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Les thories de l'apprentissage

On attribue souvent l'instinct l'animal et l'apprentissage l'humain. C'est oublier que les btes apprennent beaucoup. Les chiens, pigeons, rats et singes sont d'ailleurs - avec les tudiants en psychologie - les principaux cobayes de laboratoire des spcialistes de l'apprentissage. Car chaque espce a apport son lot la connaissance sur l'art d'apprendre.

Pavlov et son chien : le conditionnement. Le psychologue russe Ivan Pavlov (1849-1936) a montr avec sa clbre exprience sur un chien affam, l'existence d'un mcanisme d'apprentissage spcifique : le conditionnement. Dans l'tude rvolutionnaire de Pavlov, le chien a appris qu'un stimulus (dans ce cas, une cloche) signifiait qu'ils taient sur le point d'tre nourri. En commenant par deux choses qui sont naturellement jumels saliver et tre nourri - Pavlov a ajout un troisime volet en faisant sonner une cloche avant la tte. Aprs quelques essais, les chiens ont appris associer la cloche d'tre nourri et allait ragir par saliver au son de la cloche, en prvision de leur nourriture, mais sans prsenter des aliments. Puisque les chiens ont commencer naturellement saliver lorsqu'il leur t offert de la nourriture, la nourriture est un stimulus inconditionn. Aucune formation particulire est ncessaire pour provoquer la salivation du chien, ce qui est une rponse inconditionnelle. En revanche, une cloche qui sonne n'entrane normalement pas de salivation chez les chiens. Ils ne le feront que s'ils ont ont t conditionns associer une sonnerie tre rcompenser. Par consquent, la cloche est un stimulus conditionn. Nouvelle raction rflexe du chien un stimulus et une rponse conditionne.Voil comment s'effectue le conditionnement. C'est peut-tre le mme mcanisme qui nous fait associer - par habitude - l'image du feu la sensation de chaleur et nous prvient ainsi du danger avant de nous tre approch de la flamme. Le pigeon de Skinner : le conditionnement oprant. Aprs le chien de Pavlov et le chat de Thorndike, un nouveau pas dans l'tude de l'apprentissage fut ralis par les pigeons de Burrhus F. Skinner (1904-1990). Ce pigeon est plac dans une bote (dite bote de Skinner ) o se trouvent un distributeur de graines et un petit disque. Lorsque le disque s'allume, si l'animal tape avec son bec, alors quelques graines tombent dans le distributeur. L'animal apprend ainsi peu peu obtenir de la nourriture en frappant le disque. Ce type de conditionnement est dit oprant car il repose sur une dmarche active du sujet, la diffrence du chien de Pavlov qui est conditionn de faon passive. Skinner s'est galement intress la cration d'une raction comportementale spcifique par rapport un stimulus, en ajoutant un renforateur. Un renforateur peut tre soit une rcompense ou un punisseur. Une rcompense est tout ce qui augmente la frquence d'une action, un punisseur est tout ce qui diminue sa frquence. Quand nous sommes rcompenss pour un certain comportement, nous sommes susceptibles de rpter ce comportement. Quand nous sommes punis pour un certain comportement que nous sommes susceptibles d'arrter. Ce type d'apprentissage est actif et volontaire, elle dpend des actions de l'apprenant. Parce que la dfinition d'un renforateur est base sur son efficacit, il est important de se rappeler que la rcompense pour une personne peut ne pas tre significatives, et donc pas une rcompense, pour un autre. De mme, ce qui est une rcompense dans un contexte peut ne pas tre ailleurs. Le singe de Khler : l'insight Le psychologue allemand Wolfgang Khler (1887-1967), l'un des pres de la psychologie de la forme, a montr qu'un singe plac devant une situation-problme particulire (attraper des bananes hors de porte de la main l'aide d'un bton) trouvait d'un seul coup, aprs plusieurs autres tentatives infructueuses, une solution : prendre une caisse place dans un coin de la pice, la dplacer et monter dessus. Ce phnomne de dcouverte soudain, on le nomme l'insight. Face un problme

analogue, le singe reproduit ensuite aussitt la mme technique.

Bote de puzzle de Thorndike : l'apprentissage par essais/erreurs


Le psychologue amricain Edward Lee Thorndike (1874-1949) a conu une bote-problme dans laquelle il enfermait un chat affam. Le chat peut ouvrir la porte de la bote en dplaant un morceau de bois dans un certain sens. L'animal cherche par ttonnement sortir essayant pour cela divers moyens. Au dbut, le chat parvient ouvrir la porte en actionnant au hasard le morceau de bois. En multipliant les essais, il apprend slectionner la bonne solution. L'animal effectue donc, selon E.L. Thorndike, un apprentissage par essais et erreurs . Les rats de Tolman : les cartes cognitives. L'Amricain Edward C. Tolman (1886-1961) a montr que des rats placs dans des labyrinthes possdent peu peu une vritable carte cognitive de leur environnement. Ils apprennent voluer dans un espace donn pas simplement par ttonnement, mais en se construisant au fil du temps une image de leur environnement. Leur apprentissage est donc li une reprsentation. Les enfants de Bandura. De nombreuses expriences portant sur les poissons, les rats, les singes... et les humains, ont montr que l'on apprend mieux et plus vite en prsence d'un congnre. Forts de cette constatation, les psychologues ont dcrit plusieurs types d'apprentissage social : l'apprentissage par l'observation d'autrui, appel parfois apprentissage vicariant ; et l' apprentissage coactif , o les deux enfants apprennent en mme temps et s'paulent mutuellement, se stimulent et se confrontent. Le psychologue russe Lev S. Vygotsky (1896-1934) et l'Amricain Albert Bandura ont tous deux soulign l'importance du travail des formes d'apprentissage social. Autant d'animaux, autant d'expriences, autant de thories psychologiques... Question : lorsque l'on apprend lire, parler ou conduire, est-ce que l'on ressemble plutt un chien, un rat, un pigeon ou un singe ? Ou bien tous un peu la fois ?