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LETTRE ENCYCLIQUE IN PRAECLARA SUMMORUM DE S. S. BENOT XV L'OCCASION DU SIXIME CENTENAIRE DE LA MORT DE DANTE ALIGHIERI (*)
30 avril 1921 BENOT XV, PAPE Chers Fils, Salut et Bndiction apostolique. DANS LA GLORIEUSE LIGNE des gnies dont l'clatant renom fait l'honneur du Catholicisme et qui, soit dans tous les domaines, soit plus spcialement dans les lettres et les beaux-arts, ont, par les immortelles productions de leur talent, magnifiquement servi la fois la socit et l'glise, une place de choix revient Dante Alighieri, mort il y aura bientt six cents ans. LE CATHOLICISME DE DANTE Gloire commune de l'humanit, " Dante est avant tout ntre ". Jamais peut-tre plus que de nos jours on n'a rendu hommage la supriorit de ce gnie qu'est Dante. Ce n'est pas seulement l'Italie, justement fire de lui avoir donn le jour, qui se prpare avec enthousiasme chanter sa mmoire ; Nous savons que, dans toutes les nations civilises, des Comits spciaux de savants se sont constitus afin que le monde entier ne fasse qu'un pour clbrer cette pure gloire de l'humanit. Or, ce chur si magnifique de voix autorises, il convient d'y unir Notre voix ; bien plus, Nous devons en quelque sorte le diriger : n'est-ce point l'glise, sa mre, de rclamer, la premire et bien haut, l'Alighieri pour son enfant ? Ds le dbut de Notre Pontificat, Nous demandions, dans une lettre l'archevque de Ravenne, qu'on embellt, en vue du centenaire de l'Alighieri, la basilique voisine de son tombeau ; aujourd'hui, afin d'inaugurer les ftes de ce centenaire, il Nous a paru bon de vous crire vous tous, chers Fils, qui, sous la direction de l'glise, vous appliquez l'tude des lettres, pour vous montrer plus clairement encore quels liens troits rattachent Dante cette Chaire de Pierre, et comment il est de toute justice de rapporter pour une grande part au catholicisme les loges dcerns un si grand nom. Et d'abord, si l'on se rappelle que, toute sa vie durant, notre Dante a profess d'une faon exemplaire la religion catholique, il semble bien que ce soit rpondre ses propres vux que de placer sous les auspices de la religion, comme Nous apprenons qu'on s'y apprte, les ftes de son centenaire, et, si on doit les clturer SanFrancesco de Ravenne, de les ouvrir San-Giovanni de Florence, l'glise magnifique vers laquelle, au soir de sa vie, Dante exil reportait son souvenir charg de regrets amers, nourrissant l'espoir passionn de ceindre les lauriers de pote dans ce Baptistre mme qui l'avait vu natre la foi. Dante est redevable au catholicisme de sa culture, du fond doctrinal et de l'austre beaut de ses uvres. youtube.com/mhfm1 youtube.com/VaticanCatholique

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N une poque o florissaient la philosophie et la thologie, grce aux docteurs scolastiques qui recueillaient les plus belles uvres du pass pour les transmettre l'avenir aprs y avoir mis l'empreinte de leur subtil gnie, Dante, parmi la grande varit des opinions, prit pour guide principal Thomas d'Aquin, Prince de l'Ecole. C'est ce matre, dont le gnie intellectuel a t caractris par le titre d'anglique, qu'il doit presque tout ce que lui rvlrent la philosophie et la spculation thologique, sans d'ailleurs ngliger aucun genre de connaissance ou de science ni diminuer les longues heures consacres la mditation des Livres Saints et des crits des Pres. On comprend donc que, pourvu d'une culture aussi universelle et vers surtout dans les sciences sacres, il ait trouv, quand il eut pris la rsolution d'crire, dans le domaine mme de la religion, un champ presque infini ouvert son talent de pote et des sujets de ta plus haute porte. Sans doute, il convient d'admirer la prodigieuse ampleur et la pntration de son gnie ; mais il faut se souvenir galement qu'une grande part de sa force est puise