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Arthur H. SMITH

LA VIE DES PAYSANS CHINOIS

Un document produit en version numrique par Pierre Palpant, bnvole, Courriel : ppalpant@uqac.ca Dans le cadre de la collection : Les classiques des sciences sociales fonde et dirige par Jean-Marie Tremblay, professeur de sociologie au Cgep de Chicoutimi. Site web : http://classiques.uqac.ca/ Une collection dveloppe en collaboration avec la Bibliothque Paul-mile Boulet de lUniversit du Qubec Chicoutimi. Site web : http://bibliotheque.uqac.ca/

La vie des paysans chinois

Un document produit en version numrique par Pierre Palpant, collaborateur bnvole, Courriel : ppalpant@uqac.ca

partir de :

LA VIE DES PAYSANS CHINOIS,


par Arthur H. SMITH (1845-1932)
Traduit par B. MAYRA et le Lt-Cl de FONLONGUE

Collection dtudes, de documents et de tmoignages pour servir lhistoire de notre temps, Librairie Payot, Paris, 1930, 356 pages. Police de caractres utilise : Verdana, 12 et 10 points. Mise en page sur papier format Lettre (US letter), 8.5x11 [note : un clic sur @ en tte de volume et des chapitres et en fin douvrage, permet de rejoindre la table des matires] dition complte le 15 dcembre 2006 Chicoutimi, Qubec.

La vie des paysans chinois

TABLE
Prface.

DES

MATIRES

PREMIRE PARTIE LE VILLAGE. SES INSTITUTIONS. SES COUTUMES. SES FONCTIONNAIRES.


I. Le village chinois. II. Les maisons. III. Les noms des villages. IV. Les chemins ruraux. V. Les bacs fluviaux. VI. Les puits. VII.Les boutiques. VIII.Le thtre. IX. Les coles. Etudiants ambulants. X. Linstruction suprieure en Chine. Lcole suprieure de village. Examens. Derniers dits concernant linstruction. XI. Les temples. XII.La coopration dans les pratiques religieuses. XIII.La coopration dans lorganisation des foires et des marchs. XIV.Les socits de prts. XV.La surveillance des rcoltes. XVI.Incantation de la pluie. XVII.La chasse. XVIII.Mariages et funrailles. XIX.Le Jour de lAn. XX.Le matamore. XXI.Les administrateurs communaux.

DEUXIME PARTIE LA VIE DE FAMILLE AU VILLAGE


XXII.Garons et hommes. XXIII.Jeunes filles et femmes. XXIV.La monotonie et le vide de lexistence au village. XXV.quilibre instable de la famille chinoise. XXVI.Faiblesse du lien familial. Glossaire Gravures : Paysans chinois chez eux Dans un village du sud Puits de village Cordons de cash Confection des cordons Campement de surveillant des rcoltes Moisson du millet Couple de jeunes maris Pavillon funraire provisoire Femmes prparant le repas En route pour le festin Une plaie de la Chine : le mendiant Un lment de force : lartisan.

La vie des paysans chinois

PRFACE
@ Lauteur de ce livre, possdant une longue exprience de la Chine, prouve par cela mme un profond respect pour les nombreuses et admirables qualits des Chinois, et il a pour beaucoup dentre eux individuellement la plus haute estime. Cette grande race a derrire elle un pass sans gal, il se peut quun merveilleux avenir souvre aussi devant elle, mais, afin quune pareille destine saccomplisse, il faut que le Cleste pare de nombreuses insuffisances, insuffisances qui semblent dautant plus probantes que lon connat mieux la Chine. Le commerce, la diplomatie, le dveloppement des relations

politiques avec lExtrieur et mme un contact toujours plus troit avec les civilisations occidentales nont pas russi accomplir une seule des rformes dont la Chine a besoin. Le village chinois, cest lEmpire en raccourci. Aprs lavoir tudi, nous nous trouverons mieux arm, pour suggrer un remde tout ce qui exige des amliorations. Il est un point sur lequel on ne saurait trop insister. En Chine, la varit dans lunit est telle que lorsquun observateur donne un fait comme certain, il devrait en mme temps spcifier que, vridiques dans certaines parties de la Chine, ses affirmations peuvent ne pas ltre en ce qui concerne dautres rgions de lEmpire. Par contre, lunit dans la varit est telle aussi quun fait vraiment typique de la Chine, sil ne se prsente que rarement, nen est pas moins utile connatre.

La vie des paysans chinois

Jamais

la

Chine

na

soulev

comme

aujourdhui

les

proccupations du monde et rien ne nous autorise penser que sa situation attirera moins lattention des nations au dbut du XXe sicle. Tout ce qui peut concourir faire mieux comprendre le caractre chinois est de nature faciliter lintelligence du problme chinois lui-mme. Puisse ce livre apporter une pareille uvre sa modeste contribution.

La vie des paysans chinois

PREMIRE PARTIE

LE VILLAGE SES INSTITUTIONS SES COUTUMES SES FONCTIONNAIRES

La vie des paysans chinois

I LE VILLAGE CHINOIS
@ LInde compte elle seule plus dun demi-million de villages ; sans doute lAsie entire en possde-t-elle quatre fois autant. La plupart des nations population nombreuse, presque toutes, pourrions-nous dire, vivent dans des villages. En Chine, le voyageur partant dun port de mer, Tien-Tsin par exemple, pourra cheminer pendant plusieurs mois toujours dans la mme direction, sans atteindre la frontire oppose. Au cours dune pareille randonne, il sera frapp, comme seul peut ltre celui qui observe de ses propres yeux, par la quantit incroyable de Chinois vivant en ce dehors que des grands centres urbains. les

Contrairement

simaginent

gnralement

Occidentaux, le nombre des grandes villes, par rapport celui de la population totale, est, en Chine, trs infrieur celui des pays dEurope. Bien des cits, chefs-lieux de divisions administratives analogues nos comts, ne sont autre chose que de gros villages ceints dune muraille, dans lesquels sont installs les bureaux du gouvernement, les yamen. Nul nignore quaux Indes la population est aux trois quarts rurale ; en Chine, tout nous porte croire que la proportion est la mme. Au cours dun voyage tel que celui que nous imaginons, le touriste qui ne connat pas les Chinois se demande sans cesse : A quoi pensent ces innombrables millions dtres humains ? Quel

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genre de vie mnent-ils ? Quest-ce qui le caractrise ? Quelles sont leurs aspirations ? Lon ne peut rpondre utilement de pareilles questions sans recourir de nombreux commentaires. Les conditions et lambiance de la vie chinoise diffrent tellement de celles qui nous sont familires quil est dangereux daffirmer quoi que ce soit. En dehors de quelques-uns de ses lments essentiels, il y a dans lexistence des Chinois une tonnante varit quil est difficile dexpliquer. Pour aussi longtemps quun tranger ait vcu en Chine, le domaine de linconnu lui apparat toujours aussi vaste ; que de choses dont il na jamais entendu parler mais que tout le monde est suppos connatre par intuition ! Quelle que soit la dure de son sjour dans le pays, il reste un colier tout comme le nouvel arriv. Pareil tat de choses est linluctable consquence de cette civilisation chinoise si ancienne, de mme que de la trs grande chelle sur laquelle elle dut oprer pour produire ses effets. M. A. R. Colquhoum a trs judicieusement observ que le produit rsultant de la dure multipli par le nombre des tres qui se sont succd doit tre formidable et que, si lon fait intervenir un troisime facteur, lisolement de ce peuple, nous ne sommes plus en droit de nous montrer surpris du caractre complexe de la civilisation chinoise, pas plus que de sa forme particulirement conservatrice. Et cest ainsi quil nous parat impossible de donner un expos mthodique et cohrent des phnomnes de la vie chinoise. Une

La vie des paysans chinois

telle

entreprise

demanderait

le

collationnement

des

renseignements fournis par tous les trangers rsidant en Chine ; il faudrait plusieurs existences pour la mener bien et la bibliothque bodlienne suffirait peine contenir les volumes rsultant de cette publication. Le seul moyen pratique de dvelopper nos connaissances sur un sujet aussi vaste que locan consiste examiner plus ou moins fond tels

phnomnes que le hasard projette dans notre modeste horizon. Il ne se rencontrera pas deux personnes ayant le mme horizon et aucun horizon nenglobera une sphre. Lun des meilleurs moyens de voir ce qui se passe dans un difice serait den enlever le toit, condition quune pareille opration puisse se faire sans troubler ses habitants. Or, si nous voulons comprendre les Chinois, il nous faudrait pntrer dans leur home, ce quaucun tranger nest admis faire ; il peut toutefois imiter le Cleste qui applique un doigt mouill sur une vitre en papier. A ce contact il se produit un petit trou par lequel un il scrutateur est mme dobserver ou, tout au moins, dentrevoir quelque chose. Les chapitres htrognes, sans suite toujours logique, qui composent cet ouvrage, furent crits un peu au hasard de nos observations, mais tous sont des tudes de phnomnes aperus travers un judas et se rapportant la vie actuelle du peuple chinois. Quiconque en sait assez sur ce sujet pour tre en droit de se faire une opinion ne manquera pas de constater que notre travail est imparfait, insuffisant. Il nen reprsente pas moins des ralits ayant un intrt humain qui leur est propre.

La vie des paysans chinois

Le voyageur qui parcourt la Chine rencontre chaque pas des villes, des hameaux et, trs naturellement, il voudrait se faire une ide gnrale de la population des contres quil traverse. Quil ne savise pourtant pas de demander un autochtone le nombre dhabitants dune cit ou dun district. Pour toute rponse on lui dira : il ny en a pas trs peu ! ou encore : qui sait ? Presque toute personne intelligente est capable dindiquer, au moins approximativement, le nombre des villages de sa propre rgion ; mais ici, les uns tant grands, les autres petits, et le Chinois, comme tout autre Oriental, ne se souciant gure de la statistique et ne possdant que des notions trs simplistes sur ce que nous appelons une moyenne, les

renseignements quil fournit nont aucune valeur. Dautre part lexprience a montr quon ne saurait sen rapporter aux relevs tablis par les fonctionnaires chinois et pourtant ces donnes, constituant les seuls lments sur lesquels lon puisse baser des valuations rationnelles, offrent une certaine valeur. Dsire-t-on estimer avec quelque exactitude la population par mille carr, il faut la dduire de ce que lon sait du nombre des habitants dune province entire ou, tout au moins, du territoire dune prfecture. Inutile dinsister sur ce qua de prcaire une pareille opration. Il y a quelques annes lon voulut pourtant, dans un certain district, obtenir une supputation plus exacte de la population dune zone trs limite, esprant constituer ainsi une sorte dunit de mesure. A cet effet, autour de la rsidence trangre prise comme centre, on traa un cercle dun rayon de 20 li. La

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liste fut dresse des villages ayant reu des secours de famine en lanne 1878 ; et lon put ainsi dduire approximativement le nombre moyen des familles. La zone examine comprenait 150 villages chacun desquels furent attribues 80 familles

comprenant 5 personnes, soit un total de 60.000 ttes. En admettant lquivalence de 20 li pour 6 milles, la population devait tre de 531 habitants par mille carr, densit peu prs gale celle du royaume de Belgique, le pays le plus peupl de lEurope, o le dnombrement de 1890 a donn une moyenne de 534 habitants par mille carr. A quelques milles en dehors de ce cercle se trouve une rgion appele les treize villages parce que tel est le nombre de ceux qui sy trouvent sur une tendue de 5 li ! Cette proportion montre que la zone dans laquelle fut faite lvaluation susindique ne prsentait pas des conditions favorables pour le but en question, celui dtablir une moyenne, attendu que, depuis les ravages causs par les inondations du Fleuve Jaune, elle prsente des surfaces incultes considrables et une grande bande de terrain ne porte plus aucun village. Enfin elle est traverse par un cours deau allant du Grand Canal la mer, une partie des habitants a d abandonner le sol qui stend en une large et profonde dpression, parce que trop sujet aux

envahissements des eaux. Il fut alors dcid de procder un nouveau dnombrement dans une rgion moins dshrite. On choisit cet effet un autre district situ 90 li de la sous-prfecture de Lin Ching. La surface dsigne ntait gure que la moiti de la prcdente

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mais, au lieu dvaluer la population moyenne des villages, lon seffora dtablir, daprs les renseignements fournis par les indignes, le nombre de familles faisant partie de chaque agglomration. Ce travail fut confi un homme du village central dou de beaucoup de bon sens. Il adopta prudemment pour chaque village des valuations infrieures aux estimations populaires, toutefois il conserva le chiffre de 5 ttes par famille bien quil lestimt trop faible. Beaucoup de familles vivent en effet en commun et sont comptes pour une unit alors que le nombre de leurs membres peut slever, comme dans le cas de cet individu en particulier, jusqu 20. En parcourant cette rgion on a limpression dun pays trs habit ; les villages sont grands, trs rapprochs les uns des autres et les relevs tablis confirment ce fait. Dans un rayon de 10 li (3 milles) se trouvent 64 villages dont les plus petits comptent 30 familles et les plus importants jusqu 1.000, soit une moyenne de 188 familles par village. On arrive un total de 12.040 familles et de 60,200 habitants, raison de 5 par famille. En doublant le rayon de la zone, la population slve plus du double du chiffre ci-dessus. Ce dnombrement donne ainsi 2.129 ttes par mille carr. A sen rapporter aux apparences, il existe dans le Chih-li mridional et central, dans le Shantoung occidental et sud-ouest, dans le Ho-nan septentrional, des milliers de milles carrs o les villages sont aussi denses que dans la rgion dont nous venons de parler et nous pouvons ainsi en supputer approximativement la population. Mais, dans les plaines de la Chine septentrionale, il semble plus raisonnable dadmettre 300 habitants par mille carr pour les districts villages plus distants les uns des autres et de 12

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1.000 1.500 dans les zones o ils sont plus rapprochs. Dans tous les cas, nos calculs, pour aussi sommaires quils soient, laissent limpression trs nette dun nombre norme dtres humains rassembls dans ces plaines fertiles, au pass

historique. Du mme coup lon se rend compte des difficults presque insurmontables quil y a vouloir tablir un

recensement quelque peu prcis.

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II LES MAISONS.
@ Cinq cents ans environ se sont couls depuis que le neveu de Hung Wu, fondateur de la dynastie des Ming, excuta le grand raid qui allait lamener de la capitale mridionale de la Chine jusqu la ville quon appelle maintenant Pkin, dans ltat dnomm Yen cette poque. Lon dit gnralement que ce fameux homme de guerre massacra tous les gens quil rencontra sur son passage et transforma en un vritable dsert la rgion entire qui stend depuis le fleuve Yang-tz jusqu Pkin. Les Annales relatent ses exploits par les mots : Yen Wang balaya le Nord. Aprs que ce jeune ambitieux eut dpossd son neveu, vritable hritier du trne, il prit le titre de Yung Io, vocable qui allait devenir clbre dans lHistoire de la Chine. Pour rparer les ravages causs par une pareille randonne, il ordonna

lmigration dans le Nord dune partie de la population du Shanhsi et du Shan-toung oriental. La tradition rapporte que des masses de gens furent rassembls prs de la ville de HuntungHsien dans le Shan-hsi mridional et rpartis dans la zone dvaste par la guerre et demeure en friche. Il est certain que dans une grande partie des plaines de la Chine septentrionale, les habitants ne savent gure quune chose sur leurs origines, cest quils sont venus de Huntung-Hsien. Il est surprenant quun peuple minemment pratique comme les Chinois et qui possde un sens si aigu de lorientation que 14

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chacun localise le mal dont il souffre en indiquant, par exemple, le ct Est de lestomac , que ce peuple, dis-je, se montre indiffrent la rgularit du plan de ses villes. Toute cit chinoise semble de forme quadrangulaire, mais ce nest pas, je crois, trop savancer que de dire quaucune delles ne rpond en ralit ce trac. Lon saperoit, au contraire, que les enceintes prsentent des parties courbes, des irrgularits voulues, et cela dans des buts gomantiques. En dautres termes, les formes ralises apportent la chance ou cartent la malchance en appliquant la science mystrieuse du feng shui ou gomancie. Cest ainsi que deux portes opposes dune ville ne doivent pas tre vis--vis lune de lautre ; si elles le sont, il faudra interposer une chicane pour empcher les esprits mchants de tout bouleverser sur leur passage.

Paysans chinois chez eux

Dans les rgions ouest de lEmpire, il est dusage de parler du trac dune cit ou dune ville. Pareille expression

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sappliquerait trs mal un village, car elle ferait croire une tude graphique de la disposition des maisons alors que, en ralit, la fantaisie seule y prside. Un village chinois a pouss ; comment et pourquoi, nul ne le sait, ni nen a cure. A quelque poque lointaine, impossible prciser dans lobscurit du pass, des familles arrivrent dun endroit quelconque, camprent l, et sy firent une habitation locale , laquelle ils donnrent sans doute leur nom, et ce fut le village. Il y a une rue, peut-tre mme un rseau de rues, mais il ny en a pas deux parallles, sauf accidentellement, et aucune nest rectiligne. La rue est simplement cet endroit de passage quune longue exprience dmontra comme le facteur ncessaire pour faciliter les communications entre les diverses parties du village et le monde extrieur. Non seulement elle est sujette prendre des tournants aussi brusques quinexplicables, mais encore de mystrieuses fantaisies prsident sa largeur essentiellement variable. Parfois, dans un village dun quart de mille de longueur, aucune voie transversale ne permettra un vhicule de passer de la rue de devant une autre situe en arrire. Et cela simplement parce que la ville a pouss ainsi et que personne ne put ou ne voulut intervenir utilement alors que bien des gens eussent peut-tre souhait autre chose. Dans la rue principale, dans dautres encore dbouchent, angle droit, des alles troites donnant accs aux cours sur lesquelles souvrent les habitations. Les btiments qui bordent les principales voies publiques noffrent aux regards du passant que de longs murs aveugles. Si, par hasard, une entre est pratique sur lune delles, une sorte davant-mur la protge contre les influences

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mauvaises auxquelles sinon elles seraient exposes, en mme temps quil drobe lintrieur la curiosit des gens. Un village est de la sorte une ville en miniature, afflig de tous les maux de lentassement excessif, quand mme il serait plant au beau milieu dune large plaine relativement peu peuple. Que le terrain soit cher ou vil prix, les villages prsentent toujours le mme aspect encombr et, dans les grosses agglomrations comme dans les petites, se manifeste la mme indiffrence lgard des exigences dun dveloppement ultrieur. Les montagnes fournissent en abondance de la pierre que lon utilise dans toutes les constructions des environs. Sombres, humides, dtestables malsains, pendant ces la logis priode deviennent des particulirement pluies. Plus

grandes

dsagrables encore sont les maisons souterraines creuses dans les paisses couches de loess. claires seulement sur le devant, elles ignorent tout mode de ventilation : arer un logis est en effet un luxe qui nest pas prvu lorsquon difie une demeure chinoise. Les matriaux mis en uvre dpendent des ressources naturelles que fournit la rgion et qui sont le plus porte de la main. La brique se fabrique partout en grande quantit ; elle est gnralement dun bleu gris analogue la couleur des vtements des autochtones. Cette teinte sobtient en scellant

hermtiquement le four ds que la cuisson des briques est termine et en versant aussitt sur lextrados du bti, dispos en forme de cuvette, des centaines de seaux deau. Celle-ci pntre par infiltration lintrieur o elle se transforme aussitt en

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vapeur : au contact de cette dernire la couleur des briques se modifie. La raret du combustible et la rpugnance des Chinois lemployer en quantit suffisante ce serait du gaspillage ! a pour consquence de fournir un produit mal cuit, de qualit trs infrieure en tant que matriaux de construction. Au lieu dobtenir des briques dures comme de la pierre, semblables celles de fabrication trangre et revtues dun pais vernis de fusion, il arrive quune forte proportion des briques indignes smiette ds quon les manie et, les examiner de prs, on saperoit quelles sont remplies de trous comme du pain de bonne qualit ; chacune de ces cavits devient un tube daspiration par lequel pntre dans les murs lhumidit du sol au grand dtriment de limmeuble dont les fondations et parfois aussi les murs sont btis en briques.

Dans un village du sud

Dans

les

campagnes,

la

plupart

des

habitations

se

construisent en adobes faits de limon ptri dans un moule puis durci au soleil auquel ces briques demeurent exposes jusqu la limite de leur contraction. Les plus grandes sont de deux trois pouces dpaisseur et larges dun pied ; leur longueur atteint

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souvent vingt pouces. Au terme de la dessiccation, elles psent plus de quarante livres. Fabriques au moule, leur prix de revient ne dpasse gure un cash ou sapque par unit. Si largile est dame dans le moule avec une lourde hie en pierre, elles valent deux trois fois autant. Lorsque lon confie cette fabrication des spcialistes, la dpense est plus forte attendu que le propritaire prend un homme supplmentaire pour

lapprovisionnement deau et doit en plus distribuer du th et du tabac toute lquipe douvriers. Les fondations des immeubles sont toujours en briques. A la hauteur dun pied ou deux au-dessus du sol on les recouvre dune couche de roseaux ou de quelque autre substance destine empcher lhumidit de monter jusque dans les murs car, dans le cas contraire, ceux-ci seffritent et se dissolvent comme du sucre sous laction de la pluie. Dans toutes les parties de la grande plaine de la Chine septentrionale, le sol est tellement satur de soude qu moins de prendre un soin extrme les murs les mieux tablis prsenteront en trs peu dannes des signes manifestes de dcrpitude. En principe, et quels que soient les matriaux employs pour la maonnerie, le toit de la maison reposera sur des poteaux indpendants des murs, ceux-ci ne constituant quun simple remplissage entre les pices de bois, mais, dans les

constructions bas prix on supprime souvent ces supports par raison dconomie. Aussi, pendant les priodes de fortes pluies, lorsque lhumidit a suffisamment dtremp les fondations, des milliers de maisons, littralement satures deau, seffondrent

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sous le poids de la toiture, crasant des gens et en blessant beaucoup dautres. Dans certains districts, lon se rapproche parfois du systme de charpente des maisons trangres, mais le mode courant est celui que nous venons de dcrire. En lun et lautre cas, les pices de bois, jouant le rle de sablires, supportent de petits chevrons sur lesquels reposent des briques minces ou plus souvent des roseaux, des nattes et des tiges de sorgho ; par-dessus celles-ci est dame une couche de terre, lment essentiel de la couverture de la plupart des immeubles chinois. Le tout reprsente un poids norme, extrmement dangereux lorsque les bois de charpente commencent pourrir sous laction de lhumidit. Enfin les toitures plates servent de lieu de dpt pour le combustible et les rcoltes. Si le village est tabli dans un bas-fond, on a soin de construire sur des remblais artificiels. Mais, quelle que soit la nature du sol, un pareil volume de terres dplaces laisse autour de chaque agglomration une srie de trous gigantesques qui recueillent les eaux de la zone environnante. Le village est ainsi ceintur dinnombrables mares dont les canards, les oies, les cochons et, en t, les petits enfants sans autre vtement que celui quils doivent la prvoyante nature, se disputent la jouissance. Une humidit abondante constitue un merveilleux stimulant pour la pousse des arbres, et les bosquets la vgtation luxuriante produisent, distance, un charmant effet dans la campagne. Cependant en sapprochant, lon saperoit que ces merveilleuses frondaisons abritent simplement des trous de boue

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tandis

que

les

maisons

du

village

demeurent

exposes

impunment aux rayons torrides du soleil. Il se trouve bien parfois quelques arbres dans la rue principale, mais les cours des maisons sont gnralement dpourvues de toute vgtation. La vigne elle-mme, qui pourrait attnuer linexprimable monotonie de ces plaines teinte neutre est, tout au moins dans certaines rgions, rigoureusement prohibe. Et pourquoi ? Simplement parce que ses branches sabaissent vers le sol alors que les arbres pointent gnralement leurs pousses vers le ciel : cultiver la vigne porterait malheur tandis que cuire au soleil pendant lt faute dombrages ne porte pas malheur. Un homme dont le grand-pre avait t riche et qui se distinguait de ses voisins parce quil possdait un immeuble deux tages, raconta lauteur de ce livre le fait suivant. Il se souvenait trs bien que sa grandmre passait son existence dans larrire-cour et quelle y vivait dans une irritation perptuelle parce que les hautes btisses du devant et les magnifiques ormes qui ombrageaient lenclos ne lui permettaient pas de scher son linge au soleil. Par la suite, la famille se trouva rduite la pauvret, limmeuble deux tages fut abattu et les beaux arbres en mme temps, si bien que la gnration actuelle est condamne, comme bien dautres familles, touffer dans une cour sans ombre et sans air ; en revanche, elle dispose despaces illimits dont elle se sert trs peu pour faire scher ses lessives. Ce luxe dombrages, refus aux habitations des vivants, est, par contre, gnreusement octroy aux dieux qui nont pas de linge scher, et il arrive quun temple des plus modestes soit parfois entour dun bosquet de trs vieux arbres. 21

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Larchitecture des Chinois a t dcrite, dun simple trait de plume et non sans exactitude, comme consistant uniquement en deux btons plants debout et relis dans le haut par un troisime dispos horizontalement. Les toits adoptent les formes les plus varies et certains semblent avoir eu pour modle la tente du nomade bien que, comme lont remarqu le Dr Williams et dautres voyageurs, rien ne prouve quil y ait le moindre rapport entre le toit chinois et la tente. Les Chinois rpugnent en gnral aux habitations trs hautes, aussi presque toutes les villes de lEmpire offrent-elles laspect dune uniformit

monotone qui contraste singulirement avec celui dautres grandes cits, celles dOccident par exemple. Si la ville chinoise noffre rien qui puisse charmer lil du voyageur, il serait encore plus vain de demander au village des satisfactions esthtiques. Du reste, le mot esthtique nexiste mme pas dans la langue chinoise et, sy trouverait-il une expression quivalente, que les villageois ny prendraient aucun intrt. Les maisons bordent gnralement le ct nord de lespace rserv la cour afin que leur faade regarde le sud, et si lon a besoin de btisses supplmentaires, on les lve en querre aux extrmits du pavillon principal : elles font ainsi face lOuest et lEst. Lorsque le terrain disponible le permet, le ct sud de la cour est parfois occup par une maison analogue celle du nord ; comme celle-ci, elle peut tre prolonge ses extrmits par dautres constructions angle droit. Quelque nombreuse que soit la famille, quelle que soit sa fortune, tel est le type normal de lhabitation chinoise. Dans les villes, il subit des modifications multiples du fait de lespace 22

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assez restreint dont dispose le plus souvent le propritaire, mais la campagne, il prvaut partout. Les questions de commodit ninterviennent pas dans la distribution intrieure dun immeuble : lon cherche seulement, en tablissant les cloisonnements, ce que les pices puissent tre couvertes par des bois de charpente dune seule longueur. Ces solives tant gnralement de faible quarrissage et de longueur mdiocre, on sen tient souvent des chambres de dix douze pieds de long et de forme lgrement trapzodale depuis le devant jusquau fond. Une maison ordinaire se composera de trois divisions de ce genre, moins quil ny en ait quune dont on aura fait une grande chambre et une plus petite au moyen dune cloison. Il ny a pas de plafond : le plan infrieur de la toiture, gnralement peu leve au-dessus du sol, en tient lieu. Les portes sont pour la plupart deux vantaux qui viennent buter en haut et en bas contre les murs ; dans celle de lentre, il existe souvent une chatire pour chiens et chats. Les battants, faits de planches mal dresses et assembles joints plats, ne peuvent assurer une bonne fermeture : les bois de cette grossire menuiserie travaillent vite, ils se rtrcissent laissant entre eux des fentes qui permettent au passant de voir facilement ce qui se passe lintrieur. Lt est trs chaud dans la plupart des dix-huit provinces de lEmpire et pourtant ce nest que dans quelques rgions que lon trouve, sur la faade de derrire des maisons, une porte faisant face celle du devant, et assurant la ventilation de lintrieur. Le chssis en bois qui sert de fentre est pris dans le mur en guise

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de scurit contre les voleurs ; souvent on le recouvre, mme pendant la saison chaude, de papier huil. Les portes dentre nouvrent pas directement sur la rue, et sil existe des fentres sur la faade qui donne lextrieur, elles sont trs petites et places trs haut. Juste derrire la porte dentre est install le fourneau de cuisine ; il a la forme dune soucoupe et ses parois sont aussi minces que possible afin dconomiser le combustible. Dans tous les districts o il faut prendre des dispositions pour chauffer la chambre principale, on y arrive en amenant dans le kang, au moyen dune tuyauterie plus ou moins complique, lair chaud dgag par ce fourneau primitif. Si les maisons sont recouvertes de chaume, louverture pour le dgagement des fumes doit tre perce prs du sol afin dviter les risques dincendie. A lextrmit du kang, lequel sert de lit sont les couvrepieds de la famille et toutes les caisses et malles quelle se vante de possder, car cest le seul coin de la maison qui, trs probablement, est soustrait lhumidit. Le foyer se trouve plac prs de la porte o il souffle de violents courants dair ; de plus les conduits de chauffage sont sujets de frquentes crevaisons, enfin il nexiste pas de chemine vraiment digne de ce nom : sous de pareilles conditions, la fume se rpartit impartialement dans toutes les pices du logis et les produits de la combustion viennent se coller aux murs sur lesquels ils forment une couche de colmatage crosot qui atteint parfois jusqu un pouce dpaisseur et mme davantage.

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Au-dessus du foyer est accroche limage du dieu de la cuisine que le peuple considre comme une dification de Chang Kung, homme illustre du VIIIe sicle, qui russit couler une existence de paix dans un logis o cohabitaient neuf gnrations de sa famille. Quant aux cent chiens compltant ce phalanstre, ils avaient, parat-il, la politesse dattendre pour se mettre table celui dentre eux qui se trouvait en retard. LEmpereur rgnant, de la dynastie Tang, envoya un jour chercher Chang Kung et voulut connatre le secret dune si merveilleuse harmonie : le sage Cleste, ayant demand un pinceau crire, traa plusieurs reprises le mot patience . Depuis lors, il est de tradition de placer dans chaque demeure limage du patriarche afin de stimuler les gens suivre son exemple, mais malheureusement ce but nest gure atteint. Que les demeures chinoises soient froides en hiver, chaudes en t, remplies de fume tout le long de lanne, ce sont des inconvnients que lon ne peut viter. Mme par les

tempratures les plus basses, on ne russit se dfendre un peu du froid quen se blottissant sur le kang. Et cest ainsi que les femmes chinoises parlent souvent du kang comme dune mre . Une pice prive de ce moyen de chauffage est presque considre comme inhabitable mais, au point de vue europen, rien ne semble plus incommode que ces sortes de calorifres. La chaleur se rpand trs lentement et, au cours dune longue nuit, lon peut tre tour tour tremp de sueur ou glac jusquaux os lorsque la temprature du kang diminue. Les briques dadobe dont est compos le kang se brisent et

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smiettent lorsquelles sont soumises des pressions ingales ; cette maonnerie rudimentaire se fend, se dsagrge, de sorte que les kang des auberges rservent parfois au voyageur des surprises dsagrables. Ils sont toujours lhabitat de choix dinnombrables parasites auxquels les Chinois sont trop

accoutums pour songer sen plaindre. Mme lorsque, au printemps, lon pulvrise les adobes afin quils servent dengrais crosot dans les champs, la vie animale qui grouille dans les murs suffirait pour assurer en peu de temps le repeuplement de lunivers. Lon ne saurait tre surpris de voir disparatre au cours des annes les titres de proprit des habitants ; il nexiste pas en effet, dans un immeuble chinois, le moindre recoin o lon puisse garer des papiers avec quelque scurit. Un placard se fabrique en arrachant des briques pour pratiquer dans le mur une cavit ; une simple planche reposant sur deux chevilles constitue la seule tagre dont dispose un lettr dans son appartement. Les portes se ferment en accrochant lanneau dune chane un crampon de fer fix dans le chambranle du haut. Quant aux cadenas chinois, un bout de fil de fer, une grosse aiguille, une branche darbre sche suffisent pour les crocheter : ils nassurent aucune protection vritable. Les voleurs sont toujours munis dun jeu de fausses clefs, mais souvent ils nont, pour pntrer dans lintrieur, qu soulever les pentures des portes hors des fiches qui servent de gonds. Du reste, rien nest plus simple que de percer ces murs en adobes. Dans les riches villages du Shan-hsi, on leur donne au moins six pieds dpaisseur pour les garantir contre les entreprises des perceurs de murailles. 26

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Dans les maisons ordinaires le sol naturel tient lieu de plancher, mais la terre nest pas battue en surface plane, elle prsente des dnivellations systmatiques car, nous fut-il

rpondu un jour que nous demandions la raison de ces ingalits, les liquides rpandus par terre scoulent ainsi plus facilement et deux-mmes. Cest dans les angles des chambres que sont suspendus, mais souvent aussi couchs par terre ou rangs debout le long des murs, les nombreux ustensiles mnagers pour lesquels il ne se trouve aucun autre

emplacement. Des jattes de grain, des outils agricoles, de grossiers mtiers tisser le coton, des rouets filer, des paniers de toutes dimensions et de toutes formes, un ou deux bancs, peut-tre une chaise, obstruent le reste despace disponible, tandis que du toit, gluant de suie, pendent des articles divers qui dsencombrent ainsi le sol ; chacun les dcroche avec un bout de perche lorsquil veut sen servir. La maxime une place pour chaque chose et chaque chose sa place serait dune application malaise dans un intrieur chinois surface toujours trs rduite. Dans la petite cour rgne une gale confusion. Chiens, chats, poulets, bbs jouissent dune sphre daction extrmement limite ; gnralement ils se rpandent dans la rue, simple extension de la maison. Si la famille possde des animaux, il faut leur trouver une place dans la cour. Nanmoins, lorsque ces btes ne sont pas au travail, elles passent leur temps retenues par une petite corde un piquet solidement enfonc dans le sol devant la demeure de leur matre. Quant aux cochons, on les parque dans une sorte de cavit profonde aux parois consolides 27

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par un revtement en adobes ; un escalier trs raide leur permet de monter jusqu un petit trou, sorte dauge creuse dans laire de la cour prs de lorifice de leur curie dans beaucoup de rgions, les seuls domiciles que lon puisse trouver ayant deux tages ! Le village chinois est toujours une ville en miniature, non seulement par ses arrangements intrieurs ou par son manque darrangements mais aussi cause du mur denceinte qui le protge. Il y a quelques annes, plusieurs rgiments en station Shantung, prs du Fleuve Jaune, se mutinrent, massacrrent un officier, aprs quoi ils rentrrent chez eux. La nouvelle de cet vnement se rpandit aussitt dans la province entire ; les habitants de la rgion, pris de peur, sattendaient tout moment recevoir la visite des soldats qui srement allaient piller et tuer. La panique fut si grande que les villageois des agglomrations situes des centaines de milles du thtre de lmeute sentassrent dans des chariots de ferme, abandonnrent leurs rcoltes, et, renonant la moisson, sen vinrent chercher un abri derrire les murailles des grandes villes. Les pertes subies de ce chef furent normes. Pareil incident peut se renouveler nimporte quel moment ; la grande rbellion des Tapings, il y a un demi-sicle, a laiss dans les campagnes une impression ineffaable dinscurit, dinscurit telle que loffre un village sans mur denceinte. Quoique ces murailles aient rarement plus de 15 20 pieds de hauteur, elles ont leur utilit lorsque des bandes de pillards

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battent la campagne dans les annes de mauvaises rcoltes. Quelle que soit leur valeur dfensive contre une attaque mthodique bien dirige, lexprience a dmontr quelles suffisent souvent loigner le flot des envahisseurs et le dtourner vers dautres villages plus accessibles. La simple rumeur dun soulvement incitera frquemment les villageois lever une taxe dans la rgion afin de rparer leurs remparts en terre auxquels ils accordent, non sans de bonnes raisons, beaucoup plus de confiance quaux manuvres prudentes et dilatoires des autorits locales : ces reprsentants du

Gouvernement ne sont gnralement pas en tat de tenir tte des forces rsolues et organises, et plus particulirement des rebelles surexcits par de srieux et rels griefs.

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III LES NOMS DES VILLAGES.


@ Lidiome chinois est qualifi juste titre de langue potique. Les titres des Empereurs, les noms des individus, les enseignes des magasins, ont tous une signification ingnieuse. Aussi prouve-t-on quelque dception constater que les noms des villages chinois contrairement ceux des villes ne sont gnralement ni potiques, ni heureusement imagins. En raison de lincessant accroissement du nombre des hameaux, lon fait trop demprunts au langage pour que ceux-ci soient toujours russis. Presque tous les surnoms chinois servent dsigner des villages, de mme que dans dautres pays nombre

dtablissements portent les noms des familles qui les ont crs. Parfois deux surnoms ou davantage sont accols pour indiquer une localit, tel Chang Wang Chuang, le village des familles Chang et Wang. Il arrive souvent que par suite des changements survenus avec le temps dans les familles qui donnrent leur nom une agglomration, il ne reste plus sur place un seul de ses reprsentants. En pareil cas, on conserve la dnomination, mais parfois aussi on la modifie, bien que le souvenir des

circonstances dans lesquelles le changement se produisit puisse tre perdu depuis longtemps. Le temple est gnralement la construction la plus en vidence dans un village et il donne souvent son nom au centre rural. Slve-t-il dans un enclos ceint dun mur enduit en pltre 30

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rouge, le village sappellera le Temple Rouge. Au bout de quelques annes le revtement tombe, mais le nom reste. De temps autre, on associe les temples aux familles qui contriburent pour une grosse part leur construction et, trs probablement, le nom du village en dcoulera, comme Wang Chia Miao temple de la famille Wang , Hua Chia Ssu le monastre de la famille Hua . Sil existe deux temples voisins et de mme aspect, le village pourra sappeler le Temple Double et, de faon gnrale, lorsquun difice de ce genre prsente quelque particularit, celle-ci se trouve strotype dans le nom du village. La coutume de recourir aux noms de famille et aux temples pour baptiser les agglomrations rurales est une source inpuisable de confusions, le mme nom se rptant linfini. De plus le systme postal noblige nullement les bureaux de poste avoir chacun une dsignation spciale qui empche de les confondre avec leurs similaires de la mme province. En consquence les noms communs deviennent tellement communs quils perdent toute valeur en tant que dsignations prcises. Chang, Wang, Li et Chao sont les quatre surnoms les plus rpandus, les deux premiers tenant largement la corde sur leurs rivaux. Dans un district, le nombre dendroits qui portent le ou les mmes noms est si considrable quil chappe tout relev. Prenons en exemple huit ou dix villages de la famille Wang : on dira le grand village Wang, le petit village Wang, le village de devant, celui de derrire, celui prs de la rive, etc. En dpit de cette complexit des vocables, il serait plus facile de sen tirer si les autochtones employaient toujours la mme appellation pour 31

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dsigner la mme localit, mais tout nom o entre le mot Wang est simplement appel le village Wang, et ce nest quaprs de laborieuses investigations que lon arrive identifier parmi tous ces Wang celui que lon cherche. Pareille ambigut se retrouve le long des routes impriales. Les hameaux o lon vend des vivres et dans lesquels les voyageurs trouvent un gte pour la nuit sont appels

magasins ; chacun deux est dsign daprs la distance laquelle il se trouve de la ville du district la plus proche, et lon dit : Magasin de Cinq milles, de Dix, de Vingt, de Trente milles, etc. Toute ville de district peut avoir ainsi des magasins chelonns sur chacun des cts de la route et, tandis que celui qui se trouve vingt milles (li) au nord se nommera Magasins de Vingt Li, il sen trouvera un autre dsign pareillement dans la direction du Sud, do grand embarras pour le voyageur qui finit par ne plus savoir o il est. Enfin, le Magasin Trente Li dune ville peut tre confondu avec le magasin Trente Li de la ville voisine. Il arrive frquemment quon rencontre un hameau insignifiant dont le nom se compose de quatre ou cinq caractres ; la prononciation locale en est gnralement difficile saisir, les mots tant mis comme le son prolong de plusieurs syllabes. On se trouve alors amen faire des abrviations, la mme dnomination ayant parfois deux ou trois modes diffrents de prononciation, la stupfaction de ltranger et au grand amusement du rustaud n dans lendroit mme, lequel ne peut concevoir quil y ait quelque difficult comprendre une appellation qui lui est aussi familire que son propre nom.

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Une autre source de confusion dans la nomenclature des villages rsulte de cette habitude presque universelle des autochtones de faire, sans raison apparente, des variantes dans un ou plusieurs caractres du mot. Ces changements nont aucun rapport avec leuphonie, ils ne facilitent en rien la prononciation mais semblent provenir dun besoin irrsistible de changement et dune profonde antipathie du Cleste pour tout ce qui est uniforme. Ainsi un village dont le nom vritable est Li Ku Ss, ancien monastre de la famille Li, sera gnralement appel Li Kuang Ss un autre connu sous la dnomination de Yn T Chuang bienveillance et vertu deviendra

couramment Yn Wang Chuang. Pareillement lon dsignera un mme petit hameau par deux noms diffrents qui nont entre eux aucune attache, duplication ne servant qu crer de la confusion. Cest ainsi quun village dont le nom drive de celui dun temple, tel Hsan Ti Miao le temple de Hsan Ti est aussi connu sous le nom de Chang Chuang le village de la famille Chang mais comme il existe dans les environs beaucoup dautres villages des familles Chang, lon dnommera lun deux pour le distinguer des autres, village de la famille Chang qui a le temple de Hsan Ti ! Bien des gens ont loccasion dcrire des noms de villages tout en nayant quune notion trs vague des caractres chinois, et ils composeront probablement un caractre faux qui aura la mme consonance que le vridique. Aussi est-on toujours dans lincertitude quant au vrai nom dun endroit. Pour tous les Chinois, en effet, un nom en vaut un autre, et, dans ces questions de mme que dans

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beaucoup dautres, il semble que les Clestes nont aucune intuition de ce qui est bon ou mauvais. Les villages chinois, tels les Chinois pris individuellement, sont sujets recevoir des surnoms. Cest ainsi que trs souvent, comme pour les tres humains, le surnom supplante le nom originel dont il ne reste bientt plus trace dans la mmoire des gens. Cette observation permet dexpliquer les appellations singulires de beaucoup de localits. Un march situ sur la grande route et dont les sources ne fournissaient quune eau jauntre fut appel le Magasin dEau Amre , mais comme ce surnom sonnait dsagrablement loreille, il fut chang sur le registre des impts en celui de Magasin dEau Douce . Si quelquun demande comment il se fait que la mme source puisse donner la fois de leau amre et de leau douce, on lui rpond avec une simplicit qui dsarme : Magasin deau douce est la mme chose que Magasin deau amre ! Un village situ au bord dun fleuve portait les noms des deux familles les plus notables du lieu ; survint une crue norme ; les habitants perdirent de vue lappellation courante et la

remplacrent spontanment par Regardez lEau . Mais celle-ci son tour ne suffit pas satisfaire leur soif de varit et maintenant le nom est crit et prononc comme sil signifiait Regardez le Tombeau ! Un hameau qui tenait son nom de la famille Liu comptait parmi ses habitants un certain matamore. Un jour, au cours dun procs, cet homme apparut avec un il poch, et aussitt le village de sappeler Village de Liu lil poch . On peut encore citer une ville qui reut le surnom de Dent Tombe simplement parce que lagent de police de 34

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lendroit venait de perdre son incisive mdiane (Lao Ya Chn). Puis lincident fut oubli et lappellation se transforma en Lao Kua Chn Ville au March Corneilles toujours en usage. Dans un certain village la plupart des familles, faisant cause commune avec des concitoyens catholiques, abattent tous les temples et aussitt on applique au village le sobriquet Wu Shn Chuang Village sans Dieux . Les exemples suivants dappellations bizarres proviennent dune rgion qui na que quelques milles carrs, et toute autre zone en fournirait sans doute danalogues. Nous citerons Y Ma Yan la Cour Impriale des chevaux que la tradition locale fait remonter lpoque du fondateur de la dynastie des Sung et qui a t transform en Chih Ma Yan Jardin des Ssames . Fin de Cave est un village situ dans une grande plaine et de vagues lgendes prtendent quil sy trouve un souterrain. On voit le Cheval ; Village des paroles du Cheval conserve la lgende dun cheval parlant. Pour en finir nous citerons encore : Village du Taureau de la Famille Sun , Village de la Chienne , Village du grand Melon de la famille Wang , Village du Panier du Village Liu , Village du Tigre quon attrape , Nid du Canard de la famille Chou , Cheval sans Sabot , Village de Chang la Bouche de Fer , Village du Faisan Sauvage de la famille Tsiu , Dent de Chien de la famille Wang , Village du Magistrat affectueux et bienveillant , Village des Fabricants de Peignes fins , Pi-tzuchiang Chang devenu maintenant le Village o ils ont des Nez pats !

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IV LES CHEMINS RURAUX.


