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Francis Courtes

Georges Cuvier ou l'origine de la ngation


In: Revue d'histoire des sciences et de leurs applications. 1970, Tome 23 n1. pp. 9-34.

Citer ce document / Cite this document : Courtes Francis. Georges Cuvier ou l'origine de la ngation. In: Revue d'histoire des sciences et de leurs applications. 1970, Tome 23 n1. pp. 9-34. doi : 10.3406/rhs.1970.3110 http://www.persee.fr/web/revues/home/prescript/article/rhs_0048-7996_1970_num_23_1_3110

Georges ou l'origine

Cuvier ngation

de la

Expos de M. Francis Courtes Au premier rang des phnomnes qui, l'heure actuelle, paraissent avoir un sens et qui n'ont pas connu de tout temps cet honneur, il y a celui du tragique, c'est--dire la ncessit de mort, d'abaiss ement et de disparition lors de chaque valeur nouvelle qui vient se manifester. A ce thme dont la part nocturne est nietzschenne, le moralisme tant de Scheler, il est naturel d'opposer la formule qui, son tour, anantit la valeur tragique en lui demandant ce qu'elle veut prouver. Que Roberval ait eu l'ide de cette question aprs avoir vu Polyeucte, ou qu'on la doive Terrasson insatisfait d'Iphignie, l'adversaire de Descartes ou l'abb cartsien se dfendent contre Dionysos avec l'esprit du gomtre. La vertu du modle qu'est la gomtrie, bien loin d'tre seu lement pistmologique, peut servir marquer une diffrence d'poques. Si dans l'Ethique de Spinoza la causalit destructive ne peut pas se faire accueillir, l'infinit de Dieu par laquelle tout existe est la raison d'un tel refus, mais elle est reflte par l'ordre gomtrique dont les contenus doivent tre actuels : ce fond voulait cette forme. Si Voltaire milite en faveur de l'exprience et de la gomtrie, c'est parce que l'arpentage du jardin de Candide symbol ise un positivisme ; et si le mme slogan se trouve chez Sweden borg (1), c'est pour accompagner la plnitude des sries. Inverse est chez Cournot (2) le primat exerc par l'lment historique : la vie rclame pour apparatre la surface de la Terre une certaine constitution astronomique, physique, chimique du globe et de (1) Principia rerum naturalium (Dresde et Leipzig, 1734), t. I, 1 : l'exp rience, la gomtrie et la facult de raisonner forment, du reste, une srie. (2) Trait de V enchanement des ides fondamentales, 217.

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ses enveloppes fluides ; les principes sont devenus des prsupposit ions, de strictes conditions de possibilit ; la subordination fait prvoir galement l'irrversible, l'irrparable. Autre chose que la disproportion de leurs mrites spare Cournot et Terrasson : un vnement qui ait clos le temps du rel plein et positif. A ce temps appartient le petit Essai de Kant sur les quantits ngatives, dont la promesse et le rsultat s'accordent tellement mal que l'auteur y dcouvre la trame continue de nos reprsentations et de toutes nos activits ; le manque y est dnonc comme une simple apparence, l'annulation y est dcrite comme une double ralit, et le repos qui en est une par surabondance de mouvements y est rput plus lourd de significations que le nant de la contradiction logique : le zro de la science compte plus que le rien, du fait qu'en sa cause il est deux ; les principes rels s'tendent sous les lacunes de l'exp rience intrieure et sous la convention du signe ngatif. A ce temps appartient le Systme de la nature (1) sans dtour et sans quivoque : la nature jette les ds d'une manire si sre que le hasard est aboli ; de plus les jets sont infinis, de sorte que la varit est premire par rapport la variation ; la nature ne faisant rien que de ncessaire , ses lois supplantent une sagesse, une intelligence, une bont qui seraient divines ; quivalentes Dieu, elles expliquent les mmes choses, l'ubiquit de l'tre : ne limitons jamais les forces de la nature . A ce temps appartient aussi la polmique autour du livre de d'Holbach : car faute d'inventer un thme original, Holland (2) ne fait que prciser celui qu'il pense rfuter ; en crivant que la nourriture ne saurait ajouter une fibre la machine qu'est le corps organis, il loigne seulement le pouvoir crateur ; il repousse l'ide d'un cumul d'esprances et d'un progrs par addition, au nom de celle-ci, que le dessin est achev depuis le dbut : la dure n'amne rien parce qu'il ne manque rien cette infinit qui, mme pour d'Holbach, devance l'ternit ; peu importe qu'elle soit nomme Dieu ou nature. Au temps du souverain bien, le mieux est superflu. Au temps de Cournot, le maintien est dj difficile, les types vivants sont menacs. La varit qui fut richesse est devenue problme et danger (3) ; on sait maintenant que des espces ont disparu sans descendance, parce que les moyens de vivre leur (1) (2) partie, (3) Nouvelle dition, Londres, 1771 : t. II, p. 163 et 177-178. Rflexions philosophiques sur le Systme de la Nature (Paris, 1773), premire p. 58. Trait..., 292.

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avaient t refuss ; toute modification implique un prjudice pour les formes de vie antrieurement donnes : on le saurait moins bien sans les Recherches de Cuvier sur les ossements fossiles, et leur Discours prliminaire, sur les rvolutions de la surface du globe . La diffrence des temps est marque par ce livre. Par lequel de ses thmes ? Essayons de prciser. Les passages sur lesquels Flourens a insist concernent la destruction soudaine des espces, englouties dans des catastrophes qui ne leur ont pas laiss le temps de se livrer leurs variations ; pas de changements graduels, pas de formes intermdiaires ; au contraire : mort subite et discontinuit. A coup sr Flourens est orfvre : c'est sa doctrine lui (1), que le nombre des espces va toujours en diminuant ; sa lecture est intresse. De tels passages, du reste, ne contiennent que des faits, ou plus exactement des absences de faits : ils ne suff isent pas tablir la constance de ces espces d'autrefois ; ils peuvent seulement la confirmer, la retrouver pourvu qu'elle soit trouve d'abord par une voie diffrente. Enfin, la mort sans descen dance ne suffit pas non plus faire que les espces soient loignes les unes des autres : autrement il faudrait objecter Guvier tous les rapprochements (2) qu'il a cherchs aussi. Par contre, ce qui est vrai, c'est que grce Cuvier les discontinuits cessent d'tre des objections alors qu'elles en taient bel et bien jusqu' lui. Son loge d'Adanson en porte tmoignage, en tant qu'il oppose une mthode naturelle fonde sur les proprits une mthode universelle occupe exclusivement des ressemblances des organes : la premire, la sienne, serait physiologique, rationnelle, oriente vers la nature intime propre telle organisation ; la seconde, celle d'Adanson, composait le tableau, organe aprs organe, des formes varies : par systme et combinaison, elle avanait dans le possible et pr tendait deviner d'avance les espces inconnues . La conclusion de cet artifice tait d'affirmer le plein du catalogue des formes. Ce plein, Lamarck le supposait dans la continuit de sa srie unique : et s'il a invent l'influence du milieu, agissant par l'intermdiaire de la mcanique animale, c'est afin de le maintenir titre de principe l o en fait il le perdait de vue ; la loi fondamentale est la compos ition, la tendance former une gradation rgulire ; la pertur(1) De la longvit humaine et de la quantit de vie sur le globe (3e d., 1856), p. 104. (2) Lettres de Georges Cuvier M. Pfaff (traduites par Louis Marchant, Paris, 1858), p. 247.

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bation vient de multiples circonstances qui brouillent la suite de ses effets, intervertissent les ordres et sparent ce qui est le plus proche : ainsi poissons et batraciens, par l'anomalie des serpents (1). Les lacunes, avant Cuvier, devaient tre de fausses lacunes, des apparences corriger. Par lui, elles peuvent devenir des signes ; elles n'ont plus tre combles, mais tre comprises ; elles donnent prsumer une relation profonde qui est d'incompatibilit. Cette notion de l'impossible comme moyen de concevoir les lacunes confirmes, voil ce qui constitue son apport essentiel. L'important n'est pas le fait qui a obsd Flourens, mais la norme d'exclusion laquelle Cuvier se rfre depuis toujours. Dans l'une des premires lettres Pfaff, il est question d'un de ces illumins comme il y en avait tant la fin du xvine sicle, sur lequel Saint-Martin n'aurait pas eu de prise, dit Cuvier (2), si seulement il avait eu un grain de logique ou de gomtrie . La gomtrie ne sert ici que de vhicule au raisonnement ; la logique est ce qui prvient les dviations intellectuelles ; c'est donc comme hygine mentale qu'apparat la conscience d'impossibilit. Le xvnie sicle a souvent oppos Aristote logicien et Platon observateur ; ordinairement les visionnaires se rclament de Platon et de l'observation (3) ; chaque fois que l'on rejette Cuvier du ct d'Aristote, on entend souligner qu'il pense en logicien, qu'il dveloppe des a priori : le bon ct de l'pithte est celui qu'on oublie, savoir que la logique dit moins qu'elle n'interdit et qu'elle ne contredit. Plutt qu'elle ne dsigne des causes et ne reconstitue des gnalogies, l'histoire met en relief des significations. L'histoire des ides ne fait pas davantage. Il ne s'agit pas pour nous de vouloir assister l'avnement d'une pense, mais de la situer dans son lieu d'origine. Comme ceci va m'amener parler de thologiens et de leur univers un peu inattendu, qu'un mot de savant me serve d'excuse. Buffon a dit : Pour peu qu'on ait rflchi sur l'origine de nos connaissances, il est ais de s'apercevoir que nous ne pouvons en acqurir que par la voie de la comparaison ; ce qui est absolu ment incomparable est entirement incomprhensible. Si c'est en comparant que nous pouvons connatre, cherchons le terme de comparaison. (1) Philosophie zoologique (Paris, 1809), t. I, p. 155. (2) Lettres..., p. 65-66 ; voir aussi p. 118. (3) Lettres..., p. 23, 27, 266-269.