dans la foi divine ; ce qui explique que Dante soit redevable de la beaut de son uvre principale autant aux splendeurs varies de la vrit rvle qu' toutes les ressources de l'art. Le dogme catholique dans l'uvre de Dante. De fait, la Divine Comdie - divine, le mot est trs juste - n'a pour but, en dfinitive, mme en ses lments de fiction et d'imagination et dans les rminiscences profanes qu'elle renferme en de nombreux passages, que d'exalter la justice et la providence de Dieu, qui rgit le monde dans le temps et dans l'ternit, qui distribue aux individus et aux socits rcompenses ou chtiments suivant leurs mrites. Aussi ce pome chante-t-il magnifiquement, et en parfaite conformit avec les dogmes de la foi catholique, l'auguste Trinit du Dieu un, la Rdemption du genre humain par le Verbe de Dieu Incarn, l'immense et gnreuse bont de la Vierge Marie, Mre de Dieu et Reine du ciel, la batitude cleste des lus, anges et hommes, et, en un saisissant contraste, les supplices des impies dans les abmes ; enfin, entre le paradis et l'enfer, la demeure des mes qui, une fois consomm leur temps d'expiation, voient le ciel s'ouvrir devant elles. Et l'on constate, travers tout le pome, que le sens le plus averti prside l'expos de ces dogmes et des autres dogmes catholiques. Les progrs de la cosmographie ont pu rvler plus tard que le systme cosmique et astral de la science antique n'tait qu'un mythe, que la nature, le nombre et le cours des toiles et autres astres sont tout diffrents de ce qu'elle pensait ; il n'en reste pas moins que l'univers, quelles que soient les lois qui en rgissent les lments, est soumis la mme volont qui l'a cr, celle du Dieu tout-puissant, qui donne le mouvement toute la nature et qui a mis partout un reflet plus ou moins puissant de sa gloire. Si la terre que nous habitons ne joue pas, comme on le croyait, le rle de centre dans le systme gnral du monde, c'est elle du moins qui a t le cadre du bonheur de nos premiers parents, puis le thtre de la chute lamentable qui en marqua pour eux la perte, et de la rdemption des hommes par le sang de JsusChrist. Aussi, la description qu'il a donne du triple tat des mes que lui reprsentait son youtube.com/mhfm1 youtube.com/VaticanCatholique
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imagination montre que pour dpeindre, avant le jugement divin du dernier jour, la damnation des rprouvs, l'expiation des mes justes, le bonheur des lus, c'est des donnes intimes de la foi qu'il tire les plus vives clarts. LES GRANDES LEONS DU CENTENAIRE Voici, pensons-Nous, les enseignements les plus fconds que nos contemporains peuvent retirer de l'hritage laiss par Dante, soit dans les autres uvres, soit spcialement dans la Divine Comdie. Vnrer la Sainte criture. Tout d'abord, l'Ecriture Sainte a droit la vnration la plus profonde de tous les fidles, et c'est avec un souverain respect qu'il faut accepter tout ce qu'elle renferme. Dante appuie cette rgle sur le fait que, " encore qu'il y ait bien des secrtaires de la parole divine, ils n'crivent que sous la dicte de Dieu seul, qui a daign se servir de la plume de nombreux crivains pour nous communiquer son message de bont " (1). Formule assurment heureuse et d'une parfaite exactitude. Comme aussi cette autre : " Le Testament ancien et nouveau, promulgu pour l'ternit, dit le prophte ", contient des " enseignements spirituels qui dpassent l'entendement humain ", donns " par le Saint-Esprit, qui, par les prophtes et les crivains sacrs, par JsusChrist, Fils de Dieu et co-ternel lui, ainsi que par ses disciples, a rvl la vrit surnaturelle et ncessaire nos mes " (2). C'est donc avec grande raison, disait-il, que pour l'ternit qui suivra le cours de la vie mortelle, " nous tirons nos certitudes de la doctrine infaillible du Christ, qui est la Voie, la Vrit et la Lumire : la Voie, car