@ Les Chinois vivent trs ltroit dans des quartiers

extrmement resserrs, si bien que la plus grande partie du travail mnager se fait au dehors. Mme dans les villes perces de voies particulirement exigus la rue est toujours encombre de vendeurs ambulants en nombre aussi grand quil y a darticles qui se vendent et par des artisans qui nont dautre boutique ou

Un lment de force : lartisan

atelier que la rue mme. Le boucher, le boulanger, le fabricant de bougies, dautres fournisseurs encore dpchent leurs vendeurs sur la voie publique o ils entravent qui mieux mieux la circulation. Plus la rue est vaste et plus on lutilise pour des fins auxquelles elle ne fut jamais destine, si bien quil est souvent 37

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aussi difficile de passer par les rues de Pkin, pourtant trs larges, que de se frayer un chemin dans les boyaux troits de Canton. En Chine une grande route impriale nest pas une voie que lEmpereur entretient soigneusement, mais plutt une voie que lon devrait entretenir pour lEmpereur. Toutes ces grandes artres ne sont en ralit que de mauvaises routes, car ntant jamais rpares, elles deviennent bientt pires pour le trafic que labsence mme de tout chemin. Si ces observations sappliquent en toute justice aux routes principales de lEmpire, que dirons-nous de celles qui servent faire communiquer les villages entre eux ? Chacune reprsente simplement la contribution force du propritaire terrien au bientre de la collectivit. Cest autant de terre sur laquelle il doit payer limpt et dont il ne retire pas plus davantages que nimporte quel autre usager. Chaque possesseur de terres sappliquera donc imposer un trac longeant la limite de son bien de faon ne fournir au chemin quune moiti de sa largeur. Mais comme les extrmits de ses parcelles de terrain

reprsentent gnralement une ligne brise, la route aura soin dpouser ce contour polygonal afin de satisfaire aux conditions voulues par le propritaire. De la sorte, lon est souvent oblig, en pleine campagne, de parcourir une trs longue distance pour se rendre un endroit trs proche. Les voies ordinaires de communication suffisent peine au passage dun vhicule. Lorsquun voiturier veut dpasser celui qui le prcde, il na dautres ressources que de passer sur les moissons voisines et le fermier, de son ct, creuse le long de

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son champ un foss profond pour empcher les empitements. Bien entendu, quand il est appel, lui aussi, circuler en voiture, il fait comme les camarades et ne respecte pas davantage le bien dautrui, do rsulte entre cultivateurs un tat de guerre permanent auquel il est impossible de remdier. Le principe adopt par les Occidentaux daprs lequel toute route est reconnue dutilit publique, non soumise limpt et dune largeur fixe dlimite, chappe totalement la comprhension du Cleste. L o le terrain a une valeur intressante et est entirement proprit prive, il ne saurait tre question

dentretien de la route. O prendre les terres ncessaires aux rparations ? Tout chemin en arrive ainsi un tat tel que lon ne peut songer le rparer. La circulation trs active durcit et use le sol ; elle labaisse au-dessous du niveau des champs adjacents. Les roues des vhicules creusent des ornires profondes, crasent la terre ainsi dplace et les gros vents se chargent de lenlever et de couvrir les champs dune poussire paisse. Par contre, pendant la saison des pluies, les eaux de ruissellement scoulent de ces mmes champs dans le chemin creux bientt transform en mare. Quelque fissure leur permet de schapper dans une route encore plus basse et il stablit ainsi un cours deau qui, simple filet dabord, devient ruisseau pour se transformer plus loin en un torrent imptueux dont le courant approfondit sans cesse le lit creus dans des terres friables. Cette volution, renouvele depuis des dcades et des centaines dannes, transforme la route primitive en une rivire coulant plusieurs pieds au-dessous du niveau des champs. Un vieux proverbe chinois nous apprend quune route vieille de mille 39

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ans se transforme en un cours deau, tout comme une belle-fille devient avec le temps une belle-mre . Lorsquun chemin en est arriv ltat que nous venons de dcrire, il ne peut plus servir la circulation : impraticable en tant que route, il nest pas navigable comme voie deau. Les communications entre villages situs le long dune mme grande route se trouvent ainsi interrompues pendant des semaines. Les eaux de ruissellement dsagrgent et entranent lhumus des champs et mettent nu un sous-sol aride. Lorsque, aprs les pluies, le paysan vient examiner ltat de ses terres et quil constate les dgts, il nest gure embarrass pour parer au dommage. Les matires solides enleves aux champs ont laiss dans les canaux o scoulent les eaux dpais dpts de bonne marne argileuse, plus abondants encore dans les lits des anciennes routes. Les fermiers y font de copieux emprunts pour reconstituer leurs champs, de sorte quen une seule saison le niveau de ces voies devenues momentanment des ruisseaux peut sabaisser de plusieurs pieds. Ces terres sont aprs tout leur bien, pourquoi ne les reprendraient-ils pas ? Si le public dsireux dutiliser la route ne la trouve pas en assez bon tat, quil aille en chercher une autre ! Pourtant, lorsquune voie de communication devenue trs mauvaise doit tre dfinitivement abandonne, il faudra bien en ouvrir une nouvelle, moins que lon ne russisse remettre en service un chemin prcdemment dlaiss. Et telle est la solution le plus souvent adopte. Qui, en effet, se rsignerait sacrifier quelques parcelles de sa pauvre ferme pour obliger un tre aussi

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impersonnel que le public ? En face dune inondation provoque par de fortes pluies ou par les dbordements dun cours deau, le Cleste ne connat quun seul remde : il sassied tranquillement devant leau qui coule et attend que le flot envahisseur se soit retir. Quant construire une route en remblai travers des champs exposs aux inondations, on ny songe mme pas, et cela pour trois raisons. Personne naccepterait dabandonner un pouce de terrain cet effet, personne ne lverait le doigt pour entreprendre un pareil travail sauf peut-tre les riverains ventuels de ce nouveau trac et enfin, jamais un paysan ne consentirait, quelque intress quil soit pouvoir disposer dune bonne route, fournir des matriaux pour sa construction. En voici une confirmation intressante. Dans un petit village du Chih-li central habitait une dame dun certain ge, de situation aise, et dont les terres se trouvaient chaque anne exposes des dgts provoqus par les grosses pluies. Le mal devenait si srieux quil tait souvent impossible de charrier les rcoltes jusqu la ferme ; il fallait les faire transporter dos dhomme par des gens qui pataugeaient dans la boue ou, si le plan deau tait suffisant, utiliser pniblement de petits radeaux. Cette femme, desprit relativement clair et assez pratique, eut lide de faire creuser par son personnel de grands fosss le long de la route et de relever celle-ci par des remblais jusquaudessus du niveau maximum des inondations. On remdierait ainsi, de faon permanente, aux ravages des eaux. Le travail fut excut aux frais de la dame et la route ainsi tablie apporta la rgion entire dindiscutables avantages. Lhiver suivant, le village eut enregistrer plusieurs cas mortels dinfluenza. Aprs 41

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le cinquime ou le sixime dcs, les villageois sagitrent : dsireux de dcouvrir cette calamit une cause quelconque, ils sen prirent la nouvelle grande route. Si un nouveau dcs se ft produit on les aurait certainement vus sarmer de bches pour ramener ce chemin son ancien niveau et opposer ainsi la grippe une barrire infranchissable ! Pourtant, il serait possible dassurer en tout temps la viabilit des grandes routes au lieu de laisser la circulation tre interrompue pendant plusieurs mois de lanne. Il suffirait pour cela que les gouverneurs des provinces dcidassent les divers magistrats des districts traverss par ces voies imposer aux riverains le curage et le bon entretien des fosss de faon dbarrasser ces importantes artres des eaux croupissantes. Quant aux chemins de petite communication entre les villages, il ny a absolument aucun espoir damlioration aussi longtemps que le Chinois de la campagne se refusera comprendre quen pareille matire lintrt dun seul se confond avec lintrt de tous, et quune dpense judicieusement consentie est une vritable conomie : pour linstant, le Cleste demeure aussi ferm une pareille conception qu lintelligence du binme de Newton.

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V LES BACS FLUVIAUX.


@ Dans la rgion septentrionale de la Chine les cours deau, bien que moins nombreux que dans le Sud, y crent plus dobstacles la circulation en raison du grand nombre de vhicules et danimaux occups aux transports par voie de terre. Le camion chinois est une spcialit du Nord dont le type na gure chang depuis les temps les plus reculs. Le chariot voyageurs, tran dans les villes par une seule bte, comporte la campagne un attelage double. La charrette quemploie la grande masse de la population rurale pour transporter son matriel de culture ainsi que pour parer tous ses besoins domestiques, est dun poids inimaginable. Nous emes un jour la curiosit den peser quelques lments sur une bascule europenne : la roue seule pesait 177 livres et son essieu 57, soit 411 livres pour un train de roues du vhicule. Les timons sont dune solidit toute preuve telle quil la faut ici et lorsque la charrette verse, ce qui nest pas rare, la bte de derrire tombe galement et se trouve dans limpossibilit de se relever. Les mules, les chevaux, les vaches, les nes sont indistinctement attels ces chars primitifs et concourent la traction au moyen de traits, simples cordes fixes lessieu. Arriver ce que toutes ces btes fournissent simultanment leur effort est une tche qui, sans doute, ne tenterait jamais un Occidental et mme sy risqueraitil, quil chouerait certainement. Dans son livre sur la campagne

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de 1860, le gnral Wolseley raconte quau cours de la marche des troupes anglaises sur Pkin, le convoi fut un jour abandonn Ho Hsi Wu par tous ses convoyeurs indignes ; aucun soldat britannique ne parvint remettre en marche les attelages composs danimaux du pays. Dans ces conditions de voyage, la barque chinoise reprsente lun des spcimens les plus caractristiques du gnie national. Les bacs sont nombreux, nombreux galement les chariots destins a tre transbords sur ces bacs. La faon de procder des Clestes en pareille occurrence est intressante observer, elle rserve ltranger dagrables surprises. Une piste flanc de berge descend de la plaine jusquau bord de la rivire en un endroit lgrement remblay pour permettre au bac daccoster par un de ses petits cts. Cette voie daccs est naturellement trop troite pour que deux charrettes puissent sy croiser ou se dpasser. Ce nest pas petite affaire que de conduire un chariot sur cette piste troite et raide. Lopration requiert toute lhabilet du charretier chinois, ce qui nempche pas les accidents dtre assez frquents. Lorsque lquipage est heureusement arriv en bas, on dtelle les btes quil sagit alors de faire passer dans le bateau. Certaines ne donnent aucun mal, elles se prcipitent dun seul bond nimporte quel endroit du bac aux risques et prils des voyageurs qui peuvent dj tre bord. Aucun animal ne se sent en scurit sur cette aire faite de planches troites, irrgulires, gondoles en tous sens, les seules qui se rencontrent dans le commerce. Mais plus ce plancher est ondul mieux cela vaut, et cela pour une raison que

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le passager nest pas long dcouvrir. Il ne sagit nullement dintroduire les btes sur le bateau avec le minimum de peine, les Clestes recherchent au contraire le maximum de difficults, seul moyen pour des hordes de fripons sans sou vaillant de pourvoir leur misrable subsistance. Lorsquun animal se refuse absolument quitter la terre ferme ce qui arrive presque chaque traverse on lui bande les yeux avec la ceinture de lun des passagers, puis on le fait tourner sur place indfiniment jusqu ce quil ait oubli lendroit o il se trouve et le bac lui-mme ; on lamne auprs du bateau et on le presse denjamber lextrmit du plancher, ce quil continue refuser obstinment. On lui entortille alors la queue moins quil ne sagisse dune mule , on place au-dessous et sa naissance un fort bton destin servir de levier : six hommes sattellent chacune de ses extrmits tandis que six autres tirent qui mieux mieux sur des cordes fixes aux cornes ou la tte de lanimal. Aprs une lutte qui se prolonge souvent pendant une demi-heure, non sans de nombreux et cruels coups aux malheureux rcalcitrants, ceux-ci finissent par tre tous installs bord ; les plus agits passent leur temps piaffer dans tous les sens au plus grand dam des malheureux passagers. Parfois les btes affoles bondissent par-dessus les platsbords et tombent dans leau ; elles sefforcent de gagner la rive la nage, mais le plus souvent elles se noient. Lauteur peut mme citer ce propos le cas dun convoyeur qui fut prcipit par-dessus bord tandis quil sefforait de retenir ses btes sur le bateau. Entran par le courant rapide de la rivire, il ne put se sauver. Circonstance malheureuse qui valut dautre part un 45

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retard interminable un voyageur en route pour aller passer son examen dt, car le magistrat du district le retint son yamen titre de tmoin. Abandonnons maintenant les animaux et occupons-nous du chariot. Celui-ci doit tre roul bras dhomme sur le bac. Il se peut quon ne dispose cet effet que dun seul manuvre accompagn parfois dun petit garon, alors que pour faire franchir un vhicule lourdement charg le ressaut existant entre le bord du remblai et larrire du bac aux planches raboteuses, il faudrait le concours de dix quinze hommes. On se tire daffaire en usant du procd couramment employ dans les enterrements chinois : un chef dquipe rassemble une bande plus ou moins nombreuse de manuvres et les excite au travail en leur faisant pousser des hurlements sauvages. Tout individu qui a simplement pos la main sur la charrette doit toucher un salaire. La seule limitation une pareille exploitation est le nombre restreint dindividus pouvant se grouper en mme temps autour du vhicule. Comme dans toute affaire chinoise, il nexiste pas de tarif normal pour ces transbordements, et lon sen tient la rgle adopte par certains directeurs de voies ferres administres par des Occidentaux, laquelle consiste charger le vhicule jusqu sa limite de rsistance : si, par exemple, il a t convenu que le voyageur paierait seulement 100 cash pour passer dune rive lautre avec son quipage, lentreprise du bac ne touchera que le tiers de cette somme et le reste sera attribu aux hommes qui, aprs stre offerts traner le vhicule sur le bateau, len ont

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retir de lautre ct du fleuve. Il arrive ainsi que chacun de ces manuvres bnvoles ne reoit pour son travail intermittent que 4 cash, parfois 2 et mme souvent un seul. Sur la rive oppose le dbarquement prsente un tout autre aspect ; il sopre en moins de temps car les btes ont hte de retrouver la terre ferme, mais leur sortie et lenlvement des vhicules rencontrent galement des obstacles. Lopration tourne la bousculade tellement les gens qui attendaient le bac pour traverser leur tour sont impatients de sassurer une place, ils se prcipitent sur le bateau sans mme attendre quil ait t vacu par ses occupants. Ici, comme partout ailleurs en Chine, aucun inspecteur, aucune police nassure le bon ordre, tout est laiss la chance ou la fatalit. Il est vraiment surprenant que personne ne soit tu au cours de ces transbordements. LOccidental au cerveau fourmillant dides sur la manire dont les choses devraient se passer en Orient, imagine sans peine une mthode qui mettrait un peu dordre dans cette extravagante confusion. Avant tout, il y aurait des tarifs fixes et une large rampe daccs pour descendre jusquau niveau des eaux ; sur chaque rive on disposerait dune plateforme mobile, au plancher bien dress, laide de laquelle les animaux et les voitures pourraient passer facilement sur le bac. Les btes seraient parques dans un coin dlimit du bateau, les passagers disposeraient galement dun espace dtermin : de la sorte, on gagnerait du temps, on spargnerait bien des efforts, et la traverse dun cours deau serait quelque peu modernise.

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Maintenant, rflchissez un instant. Comment lune ou lautre de ces rformes pourrait-elle se raliser ? Les rampes daccs seront abmes la premire crue du fleuve : qui les rparera ? Pas le batelier, car ce nest pas laffaire du pdicure denlever les bas de ses clients . Si le bac est un bac public cela implique simplement que le magistrat local a un

squeeze sur les recettes et non quil soit en consquence oblig dassurer la bonne excution du service. Qui fournira les madriers ncessaires pour la plateforme daccs ? Pas le batelier. Pas davantage le voyageur qui na quun dsir, celui darriver bon port sur lautre rive, cette fois seulement. Pas la cohue des manuvres dont lintrt consiste navoir aucune planche pour faciliter les transbordements. Dailleurs, alors mme que les routes seraient maintenues en bon tat et quun despote bnvole consentirait fournir le matriel ncessaire au bon fonctionnement du bac, il ne se passerait pas huit jours avant que tout ait disparu, et les choses continueraient comme prcdemment, ainsi quelles se sont toujours passes depuis le commencement du monde chinois. La cration dinspecteurs, dagents de police namliorerait rien, moins quil ne ft de lintrt de ces fonctionnaires de favoriser la rforme, mais il va de soi que ce ne sera jamais le cas. Imaginez un fonctionnaire anglo-indien, possdant une

connaissance approfondie des races orientales et de leurs caractristiques, qui se verrait du jour au lendemain charg de ladministration des bacs tablis sur un cours deau, sur le Grand Canal par exemple. Que ferait-il ? Que pourrait-il faire, mme sil

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disposait de moyens daction thoriquement irrsistibles ? Absolument rien. Il lui sera impossible dimposer des

amliorations susceptibles de quelque dure aussi longtemps que les Clestes ne comprendront pas le besoin de modifier les systmes en cours et quils nauront pas constat le manque absolu de tout systme chez eux. Il est facile de supplier combien dannes, daprs le rythme ordinaire de lvolution humaine, il faudrait pour en arriver l. Pensez un instant aux objections qui surgiraient de tous cts contre ces innovations. Qui sont ces gens ? Quels sont leurs motifs dagir ? Aucun Chinois ne peut comprendre ce quimplique cette simple phrase : Pro bono publico. Il na jamais entendu parler du bien public et, qui plus est, il ne tient aucunement en entendre parler. Nous avons gaspill un temps indu traverser un fleuve chinois ; nul autre exemple, en effet, ne pourrait mieux caractriser ces abus flagrants, qui, indiffrents aux Clestes, rendraient fous des Occidentaux, et auxquels il semble si facile, bien quimpossible, de remdier ; et cependant, mutatis

mutandis, ces choses sont une parabole de lEmpire chinois. La rforme est inluctable. Il faut quelle se fasse de lintrieur. Mais limpulsion initiale ne peut venir que du dehors.

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VI LES PUITS.
@ Dans la grande plaine de la Chine septentrionale les puits ont gnralement peu de profondeur, de 10 30 pieds pour la plupart. Lon rencontre rarement un puits de 50 pieds, cependant il en existe et l de beaucoup plus profonds. Le puits reprsente lun des lments essentiels de lquipement dun village chinois, bien quil ne soit jamais, comme aux Indes, un lieu de rendez-vous pour les ablutions. Afin de spargner la peine dapporter de leau dans sa cour, chaque habitant conduit ses btes jusquau puits ; elles sabreuvent prs de lorifice et la boue qui rsulte de ces pitinements rend fort dsagrables les approches du puits, surtout en hiver. Le puits dbouche au niveau mme du sol environnant, aucun auvent ne labrite, et lon se demande comment animaux, enfants ou aveugles ne tombent pas dedans chaque instant, accidents qui se

produisent pourtant, mais rarement. Les plus petits gamins professent dinstinct une peur salutaire de ces trous bants et des sicles de pratique ont accoutum tous les Chinois envisager pareil danger avec une sereine philosophie. Le creusement dun puits relve dun art trs spcial et, dans les rgions o leau sert irriguer, les villageois acquirent une grande rputation dhabilet pour lexcution de ces travaux dlicats. Un village dsireux de soffrir un nouveau puits se met la recherche de praticiens, ceux-ci accourent aussitt au 50

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nombre de quinze vingt. Bien que ce travail soit pnible, difficile et souvent dangereux, les puisatiers ne reoivent gnralement aucune rmunration pcuniaire ils sont du reste les premiers ne pas en vouloir, mais ils rclament un festin copieux compos des meilleurs mets. Si lon veut un puits

Puits de village

qui soit autre chose quun simple trou en terre contenant de leau, les hommes creuseront aussi profondment que le permettent sans danger la rsistance et la cohsion du sol, puis ils feront descendre doucement den haut le revtement maonn. A cet effet, on dispose sur lorifice une solide plateforme en madriers, sorte danneau dont le diamtre extrieur correspond sensiblement celui du trou dj creus, et sur laquelle on commence tablir la maonnerie, galement circulaire, qui doit servir de revtement. De fortes cordes, des liens en roseaux tresss sont fixs ce plateau pour empcher le tout de descendre trop brusquement. Cette couronne de briques ressemble bientt un tonneau sans fonds ; elle est si rsistante que, bien quelle doive subir sur son pourtour des pousses

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souvent ingales, lexprience a dmontr quelle ne cde jamais la pression des terres. Lorsquelle est haute de plusieurs pieds, on la descend dans la cavit jusqu ce que son plan suprieur affleure le niveau du sol, et le travail se poursuit de la sorte. Parfois on se contente denfoncer dans le sol un gros bambou arm son extrmit infrieure dune forte pointe en fer. Ce tube est descendu aussi profondment que possible et lorsque, aprs en avoir cur lintrieur, le niveau des eaux sy lve suffisamment, on le consolide en briquetant le pourtour de son orifice suprieur. Ces sortes de puits assurent du liquide en permanence ; relativement rares, ils sont dautant plus prcieux. Partout o le terrain se prte de pareils travaux, et quand le sous-sol contient une belle nappe deau permettant les cultures marachres, la campagne abonde en puits dirrigation. Ceux-ci ont gnralement six pieds de diamtre et sont pourvus soit dun treuil, soit dune sorte de chadouf des plus rudimentaires ; le soir, lon rencontre des jardiniers qui rapportent au logis leur matriel de puisage, les cordes, les seaux, mme le treuil : aucun de ces engins ne peut tre laiss pied duvre pendant la nuit avec quelque scurit. Certains puits de village sont parfois creuss sur un terrain indivis entre plusieurs familles. De mme que toute proprit en Orient, ils fournissent matire de violentes discussions, comme au temps des patriarches. Chaque fois quun propritaire se rend impopulaire, il est aussitt menac de se voir couper ses approvisionnements deau. Ajoutons que de pareilles menaces se ralisent rarement.

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Dans

certains du

districts

la

nature

sablonneuse la cration

et de

peu puits

consistante

sous-sol

soppose

permanents. Les villageois se trouvent alors dans lobligation de faire queue toute la nuit autour du trou deau pour sassurer une maigre provision de liquide ; aussi les rixes et les voies de fait sont-elles frquentes. Dans les annes de scheresse, la disette deau devient une cause srieuse de privations et de souffrances. En pareil cas, le puits tub apporterait sans doute une amlioration sensible la situation, mais jusquici les moyens techniques dont dispose le paysan chinois nont pas toujours permis de descendre jusqu la couche souterraine aquifre. Un coolie quun tranger employait un travail de ce genre, nous expliqua, un jour, trs simplement la nature de ces difficults. Comme on lui demandait pourquoi il navait pas enfonc son tube plus profondment, il rpondit que plus on descendait et moins il y avait deau ! Il semble que dans ces questions dalimentation en eau le savoir et lexprience des Occidentaux pourraient servir utilement les Chinois, sinon sur une grande chelle, tout au moins sur une petite. Un incident vieux dj de plusieurs annes et qui eut pour thtre un village du Shantoung mrite dtre rappel ; il illustre la manire dont on peut sy prendre en pareille occurrence. Lun des missionnaires eut la joie de voir sa famille saugmenter dun second fils : lvnement apparut aux Chinois de si bon augure quils dcidrent douvrir une souscription laquelle chaque famille du village participerait pour une somme fixe davance afin doffrir au nouveau-n un collier en argent. Le pasteur nayant pas oppos un veto formel cette manifestation de 53

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sympathie, le comit commanda la chane et le fermoir. Restait alors une question dlicate : comment la famille du bnficiaire reconnatrait-elle cet acte de gnrosit collective ? Aprs avoir cart diffrentes suggestions lon tomba daccord sur un projet qui semblait satisfaire toutes les conditions requises, cest-dire que tout le monde bnficierait du don en question et que chacun pourrait lapprcier. Lon proposa de mettre une pompe au-dessus dun puits de village, situ assez prs de la maison des missionnaires et dans lequel les habitants venaient

quotidiennement puiser avec beaucoup de peine un grand volume deau. Avec la pompe, pareille besogne ne serait plus quun jeu denfant. Ce projet paraissait si videmment devoir rallier lapprobation de tous les intresss que lun des

missionnaires, bien quil net pas le bonheur de possder deux fils, se laissa aller promettre pour sa part une auge en pierre que lon installerait prs de la pompe et que la phrasologie image des Clestes appellerait : Joie pour dix mille gnrations . Le comit du village couta gravement ces propositions, sans manifester toutefois lenthousiasme quaurait d susciter une innovation destine amliorer de faon si sensible lalimentation en eau des habitants. Finalement il sengagea tudier la question et fournir ensuite un rapport avec des conclusions motives. A la runion suivante, les Chinois exprimrent le dsir de poser quelques questions pralables. Daucuns firent observer quil existait dans le village quatre cinq puits ; les pasteurs trangers, venus de lOccident, avaient-ils lintention dinstaller une pompe sur chacun deux ? Non, naturellement ! rpondirent ceux-ci, il ne sagissait que du

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puits le plus proche. A quoi les Clestes rpliqurent que le bijou offert lenfant du pasteur provenait de cotisations fournies bnvolement par toutes les familles du village ; quelques-unes habitaient la rue de devant, dautres celle de derrire, certaines rsidaient louest et aussi lest de lagglomration : tait-il conforme limpartialit idale du Christianisme de monter une pompe dans un endroit tel quune partie seulement des habitants en bnficierait commodment ? Aprs quelques minutes dun silence impressionnant, le comit fit remarquer quil lui restait encore une question poser. Le village, bien que dans une situation plus aise que la plupart de ses voisins, nen contenait pas moins quelques familles ne possdant pas un pouce de terrain. Leurs membres devaient gagner leur vie par tous moyens et notamment en circulant avec des seaux deau dont ils vendaient le contenu de maison en maison. Daprs les explications fournies par les pasteurs , la pompe permettrait de sapprovisionner si facilement que

nimporte qui pourrait assurer cette besogne, lindustrie des porteurs deau serait ainsi rduite merci. Il ne pouvait tre dans lintention des missionnaires de supprimer une classe entire de travailleurs son gagne-pain. Quel genre de travail les pasteurs avaient-ils lintention de proposer ces gens pour compenser le dommage dont ils taient menacs ? Nouveau silence, plus impressionnant encore que le premier. Puis, le comit reprit lexpos de ses observations. Quelques-uns de ses membres firent remarquer que les inventions occidentales sont trs ingnieuses, mais que les villageois chinois ne brillent pas par lintelligence, quils ne comprennent rien ces machines. 55

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Tant que les pasteurs trangers demeureraient porte pour expliquer et surveiller lusage de la pompe, tout marcherait certainement fort bien, niais les membres du comit ntaient pas sans avoir remarqu que les mcaniques dOccident se dtriorent parfois avec le temps et par manque de

mnagements lorsquon les emploie. A supposer quun accident arrivt et quaucun pasteur ne ft porte pour rparer le dgt et remplacer les pices mises mal, que deviendraient les villageois qui se seraient dj accoutums compter sur la pompe ? On se souvenait que, plusieurs annes auparavant, un appareil analogue avait t install sur un puits profond de Pkin. Les valves ne tardrent pas tre obstrues par le sable fin en suspension dans le fond ; la machine ne fonctionnant plus, on dut la dmonter !. Personne ne stonnera qu la suite de ces multiples objections, les pasteurs, quelque peu dcourags, aient renonc intervenir dans les us et coutumes des villageois. Lobligation contracte par la rception du collier fut acquitte au moyen dun don en argent. On employa ostensiblement ces ressources imprvues rparer les remparts autour du village, mais en ralit nul ne sait ni o ni qui elles allrent.

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VII LES BOUTIQUES.


@ De tout temps les Chinois se sont diviss en quatre classes : les tudiants, les fermiers, les ouvriers et les marchands. Si lon rflchit au penchant singulier du Cleste pour le commerce, on est surpris de voir figurer au dernier rang les marchands. On se tromperait grandement en supposant que lexistence du marchand chinois est facile : le plus simple examen dun cas concret suffira pour dsabuser lobservateur ce sujet. En ralit, bien rares sont en Chine les personnes pour lesquelles la vie est facile : elle ne lest certes pas pour les fonctionnaires et les gens riches, qui sont la fois les personnes de lEmpire les plus envies et les plus incomprises. Dans le Shantoung, chaque village, quelle que soit son importance, a son petit tsahuo-pu , boutique aux

marchandises diverses, qui na rien de commun avec le magasin du petit boutiquier occidental, car ici le tenancier na pas lesprance entrepose. magasin de Un vendre grand immdiatement de ceux-ci mais les articles quil en tous

nombre

demeureront ils finiront

pendant

plusieurs

annes,

probablement par scouler. Les Occidentaux ont en gnral lide que le Chinois vit de curry et de riz ; or, dans le Shantoung, rares sont les gens qui aient jamais goutt au riz ; cependant le tsahuo-pu en conserve toujours un petit

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approvisionnement pour le cas o lon en demanderait un festin ou pour un malade. On y trouve galement une bonne provision de ce papier rouge avec lequel se confectionnent les cartes dinvitation, ainsi que du papier bleu destin aux annonces de funrailles. Il faut pouvoir satisfaire immdiatement des demandes de ce genre et le marchand doit tre toujours approvisionn en consquence. Le magasin possde aussi un lot important de ptards : on en rclame rgulirement pour les jours de fte, les mariages et les enterrements, de mme que du papier-monnaie et autres fournitures pour les crmonies

idoltres quimpliquent ces vnements. Lassortiment de la boutique comporte encore bien dautres fournitures, car il nen existe gure qui ne soient demandes de temps autre, mais cest la vente des menus objets que nous venons dnumrer qui procure les bnfices les plus intressants. Que le lecteur peu familier avec la gestion des affaires chinoises, naille pas se figurer que le tenancier du tsahuopu demeure tout le jour tranquillement assis sur une chaise en attendant les clients, ou quil profite de ses loisirs entre la sortie de lun deux et larrive dun autre pour jouer au renard, loie ou aux checs. Il ne fait rien de pareil. Si la boutique est trs petite, elle reste close et ne souvre que devant lacheteur qui se prsente. Si, au contraire, le commerce est important, il rclame la prsence de plusieurs personnes, non pour la garde de lofficine, mais pour assurer les ventes lextrieur, dans les campagnes. La majeure partie des affaires dun tsahuo-pu ne se traite pas en effet chez le marchand, mais bien dans les marchs qui se tiennent aux 58 environs du village. Les

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propritaires de certains magasins se transportent donc avec leur pacotille aux foires voisines, lesquelles ont lieu tous les jours du mois, le 1er et le 6 un endroit, le 2 et le 7 dans un autre, puis le 3 et le 8, le 4 et le 9 et enfin le 5 et le 10, date laquelle le priple est clos et recommence. Rien ne ressemble moins un rendez-vous de fte que ces journes de ngoce. Il faut se lever ds laube, mme plus tt, choisir les marchandises emporter, en faire un tat dtaill et les emballer avec soin. Puis le mercanti pousse sa brouette ainsi charge sur de trs mauvaises routes et bien souvent par un temps horrible. A la ville-march il nexiste ni choppes, ni baraques o sinstaller ; chaque vendeur se plante un endroit quelconque tandis que le propritaire du sol, toujours lafft, sempresse de percevoir un petit droit de place. Toute la journe il faut veiller attentivement sur la brouette et son contenu, se chamailler avec toutes sortes dhommes et de femmes et cest seulement lorsque les acheteurs commencent se faire rares que lon remballe avec soin, avant de rentrer au logis, en tranant toujours son petit vhicule. Puis vient le fastidieux travail du rcolement, opration lgard de laquelle le commerant se montre extrmement pointilleux. En Chine, personne na confiance en son semblable pour lexcellente raison que tout marchand sait fort bien que, dans des circonstances analogues, il ne serait gure prudent de croire en lui. En consquence, lintress ou son agent examine mticuleusement les articles rapports et les compare la liste des marchandises tablie le matin avant le dpart : seul moyen

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de refrner chez le commis la tentation de vendre quelque chose sans en rendre compte. Les affaires traites dans la journe ne reprsentent chacune quune petite somme, et comme la totalit de la monnaie reue doit tre compte et enfile sur une cordelette de chanvre de faon former une ligature de 1.000 cash (500 seulement dans certaines rgions), ce relev de comptes et cet enfilage demandent non seulement un temps considrable, mais constituent un travail des plus fastidieux lorsque la quantit de sapques est considrable : remarque qui sapplique du reste la plupart des oprations chinoises, commerciales et autres, juges du point de vue des Occidentaux. Le commis du tsahuo-pu prend ses repas quand il le peut, cest--dire aprs avoir termin tout le travail que son employeur exige de lui. Il doit possder des dons commerciaux de qualit rare pour ne pas courir le risque dtre renvoy la fin de lanne, au moment o les affaires du patron subissent un temps darrt, ou lorsque celui-ci croit avoir mis la main sur un employ encore meilleur. Dans toutes les catgories de travaux la quantit douvriers est si considrable quil est difficile de trouver une place et encore plus difficile de sy maintenir. Un campagnard que lauteur connat fort bien avait trop peu de terres pour pouvoir vivre avec sa famille sur leurs produits, aussi accepta-t-il loffre dun voisin qui lui proposait de venir laider dans une affaire que celui-ci avait rcemment entreprise. Il sagissait de brouetter chaque jour un assortiment de viandes dans quatre villages diffrents et den faire la vente. Les hommes qui assuraient cette tche devaient se lever bien avant

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le jour afin que la marchandise ft prte lheure du dpart, cest--dire dbiter les morceaux et en dtacher les os qui se vendaient au dtail. Notre homme relevait le poids du

chargement de chaque brouette, viandes et os. Le soir, au retour, nouvelle pese des marchandises rapportes et

comparaison de largent encaiss avec les quantits vendues. Pour chacune des quatre brouettes, il fallait faire cette srie doprations ; lassoci du boucher devait ainsi tenir quatorze livres de comptes. Mais, aprs le dpart matinal des brouettes et avant quelles ne rentrent le soir, lui dmes-nous vous avez sans doute des heures de repos relatif pendant

lesquelles vous tes libre ? Hlas, non !, rpliqua-t-il, jemploie tout ce temps faire sur les quatorze diffrents livres la balance des poids enregistrs la veille ! Or, en juger daprs ce que lon connat de la comptabilit chinoise, il devait sans aucun doute suffire avec peine cette tche quotidienne. Sur les livres de comptes chinois, le produit des ventes nest pas inscrit, comme sur nos registres

commerciaux, dans des colonnes distinctes o il est facile de faire les additions. Le dtail des oprations figure au contraire en une srie de lignes verticales, telle une collection de bas mis scher et pendus cte cte sur une corde. Chaque article doit tre trait isolment sur le suan-pan feuille de comptes et il nexiste aucune manire de contrler les erreurs. Le Chinois qui nous fournissait ces renseignements tait si las du travail que lui

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imposait son contrat quil saisit loccasion dun enterrement dans sa famille pour disparatre de lofficine et venir conter ses dolances lami tranger qui avait dj eu loccasion de lui manifester sa sympathie des heures difficiles. Une anne plus tard, lauteur de ce livre le rencontra de nouveau et il apprit que notre homme avait abandonn la comptabilit complique du commerce des viandes pour un autre genre de comptes dans une famille aise, propritaire de beaucoup de terres et chez laquelle rgnait en consquence une grande activit. Lcrivain lui demanda sil disposait enfin de quelques loisirs et pouvait lire son ouvrage qui paraissait lintresser vivement : sans hsiter, il rpondit ngativement. Pas mme sil se levait tt ? Non vraiment, car peine habill, il devait tre son travail. Ne pouvait-il se coucher un peu plus tard ? Pas davantage, car il se couchait dj fort tard. Donc, jamais de temps lui ? Cependant, quand il prenait ses repas, ntait-il pas libre ? Bien loin de l ! fit-il, car la femme qui dirige lentreprise profite de ces instants pour venir me consulter et parler affaires ! Dans les firmes ayant un gros courant commercial, les commis sont souvent rclams aprs leurs heures normales de travail. Ils passent la soire trier une une les sapques des nombreuses ligatures rentres au cours de la journe, dans le but de dcouvrir, si, parmi ces monnaies, il ne sest pas gliss quelque pice rare susceptible dtre vendue bon prix. Tout est poisson de ce qui tombe dans un filet chinois et il sy trouve peu

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dobjets qui, tt ou tard, ne seront pas une source de profits pour leur propritaire. Si jamais vient le jour tout arrive dans ce monde o lOuest lointain entre en rivalit avec le Cleste lindicible patience, si jamais il lui dispute le droit lexistence, lun o lautre sera srement distanc dans cette course froce, et lon peut, ds prsent et sans crainte de se tromper, prdire que ce nest pas le Chinois qui restera en arrire ! La boutique de village a deux poids et deux mesures suivant quelle achte ou quelle vend : elle sait se dbarrasser habilement du cash qui na pas cours, elle nhsite pas passer un mauvais effet commercial qui elle peut en imposer et, de faon gnrale, faire de durs marchs avec les gens obligs davoir recours ses services ; ceux-ci, du reste, sempressent de lui rendre, ds quils le peuvent, la monnaie de sa pice.

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VIII LE THTRE.
@ Tout tranger qui habite la Chine depuis quelque temps sait fort bien que les Clestes raffolent des reprsentations

thtrales. Les Chinois font remonter lorigine de la scne lpoque de lEmpereur Ming Huang, de la dynastie des Tang, lequel, mort en 762, est toujours ador, sous le voile dun pseudonyme, comme dieu des comdiens. Une tradition

courante veut que si les acteurs ngligent de lui rendre hommage, ils ne russiront pas dans leurs entreprises. Nous navons pas nous proccuper ici de lhistoire de la scne chinoise. Daprs les Chinois eux-mmes, lart dramatique indigne a dgnr ; il nest plus le censeur attitr de la morale publique et prive ; son rle consiste dsormais amuser le peuple. Nous remarquons tout dabord une anomalie singulire : alors que les Chinois, en tant que nation, poussent jusqu lextravagance lamour des reprsentations thtrales quelles quelles soient, la profession de comdien est lune des rares qui ferme ses tenants laccs aux examens littraires. On rapporte cet ostracisme lavilissement du thtre qui, trop facilement, flatte les gots corrompus et libertins de la population. Mais il nest pas possible un tranger de se rendre compte par luimme si le rpertoire courant mrite dtre ainsi qualifi. Il semblerait plus exact de dire que le mpris gnral qui frappe en thorie la scne et les acteurs, rsulte de lenseignement 64

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moral du Confucianisme lequel condamne inexorablement le mauvais usage que lon est arriv faire des reprsentations dramatiques. Pourtant, alors que ce point de vue est

gnralement accept thoriquement, il faut bien constater que, comme tant dautres prceptes de Confucius, il est unanimement oubli dans la pratique. Avant de traiter la question des thtres chinois, nous dclarerons en toute sincrit que nous nen possdons quune connaissance trs incomplte, attendu que nous nassistmes jamais personnellement une seule reprsentation. Il existe plusieurs obstacles ce que ltranger puisse se rendre compte, de auditu et de visu, de la qualit des pices joues. La plupart de ces uvres dramatiques sont dune telle tendue que leur audition se prolonge parfois pendant bien des heures, voire mme des jours. LEuropen le plus rsistant ne saurait couter une reprsentation entire sans succomber la fatigue, dautant plus que le dialecte dans lequel sexpriment les acteurs diffre tellement de la langue parle quil est difficile de suivre exactement ce qui se dit sur la scne. Leur ton aigre, perant, falsetto, devient trs vite pnible entendre pour des oreilles trangres et, de plus, rend le dialogue inintelligible. Ajoutez ces inconvnients latroce musique, le manque de confort conscutif un auditoire entass, la confusion qui rgne invariablement dans un thtre chinois et vous comprendrez combien ce genre de distractions offre peu dattraits pour un Occidental, une fois que dun simple coup dil il a pu satisfaire grosso modo sa curiosit. Le Chinois ne peut comprendre notre

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indiffrence lgard de son thtre. Quun tranger, arrivant dans une ville o il compte passer la nuit, sempresse de poursuivre sa route ds quil apprend que les reprsentations thtrales battent leur plein dans la cit, voil qui dpasse le Cleste. A lexception de quelques grandes villes, il nexiste pas en Chine de salle de spectacle installe leuropenne, cest--dire close et pourvue de siges. La scne est un endroit banal que rien ne drobe la vue des spectateurs ; elle est parfois construite comme un temple avec une faade ouverte. Les compagnies thtrales qui vont de ville en ville se contentent dune scne tablie la hte sur des trteaux la veille mme du jour o commencent les reprsentations et que lon enlve ds la fin de la tourne. Les acteurs rappellent en certains points leurs collgues de la Grce antique : bande doiseaux de passage la recherche dun coin o ils pourront se poser, cest--dire en qute dun engagement. Lquipement de la scne est, comme celle-ci, de lordre le plus simple ; le spectateur doit suppler par son imagination labsence de ces dcors qui, de nos jours, ont atteint dans les thtres occidentaux une telle perfection. La pice nest pas coupe en actes ou scnes distinctes ; tout ce qui ne peut se comprendre par le costume ou la pantomime des artistes sera verbalement expliqu lauditoire, par exemple : qui sont ces personnages ? Quont-ils dj fait ? etc. La musique dorchestre accompagne toute reprsentation thtrale. Non seulement elle clate chaque interruption du dialogue, mais encore elle

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rsonne

bruyamment,

lors

dune

scne

mouvante,

dune

attaque, dune bataille, etc., et prtend mme ajouter de la force tout vnement ordinaire. A propos de cette ressemblance entre le thtre grec et celui des Chinois, analogie qui a d frapper bien des observateurs, M. H. E. Krehbiel dclare dans un article du mois de janvier 1891 publi par le Century que le drame chinois est en principe un drame lyrique tout comme le fut la tragdie grecque. Les moments dmotion intense sont accentus non seulement par un accompagnement de musique, ainsi que cela se passe dans nos mlodrames, mais aussi par lacteur qui se met chanter. La simplesse et la mdiocrit des mlodies nont, daprs nous, rien y voir ; cest une question de got hrditaire. La compagnie dramatique dun village doit le plus souvent son existence au geste de quelque richard de lendroit sduit par cette manire de placer ses fonds. Comme les affaires foncires ne peuvent fournir matire, dans la plus grande partie de la Chine, la moindre transaction, les personnes disposant de quelque argent trouvent difficilement un emploi rmunrateur pour leurs capitaux. Si le Chinois engage des fonds dans une exploitation thtrale, ce nest pas avec lespoir den retirer de trs gros dividendes : il veut surtout fournir un amusement populaire un grand nombre de gens, tout en en retirant un revenu plus ou moins important.

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Le bailleur de fonds pour les costumes, lesquels constituent llment essentiel de lquipement dun thtre chinois, est appel le matre de la caisse . Tout ce matriel peut lui tre lou par une association de personnes qui le lui prtent moyennant une redevance fixe et sont tenues dentretenir les costumes en bonne condition. Dans un thtre de premier ordre, ceux-ci sont trs coteux : ils comprennent ce que lon appelle des robes de dragon , des robes de python ,

accompagnes chacune dun double jeu de vtements de dessous de belle qualit et richement brods. Il y a en plus cinq assortiments darmures et une srie innombrable dautres articles vestimentaires tels que pantalons, jupes, bottes,

cothurnes, ainsi que des pes, des lances, etc., faites en bois dor. La valeur dune pareille garde-robe reprsente 5.000 dollars au moins et, dans les thtres de second ordre, la moiti ou mme le tiers de cette somme. La surveillance des trois coffres o se serrent les accoutrements est confie trois hommes qui en sont responsables. Les artistes sont classs en diverses catgories dsignes chacune par un nom particulier et dont les membres reoivent un salaire fix daprs limportance de leurs rles. Ainsi deux dentre eux tiendront les emplois, lun civil, lautre militaire, de grands personnages de lHistoire, tels que Chiang Tai-Kung, etc. Ces acteurs sont appels lao-shng. Une autre classe hushng reprsente des personnages tels que Wn Wan ou Chao Kuang-yin. Une troisime sera spcialise dans les rles de

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caractre, par exemple L Pu ; etc. : ce sont les hsiao-shng. Puis, dautres artistes de moindre importance reprsenteront llment fminin, les femmes de fonctionnaires, les jeunes filles, etc. Aprs eux viennent les pitres ou clowns dnomms hua-lien visage fleuri, rpartis en trois classes. Ils tiennent les emplois de gens mauvais caractre, tels que Chou Wang, Tsao Tsao et ses pareils jusqu la dernire catgorie qui incarne les personnages les plus mpriss et les plus dtestables. En plus de ce personnel artistique, il existe une masse de figurants pour les rles de soldats, domestiques, commissionnaires, bateliers, aubergistes, etc. Et le tout est complt par un groupe nombreux de cuisiniers, porteurs deau et consorts, charg dassurer le confort matriel de la troupe au cours de sa vie vagabonde. En dehors des compagnies thtrales rgulires, lon

rencontre souvent des socits damateurs qui se plaisent donner des reprsentations plus petite chelle appeles un petit thtre . De jeunes fermiers pris de changement, sduits par limprvu et lexcitation de la vie dartiste sont heureux de sengager dans une troupe jusqu la reprise, au printemps, des travaux des champs. La compagnie peut ne compter que 15 ou 20 comdiens, mais les fonds sont bas, et la nourriture quon leur fournit est trs suprieure celle quils auraient la ferme ; de plus en fin de saison, ils touchent parfois une jolie part de bnfices. Le directeur, locataire bail de lentreprise, se nomme changpan ; il engage des artistes pour une priode de dix mois

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environ : celle-ci commence au printemps et finit un peu avant la fin de lanne. La compagnie entire comprend de cinquante cent personnes. Les appointements varient entre 100 dollars pour les premiers rles et quelques dizaines de dollars pour les derniers emplois, et tout le monde est nourri. Laffaire comporte une srieuse mise de fonds : afin de rentrer dans ses avances, limpresario devrait pouvoir sassurer une suite ininterrompue dengagements avantageux, mais les faits montrent bien que le plus souvent, ce nest pas le cas. Le directeur forme lui-mme son personnel artistique. Il prend sa charge des enfants dont lapprentissage est consenti pour une priode fixe trois ans en moyenne par un contrat bilatral. A la fin de cette priode de formation, les lves sont libres de sengager dans nimporte quelle compagnie, aussi irontils naturellement celle dont les offres seront les plus tentantes mais, pendant lapprentissage, leur temps appartient au

manager qui les a lous aux parents. Ces derniers sont pousss par lespoir dassurer ainsi un moyen dexistence leurs rejetons. Quelquefois les enfants senfuient du domicile familial et sengagent eux-mmes, attirs par la soi-disant libert de lexistence thtrale. Le salaire que reoivent ces jeunes apprentis est des plus mdiocres : ils sont supposs apprendre en trois mois les lments essentiels du mtier et, les premiers temps, ils nauront autre chose faire que de se pavaner sur la scne et dclamer sur un ton grandiloquent des tirades plus ou moins inintelligibles. Si lun deux doit paratre dans un grand nombre

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de pices, sa mmoire est mise une lourde contribution ; il est vrai que les enfants chinois peuvent apprendre par cur avec une facilit surprenante et quune pratique constante fixe sans peine dans leur esprit tout ce quun jeune acteur a besoin de savoir. A notre point de vue occidental, il serait malais dimaginer quelque chose qui ressemble moins une existence de plaisirs que les perptuels dplacements, le travail routinier, la

rmunration incertaine et mdiocre de lartiste chinois dordre moyen. Nous nen avons jamais rencontr un seul qui nait avou combien ce genre dexistence tait dcevant. Lon cite la boutade dun premier sujet japonais qui dclarait que lide que le peuple se fait de la vie de thtre et il en est trs vraisemblablement de mme en Chine diffre autant de la ralit que les nuages diffrent de la boue. Les tribulations quon y endure sont pareilles aux souffrances de lHads et le monde ne bnficie en aucune faon du mal que se donnent les artistes : lart du comdien est donc inutile la socit ; cest un genre de vie quil faut redouter et dont on doit se mfier. Sans doute existe-t-il bien peu dacteurs chinois qui se soient jamais demand si leur art constituait un bien ou un mal pour la socit . Il nest pas rare dentendre parler dun magistrat de district exceptionnellement intelligent qui lance des proclamations interdisant les reprsentations thtrales dans tout le territoire

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de sa juridiction et exhorte le peuple rserver son argent pour acheter du grain, soulager les pauvres gens ou riger des coles publiques. Mais le seul moyen pratique par lequel un

fonctionnaire lme paternelle fera observer des prescriptions aussi raisonnables consistera entreprendre de frquentes tournes personnelles sur son territoire et veiller lui-mme ce que ses ordres soient suivis. Sil nagit pas de la sorte, une somme dargent consacre de judicieux pots de vin dans le yamen assurera aux tenanciers des thtres une complte immunit. Les coles gratuites, les institutions charitables sont dun got trop fade pour des gens qui rclament des mets plus pics, des spectacles mouvements, toutes choses que leur offre une reprsentation thtrale. Il est remarquer que, par une de ces nombreuses contradictions qui fourmillent dans la vie sociale des Chinois, alors que lartiste est tenu en trs lgre estime, lon considre la reprsentation dune pice comme un grand honneur rendu la personne que lon veut fter. Parfois des trangers seront convis une sance thtrale en tmoignage de gratitude pour laide quils ont fournie, pendant une priode de disette par exemple. Mais les motifs dune pareille initiative peuvent tre dordre divers : il y entrera probablement, de la part des promoteurs de la fte, le dsir de satisfaire leurs propres gots tout en se librant publiquement dune dette de reconnaissance. Quant insinuer que largent ainsi dpens devrait tre affect quelque uvre dutilit publique, telle que ldification dune cole, lon ne rencontrera pas un Cleste sur mille qui

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approuve une telle suggestion, parce que, seul un nombre limit dlves en bnficierait, tandis que le thtre est un agrment la porte de tous. De plus, un thtre est dmonstratif, il simpose lattention du public dune manire laquelle tout Oriental est extrmement sensible, alors que la cration dune cole gratuite quivaudrait porter une belle parure dans lobscurit : personne ne la remarquerait. La reprsentation dune pice est parfois la consquence dun vu formul au cours dune maladie, expression de la gratitude du malade parce quil a recouvr la sant. Lorsque le village entier en prend linitiative, cest quil entend adresser des remerciements quelque divinit loccasion dune bonne moisson ou de pluies tombes en temps opportun. Une querelle entre individus se trouve souvent apaise par les prcheurs de paix qui dcident que lune des deux parties offrira comme amende une reprsentation thtrale lagrment de laquelle la population entire pourra ainsi participer. tant donne la mentalit chinoise, il nest pas surprenant que cette faon simpliste de liquider les disputes soit trs populaire. Nous lavons vue employe par un magistrat de district dsireux de rgler un procs entre deux villages, et le cas doit certainement tre assez frquent. Parfois la seule raison pour laquelle on lve un thtre, cest une encaisse accumule dans les finances publiques et quon ne voit pas le moyen de dpenser autrement. Un tranger ne serait pas en peine de suggrer plus une cinquantaine les de projets de la

permettant

dutiliser

intelligemment

fonds

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communaut, mais un Cleste, de pareilles suggestions semblent toujours intempestives, pour ne pas dire absurdes. Lorsque lon a dcid dengager une troupe, il faut tout dabord passer avec son directeur un contrat crit qui en spcifie le prix ; celui-ci peut varier de 25 plusieurs centaines de dollars. Le premier de ces deux prix, le plus bas qui se puisse offrir, ne sera propos qu une compagnie de qualit trs infrieure ; celle-ci sy rsignera peut-tre, pousse par la ncessit et acceptera mme, faute de mieux, une somme moindre, lorsquil y a pnurie dengagements pendant la mortesaison. Au contraire, dans la priode de lanne o les spectacles sont trs demands, une compagnie peut se trouver en face doffres adresses simultanment par plusieurs localits. Afin de ne rien perdre de ces profits inesprs, la troupe se partagera souvent en deux tronons, et le directeur engagera un certain nombre damateurs pour combler les vides, ce qui permettra la compagnie de jouer la mme date dans des endroits diffrents. Lon dit gnralement que les villageois venus pour une reprsentation nassistent qu un gros vacarme, et ceci nest pas loin dtre la vrit. Le directeur joue de cette ignorance des paysans lorsquil fournit un spectacle de qualit infrieure celle que lui impose son contrat. Mais si les assistants dcouvrent la fraude, sils constatent un nombre trop faible dacteurs ou jugent insuffisant le jeu des artistes, un villageois se lve

majestueusement et frappe la compagnie dune amende qui se traduit par une, deux ou mme trois reprsentations

supplmentaires : et cette dcision demeure sans appel.