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C'est d'abord Hegel qui nous l'offre. Hegel, de quelques mois plus jeune que Cuvier, quitte Stuttgart galement quelques mois aprs Cuvier : l'un, le 28 avril 1788 (1), venait en France comme prcepteur dans une famille de Normandie ; l'autre, en automne, comme boursier, allait Tubingen continuer ses tudes. Leurs destinations divergentes ne dtruisent pas le paralllisme. Intelle ctuellement, ils ne partent pas du mme point ; s'ils ne vont pas au mme endroit, c'est que pour Cuvier les jeux sont faits. Cuvier quitte Stuttgart un entourage pitiste qui nous est attest par les ractions de Pfaff telles que nous les devinons travers leur correspondance ; dans ce milieu il a t le huguenot qui lisait Bayle. Hegel, issu d'une famille orthodoxe et moralisante, a, par contre, tout apprendre : aussi bien l'univers pitiste que l'univers non conformiste auquel pourra l'initier ce Franais, boursier comme lui, qui s'appelait Montbelliard. Le panthisme pitiste, il manqu de trs peu dans sa premire ducation : car il est n en 1770, et en 1774 on enseignait encore au gymnase de Stuttgart d'aprs les manuels de thologie de Jager ; or Jger adhrait la thologie fdrale de Coccejus et croyait l'union mystique (2). A Tubingen, au voisinage du moniteur Cari Philipp Conz, il n'a pas d rester longtemps dans l'ignorance de ces doctrines. Mais par-dessus tout, deux ans aprs son arrive, c'est la rencontre de Schelling qui a d tre dterminante. Schelling avait pass deux annes de son enfance chez un oncle qui tenait de prs au cercle des amis de Bengel et d'tinger. Toutes les uvres d'tinger taient dans la bibli othque de son pre ; la lettre o il les lui demande (parce que Baader souhaite les lire) parle avec motion de ce nom qui leur est cher. Enfin, Schelling se souvenait de la vnration qu'il avait eue pour Hahn, au point de se sentir pote lors de sa mort. Or la grande pense de Hahn, disciple chri d'tinger, est que l'esprit s'est manifest dans les trois lments que sont l'eau, le feu et l'air, qu'il contient les formes et les forces, nous presse de l'intrieur comme de l'extrieur, et que nous sommes de race divine non seulement par notre foi (ce qui est une vidence en milieu luthrien), mais mme pour ce qui en nous n'est que nature. L'existence la plus familire Schelling est celle de l'arbre de vie. Mais l'arbre qu'il plantera (1) Lettres..., p. 89. (2) Robert Schneider, Schellings und Hegels schwbische Geistesahnen (Wurzburg, 1938), p. 13. On aurait moins de scrupule recommander ce livre si l'on ne sentait pas dans son rgionalisme une obscure complaisance pour le Volkstum nazi.

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lui-mme est celui du savoir, de la subjectivit : il voudra dsobjectiver l'intuition intellectuelle, dsaliner le moi mtaphysiquement. Mme si ce n'est pas pour lui que Hegel a supprim (1) de sa posie Eleusis les vers sur l'abandon l'incommensurable, c'est dans l'esprit de cette conversion de Schelling. Ainsi Hegel lui doit d'une part une connaissance plus directe de la Lebenstheologie, et d'autre part l'exhortation ne pas en tre prisonnier, la ngation qui l'achemine vers la Phnomnologie de Vesprit : comme sujet, la substance vivante est la pure et simple ngativit ; l'abstraction de l'essence simple est le ngatif en soi-mme ; le dur labeur du ngatif dnonce comme fadeur difiante le jeu de l'amour avec soimme que serait la vie de Dieu sans douleur ni patience. Lors de son dpart pour Tubingen, Hegel a donc dcouvrir d'une part un Dieu et d'autre part le moyen de lui chapper. Cuvier quittant Stuttgart savait dj tout cela. Les jeunes gens qui apprenaient l'Acadmie Caroline l'admi nistration et les sciences naturelles (celles-ci dans le cadre de celle-l) avaient deux liens avec ce Dieu. Premirement, en effet, c'tait le Dieu de la Souabe. C'est le Schwbisches Magazn, un priodique de Stuttgart, qui, en 1778, a publi l'tude de Hahn sur la divinit de la nature mme. C'tait commode pour Hahn qui habitait Kornvvestheim, proximit de Stuttgart ; mais surtout, cela tait possible du fait d'une tradition plusieurs fois sculaire. Par elle la Souabe compensait l'insignifiance politique qui tait la sienne depuis la fin des Hohenstaufen (2) ; de mme que la Sude rduite l'impuissance depuis la fin de Charles XII a scrt Swedenborg, elle a produit successivement Suso, Sbastien Franck, Paracelse, Kepler, Bengel et tinger, Schiller et bientt Hlderlin. Les ducs de Wurtemberg ont lieu de s'en faire gloire ; pourvu qu'ils sachent quilibrer la libert de l'esprit par une bonne politique et de bons administrateurs, ce sera leur petit empire culturel. Mais, secondement, cette Naturkraft qui est encore esprit de Dieu a de quoi flatter les naturalistes. L'omniprsence de Dieu, dit tinger, nous fait signe travers la vie de toutes choses . Ici le christianisme est une cosmologie. La nature a chang par le pch d'Adam et changera de nouveau lors de la rdemption, de (1) Paul Asvei-d, La pense religieuse du jeune Hegel (Louvain-Paris, 1953), p. 114-115. (2) Dfaite de Conradin devant Charles d'Anjou, 23 aot 1268.

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sorte que l'histoire ne laisse rien au-dehors : le Tout de la cration est le destin de tout. La thologie de l'alliance, qui est celle de Coccejus, ne se contente pas de l'antithse facile entre les uvres et la grce ; si Dieu a chang d'alliance, s'il s'est li aux hommes par un rapport nouveau, s'il est intervenu en certains points de l'histoire, ce ne peut tre que par des moyens historiques, ncessai rementcollectifs. Il existe un peuple de Dieu, dans lequel Dieu a voulu vivre, qui le rgne est destin, dont la ralit l'emporte sur l'existence personnelle. Ce n'est qu'un premier pas ; l'exgse de Bengel veut qu'on aille plus loin ; l'ordre des temps ne se borne pas la suite des monarchies dans la prophtie de Daniel ; il englobe l'astronomie, la grande anne du Soleil, de la Lune, des toiles ; les parties du grand cycle sont les ges du monde, Weltalter dont Schelling conservera l'ide. Si, dans l'attente des derniers temps, ce qui nous est rvl ne peut tre que moment, il n'est pas de vrit qui soit particulire ; la vrit, toujours venir, sera une sagesse commune , populaire et coextensive la totalit des choses. Le vrai c'est le tout : tinger l'a crit bien avant Hegel ; peu importe par o l'on prend l'tude des choses puisque de toute faon il faut en venir au tout. L'ordre vrai du savoir rfre cette fin chaque savoir particulier ; allant du tout au tout travers chaque partie, il est gnratif, pareil la gnration qui va de l'tre achev un tre achev et ne traite les parties que comme un lieu de passage. Peut-on encore parler d'une vie vritable dans les tres particuliers ? La premire thse de mdecine rdige par Friedrich Schiller en 1779, sous le titre Philosophie der Physiologie (1), parat mieux s'accorder ces visions d'ensemble quand elle dcrit la mcanique matrielle du Denkorgan, l'association et la rsonance, que quand elle rserve un entendement actif : le mcanisme est une forme possible pour la passivit, qu'il faut envisager comme une consquence ncessaire de l'action de Dieu ; les pitistes le savent si bien qu'ils enseignent la logique comme un automatisme. Plus fidle aux sources locales est la pense de Kielmeyer, que Guvier avait Stuttgart comme moniteur de dissection : quand il soutient la permanence d'une loi de rpartition des forces organiques, il retrouve la sagesse commune d'tinger, tout entire tous les niveaux ; mais puisqu'elle se distribue de la mme manire entre les individus et entre les moments du dveloppement d'un mme (1) Editions Volk und Gesundheit (Berlin, 1959).