c'est elle qui, travers tous les obstacles, nous mne au bonheur ternel ; la Vrit, puisqu'elle est exempte de toute erreur ; la Lumire, puisqu'elle dissipe les tnbres terrestres de l'ignorance " (3). Dante entoure du mme respect attentif " ces vnrables Conciles gnraux, auxquels pas un fidle ne conteste que le Christ ait pris part ". Il tient aussi en grande estime " les uvres des docteurs Augustin et autres " ; " celui ", dit-il, " qui doute qu'ils aient t assists du Saint-Esprit, ou bien n'a rien dcouvert de leurs fruits ou, s'il l'a fait, n'a pas su le moins du monde les goter " (4). Respecter filialement l'glise et le Souverain Pontife. Ses propres infortunes et des abus rels excusent la duret des invectives de Dante. Alighieri a des gards tout particuliers pour l'autorit de l'glise catholique, pour le pouvoir du Pontife Romain, pouvoir qui, ses yeux, donne leur force chacune des lois et institutions de l'glise elle-mme. De l l'nergique exhortation qu'il adresse aux chrtiens : ds lors qu'ils ont les deux Testaments, et en mme temps le Pasteur de l'glise pour les guider, qu'ils se tiennent pour satisfaits de ces moyens de salut. Aussi bien, attrist des malheurs de l'glise comme s'ils eussent t les siens, pleurant et stigmatisant toute infidlit des chrtiens l'gard du Souverain Pontife, voici en quels termes il interpelle les cardinaux italiens quand le Sige Apostolique a quitt Rome : " Quelle honte pour nous aussi qui croyons au mme Pre et Fils, au mme Dieu et homme, la mme Mre et Vierge ; nous pour qui et pour le salut de qui Pierre s'est entendu dire, aprs avoir eu rpondre trois fois de son amour : Pierre, sois le pasteur du troupeau sacrosaint. Quelle honte pour Rome qui, aprs avoir ft tant de triomphateurs, s'est vu confirmer en parole et en acte par le Christ youtube.com/mhfm1 youtube.com/VaticanCatholique
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l'empire du monde ; Rome, que Pierre et Paul, l'aptre des nations, ont consacre Sige Apostolique en l'arrosant de leur propre sang ; Rome, dont, la suite de Jrmie, nous lamentant pour les contemporains et non pour la postrit, il nous faut pleurer la viduit et l'abandon. Quelle honte ! aussi affreuse, hlas ! que le spectacle du lamentable dchirement des hrsies. " (5) Aussi appelle-t-il l'glise romaine " la Mre trs tendre ou l'Epouse du Crucifi " ; Pierre, il le proclame le juge infaillible de la vrit divinement rvle, auquel tous sont obligs de se soumettre avec la plus entire docilit en tout ce qu'on doit croire ou pratiquer pour assurer son salut ternel. C'est pourquoi, encore qu'il professe que la dignit de l'empereur vienne directement de Dieu, cette " vrit ", dit-il, " ne doit pas se prendre dans un sens si absolu que le Prince Romain n'ait pas sur tel ou tel point se soumettre au Pontife Romain, tant donn que la prosprit mortelle d'icibas est en quelque sorte ordonne au bonheur ternel " (6). Principe excellent et plein de sagesse, qui, s'il est fidlement observ, mme aujourd'hui, ne manque pas de produire pour les tats les plus abondants fruits de prosprit. Il est vrai, Dante a des invectives extrmement svres et offensantes contre des Papes de son temps ; mais il visait ceux dont il ne partageait point les vues politiques et qui taient, pensait-il, de connivence avec le parti qui l'avait exil de son foyer et de sa patrie. Mais on doit pardonner un homme ballott par un tel flot d'infortunes, si de son cur ulcr il laissa chapper quelque jugement qui semble avoir dpass la mesure ; il est d'autant plus excusable qu'il n'est pas douteux que des esprits ports, comme il arrive frquemment, tout interprter en mal chez leurs adversaires, aient aliment sa colre de leurs calomnies. Et puis, l'humaine faiblesse permettant que " mme aux mes saintes il s'attache ncessairement quelque chose de la poussire