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LES DEUX PREMIRES LETTRES DE PLINE TRAJAN

Paul Dupuy
On sait que depuis le jour o Pierre Lander trouva et copia, en France, en 1502, lunique manuscrit connu de la correspondance entre Pline et Trajan, jointe dordinaire aux uvres de Pline sous le nom de livre Xe, lordre des lettres qui la composent a t souvent modifi par les diteurs. Le premier de tous fut Avantius ; son dition fut faite Vrone, la mme anne que la dcouverte de Lander et grce sa copie. Deux ans aprs, le manuscrit lui-mme fut apport de France Venise par lambassadeur Aloys Mocenigo, et ce fut daprs lui quAlde Manuce fit son dition en 1508. Dans son ptre ddicatoire Aloys, Alde fait un grand loge de lantiquit de ce manuscrit quil pense contemporain de Pline lui-mme. Quoique cette pice prcieuse ait disparu, nous pouvons affirmer que le savant diteur se trompait. Toujours est-il quaujourdhui les ditions imprimes dAvantius et dAlde sont les exemplaires les plus anciens auxquels on puisse se reporter. Elles sont presque entirement conformes lune lautre. On remarque, il est vrai, de lgres variantes dans le texte ; mais nous savons par Alde que la lecture du manuscrit tait trs difficile, et cela nous explique que certains passages ou le sens tait moins net, ou peut-tre lcriture illisible, aient donn lieu des interprtations diverses. Quant lordre o sont ranges les lettres, il est le mme dans les deux ditions, et sans avoir le droit de laffirmer absolument, on peut penser avec une grande vraisemblance quAvantius et Alde ont tous les deux reproduit lordre du manuscrit. Depuis, cet ordre a t lobjet de rvisions nombreuses : cest le point sur lequel a surtout port le travail des diteurs qui se sont succd aprs Alde. Chacun ou peu sen faut a propos le sien. Nous ne parlerons que de deux. Dans les ditions franaises, on a suivi celui quavait adopt Gessner (1739) : on a mis part les lettres de Pline sans rponse de Trajan ; les lettres accompagnes dun rescrit ont t renvoyes la suite sous un titre spcial. Cet ordre est le plus mauvais qui se puisse imaginer : certaines lettres antrieures la mission de Bithynie, celles qui concernent le mdecin Harpocras, par exemple, ont motiv une rponse ; au contraire, la lettre sur le primipilaire Nymphidius Lupus, crite videmment en Bithynie, nen a pas reu ; du moins nous ne la possdons pas. Le classement de Gessner et des diteurs franais est donc tout fait arbitraire, contraire lordre chronologique, et il ny a pas de raison, mme de commodit, pour quon le prfre celui de lAldine. Gierig (1796) auquel il a paru que, ds lorigine, lordre des lettres avait t misrablement troubl (misere ordo tarbatus), sest avis de les dater chacune du lieu quelle concernait : il a ainsi promen mthodiquement Pline de lOccident lOrient de la Bithynie. Ce nest l quun ingnieux artifice : rien nautorise la supposition de Gierig, et mme pour la tourne dans le Pont, dont on est