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Lindividu charg des relations administratives et financires avec le village se nomme pao-tan-ti, porteur de programmes. Cest lui galement qui assure le transport des malles

renfermant les costumes et tout le matriel de dcors lorsque la troupe se dplace dune localit dans une autre. Dans la partie centrale de lEmpire, l o les transports demandent des btes de trait, on a besoin dun grand nombre de chariots pour faire voyager tout ce matriel encombrant ; de plus, les dplacements doivent sexcuter date fixe et trs rapidement afin de ne pas perdre une journe une poque o les engagements sont particulirement nombreux car, mme pour les Chinois, le temps est prcieux lorsquil sagit de nourrir et de payer un personnel si considrable. Parfois limpresario lve une taxe spciale dans le village o il se trouve pour couvrir ses frais de dplacement jusqu la station suivante ainsi que la location des moyens de transport. Quelle journe affaire dans un village que la veille dune reprsentation ! Il sagit de runir des quantits de nattes pour les installations provisoires de la troupe et, au bout de peu de temps, lendroit choisi en vue du spectacle assez prs, mais en dehors de lagglomration citadine prend laspect dune cit improvise car, en plus du thtre, lon tablit avec des nattes un tas de petits hangars destins aux boutiques, la cuisine, au th, aux salles de jeu, etc. Le jour de la reprsentation, le village le plus modeste donne lillusion dun trs grand march. Dans les villes plus importantes, o se tiennent des foires des intervalles plus ou moins rguliers, il est dusage, ainsi que

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nous

lavons

dj

expliqu,

douvrir

la

foire

par

une

reprsentation thtrale : le premier jour il ne se fera gure de transactions commerciales et les assistants ne seront occups qu couter la pice. En pareil cas le nombre des spectateurs peut atteindre sans exagration jusqu dix mille personnes. Dans les trs grandes foires et pendant toute leur dure, on donne gnralement une reprsentation chaque jour, manire doprer trs avantageuse au point de vue financier, attendu quelle tient en veil lattention du public et attire ainsi la foule des clients. Au point de vue social ce qui intresse plus spcialement lobservateur tranger propos du thtre au village, cest limpression que produisent les pices sur lensemble des assistants. On pourrait assez exactement la comparer a lmoi provoqu chez les enfants dans les pays occidentaux par lapproche de Nol, ou bien encore, aux tats-Unis, par la journe du 4 juillet. En Chine, tout autre intrt mondain sefface devant lattrait du spectacle. Lannonce de larrive prochaine dune compagnie thtrale dans un village met en bullition la rgion entire. Les visites des jeunes maries chez leurs mres visites qui jouent un si grand rle dans la vie courante des unes comme des autres sont arranges longtemps lavance en ne tenant compte que du gros vnement qui se prpare. Dans les coles des villages voisins, les lves escomptent dj des vacances pour toute la dure des reprsentations. Si le professeur savisait de refuser ventualit invraisemblable car lui aussi dsire y assister, son

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veto demeurerait sans effet et il se verrait abandonn par tous les enfants de sa classe. Ce ne sont pas seulement les maries qui profitent de la circonstance pour aller rendre visite leurs parents ; lon peut dire de faon gnrale que lors dune reprsentation thtrale hommes, femmes ou enfants plus ou moins apparents quelque habitant du village, et pour autant quils nen soient pas empchs par un motif grave, ne manqueront pas de profiter de cette occasion de se dplacer. Toute famille chinoise tant affuble dun essaim de parents tous les degrs, cest le moment, lors dune reprsentation thtrale, daller dire un petit bonjour ses amis : que ces allis lointains aient t ou non invits, cela na dans lespce aucune importance, les visiteurs accourraient alors mme quils sauraient pertinemment que lon na aucune envie de les recevoir. Bien que le Cleste prne trs haut sa faon de pratiquer lhospitalit, lon ne peut cependant pas aller jusqu dire quelle soit une vertu caractristique du peuple chinois. Mais, quels que soient, dans la circonstance, ses sentiments intimes, le Chinois estime ncessaire de soutenir le semblant dune hospitalit pleine deffusion, de sorte quil sempressera de retenir sa table toute personne pntrant dans la cour de son logis et insistera pour quelle passe la nuit chez lui quand mme il dsirerait sen dbarrasser au plus tt. En temps ordinaire linvit nacceptera que si lhte, par son insistance, lui montre quil agit bona fide. Mais au cours dune saison thtrale, peu importe larrivant

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dtre accueilli avec plus ou moins de cordialit : il restera en tout cas, car la pice doit tre vue. Lon ne saurait ds lors tre surpris du trouble que la prsence dune compagnie de comdiens apporte dans un village. Chaque famille y est, en effet, envahie par un flot de visiteurs et, le plus souvent, le logis ne dispose pas dassez de place pour coucher tout ce monde ; les gens passent la nuit debout bavarder : excellente prparation, dira-t-on, pour la tche fatigante du lendemain ! Le cycle thtral durant au moins trois jours et parfois quatre, il est facile dimaginer quel point le village en fte est mis contribution. Si lon songe que chaque femme marie en visite dans sa famille, de mme que toute femme qui va voir quelque parent, amne avec elle ses jeunes enfants et que ces derniers se considrent en droit de faire main basse sur tout ce quils dcouvriront en fait de nourriture, il est clair que la matresse de maison se trouve soumise des preuves avec lesquelles les exigences les plus svres de la vie occidentale offrent bien peu danalogie. La subsistance de ces hordes de visiteurs ncessite de grands frais et il semble dur un Chinois, conome par nature, de voir disparatre en une semaine la quantit de combustible suffisant en temps normal assurer le chauffage du logis pendant six mois, et cela pour rtir leau et nourrir des gens quil na pas invits, et que, de plus, il ne dsirait aucunement voir. Il nest pas exagr de dire que ces frais de rception slvent dix fois au moins le prix du thtre seul. Ainsi se trouve vrifi une fois

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de plus le dicton familier : ce nest pas le cheval qui cote, mais la selle. La foule accourue des environs pour assister aux

reprsentations contient gnralement des lments fort peu recommandables, les habitants doivent se tenir sur leurs gardes. Pour ce motif, aussi bien quen raison des devoirs dhospitalit que leur impose la prsence de tant de visiteurs, les gens du village sont les seuls ne pouvoir profiter comme ils le voudraient des rjouissances artistiques. Les htes et les voleurs occupent tout leur temps. Une vigilance constante peut seule procurer quelque scurit lhabitant : plus il aura perdre, moins il sera mme de samuser tant que le danger ne sera pas cart. Une longue exprience a dmontr quaprs une tourne de spectacles, lon ne trouvera probablement plus un seul poulet dans le village. Pour viter que les volailles ne deviennent la proie dhabiles filous, les habitants ont soin den disposer eux-mmes lavance. Telles sont les conditions faites en Chine au thtre ambulant. Il est donc surprenant quun si grand nombre de compagnies artistiques trouvent moyen de gagner leur vie dans un mtier ce point prcaire. En effet, lacteur risque de se trouver sans aucun emploi pendant les annes, toujours si frquentes, de famine ou dinondations, ainsi que pendant les priodes de deuil imprial qui rduisent souvent les artistes la plus extrme misre. Quant lattachement passionn du peuple pour le thtre, lon peut avec assez de vraisemblance lattribuer au fait que le Cleste ne dispose que de trs peu damusements et que

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la masse des villageois na de distractions publiques que lors des rares jours de fte deux ou trois dans lanne , au moment des grandes foires accompagnes de reprsentations thtrales, ou bien encore pendant les tournes que les comdiens font en dehors des foires. Il est vident quune forme de reprsentation si chre aux Chinois peut devenir un puissant agent dexcitation et soulever, dans des circonstances donnes, les passions des foules. Telle est sans aucun doute lorigine de certains mouvements

populaires. Les trangers ne connaissent-ils pas tous plusieurs cas o, dans lintrieur de la Chine, lon a jou des pices reprsentant les massacres de Tien-tsin ou quelque vnement analogue. Parfois il faut en faire remonter la responsabilit jusquaux magistrats locaux, de connivence avec les directeurs des troupes. Limpression que font sur lesprit du peuple de pareils spectacles doit tre bien mauvaise si tant est que les reprsentants du Gouvernement tiennent maintenir chez leurs administrs le respect des trangers. Ne serait-il pas facile en Chine, comme dans dautres pays, de sarranger pour que les pices offertes au public traitent des vnements courants qui intressent la masse de la population ? Nous rappellerons ce propos la querelle survenue entre deux comits qui rclamaient, chacun, le droit de faire lever une digue destine contenir les inondations. A force dattendre, il y eut plusieurs vies de perdues du fait des crues et il sensuivit un formidable procs. Quelques incidents furent dun caractre si dramatique quon les intercala dans un pice : celle-ci remporta

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un succs considrable dans les villages situs non loin de lendroit o laffaire stait droule. Lon peut certainement dire que la reprsentation

dvnements historiques par les thtres chinois constitue lun des plus grands obstacles ce que les masses populaires acquirent la connaissance de lHistoire. Peu de personnes lisent les ouvrages historiques tandis que tout le monde coute les pices, et, alors quon oublie les livres dhistoire parce quils sont ennuyeux, chacun retient la pice parce quelle est amusante. Le thtre, peine est-il besoin de le rappeler, ne prtend pas donner au public la reprsentation exacte dun fait historique, il le dforme pour nen retenir que les incidents qui se prtent une adaptation dramatique. Mais les gens ordinaires ne sauront pas discerner ce qui sest vritablement pass, ni quelle poque, quelles en furent les causes et les consquences pratiques : les faits rels et la fiction se confondent dans leur esprit. Les pices qui traitent de la vie dans son ralisme quotidien jouissent toujours des prfrences du public. Lon vend partout, et en grand nombre, des brochures bon march, mal imprimes, o se trouvent en substance les pices reprsentes. Ces sortes de livrets permettent au public de se familiariser avec lintrigue qui sy droule. Nous terminerons notre examen du drame chinois en donnant lanalyse dun de ces librettos et en prenant pour exemple une pice particulirement prise du public : le langage populaire y fait chaque instant allusion. Elle passe pour avoir t crite par

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un homme originaire du Shan-hsi et elle vise la satire de cette socit dans laquelle, comme cest si souvent le cas en Chine de nos jours, il est presque impossible un pdagogue de ne pas mourir de faim, bien que, en thorie, la corporation dont il fait partie soit tout spcialement honore. Il est de notorit courante dans le Shantoung que le nombre de ceux qui veulent enseigner est suprieur celui de ceux qui savent lire ! La pice en question se passe donc au pays des sages Confucius et Mencius, dans un district peu loign de la capitale, Chi-nan Fu. Les protagonistes se rduisent deux personnages, un professeur appel Ho Hsien-shng, momentanment sans emploi et rduit une dtresse extrme, et un bourgeois du nom de Li, dsireux dengager un matre pour ses garons respectivement gs de neuf et onze ans. Les rpliques du professeur sont mailles de longues citations puises dans les classiques, habitude courante chez tous les matres dcole chinois qui veulent donner limpression quils possdent des connaissances tendues. Notre homme assure que sa mthode denseignement est si efficace quil se fait fort damener ses lves au premier degr, hsiu-tsai bachelier en trois ans, puis, dans le ternaire suivant, au second chelon, ch-jn licenci et quenfin, au bout de douze ans, le doctorat chin-shih couronnera ce cycle dtudes. La pice dbute par un monologue du professeur qui se lamente, en termes potiques, sur la perte de son dernier emploi : la situation dans laquelle il se trouve depuis lors,

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prtend-il, est bien pire pour un homme instruit que pour un travailleur manuel lequel, len croire, a toujours assez manger. Puis, parcourant la scne grands pas, il crie sur le ton dun colporteur : Enseigner lcole ! Enseigner lcole ! L-dessus apparat Li. Un homme, scrie-t-il, qui soffre enseigner, sait sans doute au moins lire, et aussitt il explique ce dont il a besoin. Il voudrait avoir, dans sa famille, quelquun en tat de vrifier ses comptes, de dchiffrer les feuilles dimpts, etc., mais il na vraiment pas les moyens de payer un professeur ses enfants. Ses rejetons sont desprit trs born, continue-t-il, et quant la nourriture quil offrira au matre il en donne le dtail elle sera de qualit mdiocre et peu abondante. Deux repas seulement par jour pour viter la dpense et jamais de feu dans la soire. La literie comprendra un couvre-pieds, vieille peau de chien toute dchire, pas de natte sur le lit, simplement un peu de paille, et pas doreiller. Le salaire, ne dpassera pas 8.000 cash par an, mais il est soumis linvitable escompte, 800 cash comptant pour 1.000. Le professeur ne devra jamais sloigner pendant les heures de classe. Celles-ci auront lieu dans un temple actuellement occup par des nonnes, lesquelles seront dplaces et installes dans une petite chambre sur lun des cts de la cour. Il faudra que le professeur sonne la cloche, balaye les locaux, assure tous les

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services prescrits pour le 1er et le 15 de chaque mois et quil apporte ces diverses tches un soin mticuleux. Il faudra aussi quil prenne garde ce que sa moralit ne soit pas contamine par le voisinage des nonnes dont la rputation est

proverbialement mauvaise. Il ne recevra aucun compte sur son salaire et subira une retenue proportionnelle ses journes dabsence. Pendant les pluies dt le professeur transportera sur son dos les enfants lcole pour quils ne salissent pas leurs vtements et ne causent pas dennuis leur mre. Aprs les heures de cours, il assurera lapprovisionnement en eau de la maison, soccupera aux menus travaux du logis, prendra soin des enfants, moudra au moulin et, de faon gnrale, excutera tout ce lon pourra exiger de lui. A toutes ces conditions le professeur consent de bon cur et il se dclare prit signer un contrat conforme pour une priode de dix ans ! Parmi les diffrents aspects sous lesquels se prsente le thtre chinois, le plus instructif est peut-tre celui qui nous incite en considrer les pices comme un miroir de la vie, telle que la comprend le peuple jaune. Aux yeux des Chinois, toute uvre thtrale reproduit les contingences de leur existence mme ; ils sont fermement attachs cette thorie, ils y croient pleinement, presque inconsciemment. Un dicton populaire

affirme que le Monde entier nest quune pice de thtre : pourquoi les hommes prendraient-ils ds lors la vie comme une ralit ? Cest bien conformment cette manire de voir que les Chinois donnent souvent limpression dtres

psychologiquement incapables de discerner entre les ralits pratiques, que tout le monde tient pour telles, et les ralits 84

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thoriques lesquelles, en poussant les choses lextrme, sont reconnues comme fictives. Ainsi le Cleste estime que la vie de tous les jours nest quune mise en scne perptuelle, et cette croyance exige de ses fidles un tribut qui est libralement, spontanment,

continuellement et universellement pay. Sur pareille thorie se basent la plupart des rjouissances populaires, thorie dont voici la vritable signification : Vous mavez port prjudice, mais je ne vous crains pas et jen appelle tous les hommes ! Quils soient tmoins du dfi que je vous lance ! De l aussi drivent les neuf-diximes au moins des actes que les Chinois

accomplissent sous le prtexte de sauver la face , cest--dire mettre lacteur daccord avec les spectateurs, lui prouver quil peut jouer son rle en pleine connaissance de cause car il sait bien ce que cest que ce rle. Daucun autre pays que la Chine lon ne peut dire avec plus de vrit que : Le Monde entier est une scne de thtre Et tous les hommes, toutes les femmes nen sont que les acteurs. @

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IX LES COLES. TUDIANTS AMBULANTS.


@ Linstruction occupe en Chine une place prominente, de sorte que lcole du village est une institution qui retient au plus haut point lintrt gnral : cest sur ses bancs que la majorit des Chinois cultivs reoit son premier entranement intellectuel. Alors quil peut exister, dun district un autre, quelques diffrences quant la qualit de linstruction donne dans les coles, il nest probablement pas dautre pays au monde o les mthodes pdagogiques prsentent dans leurs moindres dtails autant duniformit quen Chine. Certains passages des Classiques chinois clairent dun jour intressant les vues qui, depuis des sicles, prsident lducation des enfants. Rappelons ce propos un extrait suggestif des crits de Mencius. On demanda un jour ce philosophe pourquoi lhomme instruit ne se charge pas lui-mme de la formation intellectuelle et morale de son fils. Et Mencius rpondit que des considrations psychologiques le lui dfendent. Linstructeur devrait inculquer son lve la faon correcte de se comporter ; sil le fait et quil saperoit que ses leons ne sont pas mises en pratique, il se fche. Il saline ainsi son fils qui ne manquera pas de constater que son pre enseigne dune faon et agit dune autre, et il en rsultera une mfiance rciproque qui ne fera que saccrotre. Entre pre et fils, ajoute Mencius, il ne doit y avoir ni blmes, ni admonestations au sujet de ce qui est 86

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bien ou mal, car cette lutte plus ou moins sourde les amne prouver de lloignement lun pour lautre. Les Anciens, dclarait-il encore, changeaient leurs fils et chacun levait lenfant de son ami. Un autre passage significatif se trouve dans les Analectes Confucennes. Le texte ci-dessous est emprunt la traduction anglaise du Dr Legge. Chn Kang posa Po Y, fils de Confucius, la question suivante : Votre pre vous a-t-il donn des leons diffrentes de celles quil nous enseignait en public ? Et Po Y rpondit : Non. Je le rencontrai un jour dans le vestibule. Il sy promenait seul et me demanda : Avez-vous appris les Odes ? Sur ma rponse : Pas encore ! il ajouta : Si vous ne savez pas les Odes, vous ne serez pas mme de tenir une conversation. Je me retirai et tudiai les Odes. Un autre jour je le trouvai encore debout, tout seul, pendant que je traversais la hte le vestibule et il me dit : Avezvous appris les rgles de la biensance ? Sur ma rponse : Pas encore ! il dit : Si vous napprenez pas les rgles de la biensance vous ne pouvez compter sur une bonne rputation. Je me retirai et tudiai les rgles de la biensance. Telles sont les deux seules leons que je reus de mon pre. 87

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Chn Kang se retira enchant et dit : Je demandai une chose et jen appris trois : jai entendu parler des Odes, puis de la Biensance et je sais maintenant que lhomme suprieur garde toujours vis--vis de son fils une attitude distante. Confucius tait un Matre qui se sentait en possession de hautes vrits, vrits dont ses contemporains avaient le plus grand besoin. Il offrait ses enseignements aux pauvres et aux riches, indistinctement, la seule condition que leur intelligence ft en tat de se les assimiler et de les faire fructifier. Je ne rvle pas la vrit, disait-il, celui qui ne dsire pas ardemment savoir, et je naide personne qui ne souhaite pas comprendre. Lorsque jai

prsent un disciple un ct de mon sujet et quil ne sait pas en dduire les trois autres, je ne rpte pas ma leon. Pour autant quil nous semble, le fils de Confucius puisait tout son savoir dans les prceptes de son pre. Daprs Confucius, la connaissance des Odes et des Rgles de la Biensance constitue en grande partie lquipement intellectuel dun tudiant. Ces deux livres embrassent des sujets qui ne peuvent, semble-t-il, tre compris et assimils quavec laide dun professeur

comptent. Chose curieuse, le Matre sest content, pour lducation de son propre fils, de poser accidentellement une question, de faire une simple allusion ltude de ces deux branches de lenseignement, qui taient, cependant, dune importance capitale ses yeux. Et si le fait que nous venons de

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relater ne provenait pas de la mme autorit que celle qui nous a fait connatre la vie du Sage, nous pourrions tre ports douter de sa vracit. La rgle daprs laquelle le Matre dirigeait sa conduite est trs heureusement qualifie par Chn Kang dattitude distante . Mme aux yeux de son propre fils, lhomme suprieur se meut sur un plan plus lev ; ses moindres paroles renferment de fructueuses semences dinstruction ; il sattend ce que son lve agisse sur une simple allusion, comme si un mot jet ngligemment tait lnonc formel dune loi de la nature. Il est le soleil autour duquel gravitent ses plantes suivant des orbites proportionns la force dattraction centrale, attraction qui varie avec la capacit de force attractive inhrente chacune delles. Cependant, dans chaque cas, il existe un point limite quaucun lve ne peut dpasser : nul ne doit approcher son soleil de trop prs. Dans la pense des Occidentaux, lenseignement idal est fourni par les mthodes dducateurs tels que le Dr Arnold sorti de Rugby, etc., dont laction stimulatrice se fit sentir sur toute une gnration. Daprs la manire de procder de Confucius, il est difficile de voir, non comment ce Matre aurait pu gagner laffection de ses lves incidence qui fut sans aucun doute aussi trangre sa pense qu celle de ses auditeurs mais comment son enseignement aurait russi marquer lun deux dune forte empreinte, sauf quelques esprits dlite. Peu

nombreux sont les lves nous osons laffirmer qui, aprs une question lance au hasard des circonstances, se retireront et

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tudieront

sans

tre

aids

certaines

branches

de

lenseignement, lesquelles, leur a-t-on dit, les rendront capables de soutenir une conversation ou dtablir leur rputation. Comparez cette mthode de Confucius les rgles suivies dans un cas analogue par James Mill, telles que nous les expose en dtail son fils, John Stuart Mill, dans son autobiographie. Voici un pre, simple homme daffaires et non philosophe de

profession, qui, tout absorb quil ft par ses travaux historiques et autres, sut trouver le temps de diriger lducation de son fils depuis lge le plus tendre jusqu la maturit. Non seulement il le familiarisa avec les langues anciennes, mais encore il dveloppa un degr minent ses connaissances en histoire, en philosophie, en conomie politique ; il lui apprit lart dcrire, de discourir. Et tout cela sur un plan dune admirable richesse. Avec une persistance, un labeur que rien ne lassait, il lui enseigna des principes et non des rgles, sans scarter jamais, ft-ce dans les plus petits dtails, dune fidlit scrupuleuse. Grce son assiduit personnelle comme lintelligente direction de son pre, Mill se trouva ainsi de beaucoup en avance sur ses contemporains, dun quart de sicle au moins, ainsi quil le constate lui-mme, et il devint lun des hommes les plus remarquablement instruits dont nous ayons souvenir. Lon souhaiterait qu ses entretiens imaginaires entre lettrs et hommes dtat , Walter Savage Landor et ajout un dialogue qui ait mis en prsence Confucius et James Mill traitant de la rserve distante en tant que facteur de lducation dun fils .

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Il ne serait pas exact de dire que tout village chinois a son cole, mais on peut dclarer avec quelque certitude que chaque village voudrait en avoir une, car il nexiste pas de coin en Chine o ne rgne la plus profonde vnration pour linstruction . Les raisons de pareilles carences sont toujours les mmes, ressources locales insuffisantes ou population trop peu

nombreuse, et frquemment ces deux causes la fois. En Chine, tout homme instruit est un matre dcole potentiel, aussi la plupart des lettrs ne laissent-ils gure chapper loccasion de se jeter sur lun de ces emplois lorsquil se prsente. Le langage fleuri des Clestes exprime trs

lgamment pareille tendance, universellement rpandue, en disant que dans le champ des godets encre, il ny a jamais de mauvaise rcolte , ou bien, en termes moins allgoriques, que les lettres sont une vocation qui repose sur des bases plus solides que toute autre . Mais cela cest la thorie. En ralit, le matre dcole russit avec peine se soutenir et il se voit frquemment oblig demprunter des vtements pour se montrer dcemment devant ses chefs. Quant son instruction, quelle lait ou non rendu capable denseigner dans une cole, il est certain quelle en a fait un individu inapte nimporte quel autre emploi. Celui qui cherche tre un instructeur passe ds lors par de dures motions lorsque souvre la priode o lon choisit les matres denseignement. Lorsque le bl est ramass et le grenier vide Le cur du matre dcole est rempli de soucis,

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dit le proverbe, et un autre adage courant assure que, si lon a sa porte seulement quelques sacs de grains, point nest besoin de vouloir rgner sur des enfants. Il ny a pas de doute quil faille attribuer au trop grand nombre de candidats une place de matre dcole le fait que lune des professions les plus honorables soit en mme temps lune des plus mal payes. Les professeurs dous dun vritable talent, ceux qui ont acquis dune manire quelconque une haute rputation peuvent dicter leurs conditions et fixer eux-mmes leur salaire, mais lobscur pdagogue rural, rduit chercher un emploi dans une zone trs limite, nest souvent rmunr que par une maigre pitance en nature et en espces : une ration de grain suppose suffisante pour assurer sa nourriture, une provision de tiges sches comme combustible et enfin une modeste somme dargent qui, souvent, ne dpasse pas pour lanne entire dix dollars mexicains. Il nest pas rare de rencontrer des professeurs nayant quun ou deux lves et dont les moluments se rduisent peu de chose en plus de la nourriture, quand ce nest pas la nourriture seule. Un matre de cette catgorie auquel on demandait si cela valait vraiment la peine denseigner pour un si maigre salaire rpondit que ctait encore prfrable lalternative de rester chez soi sans rien se mettre sous la dent. Lon dit couramment que les riches nenseignent jamais lcole et que les pauvres nassistent jamais aux leons : cela il y a pourtant des exceptions. Fait assez trange, lon rencontre parfois des matres qui nont jamais pouss leur instruction au del de ltude des Quatre Livres et ne savent rien par consquent des Cinq Classiques : 92

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quipement intellectuel comparable celui que possderait un professeur occidental dont les connaissances en arithmtique ne dpasseraient pas une simple rgle de division. Linitiative de faire ouvrir une cole incombe aux parents. Aprs que ceux-ci se sont assurs dun nombre suffisant dlves, on inscrit les noms sur une carte rouge appele kuangtan, liste dcole. Ce travail se fait gnralement lpoque du solstice dhiver (21 dcembre), bien que, souvent, on ne sen occupe que six semaines plus tard, vers la fin de lanne chinoise. Dans quelques rgions il est cependant dusage darrter cet tat le 15 de la 8e lune, en aot ou septembre. Comme bien dautres choses en Chine, le choix dun matre dcole est pour le postulant une simple affaire de chance. Il arrive rarement quun matre enseigne dans son propre village, rgle qui souffre dailleurs de nombreuses exceptions. On explique cet ostracisme en disant quil est dsagrable aux lves dhabiter trop prs de leur matre et de se trouver ainsi exposs plus tard ses demandes parfois indiscrtes. Certains villages engagent un professeur pour une longue suite dannes, dautres, au contraire, en changent tous les ans. Ds quun enfant est rgulirement inscrit sur la liste de lcole, il doit acquitter le prix convenu, quil suive les cours assidment ou non, et quelle que soit la raison de ses absences. Si le matre se trouve empch dentrer en fonctions pour cause de maladie grave, son engagement est annul, mais quil commence ses leons et qu un moment donn il ne puisse les poursuivre, chaque lve nen devra pas moins payer le prix des

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cours, tout comme si le matre avait pu assurer son service jusqu la fin de lanne scolaire. Dans tout tablissement dinstruction le plus vif dsir du ou des bailleurs de fonds est de retirer du professeur, en change de largent que celui-ci reoit comme paiement, le plus de travail possible. De son ct, le matre dcole souhaite toucher le plus dargent quil pourra et ne donner que juste le travail quon exige de lui. Aussi accepte-t-il toujours avec joie de nouveaux lves aprs que la liste a t close parce que ses recettes sen accroissent dautant. Mais ceci ne va pas sans lopposition des parents dont les enfants figurent sur la liste initiale : ils craignent que ceux-ci ne soient ngligs du fait de lintrusion de nouveaux camarades et, moins du consentement unanime des familles, les derniers postulants ne sont pas admis. Les villageois naiment pas non plus que le matre dcole ait auprs de lui un fils ou un neveu, de crainte que le maigre salaire allou ne soit insuffisant assurer la nourriture de deux personnes. En pareil cas il se pourra que le pdagogue abandonne la partie avant la fin des cours, mais alors il trouvera difficilement se caser lanne suivante. Une chambre inoccupe dans une maison particulire, ou un local disponible dans un immeuble quelconque, telle sera la salle dcole. Personne na jamais song louer une maison cet effet. Le matre dcole prpare lui-mme ses repas ; sil en est incapable, il se fait aider par lun de ses lves ou par son propre fils, lorsquil a pu lemmener avec lui car, ainsi que nous lavons

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dj expliqu, les parents intresss naiment pas beaucoup que le fils suive les cours de son pre. Les familles fournissent le mobilier ncessaire leurs enfants, savoir une table avec un tabouret ou un banc. Les quatre prcieux accessoires, indispensables tout lettr ds le dbut de ses tudes, sont le bton dencre de Chine avec sa fiole deau, le godet broyer, le pinceau pour crire et le papier. Lanne scolaire concide en Chine avec lanne civile, bien que les cours ne commencent quaprs le milieu de la premire lune, vers le mois de Fvrier. Au mois de Juin, il y a cong pendant la moisson et, au moment des rcoltes dautomne, en Septembre et Octobre, les enfants jouissent de vacances plus longues. De plus, les cours se terminent dix ou vingt jours avant la fin de lanne. Si le contrat avec le matre ntait pas renouvel pour lanne suivante, le travail des lves en souffrirait probablement pendant la dernire lune, attendu qualors le pdagogue se proccupera beaucoup plus de trouver un nouvel engagement que dassurer un prsent dj presque mort. Quant lassiduit des coliers, elle est fort irrgulire, spasmodique, et justifie amplement le dicton : Une fois entr dans le douzime mois Le matre ne gouverne plus ses garons. Linstruction chinoise a pour base la sagesse des Anciens et, parmi ces anctres littraires, Confucius est considr comme le Matre. Aussi ne stonnera-t-on pas que, ds le dbut des classes, lcole rende un hommage respectueux au Grand Sage 95

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tenu partout pour le patron de lenseignement. Les usages varient tellement en Chine que toute gnralisation est alatoire. Dans certaines parties de lEmpire cette vnration a besoin dautels, dencens, de cierges et de prires adresses

directement au Philosophe, toutes crmonies auxquelles on consacre les premires journes de lanne scolaire ; par une singulire anomalie, ce culte revt, dans la province mme de Confucius, des formes beaucoup plus simples. Pendant le festin quoffrent au matre dcole les familles de ses lves, ceux-ci sont introduits dans la salle o ils font deux rvrences, la premire ladresse de Confucius et lautre destine leur prcepteur. Dans ce cas, non seulement il ny a pas dimage du Sage, mais on ne met en vidence aucune pancarte crite pour le reprsenter. Mme rduite cette simplicit, la fte est loin dtre clbre partout : un professeur, qui appartenait la carrire depuis une trentaine dannes dj, nous dclarait nen avoir t tmoin quune seule fois. Dans les coles chinoises, les cours commencent une heure trs matinale, aussi, ds le lever du jour, les enfants sont-ils dj en route, agrmentant parfois leur marche de cris perants. Lorsque sonne lheure du repas du matin, les coliers retournent la maison et reviennent lcole sitt le djeuner termin. Vers midi, pour le dner, nouvelle apparition chez eux, puis ils prennent de nouveau le chemin de la classe. Par les grosses chaleurs, tout le monde hommes, femmes et enfants sabandonne aux douceurs de la sieste mridienne ; seuls les enfants sont leur place habituelle : le matre les autorise sommeiller au mieux quils peuvent, penchs sur leurs pupitres 96

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pendant une partie de laprs-midi. La discipline de lcole est, de la sorte, cense respecte en mme temps que la pauvre nature humaine jouit de quelque libert. Si les lves taient autoriss rgulirement faire un somme dans leur famille, le matre aurait dexcellentes raisons pour craindre de ne plus les revoir avant le lendemain. Les coliers chinois sont assurment plaindre pendant la canicule, mais que dirons-nous des souffrances quils endurent au cur de lhiver, alors que le thermomtre demeure

obstinment au-dessous de zro ? Lcole du village naura probablement pas dautre feu que celui que lon obtient en faisant flamber sur laire en terre de la salle quelques tiges dherbe et qui ne donnera quune chaleur mdiocre, prcaire, tandis quune fume cre rendra lair irrespirable pendant une heure au moins. Y et-il mme un petit brasero au charbon de bois que la temprature ne monterait gure et, du reste, le matre seul en profiterait. Les lves lorsquils peuvent soffrir ce luxe senveloppent de longues capes dhiver et demeurent assis toute la journe moiti congels. Il est dusage de clore la sance de travail lheure seulement o lobscurit commenante ne permet plus de distinguer un caractre dun autre. Mais, rendus enfin la libert, les coliers nont pas licence de faire une marche hyginique ou de jouer pour se dgourdir les membres : ils doivent rentrer chez eux en bon ordre, posment, de la seule manire qui convient des disciples de Confucius. Dans certaines coles, ils sont invits revenir encore dans la soire

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pour faire leurs devoirs, comme si la longue et fatigante journe dtudes ne suffisait pas ; cependant ces sances du soir ne se pratiquent gnralement que dans les classes les plus avances, dans celles o lon tudie la composition. Daprs la thorie chinoise la fonction de matre dcole est tout ce quil y a de plus honorable. Confucius et Mencius, ces deux grands sages de lantiquit, ntaient en somme que des pdagogues. Avoir un engagement, cest pour le postulant un emploi de professeur un honneur aussi grand que linvestiture du commandement suprme des armes accorde par lEmpereur un gnral. En consquence de ce respect extrme que les Chinois professent pour lenseignement, le matre jouit dun contrle presque illimit sur ses lves : selon un proverbe courant, les rapports entre le professeur et lcolier ressemblent ceux qui existent entre le pre et le fils, mais comparer le pdagogue un chef darme exprimerait avec plus de vrit les pouvoirs de linstructeur ; il peut proclamer une sorte de loi martiale et punir avec la plus grande rigueur. Dans les premires pages du Classique trimtre, il est dit quen laissant ses enfants sans instruction, cest le pre qui commet une faute et que enseigner sans svrit marque lindolence du matre . Il arrive parfois que des enfants senfuient trs loin de leur logis parce quils ont t punis lcole. Un Chinois dge mr raconta un jour lauteur de ce livre que, tout jeune encore, il fut rou de coups par son prcepteur parce que celui-ci, dans son enfance, avait t luimme cruellement fustig par le grandpre de son lve : la

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rancune stait ainsi conserve jusqu la troisime gnration ! La frule repose toujours bien en vidence sur le pupitre du professeur ; toutes les fois quun colier sort, il doit lemporter avec lui : on suppose que les lgendes qui sont inscrites dessus ragiront avantageusement sur sa tenue. Lune des faces porte en effet : Sortez respectueusement et lautre : Entrez respectueusement. Deux lves ne sont pas autoriss sabsenter en mme temps. Ne pas arriver apprendre ses leons dans les dlais prescrits constitue loffense la plus grave dont un colier puisse se rendre coupable envers son matre. En raison de cette lenteur, il sera constamment puni et pourra recevoir jusqu cent coups de frule. tant donn que les enfants chinois sont bien rarement chtis dans leurs familles et quil nexiste pour ainsi dire aucune autorit familiale, lon est tonn de voir la grande latitude laisse aux professeurs pour maintenir la discipline. De mauvais coliers, des cancres, dirions-nous, car un tudiant sans moyens est considr comme un mauvais lve, sont souvent punis chaque jour ; ils portent parfois des marques si multiples de coups qu les voir, ils donnent plutt limpression desclaves en faute que dtudiants. Si llve, en se faufilant et l, cherche viter quelques-uns des coups qui le menacent, il les recevra probablement sur la tte, souvent mme sans quon ait eu lintention de le frapper si malencontreusement. On peut citer un cas de ce genre dans lequel un malheureux lve fut endommag au point de tomber en convulsions. Combien dautres mfaits de ce genre se commettent ! En

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gnral, les parents ne semblent gure sen proccuper : ils se contentent daller se faire expliquer par le matre les causes dune correction aussi rude. Chaque famille dsire naturellement que son enfant arrive quelque chose et elle admet sans discussion que la seule voie conduisant au succs est dacqurir de linstruction. Or ce rsultat ne peut se raliser quavec laide du professeur : par consquent les rgles quil a tablies doivent tre suivies intgralement, mme si le pre ou le fils en souffre. Dans un cas dont eut connaissance lauteur de ce livre, le pre avait dcid que son fils recevrait une ducation littraire suffisante pour tre en tat de diriger une petite affaire. Or lenfant avait rsolu de retourner la fourche et au panier fumier de ltable familiale. Le matre fut invit seconder les vues paternelles. Lorsquarriva louverture des cours, le jeune garon refusa net dy assister et, de mme que la plupart des parents chinois en pareille circonstance, le pre ne put arriver faire cder son fils. On en fut rduit le placer, pieds et mains lis, dans une corbeille suspendue une perche et deux hommes le portrent comme ils eussent fait dun simple porc. Aprs quon leut dpos devant lcole, puis introduit lintrieur, le matre le fit attacher deux siges avec dfense dessayer de sortir de la salle. Il ne prta aucune attention la leon, choisie comme de coutume dans le Classique trimtre, bien quil ret des coups chaque fois que le matre en avait le temps. Non seulement le garon sobstina dans sa paresse, mais il ne cessa de gmir bruyamment sur la duret de son sort. Aprs plusieurs jours de cette contrainte sans effet, le pre dut se rendre lvidence, comprendre quil nobtiendrait rien de son fils et quune fois 100

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encore se raliserait lantique proverbe : Vous ne pouvez pas aider un chien mort passer par-dessus le mur ! Aussi le jeune gars eut-il dsormais toute licence de sadonner aux travaux des champs, seule occupation pour laquelle il manifestait quelque aptitude. La manire de punir varie naturellement suivant le caractre de chaque matre, mais quelle que soit la nature de ces punitions, un vritable disciple de Confucius sera toujours enclin les exagrer plutt qu se dpartir de sa rigueur, attendu que la mthode quil emploie lui semble tre la seule susceptible de raliser le but dsir. Le cycle des tudes, les mthodes de travail, les capacits des lves sont des lments que lon peut considrer comme constants, seul diffre le degr de diligence que lon obtiendra de llve, soit par force, soit par persuasion. Le professeur chinois idal est donc souvent un vritable Pharaon ! Lorsque lenfant, lge de sept ou huit ans, prend place pour la premire fois sur les bancs de lcole, il ne possde aucune notion quant la faon de prononcer un caractre dcriture, pas plus que sur sa signification. Le professeur lit une ligne de texte et llve rpte les sons, sans cesse repris jusqu ce quil arrive les prononcer correctement. Il apprend ainsi associer un certain son une forme donne de caractre. Aprs que llve aura pel environ deux lignes, son tude consistera crier chaque mot sur un ton aussi lev que possible, gymnastique vocale qui fait partie essentielle de lducation de lenfant et laquelle tout Chinois attache la plus grande importance. Si

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llve ne crie pas, comment le matre pourra-t-il tre assur que chacun tudie avec zle ? Crier tant pour lui synonyme de travailler, tout marche souhait lorsque la classe entire crie. En outre, grce ce systme, le professeur, qui est suppos reconnatre dans cette Babel de sons la voix de chaque lve, est mme de corriger dans son germe la moindre faute de prononciation. Ds que llve peut rpter tous ces caractres sans en manquer un seul, sa leon est apprise et ltude se termine de la faon suivante : Lenfant se tient debout le dos tourn son professeur afin que celui-ci soit sr quil ne voit pas le livre et, dans cette position, il rcite une dernire fois, la vitesse dune locomotive, tout ce quil vient dapprendre. Toute personne qui enseigne sait combien il est difficile dempcher les enfants de prendre, pour lire la langue anglaise, un ton emprunt. Couper court des errements de ce genre reprsente un travail aussi laborieux que celui dextirper dun champ des mauvaises herbes et, pour peu quon nglige de les combattre ds le dbut, il devient presque impossible den triompher plus tard. Ces dfauts se rencontrent presque toujours aussi, et dans leur forme la plus accentue, chez les lves chinois. Lattention de lenfant se fixe exclusivement sur deux points : rpter les caractres dans le mme ordre quils se prsentent sur le texte, et les rpter le plus vite possible. Bien entendu llve chinois ne se proccupe ni du sens, ni de lexpression, car les mots reprsentent des ides qui ne lui sont encore jamais venues lesprit ; il na dautre pense que de rciter sa leon au rythme le plus acclr. Sil possde vritablement le texte appris, llve dbutera tout de suite par 102

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un bourdonnement bruyant rappelant le ronronnement dune scie circulaire et nayant que fort peu de rapport avec la parole humaine. Il serait trs difficile, sinon impossible, lauditeur de comprendre le sens du passage ainsi rcit, lui ft-il mme familier. Mais lorsque la leon a t imparfaitement apprise et que la mmoire fait de temps autre dfaut au rcitant, celui-ci ne ralentira pas son dbit pour tcher de rassembler ses ides, car il nen a pas. Tout ce qui lui reste, cest le vague souvenir de certains sons et, dans lespoir de rattraper ceux quil a oublis, il rpte inlassablement le dernier retenu, le dernier lambeau de phrase, mme la dernire page dont il se souvient, jusqu ce quil retrouve enfin le fil de son rcit. Alors le train reprend sa course vertigineuse. Supposons par exemple que le texte rciter comprenne le passage suivant des Analectes de Confucius, celui qui se rapporte aux habitudes du Matre : Il ne touchait pas la viande sche et au vin achets au march. Il ne mangeait rien sans mchonner en mme temps du gingembre. Il mangeait trs peu. Le jeune lve qui ne possde quune connaissance trs imparfaite de ce chapitre, dbite sa leon de la manire suivante : Il ne touchait pas... il ne touchait pas... touchait pas... touchait pas... touchait pas... touchait pas la viande sche et au vin achets au achets au... achets au march.... march... au march... au march. Il ne mangeait rien sans mchonner... sans mchonner... mchonner du...

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gingembre... gingembre. Il ne mangeait pas... mangeait pas... beaucoup. Telle est la mthode dinstruction des Chinois. A entendre ces cris pousss par les lves, ltranger, peu au courant de la pdagogie des Clestes, croit approcher dune maison de fous. Aucun enfant tranger ne pourrait apprendre, aucun professeur tranger ne pourrait enseigner au milieu dun tel vacarme ; linstructeur chinois lui-mme ne peut se rendre compte si llve rpte exactement les sons quil lui a appris. Cet effort guttural impos de faon constante est contraire la nature et draisonnable, aussi arrive-t-il frquemment quen Chine des tudiants soient atteints dun tel enrouement quils ne peuvent plus prononcer un seul mot haute voix. Le premier petit livre mis entre les mains de llve sera probablement le trimtre
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(dj mentionn), ainsi nomm de la

prsentation du texte en lignes doubles de trois caractres chacune. Ce texte en contient plus de mille. Il fut compos par un prcepteur, il y a huit sicles et demi, lusage de son cole particulire, et sans doute nexiste-t-il, en dehors de celui-ci, que peu douvrages dont on ait farci avec une pareille persistance la mmoire de tant de millions dhommes. Et cependant, parmi la masse incommensurable de gens qui tudirent ce livre, combien en trouverait-on qui aient la moindre notion sur son auteur, sur lpoque et le lieu o le bouquin fut crit. Le Dr Williams a fait remarquer trs justement que la phrase mme qui sert de dbut ce manuel fondamental de lducation
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[on trouvera le texte de cet ouvrage, et sa traduction en Franais, sur le site de lafpc.]

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chinoise renferme lune des doctrines les plus disputes du monde paen de lantiquit : A leur naissance, les hommes sont, de par leur nature, radicalement bons ; par leur nature galement, ils se rapprochent les uns des autres, mais, dans la pratique, ils diffrent grandement. Puis, aprs avoir expliqu en quelques lignes que linstruction modifie le caractre de lindividu et quil importe de suivre avec attention les phases de cette volution, lauteur cite la mre de Mencius et fait ressortir lintelligence dont elle fit preuve dans les leons de choses quelle donna son clbre fils. Enfin il termine en rappelant aux tudiants que juste fut la vie de Tou, de Yen : cinq fils il leva et tous furent des hommes clbres . Lcrivain retourne alors son premier sujet et insiste en termes nergiques sur la ncessit de linstruction pour la jeunesse puisque tout germe non fcond est sans utilit et que les illettrs ne sauront jamais le Code des Biensances . Aprs avoir cit dautres exemples typiques puiss dans lHistoire de la Chine et quil accompagne de commentaires moraux, lauteur complte son uvre par plus de soixante lignes dune mosaque littraire bien chinoise. Le jeune lve est clair sur la nature progressive des nombres, sur les dsignations des corps clestes, les trois relations entre prince et ministre, pre et fils, homme et femme, enfin le trait se poursuit par ltude des quatre saisons, des quatre orientations, des cinq lments, des cinq vertus cardinales, des six espces de grains, des six animaux domestiques, des sept passions, des huit genres de musique, des neuf degrs de parent et des dix devoirs moraux.