du monde " (7), qui niera qu' cette poque certains membres du clerg aient eu une conduite peu difiante, bien propre plonger dans l'amertume et le chagrin ce cur si dvou l'glise, puisque nou s savons qu'elle souleva les plaintes svres d'hommes minents par la saintet de leur vie en tout cas, quelques abus qu' raison ou tort son indignation ait dnoncs et stigmatiss chez les clercs, jamais il ne se permit de rien retrancher des gards dus l'glise ni de la " vnration due aux " Cls souveraines " ; aussi rsolut-il de dfendre ses ides personnelles en politique " sans se dpartir du respect qu'un bon fils doit son pre, un bon fils sa mre, un bon fils au Christ, un bon fils l'glise, un bon fils au Pasteur, un bon fils tous ceux qui professent la religion chrtienne pour la dfense de la vrit " (8). Sauvegarder les droits souverains de Dieu et de l'glise dans le gouvernement des tats. Puisque Dante a, pour ainsi dire, assis tout l'difice de son pome sur le fondement de la religion, il n'est pas tonnant qu'on y trouve comme une mine prcieuse d'enseignement catholique, la quintessence de la philosophie et de la thologie chrtienne, comme aussi la synthse des lois divines sur le gouvernement et l'administration des tats. Mme pour justifier l'agrandissement de son pays ou pour flatter les princes, l'Alighieri n'tait pas homme dclarer que l'Etat puisse mconnatre la justice et les droits de Dieu, car il savait parfaitement que le maintien de ces droits est le premier et le plus sr fondement de la cit. UTILIT ACTUELLE DE L'UVRE DE DANTE Son efficacit apologtique youtube.com/mhfm1 youtube.com/VaticanCatholique

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Par suite, si l'uvre potique de Dante nous mnage d'exquises jouissances par sa perfection, elle n'est pas moins riche en fconds enseignements pour l'initiation artistique et pour la formation la vertu ; condition, toutefois, que l'esprit qui l'aborde se dpouille de tous prjugs et ne s'inspire que de l'amour de la vrit. Si l'on compte bon nombre d'excellents potes catholiques qui remportent, comme l'on dit, tous les suffrages en joignant l'utile l'agrable, que dire de Dante ? S'il captive par une extraordinaire varit d'images, l'clat des couleurs, la puissance de la pense et du style, il use de ce charme pour amener le lecteur l'amour de la vrit chrtienne ; au reste, comme chacun sait, Dante a dclar ouvertement qu'il se proposait, en composant ce pome, de fournir tous les esprits comme un aliment de vie. C'est ainsi que, sans remonter bien haut, nous savons quelques mes, loignes du Christ sans l'avoir toutefois reni, qui, alors qu'elles avaient principalement en vue de lire et d'tudier l'uvre de Dante, ont d'abord, par un effet de la grce divine, contempl avec admiration la vrit de la foi catholique pour entrer ensuite avec allgresse dans le sein de l'glise. - Nous en avons dit assez pour montrer que l'lite des chrtiens a le devoir, l'occasion de ce centenaire, de resserrer les liens qui l'unissent la foi, protectrice des arts, puisque, si la vertu de foi a jamais brill d'un grand clat, c'est bien chez Alighieri. Ce qui, chez ce pote, force l'admiration, ce n'est pas seulement la puissance de son gnie, mais encore la grandeur comme infinie du thme que la religion divine a fourni son chant ; l'esprit si pntrant que lui avait donn la nature s'affina longuement par l'tude approfondie des uvres de l'antiquit, mais trouva plus d'acuit encore, comme Nous le disions, au contact des crits des Docteurs et des Pres de l'glise ; c'est l ce qui ouvrit au vol de sa pense un champ bien plus vaste et plus lev que s'il se ft cantonn dans les limites toujours troites de la nature. Voil pourquoi Dante, spar de nous par tant de sicles, semble tre presque notre contemporain ou, au moins, bien plus rapproch de nous que tels chantres actuels de