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individu, elle ignore comme tel le simple individu : la vie n'est pas lui, il n'est qu'objet de science, et mme au dernier rang ; bien plus haut se tient la vrit. Guvier a dit de Kielmeyer qu'il tait le pre de la philosophie naturelle . Cette bienveillance greffe sur la gratitude personnelle n'implique pas d'approbation du point de vue scientifique : on peut difficilement accepter Kielmeyer et combattre Geoffroy SaintHilaire ; la philosophie naturelle est un genre qui ne peut pas tre celui de Cuvier. Y a-t-il tellement de diffrence entre cette philo sophie et l'histoire naturelle qu'il va voir de plus prs quand il arrive en France ? Son nom n'implique plus de rfrence Dieu, mais ce n'est pas assez pour qu'il y ait changement tant que la nature domine l'histoire, du fait que la nature se connat autrement que par la voie des choses appeles naturelles. La nature est essence ; au cur de toute chose elle est le pouvoir d'o ses actions dcoulent comme d'une source (1). Elle est, selon Kant, la liaison des objets de l'exprience, en tant que leur existence est soumise des lois, lesquelles tant universelles peuvent s'obtenir, a priori, partir des premiers principes mtaphysiques. Elle est ce qui prdtermine les dveloppements ncessaires, qui maintient les affinits, qui rduit la diversit l'unit fondamentale, comme des races l'espce ou les espces au genre. Aussi l'histoire naturelle est-elle quelquefois une prvision rebours, comme dans cette Histoire naturelle de la religion o Hume a fait, par quelque chose qui deviendra un jour la loi des trois tats, le rcit ex principiis d'vnements qui n'ont pas eu de tmoins valables. Il s'agit de connatre o l'on ne peut pas tre, comprendre ce qui est donn partir de ce qui ne l'est pas, et la limite malgr une part de ce qui l'est. Le problme que, par exemple, Buffon se pose propos de la gnration (2) est l'invention d'un mcanisme qui explique avec plus de vraisemblance que les doctrines concurrentes. Bien loin de suivre les faits, il lui arrivera d'exclure les objections qui reposent sur eux. Notamment l'une des consquences du mca nisme qu'il propose est le caractre superflu de la gnration sexue, qui devient dans sa perspective une complication inutile. Cette difficult ne l'embarrasse pas beaucoup : il enregistre simplement (1) Baumeister, Elemenla philosophiae recentiaris (Editio novissima, Vienne, 1774), 168. (2) Histoire des animaux, chap. V.

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que la nature a eu recours cette sorte de redondance ; il se trouve qu'elle a pris ce parti, c'est seulement son affaire elle ; il n'y a pas lieu de renoncer notre thse pour la sienne, et de sacrifier nos schmas ingnieux l'avantage qui fut le sien dans le procd qu'elle a choisi. Les faits ne sont pas juges ; ils sont particuliers. De mme que la nature a pu avoir ici quelques raisons particulires dont nous n'avons aucune ide, de mme les vues particulires que nous poumons imaginer ne doivent pas tre affirmes comme des rgles de son action. Ce prcepte ne contient pas une condamnation de la finalit. Il nous rappelle seulement la modestie de notre condition : nos connaissances viennent des sens et, par suite, des circonstances ; leur naissance est localise, elles ne sauraient servir de mesure pour les desseins qui nous englobent. Il veut dire que la vrit a d'autres dimensions que celles du peru ; qu'elle doit tre gale au tout des choses, de leur histoire, et mme du possible. Tel tait le sens du mot de Buffon sur la connaissance qui est comparaison : juger en vrit, ce doit tre largir, runir des conceptions et des observations ; la vrit de l'ide est dans ce qui l'enveloppe comme celle de l'tre est dans ce qui l'entoure et le dpasse de toutes parts. Voil ce qu'illustre la thorie des molcules organiques, sur laquelle Bufon est si souvent revenu. Elles sont vivantes , dit-il dans la Cinquime poque ; ce sont elles les vivantes serait encore mieux dit, car elles sont indestructibles et toujours actives ; ce sont elles qui durent et non pas les espces, dont la continuit tient aux moules intrieurs des tres actuellement existants . Dans les Rflexions faites sur les expriences concernant la gn ration, cette substance productive qui est toujours active est doue de la tendance l'organisation : elle existe donc dans les vgtaux et dans les animaux , la nutrition est son transfert (de ceux-l en ceux-ci, dans le cas des herbivores) ; mais elle n'appartient ni aux uns ni aux autres : c'est l'inverse qui est le vrai, puisqu'elle peut produire aussi bien des uns que des autres. Leur vie n'est que sa vie ; elle joue son propre jeu et nullement le leur, comme le donne entendre la frquence des parties indiffrentes ou inutiles (1) ; les animaux les portent sans pouvoir s'en servir : ainsi dans le cochon ces doigts dont tous les os sont parfaitement forms , sur lesquels il ne s'appuie pas, dont il ne peut faire aucun (1) Histoire naturelle, Le cochon. T. XXIII. 1970

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usage. La vraie vie a des fins beaucoup plus gnrales que nos vues , que les petits systmes et les tres particuliers. Nous voici de nouveau dans une cosmologie qui ignore la nga tion. L'ordre des choses est infini . L'histoire naturelle aspire l'imiter : elle rclame ou donne des ides, mais diffre le raiso nnement, la conclusion qui est exclusion. Elle aime le surprenant, signe de fcondit, au dtriment de la rigueur parce qu'il n'y a aucune rigueur dans les crations de la nature. Les molcules ont la puissance et l'usure ne les atteint pas ; aucune juridiction ne rside dans les formes ; la nature nous dconcerte par les espces ambigus, les productions irrgulires, les tres anomaux , les surcharges d'organes superflus et symtriquement les animaux qu'elle a privs de sens et de membres . Pourquoi veut-on que, dans chaque individu, toute partie soit utile aux autres et nces saire au tout ? Ne sufft-il pas, pour qu'elles se trouvent ensemble, qu'elles ne se nuisent pas, qu'elles puissent crotre sans obstacle, et se dvelopper sans s'oblitrer mutuellement ? Tout ce qui ne se nuit point assez pour se dtruire, tout ce qui peut subsister ensemble, subsiste. La rgle n'est jamais de resserrer les limites mais de les reculer jusque dans l'immensit , de ne rien voir d'impossible, s'attendre tout et supposer que tout ce qui peut tre est ; les restrictions sont tellement vagues que cette possibilit a un sens extensif. Quand Buffon parle du tatou, du porc-pic, du phoque ou de la chauve-souris, c'est d'une manire qui fait ressortir la runion des attributs, l'intrt d'une bonne description (oppose aux dfinitions ncessairement limitatives), des exceptions et des nuances, des diffrences plus que des ressemblances. Il rclame surtout (et peut-tre seulement) l'attention scrupuleuse de pareils mlanges, dont nous verrions bien davantage si la chance nous tait donne ( moins que nous n'y disparaissions) d'assister une disette de moules intrieurs (1), librant quantits de molcules organiques pour former des espces qui n'ont pas leurs semblables. Ici le tmoi gnage du cochon est prcieux. Solipde ? Si l'on veut, par les dents, les mchoires, l'unicit de l'estomac. Pied fourchu ? Mais il a rell ement quatre doigts. Fissipde ? Mais il marche sur deux doigts seulement. A chacune des trois divisions, il tient par quelques caractres, visibles ou obscurs, au total quivoques. Dira-t-on que

(1) Cinquime poque de la nature .