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Aprs avoir absorb cette interminable nomenclature, llve doit, mesure quil progresse dans ses tudes, apprendre un rsum gnral des Livres Classiques. Lorsquil sest rendu matre de tous les ouvrages dcrts Classiques , on lui prescrit de continuer par ceux des philosophes et des sages, ainsi que cela lui a dj t recommand dans le Classique trimtre. Il devra porter son attention particulirement sur lHistoire cest--dire sur les nombreuses dynasties chinoises bourre de noms de souverains ou plutt des dtails qui caractrisent les fondateurs des ramilles impriales les plus importantes. La liste sarrte au premier empereur de la dynastie actuelle et finit brusquement lanne 1644. Ltudiant dsireux de connatre, au moins de nom, les derniers souverains de la dynastie des Ching pourra sen procurer la liste lorsque ceux-ci auront t renverss et seront de la sorte devenus matire tudes historiques. Enfin llve est exhort mditer sur les Annales de lHistoire jusqu ce quil comprenne les choses anciennes et modernes comme sil les avait devant les yeux. Telle sera sa tche du matin comme du soir. La partie o sont formules les conclusions prsente plus dintrt pratique que tout ce qui prcde. On nous y raconte en effet que le grand Confucius apprit un jour quelque chose de la bouche dun enfant ; que les tudiants de jadis ne possdaient aucun livre et quils copiaient leurs leons sur des brins de roseau ou de bambou ; que pour mater le corps ils se suspendaient par les cheveux une poutre ou senfonaient un poinon dans la cuisse ; que certains lisaient la clart des vers luisants et que dautres attachaient leur livre la corne dune 106

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vache pendant quils labouraient. Parmi les prodiges sous le rapport du travail, il en fut deux qui bien que filles, taient intelligentes et cultives . Dans les dernires pages, lauteur sefforce de stimuler lambition du dbutant, non seulement par des exemples tirs de lantiquit, mais aussi en rappelant la fidlit du chien de garde, lassiduit du ver soie et de labeille leurs besognes respectives. Si les hommes ngligent de sinstruire, ils sont infrieurs aux insectes ; mais celui qui apprend dans sa jeunesse et agit dans son ge mr, tend son influence jusque sur le prince ; il fait du bien au peuple, rend son nom clbre, donne du lustre sa famille ; sa gloire rejaillit mme sur ses anctres et elle enrichit sa postrit . Si chaque jeune Chinois ne devient pas un prodige de savoir ce nest certainement pas la faute de ce remarquable compendium dont lincommensurable influence justifie seule la longue analyse que nous venons de faire. Un autre petit livre que lon met trs tt entre les mains de llve chinois contient la nomenclature de tous les surnoms chinois : il y en a plus de 400 et lenfant, pour les fixer dans sa mmoire, doit fournir un gros effort. Les caractres de chaque mot sont disposs en sries horizontales de quatre et lorsquun Cleste indique son surnom un camarade, il rcite

machinalement les quatre du groupe ; lauditeur en est rduit se demander lequel de ces quatre mots dont la consonance est la mme sapplique son interlocuteur. Dans certaines parties de lEmpire, le Classique des Mille Caractres est mis ltude aprs le Classique Trimtre tandis que, dans dautres rgions, il semble que lusage de ce livre soit tout fait inconnu. 107

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Ainsi que lindique son nom, il contient mille caractres tous diffrents les uns des autres. Ces caractres remplacent

couramment les nombres en chiffres pour dsigner les places dans les salles dexamens ; ltudiant a donc intrt les connatre fond. Lorsque llve possde suffisamment les petits manuels du dbut, on attaque les Quatre Livres , les Analectes de Confucius, la doctrine du Juste-Milieu, le Grand Enseignement et les crits de Mencius. Lordre de ces tudes varie daprs les diffrentes villes mais, ainsi que nous lavons dj fait observer, la mthode denseignement est peu prs la mme partout. Livres aprs livres saccumulent dans labdomen organe dans lequel les facults intellectuelles sont supposes tre loges et, ds que llve possde le fil dune demi-phrase, il peut dvider de mmoire tout son savoir, et cela pendant un temps indfini. Aprs ces quatre ouvrages viennent, en ordre souvent variable, le Classique potique, le Livre dHistoire, le Livre des Changements et luvre historique de Confucius connue sous le nom dAnnales du Printemps et de lAutomne. Mais il faut assurment beaucoup dannes pour que la mmoire puisse sassimiler pareille pture. Ici encore nous verrons des usages variant suivant les lieux ; cependant il nest pas rare de rencontrer des tudiants qui ont appris par cur les Quatre Livres en entier et peut-tre aussi deux des derniers Classiques les Odes et lHistoire avant quils naient entendu la moindre glose sur le Classique Trimtre par lequel leur

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instruction a pourtant dbut. Pendant toutes ces annes dtudes, llve est demeur dans un tat mental dhbtement que les Chinois dsignent par un caractre particulier signifiant un cochon dans des roseaux mng. Son entre en classe se nomme : soulever lobscurit chi mng et instruire le dbutant cest instruire lobscurit . Ces deux phrases expressives correspondent des ralits. Parmi les tudiants qui ont pu graver dans leur mmoire tous les ouvrages nomms ci-dessus, quelques-uns des plus brillants ont sans doute russi accidentellement glaner une ide ci et l. Des professeurs chinois expriments, connaissant bien la capacit intellectuelle de leurs lves, estiment que lon ne saurait sattendre ce que mme les mieux dous dentre eux comprennent la centime partie de ce quils ont appris par cur. La grande majorit conserve du champ pdagogique parcouru une conception assez analogue aux impressions que laisserait un district montagneux dans la mmoire dun gamin condamn parcourir cette rgion sous un pais brouillard, et cela au pas de course, pieds nus, les yeux bands, talonn en plus par un tortionnaire qui ferait claquer un long fouet bufs au-dessus de sa tte. Rares sont les lves capables de saisir la vritable signification dun texte, mme aprs avoir entendu des

explications que le matre juge pleinement suffisantes. Une petite preuve laquelle le pdagogue soumet de temps autre ses lves dmontre bien ce fait. Il les invite crire un passage : celui-ci foisonne le plus souvent de faux caractres au point quil est vident que non seulement ses explications nont pas t comprises, mais encore que le texte lui-mme nest 109

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arriv loreille que sous forme de sons et na jamais pntr jusquau cerveau. La pdagogie chinoise use en gnral de mthodes

exactement contraires celles quun Occidental tient pour rationnelles. En parlant , dit Confucius, on devrait sexprimer de faon intelligible, tout est l . Pourtant le professeur confucen est souvent loin de sentir la ncessit dtre intelligible, cest--dire de sassurer que les lves ont saisi pleinement sa pense. Il sera trs capable de donner ses explications tout en ne les commenant que si llve a dj eu un nombre dannes dtudes suffisant pour quil trouve que cela en vaille la peine dune manire pompeuse et solennelle, en quelque sorte ex cathedra, bien plus proccup de faire talage de ce quil sait que de communiquer son savoir ceux qui lcoutent. Lon entend dire couramment dun matre qui sest dj distingu que, lorsquil commente les Classiques, chaque phrase tombe de ses lvres pourrait figurer avec succs dans une composition pour examens . Telle semble tre lexpression suprme de la louange. Des phrases susceptibles de triompher dans un concours ne sont pas peine est-il besoin de le faire remarquer particulirement adaptes aux facults de

comprhension de jeunes coliers qui ignorent tout ce qui se rapporte aux compositions pour examens, le style de ces compositions tant trs au-dessus de leurs moyens. Le Commentaire sur les Classiques rdig par Chu Hsi au XIIe sicle de notre re, est arriv jouir dune autorit presque aussi grande que le texte original lui-mme. Il va sans dire

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quaucun pdagogue chinois naurait lide dinciter ses lves mettre un instant en question la valeur de cette glose et dexaminer si les explications en sont exactes et suffisantes. Le professeur na dautre but que de prparer son auditoire subir avec succs les examens : il ne se connat dautre tche que celle dapprendre rdiger une composition de concours sous une forme qui ralliera lapprobation des examinateurs et

conduira le candidat au rang de gradu littraire. Mais ce rsultat nest possible que pour ceux qui acceptent linterprtation orthodoxe des Classiques : do lon conclura aisment que les coles chinoises ont grande chance de ne jamais devenir des ppinires dhrtiques. Lide de discuter avec ses lves le texte ou le commentaire ne vient pas lesprit dun matre chinois. Le voudrait-il quil en serait incapable et le pourrait-il quil ne le voudrait pas. Tche srieuse que celle dapprendre tracer les caractres chinois ! Lart dcrire dans nimporte quelle langue europenne nest quun jeu compar la calligraphie des Clestes. De plus la reproduction correcte dun caractre nest pas moins importante que la connaissance de lide qui sy rapporte, car le succs de certains examens dpend tout autant de la calligraphie que du style. Quelque trange que cela paraisse, les caractres choisis par le matre pour les exercices dcriture de ses lves ne se rapportent aucunement aux matires tudies au moment mme. Ils sont, au dbut, emprunts de petits manuels de

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versification composs cette intention et contenant des caractres la fois simples et communs. De ces livres lmentaires lon passe des morceaux choisis dans les uvres des potes de la dynastie Tang et dont ltude comporte la connaissance des sons et de la rime, connaissances que llve ne possde pas encore. Sans doute na-t-il jamais ce jour vu les caractres quil est en train dapprendre crire et ceux-ci dailleurs ne laident en rien pour ses autres tudes. Le professeur ne fait attention qu une chose, la correction des caractres tracs ; quant au texte mme, il nen est pas question. Lon peut se demander pourquoi lon choisit, pour les leons crites, des posies de la dynastie des Tang au lieu de puiser dans les phrases de la leon orale du jour. Lon vous rpondra que lhabitude est dutiliser la posie cet effet, quil nest pas dans les usages demployer autre chose et qu agir

diffremment le professeur sexposerait au ridicule. De plus, la posie a un sens en elle-mme (si llve pouvait seulement le comprendre !), tandis que tel nest pas le cas avec des caractres isols. Comme consquence de cette mthode

dinstruction, des tudiants, par centaines de mille, quittent lcole ignorant presque tout des caractres et le peu quils en savent est gnralement inexact. Les dfectuosits dun pareil enseignement expliquent, en partie du moins, un fait qui semble au premier abord inexplicable : ce pourquoi lon rencontre si peu de gens de condition moyenne qui connaissent bien les

caractres de lcriture. De ce systme il rsultera fatalement

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que le simple fait dcrire quelques-uns des caractres les plus courants, se rapportant des objets que lon emploie

journellement, dpassera la comptence dun homme qui aura t pendant des annes lcole, car il ne les a jamais vus crits ou imprims. Ainsi dans la rdaction dun inventaire de biens, soit mobiliers soit immobiliers, il ny a pas une chance sur dix que les caractres soient crits correctement, puisquils ne se rencontrent, ni dans les Classiques, ni chez les potes de la dynastie Tang. Bien mieux, il est plus que probable quun gradu moyen dune cole de village ne saura ni rdiger une lettre ordinaire, ni tracer une page de caractres sans faire de nombreuses fautes. Si le professeur est un homme de quelque notorit, il connatra beaucoup de monde. Parmi ses nombreux camarades dcole il se peut que lun deux vienne un jour ou lautre lui rendre visite dans le lieu o il professe. Ltiquette chinoise veut que lon ait certaines attentions pour des htes de ce genre, et bien quil soit entendu que le traintrain scolaire ne subira de ce fait aucune interruption, il nen reste pas moins que dans la plupart des coles de pareils incidents sont devenus une vritable plaie ; cependant le professeur ne peut, et le plus souvent ne veut pas, y porter remde. Le rythme pdagogique tel que nous venons de le dfinir, par lequel le matre est suppos donner tout son temps

linstruction de ses lves, ne tient compte daucune absence ventuelle du professeur. Pourtant peu dtres humains

possdent une sant assez parfaite, et sont, dautre part,

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suffisamment affranchis de relations avec le monde extrieur, pour tre mme de se consacrer la direction dune cole, mois aprs mois, sans la moindre interruption. Il arrive frquemment que le matre fait lui-mme partie de cette arme de lettrs toujours lafft dun examen dans lespoir dy gagner quelque grade. Si tel est le cas, les absences motives par ces concours imposeront aux lves de srieuses interruptions. Certains patrons estiment que ces inconvnients seront bien compenss par la gloire qui rejaillira sur lcole du fait que le matre aura conquis un grade pendant le temps quil est leur service. De plus, en dehors des priodes normales de vacances, au moment des ftes de la moisson, chaque

professeur ne manquera pas dtre mand une fois ou lautre auprs de sa famille propos de quelque vnement imprvu ; son village, ses nombreux amis peuvent galement rclamer sa prsence. En pareils cas, le matre se pourvoit dun remplaant intrimaire, si toutefois il juge propos de prendre ce soin. Ces supplants sont connus sous le nom de su-pai lao-shih prcepteurs-cousins-loigns et ne peuvent gure compter sur le respect de leurs lves occasionnels. Lorsque le professeur sabsente pour une journe seulement, au lieu de donner cong la classe, il la confie parfois la surveillance thorique dun lve parmi les plus anciens et, dans loccurrence, le travail descend invitablement non pas 0, mais 40 au-dessous de 0. Les garons barricadent lintrieur la porte dentre et samusent entre eux. La frule du matre leur sert de crosse et le Classique Trimtre ou les Analectes de Confucius deviennent une balle 114 quils se renvoient. La

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dmoralisation que provoquent ces dsordres nuit sans aucun doute au travail de la classe. Les irrgularits dans le service du matre sont, malgr tout, peu de chose, compares celles, plus grandes encore, causes par labsence de ses lves. Lurgence des besoins domestiques est telle que bien des familles, parmi les plus pauvres, ont toujours quelque prtexte excellent pour retirer leurs enfants de lcole. Aujourdhui le garon doit ramasser du combustible ; la semaine suivante, il est charg de guider la charrue dans les champs ; un mois plus tard on lemmne en visite chez des parents pendant deux ou trois jours. Puis cest une troupe de passage qui donne des reprsentations dans le village, ou peuttre mme dans quelque agglomration voisine, et lcole compte bien sur le cong traditionnel en pareil cas. Ainsi que jai dj eu loccasion de le faire remarquer, les lves le prendraient deux-mmes sil ne leur tait pas accord spontanment. En plus de ces diverses causes dinterruption, nous rappellerons les rcoltes de printemps et dautomne, lesquelles motivent la fermeture des cours pendant deux mois, peut-tre mme trois, et les vacances du jour de lAn qui durent depuis le milieu de la 12e lune jusquau dernier quart de la premire. Et cependant, parmi ces multiples arrts du travail, aucun ne sapplique aux dures journes de la canicule, et les pauvres enfants continuent fainanter sur leurs bancs pendant toutes les chaleurs de lt. Dautre part nul stimulant ne vient entretenir le zle des lves. Jamais le matre na entendu parler dune chose telle quun classement par ordre de mrite : lirrgularit

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quapportent les lves frquenter les cours empcherait, affirme-t-il, un pareil classement, alors mme que ce serait possible dune autre faon. En raison du temps consacr aux rcitations, une cole ordinaire ne contient que 8 10 lves ; le nombre de 20 est considr comme dpassant les capacits dun professeur. Il serait difficile de trouver dans le premier enseignement donn un enfant chinois ordinaire quelques points qui fassent appel son intelligence. En gnral le matre soccupe peu de ses lves ; son unique souci se rduit leur faire suivre une progression fixe davance, ou tout au moins essayer. Les parents pratiquent lgard des progrs de leurs enfants la mme indiffrence, elle est peut-tre mme plus grande encore. Si le pre sait lire, il se souvient que pour y arriver il a d suivre une route longue et pineuse et il trouve normal que son fils passe par les mmes preuves. Si le pre ne sait pas lire, il reconnat au moins sa complte incomptence dans la question et admet que ce nest pas son affaire. Le matre est engag pour enseigner, quil sacquitte de sa tche ! Quant venir lcole pour constater les progrs de son fils, cest un usage dont il na jamais entendu parler et le connatrait-il quil ne sy conformerait pas. Le matre ne se ferait pas faute de laisser entendre, alors mme quil ne le dirait pas explicitement : Quavez-vous faire ici ? De toute faon un enfant chinois ne peut se livrer un travail srieux au milieu des distractions de son intrieur familial ; cette raison seule suffirait pour quil passt tout son temps lcole.

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Mme pour les tudiants adultes, il est presque toujours trs difficile de travailler domicile. Chez lui, llve ne trouve aucun stimulant intellectuel, ni livres, ni revues, ni journaux et, en admettant quil pt se les procurer, ses tudes scolaires, foncirement striles, nauraient pas prpar son esprit comprendre ce genre de littrature. Lducation chinoise a pour objet de transfuser la sagesse des anciens dans le cerveau des modernes. Mais, pour y russir, il est ncessaire de maintenir, et nimporte quel prix, les mninges de llve en activit, faute de quoi beaucoup du travail antrieur serait perdu. Daprs la thorie chinoise ou la pratique une cole qui ne fonctionnerait que pendant six mois de lanne serait pure absurdit. Ds quun enfant cesse de la frquenter, il est suppos, et non sans raison, retourner ltat sauvage. Le champ dtudes est si vaste quil exige une assiduit inlassable, quelque avanc que soit llve. Ainsi quen tmoigne un dicton populaire, Rester un gradu dix ans (sans tudier), et lon est une nullit . Ceci sapplique trs justement toutes les catgories de lettrs. Le fait que lon doit porter en Chine toute son attention sur les tudes seulement, conduit les parents faire une slection parmi leurs fils et choisir celui ou ceux qui paratront les plus aptes recevoir une ducation littraire. Llu de la famille est habill aussi bien que le permettent les ressources des parents, sa petite natte est proprement attache avec un nud rouge et on lui fournit, selon lusage, un exemplaire des Cent surnoms

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et un autre du Classique Trimtre . Ce jeune Confucianiste reprsente en germe le prototype de llve adulte. Son frre jumeau, qui na pas t retenu pour ces hautes destines, rde tout lt au dehors sous un vtement dnique, il ramasse du combustible, prend ses bats dans la mare vaseuse du village, occup lorsquil doit tre occup, paresseux quand il peut paresser. Il sera peut-tre beaucoup plus utile que lautre sa famille, mais en tant quducation, il demeure un sauvage . Si ltudiant montre de la vivacit et de lintelligence et promet de se distinguer, il court grand risque dtre gt par des louanges prodigues sans mesure. Ce garon , fait remarquer quelquun un tranger dans une runion, tout prs de lintress qui nen perd pas un mot na que 13 ans, il a dj lu les Quatre Livres et le Livre de posie en entier, etc. A 20 ans, il sera certainement gradu. Interrog sur ce quil sait, ltudiant rpond dun ton modeste qui lui assure demble la bonne opinion de ltranger. Sa parole na nullement lassurance impertinente et prsomptueuse qui caractrise trop souvent le jeune Occidental en pareille circonstance. Ses manires ne laissent rien dsirer, mais, en ralit, il est la victime de la plus dangereuse des flatteries, celle de lui faire croire quil est suprieur ceux qui lentourent. Ainsi forc de ne pas laisser ternir son aurole, il doit nous lavons dj fait remarquer se consacrer ses tudes avec un zle inlassable. Parmi ses frres, les uns sont aux champs toute la journe, dautres apprennent un mtier ou travaillent dans les affaires, mais lui, il ne fait rien, absolument rien, sinon tudier ses livres !

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A vivre aussi troitement confin, travailler depuis son jeune ge avec une pareille assiduit, lenfant ne peut manquer de souffrir physiquement. Son frre sarcle la terre, tte nue, pendant les chaleurs de juillet, mais lui, ltudiant, sil sexposait ainsi au soleil, nchapperait pas aux nvralgies. Lautre travaille manuellement avec plus ou moins dardeur du matin jusquau soir, non sans quelques intermittences ; toutefois, si lui-mme devait en faire autant, il en arriverait trs probablement aux crachements de sang. Incontestablement ses forces physiques ont diminu depuis la priode qui prcda son entre lcole. Et quant aux questions pratiques de la vie, il a peu doccasions, encore moins de dispositions, pour en apprendre quelque chose. Le fait quun tudiant ne dispose jamais dun moment consacrer aux affaires ordinaires ne provient pas tant de son ignorance en la matire, mais de ce que sa dignit lui dfend de leur accorder quelque attention. Parmi les quatre classes sociales, les tudiants occupent la premire ; assez loin derrire eux se rangent les fermiers, les ouvriers et les marchands. Il est deux choses que lenfant apprendra srement dans une cole chinoise : lobissance et lhabitude de concentrer son attention sur ce quil lit en demeurant tranger aux bruits qui lentourent. Prcieuses acquisitions assurment, bien quelles ne suffisent ducation. Tout colier aspire naturellement slever au rang gure pour ce quil est convenu dappeler une

dtudiant : il y parvient ds quil consacre chaque moment ltude car, quel que soit son degr de culture, il nappartient

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certainement aucune des autres classes. Nous lisons dans les Analectes de Confucius que le Matre a dit : Ltudiant accompli nest pas un ustensile . Les commentateurs expliquent cette sentence de la faon suivante : alors quun ustensile ne peut tre employ qu un seul usage, ltudiant accompli peut, au contraire, tre utilis de toutes sortes de manires : ad omnia paratus, suivant la paraphrase du Dr Legge. Cette parole du philosophe est quelquefois cite en manire de plaisanterie afin dexcuser lincapacit ordinaire du jeune Chinois lettr : lui nest pas un ustensile ! Ltudiant, mme celui qui travaille encore au village, non seulement ne laboure ni ne rcolte, mais il naide en rien ceux qui accomplissent ces travaux ncessaires. Il ne harnache pas une bte, il ne la nourrit pas, il ne conduit pas de chariot pas plus quil nallume le feu ou ne va chercher de leau ; bref, en tant queffort physique, il ne fait pour ainsi dire rien. Ltudiant nest pas un ustensile , semble-t-il se rpter tout le jour, chaque instant de son existence ; et son entourage en arrive dsirer que de temps en temps il soit un ustensile, quil se montre quelquefois utile. Mais il ne dplacera mme pas un banc et sabstiendra de tout geste qui pourrait faire croire un travail quelconque de sa part. Signalons pourtant une seule exception cette rgle, exception laquelle on ne sattendrait gure. Ltudiant saura faire la cuisine pour peu quil en ait besoin dans sa vie quotidienne, car souvent, pdagogue dans un village autre que celui de ses parents, il vit gnralement seul dans son cole. Nous avons dj fait allusion la surabondance des matres dcole. Beaucoup dentre eux, faute de savoir sadapter aux 120

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circonstances, se trouvent continuellement deux doigts de mourir de faim. Une trs vieille maxime assure que pauvret et fiert marchent de pair. On en trouve la preuve la plus clatante dans le cas de ltudiant chinois sans ressources. Il na rien, il ne peut et, le plus gnralement, ne veut rien faire. Bref, jug au point de vue de lconomie sociale, il nest bon rien. Lauteur de ce livre eut un jour loccasion de rencontrer un spcimen de cette classe de jeunes gens. Ltudiant avait trouv semployer chez un tranger charitable dont lindustrie

consistait faire au moule des boulets de charbon, occupation qui paraissait certainement ltudiant et au public comme le parfait quivalent dun travail de forat : et cependant, au grand tonnement de son employeur, le jeune homme accepta ce travail plutt que de mourir de faim. Un autre tait si pauvre quil dut renvoyer sa famille chez sa belle-mre pour la prserver des souffrances de la faim. La femme, habile couturire, trouva un emploi bien rtribu dans une famille trangre. Lorsque le mari apprit la chose, il en fut trs irrit, non parce que son pouse frquentait des trangers quil voulut bien qualifier de trs respectables, mais parce que ctait contraire tous les usages que la femme dun lettr descende au rang dune salarie. Celle-ci eut le bon sens et le courage de rpliquer que, si telle tait sa manire de penser, il ferait bien de procurer sa famille de quoi manger. A quoi celui-ci rpondit par largument final et classique : il administra lpouse rfractaire une bonne racle !

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Lorsque lun de ces tudiants, sans argent et incapable de rien faire de ses dix doigts, vient rendre visite un tranger quil na rencontr quune seule fois, quil na peut-tre mme jamais vu, il dbutera probablement en talant quantit de

connaissances classiques pour montrer ses capacits, trs grandes bien que mconnues. Il vous dira que parmi les cinq relations de prince ministre, de mari femme, de pre fils, de frre frre et dami ami, celle quil entretient en ce moment avec vous est la cinquime de cette liste ; que ce serait faire violence sa conception des devoirs quimpose cette relation sil vous laissait ignorer ses besoins. Il montre ses culottes et autres vtements minces et rps, dissimuls sous sa longue robe dtudiant et finit par vous dire franchement que nimporte quelle contribution, petite ou grande, inspire par une amiti telle que celle que vous lui portez, sera des plus agrables. Tandis que ltudiant ne trouve pas le moyen dassurer sa subsistance de par les conditions dexistence quon lui fait au village, celles-ci ne sont pas Les moins sources nfastes principales, son sinon

dveloppement

intellectuel.

exclusives, o il a toujours puis pour alimenter son esprit sont les Classiques chinois, produits remarquables, sous bien des rapports, du cerveau humain et qui ont tout au moins le mrite de ne rien contenir qui tende corrompre la morale : cest leur talon lev de moralit que lon peut attribuer dans une large mesure leur influence illimite et constante, influence qui a, sans aucun doute, puissamment contribu la conservation de lEmpire. En dehors de laction, dune immense porte, quils 122

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exercrent pendant plusieurs sicles sur dinnombrables millions de Chinois, il faut reconnatre que certaines de leurs pages ont une valeur intrinsque de qualit rare. Mais, les prendre dans leur ensemble et si lon considre quils reprsentent les seuls textes appels former une grande nation, la critique la plus bienveillante ne peut sempcher de constater que ces textes sont tout fait dfectueux pour de pareilles fins. Leurs enseignements manquent de suite, leur porte est trop limite. Maximes de morale prsentes en pigrammes, fragments biographiques, incursions vagues dans les fourrs dune conomie politique encore plus vague,

morceaux dhistoire, rgles dtiquette et bien dautres sujets se confondent sans plan, sans ordre, sans symtrie ni continuit de pense. Les principaux dfauts sont, ainsi que nous lavons dj signal, la trivialit de certains sujets, la porte singulirement limite de cet enseignement et linsuffisance avec laquelle les questions ont t traites. Lorsque lon met en parallle les Analectes de Confucius avec les Memorabilia de Xnophon, lorsque lon place ct de la doctrine du Juste Milieu les crits dAristote et de Platon ou que lon compare les plates notations du Printemps et de lAutomne lhistoire de Thucydide, ou bien encore le Livre des Odes lIliade, lOdysse et mme lnide, il est impossible de ne pas demeurer surpris devant le succs quatteignit en Chine lenseignement bas sur de pareils matriaux. A considrer ce que, malgr leurs dfectuosits, les

Classiques ont fait pour la Chine, il nest pas tonnant que ces

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ouvrages y soient vnrs un point dont lhistoire de lHumanit offre peu dexemples. Il nous est extrmement difficile de comprendre les ractions que peut avoir sur le cerveau un enseignement porte limite parce que nous ne possdons gure dexemple auquel lon puisse comparer le cas des Chinois. Imaginons un instant un tudiant des pays occidentaux, pourvu dune ducation mathmatique trs

tendue, mais sans autre bagage intellectuel. Tout le monde tiendrait pareil esprit pour mal quilibr. Pourtant le mauvais effet dune instruction aussi borne serait contrebalanc par quelque autre avantage. Une certitude mathmatique est une certitude absolue, infaillible ; les mathmatiques mnent lastronomie et la connaissance approfondie de lastronomie est en elle-mme une ducation qui largit les ides. De plus, il nexiste pas dhomme en Occident qui ne se trouvera pas un jour ou lautre en contact intellectuel avec dautres esprits cultivs. Il y a aussi ce que Goethe appelait Zeitgeist (lesprit du sicle) lequel exerce sur lhomme une influence profonde. Mais, en Chine, celui qui a reu une instruction borne demeurera probablement un esprit born, il ny a pas de Zeitgeist chinois ou, sil en existe, semblable aux autres fantmes, il intervient rarement dans les affaires humaines. Ltudiant chinois moyen est, pour son plus grand malheur, trs imparfaitement outill au point de vue tudes. En Occident, tout tudiant digne de ce nom, sera mme, au bout de trs peu de temps, de rpondre une longue srie de questions avec intelligence et prcision. Et il se tirera daffaire non pas tant par ses vastes connaissances qu laide de ses livres de rfrence. 124

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Les diverses thories mises quant lemplacement des jardins de lden, aux dimensions de la grande pyramide dgypte, lauteur des Lettres de Junius, la latitude extrme atteinte dans les explorations polaires, aux noms des gnraux qui dirigrent la quatrime guerre du Ploponnse et mille autres questions du mme genre, seraient lucides sur-le-champ au moyen dun dictionnaire dantiquits, dun manuel dhistoire ancienne et moderne, dune biographie et dune encyclopdie. Des rfrences de ce genre font compltement dfaut ltudiant chinois ordinaire lequel possde trs peu de livres, car dans ce pays o fut invente limprimerie, le livre est demeur le luxe des riches. Le dictionnaire classique de la Chine est toujours celui qui fut compil, il y a deux sicles, sous le rgne de Kang Hsi et qui contient, dit-on, 44.449 caractres dont un nombre norme nest plus en usage ; dautres, fort nombreux, ne sont que des synonymes et cette profusion de caractres ne sert qu embrouiller ltudiant. Au cours des deux dernires gnrations, la langue chinoise a atteint un grand dveloppement du fait dun contact plus intime de la Chine avec ses voisins. La science moderne sest impose aux Clestes, mais les lettrs ne sattachent nullement coordonner les nouveaux

enrichissements de leur langue : le dictionnaire de Kang Hsi leur suffit amplement. Pour sassurer quelques succs dans un concours, il est indispensable de connatre la valeur de chaque caractre de lcriture chinoise et, dans ce but, davoir en mains le

dictionnaire classique. Or, il ny a pas un tudiant sur cinquante

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qui

possde

cet

inestimable

conseiller

On

le

remplace

gnralement par un petit abrg, vritable dictionnaire de poche, dans lequel les caractres sont ordonns daprs leur son et non plus daprs leurs radicaux, comme cest le cas dans le Kang Hsi. Lon enseigne rarement aux lves les 214 radicaux et bien des gens qui passrent des annes sur les bancs de lcole ne savent pas se servir du Kang Hsi. Dans une zone comprenant huit dix villages, il peut nexister quun ou deux exemplaires de ce dictionnaire ; la personne qui dsire le consulter, lorsque le manuel se montre insuffisant, doit se rendre dans la localit o quelquun possde cet ouvrage et se renseigner sur place. Mais il est rarement besoin den arriver cette mesure extrme. Ltude incessante des Classiques fait que tous les caractres qui sy trouvent sont familiers aux tudiants chinois et ils suffisent pour les rdactions ordinaires. Quant ceux qui ne sy trouvent pas, pourquoi sen proccuper ? Lexemplaire dune bonne dition du Kang Hsi, imprim en types nets, expurg de tout caractre faux, pourrait coter ltat neuf, une somme quivalente au traitement annuel dun matre dcole de village ! Pour les examens au-dessous du second degr, la

connaissance de lhistoire est, parat-il, aussi superflue que le recours au dictionnaire. Neuf sur dix des candidats ce concours lmentaire ne savent pas grandchose de lhistoire de la Chine en dehors de ce quils apprirent dans le Classique Trimtre ou recueillirent dans les autres Classiques. La lecture des abrgs dhistoire, bien que reconnue profitable, est relgue aux heures

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de loisirs : or, ds que souvre la priode de la prparation aux compositions, il ny a plus de loisirs. Lon voit incidemment des professeurs qui se sont spcialiss dans ltude de lhistoire, mais ils sont rares. Des allusions historiques hantent souvent le cerveau des tudiants, tout comme des fragments de posie, souvenirs imprcis et sans aucune liaison entre eux. Beaucoup dtudiants ont ladresse de rcolter ces parcelles et l et de se les approprier : ils acquirent vite lart de les glisser habilement dans leurs compositions et le succs couronne gnralement ces

subterfuges, alors que sils taient interrogs sur le rapport des faits avec lhistoire, ils seraient incapables de rpondre. Mais, tant que ces allusions sont heureusement intercales dans la rdaction, les examinateurs ne songent pas interroger le candidat leur sujet et celui-ci atteint le but dsir. Le chat qui attrape le rat est un bon chat , dit un certain adage : il importe peu que le chat soit aveugle et le rat dj mort. La Gazette de Pkin publie de temps autre des articles de fonctionnaires demandant que des subsides soient rservs pour lentretien, dans quelques villes du Centre, dune bibliothque qui permettrait aux tudiants pauvres de poursuivre leurs tudes. Si chaque ville de district tait ainsi pourvue, le monde lettr y trouverait une aide prcieuse et ncessaire. Mais il en est des bibliothques comme de tout autre organisme qui vise des buts pratiques, il nen existe pour ainsi dire pas. La mthode chinoise dcrire lHistoire est, comme la qualifiait trs justement Sydney Smith, antdiluvienne, cest--dire que

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lcrivain procde daprs lhypothse que la vie du lecteur sera aussi longue que celle de Mathusalem. Conues et ralises sur ce plan formidable, les histoires par leurs classiques ne sont mais pas fort

seulement

encombrantes

dimensions,

coteuses. Dans un certain district, lon sait trs bien que seule une famille riche possde une histoire de ce genre et il serait aussi impossible de lemprunter que sil sagissait

demprunter et demporter le tombeau familial. Du reste, ltudiant y arriverait-il quil serait bientt noy dans cette mer inpuisable de renseignements. Un proverbe remarque en toute vrit que celui qui veut connatre les choses anciennes et modernes doit compulser cinq charretes de livres . Mais, mme aprs un pareil labeur, son savoir, mesur aux talons occidentaux, serait jug singulirement insuffisant.

Daprs les ides chinoises, lhistoire de la dynastie rgnante ne peut faire lobjet dune tude exacte, aussi les Histoires existantes sarrtent-elles gnralement la fin de la dynastie des Ming, il y a 250 ans environ. Le chercheur curieux de connatre ce qui se passa depuis lors devra se contenter dattendre quelques dcades, ou quelques sicles, jusquau prochain changement de dynastie. A ce moment, les Annales de la Grande Pure Dynastie pourront tre rdiges impartialement. Imaginez une histoire dAngleterre qui sarrterait la Maison de Hanovre ! Pour ces diverses causes, et en raison des nombreux dfauts du systme dducation, une multitude dtudiants chinois ne savent peu prs rien des questions touchant directement

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leurs

tudes,

questions

quil

serait

vritablement

honteux

dignorer chez nous. Un vnrable professeur faisait un jour remarquer lauteur de ce livre, avec la plus touchante navet, quil navait jamais compris les allusions historiques contenues dans le Classique Trimtre ouvrage qui figure pourtant en tte des tudes chinoises jusquau jour o, g de soixante ans, il eut loccasion de lire une Histoire universelle rdige par un missionnaire : ctait la premire fois quil pntrait dans lHistoire de la Chine ! Les encyclopdies et les ouvrages de rfrence, compilations que les Chinois ont produites avec une extrme abondance, sont aussi inutiles un tudiant ordinaire que les hiroglyphes gyptiens. Il na jamais vu ces ouvrages, il nen a jamais entendu parler. Des pelotons entiers dtudiants ordinaires ne pourraient fournir les renseignements condenss dans un petit volume, tel que le manuel du lecteur chinois par Mayers. Des connaissances de ce genre, il faut que ltudiant sattache les rcolter tout le long de sa route, se rappeler tout ce quil lit et entend. Elles drivent souvent de petits livres bon march, mal imprims, conus sans le moindre plan et ne sappliquant aucun sujet en particulier. Le prix des livres chinois est, en ralit, prohibitif pour les pdagogues qui sont pauvres ; pareils aux moines du Moyen Age, ils en sont rduits copier les textes dont ils ont besoin. Lauteur connat un matre dcole qui passait tons ses moments de loisir copier un ouvrage en 8 volumes in-8, ce qui quivalait noter 50.000 100.000 caractres. Il peina ainsi

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La vie des paysans chinois

pendant plusieurs annes au plus grand dtriment de sa sant et de ses yeux. Lensemble du plan dtudes chinois a t trs justement qualifi dinfanticide intellectuel. A le suivre avec soin, ltudiant de village qui sait sur le bout de la langue tous les Classiques, qui a pass devant le Chancelier littraire un nombre infini dexamens, peut trs bien ne pas savoir distinguer le fait de la fiction, lhistoire de la mythologie. Peut-tre mme lui sera-t-il impossible de dire si un personnage historique marquant vivait sous la dynastie des Han ou sous celle des Ming, bien quil y ait entre elles un intervalle de 1.000 1.200 ans. Il ne prtend nullement tre sr quun nom donn reprsente un homme ayant rellement exist ou quil dsigne simplement un

personnage de comdie. De mme il ne pourra nommer les gouverneurs ou les hauts fonctionnaires de trois provinces sur les dix-huit, ni indiquer les noms des capitales dun tiers au moins de ces circonscriptions. Il lui suffit de savoir quun certain endroit particulier, dont il ignore du reste la vritable situation sur le territoire chinois, se trouve du ct Sud . Jamais il na tudi la gographie ancienne ou moderne, ni examin un vieil atlas ou une carte rcente de la Chine ; en ralit, il nen a mme jamais entendu parler. Un jeune homme lev dans une cole des missionnaires, lauteur la connu personnellement, envoya un tudiant de son village renomm pour son ardeur au travail, un exemplaire de la gographie universelle rdige en chinois et agrmente de commentaires qui semblaient devoir en rendre la comprhension

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facile tout le monde. Cependant, le jeune villageois, aprs lavoir longuement tudie, ny comprit rien. Il appela son aide deux de ses amis dont lun tait gradu en littrature ; tous les trois se cassrent la tte sur les cartes pendant plusieurs jours, et finalement, durent abandonner les recherches : lnigme leur paraissait insoluble. En dsespoir de cause, ils dcidrent dattendre larrive du donateur pour lui demander des

explications. Ce trait de torpeur intellectuelle nest certes pas une exception chez les tudiants chinois. Dans une certaine classe sociale facilement reconnaissable, cest la rgle et, de plus, le rsultat logique de leur mode dducation. Quoique linstruction donne llve chinois soit presque uniquement consacre lui faire acqurir de la facilit pour ses compositions, celles-ci se rduisent un seul genre, lessai de concours. Observons toutefois quen dehors des salles dexamens, ces exercices ne jouent, mme en Chine, quun rle assez secondaire : une personne dont lunique mrite consiste produire ces essais se montrera souvent trs peu son avantage dans tout autre genre de travail. Un lettr ne saurait le plus souvent crire une lettre sans laisser les sept particules vides mener tyranniquement sa plume. Il emploiera une varit de formules strotypes, telles que celles-ci : il a reu votre ptre et il sest

respectueusement baign avant de se risquer louvrir. Mais il nglige trs probablement de vous aviser de quel endroit il crit, de mme que, sil vous rend compte dun procs, il omettra sans doute plusieurs renseignements dimportance capitale pour la clart de laffaire. La plupart du temps, votre tudiant est 131

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dsesprment pauvre, souvent sans emploi ni perspective den trouver un. Sil fait la connaissance dun tranger, vous tes avis, avant quil ait fait trois visites, quil cherche une situation. Vous vous informez de ce quil peut faire ; alors, avec une touchante simplicit, il vous assure quil est capable de certaines choses, quil nest vraiment pas un personnage inutile. En vrit, il sait copier une lettre ou lcrire sous la dicte, condition quon ait lil sur lui pour lempcher de se tromper quand il note des caractres. Mais il ne faudra pas stonner si son employeur, aprs lavoir mis luvre, saperoit quil sacquitte fort mal de sa tche, ou quil est mme incapable de lassurer. Les Occidentaux sont assez ports formuler certaines critiques propos des matres dcole chinois. Daprs eux, le pdagogue indigne manque toujours dinitiative et il osera rarement agir sans instructions explicites. Il lui est difficile aussi darriver des conclusions dfinitives, surtout lorsquil sagit de ses affaires personnelles, et il tournera pendant des heures entires autour dun point auquel il aurait d parvenir en trois minutes si, bien entendu, son cerveau et t faonn la mode occidentale. On ne saurait pourtant lui contester certaines qualits intellectuelles ; la perspicacit et la justesse de ses critiques ou de ses commentaires surprennent souvent

ltranger. Mais son esprit a t prpar un genre de travail tout spcial et souvent pour ce genre-l seulement. Chacun sait que le cerveau chinois nest pas, par nature, analytique, pas plus, du reste, que synthtique. Le Chinois peut se figurer possder la perception la plus claire sur la manire dont on devrait tablir un rapport, mais il nest pas rare dapprendre 132

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quune quipe entire de professeurs a pli pendant des jours et des jours sur un compte rendu rsumant quelque affaire assez complique, et cela pour fournir un travail dont ils ne sont pas eux-mmes satisfaits, tandis que lOccidental, plus mcontent encore, narrive pas comprendre pourquoi cette besogne na pu tre termine en deux heures. Le mme phnomne se voit frquemment alors quun lettr spuise en vains efforts pour sassimiler des ouvrages quil connat peu et qui ne sont pas gographiques . Si un travailleur est invit en prsenter un rsum, il sy refuse gnralement en faisant remarquer quil ne saurait comment sy prendre, assertion dont il fournit vite la preuve avec une certitude gale une dmonstration dEuclide. Le conservatisme inn de la race chinoise se montre dans le lettr moyen, quel que soit le degr de ses talents. Changer sa manire habituelle dagir, cest donner ses facults

intellectuelles une entorse comparable la dislocation physique dun ischion. Lcriture chinoise se prsente en colonnes

verticales, mais, si elle est horizontale, on la lit de droite gauche, en sens inverse de langlais. Il fut un jour impossible lauteur de ce livre de persuader un chinois fossile, charg de noter des phrases dans un cahier blanc bien rgl, de suivre les lignes ainsi traces : il sobstinait vouloir disposer ces colonnes comme il en avait lhabitude. Lorsque lon insista sur la supriorit de lautre procd, il tourna aussitt le cahier dun quart de cercle et crivit sur les lignes perpendiculairement comme toujours, refusant de participer un nouvel agencement des antiques symboles de la pense. Pareil cerveau ressemble une haute bicyclette dmode, trs bonne si on sait la faire 133

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rouler, mais dun emploi assez prilleux pour le novice. On peut galement rappeler ce propos que beaucoup de Chinois jouissant dune certaine rudition nentendent se servir de leurs facults intellectuelles que sils y sont formellement invits. Un Chinois, absent de son home pendant un temps assez long, vous dira froidement quil ne peut pas lire un ouvrage dont on lui demande de prendre connaissance, parce quil a laiss ses lunettes au logis : comment pouvait-il supposer quil en aurait besoin ! On ne saurait imaginer un plus grand contraste intellectuel entre lOrient et lOccident ! A presque tous les Chinois la forme dun caractre crit parat infiniment plus importante que sa signification. Ceux qui

apprennent lire ou qui ne peuvent lire quimparfaitement sont en gnral si absorbs par la simple nonciation dun caractre quils ne veulent, et probablement ne peuvent pas, prter la moindre attention lexplication de ce que signifie ce caractre : un commentaire leur semble sans importance et passe mme pour une interruption dplace. Mais ltudiant et le dbutant possdent tous deux un admirable avantage : ils savent presque toujours sextrioriser malgr leur entourage et rester ferms toute distraction. Cette prcieuse facult et une mmoire des mots phnomnalement dveloppe reprsentent peut-tre les rsultats les plus enviables de la mthode dducation que nous dcrivons. Malheureusement la mmoire des mots touffe chez le Cleste tout jugement. Lon citera ce propos un matre dcole de campagne gradu en littrature que lauteur put un jour interviewer dans le vestibule dun dispensaire. Il lui demanda dexpliquer les mrites respectifs de Chou, ce tyran 134

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dont les crimes ruinrent lancienne dynastie Chang, et de Pihan, un parent de Chou, auquel ce monstre fit ouvrir les entrailles par simple cruaut, afin de voir si un Sage a rellement sept ouvertures dans le cur. Le professeur se rappelait parfaitement lanecdote ; il cita un passage des classiques sy rapportant, mais il refusa dexprimer la moindre opinion sur les mrites de ces deux hommes, car il avait oubli ce que les petits caractres (le commentaire) disaient ce sujet ! Nous avons dj eu loccasion dattirer lattention sur certains procds routiniers en usage dans les coles chinoises, mais nous ne saurions ngliger le suivant. Il nexiste gure en Chine dhomme, de femme ou denfant qui naura pas pass une grande partie de son existence manipuler de la monnaie de cuivre en quantits plus ou moins grandes. Aussi tout individu doit-il savoir compter, sinon rapidement, du moins correctement, afin de spargner bien des soucis et dtail beaucoup plus important afin de ne pas perdre de largent. On a vraiment peine croire que les gens naient aucun moyen leur disposition pour se familiariser avec ce plus ncessaire des arts. Additionner, soustraire, multiplier, diviser, savoir employer les fractions dcimales, sont des ncessits quotidiennes pour tout Cleste, et cependant personne ne les lui enseigne. Les oprations commerciales, la comptabilit doivent sapprendre par la pratique dans les magasins et les bureaux daffaires. Le matre dcole ne donne aucune notion de calcul ses lves, du reste en possde-t-il lui-mme ? rien nest moins certain. Imaginez un seul endroit en Angleterre ou aux tats-Unis, o lon

napprendrait aux enfants aucune rgle darithmtique, o les 135

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lves dsireux de sinstruire seraient forcs daller demander une personne complaisante de les mettre au courant des principes de laddition, une autre ceux des nombres composs et une troisime rsidant peut-tre dans un village loign, les rgles de larpentage, aucune delles ntant mme de leur donner laide dont ils ont besoin. La planchette calcul des Chinois est sans doute un outil trs ingnieux pour faciliter les comptes, mais il est loin den garantir lexactitude. Son plus grave dfaut est de ne laisser aucune trace des oprations qui ont conduit un certain rsultat, de sorte que, sil y a eu erreur, il faut tout recommencer une fois, deux fois, etc... jusqu ce que la rponse obtenue soit correcte ou du moins admise comme telle. En vrit il semble trange que la comptabilit complique dun grand peuple commerant, tel que les Chinois, soit lesclave de procds de calcul aussi primitifs. Un spcialiste arrive ses conclusions avec une tonnante clrit, mais mme les Clestes auxquels les calculs ordinaires sont familiers se trouvent fort embarrasss devant un problme qui est en dehors de leur routine. Si un adulte reoit tous les dix jours une livre de grains et un enfant la moiti seulement pour une mme priode, combien en faudra-t-il pour 227 adultes et 143 enfants pendant un mois et demi ? Sur ce problme, pourtant bien simple, nous avons vu un groupe de Chinois, dont quelques-uns avaient des prtentions une rudition classique, se casser la tte pendant une demi-heure pour que, finalement, il ne sen trouve pas deux qui soient daccord sur le rsultat. En ralit, plus leur savoir est grand et moins les Chinois semblent

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tre quips, au point de vue mathmatique, pour se dfendre contre les gens qui les entourent. Lobjectif du matre est dobliger ses lves : 1 se rappeler, 2 se rappeler, 3 toujours se rappeler. Chaque tudiant, en effet, nous lavons dj vu, est thoriquement un candidat aux examens du district ; il devra crire sur des thmes donns et choisis dans un grand nombre de livres les plus divers. Il faut donc que le candidat soit prt reconnatre non seulement le texte propos, mais ce quoi se rapporte ce passage, de mme que les commentaires qui laccompagnent dans le livre : ce nest quainsi document quil pourra se risquer composer. Vu les conditions dans lesquelles se pratiquent depuis plusieurs sicles les concours dadmission aux emplois civils, le systme dinstruction scolaire que nous venons de dcrire, ou tout autre susceptible de donner les mmes rsultats, est une ncessit imprieuse en Chine. Une rforme ne saurait

sattaquer quelques points particuliers, elle doit tre gnrale. Lon entend souvent affirmer lexcellence du systme actuel et allguer, comme preuve, le grand nombre dhommes distingus quil produit. Mais, dautre part, il faut tenir compte de la quantit innombrable de fruits secs qui nont retir aucun profit ou si peu de cet enseignement. Rien nest plus frquent que de rencontrer des hommes qui, aprs avoir pass dune dix annes lcole, se trouvent embarrasss lorsquon les invite lire un texte quelconque. Mis au pied du mur, ils rpondent en toute vrit que depuis longtemps la connaissance des

caractres a t mise de ct . Ce qui veut dire quils ont

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oubli presque tout ce quils surent autrefois et sont devenus de vritables aveugles , expression synonyme de ne savoir pas lire. Et, fait bien significatif, les Chinois eux-mmes reconnaissent que leurs mthodes pdagogiques tendent engourdir les facults mentales, transforment les professeurs en vritables machines et les lves en perroquets. En admettant que tous les coliers doivent poursuivre leurs tudes et courir la chance dun concours, il serait peut-tre difficile de suggrer un systme susceptible de remplacer avantageusement celui qui est en vigueur et dans lequel la mmoire constitue llment essentiel du succs. Cependant il nest pas trs hasard daffirmer qu lcole du village, il ne se trouve probablement pas un lve sur vingt mme pas trois sur cent, qui ait la perspective de poursuivre ses tudes jusquaux examens. La consquence pratique de cet tat de choses, cest que 97 coliers seront obligs de senliser dans une certaine routine scolaire pour la simple raison que telle est la seule mthode qui permettra aux trois autres de pousser leurs tudes jusquaux concours. En dautres termes, 19 lves sont condamns porter un joug de fer crasant afin de tenir compagnie un vingtime camarade qui se rsigne cette servitude parce quelle lui donne la possibilit de se faire un nom dans lavenir ! Signalez cette trange anomalie des matres ou des patrons de lcole, demandez-leur sil ne vaudrait pas mieux adopter pour les dix-neuf qui niront jamais jusquaux examens un systme rclamant moins de mmoire et

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permettant de dvelopper des connaissances gnrales pendant le temps trs court que la plupart des enfants peuvent passer lcole, ils vous rpondront, ce qui est vrai pour autant quils le sachent, quil ny a pas dautre systme ; mme si on voulait tenter lexprience ce qui ne sera jamais le cas il ne se trouverait pas de professeur pour la risquer et si un matre dsirait mettre en pratique une pareille rforme ce qui narrivera jamais il ne trouverait personne qui lui donnt un emploi. La difficult quprouvent souvent des Chinois dune certaine ducation ne pas mourir de faim donne naissance une classe dindividus dnomms yu hsiao tudiants ambulants qui parcourent le pays en vendant du papier, des tableaux, des lithographies, des tablettes, des plumes, des pinceaux, de lencre, etc. Il ne faut pas les confondre avec les colporteurs : ceux-ci dambulent galement, ils trafiquent des mmes articles, mais nont aucune leur prtention pacotille sur au savoir et transportent tandis que

gnralement

une

brouette

ltudiant ambulant narrive circuler quavec un simple ballot sur ses paules. En arrivant une cole, le yu hsiao entre, dpose sa charge et fait un profond salut au professeur lequel, bien que fort ennuy de voir apparatre cet intrus, doit lui rendre son salut. Sil y a des lves adultes, ltranger les salue galement et sadresse eux en les appelant ses plus jeunes frres. Le matre senquiert alors de son nom, etc. Sil est reconnu pour un faux tudiant, le professeur laisse tomber la conversation et le

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plus

souvent

quitte

la

salle.

