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Quest-ce que le libralisme classique ?

Ralph Raico
Traduction Arthur Gautier

Le libralisme classique dsigne la doctrine qui dfend la proprit prive, une conomie de marche non entrave, ltat de droit, les garanties constitutionnelles de libert religieuse et de libert de la presse, et des relations internationales pacifies par le libre-change. Jusqu laube du XXe sicle, on parlait simplement de libralisme pour nommer cette doctrine. Dans les pays anglo-saxons, le qualificatif classique est devenu indispensable car le mot libralisme a t associ de graves entraves la proprit prive et au libre march, commises au nom de lgalit. Cette version du libralisme, si tant est quon puisse encore lappeler ainsi, est parfois qualifie de social -libralisme, voire de nouveau libralisme . Nous emploierons ici le terme de libralisme dans son acception classique. De porte universelle, la doctrine librale nen reste pas moins le produit dune culture distincte et dune histoire particulire. Comme la clairement dmontr Lord Acton, cette civilisation est lOccident, cette Europe qui fut lallie de la papaut r omaine. Son berceau, en dautres termes, est la socit humaine ayant connu le miracle europen , pour reprendre les termes dE.L. Jones. Les circonstances historiques de sa naissance sont laffrontement entre les institutions et les valeurs de liberts hrites de lAntiquit et du Moyen-ge et les tentations absolutistes et tatistes des XVIe et XVIIe sicles. La rvolte des Hollandais contre labsolutisme des Habsbourg a engendr un rgime pol itique de nature librale : ltat de droit, y compris un solide attachement aux droits de proprit ; la tolrance religieuse ; une grande libert dexpression ; un gouvernement central mais aux pouvoirs strictement limits. Le succs stupfiant de lexprience nerlandaise a eu une influence considrable sur la pense europenne et, petit petit, sur ses pratiques politiques. Ce fut particulirement vrai en Angleterre. Lhistoire du libralisme est caractrise par une interaction fconde entre la thorie et la ralit sociale : lobservation du rel stimulait et amliorait les rflexions thoriques, tandis que la thorie inspirait de nouvelles rformes. Au cours des querelles constitutionnelles maillant lAngleterre au XVIIe sicle, de no mbreux individus et groupes ont montr des inclinations librales. Cependant, le premier parti ouvertement libral dans lhistoire europenne fut celui des Levellers. Emmen par
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John Lilburne et Richard Overton, ce mouvement radical issu des classes moyennes revendiquait la libert de commercer, la fin des monopoles tatiques, la sparation de lglise et de ltat, la reprsentation du peuple et des limites au pouvoir, y compris celui du parlement. Leur insistance sur la proprit prive, en commenant par la proprit de soi, et leur hostilit au pouvoir tatique viennent discrditer tout amalgame entre les Levellers et les prsocialistes Diggers, comme on la souvent fait. Malgr leurs checs, les Levellers ont fourni aux anglo-saxons le prototype du libralisme des middle classes. La fin du XVIIe sicle verra John Locke appliquer la doctrine des droits naturels la vie humaine, la libert et la proprit foncire quil dsignera gnriquement sous le terme de property sous une forme qui se transmettra aux Whigs du XVIIIe sicle aux rvolutionnaires amricains. LAmrique devint le modle de la nation librale dans le monde, la suite de lAngleterre. Tout au long du XIXe sicle, la socit amricaine fut marque par une quasi-absence dEtat dans bien des domaines, ce qui ne manquait pas de surprendre les observateurs europens. Des ides librales radicales taient dfendues par des groupes tels que les Jeffersoniens, les Jacksoniens, les abolitionnistes et les anti-imprialistes de la fin du sicle. Jusqu une bonne partie du XXe sicle, les ides librales les plus importantes ont continu dtre produites en Europe. Le XVIIIe sicle fut particulirement fcond en la matire. Les penseurs des Lumires cossaises y ont jou un rle majeur, comme David Hume, Adam Smith, Adam Ferguson et Dugald Stewart. Leur analyse a mis au jour lorigine de structures sociales complexes ne ncessitant pas dintelligence planificatrice , selon les mots de Ronald Hamowy. La thorie cossaise de lordre spontan a largement contribu concevoir le caractre autonome de la socit civile, qui na besoin de l tat que pour dfendre les citoyens contre la violation de leurs droits individuels. Dans sa notice biographique consacre Adam Smith (1811), Dugald Stewart le rsume ainsi : Pour passer de la barbarie lopulence, un tat na besoin de rien dautre que la paix, de faibles taxes et une institution judiciaire raisonnable ; le reste nest que le cours naturel des choses. La clbre formule des Physiocrates, laissez faire, laissez passer, le monde va de lui-mme inspire le programme libral et sa philosophie sous-jacente. Lordre spontan a ensuite t thoris par des penseurs plus proches de nous, comme Herbert Spencer et Carl Menger au XIXe sicle et F.A. Hayek et Michael Polanyi au XXe. Or, cette ide singulire oppose les libraux aux conservateurs comme Burke, pourtant proches du libralisme de nombreux gards. L o les libraux voient dans le march au sens large, entendu comme un vaste rseau dchange volontaire, la matrice dun systme dinstitutions et de murs prenne, les conservateurs pensent que les fondation s indispensables de la socit rsident dans laction de ltat, au-del de la seule protection de la vie, de la libert et de la proprit, y compris en matire religieuse.