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c'est une erreur de la nature ? Mais la nature y persvre et sans le corriger corrige grce lui notre prtention noncer les lois, comme celle qui veut que les animaux produisent en raison inverse de leur taille : car, fort au-dessus de la mdiocre , la sienne n'empche pas qu'il soit trs prolifique ; ce mammifre s'approche des espces ovipares par la conformation des ovaires de la truie ; ses dents de lait ne tombent pas et croissent mme cont inuellement ; enfin, il est du petit nombre de ceux qui ont des canines allonges en dfenses. Il procde d'une combinatoire o il n'y a pas d'incompossibles. Il suggre parfois que dans une mme fonction certains facteurs peuvent tre sans effet l'un sur l'autre. L'histoire naturelle doit tre considre comme la transcription cosmologique d'un archtype thologique. L'univers apparat comme apparaissait Dieu, tantt comme toute-puissance, tantt comme idal. Au premier sens tout vient de lui, au second tout se rapporte lui, la vie et la pense se dirigent vers lui, l'infinit des diffrences est en vue de l'incommensurable. Faute de quoi les propositions avances l'occasion de Vne nous seraient inintelli gibles.Elles nous invitent, on le sait, prendre le squelette de l'homme ; incliner, allonger, abrger et souder : c'est assez pour en faire le squelette d'un cheval. Elles dsignent, plus profonde que l'cart des mensurations, une ide unique varie de toutes les manires possibles . Pourquoi est-ce la ressemblance qui est dite prodigieuse et pourquoi faut-il admirer la simplicit du dessein autant que la magnificence ordinairement mieux sou ligne ? La rponse doit tenir compte du fait que les parties modif iesau cours de l'exprience mentale dcident de la forme extrieure de l'animal. Cette conformit constante que l'on peut suivre bien au-del des mammifres, des oiseaux et mme des reptiles, sans que Bufon prcise jusqu'o elle descend, n'est donc pas restreinte (malgr ce que semble appeler cette prsentation dgress ive) aux organes lmentaires. La part commune est loin d'tre ce minimum. Le dessein primitif est dessein par ceci qu'il est une vocation ; il est gnral et unique par son objet qui est l'univers. Tandis que le minral dnu de toutes facults n'agit que par la contrainte des lois de la mcanique , l'animal runit toutes les puissances de la nature, les forces qui l'animent lui sont propres... il opre, il communique par les sens avec les objets les plus loigns ; son individu est un centre o tout se rapporte, un

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point o l'univers entier se rflchit, un monde en raccourci (1). La moindre facult s'exerce vers le tout. Chaque fonction nouvelle est un rapport nouveau, toujours positif, une richesse venue grossir la richesse antrieure de l'organisation. Le perfectionnement des facults est accroissement d'un capital. Il constitue l'objet de la classification pour les successeurs de Bufon. Ainsi, pour Lamarck, la nature, qui cre les premiers traits de l'organisation dans des masses o elle n'existait pas , donne la vie le moyen de dve lopper son uvre : la gnration spontane forme des combi naisons premires sur lesquelles des principes viendront s'accumuler. Les vgtaux possdent la fructification ; quelquesuns y ajoutent l'irritabilit (mimosa pudica, hedysarum girans) ; le sentiment, le mouvement volontaire, la digestion viennent ensuite chez les animaux. Quand Blainville fait tat de la rvlation comme d'un privilge de l'homme, il claire la liste qu'il prolonge : toute fonction est une ouverture (2). La classification devient chane animale parce que l'orienta tion vers la suprme ralit rend possible une hirarchie. Plus on est sensible, dit Virey, plus on est lev dans l'chelle : celle-ci est un zoomtre (3), elle mesure l'animalit. Ce que permet la thorie des molcules organiques, c'est d'en interprter les degrs successifs comme un progrs de concentration : plus elles sont resserres, plus les rapports sont denses entre le vivant et l'univers. Mais aussi : plus est nourrissante la texture qui les contient, car elles sont la vraie nourriture . Partant de ce principe, Buffon s'est assur de la valeur respective de la chair succulente et frache , des graines et autres parties des plantes en observant les infusions de ces diffrentes matires (4). Lamarck a retenu ce thme d'exp riences pour confirmer la prsance des mammifres et des oiseaux : les fluides essentiels se dgradent tellement aprs les poissons qu'ils ont la consistance et la couleur de l'eau ; de leur chair qui est glatineuse et peine animalise le bouillon ne serait sans doute gure nourrissant et fortifiant pour l'homme qui en ferait usage (5). Aliment et altitude ont la mme racine : le verbe latin alere. La chair corrompue est ignoble parce qu'elle retourne (1) (2) (3) (4) (5) Histoire des animaux, chap. Ier. Histoire des sciences de l'organisation, t. III, p. 426-459. Henri Daudin, Les classes zoologiques (Paris, 1926), t. II, p. 98. Buffon, Histoire naturelle, Le buf. Philosophie zoologique, t. I, p. 216.

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la matire brute faite pour tre foule aux pieds : elle est en train de se vider. Au contraire, la nutrition est ascension et dve loppement, conversion de substance , attraction suprieure qui arrache les molcules leurs anciennes liaisons pour les retenir dans de nouvelles. La vie rejoint la vie. Le semblable va au semblable. En 1766, Tubingen, devant le frre d'tinger, une thse est soutenue par le fils de Ploucquet sur la force assimilatrice ; et de mme que cette pice est joue par des doublures son sujet n'est que le doublet d'un autre devant lequel il s'efface bientt : en fait c'est une thorie de l'aliment universel. S'il y est dit quelque part en note que la semence jouit pleinement de cette force assimilatrice, la somme des corps qu'entendre le sel lmentaire est complaisamment dtaille. Dans un naturalisme o les minraux croissent, on n'a pas le droit de sous-estimer une pareille mtaphore. Le sel lmentaire est aussi une semence, et de ce fait un fixateur ; pour tout dire : son propre fixateur. Quand l'air est aux prises avec un mtal, chacun voulant se nourrir de l'autre, l'issue du dbat fait savoir lequel des deux, tant dj le mieux nourri, pouvait tirer soi l'lment nutritif inclus dans la forme de l'autre. La mort survient quand cesse l'afflux faute d'attraction suffisante, donc de concentration de la vis vitae. Le plus de vitalit est cause de la vie, comme en thologie le plus de ralit tait cause de l'exis tence. L'idal transcendantal n'tait que l'introduction l'arg ument ontologique. La pense de Cuvier peut s'entendre seulement comme l'anti thse de celle-l, par le mpris de ses symboles et le rejet de ses dmarches. L'une des premires lettres (1) Pfaff contient la phrase que voici, d'une mchancet juvnile : Les naturalistes ont enfin perdu leur chef ; cette fois le comte de Bufon est mort et enterr. Cette mort qu'il souhaitait va devenir un meurtre, dont la logique sera l'arme : dans la comparaison d'espces ingales, dans le rapport au tout et dans la hirarchie, les ngations taient seulement des limites momentanes ; dans le raisonnement elles auront le tran chant d'un coup fatal et d'un refus. Le premier effet de cette arme est aux dpens du calorique (2). En milieu pitiste, la chimie est la science fondamentale ; aussi ne faut-il pas s'tonner que Pfaff en soit le dfenseur. Cuvier commence (1) Traduction cite, p. 49. (2) Ibid., p. 159-160 et 173-174.

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par prendre acte des proprits qu'il aurait : une grande affinit pour toute autre matire, sans toutefois s'unir aucune. Mais alors, dit-il, pourquoi est-ce que cette union ne se fait pas ? Cette semi-libert doit venir d'une force qui annule la prcdente ; pour expliquer la lgret positive de la matire de la chaleur , il faut envisager qu'elle soit attire par un corps tel que le Soleil. Mais il n'y a aucun exemple d'attraction lective de si grandes distances. Chez Guvier pareil argument est une prsomption d'impossibilit (1). Il ne cessera pas de chercher dans cette voie qui, depuis l'absence de raison, mne la raison de l'absence. Affirmer le probable exige beaucoup de faits ; pour nier l'impossible, un seul est suffisant. Or voici ce qu'on oublie : l'attraction du Soleil ne s'oppose pas constamment l'attraction de la Terre ; elles ont la mme direction une fois par vingt-quatre^ heures. Il en rsulterait un phnomne curieux : la pesanteur du calorique, ngative le jour et positive la nuit, ferait subir la chimie une rvolution perma nente ; ce serait une drision et une contradiction. Pfaff pare le coup et parle alors de lgret absolue inhrente au calorique mme, indpendante de la direction du Soleil. Mais non content de se dfendre il veut contre-attaquer, faisant valoir le calorique comme principe d'une classification linaire : la glace, l'eau et la vapeur ne se distingueraient que par sa quantit ; plus loin dans cette gradation viendrait l'air dphlogistiqu o la concentration est bien suprieure. Mais, dit Cuvier, il est connu que la matire de la chaleur se rpand uniformment, et le dernier terme de la srie fait exception cette rgle : Le calorique, qui a une si grande tendance l'quilibre, qui conserve cette tendance dans les trois premiers tats, la perd tout coup dans le dernier, o l'quilibre est encore plus rompu. La vapeur, si elle est mise en contact avec des corps froids, passera l'tat d'eau ; l'eau soumise un plus grand froid deviendra de la glace ; pourquoi tout cela n'arrive-t-il pas pour l'air dphlogistiqu ? Satur de calorique, il devrait voluer plus vite encore que la vapeur ; supposera-t-on que la tendance l'quilibre se renverse par l'excs de sa cause ? Ce serait faire bon march de la mtaphysique, c'est--dire des lois de la pense. Ainsi au lieu de l'ancien axiome classique : cessante causa, cesst effectus, tous les chimistes devront crier : aucta causa, cesst (1) Voir ci-dessus ( propos de Flourens) et ci-dessous (tentacules de la moule d'eau douce).