cette antiquit que le Christ a clipse par son triomphe sur la Croix. Chez l'Alighieri et chez nous, mmes aspirations de pit, mmes sentiments religieux, mmes voiles revtant " la vrit qui nous est venue du ciel pour nous lever de si sublimes hauteurs ". La plus belle louange qu'on puisse lui dcerner, c'est d'avoir t un pote chrtien, c'est--dire d'avoir trouv des accents comme divins pour chanter les institutions chrtiennes, dont il contemplait de toute son me la beaut et la splendeur, qu'il comprenait merveilleusement et qui taient sa vie. Ceux qui osent lui refuser cet loge et ne voient dans la trame religieuse de la Divine Comdie qu'un roman d'imagination, sans fond de vrit, ravissent incontestablement notre pote son plus beau laurier et ce qui fonde ses autres titres de gloire. L'tude de Dante est un remde au naturalisme de l'ducation actuelle. Ds lors, si Dante est redevable la foi catholique pour une si grande part de sa gloire et de sa grandeur, ce seul exemple suffit, sans parler du reste, prouver que, loin de lui alourdir les ailes, l'hommage de l'esprit et du cur Dieu dveloppe et enflamme le gnie. On peut en conclure encore que ceux-l travaillent bien mal au progrs des tudes et de la culture qui refusent la religion toute intervention dans la formation de la jeunesse. C'est, en effet, un fait dplorable : les mthodes officielles d'ducation de la jeunesse sont d'ordinaire conues comme si l'homme n'avait aucun compte tenir de Dieu, non plus que de toutes les ralits souverainement importantes du youtube.com/mhfm1 youtube.com/VaticanCatholique

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monde surnaturel. L mme o " le pome sacr " est admis dans les coles publiques, dans les tablissements o il est mis au nombre des ouvrages faisant l'objet d'tudes plus approfondies, les jeunes gens qu'une mthode dfectueuse rend plus ou moins indiffrents aux choses de la foi divine n'y puisent presque jamais l'aliment vital qu'il est appel produire. Puissent les ftes de ce centenaire avoir ce rsultat d'assurer Dante, partout o l'on se consacre l'ducation littraire de la jeunesse, l'honneur qu'il mrite et d'en faire pour les tudiants un matre de doctrine chrtienne, lui qui n'eut en vue, en composant son pome, que " d'arracher les mortels d'ici-bas leur condition misrable ", celle du pch, " pour les conduire l'tat du bonheur ", celui de la divine grce (9). Quant vous, chers Fils, qui avez la joie de vous livrer, sous la direction de l'glise, l'tude des lettres et des beaux-arts, continuez, comme vous le faites dj, entourer d'un culte fervent ce pote, que Nous n'hsitons pas proclamer le plus loquent des pangyristes et des hrauts de la doctrine chrtienne. A mesure que vous l'aimerez davantage, le rayonnement de la vrit transfigurera plus profondment vos mes, et vous demeurerez des serviteurs plus fidles et plus dvous de notre foi. Comme gage des divines faveurs et en tmoignage de Notre paternelle bienveillance, Nous vous accordons tous, chers Fils, et de tout cur, la Bndiction apostolique. Donn Rome, prs Saint-Pierre, le 30 avril 1921, en la septime anne de Notre Pontificat. BENEDICTUS PP. XV Notes (*) BENEDICTUS PP. XV, Litterae encyclicae In praeclara summorum, saeculo sexto exeunte ab obitu Dantis Aligherii [Dilectis filiis doctoribus et alumniis litterarum artiumque optimarum orbis catholici], 30 aprilis 1921 : AAS 13(1921) 209217 ; traduction franaise, titres et sous-titres de la Documentation Catholique : DC 5(I-1921) 514-517. (1) De Monarchia, III, 4. (2) De Monarchia, III, 3, 16. (3) Convivio, II, 9. (4) De Monarchia, III, 3. (5) Epist. VIII. (6) De Monarchia, III, 16. (7) S. LON LE GRAND, Sermon 29 (Ballerini-Migne : 42), 4 de Quadr. 1 : PL 54, 275 et SC 49, 43. (8) De Monarchia, III, 3. (9) Epist. X, 15.
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