prvenu par une lettre, on ne peut, quoi quen ait dit M. Mommsen1, tablir dune manire certaine litinraire adopt par Pline. Pas plus que le classement de Gessner, le classement de Gierig ne peut tre prfr celui dAlde Manuce. Frapp de tant de divergences, et craignant sans doute de sgarer comme ses devanciers, Keil2 a jug plus sr de sen tenir aux ditions primitives. Depuis, a dit M. Mommsen3, il est devenu vident que les lettres du dixime livre sont ranges peu prs dans lordre chronologique. Cet peu prs suffirait sans doute pour autoriser une tentative de classement nouvelle. Pour aujourdhui nous nous bornerons signaler une interversion des deux premires lettres, interversion que nous dmontrerons laide mme de ltude de M. Mommsen sur Pline le Jeune. La premire4 est, pour ainsi dire, date. Elle a t crite peu de temps aprs la mort de Nerva survenue le 17 janvier 98 ap. J.-C. La deuxime lettre5, dit M. Mommsen6, est postrieure de peu de temps, en juger daprs les mots : inter initia felicissimi principatus tui. Il semble tout dabord quil ny ait pas lieu dhsiter l-dessus, et que principatus tui indique bien le rgne propre de Trajan commenc la fin de janvier 98, et non son association lempire qui date du 17 octobre 97. Lexamen et le rapprochement de divers textes de Pline fournis par M. Mommsen lui-mme nous ont donn une opinion diffrente, et nous obligent dater la deuxime lettre de la fin de 97, cest--dire en faire la premire. La mention quelle contient de deux mariages de Pline est le point de dpart de la discussion. Deux femmes seulement sont dsignes dans la correspondance tout entire de Pline, lune, belle-fille de Vettius Proculus, lautre, petite-fille de Calpurnius Fabatus et nice de Calpurnia Hispulla. Gierig en a conclu que Pline ne stait mari que deux fois, et quil avait dj pous Calpurnia, au moment o il remercia lempereur de lui avoir accord le jus trium liberorum. Si lon dmontre que Pline ntait pas encore mari avec Calpurnia en 98, et quil ne ltait plus avec la belle-fille de Vettius Proculus, il en faudra conclure non seulement que Calpurnia a t sa troisime femme7, mais encore que la lettre 2 du livre X na pas t crite en 98. La date du mariage de Pline avec Calpurnia nest pas trs difficile tablir8. Dans la lettre 4 du livre III9, Pline nous apprend que, pendant sa prfecture de lrarium Saturni, il est all Tifernum, o il construit ses frais un monument public. Cest ce moment que les envoys de la Btique arrivent Rome pour le

1 Mommsen, tude sur Pline le Jeune (traduction Morel). - Bibliothque de lcole des hautes tudes, 15e fasc. (1873), p. 30. 2 C. Plini Cecili secundi epistularum libri novem ; epistularum ad Tarjanus liber ; panagyricus. Leipzig, Teubner, 1853. 3 Mommsen, ibid., p. 25. 4 dition Kiel, p. 198. 5 dition Kiel, p. 198. 6 Mommsen, ibid., p. 25. 7 Mommsen, tude sur Pline le Jeune (traduction Morel), p. 5 et 6. 8 Mommsen, tude sur Pline le Jeune (traduction Morel), p. 11, 12 et 13. 9 dition Keil, p. 46 et 47.