Les

lves

les

plus

gs

comprennent ce geste quils doivent se dbarrasser du visiteur. Ils dposent sur la table quelque argent peut-tre 3 ou au plus 5 cash : lambulant les ramasse, salue et disparat. Sil a pu vendre quelque chose ses profits sont minimes, sans doute 3 cash sur chaque plume et 2 sur chaque petit pain dencre. En prvision de cette sorte de demandes, les grands lves ont toujours une rserve de quelque menue monnaie et ils obligent les jeunes y contribuer. Si pourtant ltudiant ambulant est vritablement un lettr et que ses talents se manifestent, le professeur sera oblig de le traiter avec la plus grande civilit. Parmi ces savants errants quelques-uns se font une spcialit des anecdotes historiques et se plaisent taler des connaissances diverses. Une

conversation sengage avec le professeur et celui-ci, qui, trs probablement, se sera confin dans la routine des tudes classiques, se montre parfois son dsavantage. Dans ce cas lon priera quelques autres tudiants du village de venir causer avec ltranger auquel on demandera peut-tre dcrire deux rouleaux de papier ; enfin le professeur linvitera prendre un repas et, au moment de son dpart, on lui remettra une petite somme dargent. Lon raconte quun tudiant ambulant de ce genre, pntrant dans une cole pendant que le matre expliquait les Classiques, se mit dlibrment enlever chaussures et chaussettes en prsence de tous les lves. Comme le professeur protestait contre cette infraction aux convenances, ltranger rpondit que

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ses chaussettes sales navaient pas plus mauvaise odeur que les explications quil entendait. Aussitt le matre sempressa de lancer un dfi linconnu et le somma de commenter son tour les Classiques pour que lauditoire puisse profiter de sa science. Ltudiant ambulant, personnage dune haute intelligence,

attendait cette occasion. Reprenant alors les explications, il poursuivit la leon dans un style si lgant chaque phrase ressemblait une composition de concours que le professeur, stupfait, eut honte et reut son hte de la faon la plus large. Si un matre savisait de manquer de respect envers un homme dont lrudition est manifestement suprieure la sienne, il sexposerait ce quon le traitt son tour avec mpris et risquerait dtre discrdit devant ses propres lves, accident quil tient avant tout viter. Il existe, en Chine, une bien plus grande intimit entre matre et lve que dans les pays dOccident. Ltudiant est suppos contracter de grandes obligations envers le professeur qui la sorti de son ignorance et, si celui-ci a jamais besoin dtre secouru, tout le monde considrera que cest le simple devoir de llve dagir en consquence. Il est videmment de lintrt du matre dentretenir cette croyance. Pareille thorie a pour rsultat que beaucoup de professeurs tombs dans la misre errent et l, ne vivant que de la gnrosit trs alatoire de leurs anciens lves.

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X LINSTRUCTION SUPRIEURE EN CHINE. LCOLE SUPRIEURE DE VILLAGE. EXAMENS. DERNIERS DITS CONCERNANT LINSTRUCTION.
@ Lorsque les parents ont dcid que leur enfant poursuivra ses tudes jusquaux examens, ce lettr en puissance entre dans une cole suprieure, laquelle diffre sous bien des rapports de celle o il a reu jusquici son instruction. Le professeur y est ncessairement un pdagogue possdant des talents bien audessus de la moyenne car, dans le cas contraire, il ne pourrait ni obtenir, ni tenir un pareil emploi. Les lves sont soumis un travail intensif, trs dur, et ils doivent consacrer toutes leurs heures de veille ltude des compositions prsentes

antrieurement dans des concours. Ces modles sont appris par cur la douzaine et mme la centaine. Le cerveau de ltudiant se sature de ces matriaux, et le jour o il devra rdiger sa propre composition dans la salle des examens, il en trouvera toujours les lments dans sa mmoire si patiemment entrane. Pendant les annes qui prcdent son entre lcole suprieure, le jeune homme a dj appris par cur les parties les plus importantes de la littrature de son pays natal ; les commentaires traditionnels lui en sont devenus familiers. Peu peu il sest initi au mystre des accents et des rimes, lart de

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construire

des

vers,

de

mettre

sur

pied

des

couplets

antithtiques o lon oppose la hauteur du ciel la profondeur de la terre, pour continuer par lexpos des lois embrouilles et presque inscrutables qui gouvernent la relation et la corrlation, la thse et lantithse. Une tude soigneusement gradue va maintenant linitier un emploi judicieux de tout ce quil a appris auparavant, composer lessai littraire qui constituera dans la suite le tissu et la trame de sa structure intellectuelle. A lavenir, il mangera, il boira, crira, parlera et dormira en ne pensant qu des essais, des essais, toujours des essais. Mesure ltalon chinois la rdaction dun essai parfait est lun des achvements les plus nobles dont soit capable lesprit humain. Lhomme qui sait tout ce qui nous a t conserv de la sagesse des anciens, qui peut mettre rapidement sur pied des essais aux constructions symtriques, dune grande lvation de sentiments, et les crire dans une belle langue, prouvant ainsi quil connat fond le thme donn et les sujets qui sy rapportent, cet homme l, pensent les Chinois, peut porter la tte haute non seulement devant les rois, mais devant le Fils du Ciel lui-mme. Un fonctionnaire suprieur appel Hsiao Yun

chancelier littraire provincial est envoy de Pkin dans les provinces pour prsider aux sessions dexamens, les unes triennales, les autres se renouvelant deux fois en cinq ans. A loccasion de lavnement au trne dun Empereur, de son mariage, de la naissance dun hritier, etc., lon accorde, titre de faveur n ko des examens supplmentaires. Lorsque

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ltudiant de village se sent capable de produire un essai littraire et de composer un pome susceptible de satisfaire ce terrible chancelier littraire, il peut esprer devenir un hsiutsai , cest--dire un gradu. Afin de sarmer pour cette preuve que les profanes considrent avec effroi et qui est pour le candidat lui-mme un objet tout la fois de terreur et despoir, il lui faudra passer par une longue srie dexamens prparatoires. Quelques mois avant la visite du chancelier, le Gouverneur, qui en est tout dabord avis, lannonce aux magistrats du district et fait procder aux prparatifs du premier examen lequel se passe sous sa prsidence et dans la capitale de la province. Il incombe un certain nombre de membres de son personnel de propager la nouvelle de cet examen, mais, tandis que, en Occident, lopration se ferait au moyen dune simple annonce insre dans la feuille officielle du district ou du comt, en Chine, le message, faute de journaux, doit tre diffus de vive voix. Toutes les coles suprieures qui prparent ces examens sont donc avises de la date, et lon en informe galement les gradus en lettres du district qui vont tre examins en vue de leur passage un grade suprieur. Les messagers du yamen esprent toucher de 15 20 cents comme fiche de consolation pour la peine quils ont prise rpandre la nouvelle. Ajoutons que, malgr une propagande aussi

rudimentaire, il est rare quun intress ne soit pas mis au courant en temps utile.

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Les candidats se rendent la ville un jour ou deux avant la date douverture de la session afin de louer un logis quelconque pour la quinzaine de jours quils devront y passer. Si ltudiant a la chance davoir des amis parmi les habitants, sans doute pourra-t-il viter la dpense de cette location et, si son propre home se trouve prs de la ville, il sera peut-tre mme dy retourner de temps autre et de diminuer ainsi ses frais. Ces bagatelles ont beaucoup dimportance pour ltudiant pauvre toujours talonn par le besoin dargent. Plusieurs tudiants sassocient parfois et louent en commun une chambre ou mme une maison : ils arrivent ainsi rduire la dpense individuelle un ou deux dollars. Chaque candidat doit se pourvoir de provisions de bouche pour quinze jours. Il existe certaines villes o se trouvent des btiments spciaux en vue des examens et dans lesquels, en les entassant, on peut faire tenir de six huit cents concurrents, tandis que dautres centres ne possdant pas de pareils difices ou les ayant laiss tomber en ruines, les examens se passent dans le temple confucen ou dans le yamen du magistrat. Le premier jour du concours, ds laube, lon distribue deux thmes : chaque candidat, dj install sa place, ne doit plus en bouger. Ces thmes ont chacun t choisis dans les Quatre Livres et lessai composer ne peut contenir, daprs le rglement, que 600 caractres. A 9 ou 10 heures, lexaminateur appose son sceau sur le dernier caractre trac par llve : ce visa permet de contrler tout ajoutage qui serait fait

ultrieurement un travail non termin. Puis lon enlve les feuilles de composition. Vers 11 heures, distribution du troisime 145

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thme. Il sagit cette fois dun exercice de versification puis dans le Livre des Odes ou dans luvre de quelque autre pote classique. Le pome ne contiendra pas plus de 60 caractres, cinq par ligne. Ltudiant, suffisamment familiaris avec lcriture et qui sait composer rapidement, pourra remettre son travail vers 3 ou 4 heures de laprs-midi, alors que dautres candidats auront besoin de beaucoup plus de temps. La dure de la sance peut se prolonger jusqu minuit et, exceptionnellement, jusqu laube du jour suivant. Un crivain europen arriverait avec peine simaginer la condition physique dun tudiant clou sa chaise pendant vingt-quatre heures et sefforant de rdiger un essai et un pome qui devront satisfaire la critique la plus svre. Les deux jours suivants sont consacrs lexamen du monceau de copies, prose et vers, fourni par la premire preuve du concours ; les malheureux concurrents profitent de ce rpit pour reprendre haleine et dormir. Le matin du quatrime jour, on suspend les tableaux , cest--dire que lon affiche la liste des laurats. En admettant que 500 tudiants aient pris part ces preuves valuation des plus modres pour un district de population moyenne il y en aura bien la moiti dvincs, ceux dont les noms figurent sur les tableaux tant seuls admis aux concours suivants. Parfois dans lentourage du magistrat, quelques fonctionnaires, aprs avoir constat le grand nombre des refuss, viendront sagenouiller devant leur chef et, se frappant la tte, ils le supplieront davoir la bont dapprouver une petite liste supplmentaire. Si ce dernier est par hasard de bonne humeur, il accueillera favorablement la requte prsente, 146

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non pas certes parce que ses subordonns accordent quelque intrt aux affaires des candidats dus, mais pour des considrations plus pratiques : en effet moins il y a de moutons et moins rmunrateur sera le produit de leur tonte. Les frais dexamen se rduisent 20 cents, somme paye pour lenregistrement de linscription. Celle-ci comprend non seulement le nom du candidat, mais ceux de son pre et de son grand-pre : lon veut sassurer ainsi quaucun homme

disqualifi lgalement ne sera admis concourir. Les feuilles de papier destines aux copies des lves essai et posie sont dun genre spcial ; elles ne se vendent quau yamen et cotent chacune 10 cents environ, soit 50 cents pour les cinq examens. Le candidat doit verser les 3/5 de cette somme ds le premier concours, quil soit ou non admis aux suivants. Sil est reu, on lui tiendra compte de cette provision lors de ses achats ultrieurs. Le cinquime ou le sixime jour, les laurats du premier examen se rendent de nouveau dans la salle des compositions pour prendre part la deuxime preuve ; ils se prsentent dans lordre de classement. Encore une fois il sagit de trois thmes : le premier tir des Quatre Livres, le second de lun des cinq Classiques, quant au troisime, ce sera un sujet de versification analogue celui de la premire preuve. La correction de ces copies demande un jour ou deux aprs lesquels les tableaux sont de nouveau suspendus et portent la liste des candidats reus. Leur nombre correspond en gnral la moiti des lves ayant pris part ce deuxime concours.

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Au troisime examen, les thmes, distribus un peu plus tard quaux examens prcdents, sont au nombre de deux et tirs, lun des Quatre Livres, lautre dune uvre potique. Ce mme jour, vers midi, le magistrat fait servir un repas compos de vermicelle, de riz, etc. A 4 heures la salle se vide. Aprs un jour rserv lexamen des copies, les tableaux sont encore une fois suspendus : ils indiquent quune cinquantaine seulement des candidats ayant concouru, est admise la quatrime preuve. Celle-ci commence une heure plus tardive que la troisime et, bien quelle impose peut-tre un plus grand nombre de thmes tous tirs des Quatre Livres le temps accord ne permet de traiter compltement aucun deux. Aux thmes littraires, on en ajoute parfois un autre dordre philosophique. De plus, les sujets de versification doivent tre traits

diffremment de ceux des preuves prcdentes : ils sont plus difficiles, la composition potique tant cette fois soumise aux rgles qui rgissent la rdaction des couplets antithtiques. Que le vers se compose de cinq ou de sept caractres il ny en a jamais ni plus ni moins cela dpend du candidat : il a le choix. Sil est un lve brillant, sachant crire rapidement, il traitera le mme sujet des deux manires. Comme dans lpreuve prcdente, lon sert un repas, puis vers 5 ou 6 heures, la salle se vide. Aprs une journe consacre la correction des copies, le tableau est suspendu pour la quatrime fois : la proportion des admis va toujours en diminuant et cette fois le nombre des laurats ne dpasse gure le chiffre de 20 ou 30.

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Le lendemain a lieu lexamen final. Le thme, pris dans les Quatre Livres, peut tre trait en entier ou partiellement suivant les ordres donns au dbut par lexaminateur. Le concours comporte avec un pome en vers de cinq caractres, une transcription de quelques-uns des dits Sacrs de lEmpereur Yung Chng, exercice qui a pour but de juger de lhabilet calligraphique des candidats et, au besoin, de faciliter le classement. De mme que les jours prcdents lon sert un repas, puis, vers le milieu de laprs-midi la salle commence se vider. Le jour suivant, suspension du tableau qui fait connatre les candidats finalement admis et dont le nombre limit, toujours fixe, est relativement le plus bas parmi les districts o la population prsente la plus forte densit. Ainsi dans deux districts contigus, do sortent en moyenne 5 600 candidats, le chiffre sera par exemple de 20 pour lun et de 18 pour lautre. Dans un troisime, fournissant souvent 2.000 candidats, 30 seulement pourront tre admis. Lon peut voir par l que les chances de llve de force moyenne sont extrmement faibles. Tout candidat un diplme doit avoir un rpondant , personnage choisi parmi les gradus des annes prcdentes qui ont pass du rang de hsiu-tsai au degr suprieur de lingshng hsiu-tsai. Le nombre de ces rpondants nest pas

ncessairement considrable, parfois quatre par district qui, pour la plupart, ne connaissent peut-tre mme pas les tudiants dont ils se portent ainsi garants. Ils ont cependant une double responsabilit : dabord celle dassurer que le nom sous lequel les personnes se font inscrire leur appartient lgitimement, en second lieu, que ces candidats ne violeront au cours des 149

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examens aucun des rglements tablis. Si lon dcouvrait une fraude propos de lune on lautre de ces prescriptions, le lingshng en serait tenu pour responsable et risquerait de perdre son rang de gradu. Lon exige de chaque candidat quil fournisse non seulement un rpondant mais aussi un supplant ce dernier. Pour une rtribution variant de 10 cents 5 ou 6 dollars, les lingshng sont prts rpondre pour tous les concurrents qui leur en feront la demande La somme fixe doit tre verse davance, sinon le rpondant interdira lentre de la salle au mauvais payeur. Le premier concours ainsi achev dans les chefs-lieux de district est suivi, aprs un mois de repos, dexamens similaires qui se passent dans la capitale de la circonscription, devant le Prfet (chih-fu). L sont rassembls les candidats de tous les districts soumis la juridiction de la Prfecture de Fu. Le nombre des districts est fonction de la densit de la population, il varie de deux trois jusqu douze et plus encore. Les candidats qui ont chou aux concours des districts ne sont pas pour cela disqualifis, ils peuvent se prsenter aux examens de la Prfecture lesquels, tout comme les premiers, ont pour objet de passer les concurrents au crible en vue de lpreuve finale et dcisive qui a lieu devant le Chancelier littraire. Lordonnance du concours ne diffre pas de celle adopte dans les districts et le temps accord pour chaque composition est sensiblement le mme. Dans une Prfecture, le nombre des concurrents

slvera souvent plus de 10.000. Comme il nexiste pas de local susceptible de contenir pareille affluence, on opre par sries successives. Le Prfet dirige ces examens la suite 150

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desquels

les

premiers

classs

dans

les

districts

ne

se

retrouveront pas ncessairement aux meilleures places. Chaque composition amne un classement nouveau, mais les candidats qui russissent se maintenir en tte de liste ont naturellement les plus grandes chances dtre admis concourir devant le Chancelier. Lauteur de ce livre a connu un Chinois qui, un concours pour le premier grade, se trouva class le dernier sur 17 candidats lors de lavant-dernire preuve ; il perdit un point celle-ci et manqua son diplme pour cette petite diffrence dun point. Le chagrin et la colre qui semparrent de lui la suite de cet chec prirent de telles proportions quil devint fou et, devenu dsormais inutile lui-mme et aux siens, il ne fut plus quun lourd fardeau pour sa femme pendant le reste de son existence. Les lettrs parvenus au grade de hsiu-tsai sexaminent entre eux lorsquil sagit davancement. La dpense dun rpondant nest obligatoire que pour les deux dernires sries dexamens. Lpreuve finale devant le Chancelier est mene avec beaucoup plus de soin et de prudence que les prcdentes diriges par les fonctionnaires locaux. Les candidats dment munis de

rpondants, rgulirement inscrits, sinstallent une place qui leur est dsigne et qui a t au pralable marque par des caractres pris dans le Classique Millnaire lequel, ainsi que nous lavons dj fait observer, fournit un systme de notation commode, les mmes caractres ne se rptant pas. Lon entasse les candidats par 15 ou 20 chaque table. La premire est appele le Ciel daprs le premier caractre qui se

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prsente dans le Classique millnaire et ses occupants sont dsigns par Ciel 1 , Ciel 2 , etc. Chaque candidat inscrit sur sa copie le caractre lui servant de dsignation, car les listes finales des laurats ne portent pas de nom, mais simplement lindication de la place quils occupaient dans la salle. A leur entre, on fouille les concurrents mticuleusement : ils ne doivent avoir sur eux aucun livre, aucun document susceptible de les aider dans leur travail. La sance souvre une heure trs matinale : le thme crit sur une tablette en bois est promen, ds le lever du soleil, dans toutes les parties de la salle de faon ce que chaque candidat puisse en prendre connaissance, aprs quoi on le lit voix haute. A 9 ou 10 heures apparat un autre sujet tir des Quatre Livres ainsi quun thme de posie composer en strophes de cinq vers. Le candidat, au travail facile, peut terminer sa tche vers 2 heures de laprs-midi. Ainsi que dans les concours prcdents, chacun est admis se retirer aprs avoir remis sa copie : ces sorties se font par groupes et des heures dtermines. A 5 ou 6 heures de laprs-midi, clture de la sance et le sceau inexorable est appos sur le dernier caractre, que le travail soit termin ou non. Pendant toute la dure des compositions, nul candidat, sous aucun prtexte, ne peut bouger de sa place. Si lun deux tait pris subitement dun malaise grave, il irait demander au surveillant la permission de quitter la salle, mais il ne pourrait plus y rentrer. Quun tudiant se lve simplement de son sige et jette un regard autour de lui, il reoit aussitt une correction cuisante cent coups de bton sur les mains et il devra, comme un simple colier, se mettre genoux pendant tout le reste de la sance, pour tre

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finalement expuls et perdre ainsi tout droit concourir lanne suivante. Il y a quelques annes, la salle dexamens de Chinan Fu, capitale du Shantung, tait en trs mauvais tat. Sduit par la proximit des montagnes, le Chancelier choisit quand mme cette ville pour y prsider les concours dt. On esprait que le voisinage de leau apporterait quelque fracheur. Au cours de lune des sances, un violent orage clata ; puis, une pluie diluvienne, traversant la toiture comme si ctait un simple tamis, inonda une partie de la salle. De malheureux candidats furent tremps jusquaux os et leurs copies subirent le mme sort ; ils nen durent pas moins demeurer rivs la place qui leur avait t assigne. Ce mauvais temps provoqua beaucoup de maladies ; plusieurs candidats tombrent gravement malades et sept ou huit dentre eux moururent du cholra au cours de la session. Ces incidents dplorables nont, du reste, rien

dexceptionnel ; ils se sont souvent renouvels depuis cette poque. Pendant les examens dautomne de 1888, et dans la mme ville, plus de cent personnes succombrent, la suite du cholra ou dune pidmie analogue. Parmi les victimes se trouvaient des domestiques, des scribes, des tudiants et aussi quelques fonctionnaires. En outre, lun des principaux btiments consacrs aux examens scroula au cours de cette session causant, parat-il, la mort de plusieurs personnes. On ne saurait trop insister sur leffet dmoralisant de pareils accidents. Deux jours aprs la fin du concours, on suspend les tableaux sur lesquels sont inscrits les noms des candidats reus. Mais,

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pour se garer une dernire fois de toute erreur, de tout accident, il est procd un examen final lequel est cette fois dcisif. A la trentaine de concurrents dj admis au concours, lon en ajoute une quinzaine environ pris la suite des premiers de la liste de classement, ce qui porte leur nombre quarante environ. Pour cet examen, nouveau thme tir des Quatre Livres et dont un fragment seulement, le commencement, le milieu ou la fin, devra tre trait sous les yeux mmes du Chancelier. Une surveillance rigoureuse peut sexercer sans peine sur un nombre aussi restreint de concurrents, et la correction de ces

compositions amne toujours quelques changements dans le classement. Lorsque les rsultats de cette dernire preuve sont affichs, les laurats, dfinitivement qualifis de florissants , sont enfin officiellement proclams. Ceux qui ont chou un stade quelconque peuvent rentrer chez eux ; les florissants au contraire, ceux qui entrent dans lcole , doivent demeurer encore en ville pour faire escorte au Chancelier lorsque celui-ci se rendra dans le prochain centre des examens quil doit prsider. Les frais qui incombent aux candidats vincs devant le Chancelier sont les mmes que pour les concours prcdents. Quant aux lves reus, ils nen ont pas fini avec leurs dbours. Ces dernires dpenses, dordre divers, illustrent laphorisme chinois daprs lequel cest lhomme malade qui doit alimenter la transpiration. A part les honoraires dus au lingshng et dj mentionns, il y a encore dautres salaires et gratifications dont

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le montant dpendra des ressources pcuniaires de ltudiant, celui-ci ne pouvant dailleurs se soustraire aucune delles. Le personnel subalterne charg du service reoit des cadeaux qui slvent jusqu plusieurs dollars par tte ; ceux qui suspendent les tableaux touchent quelques centaines de cash, etc. Ds que se rpand la nouvelle du succs dun candidat, un messager est expdi au domicile du nouveau gradu : cette mission comporte une rmunration de plusieurs milliers de cash. Des tablissements de grandes spciaux ont en dites boutique un

assortiment

proclamations

joyeuses

nouvelles dont les caractres sont gravs sur des planchettes ; elles se vendent aux heureux concurrents raison de 3 4 cents pice. Un tudiant pauvre na peut-tre pas les moyens dacqurir de pareils objets de luxe, mais ceux qui le peuvent en achtent un grand nombre quils envoient de tous cts aux parents et amis lesquels sempressent de les exposer en bonne place. Au reu de ces notifications, il est dusage que les amis fassent une visite protocolaire aux membres de lheureuse famille ; celle-ci leur offre en change un somptueux festin. Chaque visiteur se prsente avec un cadeau en espces dont limportance varie suivant les conditions de fortune du donateur comme de son degr dintimit avec la famille du laurat. Si ce dernier possde une nombreuse parent et un large cercle damis, surtout si certains dentre eux occupent des postes officiels, il recevra probablement assez de dons de ce genre pour rentrer dans les dbours quont ncessits les examens et, dans quelques cas exceptionnels, les cadeaux de congratulation dpasseront peut-tre le montant total de ses dpenses. 155

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Les tablettes de notification, toutes pareilles, sont faites davance en rservant un blanc pour insrer le nom et le rang du nouveau gradu. Dans certaines rgions on nhsite pas annoncer que le laurat de la localit a t inscrit le premier sur la liste dadmission alors quen ralit il y figurait peut-tre le dernier. Ce genre de fraude se pratique sans vergogne et chacun le considre comme un bon moyen de se faire un nom. Personne dailleurs ne sy trompe car lorsquun mur blanc se couvre dune vingtaine de pancartes proclamant chacune que son laurat a t inscrit le premier , il est bien vident que ce nest quun subterfuge employ pour la parade. Lon serait assez naturellement port croire que le rsultat dun concours aussi rigoureux et aussi long que celui quexige lobtention du grade de hsiu-tsai est certifi avec soin par les autorits comptentes laide, par exemple, dun diplme au sceau du Chancelier. Or, il nen est rien. Les compositions des candidats reus sont supposes tre envoyes Pkin au Conseil des Rites ; il faut esprer quelles moisissent et disparaissent la longue, sinon la Capitale serait certainement un jour ensevelie sous un amoncellement de paperasses. En tout cas le gradu dont le talent est finalement reconnu florissant ne possde aucun document pour en tmoigner. Lorsque vient le moment dexaminer les titres dun hsiu-tsai on demande lintress en quelle anne il prit ses grades, le nom des examinateurs, les sujets donns au concours, etc. Il lui sera difficile dinventer des rponses plausibles au point dinduire en erreur les enquteurs. Lauteur a eu connaissance dun cas de ce genre : un homme qui avait t examin, sans toutefois tre admis, dut un jour 156

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rpondre de pareilles investigations ; il indiqua un nom, des thmes, etc., lesquels appartenaient son propre frre qui tait vraiment un gradu et lon apprit plus tard que lindividu en question se trouvait en prison lpoque mme o il prtendait avoir conquis ses grades. Cette absence de pices de contrle pour un titre si convoit donne aux tudiants sans scrupules, mais pourvus de quelque talent, la facilit de se faire passer, dans des districts loigns de leur lieu originaire, pour des lettrs dun rang auquel ils ne sont jamais parvenus. Le gradu est autoris porter sur sa coiffure un bouton plat en cuivre quil prfre gnralement au bouton en tain quon lui remet lors de la proclamation des laurats. En cas de violation des statuts de la corporation le magistrat du district dans lequel habite le dlinquant, court le risque de se voir enlever son bouton et le gradu de reprendre rang parmi le commun des mortels. Cependant, aussi longtemps que le gradu jouira de ses privilges de classe, il ne pourra tre frapp comme un vulgaire Cleste, sauf sur la paume de la main. Si un magistrat portait atteinte aux prrogatives dun lettr, cet acte attirerait sur sa tte de tels orages quil naurait dautre ressource que de battre en retraite ; la corporation entire des lettrs se soulverait comme un essaim de frelons pour venger linsulte. En raison des exigences financires de ltat au cours des deux dernires gnrations, il sest fait un vritable trafic des grades littraires, pratique laquelle le Gouvernement chinois a recours sur une grande chelle chaque fois quil lui faut des

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ressources extraordinaires, comme, par exemple, la rparation des dgts causs par le changement de lit du fleuve Jaune. Un Cleste peut parfois se procurer le grade de hsiu-tsai pour la somme de 100 dollars environ ; on fournit mme celui qui lachte, plus favoris sous ce rapport que le gradu, un certificat. Mais les diplmes que trafique ltat sont regards avec un mpris bien mrit et leur vente, toute grande quelle ait t, ne semble pas avoir affect srieusement les concours rguliers, ni diminu le nombre de leurs candidats. Il existe des moyens autres que lachat du grade, par lesquels un aspirant aux honneurs littraires disposant de moyens pcuniaires suffisants, peut essayer de faire tourner son profit la roue de la fortune et la chance des concours. Trois procds assez simples permettent de se procurer des essais dj rdigs sans se donner la peine de les composer. Le premier est connu sous le nom de hsiang-ts plan de la bote : il ne sagit pas tant de se prparer intelligemment que de se bien rembourrer. Les Quatre Livres et les cinq Classiques semblent premire vue offrir un champ presque illimit sous le rapport des thmes et des essais, et comme le Chancelier nannonce pas les sujets avant de pntrer dans la salle, il est inutile dessayer de les connatre davance. Mais le rus Cleste a une connaissance empirique, sinon scientifique, de la thorie de la chance et de la probabilit des moyennes. Il sait quau cours des annes, les mmes thmes reviennent sur leau des intervalles plus ou moins loigns, et que des compositions rdiges bien avant sa naissance sont tout aussi bonnes en cette prsente anne quelles le furent alors. La mthode du rembourrage consiste 158

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donc doubler ses vtements dun nombre norme dessais dont les caractres sont minuscules, aussi fins que des yeux de mouche et peine dchiffrables la loupe. Sous cette forme rduite, il est facile de ramener un essai de trois cents caractres un bout de papier insignifiant, aussi un tudiant modrment rembourr peut-il se munir de huit dix mille de ces compositions. Parfois le candidat les dissimule dans le panier qui contient ses provisions de bouche. A laide dun index

soigneusement tabli, il vrifie trs vite sil est pourvu dun essai sur le texte donn, mais ce qui, de prime abord, semble plus difficile, cest dextraire dune pareille collection le document ncessaire : rien cependant de plus simple, pour peu que lon ait soin de graisser suffisamment la patte aux gardes en faction devant la porte dentre et dans la salle. Le rembourrage se pratique galement en recopiant les essais sur la doublure de la veste intrieure, faite de soie blanche cette intention. Une manire encore plus courante de se les procurer sans les crire, cest de les acheter. Il existe cet effet toute une machinerie que lon met sans peine en mouvement avec une lubrification financire approprie. Lacquisition dun essai est un de ces subterfuges impossibles dissimuler en Chine. Il ny a pas de haie qui arrte le vent et le voisinage de tant de tmoins rendrait en tous cas la transaction pour ainsi dire publique. Pourquoi, ds lors, les tudiants qui travaillent laborieusement et honntement afin de conqurir un grade ne sentendent-ils pas pour dnoncer des fraudes qui leur sont si prjudiciables ? Il arrive parfois quun

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candidat, quand il dcouvre le transfert dessais, pousse de grands cris de faon attirer lattention des surveillants, mais le fait se produit rarement. La coutume de vendre des essais est comme tant dautres abus en Chine trop rpandue et trop ancienne pour disparatre sans que plusieurs forces quil serait vain de vouloir runir dans une action commune cooprent ensemble. Le Chinois redoute avant tout de faire offense par une de ces explosions dindignation quun Occidental ne pourrait, lui, rprimer. Et ainsi les choses continuent suivant le rythme des ges antrieurs. Quant la moralit de laffaire, si jamais quelquun songeait sen proccuper, comment dclarer

coupable le geste dun tudiant alors quil passe pour lgitime chez un Empereur ? Les candidats qui dcrochent un grade par des procds rprhensibles sont sans doute en grand nombre, mais il est impossible den tenter le relev, mme de faon approximative. Il ny a pas deux examens semblables et la dcision finale dpend en grande partie de lhumeur et de la vigilance du fonctionnaire qui prside la sance. Dans un district o vivait lauteur de ce livre, tant dlves, au cours dune session, enlevrent par fraude leur diplme, que la patience mme des plus patients des gens fut bout. Un candidat refus rdigea un factum sur le tort qui en rsultait pour lui et le lana en pleine salle. Lattention du Chancelier ayant t de la sorte attire sur les conditions du concours, tous les laurats durent subir un nouvel examen avec le rsultat que onze sur quinze se montrrent incapables de rpondre puisquils avaient achet leurs essais : leur admission fut annule. Depuis cet incident les 160

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examinateurs se montrent beaucoup plus svres quauparavant pour cet examen en particulier. Dans un autre district, un candidat que connaissait lauteur russit passer le premier des deux examens du Chancelier, mais le deuxime dpassa ses moyens. Lessai et le pome furent dclars mauvais et il reut sur les mains cent coups de bton. A cette poque, il tait dusage de publier les noms des candidats qui avaient le plus brillamment satisfait la premire preuve devant le Chancelier, ce succs passait pour une sorte de garantie de ladmission ultrieure au premier grade. Or llve en question, qui en avait dj avis sa famille, eut lextrme mortification de se voir ray du concours alors quil tenait dj presque en main la

rcompense de son travail. Les sous-ordre du Chancelier vinrent, dans le yamen, sagenouiller devant Son Excellence et implorer son indulgence pour linconcevable stupidit du candidat : le grand homme daigna se montrer magnanime, et cest ainsi quun diplme chappa au naufrage. Quel que soit lexamen, on constate la prsence, aux abords de la salle, dune foule de gens qui sintronisent courtiers dessais et intermdiaires entre ceux qui ont des copies vendre et les camarades qui dsirent en acheter. Ces oprations prsupposent que vendeur et acqureur se trouveront dans le lot des candidats admis concourir ; mais la vritable difficult dans ces tractations provient de lincertitude des deux candidats quant la place qui leur sera assigne : les compres ne peuvent savoir davance sils seront porte de communiquer entre eux. Pour parer cet inconvnient le courtier intervient : il prsente un certain nombre de vendeurs aux acheteurs possibles 161

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afin que saccroissent les chances de se passer le document dsir. Le march doit se conclure avant louverture de la sance et lacheteur signe un contrat brivement rdig mais trs explicite. La stipulation comporte une chelle de prix appele premirement deux et aprs deux , premirement cinq et aprs cinq , etc., ce qui signifie que le vendeur recevra, quoi quil arrive, un premier acompte de 20.000 ou 50.000 cash suivant le cas et, si lacheteur dcroche un diplme, un supplment de 200.000 ou 500.000 cash selon les conditions fixes par le contrat. Ces paiements se font par lintermdiaire des courtiers, trs au fait de la situation financire des parties contractantes. Des engagements de ce genre, tout comme les dettes de jeu, ne sont passibles daucune poursuite lgale pour non-excution, toutefois les Chinois ne sont jamais pris de court, ils savent contraindre les rcalcitrants sexcuter et cela par des moyens trs simples, tels que celui qui consiste bruiter laffaire dans des termes vexants pour lintress. Aucun candidat ne tient ce quon le souponne davoir achet un essai, quelque notoire que soit le fait, mais ce qui serait intolrable, cest quon lui reprocht publiquement davoir achet un essai, puis de stre refus le payer. Certains vendeurs frquentent ces concours pendant un grand nombre dannes sans intention aucune dy prendre part

personnellement : ils se contentent de rcolter des bnfices plus substantiels que ne leur vaudrait un grade de lettr : en effet, une fois quils auront eux-mmes acquis ce grade, ils ne pourront continuer leur commerce quen empruntant le nom de quelque candidat auquel il faudra acheter le privilge de pouvoir 162

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se substituer lui. Des gradus de rang lev nhsitent pas pratiquer ce genre doprations et quelquefois usent dans ce but dun double procd. Ils obtiennent un diplme pour le candidat quils reprsentent et profitent en plus de leurs loisirs pour rdiger des essais quils vendront ds quils auront termin leur composition, faisant ainsi dune pierre deux coups. Dans lun et lautre cas, il est indispensable de suborner le lingshng qui sest port garant de lidentit de ltudiant. La troisime mthode en usage pour se procurer contre argent quelques essais se nomme chuan ti transmission mais elle ne peut aboutir quavec la coopration des hsn chang surveillants lesquels, comme tous les autres mortels, sont supposs ne pas demeurer insensibles aux avantages dordre matriel, du moment que lon y met le prix. Ds la lecture du thme choisi par le Chancelier, on en prend copie et, sur un signal concert davance, on lance celle-ci, pardessus le mur des locaux de lexamen, des compres qui lattendent. Il se peut que lon ait engag auparavant plusieurs tudiants du dehors pour rdiger des essais destins des candidats actuellement en sance. Ces essais termins, on les empaquette avec soin et, un signal prvu, on les lance lintrieur o lhomme de garde, soudoy cet effet, les reoit. Le surveillant, grassement pay aussi, vrifie, daprs une marque secrte trace sur chaque copie, quel en est le destinataire, et pendant quil va et vient, russit la remettre lintress sans attirer lattention du Chancelier. Lon dcouvrit une fois que six concurrents avaient obtenu des diplmes au moyen dessais introduits ainsi dans la salle aprs avoir t jets 163

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en un seul paquet par-dessus le mur. Quelquefois ces documents sont dissimuls dans un gteau de pain laspect inoffensif, gteau que les candidats, dun geste dgag, se passent successivement au moment du djeuner, sans doute avec la connivence des surveillants. Les magistrats du district postent de temps en temps quelques-uns de leurs secrtaires dans des coins de la salle dexamen do il est facile dapercevoir tout ce qui sy passe. Mais le plus souvent le magistrat ne prendra probablement aucun intrt de pareils dtails. Pour certains examens les Chanceliers se montrent trs stricts quant lapplication des rglements, ils interdisent laccs de la salle aux hommes de garde, mesure qui fait chouer les subterfuges que nous venons de dcrire. Cependant cette svrit est lexception : frquemment le Chancelier ne se donne mme pas la peine de demeurer dans la salle, il sen va, confiant la surveillance du concours ses secrtaires qui, eux, ne se font pas faute de fournir aux candidats mme dy mettre le prix tous documents utiles leur travail. Ils circulent, sarrtent et l et, tout en examinant les copies, jettent leur feuillet sous un tabouret ou dans quelque autre endroit dissimul : lacheteur pourra venir ly prendre sans se compromettre. La Gazette de Pkin a racont quil y a quelques annes dj, un vendeur dessais, qui ne doutait de rien, russit faire parvenir son factum au client en laccrochant aux vtements mmes du respectable Chancelier, devenu ainsi le transmetteur inconscient des documents quil sefforait dautre part de supprimer. Pendant lexamen que prside ce haut dignitaire, les

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candidats sont gnralement assis, troitement presss les uns contre les autres, sans parler dun tas de gens posts debout qui les enserrent : ils peuvent ainsi communiquer aisment avec, au moins, une quinzaine de personnes. La circulation des essais sen trouve singulirement facilite. A la seconde preuve, et mme lorsque les candidats ne sont plus quune simple poigne, ils conservent lhabitude de se tasser en un groupe compact. Lauteur connat un tudiant que le hasard plaa un jour auprs dun pauvre garon qui ne savait comment se tirer de la composition donne sur ce texte de Mencius : Comme de grimper un arbre pour attraper un poisson . Un arrangement fut conclu la hte pour lachat dun essai, mais les deux jeunes gens ngligrent de confirmer laccord par lcrit habituel. Aprs en avoir rdig le brouillon dans un style que nous pourrions appeler tlgraphique, ltudiant le passa lacheteur pour quil le recopit. A ce moment se produisit un incident fcheux ; le candidat confondit deux caractres avec deux autres qui leur ressemblaient beaucoup et cette erreur lui enleva toute chance de succs. Le pauvre tudiant, allguant sa pauvret, supplia son camarade de le tenir quitte de sa dette, dix dollars environ, mais le vendeur furieux ameuta un groupe dtudiants contre son infortune victime que tous ils poursuivirent jusque dans son logis o, force de tapage, ils obtinrent du malheureux un dollar et demi environ, tout ce quil possdait ! Le professeur de celui qui avait vendu lessai lui-mme candidat cet examen affirma, avec beaucoup dautres concurrents que la copie rdige par le vendeur devait certainement assurer le succs de

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ltudiant, si celui-ci, en la transcrivant, navait pas introduit deux caractres faux. Tout examinateur qui laisse passer la correction des copies des fautes de ce genre encourt sa dgradation littraire si le fait est rendu public. Il y a quelques annes, la Gazette de Pkin enregistra un incident de ce genre. En 1871, lors de lexamen triennal pour le Han-lin 1 , et aprs que les compositions eurent t soumises au contrle des examinateurs, lon adressa les neuf copies reconnues les meilleures lImpratrice douairire lEmpereur tait mineur cette poque aux fins de faire confirmer officiellement le classement des candidats : le travail not n 1 figurait en tte. Or, la vieille dame, la volont de fer, dsirait vivement contrecarrer les dcisions des savants

professeurs ; la chance voulut quun rayon de soleil vnt tomber sur ce manuscrit. Elle y dcouvrit aussitt un dfaut : le papier ne prsentait pas en un certain endroit lpaisseur normale, il y avait eu grattage leffet de substituer un caractre un autre. LImpratrice tana les examinateurs pour avoir laiss passer un travail si malpropre et donna la premire place un autre candidat nomm Hsiang. Cet heureux tudiant venait de la province de Kuang-tung laquelle navait eu quune fois, en 250 ans, la bonne fortune denregistrer pareil succs pour lun de ses enfants. A son retour au pays natal, les autorits locales reurent le laurat en grande pompe. Toutes les familles portant son surnom, et assez riches pour soffrir ce luxe, versrent de

Han-Lin Fort de Crayons dernier grade littraire donnant droit un emploi de ltat. (N. d. T.)

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fortes sommes afin dtre admises lhonneur de pntrer dans la maison ancestrale de Hsiang et dy faire leurs dvotions, ce crmonial consacrant en quelque sorte leurs prtentions une parent avec le laurat ; de plus, elles acquerraient ainsi le droit de placer lentre de leurs propres demeures des tablettes portant le titre de Chuang Yan premier laurat. Les Cantonnais, lesprit superstitieux, furent persuads que le rayon de soleil qui fit dcouvrir le fatal trucage tait un messager tomb du Ciel. Par lobtention du grade hsiu-tsai un tudiant nest pas libr de toute tude ultrieure. Bien au contraire, ce succs sappelle tre admis lcole et le gradu devra se prsenter chaque examen triennal afin de concourir pour le degr qui vient aprs dans lchelle des honneurs littraires, celui de lingshng hsiu-tsai . Le nombre des gradus susceptibles dtre levs annuellement au rang de lingshng est limit. Dans un district qui enlve dix-sept places de hsiu-tsai, il peut ne se trouver quun ou deux lingshng par examen. Il existe toutefois des concours supplmentaires ainsi que nous lavons dj expliqu lors de lavnement dun Empereur, par exemple ; et quand il se produit une vacance par suite de dcs, pour arriver au nombre fix on autorise un candidat supplmentaire passer le concours. Un hsiu-tsai ne peut se drober lexamen sous le prtexte quil ne croit pas russir ; tout gradu de cette classe doit, au contraire, se prsenter chaque fois que souvre une session. Telle est la rgle en thorie ; dans la pratique, la gratification dun dollar et demi environ donne au subalterne du Surveillant de lInstruction dans le district permettra au candidat 167

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de faire noter, ct de son nom, quil est malade ou absent . Mais aprs une srie de dix checs successifs, le gradu qui se sera montr dune incapacit persistante est ray dfinitivement. Pour ces examens, les candidats sont classs en quatre catgories daprs la valeur de leurs compositions. Tout aspirant qui ne russit pas figurer dans les trois premires est considr comme nayant plus droit au grade de hsiu-tsai ; il perd son rang de classement moins que le Chancelier ne se laisse persuader dexcuser la dplorable instruction de ltudiant et quil permette au malheureux de tenter encore la chance une dernire fois. De l le proverbe : Le hsiu-tsai redoute le quatrime classement. Le Gouvernement accorde une petite pension annuelle de 10 dollars au lingshng pour lui permettre de poursuivre ses tudes ; mais le montant dune pareille allocation nest gure proportionn la difficult de parvenir au grade qui seul a droit cette subvention si modeste. Les gradus lingshng devront concourir aux examens

triennaux pour le grade qui vient ensuite, celui de kungshng. Un seul candidat peut tre admis ce rang, sauf dans le cas dune vacance particulires. Il existe cinq varits de kungshng, lesquelles dpendent de lpoque o ceux-ci ont obtenu leur grade et des conditions dans lesquelles ils passrent lexamen. Ces tudiants peuvent, comme les lingshng, servir de caution aux candidats, bien quils naient pas, comme ces derniers, droit une pension. Ils sont autoriss porter une robe semi-officielle, quand on sadresse eux, on les appelle par un titre qui marque le respect, mais, au point de

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vue pcuniaire, ils nont rien esprer, sauf dobtenir la place de Surveillant de lInstruction quils ne peuvent toutefois dtenir que dans un district autre que celui quils habitent normalement. Les kungshng et les hsiu-tsai occupent les deux points extrmes de la longue route de lducation littraire : le premier est considr comme un colier et le hsiu-tsai est trait pour la premire fois comme un homme ; il na plus besoin de passer des examens moins quil ne veuille prtendre au rang de chjn, homme de choix. Or ce concours prsente des dangers et des difficults particulires. Le hsiu-tsai, dit un proverbe, doit avoir du talent, mais le ch-jn a besoin dtre favoris par le destin ; en dautres termes, un talent mme remarquable ne suffira pas lui seul pour conqurir cette haute situation, moins que les dieux ne le secondent, proposition dont nous nhsitons pas admettre le bien-fond daprs ce que nous avons dj vu au sujet des grades infrieurs. A nimporte quel stage de la longue filire littraire que nous venons de dcrire, lon peut devenir candidat aux grades suprieurs en achetant ceux qui se trouvent au-dessous. Un homme de vritable talent, bien dou pour ltude, pourrait, par exemple, acheter le rang de lingshng puis, laide dun professeur particulier et en travaillant avec acharnement,

devenir un kung-shng, un ch-jn, peut-tre, en fin de compte, un fonctionnaire, aprs avoir escamot les grades infrieurs. Sans doute portera-t-il tout jamais la tache davoir escalad le mur au lieu de pntrer par la voie droite et troite, mais cette circonstance ne troublera probablement pas sa srnit tant quelle ne portera pas atteinte 169 ses profits. Pourtant

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lexprience a dmontr quil valait mieux acheter carrment un emploi plutt que dentrer en lice par la route tortueuse dune combinaison dachats et dexamens. Ltudiant nest pas toujours libre, en Chine, de dcider sil doit ou non passer un examen. Un pre, rsolu faire de son fils un diplm, eut dabord dompter une opposition acharne de la part de lintress, lequel finalement sinclina devant la volont paternelle. Llve russit si bien qu 19 ans il tait bachelier, mais il dcouvrit alors que les ambitions de son pre visaient beaucoup plus haut et quil devait continuer travailler pour conqurir le grade d homme choisi . Aprs avoir constat quil ne pourrait se soustraire cette tche pour laquelle il ne se sentait aucun courage, le jeune homme se pendit et vita ainsi tout examen ultrieur ! La fonction de Surveillant de lInstruction est trs recherche attendu que les devoirs de la charge sont minimes et les profits considrables. Ceux-ci proviennent en partie dune importante tendue de terres rserve pour la subsistance des deux Surveillants ; en partie aussi des cadeaux de grains extorqus deux fois par an la manire des prtres bouddhistes, et enfin des droits dinscription que chaque gradu a le devoir dacquitter et dont limportance varie, comme tout paiement en Chine, suivant la situation matrielle de la victime. Le Surveillant senquiert secrtement des ressources de chaque candidat et le taxe en consquence : la dcision est sans appel. Si lintress refuse de verser une somme quil juge excessive, le Surveillant thoriquement son prcepteur fera battre le hsiu-tsai sur

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les mains et doublera probablement le montant de la taxation. Si, dans un district, quelque gradu tait accus dun crime, le magistrat saisi de laffaire remettrait linculp entre les mains du Surveillant de lInstruction aux fins dune enqute. Ces deux fonctionnaires peuvent prononcer ensemble la dchance du gradu, ainsi que cela a dj t expliqu. Le Gouvernement dsire encourager le plus possible

linstruction. A cet effet il existe dans beaucoup de villes ce que lon pourrait appeler des coles Suprieures ou Collges de ltat. Lenseignement y est donn par des professeurs de choix qui expliquent les Classiques et font passer leurs auditeurs de frquents examens analogues ceux des concours officiels. Les fonds destins subventionner ces institutions proviennent parfois de souscriptions librement consenties par des personnes riches qui reoivent en remercment un titre honorifique ; parfois aussi on se les procure laide de taxes sur les bestiaux, etc. Lorsque ces coles sont bien diriges, elles produisent de bons rsultats, mais, dans deux districts connus de lauteur, elles furent discrdites au cours de ces dernires annes par lentre en fonctions de magistrats qui, non seulement avaient achet leur avancement, mais ne possdaient aucune instruction. En pareil cas la direction des tudes est abandonne au Secrtaire de lInstruction qui sarrange ce quelle lui donne le moins de peine possible. Lon annonce bien quil sera distribu des thmes de compositions et des prix pour les meilleurs essais, mais, au lieu de prsider effectivement les sances, ce fonctionnaire sclipse ; il vaque ses propres affaires laissant les tudiants dsireux de prendre part au concours libres de rentrer chez eux 171