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effeclus... Je t'en prie, montre l'avenir plus de respect pour la philosophie. Le mot est dur, puisqu'il atteint la philosophie naturelle. Si la logique n'est pas son fort, c'est qu'elle est conduite par ses rves. Il y a trop de calorique, donc il ne se perd pas : ce schma, nous le connaissons. Les molcules organiques ne sont ni comme le feu ni diffrentes du feu : l'analogie ne permettrait pas d'expliquer leur runion ; la dissemblance, leur dispersion ; dans le premier cas la vie, dans le second la mort. Mais elles aussi s'attirent l o elles sont nombreuses ; la vie se maintient et s'accrot ds que leur concentration dpasse un certain taux. Alors cesse la dispersion ; la causalit transitive, la diffusion de proche en proche font place la causa sui. Ce changement de loi n'a rien de naturel : il passe de l'exprience la preuve exprimentale que la suprme ralit se donne elle-mme l'existence. Il annonce, en guise de notion, une rminiscence alchimiste et boehmiste, une signatura rerum. Moins naturelle qu'elle ne le prtend, la philosophie naturelle mrite de partager la tombe de Buffon. Une mme vision leur est commune : savoir, que la vie relle traverse les vivants mais ne leur appartient pas ; qu'elle est en dehors d'eux, qu'elle est universelle ; qu'en eux elle suit ses lois et poursuit ses fins elle. De ce fait notre exprience n'en reoit que des signes partiels ; il faut l'analogie et la pratique inductive pour en pressentir l'unit. Le savant et le vivant sont la mme enseigne, galement devancs : si les animaux forment des tronons d'une mme tige , ils sont les haltes d'un mouvement qu'ils servent mais qu'ils n'effectuent pas ; si l'on veut voir, avec les yeux de Kielmeyer, dans les vaisseaux sanguins ou les voies pulmonaires un tube digestif resserr, la mtaphore expulse le nom, l'inconnu prime le connu (1). L'tre est saisi, comme le discours, dans un contexte insaisissable ; moyennant quoi il n'y a pas de mort, la matire organique n'ayant pas de contraire ; et dans l'incontrlable il n'y a pas d'erreur, on a renvers la logique . L'chec n'existe pas. Les fonctions sont donnes par le principe total qui, comme tel, n'a rien craindre, qu'il soit esprit de Dieu ou somme de la vie : par la tche reue et la force alloue, le vivant n'est qu'un dlgu. La mission, les moyens sont dfinis ailleurs, et ne sont les siens que par dcret. L'conomie divine n'est pas un (1) Lettres..., traduction cite, p. 266-271.

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alibi du prophtisme thologique. Autant que l'ide de structure unique elle anime les Discours (1) de Camper l'Acadmie de dessin d'Amsterdam ; car s'il propose, crayon en main, de changer en homme un quadrupde, c'est pour tendre et prciser le projet de Bufon, qu'il inverse. Et les deux choses vont de pair : il tend la correspondance jusqu'aux animaux aquatiques et il prcise les connexions, parce qu'il cherche une synthse qui serait l'adquation des organes et du milieu. Le dernier mot de son fmalisme est le rapport d'un tre l'environnement auquel il tait destin par l'autorit qui le transcende. Les poissons ne diffrent pas des oiseaux et des quadrupdes, sinon par des amnagements, des proportions particulires qui leur permettent d'exercer facilement leurs fonctions animales dans le mdium qui est le leur, c'est-dire d'aprs le but pour lequel Dieu les a crs (2). Chaque vivant a donc une vocation exacte, un Beruf rassurant, une prdestination. A son rang il apporte ce qu'attendait de lui le plan d'ensemble de la cration. La nature prvoyante s'est fix un budget : encore ce mot de Gthe n'claire-t-il pas assez l'autre aspect de cette prvoyance, les emplois varis d'un mme capital obtenus d'une espce l'autre. Tout cela il le lisait dans Geoffroy Saint-Hilaire (3) : nous trouverons toujours, dans chaque famille, tous les matriaux organiques que nous aurons aperus dans une autre ; tous les matriaux qui composent les poissons sont exactement et entir ement les mmes que ceux qui entrent dans la formation de l'homme, des mammifres, des oiseaux et des reptiles . Comme l'utilisation est toujours un succs, une variante positive, chaque animal remplit une case du tableau des combinaisons. La vie est un crdit, une somme de fournitures. Elle est rigoureusement le contraire chez Cuvier : pour lui elle est un cahier de charges, une dette couvrir, une rente verser sous peine de faillite. Je ne m'lve pas assez haut (4) pour voir dans les tres terrestres les instruments d'une toute-puissance ; ils ne dfendent qu'eux-mmes, et en cela sont guetts par un chec qui est leur mort. L'animal vient avec sa mort la place que lui fait l'histoire naturelle : ni malgr elle, ni aprs elle. L'histoire naturelle en effet (1) Au t. III de ses uvres (an XI, 1803). (2) Principes de philosophie zoologique, la p. 175 de ses uvres histoire naturelle, traduites par Martins, Paris, 1837. (3) Philosophie anatomique (1818), p. xxxn et p. 9. (4) Lettres..., p. 270.

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est une physique particulire et comme telle une application des lois de la physique gnrale aux tres nombreux et varis qui existent dans la nature ; elle professe donc pour tous, en fait de mouvement et de proprits chimiques, ce qui est dmontr en l'absence de la vie (1). Mais par l mme qu'elle n'en demande pas une preuve supplmentaire, elle n'attend pas la mort qui la lui donnerait. Elle sait qu'on n'isole pas les phnomnes de la vie sans que la vie s'anantisse, et que la mort tranquillise en faisant disparatre l'exception au moins apparente aux affinits ordi naires . La stupfaction devant le cadavre n'exprime qu'un oubli devenu habituel ; raison de plus pour qu'on se la rappelle : la dcomposition est l'effet naturel de l'air, de la chaleur et de l'humidit qui entouraient galement le corps pendant la vie ; rien ne parat avoir chang, et cependant il devient terre (2). La mort est prvoir ; l'animal lui rsiste et la repousse dans une mesure qui est celle de son espce ; mais la vie dont il use parat l'y mener droit, en tant que par son action mme elle altre insensiblement la structure du corps o elle s'exerce, de manire y rendre sa continuation impossible (3). C'est comme porteur de sa mort que l'animal est objet de l'histoire naturelle. Sa vie n'existe que menace. Elle ne rside pas dans des parties de matires qui circulent d'un corps l'autre, mais bien dans une circulation, un mouvement gnral que les parties du corps entretiennent seulement si elles sont runies. Ce tourbillon pose au savant le problme de ses conditions d'existence , en lui-mme et dans ses rapports avec les tres qui l'entourent. Avec Lamarck, les circonstances sont ncessairement favorables puisqu'elles entranent de toute manire, par usage ou par non-usage, une extension d'organe ou une rduction, donc un changement qui contribue la ;< gradation irrgulire , la vie tant indestructible. Avec Cuvier les conditions sont prcises, donc difficiles. La vie est mouvement commun , donc la mort doit venir par durcissement des fibres et obstruction des vaisseaux (4) : est-ce le mme lieu commun que l'on a vu traner dans Y Encyclopdie ? Mais l'auteur de l'article Vie impute au mouvement l'vaporation qui paissit les humeurs et engorge les tuyaux : l'explication est uniforme. Au (1) (2) (3) (4) Le rgne animal (d. 1829), p. 3-4. Leons d'anatomie compare de Georges Cuvier, p. 3. Le rgne animal, p. 11-12. Leons anatomie compare, p. 5.