prier de soutenir leur procs contre Ccilius Classicus ; il accepte. Ceci se passe avant les calendes de septembre, cest--dire pendant le mois daot, ainsi que le dit la lettre 81 Trajan, et dans lanne 101, comme on va le voir. En effet, dans le pangyrique de Trajan2, nous voyons que Pline et Cornutus taient prfets de lrarium Saturni depuis moins de deux ans, lorsque lempereur leur offrit le consulat, lanne o lui-mme lobtint pour la troisime fois3, cest--dire en 100. Leur nundinum vint au mois de septembre ; ils avaient donc t dsigns, comme tous les consules sufecti, au commencement de janvier4, et, si lon tend autant que possible le sens des mots nondunt biennium compleveram in officio laboriosissimo et maximo, leur nomination la prfecture de lrarium Saturni avait eu lieu en janvier ou fvrier 98. Dautre part, leur consulat ne les empcha pas dexercer encore cette prfecture5. Dj, sous Claude, comme le rappelle M. Mommsen, les questores rarii restaient trois ans en fonction ; on pourrait donc croire que Pline et Cornutus Tertullus furent prfets de lrarium Saturni en 98, 99 et 100. Mais aucune de ces dates ne peut convenir au voyage Tifernum : en 98 et 99, le procs de Marius Priscus antrieur celui de Classicus ntait pas encore jug ; en 100, Pline ne put sabsenter de Rome au mois daot, puisquil tait consul. On est donc forc dadmettre que Pline et Cornutus restrent prfets de lrarium Saturni jusqu la fin de 1016 ; et de placer le voyage Tifernum aussitt aprs leur sortie de charge, au mois de septembre de cette anne. A cette poque, le temple dont Pline payait la construction ntait pas encore lev. Au moment o il crit Fabatus la lettre 1 du livre IV7, le temple est achev, et Pline a pous Calpurnia, mais depuis peu, car la lettre 198 du mme livre, adresse Calpurnia Hispulla, dnote un mariage assez rcent pour que le mari tudie encore le caractre de sa femme. Or, daprs Mommsen9, les lettres du livre IV sont de 103, 104, 105 ; il serait donc assez naturel de fixer 103 linauguration dun temple commenc en 101, et par consquent le voyage de Pline et de Calpurnia Tifernum ; leur mariage aurait eu lieu en 101, ou, au plus tt, en 101. Pline ntait donc pas mari avec Calpurnia en 98. Lpoque o mourut la belle-fille de Vettius Proculus est encore plus facile dterminer10. Par la lettre 13 du livre IX11, nous savons que dans les premiers jours de son deuil, Pline entreprit de venger au snat la mort dHelvidius Priscus ; or les vnements auxquels la lettre fait allusion sont de 97 ; Pline ntait donc plus mari avec la belle-fille de Vettius Proculus en 98 et la lettre 2 du livre X na pas t crite cette anne : il faut la reporter 97. Il en rsulte que Pline tait encore mari peu aprs le 17 octobre 97, lorsquil obtint le jus trium liberorum, mais quil perdit bientt sa seconde femme, et que lorageuse sance du snat o il parla contre Publicius Certus, dnonciateur

dition Keil, p. 201. 91, dition Keil, p. 296. Pangyrique, 60 et 90. dition Keil, p. 275, 276 et 298, 297. Mommsen, ibid., p. 68 et 69. Ce fait est formellement attest dans le Pangyrique, 92 (dition Keil, p. 295 et 297). Voyez dailleurs pour toute cette partie de la discussion, Mommsen, ibid., p. 12, 18 et 64, 65. 6 Mommsen, tude sur Pline le Jeune (traduction Morel), p. 12 et 18. 7 dition Keil, p. 66. 8 dition Keil, p. 81. 9 Mommsen, tude sur Pline le Jeune (traduction Morel). p. 14 18. 10 Mommsen, ibid., p. 5 et 6. 11 dition Keil, p.180 188.
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dHelvidius, eut lieu tout fait la fin de 97. Dautres dtails de la lettre 13 du livre IX confirment dailleurs cette dernire assertion. Publicius Certus, dit Pline, allait bientt tre dsign pour le consulat (homines brevi consulem) ; il fallait lempcher (obtinui quod intenderam). Comme les consules sufecti taient dsigns au mois de janvier, cest la fin de dcembre que Pline fltrit en plein snat un nom dj mis en avant et arrte le dnonciateur dHelvidius Prisons sur le seuil mme du consulat. Il ne subsiste donc aucun doute : lordre chronologique tabli par les textes invoqus est le suivant : 1 Trajan adjoint Nerva, 17 octobre 97 ; 2 Jus trium liberorum donn et Lettre 2 ; 3 Mort de la deuxime femme de Pline ; 4 Affaire de Publicius Certus, dcembre 97 ; 5 Mort de Nerva, 17 janvier 98, 6 Lettre 1, janvier ou fvrier 98 ; 7 Mariage avec Calpurnia, au plus tt 101. La lettre 2 de la correspondance entre Pline et Trajan doit donc bien tre classe la premire ; il est fort probable que les premiers diteurs lont trouve cette place dans le manuscrit de Pierre Lander, mais lont rejete au second rang sous linfluence des mots inter initia felicissimi principatus tui. Personne depuis ne stait aperu de lerreur qui avait fait omettre dans le principatus de Trajan les trois mois quil fut associ Nerva, et M. Mommsen, la belle tude duquel nous avons emprunt les principaux lments de notre travail, sy tait laiss prendre aussi lui.

Annales de la Facults des Lettres de Bordeaux - 1881