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et dy rdiger leurs essais, ou, sils le prfrent, de charger une tierce personne de les composer pour eux. Dans certains cas, le mme individu peut se faire inscrire sous plusieurs noms et rdiger des essais pour tous ces soi-disant personnages. Souvent aussi il crit ses essais et les vend dautres et lorsque les concurrents remettront leur travail, lon ne demandera aucune explication. Rien ne serait plus facile que de mettre un terme de pareils abus si quelquun voulait bien sen occuper ou avait quelque intrt le faire, mais il nen est rien et les fraudes continuent. Un matre dcole connu de lauteur tenait une cole prs de la capitale du district ; pendant plusieurs annes il se fit une rgle de se prsenter tous les concours. Il passa ainsi une centaine dexamens ; en quatre occasions, il reut des prix , une fois une somme de soixante-quinze cents et les trois autres fois, un demi-dollar environ ! Cette soif inextinguible du Chinois pour les grades et distinctions littraires, en dpit des inconvnients et des

dsagrments dont nous venons de signaler un certain nombre, demeure une cause perptuelle dtonnement pour les

Occidentaux, qui en recherchent toujours les mobiles. Ceux-ci, comme tout ce qui aiguillonne ltre humain, tiennent plusieurs causes, mais la raison premire en est sans doute un dsir de clbrit et dautorit. En Chine, le pouvoir est entre les mains des lettrs et des riches. Or, la richesse sacquiert avec plus de peine que linstruction et elle est incomparablement plus difficile conserver. Depuis des temps immmoriaux, toutes les

traditions de lEmpire favorisent lhomme qui consent se

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soumettre un labeur norme pour gagner les rcompenses promises ltudiant. Chaque village, comme on la dj expliqu, a ses chefs, et le gradu littraire, pour peu quil soit en mme temps un homme pratique, prendra, sans aucun doute, la direction de ce groupe. Il se trouvera ainsi souvent en rapport avec le magistrat du district, fait qui lui vaudra une situation prpondrante parmi ses camarades. A chaque instant on lappellera pour quil aide rgler des disputes et toute intervention de ce genre se termine invitablement privilge trs pris des Chinois par un banquet donn aux dpens des voisins, sans parler de la satisfaction davoir fait de ces derniers des obligs. Aux mariages, aux funrailles qui surviennent dans le cercle tendu de ses relations, le gradu littraire sera souvent lhte, et toujours la place dhonneur due son grade de lettr. Ce cas se prsente plus spcialement aux crmonies funraires de ceux que lon enterre avec le rituel le plus soign. Dans de pareilles occasions, le gradu devra crire la tablette ancestrale du dfunt et ne pas ngliger de marquer dun point rouge le caractre signifiant roi : dtail de ponctuation trs important car il transforme ce symbole en celui qui indique le Seigneur. Il nest pas rare de voir ces crmonies funraires se prolonger pendant plusieurs jours, chaque journe comportant, outre trois

excellents festins, des provisions abondantes dopium pour les personnes qui dsirent fumer. Dans un pays tel que la Chine, participer de pareilles jouissances cest le bonheur suprme. Les Clestes ne sauraient concevoir de flicit plus grande. Tout tudiant dsire tablir avec son entourage des relations qui 173

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feront que ces marques de dfrence viendront lui tout naturellement. Sil est trs pauvre, festins et invitations

pourvoiront en grande partie sa subsistance et aussi son bonheur. Le gradu de village sait comment intervenir utilement dans les procs : il prpare les plaintes, il se dbrouille dans les procdures tortueuses qui marquent chaque phase dune

affaire ; le prestige quil acquiert ainsi lui permet quelquefois de vivre aux dpens de concitoyens plus ignorants. Nul pays noffre un meilleur champ dactivit que la Chine pour ces sortes dentreprises. Un respect illimit pour linstruction va de pair avec une ignorance galement illimite, et le lettr expriment sait comment tirer parti de chacun de ces lments. Dans tous les pays et toutes les poques celui qui a, comme on dit vulgairement, la langue bien pendue, peut faire son chemin : il russit mieux en Chine que partout ailleurs. Ltendue de territoire quun aspirant aux honneurs littraires en Chine doit sattendre parcourir est, ainsi que nous lavons vu, immense. Pour avoir quelques chances de succs, le lettr est tenu den connatre chaque pouce carr. Il lui faut tre prt forer un puits artsien nimporte quel point et nimporte quelle profondeur. Au paysan illettr tout imprgn dun respect aveugle pour linstruction, respect qui va parfois jusqu

lidoltrie, un pareil savoir semble presque surnaturel et lui inspire une vritable vnration. Aussi nexiste-t-il pas de plus puissant stimulant pour les tudiants ambitieux, mme aux

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heures de dcouragement, que la perspective de lestime dans laquelle on les tiendra pendant leur vie entire. Rien ne fournit un meilleur exemple de ce que le dicton chinois appelle tre suprieur ceux qui sont au-dessous et infrieur ceux qui sont au-dessus que la situation du hsiutsai. Tandis que le vulgaire considre ce lettr sous un jour tel que nous venons de le dcrire, les classes plus instruites qui le dominent le jugent pareil un colier qui nest pas encore lcole. Un adage populaire affirme qualors mme que le corps entier des hsiu-tsai tenterait de se rvolter contre ceux qui loppriment et quon le laisst libre de poursuivre ses efforts pendant trois ans, il aboutirait un chec. LHistoire a pourtant mis ce proverbe en dfaut attendu que la Grande Rbellion neut dautre origine que le mcontentement dun tudiant exaspr de voir que ses suprieurs refusaient avec persistance de rendre justice ses talents. Les examens littraires nous lavons suffisamment expliqu sont pareils une partie de tric-trac : un mlange doses gales dhabilet et de chance, mais le jeune gradu en arrive facilement trouver que la chance est due le plus souvent lhabilet, lorgueil de son intellectualit sempare de lui, cet orgueil qui constitue lun des plus grands obstacles au progrs national de la Chine. Le systme que quelques rformateurs ont promulgu

rcemment la suite dune agitation fomente avec succs, diffre essentiellement de celui que nous venons de dcrire, vieux de quelques millnaires. Pendant lt de 1898, S. M. Kuang Hs, Empereur de la Chine, rendit plusieurs dcrets qui

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abolissaient lessai soumis huit examens comme moyen de parvenir aux grades littraires ; il les remplaait par ce que lon appela lcole pratique des lettrs et linstruction occidentale, deux branches de connaissances qui devaient tre runies dans des Acadmies de provinces et de districts. Les institutions existantes allaient se modeler sur un type nouveau plus ou moins bien dfini et labor Pkin. Tous les temples, lexception des temples officiels, cest--dire ceux o se

rendaient les magistrats pour les services cultuels, devaient tre mis la disposition du nouvel enseignement. Les gouverneurs des provinces eurent fournir des rapports sur ltat des locaux et sur les revenus quon pourrait en tirer. Ces dits rvolutionnrent virtuellement la vie intellectuelle de la Chine. Ils reurent des accueils trs divers suivant les diffrentes parties du pays, mais il ny a aucune raison de douter quils eussent t admirablement accueillis par une minorit influente de lettrs qui en taient arrivs comprendre combien linstruction ayant cours en Chine tait insuffisante pour les besoins de la nation. Immdiatement surgirent de tous cts des appels pressants en faveur de lenseignement occidental. Des tudiants qui avaient toujours affect un parfait ddain vis--vis des trangers se rjouissaient maintenant de devenir leurs lves et dacheter en quantit leurs livres, manuels, etc. Pendant quelques semaines, les thmes donns aux concours sinspirrent de la science dOccident, et les candidats capables de faire preuve de quelques connaissances sur ces questions furent peu prs certains dobtenir un grade. Il parat que toute rponse correcte un problme lmentaire de mathmatiques, 176

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de gographie ou dastronomie assurait le succs, lon raconte mme quun candidat dcrocha son diplme en reproduisant et commentant les dix Commandements de Dieu quil prsenta comme tant le Code des lois dOccident. Or, vers la fin de septembre 1898, lImpratrice douairire prit en mains les rnes du gouvernement, aprs avoir supprim lEmpereur son neveu. Du mme coup disparurent presque toutes les rformes engages en matire de politique et dducation. La nouvelle Universit Impriale de Pkin survcut seule louragan, mais la plus grande partie du vaste et salutaire programme labor sous le rgne bienfaisant de S. M. lEmpereur fut relgue aux calendes grecques. Ce nest plus cependant quune question de temps ; le vent finira par tourner et quiconque veut du bien la Chine souhaite que laurore de jours meilleurs luise avant que ne soit perdue tout jamais lexistence nationale des Chinois.

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XI LES TEMPLES.
@ Il nest pas sans intrt dexaminer pourquoi et comment on a lev en Chine un nombre inimaginable de temples. Lorsque quelques personnes dsirent procder une construction de ce genre, elles ont recours aux notables du village qui, depuis des temps immmoriaux, sont chargs de toutes les affaires

intressant la collectivit des habitants ; aussi leur confie-t-on le soin de mener bien lentreprise. Les participants la dpense se voient frapps dun impt foncier, mais la taxe par arpent de terre nest pas ncessairement la mme pour tous : plus probablement elle sera progressive daprs limportance de la proprit rurale ; les pauvres sont exempts, ou tout au moins trs lgrement imposs, tandis que les riches paient en raison de leur fortune terrienne. Une fois que les administrateurs ont fait rentrer les fonds, ils entreprennent la construction. Si le temple doit avoir des proportions considrables dont le cot atteindra plusieurs centaines de taels, on ouvre, pour accrotre les ressources, un registre de souscriptions que lon fait circuler dans les villages voisins, parfois sur un trs grand primtre. Cette propagande est souvent confie un prtre dou dun bagout particulirement persuasif. Il circule, tranant aprs lui une chane ou se montrant les joues traverses par de grosses pingles : bref, il se prsente comme un moine mendiant qui recueillerait des offrandes la suite dun vu. Le seul mobile sur

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lequel on compte dans cette chasse aux sapques, cest la force impulsive qui pousse tout Chinois la pratique de la vertu : on en peut jouer de toutes les faons. Des listes de souscriptions se trouvent porte dans les grands temples et les donateurs sont supposs avoir bien reu la valeur de leur argent en voyant leurs noms inscrits, avec le montant de leur don, sur une planchette affiche en bonne place. Dans certaines rgions, il est dusage de dclarer une somme beaucoup plus forte que celle effectivement verse ; tout le monde y trouve son compte. Ainsi le donateur de 250 cash a le plaisir de voir son nom se pavaner comme souscripteur de 1.000 cash, et ainsi de suite. Ces souscriptions ne sont, en somme, quune sorte davance

temporaire, car chacun des villages ayant souscrit espre bien rentrer dans ses fonds lorsque, son tour, il fera appel la gnrosit de ses voisins dans une affaire du mme genre, obligation morale que noublieront certainement pas les premiers donateurs. Il est presque toujours imprudent de gnraliser lorsquil sagit dune question concernant la Chine, mais lon ne risque gure de se tromper en gnralisant dans ce cas-ci et en dclarant que les temples sont innombrables dans tout lEmpire. Et pourtant, mme en Chine, il existe de nombreux villages qui nen possdent pas. Cette exception sapplique aux

agglomrations en majorit musulmanes lesquelles se sont toujours refuses participer ces constructions. Le fait est dsormais bien connu et accept partout mais, au dbut, la foi monothiste eut passer par de dures preuves avant de conqurir son droit de cit. 179

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Un petit nombre dhabitants, un manque de ressources, telles sont les raisons invoques dhabitude pour expliquer ce cas relativement rare dun village sans temple. Incidence galement possible, il ne sest trouv personne pourvu dun esprit

dinitiative suffisant pour mettre laffaire en train. Or, une gnration subissant assez profondment linfluence de ce que lon a fait, comme de ce que lon na pas fait au cours des gnrations antrieures, il pourra scouler cinq cents ans avant que lon btisse un temple, et cela simplement parce que lon nen avait difi aucun cinq sicles auparavant. Le cas

extraordinaire dun village sans temple ne prouve nullement que ses habitants ne sintressent pas aux dieux, car les villageois, privs de culte sur place, frquentent souvent les sanctuaires des villages voisins et vont leur emprunter de la lumire , tout comme un pauvre paysan dnu de ressources suffisantes pour possder une bte de labour, sen va emprunter un ne son voisin plus fortun au moment des travaux des champs. Les deux temples qui se voient le plus frquemment, mme si tous les autres font dfaut, sont ceux du dieu local et du dieu de la guerre. La dynastie actuelle attache beaucoup dimportance au culte rendu ce dernier qui lui doit de la sorte un srieux avancement dans le Panthon chinois. Le dieu local est pour ses tenants une sorte dagent de police dlgu dans lautre monde. On doit linformer au plus tt du dcs dun adulte afin quil puisse en rendre compte au Chng Huang dieu de la ville lequel, son tour, fait son rapport Yen Wang , le Pluton chinois.

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Si le village ne possde pas de sanctuaire ddi Tu-ti , on communique ce dieu local les nouvelles qui lintressent en gmissant bruyamment au carrefour de deux rues, point o il est suppos se tenir en embuscade. Des villages, par dizaines de milliers, se contentent de ces deux temples qui sont tenus pour peu prs indispensables. Si le village est dimportance, compos de plusieurs quartiers sadministrant isolment, il sy trouvera peut-tre plusieurs sanctuaires levs la mme divinit. Un dicton courant claire singulirement les ides chinoises sur cette question, lorsquil assure que deux dieux locaux vnrs chacun une extrmit du village, nont rien voir dans les affaires lun de lautre. Il arrive parfois que les promoteurs de la construction dun temple ont rcolt plus dargent quils nen auront besoin pour le btir. Dans ce cas, on prlve sur cet excdent de recettes la somme que cotera une reprsentation thtrale, et lon y invitera les donateurs seul moyen dassurer leur vertu une publicit suffisante. Mais la plus grosse part sera consacre lachat de terres dont le revenu subviendra aux besoins du prtre charg du culte. De la sorte, le temple une fois bti est en quelque sorte dot et peut se suffire lui-mme. Les dirigeants de laffaire choisissent lun des donateurs quils intronisent prsident du conseil dadministration : il est appel shan chu matre des mrites et cest lui que ce conseil dsigne pour surveiller la gestion des terres appartenant au temple. Parfois ce revenu sert en plus subventionner une cole ; dautres fois, il est entirement gaspill par de mauvais prtres

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qui usent de moyens sournois pour obtenir le contrle de ces biens lexclusion des villageois. Lorsque ldifice a besoin de rparations et celles-ci sont frquentes en raison dune construction dfectueuse on les remet en tat par le mme moyen qui servit le btir, car, en Chine, il y a vraiment autant de temples dlabrs que de navets dans les champs. Il nexiste pas de limite au nombre de sanctuaires que lon peut inciter un village construire. Certaines localits de trois cents familles en ont pour chaque dizaine de foyers, mais cette proportion doit tre tenue pour exceptionnelle. Les Clestes disent couramment que plus un village a de temples, plus il est pauvre et que pire aussi est sa moralit. Dautre part, lauteur de ce livre a entendu parler dun village sans le moindre sanctuaire, et que lon a surnomm le Village de la famille de voleurs . Il semble raisonnable de dduire des faits observs que lorsque les temples commencent tre dlabrs, leur influence morale nexiste plus. Mais lorsquils sont desservis par des prtres mauvais et indolents, comme cest trop souvent le cas, les temples sont pernicieux pour la moralit de toute communaut. Dans les districts ruraux il est relativement rare de trouver des prtres qui y rsident de faon stable, attendu quils ne peuvent vivre du maigre revenu dont ils disposent, et une anne de famine suffit pour les affamer et leur faire dserter de grands districts. Les temples situs quelque distance des villages constituent un repaire de choix pour les voleurs : nul endroit ne leur est plus favorable quand il sagit de partager le butin. Les mendiants

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viennent galement y chercher asile. Pour mettre un frein de pareils abus, les portes sont souvent closes par un mur en briques dans le haut duquel on mnage une petite ouverture afin de permettre au dieu de respirer. Ldification dun temple reprsente le premier stade dune srie interminable de dpenses car, sil y a un prtre, chaque service rendu par son ministre lui sera rmunr, sans compter la taxe de grains quil impose chaque villageois aprs les moissons de printemps et dautomne : pareil tribut constitue pour les fermiers une exaction souvent trs dure. De plus, les menus frais dentretien demandent beaucoup dargent. La clbration annuelle du ta chiao chant des Livres sacrs entrane galement de lourdes dpenses. Les temples o les crmonies sont rares offrent des locaux commodes pour y dposer les cercueils dont le village sapprovisionne davance suivant une coutume gnrale, ainsi que les images danimaux en roseaux et en papier destins tre brls aux funrailles afin quils puissent tre transports ainsi dans le monde spirituel. Si le temple possde une ferme, il est trs probable que les divinits seront caches, pendant lautomne, par les rcoltes places tout autour delles ou mme sur elles, car dans la campagne chinoise, avoir suffisamment despace pour garder les produits de la terre est chose trs rare. Les temples les plus populaires dans une rgion seront parfois ceux qui se voient le plus rarement dans une autre ; mais aprs les deux divinits indiques ci-dessus, celles que lon honore le plus frquemment sont Kuan Yin Pu Sala Desse de la

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Misricorde et quelques varits de la divinit aux noms et attributs multiples connue sous le vocable de Niang Niang Mre et Bouddha. Ce que lon nomme San Chiao Tang le Palais des Trois Religions est lune des reliques les plus instructives dune poque o la proposition : les trois religions nen font en ralit quune seule ntait pas aussi implicitement reconnue que maintenant. Dans le Palais des Trois Religions, Confucius, Lao tz (le fondateur du Taosme ou Rationalisme) et Bouddha se tiennent tous trois sur une mme estrade ; mais Bouddha ltranger est gnralement install au milieu, la place dhonneur, montrant ainsi quaux Clestes eux-mmes il a sembl que les formes natives de la foi taient insuffisantes, quil y manquait quelque chose et qu ce quelque chose, le Bouddhisme essaye de suppler. Cette place ne fut pourtant pas obtenue sans de longues luttes. Une autre forme de naf compromis entre des prtentions rivales est ce que lon nomme Chan shn miao le Temple de tous les dieux dans lequel une multitude de divinits diverses sont reprsentes sur les murs, mais sans priorit dhonneurs bien tablie. Les temples ddis Wn Chang le dieu des Lettres sont levs par souscription entre les tudiants de la localit, ou bien laide de taxes imposes par le magistrat du district. Il est impossible, en cette matire, darriver une prcision quelconque mais, probablement, lon trouvera que, dans presque toutes les rgions de la Chine, le cot actuel dun temple reprsente un gros pourcentage des revenus de la population.

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XII LA COOPRATION DANS LES PRATIQUES RELIGIEUSES.


@ Nulle part le gnie des Chinois pour ce que lon pourrait appeler les combinaisons ne se montre aussi clairement que dans leurs socits buts religieux. Bien que ces associations soient trs diffrentes quant aux fins quelles poursuivent, certains traits caractristiques les marquent toutes, et il y en a quatre qui se retrouvent dans la plupart dentre elles : une contribution pcuniaire trs modeste que verseront dates fixes de nombreuses personnes, la surveillance des fonds de

lassociation par un petit nombre dadhrents, les prts consentis un taux lev et qui se renouvellent chaque expiration du contrat de faon accumuler en trs peu de temps des intrts composs qui deviennent de grosses sommes, et enfin lemploi de cet argent dans les observances religieuses pour lesquelles lassociation se constitua et auxquelles il faut ajouter un certain nombre de ftes. Parmi les multiples socits ainsi organises, citons lune des plus caractristiques de celles qui ont pour objet un plerinage lune des cinq montagnes sacres de la Chine. La plus clbre et la plus frquente est Tai Shan la Grande Montagnedans le Shantoung. Pendant le deuxime mois de lanne chinoise, elle regorge de plerins venus des coins les plus lointains de lEmpire. Daprs le Dr Williamson, elle reprsente la montagne 186

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historique la plus ancienne du monde. Pour les gens qui habitent une distance considrable du lieu sacr et qui dsirent accomplir le voyage, les frais levs de dplacement constituent un obstacle srieux. Afin de parer cette difficult, lon a cr des socits qui imposent tous leurs adhrents une cotisation mensuelle, disons de 100 cash par exemple. Sil y a 50 membres, on arrive ainsi constituer un premier fonds de roulement de 5.000 cash, somme que les administrateurs consentiront prter celui qui voudra bien payer un intrt mensuel de 2 3. Ces avances, consenties pour de trs courtes priodes, vont de prfrence aux personnes ayant le pressant besoin dune aide financire. A lexpiration du contrat, ds que lon a fait rentrer capital et intrts, lopration recommence, et ainsi de suite de telle sorte que la caisse saccrot trs rapidement. Des prts successifs un taux lev et pour une courte dure se renouvellent maintes et maintes fois pendant les trois ans au bout desquels prend gnralement fin la priode de capitalisation. Il arrive constamment que ceux qui ont emprunt dans un moment dextrme dtresse sont dans limpossibilit de sacquitter la date fixe, et comme la bont envers les malheureux ne fait pas partie, chez les organisateurs de ces socits, de la pratique de la vertu , les retardataires se voient obligs de liquider leur maison ou de vendre une partie de leurs champs pour satisfaire aux exigences de la Socit de la Montagne . Mme au prix de pareils sacrifices le dbiteur malheureux ne parvient pas toujours se librer et, parfois, dsespr, il en arrive au suicide.

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Il existe deux types de Socits de la Montagne : hingshan hui les Voyages et tso-shan hui les Stationnaires. La premire organise les visites la Montagne Sacre lesquelles comprennent un certain nombre de stations aux temples les plus vnrs qui jalonnent la route. La deuxime trouve le moyen de satisfaire aux buts principaux de la Socit, tout en vitant ses clients la peine et les frais de la monte un pic lointain, daccs plus ou moins difficile. Les derniers dbordements du Fleuve Jaune, que de nombreuses bandes de plerins doivent traverser au cours de leur voyage la Grande Montagne, ont contribu diminuer dans une large mesure le nombre des Socits qui voyagent et augmenter la quantit de celles qui restent stationnaires . A lexpiration des trois annes de capitalisation, les

administrateurs se font remettre la totalit des fonds, puis en avisent les socitaires qui clbrent alors une fte et organisent une reprsentation thtrale, dpenses acquittes par un

prlvement sur cet argent. Si les intresss appartiennent plusieurs villages diffrents, lon choisira peut-tre comme lieu de spectacle un point convenablement situ pour la commodit de tous, mais non dans une de leurs localits ; dautres fois il est fix par un tirage au sort. Les membres de la Socit assistent ces rjouissances artistiques lesquelles se prolongent gnralement pendant trois ou quatre jours : on peut dire quils y sont leurs propres htes et leurs propres invits. Mais la partie essentielle de la fte est toujours le banquet, sans quoi rien ne saurait progresser en

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Chine. Trs souvent les socitaires soffrent trois excellents festins par jour, et, dans les intervalles de la table et du thtre, ils trouvent le temps de faire des dvotions plus ou moins ferventes devant limage du dieu de la Montagne Tai shan niang-niang quon a installe au sommet dune petite montagne en papier considre par les fervents comme la vritable Grande Montagne. Bien que les gens ne semblent pas absolument convaincus quil y ait plus de mrite se rendre rellement au mont sacr qu en adorer chez soi limage en papier, ce sentiment si naturel existe pourtant et sexprime nettement dans le surnom donn aux socits stationnaires dites tun piao hui socits qui se blottissent et engraissent sur place . Mais alors que les Chinois sentent vivement les contradictions et les absurdits de leurs coutumes et de leurs pratiques religieuses, ils sont encore bien plus sensibles au plaisir de se conformer des rites ancestraux sans en scruter de trop prs les svres ralits . En Chine, les socits religieuses, pour autant quelles laissent dsirer et quelque point de vue quon les envisage, satisfont du moins plusieurs instincts sociaux du peuple et elles sont le dversoir par lequel scoule annuellement une quantit inconcevable de richesses qui sont ainsi bien pis que gaspilles. Il est de notorit publique que certaines de ces socits, celles qui possdent les plus gros revenus et qui se livrent aux plus fortes dpenses, sadonnent furieusement au jeu. Plusieurs grandes foires, et plus spcialement celle du printemps, poque laquelle les travaux des champs laissent quelques loisirs, sont frquentes par des milliers de personnes 189

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dont le vritable but est de jouer avec une libert et une prodigalit quelles ne pourraient pas se permettre chez elles. Dans certaines villes, siges de ces foires, les habitants ralisent le plus clair de leurs revenus en louant leurs maisons aux trangers qui viennent assister ces marchs, car il nest pas de locataire aussi facilement exploitable que celui qui joue. Ces gens ne sont pas tous cependant des professionnels du jeu ; il sy trouve de nombreux villageois qui profitent de loccasion pour sabandonner leur got inn de tter de la chance et risquent ainsi un argent pniblement amass. Dans de pareilles circonstances, il est indispensable de sacrifier une certaine somme et de distribuer des gratifications aux subalternes du yamen le plus proche afin de sassurer contre lventualit de difficults avec la police ou avec la justice. Quant aux profits du tenancier de ltablissement qui joue rarement lui-mme ils sont tellement importants quil peut sans peine supporter tous les risques. Lon admet gnralement, et cette opinion nous semble fonde, que le mouvement des fonds qui passent de main en main entre les joueurs correspond sensiblement aux sommes que le commerce encaisse ordinairement par ses tractations courantes avec des milliers de clients. Hommes et femmes se rencontrent frquemment dans les salles de jeu licence qui tout autre moment de lanne ne serait gure tolre et la passion du jeu les treint au point quils engagent jusqu leurs vtements, et que les femmes se revtent, uniquement dans ce but, de plusieurs pantalons superposs.

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Les actes coutumiers de dvotion envers le dieu local ou la divinit plus spcialement honore sont expdis rapidement et hommes et femmes passent le reste de leur temps dans les salles de jeu, luttant inlassablement contre le sort. On a donc pu trs lgitimement appeler ces foires des foires de jeu . La Socit des Voyages comme celle des Stationnaires fait rentrer ses fonds au bout de trois ans, et les personnes qui peuvent en supporter les frais, accompagnent lexpdition laquelle se met en route pour la Grande Montagne peu de temps aprs le Jour de lAn. Lon acquitte, en les prenant sur le fonds commun, les dpenses dauberges, de vhicules ; quant aux achats individuels que chacun soffre pendant le voyage, ils demeurent au compte de lintress. Arrivs destination, les plerins entrent dans une longue priode de ftes. Ils font emplette dune quantit importante de simili-argent en papier ! quils envoient davance lendroit o il sera brl. Sans doute trouvent-ils que les six cents marches de la montagne le peuple les compare une longueur de 40 li depuis la base jusquau sommet imposent leur chair une grande fatigue. A chaque point o lon brle un peu de la prtendue monnaie, est plant un drapeau pour indiquer que cette opration a t effectue. Lorsque la bande de plerins atteint le foyer teint, on lavise aussitt quil y a longtemps que le papier est consum, les prtres russ ayant pris soin den retirer du feu la plus grande quantit possible pour le revendre dautres plerins confiants dans lhonntet des bonzes.

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Si lun des membres de la Socit qui voyage ou mme de toute autre association analogue, se trouve dans

limpossibilit de faire lascension de la montagne avec la procession, ou daller au temple dans lequel doivent se faire les dvotions, sa part contributive lui est rendue intgralement, sauf les intrts : il est suppos abandonner ceux-ci aux uvres pies de la Socit, car il nen voit jamais rien. Les innombrables sectes secrtes existant en Chine

fournissent des exemples typiques du talent quont les Chinois pour cooprer dans la prtendue pratique de la vertu . Lorganisation gnrale de ces socits ne diffre gure, du moins dans ses grandes lignes, de celle des Confrries de nos pays occidentaux, mais leur vie intrieure est autre et quelque chose dobscur demeure la base mme de tout cet difice religieux. Une grande discrtion entoure les sances pieuses o sassemblent le soir matres et disciples ceux-ci classs en sries gradues pour se livrer leurs exercices de dvotion. Les manuscrits conservateurs de la doctrine, les hymnes que lon rcite, parfois composs par des fidles, les prires, les offrandes, les observances asctiques constituent des traits communs bien des religions autres que celle de la Chine. Ces Socits imposent aussi leurs membres des contributions pcuniaires bien dfinies, verses des poques fixes et sans lesquelles aucune delles, faute dune force motrice suffisante, ne pourrait exister.

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XIII LA COOPRATION DANS LORGANISATION DES FOIRES ET DES MARCHS.


@ Dans plusieurs parties de la Chine lagriculteur approche bien plus de lindpendance, quant ce quil demande la terre pour suffire ses besoins, que toute autre classe sociale des pays occidentaux. Cette observation sapplique plus spcialement aux zones de culture du coton et celles o chaque famille singnie confectionner ses propres vtements en utilisant les produits de ses champs. Mais, mme avec son industrie minutieuse et infatigable, le Chinois ne ralise quimparfaitement de pareils objectifs. Il nest pas de famille pauvre qui possde assez de terres pour en tirer tout ce qui lui est ncessaire, et celles qui jouissent dune bonne aisance ont une multitude de besoins auxquels elles ne peuvent suffire quen se pourvoyant au dehors. De plus, quel que soit le district, la plupart des familles nont quune rserve de fonds trs mdiocre et pour faire face aux dpenses quotidiennes, on en est rduit se procurer au jour le jour largent ncessaire. Toujours en raison de cette pauvret relative, une partie considrable de la population se voit frquemment force de disposer de lexcdent de ses produits du sol pour le transformer en moyens de subsistance. Sous leffet combin de ces diverses causes, le Chinois vit dans la

dpendance du march local un point qui ne se rencontre pas en Occident.

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Tout march tabli, ou mme la simple runion en un lieu donn de vendeurs et dacheteurs, suppose une certaine somme de coopration. Cependant les marchs chinois, quoique ne diffrant gure matriellement de leurs similaires trangers, dnotent, notre connaissance, un degr de coopration pouss bien plus loin que partout ailleurs. Cette troite collaboration apparat dj dans le choix des emplacements et des dates des marchs. La densit de la population est extrmement variable selon les diffrentes provinces, mais il existe des zones trs tendues o les villages sont distants les uns des autres dun quart de mille 2 ou 3 milles, et beaucoup de ces

agglomrations contiennent des centaines, parfois des milliers de familles. Nous entendons souvent parler de villes plus importantes encore que celles dites chn-tien ou villes marchs, et dans lesquelles il se tient certainement, en plus des marchs normaux, une foire rgulire. Mais les foires ne sont pas limites aux chn-tien, sinon il serait impossible de satisfaire aux besoins de toutes les populations. Des villages moins importants ont galement des jours de march frquents par les gens du voisinage, dans un rayon plus ou moins grand suivant les circonstances. En rgle gnrale, tout village se montre fier davoir un jour de march : cela vaut ses habitants dviter bien des dplacements car trs rares sont les gens que nattire pas une foire ou un march. Nous pouvons citer, titre dexception, une localit qui, possdant un march, nhsita pas sen dpossder en faveur

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dune agglomration voisine, sous prtexte que le public trs mlang quil attirait tait un agent de dmoralisation pour les enfants et la jeunesse locale. Le march fonctionne sous le contrle de notables de lendroit et certains marchs sont appels officiels parce que les surveillants, aprs stre mis en rapport avec le magistrat de la localit, ont obtenu la proclamation dun arrt gouvernemental tablissant les conditions dans lesquelles les affaires doivent se traiter. Ces mesures facilitent la rpression des dlits imputables aux mauvais sujets, toujours nombreux dans des

rassemblements forms en grande partie de gens trangers la localit. Les grands marchs attirent des milliers de personnes, parfois plus de dix mille, et, au milieu dune telle foule, il ne peut manquer de se trouver nombre daigrefins, de voleurs, de pick-pockets, etc., aussi chacun doit-il tre sur ses gardes. Lon voit parfois slever un conflit entre villages, par exemple lorsquune localit construit une digue pour se garer des inondations et dtourne ainsi les eaux sur le territoire des voisins. En pareil cas il arrive souvent que les gens dsertent rciproquement le march dun camp adverse : on en tablit alors un nouveau, nimporte o, sans tenir compte des besoins des habitants, car le but unique de cette installation est de rompre avec les voisins. Dans les rgions o lon emploie les animaux aux travaux des champs, il existe des foires spciales pour le btail de ferme ; elles donnent lieu de nombreuses transactions. Dordinaire ces marchs ont une sorte de caractre officiel et les administrateurs

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sont autoriss prlever une taxe de 1

peut-tre, sur les

affaires traites. Le Commissaire dducation de la localit hsiao-li rclame 10 des sommes ainsi perues pour pourvoir ses tablissements. Le reste demeure sous le contrle des notables du village : cet argent doit, en thorie, subvenir lentretien dune cole gratuite, or trs probablement, la plus grande partie disparatra dans lescarcelle de ceux qui administrent les affaires publiques de la localit. Il nexiste pas dpoques fixes pour les marchs. Sil sagit des grandes villes, il y a march chaque jour, mais dans les campagnes, ce serait du temps gaspill inutilement. Parfois le march se tient tous les deux jours ou bien encore chacun des jours dont la lettre numrale est un multiple de 3. Plus gnralement on en fixe les dates en se basant sur la division en 30 jours du mois lunaire. En ce cas, un march signifie lespace de cinq jours ou lintervalle entre deux marchs successifs. Cest ltablissement de ces marchs qui nous fournit lexemple le plus typique de la coopration chinoise. Sil y a march tous les cinq jours on en comptera donc 6 par lune, car dans les mois de 29 jours, dits petits mois , celui du 30 sera report au jour suivant, au 1er du mois prochain. Les divers marchs sont dsigns par les jours o ils ont lieu, ainsi unsix indiquera celui qui se tiendra le 1er , le 6e, le 11e, le 16e, le 21e et le 26e de la lune. Pareillement quatre-neuf dsigne ceux du 4e, 9e, 14e, 19e, 24e et 29e jours, et ainsi de suite. Tout village dispose gnralement dun march sa porte chaque

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jour du mois, en consquence, pour tous les jours de lanne. Dun ct on trouvera par exemple un un-six , dun autre un deux-sept , etc. Daucuns seront peu importants, dautres davantage, mais cest le plus grand que frquenteront les ngociants en gros de coton, de draperies, etc., venus parfois de trs loin. Les Chinois nhsitent pas parcourir des 3, 8 et mme 10 milles pour sy rendre, car ce nest pas seulement un march, mais un lieu dchanges les plus divers o tout le monde se rencontre. Chaque village tant ainsi entour dune ceinture de marchs, chacun deux constitue du mme coup la dent dune roue tournant dans un engrenage de plusieurs autres. Les gens qui frquentent rgulirement les marchs en arrivent se crer des relations dans une zone trs large et cela leur permet de donner satisfaction aux besoins des acheteurs et des vendeurs tout la fois. Le mot chi que nous traduisons par march indique simplement un rassemblement de gens, et un autre caractre hui sapplique une runion beaucoup plus considrable dindividus, laquelle constitue proprement parler une foire. Le nombre de personnes quon y rencontre slve frquemment dix ou vingt mille : cette affluence donne ltranger

limpression que toute la population de plusieurs provinces a t lche en libert sur le champ de foire. On trouve des foires dans les plus grandes villes de la Chine comme dans les cits de moindre importance et jusque dans de simples hameaux, bien que la proportion des villes et des villages qui font vivre une

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foire soit toujours petite. La majorit de ces grandes foires doit son existence aux administrateurs de quelques temples lesquels comptent en retirer des revenus importants lusage du sanctuaire : cet effet, il est peru une taxe sur toutes les tractations en mme temps que sur la location du terrain. Celleci constitue un trait bien caractristique du march de village : le propritaire du moindre bout de terre occup par les marchands fait, chaque march, son apparition pour percevoir sur ceux-ci, soit une somme fixe, soit un pourcentage sur leurs ventes relles ou supposes. Dans les grands centres, il est courant de voir les foires se prolonger pendant un mois et mme davantage. Certaines localits en ont plusieurs de ce genre dans lanne, constituant ainsi un centre dactivit autour duquel volue lexistence entire des habitants. En pareil cas ces citadins retirent de gros profits car ils louent leurs immeubles une multitude de gens qui viennent de loin pour vendre ou acheter. Pendant les intervalles o ces foires ne fonctionnent pas, la ville semble morte mais, ds louverture de la foire suivante, elle reprend son animation et les rues, qui taient presque dsertes, semplissent nouveau dune foule grouillante de milliers et de milliers de personnes. Pour quune foire se soit prospre, des il faut que ses

administrateurs

montrent

hommes

dinitiative,

suffisamment habiles en affaires pour rsoudre les nombreuses difficults qui surgiront invitablement. Ils exercent partout une surveillance active et sont responsables de ce qui marche de travers, mais de cette responsabilit ils svadent le plus

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souvent. Afin dattirer les foules, une foire de quatre jours doit gnralement souvrir par une reprsentation thtrale qui se renouvelle pendant toute la dure du march. Quelquefois cependant les acteurs font dfaut et la foire aboutit de ce fait un vritable fiasco. Ces grandes assises du ngoce sont suivies par des marchands venus de villes situes plusieurs centaines de milles et qui traitent de tous les articles susceptibles dattirer les clients. Linsuffisance des moyens de transport, la lenteur et la difficult des dplacements obligent les marchands qui circulent, pendant plusieurs mois, dune foire lautre mener une existence peu enviable. Ds la fin des vacances de quinze jours marquant le dbut de lanne chinoise souvre la priode des grandes foires ; partir de ce moment, elles se succdent sans interruption pendant tout le reste de lanne, sauf un court intervalle au moment de la moisson, vnement de la plus grande importance pour toutes les classes de la population. La saison des pluies provoque un autre arrt des affaires et celui-ci est souvent si srieux quil drange tous les plans pendant deux mois et plus. Dans les foires, le principal lment coopratif consiste en rgler les dates, de faon ce quil ne se produise entre elles, aucune interruption et que les ngociants ambulants perdent le moins de temps possible. Le succs des foires ne va pas sans que de nombreuses fautes soient commises, fautes quil faut attribuer au dsir immodr du Chinois de primer ses rivaux ; il ne se proccupe jamais de lintrt dautrui, et, dans toute

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question impliquant la coopration, cette mconnaissance de lintrt gnral est souvent la cause de dboires. Ainsi il nest pas rare de constater qualors que les placards annonant une foire ont t placs dans les campagnes depuis un mois entier, personne ne saura vous dire la date vritable de son ouverture. Que le jour soit fix cela ne tire pas consquence car, lexception des clipses, rien en Chine nest fix au point de ne pas tre susceptible de changements et lon peut supposer que cette exception astronomique provient du fait que les phnomnes clestes chappent la surveillance des Chinois. Dans des cas nombreux que nous pourrions citer, des personnes qui dsiraient se rendre une grande foire dont la date est fixe depuis des gnrations, parcoururent plusieurs reprises, et au grand dtriment de leurs affaires, des milles et des milles inutilement. A leur arrive elles apprirent que la foire avait t retarde parce que personne ne stait prsent au jour dit, chacun attendant sans doute que le voisin se mt en marche. Mais les malheurs de ce genre se rencontrent partout et toujours dans cette Chine o la ponctualit est un art perdu .

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XIV LES SOCITS DE PRTS.


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Parmi les exemples les plus caractristiques de laptitude des Chinois pour les combinaisons, nous citerons les Socits de prts, trs nombreuses dans tout le pays. Lobjet de pareilles organisations est identique celui des institutions similaires chez dautres peuples, mais lon peut se demander si la faon dont procdent les Clestes nest pas unique en son genre. Quoique se rattachant, dans leurs grandes lignes, un type commun, ces socits offrent dans les dtails de telles divergences quil est parfois trs difficile lhabitant dun district de comprendre les rgles qui rgissent deux de ces organismes mme lorsquils fonctionnent dans des subdivisions territoriales contigus. Nous avons dj eu loccasion dattirer lattention sur les raisons qui prsidrent la constitution de ces importantes socits. Tout Chinois se trouve souvent dans la ncessit de disposer de sommes suprieures ses disponibilits du moment. Le taux de lintrt est toujours si lev quun homme oblig de contracter un emprunt important sur lequel il doit payer un intrt mensuel de 2 1/2, 3 et mme 4 %, succombera trs probablement engagements sous : leffort quil de fera chaque pour jour remplir en ses

lexprience

fournit

dinnombrables exemples. En chelonnant les chances sur une

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longue priode et en introduisant un lment damiti dans des transactions purement commerciales, le Chinois ralise

heureusement une double fin, celle de joindre les affaires lagrment. Jusqu quel point russit-il ? Ltude des procds employs cet effet nous permettra de juger en connaissance de cause. Le plus simple des nombreux procds par lesquels

seffectuent les prts mutuels est le suivant : tous les membres consentent, tour de rle, lavance dune somme dtermine lun dentre eux. Une fois le cycle clos, et quand tous auront pay leur part au dernier homme inscrit sur la liste, chacun sera rentr dans ses fonds et pas davantage. Dans certaines rgions une pareille socit se nomme chi hsien hui Club des Sept Sommits. La qualification technique dune association de ce genre o la coopration joue le rle essentiel est She. Lhomme qui a besoin dargent sh-chu invite des amis collaborer avec lui et leur demande en mme temps dobtenir le concours de quelques-unes de leurs relations. Lorsquil a runi le nombre voulu de participants, les membres de cette nouvelle socit sh-yu se runissent et fixent lordre dans lequel ils pourront respectivement recourir au fonds commun. Un tirage au sort en dcide gnralement. Sauf le cas o la somme en jeu est insignifiante, chaque runion pour affaires saccompagne dun festin auquel prennent part tous les socitaires et dont les frais sont supports soit par celui au profit duquel la socit a t organise, soit par celui dont cest le tour de se servir du fonds commun.

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La vie des paysans chinois

A la premire fte que donne le fondateur, chacun des membres se prsente muni de la somme convenue pour le versement, par exemple 10.000 cash. Le premier inscrit touche ainsi 60.000 cash dont il conserve la libre disposition pour un temps dtermin, disons un an. Lanne suivante la fte est donne par le membre qui a tir le N 2. Le prsident verse en caisse 10.000 cash, chacun de ses cinq collgues fait de mme, puis ces 60.000 cash sont affects au N 3 qui en dispose de mme pour un an. Au bout de six ans tous les membres auront tour tour bnfici du prt et touch individuellement 60.000 cash sans intrts alors que, dautre part, ils versaient

galement 60.000 cash sans bonification dintrts. De la sorte tous les participants auront pu disposer pendant un an dune somme plus forte, et meilleur compte quils neussent pu le faire par nimporte quel autre procd. A la fin ils seront rentrs intgralement dans leurs fonds et auront de plus particip six festins plus ou moins exquis, question dune relle importance au point de vue chinois, quelque peu de cas quen fasse un Occidental. Cette forme toute rudimentaire demprunt coopratif semble tre cependant dun usage moins courant que celle dont se servent les socits qui font payer un intrt : lon ne saurait sen montrer surpris. Le Chinois est si bien accoutum subir un chantage pcuniaire toutes les fois quil doit recourir largent des autres, que lemprunteur moyen estime certainement quen exigeant un haut intrt, il fait une meilleure affaire que sil nen avait pas reu du tout, bien que, ventuellement, il doive verser sous forme dintrts, une somme gale celle quil reoit au 204

La vie des paysans chinois

mme titre. Point nest besoin de dmontrer quen tout tat de cause, il se trouvera finalement dans la mme situation que sil avait emprunt et rembours sans se proccuper dune question dintrts. Lorsquil sagit de socits qui exigent des intrts, les mthodes en usage marquent de grandes diffrences de dtail, et il nexiste pas de limites aux variations que les coutumes locales peuvent adopter. Dans certaines rgions, le nombre ordinaire des membres semble tre de 16 ; dans dautres, il slve 30 et mme plus. Parfois les runions sont annuelles, parfois elles se tiennent deux fois par an, la seconde et la huitime lune. Parmi les socits qui prennent un intrt, lon dcide par un tirage au sort ou un coup de ds de lordre dans lequel les membres disposeront du fonds commun,

question qui se rglera trs probablement lors de la premire runion, chaque intress prenant son tour suivant sa situation sociale ou son coup de d. Le taux de lintrt est souvent soumis une sorte denchre et chacun annonce haute voix ce quil consent payer. Le plus offrant se voit adjuger le droit de se servir, le premier, du capital pendant un temps dtermin, mais jamais aucun membre ne jouit dun second tour. Si les enchres ne sont pas pousses dcouvert, cest--dire haute voix, lon adopte parfois une mthode assurment prfrable, laquelle consiste faire dposer dans une bote, par chaque concurrent, un petit bulletin indiquant le taux offert : la priorit revient encore au plus offrant ; si deux propositions sont identiques, un second tour les dpartage. Il est facile de se rendre compte quen procdant de la sorte les intrts produits 205

La vie des paysans chinois

par un mme capital sont susceptibles de varier avec chaque emprunt, ce qui peut amener des complications de comptabilit. Mais les Chinois, pour la plupart, semblent se tirer avec une facilit tonnante de supputations aussi ardues, surtout si lon considre le peu de pratique quils ont acquise dans ltude des mathmatiques.

Cordons de cash

Nous allons nous expliquer plus clairement en prenant un cas concret. Supposons que lintrt soit pour chaque priode de 1/5 du capital ; la socit compte 10 membres en plus de son organisateur et la somme avance par chacun deux est de 10.000 cash. Admettons enfin que le socitaire qui, le premier, bnficia du prt, ne remboursera pas en espces mais seulement en fournissant, chaque runion, un festin particulirement soign. Lintrt est une sorte descompte en banque , et il sera par consquent encaiss lavance, seul moyen dtre assur de sa rentre intgrale. Chaque intress, lexception du premier, faisons-le observer, ne reoit en ralit, que 8.000 cash tandis quil devra en rembourser 10.000 chacun de ceux qui tirent aprs lui. Le tableau de tirage cidessous fera mieux voir les rsultats.

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La vie des paysans chinois

(Le prsident donne seulement le festin mais ne rembourse pas lavance.)

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La vie des paysans chinois

Le prsident reoit de chaque membre 10.000 cash (10 ligatures), 10 ligatures x 10 = 100. reoit Le n 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 ligatures 9 8 7 6 5 4 3 2 1 9 multipli par 8 8 8 8 8 8 8 8 8 10 64 + 10 56 + 20 48 + 30 40 + 40 32 + 50 24 + 60 16 + 70 8 + 80 = = (000 cash) 72 74 76 78 80 82 84 86 88 90

Dans le plan modifi suivant, le prsident rend la somme quil a emprunte, comme les autres membres et fournit aussi

Confection des cordons

chaque festin que lon considre comme sa part dintrts payer.