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contraire, Cuvier considre les solides, et les durets diverses qu'ils doivent prsenter selon leurs tches respectives. De cette pluralit il a fait l'exprience en tudiant l'toile de mer (1) et le fonctio nnement des ambulacres, tantt ventouses et tantt pieds. Pour Pfaf tout est semblable : l'animal aquatique se comprend par l'insecte, ses filaments sont des traches. Cuvier rpond que nulle part on ne trouve de traches molles et filiformes (2), parce qu'il ne peut pas en exister de telles : car l'expiration les cts des canaux s'affaisseraient si bien qu'ils resteraient ferms devant l'lment respirable, que ce soit de l'air ou de l'eau . C'est l une dmonstration. Chaque facult rclame un degr convenable de souplesse et de rigidit ; l'organe capable d'en changer, pareil aux ambulacres de l'toile de mer, ne serait pas soumis moins d'exigences puisqu'il devrait le faire en temps appropri. C'est donc en vain que l'on cherche rendre la science accueil lante aux demi-mesures. Fin 1790, Cuvier reoit de Pfaf l'extrait d'un livre allemand selon lequel certaines races humaines, croises avec l'orang-outan, donneraient des produits fconds. Etant le compatriote et le contemporain de l'abb Grgoire, d'emble il voit les suites d'une thse pareille : on peut assommer l'homme qui est bte (3). Il ragit d'instinct, et vigoureusement. Sa rponse dmonst rative, il la donne deux mois plus tard (4) : puisque la plupart des btards tiennent le milieu entre les parents... quel est le milieu entre un tre raisonnable et un tre non raisonnable ? . Dans le principe du tiers exclu se projette la conscience d'impossibilit. Dans cette lettre de sa vingt-deuxime anne Cuvier est tout entier prsent. Prsent par cette ide que la science n'a rien faire dans les vues approximatives ; qu'elle n'a pas tonner par le nouveau et le possible, mais dterminer le certain. C'est par l qu'il s'oppose mme ceux qui possdent une partie de son savoir. De quelqu'un comme Camper il nous arrive parfois de songer qu'il a tout su quant aux corrlations d'organes : ceci, notamment, que l'herbivore doit avoir l'intestin plus long, l'estomac plus volumineux ; plus encore : des sabots afin de mieux supporter la position debout pendant le temps plus long qui lui est ncessaire l'ingestion de sa nourriture. Rien de commun pourtant entre cette remarque et le (1) (2) (3) (4) Lettres..., Lettres..., Lettres..., Lettres..., p. 82. p. 203 (la moule d'eau douce) ; voir p. 27 l'ide (platonicienne) de PfafT. p. 201. p. 215.

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dessin prcis, au tome III des Recherches sur les ossements fossiles, concernant les molaires du palothrium dans leurs deux espces diffrentes, ou la discussion du tome II sur la trompe du masto donte. Camper ne faisait qu'inviter ; Guvier au contraire s'engage honorer ses documents. Les esquisses de Camper suggrent qu'il faut l'homme, pour assurer son quilibre, un contrepoids que la nature n'a donn nul quadrupde . Mais d'o lui est-il venu ? Le passage se fait seulement dans l'hypothtique. Le devenir des formes encourage l'-peu-prs ; la pense qu'il anime est celle du peu--peu, le flou de l'esprance et de l'imagination. Pour avoir dit que son discours passera peut-tre pour absurde, Camper se croit quitte envers la rigueur. Cuvier sait qu'il a pris des risques : la science est la somme des vrifications. C'est pourquoi l'un de ses titres est cette page des Recherches (1) qu'on lui a si souvent reproche : Je n'ai point d'expression pour peindre le plaisir que j'prouvois, en voyant, mesure que je dcouvrais un caractre, toutes les consquences plus ou moins prvues de ce caractre se dvelopper successivement ; les pieds se trouver conformes ce qu'avoient annonc les dents ; les dents ce qu'annonoient les pieds ; les os des jambes, des cuisses, tous ceux qui dvoient runir ces deux parties extrmes, se trouver conforms comme on pouvoit le juger d'avance ; en un mot chacune de ces espces renatre, pour ainsi dire, d'un seul de ses lments. C'est la page de quelqu'un qui sait que la vrit, comme la vie, est d'une prcision difficile. Et qu'une pense ne vaut rien si elle ne donne pas aux faits la chance de lui rpondre non. Et que si on leur a reconnu ce pouvoir, on ne saurait avoir trop de joie quand ils ont bien voulu ne pas en faire usage. (1) Paris, 1812, t. III, Introduction, p. 3.

DISCUSSION M. Canguilhem. Je suis d'accord avec tout ce que vous avez tir du cochon de Buffon. A propos du possible chez Buffon, vous avez dit : tout ce qui peut tre est , et vous avez ajout : je ne le prends pas dans un sens restrictif . C'est bien cela ? M. Courtes. Oui. M. Canguilhem. Pour les molcules organiques, Buffon dit : aprs tout, elles pourraient coexister autrement que sous les formes que leur imposent les moules intrieurs condition qu'elles ne se nuisent pas ; il n'y a pas de juridiction d'exclusion ; il y a des moules intrieurs mais on peut imaginer une disette de moules intrieurs ; nous assisterions alors des combinaisons dont nous n'avons pour le moment pas ide, mais la nature, elle, a les ides que nous n'avons pas, c'est--dire qu'elle est une combinatoire qui ne comporte aucune exclusion. M. Courtes. Oui, et cela inclut la possibilit que ces combinaisons soient reprsentes par des moules intrieurs qui ne sont pas raliss actuel lement dans des espces vivantes. M. Canguilhem. Autrement dit, la disette de moules intrieurs n'est que pour nous, mais pas pour la nature. Elle pourrait avoir autant de moules intrieurs qu'elle a de molcules organiques, et on peut concevoir une infinit de moules intrieurs possibles. De sorte que, si cette reprsentation de Buffon est exacte, et je pense qu'elle l'est, on conoit alors comment avec et chez Cuvier apparat une possibilit dngation, c'est--dire d'incompatib ilit. Vous avez oppos la notion d'conomie qui prend les formes de budget (chez Gthe) ou du matriau (chez G. Saint-Hilaire) la notion cuviriste de vie comme cahier de charges couvrir. Cependant Cuvier utilise beau coup la notion d'Economie au sens d'organisation, et non au sens que vous lui donnez en parlant de Camper. N'y a-t-il pas, pour Cuvier, un problme conomie de matriaux, de composition de budget ? M. Courtes. S'il s'agissait du mot conomie lui-mme, ce n'est pas par sa seule prsence chez Cuvier qu'il serait significatif, de mme que l'expression d'histoire naturelle est loin d'apparenter les auteurs qui l'em ploient, puisqu'en fait elle se rfre un concept de la nature qui n'est pas la mme chez tous. Heureusement, si l'on peut dire, je n'ai pas de souvenir prcis relatif l'emploi du mot. M. Canguilhem. Dans l'Histoire des progrs des sciences naturelles, il est question d'conomie, tous moments. M. Courtes. En quel sens ? J'en vois trois, ingalement probables. Premirement la prvision : l'conomie prpare un avenir dfini, et dans

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cette vue prend les assurances qu'il faut ; ce sens porte la marque de la thologie, et l'on n'a pas le retenir : quand Cuvier rapporte l'observation de Brisseau de Mirbel sur les feuilles de l'asperge [Histoire des progrs..., t. III, p. 5) engainantes puis latrales, opposes puis alternes, cette caract ristique tale dans le temps ne reprsente pour lui rien de plus qu'une trouvaille intressante. Deuximement il y aurait l'ide de compensation : la vie est tourbillon, par consquent usure ; la rparation de l'usure matr ielle ne fait qu'un avec le tourbillon ; l'usure irrparable est celle du ressort qui entretient le tourbillon [Histoire des progrs..., t. I, p. 210) ; la vie active est un change, dont l'intensit s'attnue ; un achat serait encore mieux dit : le capital des forces vitales s'amenuise peu peu ; tout cela parat peu heureux : le positif y est introduit par l'vidence du ngatif. En troisime lieu, et de prfrence, j'envisagerais l'ide de la composition, de la compl mentarit, de l'adaptation rciproque des organes. N'est-ce pas cela que Cuvier a voulu dsigner ? M. Canguiliiem. II dsigne par l d'une manire gnrale ce que depuis Charleton on appelle conomie animale, c'est--dire un certain type d'organisation qui varie selon les espces, selon les organismes spcifiques. Mais il est vrai que chez Cuvier la vie apparat comme un ensemble d'obli gations remplir qui ne peuvent pas l'tre dans n'importe quelles ci rconstances. M. Dagognet. Je crois que vous avez dit qu'il y avait une possibilit de cration des moules organiques. M. Courtes. Non. Les moules organiques existent dj, ce sont des possibles. C'est par rapport leur possibilit qui est impossible chiffrer pour l'homme, et qui ne peut tre inventorie par l'homme, que chaque espce doit tre situe. M. Dagognet. Le mot conomie a t souvent utilis par Cuvier ; il a exprim que les systmes qui dfinissent l'organisme devaient tre trs nombreux. Cuvier s'intressait un problme, celui de la transcription littrale de l'animal ; car lui aussi s'est intress la linguistique ou plutt la dnomination linguistique. Il fallait un nom qui soit extrmement bref, correspondant la brivet conomique par laquelle et sur laquelle l'animal tait construit. C'est finalement une question de contraction qu'il dfinit d'ailleurs d'une manire administrative. Car vous renvoyez toujours l'orientation thologique ; il y a aussi, je crois, la manie administrative, dont il a reu l'influence peut-tre en Allemagne. M. Courtes. L'inconvnient des prsentations narratives est de ressusciter titre provisoire un obstacle idologique. Je n'ai pas souhait faire durer le provisoire thologique. M. Dagognet. Je parle d'conomie. M. Courtes. Et aussi de linguistique. Or je sais que Cuvier en parle dans son Eloge d'Adanson. Mais c'est comme d'un argument de la mthode universelle, inflationniste par consquent. Ce n'est donc pas le langage qui enseigne la contraction. Sans aucun doute on peut et on doit rapprocher le foisonnement des espces dans la mthode universelle avec l'autre pense, antrieure Cuvier, que la fonction est un luxe accord au vivant. Mais