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Le passage lre industrielle a caus dimportants dsaccords entre libraux et conservateurs. Les lites conservatrices, notamment en Angleterre, ont souvent exploit les circonstances des premires dcennies dindustrialisation pour ternir limage de leurs adversaires libraux. Avec le recul historique, il est clair que ce que lon a appel la Rvolution industrielle fut contemporain dune explosion dmographique sans prcdent. Certains conservateurs ont profit de la prolifration de travailleurs pauvres dans les villes pour vilipender le march pour son matrialisme, son inhumanit et son caractre anarchique. Une autre source de conflits est survenue lorsque les libraux ont associ le conservatisme au militarisme et limprialisme. A lexception dune fraction des Whigs, pour qui la guerre peut se justifier des fins librales, et hormis le cas particulier des guerres dunification nationale, le libralisme tait avant tout un pacifisme. Lcole de Manchester a incarn cet idal libral anti-imprialiste, en la personne de ses leaders John Bright et Richard Cobden. Ce dernier a notamment labor une analyse pousse des motivations belliqueuses des tats. Lessor du libre-change international tait pour eux lantidote contre les guerres. Le franais Frdric Bastiat a dvelopp ces ides dans une doctrine librale dune grande puret, qui a connu un cho favorable en Europe et plus tard aux tats-Unis. Les partisans du libralisme nont pas toujours t cohrents, notamment quand ils sen sont remis lEtat pour promouvoir leurs ides. En France, des libraux ont utilis le s canaux des grandes coles et instituts publics pour dfendre le scularisme sous le Directoire ; ils ont vot les lois anticlricales de la IIIe Rpublique quand bien mme ils pourfendaient le Kulturkampf allemand la mme poque. Une trahison des principes libraux que les plus consquents des penseurs ont su heureusement viter. La rconciliation du libralisme et du conservatisme anti-tatiste a t rendue possible aprs la Rvolution franaise et lEmpire. Benjamin Constant en est certainement le meilleur exemple. Confront aux dangers dun pouvoir central illimit reposant sur la manipulation des principes dmocratiques, Constant a cherch des contrepoids sociaux et des allis thoriques tous azimuts. La foi religieuse, lenracinement local et les traditions populaires furent considres comme autant de forces contre loppression tatique. Alexis de Tocqueville a ensuite tendu lapproche de Constant, en devenant le grand analyste et contempteur de ltat bureaucratique qui sannonait. Dans les pays anglo-saxons, lhostilit des conservateurs a t exacerbe par leur foc alisation exagre sur le rle de Bentham et des radicaux dans lhistoire des ides librales. Dans On Liberty (1859), John Stuart Mill dvie ainsi de la pense librale classique en opposant la libert de lindividu non seulement ltat mais aussi la socit . A linverse de Constant ou dun Wilhelm von Humboldt, qui considraient les corps intermdiaires comme lextension de laction individuelle et des barrires laccroissement de ltat, Mill voulait librer lindividu de toute tradition ou autorit, mmes choisies dlibrment par les peuples.

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Mais cest ltat socialiste que le libralisme classique sest le plus vigoureusement oppos. Laustro-amricain Ludwig von Mises sest ainsi efforc de dmontrer limpossibilit de toute planification centrale rationnelle. Prolifique pendant plus de 50 ans, Mises a raffirm la philosophie librale et en est devenu le porte-parole au XXe sicle, aprs plusieurs dcennies de marginalisation. Parmi les nombreux tudiants que Mises a influenc, Murray Rothbard a combin lcole autrichienne dconomie avec la doctrine lockenne du droit naturel pour donner naissance une forme danarchisme individuel, l anarcho-capitalisme . En tendant le domaine de la socit civile au point de faire disparatre ltat, Rothbard atteint ds lors les limites du libralisme originel. Le libralisme classique est souvent oppos au social-libralisme , qui en serait une excroissance devenue autonome aux alentours de 1900. Mais ce libralisme dit social dvie profondment de son homologue dans la mesure o il dnie la capacit autorgulatrice de la socit : cest ltat qui est inexorablement appel la rescousse pour rduire les ingalits sociales. Largument selon lequel ltat poursuit ainsi les finalits du libralisme en changeant simplement de moyens est irrecevable pour les libraux consquents : on pourrait en dire autant de toutes les variantes du socialisme. Il est dailleurs bien diffici le, en thorie comme en pratique, de distinguer ce social-libralisme du socialisme ! Il est galement trs discutable de dire que cette cole de pense provient du libralisme classique, smancipant de celui-ci au tournant du XXe sicle. Le social-libralisme existe au moins depuis Sismondi, tandis que ltat-providence tait dj en germe dans les crits de certains grands auteurs libraux classiques, comme Condorcet et Thomas Paine. Avec le dclin du socialisme traditionnel, les libraux classiques et les conservateurs seront certainement daccord pour dire que le social-libralisme est devenu le principal ennemi de la socit civile. La proccupation politique actuelle des libraux classiques est dicte par la ncessit : il sagit de combattre la tendance gnrale lapptit des hommes dEtat, ce cauchemar qui rongeait autant Burke que Constant, Tocqueville et Herbert Spencer. Les querelles du pass paraissent dsormais obsoltes. Libraux et conservateurs anti-tatiques pourraient bien se dcouvrir plus de points communs que leurs prdcesseurs nauraient pu imaginer. Publi initialement dans American Conservatism : An Encyclopedia , 2006. Ralph Raico est Professeur mrite dhistoire europenne au Buffalo State college et Senior Fellow de lInstitut Mises. Il est spcialiste de lhistoire de la libert, de la tradition librale en Europe, et de la relation entre la guerre et la croissance de ltat. Il est lauteur de The Place of Religion in the Liberal Philosophy of Constant, Tocqueville, and Lord Acton

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