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La vie des paysans chinois

Le prsident reoit 10 x 10 ligatures = 100. reoit Le n 2 3 4 5 6 7 8 9 10 11 ligatures 9 8 7 6 5 4 3 2 1 10 multipli par 8 8 8 8 8 8 8 8 8 10 = 72 + 10 64 + 20 56 + 30 48 + 40 40 + 50 32 + 60 24 + 70 16 + 80 8 + 90 = (000 cash) 82 84 86 88 90 92 94 96 98 100

On remarquera par ces exemples que chaque membre reoit dautant moins dintrts quil tire les fonds plus tard. Dans le second cas suppos, le dernier bnficiaire qui na aucun intrt bonifier, mais par contre en touche de tous sauf du chef, reoit tous ses fonds en bloc intrts compris. Pour simplifier cet expos nous avons nglig de faire entrer en ligne de compte la dure des prts, et indiqu un taux dintrt probablement trs au-dessous de celui que lon

demanderait en ralit. Il est vident quau point de vue strictement financier, le socitaire a grand avantage laisser son argent travailler le plus longtemps possible ; mais les

considrations dordre financier sont loin dtre les seules entrer en ligne de compte. Lhomme qui a besoin dargent et qui nest jamais sr den trouver autant quil lui en faut dans des conditions meilleures que celles offertes par la socit,

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La vie des paysans chinois

lacceptera volontiers ds quil pourra lobtenir et si, dans lespce, il sagit de parer aux dpenses dun mariage, il sarrangera pour que cette crmonie ait lieu au moment mme du prt. Or, comme bien dautres combinaisons de lhomme, les socits chinoises de prts doivent tre juges daprs leurs rsultats. La faon dont elles oprent dcouvre souvent sur la vie des Chinois des horizons remplis denseignements. Celui pour le bnfice duquel la socit se runit ne se fait aucune illusion quant lempressement que les autres mettront lobliger, moins toutefois quils ne voient clairement le moyen de faire rentrer leurs fonds, agrments dun bel intrt. Il est ds lors souvent ncessaire duser de beaucoup de finesse pour

persuader des amis de faire partie dune socit de ce genre et surtout pour les convaincre den amener dautres. Nul ne tient faire partie de ces associations, moins quil nait de bonnes raisons de croire que chacun de ses collgues fera

rigoureusement face ses obligations, car toute dfaillance dun associ peut faire craquer laffaire. Pour parer ce risque, il est dusage de sassurer des garanties ou des cautions et le directeur de la socit se porte gnralement garant pour chacun de ses collgues. Sil arrive que lun deux fasse dfaut ses engagements, le directeur doit combler le dficit, opration laquelle il rpugne naturellement, bien quil sy soit librement engag. Pareilles difficults provoquent de vritables batailles entre les intresss. Dans le cas o lon na pas recours ces mesures extrmes, il se peut fort bien que la personne formellement responsable essaye 210 dune mthode dilatoire

La vie des paysans chinois

courante : elle demandera tre exonre de toute sanction en sefforant de persuader au crditeur de se contenter dun kotou
1

en place de cash. Si lon arrive exercer une pression

suffisante en faveur du mauvais payeur, ce plan peut russir, mais parfois aussi il provoque la dissolution de la socit. Lorsque membres, lassociation ainsi que compte le plus dune vingtaine de

cest

cas

dans

certains

districts,

lventualit que quelques-uns dentre eux ne feront pas face leurs obligations a plus de chances de se prsenter. On objecte galement, et non sans raison, que les prts longue chance sont sems de dangers car, avant quune anne entire se soit coule, lon peut tre assur, moralement, que quelque vnement imprvu viendra troubler la situation financire, trs instable, des associs. Ainsi la rbellion des Tapings, avec son long cortge de misres, de mme que la famine persistante et les inondations dans la Chine septentrionale au cours des annes qui suivirent, contriburent dans une large mesure jeter le discrdit sur les socits de prts. En effet des milliers de personnes qui avaient confi tout leur avoir celles-ci ne purent jamais rentrer dans leurs fonds. Tous les Chinois que lauteur a consults sur cette question saccordent reconnatre que de nos jours ces socits nont plus aucune utilit et ne sont que duperie. Mais cest lindividu se prmunir autant que possible contre les pertes financires en dployant assez de flair pour se garer des socits branlantes et en demeurant insensible aux sollicitations pressantes et intresses dont il pourra tre lobjet
1

Ko-tou ou bien Kotow, acte de prosternation par lequel on se frappe la tte contre le sol en signe dhommage ou dadoration

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La vie des paysans chinois

en leur faveur. Certaines personnes vous diront quelles furent plusieurs reprises socitaires et ne perdirent jamais dargent ; dautres, au contraire, vous serviront des preuves

diamtralement opposes. Un Chinois qui, par son caractre accommodant, tait un voisin prcieux pour les gens qui dsiraient contracter un emprunt sans avoir le dsagrment de le rembourser, raconta avoir t membre six reprises diffrentes de socits de prts. Une seule fois le capital fut doubl grce une heureuse spculation, mais dans les cinq autres associations, il perdit presque tout largent quil y avait engag. Un adage courant tmoigne que de pareils dsastres financiers sont frquents : si un homme, affirme-t-il, a fait partie dune socit de prts et si, trois reprises diffrentes, il ne fut pas tromp, il dut pour le moins tre vol ! Cet expos sur les socits de coopration tait dj rdig lorsque les journaux de Hong Kong publirent le compte rendu dun procs qui fait ressortir les difficults lgales auxquelles se heurtent les hommes de loi et, trs vraisemblablement aussi, les membres des tribunaux. En effet, cette cause, dabord appele au mois de juillet, revint encore une fois, sur appel, devant la justice, au mois de janvier suivant, et ne fut tranche quau mois de mars. Elle comprenait quatre plaignants et quatre

dfendeurs. Dans lespce, il sagissait de douze individus qui avaient dcid de former une association pour prts dargent. Lun deux install comme directeur devait rassembler les souscriptions. Chaque membre sengageait payer 50 dollars

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La vie des paysans chinois

par mois, soit 600 dollars en tout. Tous les membres devaient se runir en un banquet que payait tour de rle chacun deux et, au cours de ces agapes, des offres taient prsentes pour le prt du fonds social 600 dollars ; le plus offrant en intrts se voyait adjuger la masse , moins lintrt. Aprs huit mois de fonctionnement, le directeur fit faillite dans ses affaires prives et disparut ; du mme coup lassociation se trouva dissoute. Les quatre personnes ayant mis des fonds dans la socit pendant huit mois, sans avoir touch aucun dividende,

exercrent des poursuites contre leurs quatre collgues, lesquels avaient cess le versement de leur cotisation ds la faillite du directeur. La dfense argua que seul ce dernier devait tre tenu pour responsable, vu que toutes les sommes revendiques lui avaient t verses par les dfendeurs. Le prsident du tribunal qui entendit les parties, estima que les souscriptions qui navaient pas t payes taient lgalement exigibles et que le directeur navait aucun moment reu des autres membres lautorisation de toucher davance des contributions. En

consquence le jugement fut rendu en faveur des plaignants. Laffaire vint en appel : la dfense dclara quon en appelait sur une question de droit. Elle voqua nouveau les

circonstances de la catastrophe et maintint quil ny avait jamais eu, entre lun quelconque des plaignants et les quatre

dfendeurs, conjointement ou individuellement, de contrat en rgle comportant pour eux lengagement de payer 200 dollars. Le seul contrat existant et vers aux dbats stipulait simplement

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La vie des paysans chinois

que chacun des membres contribuerait alimenter un fonds commun dont le prt ne lui serait peut-tre pas concd sa premire demande, mais dont il pourrait certainement disposer un moment donn. En consquence elle invoqua devant le tribunal le fait quil nexistait pas de contrat en bonne et due forme dont on pt faire tat au procs et que, dans ces conditions, la justice ne pouvait se prononcer. Lavocat de la partie adverse voulut bien admettre quil y avait, en effet, quelque difficult dbrouiller cette affaire, mais, dclara-t-il, moins que L. E. les Juges ne maintiennent que, dans le cas pendant, ces hommes sont responsables de la somme, les poursuivants seront pour ainsi dire privs de leur unique recours. Une pareille conception, ajouta-t-il, va lencontre des buts que se propose lassociation laquelle prtend travailler pour des fins utiles, pour une aide mutuelle entre ses membres et en somme pour le bien de tous. Affirmer que lon ne peut maintenir de poursuite contre lun des associs

individuellement serait offrir une prime la malhonntet, car celui qui aurait touch le premier prt sempresserait de svader de la socit. Le prsident du tribunal fit aussitt remarquer que pareil cas tait frquent. Puis, dans son rsum daudience, il dclara, qu son avis, le procs en cours ntait rien dautre quune revendication pour de largent prt, tandis que les avocats staient attachs le reprsenter comme une instance en remboursement de 50 dollars de la part de chacun des dfendeurs tenus respecter le statut dune association mutuelle

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La vie des paysans chinois

de prts. Au cours des dbats, les dfendeurs avaient ni lexistence dun contrat entre eux-mmes et les plaignants, faisant allusion au fait que lassociation tint plusieurs runions et que certaines ne furent pas convoques rgulirement

conformment aux statuts de la socit. Ceci prouv, le juge maintenait quil nexistait pas entre les divers membres de lassociation de contrat qui permit lun deux de poursuivre un collgue en justice et il concluait finalement en faveur des appelants. Le juge assesseur fit observer que le contrat qui liait tous les tenants de laffaire tait, soit un contrat entre les dfendeurs et lun des plaignants, soit un contrat mutuel entre les dfendeurs et les autres membres de lassociation. Dans le premier cas, les plaignants ne pouvaient avoir gain de cause ; dans le second, une action en justice serait dabord ncessaire pour prciser les droits des parties, et tous les membres de lassociation devraient tre parties en cette instance. Finalement il rendit galement son jugement en faveur des appelants, avec droit aux dpens. Largent dpos la Cour pendant lappel serait restitu ses propritaires. Quiconque prendra la peine de suivre ces arguments et dtudier les faits sur lesquels ils sappuient, arrivera

certainement aux conclusions suivantes : il est trs facile de faire des arrangements par lesquels on accorde des prts des Chinois, il est encore plus facile de ne pas rentrer dans ses avances ; lorsquil survient une difficult dans le rglement compliqu des diverses oprations de la socit, il est trs

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probable quil faudra, aux avocats et aux magistrats, neuf mois au moins pour dcouvrir de quel ct se trouvent le droit et lquit et une fois la chose juge, il sera difficile un simple mortel de juger son tour si la dcision du tribunal est bonne ou mauvaise !

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La vie des paysans chinois

XV SURVEILLANCE DES RCOLTES.


@ Dans un pays o les pauvres sont en aussi forte proportion quen Chine par rapport la totalit des habitants, dans des campagnes o aucune clture ne sauvegarde les champs, il serait souhaiter quil existt certaines mesures gnrales destines surveiller effectivement des proprits aussi peu protges. Ds que les fruits de son verger prsentent le moindre signe dune maturit prochaine, le fermier fait garder nuit et jour les arbres par quelquun de sa famille, et il continue ainsi jusqu ce que le dernier abricot, la dernire prune ou poire soient cueillis. Plus la nuit est pluvieuse, plus la garde doit tre vigilante, si bien quune famille possdant un verger riche en fruits est compltement asservie cette surveillance pendant une partie de lanne. Aux mois de juillet et daot, lon aperoit les champs constells de petites baraques dont quelques-unes disparaissent sous des vignes grimpantes ; aucun de ces abris fragiles nest dsert avant lenlvement complet des rcoltes. Dans certaines rgions, le voyageur les dcouvre dresss sur quelque minence de faon commander une zone plus vaste, souvent ils dominent des champs de sorgho, produit qui ne semble pourtant pas facile drober. Mais ces plantes robustes montent si haut au-dessus du sol quelles cachent le pillard aux yeux du guetteur, aussi la surveillance en est-elle plus difficile que celle dun champ de bl dont les tiges slvent beaucoup

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La vie des paysans chinois

moins haut. En effet le sorgho atteint jusqu 10 et 15 pieds ; il barre entirement lhorizon et dissimule ainsi dans la plaine tous les points de repre : le voyageur ne voit plus sa route, il pourrait se croire parfois en pleine jungle africaine. Par un temps de brume, les indignes eux-mmes sgarent souvent quelques li de leur village. Dans le Shantoung, les rcoltes dautomne comprennent dinnombrables varits de millet, du sorgho lequel bien que dnomm grand millet na aucune affinit avec le vritable millet, des fves, du bl indien ou mas, des pistaches de terre, des melons et des courges, des patates et autres produits, ceux-ci cultivs en trs petites quantits, du chnevis, du ssame et surtout du coton, sans parler de quelques-uns de moindre importance encore.

Campement de surveillant des rcoltes

De tous ces divers fruits de la terre, il ny en a gure que deux qui ne tentent pas les voleurs et ne causent ds lors aucune inquitude aux fermiers. Par contre, les tiges du sorgho et du millet peuvent facilement tre coupes et rien nest plus simple que denlever rapidement la moisson dun champ de bl ou de bcher des patates. Celles-ci, il est vrai, ne sont pas labri de lavidit des chiens, car des sicles dexprience ont 218

La vie des paysans chinois

appris ces animaux quune alimentation vgtarienne vaut encore mieux quun manque complet de nourriture. Mais les melonnires et les arbres fruitiers rclament une vigilance de tous les instants. Les Chinois tant particulirement friands de melons deau, chaque champ est pourvu dun poste de guet tabli dans le jardin des concombres , et quelquun y veille nuit et jour ; de mme pour les ranges de fruits appels en langage familier hang tz. Les insectes, les oiseaux et enfin lhomme sont les ennemis irrductibles du propritaire de pommiers, poiriers, pchers, cerisiers, abricotiers et ceps de vigne. Si le potager est de quelque tendue, il peut y avoir complicit entre les voleurs qui apparatront simultanment des deux cts opposs : le gardien ne peut donner la chasse deux bandes de voleurs la fois. Les corbeaux et les geais sont les pires larrons, mais on les effraye assez facilement, un simple coup de fusil les met en fuite ; on ne peut en user aussi sommairement avec leurs compres hommes. Le fermier espre toujours que la vue du guetteur arrtera les ravisseurs et que ceux-ci sen iront chercher fortune l o la surveillance est moins active. Cest pourquoi chacun se voit contraint se tenir en garde partout et toujours. Dans les endroits trs peupls on ne saurait simaginer jusqu quel point il faut veiller au grain. Le travail des champs commence laube. Ds les premires lueurs de laurore, les gens sortent du village pour aller vaquer au dehors leurs occupations coutumires. Le long des sentiers serpentent en foule des hommes, des femmes et mme des enfants. pars dans les champs se trouvent des sortes de lits de camp 219

La vie des paysans chinois

recouverts dune couche mince de brins de sorgho. Lon pique aussi en terre quelques longues tiges de sorgho lies ensemble au sommet, qui soutiennent un morceau de vieille natte pour vous protger du soleil. Sous cet abri misrable loge nuit et jour une malheureuse vieille femme charge du guet.

Moisson du millet

Peu de fermiers possdent des terres dun seul tenant. Une proprit nayant pas plus de 80 arpents chinois se composera peut-tre de cinq quinze parcelles situes de divers cts. Comment arrivez-vous les surveiller toute la nuit ? demande ltranger. Oh ! nous devons aller de lune lautre ! lui rpond-on. En ce qui concerne le coton la tentation de cueillir celui dautrui est irrsistible. Le veilleur aperoit au bout du champ un individu qui se faufile lentement, un panier au bras, arrachant chaque pas des tiges de coton. Qui tesvous ? hurle notre garde, et la forme vague acclre sa marche, mais ninterrompt pas sa cueillette. Si le voleur disparat dans le champ voisin, cest un succs pour lui. Mais que le guetteur se mette en colre ce qui arrivera certainement, quil se dcide poursuivre le dlinquant ce quil fera probablement et quil le rattrape chose encore possible 220

La vie des paysans chinois

cest alors que commenceront ses ennuis. En admettant que le voleur ne russisse pas schapper, on devra le conduire devant les chefs du village auxquels il incombe de svir. Pour peu quil soit dun autre village, on lattachera sans doute dans le temple de la localit, il sera probablement rou de coups et enfin relch aprs paiement dune amende. Mais voici la grosse difficult. Bien des voleurs habitent le mme village que les propritaires du champ dont ils taient en train de sapproprier les produits ; souvent ils sont cousins du fermier, parfois ses oncles ou mme ses grands-pres : sil en est ainsi laffaire se complique singulirement. Les ides chinoises sur le mien et le tien sont, notre avis, aussi vagues que possible, et cela en prenant les choses au mieux. Mais ici les conditions se prsentent nettement dfavorables : lunit de la famille

correspond en effet celle dun individu qui serait compos de plusieurs entits. Cest pour remdier, dans une certaine mesure, ces rapines intolrables que se sont constitues des socits pour la surveillance des rcoltes. Celles-ci ne se sont pas gnralises, mais lexemple de bien dautres organisations chinoises, on en trouve dans quelques districts tandis que dans dautres trs voisins on en ignore mme le fonctionnement. Nous avons connu un magistrat de district qui, ayant juger un affaire dans laquelle lun des dfendeurs tait, de profession, surveillant des rcoltes, ne comprit aucunement cette appellation quil fallut lui expliquer tout comme un tranger, bien quil ft lui-mme originaire dune province voisine.

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La vie des paysans chinois

Les villages qui sont entrs dans une association ayant pour objet la surveillance de leurs rcoltes, le notifient dhabitude au public en peignant ou traant simplement au lait de chaux sur la faade de quelque temple bien en vue les quatre caractres : kung, kan, i, po, qui signifient que lon surveille en commun les champs. Cette annonce comporte un sens diffrent suivant les lieux. Parfois elle indique quun certain nombre de personnes sont de garde tous les soirs : dans ce cas, leffectif des guetteurs, qui est cens tre le vritable, sera affich sur le mur dun temple afin de frapper de terreur les pillards en puissance en admettant toutefois que quelquun dentre eux sache lire et leur montrer combien sont nombreuses leurs chances dtre pris. Lorsque lon emploie un nombre fixe de gardiens, la dpense est rpartie entre tous les habitants du village, elle se traduit en ralit par une taxe sur la terre, calcule en raison directe de la quantit de terrain que possde chacun des participants. Dans dautres cas, les mesures pour protger le bl sur pied sont prises par un seul village, mais plus gnralement par un certain nombre de localits contigus. Une runion tenue dans un temple daccs facile pour tous les villages, et laquelle se rendent les reprsentants de chacun deux, en rgle les dtails. Lon y arrte les mesures prendre dans le cas o un dlinquant serait pris sur le fait. Question dimportance suprme, car cest le pivot de toute la combinaison. Sil sy trouve un point faible, tout ldifice scroule.

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La vie des paysans chinois

Il ne faut pas perdre de vue que la raison dtre dune pareille socit, cest le fait quil existe partout une foule de pauvres gens dont la seule ressource est le vol. Dans les consultations qui ont lieu avant lorganisation dune ligue pour la protection du bl, les malheureux des divers villages nont pas voix au chapitre ; il ne faut cependant pas les tenir pour quantit ngligeable, car ils sauront se rappeler votre souvenir, et cela par plusieurs procds assez dsagrables. Lon conviendra dabord que tout fermier de nimporte quel village faisant partie de la ligue doit signaler le maraudeur qui vole du bl sur le territoire de lun quelconque de ces villages et sen emparer si possible. Mais cest prcisment dans cette dernire clause que rside le point faible des accords de ce genre entre Chinois. Aussi est-il stipul plus loin que si une personne dcouvre un voleur en train doprer et omet de signaler le dlinquant, elle sera tenue dans le cas o lomission est prouve pour coupable du larcin et condamne une amende tout comme si elle avait t elle-mme prise sur le fait. Pour constituer un tribunal dont la comptence puisse connatre des dlits de ce genre, on dsigne en assemble publique un certain nombre dhabitants choisis parmi les notabilits de chaque village, et cest sa barre que devront tre conduits les coupables et quils se verront infliger une amende. Ds que lun deux est captur, on lamne au village, les juges sont convoqus, ils entendent le rapport de ceux qui le capturrent et dcident du taux de lamende. Dans les cas particulirement graves, le gong se fait entendre pour hter la runion du tribunal, mais il faut bien dire que la sentence 223

La vie des paysans chinois

dpendra beaucoup de la position sociale du coupable et de la situation matrielle de sa famille. On rencontre des gens fort leur aise qui nhsitent pas sapproprier le bl de leur prochain : ceux-l subiront une lourde amende en guise de dommages exemplaires . Les hommes recommandables choisis pour rendre la justice nont dautre moyen de punir le dlinquant que de lui infliger une amende, quoique celui-ci soit souvent attach et fustig par des voisins exasprs ; lauteur eut une fois loccasion dassister des corrections de ce genre ; elles doivent pourtant tre assez rares. Les amendes imposes sont payes sur lheure ; en cas de refus ou de rponses dilatoires, cest devant le yamn du magistrat du district que lon portera laffaire. Linstance tant soutenue par tous les notables de la localit ou du groupe de villages intresss, le voleur sera sans doute condamn, car le magistrat assumera certainement le bien-fond des poursuites. Lindividu le plus pauvre

redouterait dtre enferm pendant un ou deux mois dans une cangue pendant la priode si affaire des moissons, un moment o il est tout particulirement important pour lui de jouir de sa libert. Un homme de couleur, rsidant en Gorgie, se plaignit un jour que dans cet tat le ngre navait vraiment pas de chance, attendu quil tait oblig de travailler durement pendant le jour et de voler toute la nuit afin de gagner honntement sa vie . Or cet homme appartenait une catgorie de gens que lon rencontre dans toutes les parties de la Chine et dont il faut toujours tenir compte. Partout o il existe des mesures pour la protection des bls contre les voleurs, les fermiers doivent se 224

La vie des paysans chinois

souvenir des recommandations faites jadis par Booz dans lancienne Bethlem, lorsquil prescrivait ses moissonneurs de ne pas se montrer trop regardants et de ngliger quelques pis de leurs gerbes afin que les malheureux ne glanent pas en vain. Des questions de ce genre, pousses mme jusqu dterminer la quantit dteule qui sera laisse dans les champs, font souvent le sujet daccords et de rglementations particulires : elles revtent une grande importance pour beaucoup de pauvres gens. Dans les districts culture de kao-liang sorgho il est dusage darracher quelques-unes des feuilles de la partie infrieure de la tige afin, disent les gens, de permettre aux grandes pousses de respirer plus librement et de faciliter la maturit du grain. Dans les rgions o prvaut cette coutume, un accord fixe parfois le jour o commencera le dpouillement et personne, pas plus le riche que le pauvre, nest autoris anticiper sur cette date. Mais, au jour dit, chacun est libre denlever les feuilles dans nimporte quel champ, pourvu quil ne saventure pas au-dessus de la hauteur stipule pour

lmondage. Ces feuilles sont trs apprcies comme nourriture des animaux. La veille du jour dsign pour lopration, le son du gong en avise le village, et le lendemain, tout le monde se livre ce travail qui constitue loccupation essentielle du moment. Plus important encore que les mesures prises pour llagage du sorgho, est le rglement tabli pour la glane du coton. Dans plusieurs parties de la Chine, le coton est le produit le plus prcieux du sol et il jouit du privilge dtre le seul produit

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La vie des paysans chinois

cultiv dans lEmpire qui corresponde une ncessit absolue pour tous, hommes, femmes et enfants. Ds quarrive la saison de la cueillette, les femmes et les enfants, dans les zones o le coton reprsente la principale culture, sont absorbs par ce travail fatigant dune faon presque exclusive. Avec les

premires geles la priode la plus propice a pass, bien que les graines continuent souvrir pendant quelque temps encore. On admet, comme une prrogative des pauvres, que la glane est libre partout aprs une certaine date, toujours incertaine du reste ; dans plusieurs districts elle sera fixe par une

proclamation du magistrat lui-mme, car lon nobserverait pas un ordre manant dune autorit de moindre importance. Dans certaines rgions, laffaire dpend, comme tant dautres, dun accord local ou dune entente entre plusieurs localits. Le jour o il devient lgal de glaner nimporte o jour dallgresse pour les pauvres gens est appel relchement des punitions parce quon ne court plus le risque dune amende. Les champs se couvrent alors de monde ; daucuns poussent jusqu de grandes distances de chez eux parce que la rcolte y est plus abondante. Une personne connue de lauteur fit la remarque que sa femme tait demeure loin de son home pendant plus de dix jours, occupe glaner dans des champs plus fructueux quautour de son village ; elle prenait ses heures de sommeil dans une embrasure de porte ou sous quelque hangar lorsquon voulait bien ly autoriser. Il arrive parfois que de riches propritaires essayent

dinterdire laccs de leurs grands domaines aux pauvres gens, mais ils y russissent rarement, et une mesure de ce genre ne 226

La vie des paysans chinois

sera jamais de la bonne politique. Lauteur de ce livre assista un jour une discussion entre lun de ces gros tenanciers de terres et plusieurs centaines de pauvres, femmes et enfants, au moment o ces derniers allaient se prcipiter la recherche des rsidus de la moisson. Pendant que se poursuivait le conflit, un grand nombre des glaneuses que le coton intressait beaucoup plus que la lgitimit de leur intrusion dans le domaine, staient htes de faire leur cueillette, abandonnant dautres le soin de rgler au mieux la question abstraite du droit. A plusieurs reprises dj nous avons eu loccasion de faire allusion aux amendes imposes pour violation des arrts ou accords entre villages : l gt le point dlicat des mesures prises en vue de la protection des rcoltes. Il est dusage demployer largent ainsi recueilli louer une compagnie thtrale, mthode trs dispendieuse de jouir dun supplment de recettes, les faux frais que provoque la prsence dune troupe dartistes, tels que les rceptions dinvits, etc., reprsentant parfois jusqu dix fois la somme paye limpresario. A passer ainsi des nuits dans les champs pendant la priode de la moisson, alors que le sol est gnralement satur dhumidit, les habitants contractent la malaria, des

rhumatismes, de la pneumonie et bien dautres maladies encore. Mais il faut braver tous les risques si lon veut avoir de quoi manger jusqu la prochaine moisson. Les querelles, invitables consquences des larcins de bl et autres incidents qui

accompagnent les rcoltes dautomne, suscitent de profondes inimitis, elles conduisent parfois des procs ruineux dont le

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cot peut revenir mille fois la valeur du bien en litige. Telles sont nanmoins les conditions dans lesquelles se rcolte le bl chinois ; elles se renouvellent danne en anne, toujours identiques, et il en est ainsi depuis les origines les plus lointaines de la Chine.

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XVI INCANTATION DE LA PLUIE.


@ Par un de ces paradoxes tout fait caractristiques des Chinois, et bien quils aient produit des systmes philosophiques trs profonds, aucun de ces systmes ne les a conduits accorder quelque crance la fixit des lois de la Nature. Le polythisme ne sappuie pas sur une pareille manire de voir. Cest ainsi que dans un Empire qui est lun des exemples les plus frappants dhomognit, le peuple, comme ses dirigeants, ignore compltement les causes de la pluie. Dans la province du Shantoung, lon adore une grande varit dtres rels et imaginaires afin quils rglent les chutes de pluie conformment aux besoins des fermiers. Parmi les divinits ainsi honores se trouvent la Desse de la Misricorde, considre dans la Chine mridionale comme un mle ; le Dieu de la Guerre ; le Dieu Dragon ou Lung Wang ; et un Tai Wang que la croyance populaire incarne dans un serpent, souvent un serpent deau, mais, son dfaut, un ophidien de terre qui fera tout aussi bien laffaire. Lorsque lon dcouvre lun de ces Tai Wang, il est dusage de notifier la trouvaille au magistrat le plus proche, et lon sattend ce quil vienne aussitt faire ses dvotions devant la divinit. Il y a plusieurs annes Li Hung Chang sacquitta de ce culte Tien-Tsin o se trouve un sanctuaire trs important consacr Tai Wang.

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Comme si ces auxiliaires incongrus de la Nature ne suffisaient pas, il est des gens qui adorent Yu Huang Shang Ti ou lEmpereur Perl Suprme, tandis que certains offrent des sacrifices Sun Ta Shng qui nest autre quun personnage imaginaire du roman Voyage en Occident . Sun tait lorigine un singe n dune pierre par un processus dvolutions, mais ses exploits sont si nombreux et si impressionnants que lesprit populaire la choisi comme ltre propre rgler les chutes de pluie. Cependant son culte semble assez limit et, comme celui de toutes les divinits dj mentionnes, trs irrgulier. Le mme village qui adore aujourdhui le Dieu de la Guerre honorera peut-tre prochainement la Desse de la Misricorde, sans doute daprs le principe quil doit se faire un judicieux roulement dans le panthon de ses dieux. En plus de tous ces cultes, il en existe un autre trs diffrent et particulirement en faveur. Dans lancienne ville de Han Tan Hsien, au Chih-li occidental, slve un temple dont les

dpendances contiennent un puits clbre par la multitude de tablettes en fer qui y ont t dposes. Chaque fois que la pluie se fait rare et aprs que le magistrat a fait sans succs sa tourne de dvotions dans tous les temples de la ville et des environs, on expdie, comme suprme espoir, un messager officiel Han Tan Hsienvoyage qui dure gnralement plusieurs jours pour en rapporter une tablette de fer tire du puits. Le courrier emporte son dpart une tablette semblable sur laquelle est inscrite, avec la date du voyage, le nom du district qui adresse la supplique, et ds son arrive, il se rend au temple taoste : l, on lui remet, contre une certaine somme, la tablette 230

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tire prcdemment du puits dans lequel est aussitt lance celle quil vient dapporter. Pendant son voyage de retour le messager est suppos ne manger que du son et voyager nuit et jour toute vitesse : lon attend son arrive avec la plus vive anxit. Ici se place un incident particulirement caractristique de la mentalit chinoise. Trs probablement les rgions traverses par le courrier ont autant besoin deau que le district qui fit les frais du voyage : les habitants le guettent au passage, ils le retiennent, lui

empruntent son talisman qui est ainsi invit arroser leurs champs et la pluie tombera sur ces terres au lieu daller fconder celles du village auquel appartient la tablette. De prime abord, il parat certainement singulier quun peuple aussi pratique que les Chinois puisse accorder le moindre crdit de pareilles mmeries mais, dire vrai, il sagit fort peu de la question foi dans cette affaire et lon ne sadonne ces superstitions que faute de connatre les lois qui rgissent la mtorologie de lEmpire. En outre, les mois pendant lesquels se renouvellent le plus frquemment ces tranges pratiques sont le 5e et le 6e, et cest prcisment ce moment-l qua lieu lpoque des pluies. La priode assigne pour lefficacit de ces ptitions tant dhabitude limite dix jours, il est plus que probable que le terme en concidera avec une chute deau que lon attribuera la ptition, tandis que si celle-ci ne produit pas deffet en temps voulu, on expliquera lchec par quelque raison absolument diffrente.

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Un incident qui eut pour thtre une rgion louest du Shantoung montrera clairement, mme lintellect chinois le plus obtus, les inconvnients que produit une comprhension errone des phnomnes de lunivers. Une bande de villageois porteurs de drapeaux et prcds dun tambour se rendait un temple pour implorer une chute de pluie. Ils rencontrrent un homme coiff dun grand chapeau de paille, qui conduisait un cheval sur lequel tait assise une femme marie. Celle-ci revenait dune de ces visites classiques la famille de sa mre et portait un enfant dans les bras. Or, les mmes gens qui adressent en faveur de la pluie des supplications absurdes aux singes et aux serpents, nourrissent des ides tout aussi errones quant aux causes qui empchent leau du ciel de tomber. Des trangers porteurs de parapluies se sont vus houspills par la foule parce quelle les considrait comme la cause efficiente de la scheresse. Lon sest plaint galement des gouttires dun nouveau consulat construit dans un port Traits parce quelles retenaient leau laquelle avait droit la province entire. Dans le cas qui nous occupe, la foule sindigna contre le vaste couvre-chef du rustaud, contre-indiqu, ainsi que sexpriment les docteurs, un moment o lon faisait des prires pour la pluie. Le paysan fut invectiv ; un long bton bouscula le chapeau qui tomba sur la tte du cheval et la bte effraye, prenant le mors aux dents, senfuit dans une course perdue. La femme perdit lquilibre, laissa chapper son enfant qui fut tu dans la chute, puis son pied se prit dans ltrier et la malheureuse fut trane ainsi sur une assez grande distance. Lorsque lon parvint matriser la monture, la pauvre 232

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femme avait aussi cess de vivre. Elle tait enceinte, de sorte que laccident brisa trois existences. Le paysan convoyeur courut jusqu la maison de la victime pour raconter lhistoire. Les hommes de la famille se trouvaient justement chez eux : sarmant en toute hte des outils qui leur tombrent sous la main, ils coururent la poursuite des auteurs de cette catastrophe ; une terrible bataille sensuivit et quatre ou cinq plerins demeurrent sur le carreau. Laffaire fut porte devant le yamen du district, mais nous ignorons comment elle se termina. Une autre excentricit ayant pour but damener la pluie consiste emprunter le dieu dun village afin de sen servir dans un autre. Si lartifice russit, lidole est rintgre chez elle avec tous les honneurs possibles mais, en cas dchec, on la laisse lendroit o elle fut dpose pour tre adore, les villageois tant uniquement influencs par les rsultats , tels les correcteurs de composition dans un concours. Dautres fois, si le dieu ne parat pas se rendre compte que la terre a besoin de pluie, on le placera en plein champ o il cuira au soleil jusqu ce quil se dcide sortir de sa torpeur pour faire son devoir. Il a dans les mains un bouquet de tiges de saule parce que cet arbre est sensible la moindre humidit. On rpte couramment en Chine que lorsque les inondations emportent le temple de Lung Wang le roi Dragon cest que ce dieu ne connat pas sa propre race . Et cependant cela arrive continuellement. Il y a plus de quarante ans que le fleuve Jaune changea son cours pour sinstaller dans le lit dune petite rivire appele le

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fleuve Clair . Ses flots torrentiels, bourbeux semrent partout la dvastation et la ruine. Pendant plus dune gnration, le Shantoung central a subi la maldiction du malheur de la Chine et mme lorsque, en 1887, le fleuve se dcida modifier encore une fois son itinraire, le Gouvernement dpensa des sommes fabuleuses et il russit le ramener dans son lit primitif, uvre gigantesque dont la ralisation paraissait impossible la plupart des gens qui connaissent ltat des lieux. Lanne suivante un groupe dingnieurs hollandais visita la rgion : aprs un examen approfondi de la situation, ils publirent un rapport remarquablement document sur les travaux susceptibles de stabiliser le fleuve, rapport auquel le Gouvernement ne prta du reste aucune attention. A cette poque le manque dargent passait pour une excuse suffisante ; cependant on aurait pu trouver les fonds ncessaires si lon avait voulu en confier lemploi des ingnieurs trangers, or ces Hollandais taient on ne peut mieux qualifis pour excuter ces travaux. Mais au moment o le Directeur gnral du fleuve Jaune titre pompeux dont le ct humoristique chappe aux Chinois adressait un mmoire au Trne en insistant sur la ncessit dutiliser la technique trangre dans une tche trs au-dessus des comptences indignes, sa proposition fut

repousse par lImpratrice douairire comme prmature et prtentieuse ! Daprs les ides chinoises, les Trois Harmonies sont le Ciel, la Terre et lHomme . Ces trois lments se trouvent lheure actuelle en dlicatesse les uns avec les autres. Il faut

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absolument quils se rconcilient, mais leur entente ne pourra tre rtablie avant que les Chinois en arrivent une conception plus exacte de la limite assigne aux pouvoirs respectifs de cette triade. Un nouveau groupe dhommes ferait bientt une nouvelle Terre, et sans doute se contenterait-on alors des Cieux tels quils sont aujourdhui ; au cours dune dcade dannes il tombe certes assez deau pour satisfaire aux besoins de tous et lexcdent nest pas tel que lon ne puisse sen rendre matre ; mais il faut que lhomme apprenne diriger cette eau : avant quil y russisse, le Ciel, la Terre et lHomme ne seront jamais en bons termes.

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XVII LA CHASSE.
@ Dans certaines zones de la grande province du Shantoung il existe dimportantes nappes dune eau claire et profonde, particulirement recherche par les poules deau, surtout lautomne et en hiver. En tout pays dOccident ces sites seraient un paradis pour les chasseurs, mais en Chine les oies et les canards sauvages peuvent sbattre en paix et en tranquillit le long de la route : jamais un coup de feu ne trouble leur quitude ; ils ignorent le chasseur malfaisant et en voici la raison. Au yamn de la Prfecture voisine des principaux marais, une ancienne coutume consiste lever un squeeze sur les produits de la chasse : cette taxe, trs forte, est devenue prohibitive, aussi ne trouve-t-on presque plus de poules deau sur les marchs. Le Dr Medhurst, lun des plus admirables missionnaires de la Chine, pre de Sir Walter Medhurst, un moment consul gnral de S. M. Shangha, nous fait, dans lhistoire de sa vie, le rcit dune excursion quil entreprit avec un compagnon de route au nord de Shanghai, le long des ctes du Shantoung. Voici comment ils procdaient : ils dbarquaient de la jonque de pche o ils avaient pris passage, puis aprs avoir battu le terrain environnant, ils rejoignaient leur bord pour recommencer le mme procd plus loin. Ils russirent ainsi pntrer dans quelques villages ctiers et causer avec un certain nombre de 236

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pcheurs. Avec une charmante franchise, lhistoriographe de cette expdition mentionne quils ne virent nulle part danimaux sauvages. Nous le croyons sans peine car, mme cette phase avance des grandes explorations, le seul animal sauvage que le plus fin limier aurait quelque chance de rencontrer, cest le livre. Ajoutons pourtant quil en existe quelques autres, la belette, une certaine espce de renard, etc.., lesquels se gardent gnralement dimportuner le public. Nous avons ou-dire que, dans le petit royaume de Danemark, lun des sports dhiver en faveur consiste en une chasse au livre, soigneusement organise et rglemente, qui se fait sur de grands espaces et laquelle prend part toute la population mle. La chasse se clture par une grande fte o tout le monde est invit et que les jeunes attendent avec la plus vive impatience. Chose curieuse, on rencontre la mme coutume en Chine. Dans le Shantoung se trouve un district anciennement appel Ping-yun plaines de niveau ; les habitants sy livrent un sport analogue qui, toutefois, ne se termine pas, comme au Danemark, par une fte brillante. O trouver en effet un Chinois assez os, du moins assez fortun, pour offrir aux nues de personnes qui sempresseraient daccourir, le plaisir de manger aux dpens de quelquun dautre ? Lorganisation de cette chasse est monopolise par quelques gaillards sans sou ni maille qui sarrogent encore un autre monopole, celui de protger les marchands aux grandes foires de la rgion, en les frappant dune sorte de taxe, sous prtexte de les mettre labri des exactions dautres coureurs de

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routes. Un homme au crne absolument ras passe de long en large dans les ruelles encombres du march et annonce haute voix que tel ou tel jour, les gens du district Nord, par exemple, se runiront pour chasser le livre. Lavis est rpt nombre de fois jusqu ce que tout le monde ait bien compris, puis chacun retourne chez soi et le communique aux autres habitants. Au jour dit, la population entire est prte pour la mle. Si lon choisit un homme chauve comme crieur, cest pour une raison bien chinoise. Dans le dialecte mandarin en effet, le mot chauve Tu et celui du livre ont le mme son. Cette circonstance provoqua un jour une erreur singulire chez le petit enfant, fort intelligent, dune famille trangre en rsidence au Shantoung. Lun des employs de la maison tait parti en course sur un ne, et, tandis quil reprenait le chemin du logis, la bte semballa, dsaronna son cavalier et senfuit au galop. Un jeune garon en train de couper de lherbe aperut lanimal, courut aprs lui, sen rendit matre et le maintint jusqu larrive de son cavalier. De retour la maison, lemploy fit un dramatique rcit de sa msaventure en prsence de lenfant et attribua lhonneur davoir captur lne un petit Tu-tz , ou enfant chauve . Notre jeune tranger couta ce rcit palpitant et le soir, la table de ses parents, il le rpta dans ses moindres dtails, mais en traduisant Tu-tz par livre, le seul genre de Tu-tz dont il et jamais entendu parler ! Au jour fix pour la chasse, toute la population quon a pu rassembler arrive, curieuse de prendre part au sport. Le nombre des amateurs est parfois si considrable quils se tiennent en rangs serrs comme une troupe de soldats. Les livres affols 238

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courent dun ct lautre de la foule qui stend en un cercle immense, mais chacun des assaillants tant arm dun bton, sinon de deux, le gibier a peu de chances dchapper au massacre. Daprs une rgle du jeu, tout livre pris doit tre tenu en lair par lheureux chasseur qui scrie tue-tte : ch je le lve. Aprs quoi lanimal lui appartient et nul na le droit de le lui ravir. Nanmoins, comme les Chinois sont bien de la mme espce que les autres mortels, quelque pays quils appartiennent, des querelles parfois srieuses slvent propos du butin de la chasse, des ttes sont mises mal, des membres sont casss et tout finit souvent par un procs. Mais, avec cette intelligence pratique qui distingue le fonctionnaire chinois, les magistrats se refusent prendre en considration des plaintes de ce genre, de sorte que le conflit doit tre rgl, comme tant dautres causes o la loi devrait intervenir, hors du tribunal, par les pacificateurs . Un incident qui se produisit il y a quelques annes et dont les principaux acteurs sont bien connus de lauteur, fait ressortir combien facilement une dispute surgit, mme chez un peuple aussi pacifique que le Chinois, avec ou sans chasse au livre. Quelques villageois revenaient un soir, assez tard, par une nuit de lune, dun enterrement qui avait eu lieu dans un village des environs. En approchant de leur hameau ils surprirent deux jeunes gens occups abattre de petits arbres de lespce jujubiers ou rhamnus : ils prparaient des gourdins pour la chasse au livre du lendemain. En sentendant interpeller, les jouvenceaux qui violaient ainsi le bien dun village voisin, prirent

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la fuite, poursuivis par les gens qui les avaient aperus. Arrivs chez eux, ces derniers rpandirent mchamment le bruit que les jeunes gens taient en train de couper des pins sur la spulture de leur famille. Aussitt, en dpit de lheure tardive, une foule se rassemble et se met en marche vers lautre village, 1 mille environ, afin de demander satisfaction. Ils trouvent la population endormie, mais quelques notables, enfin rveills par le bruit, sortent de leurs demeures et invitent les assaillants remettre au lendemain, ds le lever du jour, le rglement de laffaire. A ce moment le cas serait examin, les coupables punis et lon accorderait aux plaignants tonte satisfaction. Cette proposition, pour aussi raisonnable quelle ft, neut pas lheur de plaire aux nergumnes qui ripostrent par des injures ; puis la bande retourna son village. On frappa le gong, tous les hommes ainsi rveills durent accompagner la populace arms de massues, de perches, etc., pour participer lattaque de lautre village, lequel tait clos par un mur en pis dont les portes demeuraient fermes pendant la nuit. Les assaillants menaient grand bruit devant cet obstacle et sacharnaient exasprer ladversaire en lui criant toutes sortes dinjures. Les anciens sefforaient bien de tenir les portes closes, mais ils furent dbords par une jeunesse ardente, qui, devant

linsistance de lennemi, rsolut de lui donner, quoique dune autre faon, la satisfaction quil demandait. Ds les portes ouvertes, une bataille furieuse sengagea et les femmes, juches sur les terrasses des maisons pour tcher de voir ce qui se passait, changs entendirent par les le bruit sourd de coups violemment frapps

combattants. 240

Plusieurs

hommes

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svanouirent, lon cria quils avaient t tus, aussi le combat reprit-il de plus belle jusquau moment o la dfense dut se replier derrire ses murailles. Dans chaque camp il y eut de nombreux blesss, dont quelques-uns gravement atteints. Un homme g eut le crne trou par une perche : transport chez lui sans connaissance il demeura pendant deux semaines dans un tat voisin de la mort. Le lendemain matin, les assaillants coururent couper trois petits pins qui poussaient dans leur propre cimetire, comme preuve du dommage caus par les jeunes gens, puis allrent au chef-lieu du district porter plainte. Bien entendu lautre village se rendit galement au yamn. Ses adversaires tranrent avec eux le vieillard mis mal, laspect moribond trs

vraisemblablement. Chaque parti dut verser au magistrat la part des frais qui lui incombait avant dengager une instance et, le cas tant srieux, ceux-ci furent lourds. Le tribunal ne voulut opiner en faveur ni de lun ni de lautre des villages avant de stre rendu compte de ltat des blesss. Un garon pileptique, moiti idiot, fait prisonnier par lune des bandes et effray par des menaces de mort, avoua sa part de responsabilit dans tous ces agissements ; il fut aussitt rou de coups et resta moiti mort sur le carreau. Laffaire trana en longueur, finalement un jugement intervint, la dcision du magistrat ne sappuyait pas, du reste, sur le moindre principe de droit ou dquit : tel est le cas en Chine, dans la plupart des procs. Chaque village dut rgler ses propres dettes et aucun deux neut gain de cause. Le village attaqu avait englouti 300 cordons de cash dans la caisse

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du yamn, ladversaire 500 ! Le vieillard finit par se rtablir. Lordre rgna de nouveau Varsovie et dans ses alentours. Or, quel tait le mobile de tout ce drame ? Existait-il dj une inimiti entre ces deux villages ? Nullement, ils entretenaient au contraire les relations les plus cordiales, six ou huit familles se trouvant allies par des mariages. Y eut-il une provocation particulire ? Pas la moindre. La plus simple raison conseillait que la paix continut comme par devant et cependant la guerre clata quand mme et il y eut du sang vers. Lemportement des Chinois explique bien des choses, mais comment la colre peutelle surgir ainsi brusquement sans aucun motif rel ? Il est dusage de justifier les phnomnes, clestes comme terrestres, par la thorie de lvolution. tant donn lhrdit, lducation, le milieu, vous avez lhomme et la socit. Cependant on a le droit de se demander si cette classification est aussi complte quelle le semble au premier abord. Ne voit-on pas certains moments un autre facteur intervenir ? Edgar Poe lappelait le Dmon de la perversit.

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XVIII MARIAGES ET FUNRAILLES.


@ Les Chinois partagent avec le reste de la race humaine le dsir de faire de la crmonie dun mariage une occasion de rjouissances. Lune des priphrases les plus courantes pour annoncer un mariage est en effet : joyeux vnement ! Or, il ny a pas de doute quen Chine la forme la plus parfaite de la joie se traduit par le repas. Alors que chez tous les peuples et dans tous les temps on a offert des banquets de noces, ce protocole est plus spcialement le fait des Orientaux et lune des caractristiques des Chinois. En raison des ramifications tendues et compliques des alliances, le nombre est grand des personnes quil faut inviter un mariage. Dans certaines rgions, la coutume veut que seules les femmes contribuent pour une part fn-tz aux frais dune noce, tandis que les hommes offrent leur cadeau ce moment de la crmonie o le mari salue successivement les invits en se prosternant. Appel pour recevoir cette marque de dfrence, chaque invit tend alors le montant de son offrande. Dans dautres endroits, hommes et femmes contribuent aux dpenses du mariage pareillement. En tout cas, lon peut tre assur de deux choses : presque tous les invits seront prsents, moins quils naient d se faire reprsenter par un dlgu, de plus, la plupart des femmes seront accompagnes

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de leurs enfants qui ne contribuent en rien la recette, mais ajoutent normment aux dpenses du festin. En Chine, les coutumes concernant le mariage varient certes beaucoup selon les rgions, mais nous navons jamais entendu dire que quelquun puisse tre prsent la crmonie et non au djeuner qui laccompagne. En vrit lon peut peine dire quil existe une crmonie dans le sens que nous donnons ce mot : lessence du mariage entre Clestes consiste

Couple de jeunes maris

dans larrive de la marie son futur home ; quant au festin, il est le clou de la fte. Parfois les parents ne sont pas invits le jour du mariage, mais lun des jours suivants. Il nen reste pas moins que lorsque les invits font acte de prsence, le festin est le centre et lme de toutes les rjouissances.