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ce ne doit pas tre un moyen de faire passer Cuvier pour l'administrateur hostile au gaspillage et venant remettre de l'ordre. On ne peut pas vouloir comprendre les savants partir de prjugs qu'ils auraient imports, avec ou sans fruit, dans la science. L'intrt que j'ai pris Cuvier se fondait justement sur sa protestation contre une thologie indiscrte et envahis sante.De la mme faon, l'conomie, s'il la conoit, doit se traduire en raisons purement scientifiques, chercher au-dedans de l'animal lui-mme. M. Grmek. Cuvier est oblig de se servir du terme d'conomie animale car cette expression fait partie du vocabulaire courant des sciences biolo giques de son poque. Ce terme n'a pas obligatoirement cette aura de signification sociologique que nous sommes tents de lui prter en lisant aujourd'hui les textes anciens. M. Canguilhem. L'conomie animale est un mode de composition de parties. Cela a un sens au xvine sicle, tantt anatomique, tantt physiologique. A vrai dire c'est le rapport des deux. M. Grmek. C'est une sorte de physiologie avant que la physiologie se spare de l'anatomie. M. Canguilhem. Exactement. C'est la physiologie du temps o elle est une dduction anatomique. On peut concevoir que, tout en dsignant du mot conomie animale son objet, l'intrieur de cet objet, pour en expliquer les modalits singulires, il puisse refuser ce que d'autres auraient appel conomie, mais cette fois non plus en un sens physiologique, mais en un sens conomique. U faut voir si l'ide de l'conomie, au sens conomique (cf. la science camralistique dont M. Sebestik (1) nous a appris, il y a quelques annes, en quoi elle consiste), est trangre Cuvier autant qu'il le parat. Il faudrait savoir si, comme vous le suggrez, la vie est, non plus une faon de dpenser en calculant, mais une faon de satisfaire des obligations qui sont ou de ncessit ou de prestige, c'est--dire non pas en tenant compte de son portefeuille, mais de ce qu'il y a acheter. En d'autres termes, si les animaux ne trouvent pas leurs conditions de vie, la possibilit de mourir est alors une dfinition de leur mode d'existence un moment donn. Le problme est de savoir si cette opposition existe chez Cuvier. Vous avez dit que Camper dessine de l'extrieur, mais que les fossiles obligent dessiner du dedans, qu'entendez-vous par l ? M. Courtes. A cela il y a plus d'une rponse, et par l je dois convenir que ma formule est quivoque. D'abord les lois du genre : les Discours de Camper esquissent des postures ; les principes d'organisation et de struc ture dont il parle dcrivent principalement la statique d'un corps vivant dans son milieu ; le squelette est compris par l'allure extrieure, et ses lments mcaniques (balancier du cou et de la queue, chevalet des membres porteurs). Au contraire les fossiles dont on voit les dessins dans les Recherches de Cuvier montrent souvent le dedans d'un os, manifest par une cassure : je me rappelle notamment une mchoire brise la naissance des dents et (1) Allusion aux travaux du Sminaire sur les commencements de la technologie. Cf. Thaes, n XII, 1968.

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surtout (au tome III, sixime mmoire, planche XIII, figure 15) l'intrieur d'un crne de palothrium. Mais il y a autre chose : au mme tome des Recherches (premier mmoire, p. 25 et 26, et planche VII, figure 3), Cuvier montre un cerveau de palothrium, conserv par une chance tout extra ordinaire, due la boue particulire dans laquelle l'animal a t englouti : pour lui c'est une indication sur l'intelligence de l'animal. M. Canguilhem. En quoi donc pouvez-vous opposer le dessin de l'intrieur et celui de l'extrieur ? M. Courtes. L'intrieur est donn extrieurement l. Mais de plus il faut quelquefois savoir ou vouloir le chercher. Or un dtail cit au tome II des Recherches (Mmoire sur le grand mastodonte, p. 27 et 28, et planche II, figure 2) dnonce chez Camper une lacune ce sujet. Il a, en effet, possd un fragment que Cuvier a connu aprs lui : c'est une mchoire suprieure, avec la vote du palais. Or, non seulement Camper a pris l'arrire pour l'avant, malgr l'usure des dents qui dsigne clairement la partie antrieure (ici encore, donc, le fonctionnement n'a pas t tudi), mais il a ou bien nglig, ou bien refus de dcaper le fossile, et ainsi laiss chapper une donne anatomique : or c'est Cuvier (naturellement) qui a fait mettre nu la paroi conteste. M. Grmek. Cuvier avait un sens plus pouss de ses devoirs que de ses droits. Partout il souligne plus volontiers le ct devoir , il tablit le cahier de charges. C'est l, je pense, un trait de caractre. M. Canguilhem. Un trait de caractre ne peut expliquer la cohsion d'une uvre scientifique. Ce n'est pas parce que Cuvier a un sentiment protestant de ses devoirs et de ses obligations qu'il met le vivant en rapport avec ce quoi il doit faire face pour ne pas mourir. M. Grmek. Non, bien entendu. Mais ce trait est la partie d'un tout. L'administrateur, le philosophe et le naturaliste forment un tout qu'il est difficile, sinon impossible, de dissocier. Les biographes de Cuvier nous informent que son grand plaisir tait de faire de l'administration. M. Courtes. C'est exact, notamment pour l'article Cuvier qui est dans La France protestante : l'auteur souligne la prudence dont il a fait preuve partout (en Italie du Nord, dans les Etats du pape, en Allemagne et en Hollande), vitant de remettre en cause les systmes d'enseignement qui avaient fait leurs preuves ; mais il ajoute que les Franais avaient alors tout apprendre. M. Canguilhem. Vous avez cit Camper. Il a crit : Chaque animal diffre de l'autre d'aprs le but pour lequel il a t cr par l'Etre Suprme. Ce qu'il y a de remarquable, et qu'on ne souligne pas suffisamment, c'est que par l'anatomie compare Cuvier a prpar un mode de penser physio logique en montrant que pour qu'une fonction s'exerce il n'tait pas nces saire qu'elle ait sa disposition tout l'appareil compliqu qu'elle avait dans les formes o prcisment elle dispose d'un appareil trs compliqu. Autrement dit, le commencement de la rupture entre la conception de l'conomie animale o la fonction dcoule de la structure, et l'ide qu'une fonction est quelque chose qui peut s'exercer par des structures tout fait diffrentes les unes des autres, se situe dans l'uvre de Cuvier. C'est Cuvier qui l'a rendu possible par l'anatomie compare. Cf. la lettre Lacpde

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o il dit prcisment : Sans prtendre non plus avoir apport de grandes lumires la physiologie, je crois du moins l'avoir servie, en restreignant plusieurs de ses propositions, en montrant que beaucoup de fonctions peuvent s'exercer sans tout l'appareil d'organes qui leur est consacr dans l'homme et les animaux voisins de l'homme, en dduisant de l des notions plus prcises sur les parties vritablement essentielles des organes (1). En d'autres termes, ce qui est essentiel la fonction se trouve au niveau le plus lmentaire ; l'essence de la fonction apparat le mieux si la structure est plus lmentaire et plus simple. C'est un grand service rendu la nais sance de la pense physiologique. M. Grmek. II est exact que la physiologie nouvelle s'appuiera beaucoup sur ces ides de Cuvier. M. Canguilhem. C'est le fait de passer de l'anatomie, simple, mono graphique, l'anatomie compare qui dissocie la physiologie de l'anatomie. Cuvier rend ce service par l'application de ce mode de penser qui consiste davantage limiter qu' totaliser. M. Balan. Je voudrais poser deux questions. La premire concerne l'homognit de l'Echelle des Etres et les ides de plnitude et de totalit qui y sont associes. Or, je pense que pendant le xvine sicle il y a eu, en face de la volont de maintenir l'Echelle des Etres, avec toute sa plnitude, sa continuit, des dchirures effectives. Et je pense que Buffon se sert de l'Echelle des Etres comme d'un cadre l'intrieur duquel il cherche penser. Mais y parvient-il ? Est-ce que dans son uvre des dchirures ne sont pas dj possibles ? Cela est une autre question. J'ai t frapp par les difficults rencontres par Buffon dans un texte au dbut de Histoire des minraux o il est question prcisment des rapports entre organisations et figurations. Finalement, l'Echelle des Etres, il cherche la scotomiser. Malgr tout il y a des oppositions qui se forment entre juxtaposition et intussusception, entre la seconde et la troisime dimension... D'autre part, concernant la ngation, j'ai eu l'impression qu'une certaine forme de ngation se trouve introduite dans les penses antrieures celles du xixe sicle : en lisant par exemple les lettres entre Leibniz et Clarke. A partir de Newton, on a l'impression que ce que Leibniz ne veut pas entendre, ce que Clarke introduit, ce sont des ides de vide, de dsordre, de changement. Or il semble que Newton et Clarke reprsente Newton s'efforce de justifier thologiquement cette apparition de notions incompat ibles avec la pense leibnizienne ; finalement Leibniz tait le reprsentant majeur du thme de l'Echelle des Etres. Cela est la premire question. La seconde question c'est ce qui se passe chez Cuvier. On aura proba blement l'occasion de revenir l-dessus. J'ai eu l'impression qu'il y a, chez Cuvier, l'apparition d'lments qui sont ngatifs et aussi d'autres lments qui tendraient revenir sur cette ngativit. Je donnerai comme exemple la citation qui se trouve dans Recherches sur les ossements fossiles, 2e d., 1836, vol. Ill, chap. X, p. 306. Il est question des rapports morphologiques entre le rhinocros et le cheval : mais ces animaux bien qu'appartenant la mme famille naturelle ne sont cependant pas tellement pareils que l'on (1) Cuvier, Anatomie compare, t. III, 1805, p. xvin.

GEORGES CUVIER OU L'ORIGINE DE LA NGATION

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puisse concevoir des genres intermdiaires qui les uniraient et il s'en faut de beaucoup qu'ils se tiennent d'aussi prs que les rongeurs ou les ruminants, par exemple, se tiennent les uns avec les autres. Ces intervalles, ces sortes de hiatus laisss dans leurs sries, paraissent avoir t remplis autrefois par des genres dont nous ne connaissons plus que les dbris fossiles, mais dont les dents, les pieds, les autres organes caractristiques tiennent en partie de l'un, en partie de l'autre et qui diffrent de tous par l'ensemble. Et ce texte que vous avez cit, qui renvoie aussi au texte sur les Rvo lutions du Globe, montre des discontinuits de ce genre. Il me semble que de semblables discontinuits ont t signales par Coleman en particulier (1). Concernant la palontologie, Coleman a signal ces difficults, cette distor sion entre l'affirmation d'un certain nombre de principes et les techniques effectives utilises par Cuvier, dans la comparaison des fossiles les uns par rapport aux autres, et par rapport aux vivants. Par exemple, le fait que pour les rhinocros fossiles Cuvier n'utilise pas les lois de l'anatomie compare : il s'efforce, d'abord, de reconstruire effectivement le squelette du rhinocros. M. Courtes. Votre premire question mriterait d'tre subdivise plus que vous ne l'avez fait. On pourrait l'toffer alors bien davantage, mais toujours inutilement. Je commencerai donc par l'allusion la correspondance entre Leibniz et Clarke, qui parat en tre le but. Vous avez parl des notions de vide, de dsordre, et de changement que Newton aurait essay d'introduire contre Leibniz. Je doute que celle de changement ait pu apporter une surprise au philosophe de l'apptition. Je doute galement, du ct de Newton, qu'il ait affirm le dsordre ; car il n'aurait pu le loger que dans la raison ou dans la volont de Dieu. C'est pour Leibniz que la dpendance de la nature l'gard de Dieu prend la figure d'un dsordre : voyez le deuxime crit de Clarke. De la mme manire il faut tre Leibniz pour interprter l'espace vide comme une absence pure et simple. Ce n'est pas de ce point de vue que l'on doit comprendre Newton, pour qui Dieu est prsent partout (Clarke, II, 5), sans dchirure . Cela dit, on peut revenir sur la premire partie de votre premire question. Si je l'ai bien comprise elle consiste en ceci que les deux sens du mot fossile (substance extraite du sein de la terre et reste de corps organiss) sont plutt rapprochs que spars par Buffon, et que cet crasement de leur distance devrait, comme tout l'heure l'ide de dchirure, constituer une objection l'Echelle des Etres. C'est bien l que rside l'objection ? Mais cela ne fait pas plus de difficult que le dplacement apparent des reptiles relativement aux batraciens, qui a retenu l'attention de Lamarck. Autre chose est l'Echelle des Etres ; et autre chose la distribution effective dans la nature. L'Echelle est un ordre d'essences ; l'ordre de fait est un effet : il montre ce que la nature a fait de l'Echelle des Etres, et cela ne peut s'appeler dsordre, ni absence. Il y a eu substitution d'une ralit une autre, sans aucune sorte d'interrgne. Sur ce point ma seule inquitude porte sur votre lecture du texte de Buffon. Les fossiles (au sens actuel) qu'il voit proches des minraux (fossiles au sens du xvuie sicle) sont les coquilles, sans leur contenu : or elles sont le rsidu expuls au-dehors par le filtre animal qui a gard pour lui tout ce qui est nutritif dans l'eau (et l'air qui y est dissous) ; elles ne contiennent donc rien qui soit organique et de surcrot sont alourdies d'un peu de terre (1) Cf. W. Coleman, George Cuvier zoologist, Harvard University Press, 1964. T. XXIII. 1970 3

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vitriflable . Elles sont un calcaire de moins bonne qualit que le marbre ou la pierre dure. Mais le procd de la nature tant le mme, on ne voit pas ce qui empcherait l'association des produits. C'est pourquoi Clarke m'a paru, dans l'esprit de votre propos, plus intressant que Buffon. Mais, j'y insiste, c'est par erreur qu'on ferait de lui le prcurseur d'une pense de la ngation. Au contraire, une bonne tude ne peut que le ranger dans cette cole anglaise qui annexe Newton la thologie. Il a collabor pour une part importante aux confrences des Boyle Lectures , auxquelles on ne fait pas une place suffisante dans l'histoire du xvine sicle. Elles ont pourtant t traduites de trs bonne heure, et seize sermons de Clarke sont au tome cinquime de la Dfense de la religion. Or tinger lui-mme a reconnu sa dette envers toute cette cole, ou du moins exprim l'identit de ses vues, en dclarant que sans Newton il aurait eu le plus grand mal tre chrtien jusqu'au bout. Les raisons qu'il donne sont capitales : ses yeux il n'y a qu'un ordre chez Leibniz, savoir l'ordre des notions ; tre leibnizien implique alors l'idalisme, tandis qu'il y a, grce Newton, une prsence des tres, une ralit qui fait de toute exprience une pense religieuse. Sa gratitude envers Newton a donc bien pour objet la dualit d'ordres, et au-del d'elle la plnitude. Cette dualit n'a pas le mme sens que la pluralit des perfections, quoi pensait Leibniz : elle permet que rien ne manque notre rflexion et notre besoin de comparaison ; alors que chez Leibniz il s'agit de susciter (voir la Thodice) la croyance un entendement divin qui l'unifie. Pas le mme sens non plus que la pluralit des chelles possibles, qui fut l'argument de Cuvier pour rfuter, partir de leurs carts et de leur contradiction, l'ide d'chelle unique ou d'chelle tout court. Sur la deuxime question, je crois comprendre que votre intention serait d'opposer Cuvier lui-mme : le Cuvier qui admet que les hiatus constats aient pu tre autrefois remplis contredirait par cette concession fugitive le Cuvier qui ordinairement professe le discontinu. C'est l vraiment perdre de vue le principe de sa doctrine, celui des conditions d'existence. Comment veut-on que pour une espce la continuit de la srie fasse partie de ces conditions ? Cette nouvelle manire d'interroger le vivant fait basculer dans le pass continu et discontinu. Je l'ai rapidement indiqu pour Cuvier : la discontinuit ne lui est pas ncessaire. Egalement et symtriquement la continuit n'est pas non plus requise pour l'quilibre du systme de Geoffroy Saint-Hilaire, son rival, puisque l'on peut directement, sans passer par aucune chane, rapporter tout tre au modle qui permet de le concevoir, du fait que ce modle est unique et intrieur tous les tres. Ces exigences primes ne concernent pas plus l'un que l'autre.