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Sil y a quelque chose que le Chinois ait ramen une science exacte, cest bien lacte de manger. Lon ne saurait donner un homme une preuve damiti plus certaine quen linvitant un repas, et certain dicton trs populaire nous apprend que celui qui vient avec une barrique de vin sur son paule et un mouton au bout dune laisse est un homme qui comprend vraiment lhospitalit, car il montre par des actes la ralit de ses intentions. La grande masse des Chinois vit dans des conditions matrielles qui ne sont rien moins que lopulence, mais les frais quentrane un mariage ou des funrailles, au seul point de vue de lachat des victuailles, sont normes. En consquence, tant donn limportance des sommes dbourser ces moments-l et le nombre des occasions o il faut ainsi faire appel sa dernire sapque, il est impossible que toute famille,

lexception des gens trs fortuns, nen soit pas rduite labsolue pauvret Sous la pression de ces circonstances inexorables, les Chinois ont depuis longtemps dcouvert une heureuse manire

dappliquer le principe de la participation qui leur permet de ramener les frais des mariages et des enterrements un taux abordable aux petites bourses. Il est gnralement difficile de prvoir le nombre de personnes qui viendront assister lune ou lautre de ces deux crmonies, mais la quantit des

approvisionnements sera calcule daprs le chiffre maximum des invits. Un code rigoureux dtiquette sociale exige que chacun deux ou plutt chaque famille contribue pour une part aux dpenses que ncessite la circonstance. Cette part peut se traduire par un apport de victuailles, mais il est 245

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plus usit de fournir sa contribution en espces dont limportance suit une gradation parfaitement comprise de chacun. Le montant en varie beaucoup suivant les localits et va de la somme insignifiante de 5 ou 6 cents jusqu 1/4 de dollar et plus, suivant le degr dintimit des familles et la capacit de chaque invit participer pour une somme plus ou moins forte. Dans certaines rgions, le montant de cette contribution varie du simple au double. Parfois ltalon est si bien compris que lexpression une part revt une signification locale aussi prcise que si lon indiquait une certaine somme, 250 cash par exemple. Dans quelques endroits le taux d une part pour des mariages quivaut au double de celle admise pour des

funrailles. Cette diffrence rsulte du fait que dans ce dernier cas la nourriture est modeste su tandis que dans le premier cas on sert de la viande hun et dautres mets coteux. Lon constate souvent que la part de la personne venant dune autre ville ou dun autre district slve au double ou au triple de celle dun habitant de la localit o se sert le festin. Un tranger perdrait sa face donner la mme somme quun natif de lendroit. Mais nous devons observer, titre dexemple caractristique de la faon de procder des Chinois, quen des occasions de ce genre, les sommes recueillies correspondent rarement ce quelles prtendent tre. Si, daprs les coutumes du lieu, 96 ou 98 cash quivalent 100 cash, la tentation de verser une contribution plus faible est trop forte pour quun Cleste y

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rsiste, dautant plus que dans la confusion qui accompagne la remise de nombreuses cotisations, il sera difficile de dire par qui fut donn tel ou tel cordon de cash, bien que le montant de chaque don soit port sur un compte destin tre vrifi. Les chefs de famille soucieux de conserver un indice exact de lhonntet relative des contribuants, se munissent parfois dune longue corde laquelle sera attache successivement par son cordon chaque somme de cash aprs avoir t porte en compte. Lopration termine, le matre de maison pourra vrifier cette srie de cordons et sassurer de ce qui manque chacun deux, puis se basant sur le rang quils occupent et qui doit correspondre lordre dans lequel les donateurs sont inscrits, il pourra ainsi retrouver le nom de chacun de ces derniers. Les invits ne voient pas dun bon il cette faon de procder, peu usite du reste parce quelle cause trop dennuis. Mais le chef de famille y trouve lavantage de pouvoir payer la famille qui na pas donn honntement sa part, de la mme monnaie lorsquil devra, son tour, assister lune de ces crmonies. Dans certains endroits, il est bien entendu qualors que la part individuelle comporte 250 cash, il en faudra 5 pour faire 1.000 cash, puisque chaque centaine de cash nest en ralit que 80 cash. Il appartient un comit constitu pour la circonstance de centraliser les recettes et de garder un compte du montant vers par les invits pris individuellement. Ce dtail est de grande importance attendu que chaque contribution joue un double rle. Elle satisfait dabord aux obligations des participants la fte, de

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plus, elle sert de barme pour la quotit du cadeau que devra faire son tour la famille aujourdhui bnficiaire celle des donateurs actuels. Le montant de la somme offerte par chaque personne dpend des relations quont les familles entre elles et surtout de ce quelles auront reu prcdemment en pareille occasion. Ne pas tenir compte du code traditionnel, qui demande aux invits des contributions proportionnes celles donnes par dautres, est considr comme une offense grave contre le dcorum, car la famille intresse peut avoir supporter de grosses rpercussions pcuniaires du fait de la diminution de ses recettes.

En route pour le festin

Assister un festin et napporter aucun don en espces ou en nature, voil une chose dont on na pour ainsi dire jamais entendu parler, bien quil arrive frquemment que la quantit de vivres quen de certaines occasions lon substitue largent ne corresponde pas mme la moiti de ce que mangera le donateur. Tel est tout spcialement le cas de la femme qui se fait suivreainsi que nous lavons dj mentionn dune bande denfants voraces quon ne pourra tenir tranquilles quen les 248

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gorgeant daliments pendant toute la dure de la fte, leurs capacits dabsorption tant du reste illimites. Dans les petites comme dans les grandes villes, lordonnance dun festin de noces ou denterrement se pratique sensiblement de la mme manire que dans les pays dOccident. Un magasin dapprovisionnements sengagera livrer un nombre dtermin de bols contenant des aliments dune qualit dfinie et un prix fix davance. Lon prvoit aussi des fournitures supplmentaires dans le cas o laffluence des invits dpasserait le nombre prvu. Mais si la fte doit tre donne sur une grande chelle, il est probable que la cuisine se fera sur les lieux mmes laide dun matre queux de profession. Lon dit couramment dune crmonie de cette classe quelle comprend tel nombre de festins , le mot festin ne sappliquant pas un seul individu, ainsi quon pourrait le supposer, mais au groupe de convives qui viendront prendre place autour dune table. Groupe nombre naturellement variable suivant les localits. Parfois il est de huit et lexpression huit tables de fes sert dsigner les articles alimentaires demands dans ce but. Ces tables ont partout les mmes dimensions, mais dans certains endroits lun des grands cts du rectangle nest pas occup afin de faciliter le service et un festin nindique alors que six convives. Lorsque les festins sont servis daprs un contrat pass davance, la convention comporte des serviteurs qui prsentent les plats et touchent la fin de la fte une petite gratification.

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Le nombre des familles en situation de saccorder de pareilles facilits de service est relativement minime par rapport toutes celles qui sont obliges de prparer des festins de noces ou de funrailles. Lorsquelles nont pas cette ressource leur

disposition, il ny a dautre moyen que de remettre lordonnance du banquet entre les mains de certains individus experts en la matire, classe de gens qui se trouve partout. Chaque village ou groupe de villages peut toujours fournir un cuisinier de mtier qui sest spcialis dans ce genre de festins. Sil jouit dune haute rputation professionnelle et sil est employ par des familles riches, il se fait accompagner dune quipe daides et de marmitons qui travaillent sous sa direction : tous recevront la fin des gratifications convenables. Le personnel auquel est confie lorganisation dun festin se divise en trois services : les matres dhtel chih fang, le dpartement culinaire chu fang et le dpartement des finances chang fang. Chacun deux sert de frein pour les deux autres ; mais dans les entreprises de mince envergure et peu dispendieuses, ces trois comits se fondent en un seul sous la direction dun chef unique. Les matres dhtel achtent les provisions quils estiment ncessaires et choisissent ce quils trouvent de mieux sur le march local. Dans la rgion septentrionale de la Chine, les articles les plus chers sont les gteaux de froment mantou et le vin. Si la distribution intrieure du logis le permet, lon dpose les provisions destines au festin dans des locaux spars sous la responsabilit exclusive de lun des matres dhtel : cest

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seulement sur son ordre exprs que lon passe au cuisinier les fournitures dont il a besoin. Mais, dans la pratique, ces oprations donnent toujours prise un srieux coulage, car un grand nombre des parents et des voisins de la famille qui offre la fte envoient leurs enfants marauder autour de la chambre aux provisions o ils trouvent moyen demprunter quelques gteaux de froment ou des verres de vin. Si le matre dhtel refuse ainsi que le ferait sans aucun doute un tranger il encourra la mauvaise humeur des gens qui dsirent

emprunter et, finalement, ce gardien trop zl ne rcoltera que des injures, chose quaucun Chinois ne trouve de son got. En pratique il est donc admis de donner celui qui demande et de ne pas se dtourner de qui voudrait emprunter mme si, comme lassure un vieil aphorisme anglais, de longues lanires sont coupes dans le cuir des autres personnes . Il arrive souvent que les matres dhtel chargs de la rception des approvisionnements fument lopium : en pareil cas les dpenses ne peuvent quaugmenter. Dans certaines rgions, il est galement pass dans les usages de mettre de lopium la disposition des invits, gnrosit qui entrane de nombreux abus. De plus, un homme qui fume la drogue se trouve naturellement incapable de veiller avec soin sur les provisions confies sa garde. Sil est fumeur et si lopium fait partie des articles fournis pour le repas de noce, tous les camarades adonns au mme vice profiteront de la circonstance et lui rendront visite : bien entendu on leur offrira une pipe aux frais du patron. Le vin, les gteaux de froment disparaissent, en de pareilles ftes, avant mme que lon ait dpos devant un invit 251

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le premier bol de vivres : lon dirait de leau qui svapore par une chaude journe dt. Lauteur de ce livre a entendu raconter qu loccasion dun enterrement dans une famille du voisinage, six catty de vin environ disparurent sans laisser de traces. De pareils incidents, connus de tous, ne proviennent pas de lincapacit des matres dhtel exercer leurs fonctions, pas plus que de leur indiffrence sauvegarder les intrts des gens qui les emploient. La raison est tout autre. En effet, chaque famille mme doffrir de grandes ftes est entoure dune multitude de parents pauvres qui, nayant aucune autre occasion de profiter de leurs belles alliances, entendent bien ne pas tre oublis sur la liste des invits. Une famille dans la gne, qui porte le mme surnom que lhte, se tiendra, bols en mains, la porte de la maison o se prpare une crmonie et rclamera sa part des bonnes choses qui vont tre servies aux convives. Si, par extraordinaire, le matre de maison refuse catgoriquement dy consentir et que les matres dhtel excutent ses ordres la lettre, cela ne servira rien, car la famille pauvre se livrera alors des manifestations tapageuses, au point de jeter le trouble dans les rjouissances et tous les invits, prenant son parti, exhorteront lhte se montrer plus accommodant. La coutume de lever un tribut sur les assistants en tat de le payer est, ainsi que nous lavons dj fait remarquer,

profondment enracine chez les Chinois. Lon se rendra compte jusquo peut mener cette pratique en lisant lincident suivant, cas srieux racont lauteur de ce livre par celui qui en souffrit

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le plus. Un homme eut une discussion avec lun de ses oncles au sujet dun arbre qui ne valait certainement pas plus dun dollar. Dune insigne faiblesse de caractre et incapable de faire valoir ses droits, il dut avaler la perte . Sa femme en conut une si violente irritation quelle se pendit. Il ne restait au mari dautre issue que dentamer des poursuites en accusant lautre partie davoir harcel sa femme au point que mort sensuivit (pi ss). Ce procd et peut-tre russi si les prcheurs de paix ntaient intervenus afin de persuader au pauvre veuf de transiger contre une somme dargent. Ladversaire avait comme conseil un de ses parents, avocat trs retors, fort connu pour ses escroqueries. Cependant, malgr toutes ses roueries, les experts chargs de rgler le litige, dcidrent que loncle verserait 30.000 cash la famille de la femme comme contribution aux frais des funrailles. Et ainsi fut fait. Il nest pas dans les usages de donner grand clat aux enterrements des suicids, moins que la somme ncessaire pour rehausser la crmonie ne soit extorque aux gens supposs avoir pouss la victime se donner la mort. Dans le cas que nous venons de citer, la moiti de largent vers aurait suffi amplement pour des funrailles convenables. Les amis de la famille du mari, les oncles, les cousins, les neveux, etc., se chargrent des dmarches quils firent traner pendant plus dune semaine, et lorsque les crmonies funbres eurent pris fin, le mari, dont les rcoltes de lanne avaient t dtruites par des inondations, constata que, grce aux amis de la famille , non seulement ces 30.000 cash taient engloutis, mais quil lui restait en plus une dette criarde de 20.000 autres cash. Celle-ci 253

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provenait des gteaux de froment et du vin consomms par les amis de la famille , comme ils le prtendirent au cours des interminables ngociations. Lon ne put jamais tirer au clair ces dpenses : la seule chose dont linfortun veuf ne pouvait pas douter, cest que les amis de la famille lavaient pour ainsi dire ruin. Tout Chinois admet comme chose trs naturelle quune famille assez riche pour supporter les frais de coteuses funrailles la mort dun parent, sera impitoyablement pille cette occasion. La raison en est que le matre de maison, dprim par le chagrin du moins en thorie et les convenances exigeant quil ne soccupe de rien ce moment-l, tout son temps devra tre exclusivement consacr laccomplissement des rites funraires. Mme sapercevrait-il que tout va la dbandade chez lui, il faut quil se comporte comme sil tait sourd, aveugle et muet. Une longue pratique a rendu les Chinois trs habiles dans ce genre de dissimulation : inutile de faire observer quil serait trs difficile, ou mme impossible, un Occidental dagir de la sorte. Lorsque le chef de famille est, pour une raison quelconque, gnralement peu aim, il sera dans loccurrence encore plus saign blanc, ainsi que le montrera lhistoire suivante, raconte lauteur par un Chinois qui habitait 2 milles du village dans lequel se droulrent ces faits. Un homme riche qui avait perdu son pre se prpara lui faire de somptueuses funrailles. Il plaa cent cordons de cash dans un grand chariot de ferme et se rendit au march pour y acheter quelques porcs destins au festin. En route, une bande

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de ses propres parents le guettant au passage, le dpouilla de tout son argent, et cela de telle faon quil neut plus aucun espoir de le recouvrer. La victime nen acheta pas moins quatre porcs et mme un buf, se montrant ainsi particulirement gnreux pour ses invits. Suivant lusage, des tsung-li agents spciaux se chargrent de faire les arrangements ncessaires, mais ils furent incapables dempcher les raids entrepris par des amis , des voisins, etc., pour semparer des provisions et, la veille de lenterrement, des voleurs ayant fait irruption dans les locaux o se trouvaient les victuailles, emportrent jusquau moindre article comestible : il ne resta rien des vivres destins au festin. Les agents, pris de peur, se htrent de fuir. Le repas, et pour cause, ne se composa que de lgumes, ce dont le matre de maison ressentit une grande honte. Il nosa plus prparer de nouvelles funrailles et, depuis lors, deux cercueils gisent dcouvert dans sa proprit. Ils attendent dtre ensevelis ; peut-tre attendront-ils jusqu la gnration suivante ! Une fois toutes les parts remises et le total fait, lon apprend alors pour quelle somme lhte y est de sa poche. Loin den faire mystre, les invits sont tout de suite avertis du montant de la somme et si celle-ci est forte, lhonneur en rejaillit sur le matre du logis qui acquiert ainsi la rputation de bien faire les choses sans regarder la dpense. Un pareil renom le rehausse auprs des voisins, genre de prestige particulirement pris. Chez les familles pauvres o la face na pas autant dimportance que le cash, lon voit souvent les festins tablis sur

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un tel pied de parcimonie que le cot en est insignifiant, bien que le nombre des parts soit aussi considrable quaux rceptions plus luxueuses. Il arrive parfois quune famille russit restreindre ses dpenses au point quelles sont couvertes par les contributions dont le total laisse mme un bnfice. Lhomme qui mne bien une pareille opration est jug digne dune certaine admiration, et non sans raison, car cet exploit implique une tactique qui nest pas ordinaire. Lorganisation des quipes charges de transporter un cercueil de dimensions spcifies illustre galement la manire dont sont appliqus les principes coopratifs. Chaque groupe savance sous la direction de son chef. Lorsquun enterrement doit avoir lieu, le chef de la brigade de porteurs dont cest le tour de marcher en est avis, celui-ci prvient ses hommes et si lun deux ne rpond pas immdiatement lappel, il sexpose une amende. Dans les districts ruraux le catafalque, avec son attirail compliqu de perches laques qui servent le porter, est souvent la proprit dun groupe de fermiers habitant la localit. Convoqus pour assurer les funrailles, ils accomplissent parfois ce service titre gracieux sil sagit de leurs concitoyens, mais ils font payer la location du matriel qui reprsente dans certains cas une mise de fonds trs importante. Les siges pour les noces se louent de la mme faon. Les capitaux engags dans lacquisition de toutes ces fournitures sont dun excellent rapport ; mais les sommes dbourser dpassant en gnral les possibilits dun seul individu, cest une collectivit plus ou moins nombreuse qui engage lopration : ses membres reoivent un

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lger dividende sur le cash dbours ainsi que quelques allocations en vivres, en cadeaux, etc., pour le travail manuel quils ont fourni. Le principe de la coopration peut se dvelopper linfini. Lauteur de ce livre habita pendant quelque temps un village dans lequel fonctionnait une socit de bols : elle en possdait de 100 200 quelle louait aux particuliers loccasion de festins et dont elle tirait ainsi un joli revenu. Le matre de maison y trouvait galement son compte puisque cette facult de location lui vitait les dpenses dachat dun matriel considrable, sans utilit dans le courant ordinaire de sa vie familiale. Les socits cres pour venir en aide aux familles loccasion de funrailles existent en grand nombre et procdent suivant des modalits diverses. Une raison spciale dtermine le fonctionnement de ces organisations appeles pai sh. En effet, alors quune noce peut tre retarde jusqu ce que lon ait termin tous les arrangements ncessaires, il est gnralement difficile, sinon impossible, dagir de mme pour des funrailles. Parfois les familles qui font partie de la socit versent sa caisse une cotisation mensuelle de 100 cash. Chacune delles possde ainsi le droit en cas de dcs de lun de ses membres adultes (ou peut-tre seulement de la gnration la plus ancienne) de puiser dans ce fonds 6.000 cash, par exemple qui dfraieront les dpenses. Si la rserve ne contient pas la somme suffisante pour payer le crmonial prvu en cas de mort dans la famille de lun des membres de lassociation, le dficit

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est combl par une taxe spciale impose chacun des socitaires. En consquence de ces dispositions, tout

souscripteur qui, pendant une priode de cinq annes, naurait pas eu faire appel cette caisse, se trouverait dans la situation de lindividu qui alimente une cagnotte sans jamais recevoir quelque chose en retour. Lon est sans doute pouss entrer dans ces sortes de socits dassurances en raison des difficults srieuses quprouvent les familles chinoises se procurer dun seul coup de largent comptant. Au point de vue financier lon ne tire peut-tre aucun avantage de ces contributions mais, dans la pratique, il est plus facile dter chaque mois de sa bourse une centaine de cash que den trouver demble 6.000 un moment donn. Voici une autre forme daide mutuelle pour les frais de funrailles. Un homme, dont les parents sont dj dun ge avanc, nignore pas quun jour ou lautre il devra parer aux frais de leurs funrailles et dbourser une somme quil lui sera peuttre difficile de se procurer instantanment. En consquence il invite une association chinghui dont chaque membre sengage contribuer aux funrailles dun parent pour 2.000 cash par exemple. Les participants seront exclusivement choisis dans les familles qui ont des ascendants gs. Leur nombre pourra slever jusqu 40 et les fonds en rserve atteindront de la sorte 80.000 cash, somme au moyen de laquelle un Chinois peut soffrir des funrailles somptueuses. La coutume est de spcifier dans le contrat sign par tous les socitaires que les dpenses ne dpasseront pas un chiffre fix lavance et que,

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dautre part, les fonds en caisse ne pourront tre utiliss que pour des enterrements. Lorsquun membre dsire, loccasion dun dcs dans sa famille, puiser dans la caisse commune, il lui faut dabord trouver deux cautions garantissant quil continuera payer sa cotisation, car sa carence pourrait laisser dans lembarras les autres souscripteurs. Seules les personnes que lon sait en tat de faire face cette charge pcuniaire ont quelque chance de pouvoir entrer dans lassociation et si, pour une raison ou une autre, un membre vient dfaillir, il sera frapp dune forte amende. Tous les socitaires doivent assister doffice aux funrailles dun de leurs collgues, mais ils ne sont pas tenus de contribuer aux dpenses autrement que par les 2.000 cash de leur cotisation rglementaire. Chacun deux se prsente en costume de deuil, il pousse des gmissements comme sil tait lun des proches parents du dfunt. La prsence dun si grand nombre de personnes venant sajouter au cortge des membres de la famille donne beaucoup de face lindividu qui vient de perdre lun des siens, et cet aspect de laffaire est peut-tre un stimulant aussi actif que lassurance dune aide financire. Lorsque, pendant un certain temps, aucun dcs ne survient dans les familles ayant souscrit aux fonds funraires, lon jugera peut-tre bon de convoquer les membres de la socit un festin et de profiter de la circonstance pour risquer un appel de fonds, ceci en vue dune participation destine aux frais dun mariage ou de quelque autre cas en dehors des buts statutaires

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de la socit. Pour lancer une affaire de cette nature, le festin est laccompagnement indispensable des pourparlers : sans victuailles rien ne peut commencer, rien ne peut se terminer. Le plus grand nombre des socits de ce genre visent beaucoup plus les funrailles que les mariages, cependant il en existe quelques-unes qui sappliquent galement ces derniers. Ainsi une famille dsire clbrer le mariage dun fils avec une pompe trs au-dessus des ressources dont elle dispose : elle recourt aussitt un expdient dnomm attirer des amis au moyen dautres amis . Supposons que lon veuille trouver 100.000 cash. Aussitt prparation dune centaine de cartes dinvitation dont dix seront envoyes dix amis de la famille quon invitera un festin prliminaire. Ces amis reoivent des cartes supplmentaires et chacun deux en remet une neuf autres de ses amis qui consentent assister au mariage en question et donner chacun, pour leur part, un cordon de cash. De la sorte, une famille peu fortune et relations restreintes est mme de se trouver du jour au lendemain en tat de se pavaner un mariage qui comptera une centaine dinvits dont beaucoup dailleurs ne connaissent pas leurs htes et la librale contribution des amis et des amis des amis pourvoira aux dpenses de la fte. Le seul mobile qui pousse les amis ce geste gnreux, cest lamiti et aussi la perspective de dguster un festin de noces. Ces deux considrations expliquent galement la

gnrosit des amis des amis . Inutile de faire observer que les 100.000 cash si rapidement cueillis sont en ralit une dette

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dhonneur que la famille, aujourdhui bnficiaire, devra revaloir aux donateurs par de futures contributions du mme genre. Un Occidental jugera sans doute absurde de faire endosser toute une famille une responsabilit de ce genre, simplement pour taler quelque faste passager. Il est vrai que lamour de la parade nest pas seulement lapanage de la race chinoise, bien quelle trouve certaines de ces manifestations des satisfactions qui nauraient pour nous aucun attrait. Les Jaunes se

caractrisent dans la conduite de leurs affaires par un penchant irrsistible tirer de lourdes traites sur lavenir afin de satisfaire aux besoins du moment. Plus dune famille vendra la totalit de ses terres et abattra mme sa maison afin de pourvoir aux funrailles dun parent : enterrer un mort sans une pompe convenable serait perdre sa face . Et cette faon irrationnelle de procder sexcute avec un air de bonne humeur, comme si lon avait conscience de sa vertu, et qui semble dire : Regardezmoi bien ! Je fais ce qui se doit, quelles quen soient les consquences ! Lon peut valuer peu prs davance lordonnance

complique du crmonial funraire en calculant le produit de deux facteurs : lge du dfunt (et plus spcialement le rang quil occupe dans lchelle des gnrations encore vivantes) et la situation sociale de la famille. Ds le dcs, les pleurs

commencent couler et lon se rend tout de suite, ou au coucher du soleil, dans le temple du dieu local pour lui faire part de la fin, toujours avec accompagnement de pleurs. Des rites de ce genre se renouvellent le troisime jour qui, dans certaines rgions,

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est en ralit le deuxime, bien quil soit tenu pour le troisime ! Pour peu que la famille exige un grand crmonial, on clbrera des solennits spciales tous les 7 jours, cest--dire 7 fois, puisque lenterrement na lieu que le 49e jour. On peut voir dans ces dtails une survivance bizarre de la divisibilit par 7 du mois lunaire. Dans ce long intervalle, il ny a plus de repos pour la famille plore. Peut-tre des prtres bouddhistes chanteront-ils, en mme temps que des prtres taostes, leurs Livres Sacrs dans des pavillons improviss

Pavillon funraire provisoire

couverts de nattes aux colorations criardes ; car lon considre souvent plus prudent, tant donn lincertitude qui plane sur la meilleure voie suivre pour parvenir aux rgions bienheureuses, de se frayer un passage par ces deux chemins de la religion. Une musique insupportable des oreilles trangres dchire lair du matin au soir et des bombes dtonent intervalles rapprochs afin de terrifier les esprits malins, au plus grand amusement des

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garons du village qui ne se tiennent pas de joie pendant toute cette priode funbre. On a parfois reproch aux peuples de langue anglaise de prendre leurs plaisirs tristement. Les Chinois, au contraire, trouvent souvent le moyen de se divertir pendant la priode de deuil. Ils nont en aucune autre circonstance mondaine loccasion de sasseoir des tables aussi copieusement servies et dans des conditions si faciles. Ladage dit, et cest vrai, que : Lorsque meurent les vieilles gens, les survivants se nourrissent bien. Grand est laffairement dans cet troit espace dune cour ou mme dune suite de cours, quand il faut prparer dun seul coup les aliments pour des invits qui se comptent souvent par centaines. Cependant tous se rsignent sans peine linvitable entassement, lattente, au tumulte, au manque de confort, toutes incommodits que lon subit sans irritation et sans profrer la dixime partie des plaintes quexhaleraient

certainement les lecteurs de ces lignes sils devaient supporter la dixime partie des mmes ennuis. En Chine, il nexiste et na jamais exist dautre manire denterrer les morts. La pompe, cest la vie mme de la race chinoise et, en nulle occasion, le crmonial nest aussi triomphalement tyrannique que lors des funrailles. Pourtant, au faste le plus clatant se mle souvent un lment dinexprimable mesquinerie. En effet, dans ces cortges qui se droulent le long des rues dune ville, lon portera en grand nombre devant et derrire le cercueil des bannires, drapeaux, parasols, crans, belles tablettes de bois

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reluisantes de laque, aux dorures blouissantes, mais ceux qui les porteront seront frquemment des mendiants minables, sales, dguenills, savanant en dsordre. Cette pompe ne se voit pas dans les districts ruraux, quoique la confusion et le dsordre soient partout omnipotents et invitables. La langue chinoise ne possde aucune expression correspondant au mot solennel, car il nexiste rien qui ressemble, dans lEmpire chinois, ce que nous appelons de la solennit lors dune crmonie. Le blanc tant la couleur de deuil, des foules de gens, quand ils assistent un enterrement, portent, les uns un simple bandeau blanc autour de la tte, dautres un bonnet carr tandis que dautres encore font talage de vtements de teinte protocolaire. Quant aux parents les plus proches du dfunt, ils

Une plaie de la Chine : le mendiant

doivent senfouir sous un tissu grossier, tmoignage de la douleur la plus profonde, leurs pas chancelants sont soutenus par une courte canne de saule sur laquelle ils sappuient avec ostentation, tout particulirement aux nombreux moments o les 264

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gmissements doivent redoubler dintensit. En gnral les gens vtus de blanc appartiennent lun des cinq degrs de parent wu fu cest--dire les descendants en ligne directe du grand-pre de son grand-pre. En chinois, ces degrs sont indiqus pour chaque gnration par des noms particuliers, savoir kao, tsng, tsu, fu et shn, cest--dire trois gnrations de grands-pres , mon pre et moi-mme. La famille en deuil fournit des toffes la nue de gens galement en deuil, mais quand les filles maries reoivent aussi de la famille du mari une provision de tissus, il faut y voir une marque dhonneur toute spciale. Parfois des femmes dfilent portant orgueilleusement un norme ballot dtoffes, charge bien inutile, qui tmoigne cependant devant le public que leurs maris ou leurs beaux-pres ont agi correctement et donn ainsi la belle-fille une forte dose de face . Les spultures de famille se trouvent gnralement au milieu des champs cultivs. Ds lors, si un enterrement a lieu au printemps ou au dbut de lt, lon ne peut viter que le pitinement de tant de personnes cause de grands dommages aux rcoltes en pleine pousse. Les porteurs du catafalque auraient besoin dune piste large de vingt pieds pour pouvoir avancer ; de plus, si la crmonie est importante, le cortge des assistants sera suivi dune foule trs dense. Les malheureux propritaires des terrains adjacents se postent parfois sur le bord de leur bien et, munis de pelles, ils lancent en lair et sans rpit de la terre afin que celle-ci retombe sur la tte des gens qui crasent leurs cultures : et cela en signe de protestation futile

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comme toute protestation chinoise contre la violation de leurs droits. Des paroles de colre, des injures sont souvent

laccompagnement des funrailles chinoises, pour peu que la provocation soit par trop irritante et difficile supporter. Intervenir dans un enterrement constitue une offense grave envers la famille du dfunt, mais il slve aussi parfois des disputes, mme parmi ceux qui participent la crmonie. Lauteur de ce livre vit une fois un cercueil qui resta abandonn pendant plusieurs jours au bord dune route parce que les porteurs de deux dfunts qui devaient tre enterrs ensemble ntaient pas daccord sur lordre de prsance de leurs charges respectives lorsquelles quitteraient le village. Le diffrend se termina par une rixe ; un procs sensuivit pendant lequel lon neut pas le droit de dplacer le mort. Le moment o, les interminables festins enfin termins, lon crie : Enlevez le cercueil ! est le point culminant de la crmonie. Seize porteurs ou un multiple de seize (plus il y en a mieux cela vaut) sefforcent de soulever le pesant cercueil et limmense catafalque qui le supporte. Seuls les porteurs en tte peuvent voir o ils posent les pieds, de sorte quil faut un matre de crmonies pour rgler les mouvements de lquipe ; ce dernier sen acquitte en poussant dune voix de fausset des cris stridents qui se terminent par un hurlement plus perant encore, assez semblable celui du jaguar. Les clameurs sauvages mles aux gmissements ostentatoires des personnes en deuil que lon a empiles dans une vraie caravane de chariots de

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ferme, contribuent produire un effet bien diffrent du recueillement qui, daprs nous, doit prsider une crmonie de ce genre. Lorsque par une lente et pnible marche lon est enfin arriv au lieu de la spulture, la descente du cercueil dans la tombe marque le dernier acte de nombreuses journes dexcitation. Les cris du matre de crmonies deviennent cette fois de vritables hurlements, les rpliques des assistants sont tumultueuses et discordantes, chacun les criant suivant son point de vue personnel, sans sinquiter le moins du monde de ce que pense ou clame son voisin. Ainsi, au milieu des explosions de ptards et de bombes, parmi les gmissements encore plus violents des parents affligs, les cris des porteurs et des fossoyeurs, le bourdonnement de spectateurs curieux, le Chinois est enfin dpos dans sa demeure dernire.

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XIX LE JOUR DE LAN.


@ Si ltranger qui a vcu assez longtemps en Chine pour en comprendre les phnomnes apparents sans cependant pouvoir encore en pntrer les causes, voulait expliquer quelquun moins au courant des us et coutumes des Clestes les traits principaux qui caractrisent chez eux le passage dune anne lautre, tels quils apparaissent dans lexistence chinoise, il citerait non sans raison, une ou plusieurs des particularits suivantes :

Chaussons.

Les coutumes varient certainement dune rgion une autre de la Chine, mais il ne sy trouve sans doute pas un seul coin dans lequel le chausson ou quelque ptisserie similaire ne soit intimement associ au Jour de lAn au mme titre que le plumpudding du Nol anglais ou la dinde rtie du Thanksgiving Day de la Nouvelle-Angleterre. Compar aux nations occidentales, bien faible est le nombre de Clestes qui ne soient pas obligs de pratiquer le renoncement soit dans la quantit, soit dans la qualit de leur nourriture ou plus souvent encore dans lune et lautre la fois. Le rgime alimentaire de la grande masse des gens est systmatiquement et ncessairement fait dabstinence. 268

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Mme parmi les familles de fermiers jouissant dune aisance suffisante pour pouvoir soffrir au cours de lanne entire une nourriture saine et abondante, nous nen voyons pas souvent se permettre un tel luxe. Si mme les doyens dge succombent la tentation, les femmes et les enfants des gnrations suivantes ny sont pas autoriss. Une conomie atavique sur le chapitre de la nourriture est un trait chinois particulirement marqu. Lexpression manger de bonnes choses indique un mariage, un enterrement ou quelque autre occasion dans laquelle on ne peut se passer de bonnes choses . Manger des gteaux ordinaires le Jour de lAn et devoir se priver de chaussons est considr comme pire encore que de navoir pas de Jour de lAn du tout. De plus, limmense joie dune famille devant la perspective des copieuses victuailles quelle va absorber le Jour de lAn, lallgresse plus vive encore que chacun de ses membres apporte dvorer toutes les bonnes choses qui soffrent lui, enfin la satisfaction peine moins grande quil prouve quand il se remmore chaque dtail du menu une fois que la famille est de nouveau rduite lindigence habituelle, sont des traits caractristiques pleins de suggestions et denseignements pour un Occidental. Celui-ci na-t-il pas habituellement une table si abondante que bien rarement il doit se proccuper de calmer une faim vorace et que, vraisemblablement, il sera plus ennuy que flatt dtre invit un festin compos dun nombre indfini de plats ? Limagination la plus fertile ne pourrait concevoir un Chinois qui partagerait cette manire de voir. Il y a donc bien des

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raisons de placer le chausson au premier rang dans les rites de la nouvelle anne chinoise.

Runions de famille.

Aucun jour de fte en pays occidental ne peut se comparer, mme de loin, au Jour de lAn chinois en ce qui concerne facult de dplacement et puissance dattraction. Nous tenons pour un vnement thoriquement dsirable et rellement utile quune famille runisse tous les siens en certaines circonstances ; mais, ce point de vue, nous sommes desservis par les exigences de nos vies. Nos familles se divisent et se dispersent, souvent jusquau bout du monde : un nouveau home ne tarde pas se crer. Des familles entires ne peuvent se transporter de longues distances, surtout dans les saisons inclmentes, et le plus souvent la maison qui les attire ne serait pas mme den hospitaliser tous les membres. Mais en Chine la famille est sur place. Seuls sont absents les reprsentants du sexe fort ; et ils reviennent au logis ancestral avec linstinct infaillible des oiseaux migrateurs qui savent retrouver leurs habitats mridionaux. Parfois de trop grandes distances sopposent ce retour annuel tel le cas des innombrables shan-hsi disperss dans tout lEmpire o ils se livrent au commerce de largent comme banquiers, prteurs sur gages, etc. ainsi que beaucoup de Chinois natifs des provinces du Nord qui vont en dehors de la Grande Muraille , mais tous ils vivent dans lespoir de revoir, au moins tous les trois ans, le 270

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home familial et ils choisissent toujours la fin de lanne pour revenir. Un chat claustr dans un grenier inconnu, un oiseau

immobilis par une aile casse, un poisson hors de leau ne sont pas plus inquiets et malheureux que le Chinois moyen qui ne peut rentrer chez lui au moment du Jour de lAn. Non seulement il est priv de nombreuses satisfactions personnelles, mais il a en outre la certitude de se voir ridiculis, et par les personnes avec lesquelles il est oblig de rester et par les gens de son propre village lorsquil rentrera enfin chez lui. Le Chinois redoute le ridicule encore plus que la perte dun bon repas, et lon peut tre bien certain quun Cleste ne saurait demeurer loin de son home au Jour de lAn moins de circonstances exceptionnelles et indpendantes de sa volont. Nous avons donc dexcellentes raisons de considrer ces runions de famille comme lun des traits caractristiques du Jour de lAn chinois.

Vtements neufs.

En jetant un coup dil, mme superficiel, sur les habitants des villes et des villages pendant la priode qui scoule entre le premier jour de la premire lune et le quinzime jour de cette mme lune, ltranger sera frapp du dploiement de vtements neufs aux couleurs clatantes sous lesquels se pavanent les gens. Les articles dhabillement, aussi bien ceux des hommes que des femmes, et encore plus ceux des enfants, se parent de toutes les couleurs de larc-en-ciel. Aux yeux de ltranger, les 271

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Chinois ne brillent pas par ce que nous appelons le bon got ; parfois ils semblent vouloir galer les divagations vestimentaires des sauvages africains, et ces extravagances ne se manifestent jamais avec plus dintensit qu lpoque des vacances, priode dexhibitions. Des combinaisons de couleurs devant lesquelles une femme doccident frissonnerait dhorreur se recommandent aux gots des Chinois comme tant de bon ton et dune grande correction. Du vert clatant, du bleu, accompagns dun rouge violent, de pourpre, de violet et dorange ne semblent pas se tuer , ainsi que ne manqueraient pas de laffirmer en frmissant nos couturires. Mais ce mlange de couleurs fait videmment tant de plaisir ceux qui sen parent aussi bien quaux gens qui le contemplent que ltranger le plus prvenu saperoit bien que ses principes desthtique vestimentaire ne sauraient convenir ici. En raison de limportance que les Chinois attachent ce trait de leur grand anniversaire, nous nous croyons dans le vrai en disant que les beaux vtements sont, eux aussi, lune des caractristiques du Jour de lAn.

Crmonies religieuses.

Le premier aspect sous lequel se prsente le nouvel An chinois, quel que soit le coin du monde o il nous arrive dy assister, cest le bruit. Toute la nuit lon entend le vacarme, bang ! bang ! bang ! des ptards, petits et gros, qui, lexemple de tant dautres calamits, viennent non pas discrtement, un par un, mais au grand jour, par bataillons. Cette fte tient

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indubitablement la religion par des attaches profondes, ainsi quil en est des crmonies analogues dans le monde entier. Mais, quoique les explosions de poudre occupent une place dhonneur, elles sont loin de constituer lacte le plus important, en ce qui concerne le culte du nouvel An : il y a le renvoi de celui qui fut le dieu de la cuisine pendant lanne coule, renvoi qui a gnralement lieu le 23 de la douzime lune, et lintronisation de son successeur. Le dernier soir de lanne, la famille se runit, soit au temple ancestral, soit, son dfaut, dans le home familial pour ladoration des tablettes appartenant aux

gnrations antrieures. Dans certaines parties de la Chine, les tablettes ancestrales sont relativement rares chez les ouvriers et les gens de fermes. La veille de la nouvelle anne, on les remplace, en ce qui concerne les manifestations pieuses, par un grand rouleau contenant une partie de la gnalogie de la famille, rouleau qui sera suspendu au mur et quon honore en se prosternant devant lui et en brlant de lencens. Le matin du second jour de la premire lune peut-tre aussi dautres moments tous les hommes dge mr se rendent la spulture de la famille ou du clan et y dposent les offrandes coutumires aux esprits des disparus. Les savants spcialiss dans les tudes chinoises ne sont pas daccord sur la valeur vritable de ces rites au point de vue religieux, mais personne ne met en doute quils constituent un lment essentiel de la clbration du nouvel An chinois et que, vu les dispositions desprit actuelles de la race jaune, un nouvel An sans pareils rites serait la fois inconcevable et inadmissible. Nous sommes

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donc justifis de prsenter les manifestations religieuses en bonne place dans notre expos.

Crmonies sociales.

Point nest besoin dtre trs au courant des faits pour constater qualors que les crmonies destines honorer les morts, quelque importantes quelles soient, se liquident en bloc et nentrent pas dans le cadre permanent du nouvel An, il en est tout autrement des crmonies sociales se rapportant aux vivants. La coutume des visites de nouvel An, telles quelles se pratiquent dans certains pays occidentaux, nest quune ple parodie des usages chinois. Nous allons rendre visite qui il nous plat et lheure qui nous agre. Les Chinois prsentent leurs respects aux gens quils doivent honorer, au moment o il est de leur devoir de le faire, et il est impossible dy surseoir. Ainsi, afin de ne pas paratre gnraliser des usages locaux variant daprs les rgions, nous dirons quil est assez habituel que la maisonne entire soit leve ce jour-l longtemps avant laube. Aprs que lon a chang les congratulations de famille, chacun, lexception de la gnration masculine la plus ge, va faire sa tourne dans le village : les reprsentants de chaque famille pntrent dans la cour des autres maisons et se prosternent devant les vieillards rests chez eux pour les recevoir. Cette marque de respect se fait par priorit, cest--dire par anciennet sur la tablette gnalogique, comme cela se pratique dans la marine et dans larme o les officiers prennent

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rang daprs la date de leur nomination. Des mariages entre trs jeunes enfants appartenant une branche collatrale, des unions plus tardives parmi les membres dautres branches, ladoption dhritiers nimporte quel moment, et bien dautres incidences encore ont pour consquence courante que des hommes beaucoup plus gs ne figurent pas leur rang dge dans la liste de la gnration laquelle ils appartiennent. Ainsi nous assistons labsurde spectacle dun homme de 70 ans qui est le neveu , ou, dans un cas extrme, le petit-fils dun simple jouvenceau. Lon entend souvent un homme dge mr se plaindre des fatigues que lui impose le Jour de lAn car, se trouvant faire partie dune dernire gnration , il est oblig de se prosterner kotow devant chaque enfant long de deux pieds quil rencontre, et qui est, en effet, plus vieux que lui ; en consquence de cette intervention des devoirs de parent , les enfants sont frais comme une rose, tandis que lhomme dge mr a les genoux courbaturs souvent pendant une ou deux semaines ! Si le premier jour est consacr aux devoirs remplir dans la ville natale, les suivants sont employs aux visites de crmonie chez des parents habitant dautres villes ou villages. La srie commence par la famille de la mre et stend jusqu des alliances dont peu dtrangers pourraient se rappeler les noms et que la plupart, du reste, ne peuvent comprendre. De pareilles dmonstrations familiales ont sans doute leur bon ct : elles empchent bien des brouilles et, en maintes occasions, elles amliorent des rapports qui nen sont encore qu leur premier degr de tension. Cependant 275 une routine ce point

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crmonieuse insupportable.

et

monotone

nous

semblerait,

nous,

Pour les Chinois, ces visites ne sont pas seulement lun des rites importants du Jour de lAn, elles rsument en ralit lanne nouvelle. Chacune delles comporte un vrai repas et, daprs le point de vue chinois, un peu de bon temps. Les ngliger serait non seulement se priver de beaucoup de plaisir, mais on commettrait par cette omission un vritable crime social, omission que beaucoup de gens considreraient comme une grave offense.

Loisirs du peuple.

A mesure que lon pntre plus avant dans les conditions et les dtails de lexistence des Chinois, lon stonne toujours davantage quun peuple si laborieux trouve le temps de se livrer de pareilles bombances et au futile talage de ses plaisirs. Mais nous cessons den tre surpris lorsque nous avons bien saisi le fait que la race chinoise presque en entier sest mise daccord pour retrancher des douze mois de lanne toute une moiti de lune depuis le Jour de lAn jusqu la Fte des Lanternes afin de la consacrer ses plaisirs. Pendant la 24e partie de lanne, ce que lon peut viter de faire ne se fera pas. La perte en sera porte au compte des dpenses de lanne : ne sagit-il pas avant tout de se donner du bon temps ! Cette priode devient ainsi une soupape de sret pour le peuple chinois, lequel sans pareil drivatif, risquerait de devenir fou travailler sans rpit 276

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tout le long de lanne. Si le Chinois ntait pas, de faon gnrale, soumis un labeur puisant, ces longues vacances ne lui causeraient pas une aussi ardente satisfaction. Et sil ne jouissait pas avec une telle allgresse de ces longues vacances, il ne pourrait pas travailler si bien pendant le reste de lanne. Par consquent nous sommes autoriss, en dressant notre table des matires du nouvel An chinois, donner une large place cet arrt presque complet des industries productives. Cest lpoque du loisir national.

Le jeu.

Une vieille maxime prtend que Satan ne se trouve jamais court de mchantes inventions sil sagit doccuper les gens dsuvrs . Il est certain quaucune race ne pourrait rsister la rupture dquilibre que provoque la transition si brusque, de passer dun labeur ininterrompu pendant presque toute une anne, un demi-mois dune oisivet absolue, puis de reprendre au bout de ce demi-mois la vieille routine, cest--dire de longs mois desclavage. Une pareille tension physique amnerait une inluctable raction. Les Chinois ny font pas exception. Il nest pas dans la nature humaine de jouir de plaisirs dans lordre de ceux que nous venons dindiquer sans dsirer en augmenter la dose et obtenir encore plus de jouissances. Voil prcisment ce quoi aspirent les Clestes et ils y russissent par lexcitation que procure le jeu. Or le jeu et la fumerie dopium sont les deux vices capitaux et la cause de tant de ruines en Chine.

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Cependant, pour autant que nous en sachions, il semble qu prendre les districts dans leur ensemble, la proportion des joueurs parmi les classes laborieuses est en somme assez limite, bien que de trs grosses sommes soient dilapides annuellement par cette passion du jeu. Chose curieuse, lpoque de la nouvelle anne toutes les restrictions paraissent abolies, et hommes et femmes se donnent entirement lexcitation absorbante des cartes, des dominos, etc. Les enjeux varient en importance et la crainte ou mme la pense dune prochaine rcolte pouvant tre mauvaise neffleure personne. En thorie, le jeu est videmment, et de laveu unanime, une faute laquelle nul ne doit sabandonner, car elle ouvre la voie bien des malheurs. Mais, au moment du Jour de lAn de pareilles considrations nentrent pas en ligne de compte : tout le monde joue , ce nest que pour samuser , dailleurs il ny a rien dautre faire . Cette dernire allgation est retenir un moment o lon prpare souvent davance, et autant que possible, jusquaux mets des repas. Les marchands ne baissent pas les volets de leurs devantures, mais lon peut entendre les commis jouer bruyamment lintrieur. Les aubergistes

sabstiennent douvrir leurs portes de devant tandis que patrons et serviteurs jouent tous ensemble ; ils refusent mme

dinterrompre la partie pour donner la pture aux btes de ltable on servir un repas au passant. Ce nest pas, dclarentils, le temps des voyages. Les affaires sont les affaires et les plaisirs sont les plaisirs !

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Jeunes et vieilles, accroupies sur leurs nattes ou sur le hang, battent fivreusement les cartes et rglent leurs modestes diffrences. Elles se donnent toutes du bon temps. Il est bien vident que cet tat de choses ne cesse pas brusquement au lendemain de la Fte des Lanternes. Souvent il continue, prolongeant la voie qui aboutit la ruine, ne sarrtant mme pas la tombe, car les consquences sen font parfois sentir jusqu la troisime ou quatrime gnration. Navonsnous donc pas raison de dire que le jeu constitue lun des traits caractristiques du Jour de lAn ? Et cependant, nous ne sommes peut-tre pas alls jusquau fond de la question.

Rglement des dettes.

Pour aussi peu dattention que prte ltranger au calendrier chinois, les Clestes auront bien soin de lui rappeler que la fin de lanne approche et cela dune manire qui ne lui permettra pas de loublier, longtemps mme avant que laube du nouvel An pointe lhorizon. A un moment quelconque de la douzime lune, le boy fait son apparition et, avec une animation qui tranche sur limpassibilit ordinaire de son visage, il explique que, par suite dun concours de circonstances que nous devons renoncer trs vite lucider, il se voit dans la ncessit de demander lavance de ses gages du mois courant ainsi que ceux du mois suivant.

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Cela peut tre contraire la rgle, et cest mme plus que probable, mais en raison du concours de circonstances

mentionn ci-dessus, il y a ncessit imprative si lon veut viter une ruine imminente. Un peu plus tard, le cuisinier prsente une demande identique appuye sur des raisons semblables, puis les divers coolies, jusquau dernier, en font autant. Dans chacun des cas lon en arrive, aprs enqute, reconnatre que la ncessit est si relle et linsistance sur le concours de circonstances si fortement taye que nous nous trouvons en quelque sorte obligs daller lencontre de notre propre jugement afin de dtourner la ruine immanente qui menace des gens notre service et auxquels nous portons peuttre quelque intrt. Mais ce nest que longtemps aprs quil nous vient lesprit dapprofondir la question, et nous

constatons ce que tout le monde a toujours su, savoir que le nouvel An chinois est prcd dune priode pendant laquelle chacun, sans exception, paie ses dettes, obligation laquelle nul ne peut se soustraire. Si nous voulons absolument remonter par un examen minutieux jusquaux causes les plus lointaines dun cas particulier, nous apprenons bientt, de la bouche mme des intresss, certains faits qui semblent justifier leurs assertions, savoir quil y a urgence, que tel ou tel cas nest pas unique, mais que bien dautres personnes se trouvent dans des situations analogues. Si lon pousse encore plus loin les investigations et que lon aille jusquau fond des choses, notre enqute mettra au jour les sept pchs capitaux qui ragissent fcheusement sur la manire dont les Chinois conduisent leurs oprations financires prives.

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I. Un Chinois a toujours besoin demprunter. Que pour les affaires du monde on ait besoin, mme dans les pays dOccident, de recourir largent des autres, que le crdit soit le plus grand moteur des affaires, nous ne lignorons pas. Mais la mthode demprunt, dusage courant entre Chinois, est dun type trs diffrent de celui qui nous est devenu familier en raison de la grande expansion du commerce moderne. Nous nirons pas jusqu prtendre quil nexiste pas de Chinois qui puisse se passer de recourir largent du voisin pour faire marcher ses affaires, nous dirons simplement que de pareilles gens sont si rares quil ny a pas lieu den tenir compte. Lexistence des Chinois, leur systme entier de gestion financire sont tels que la marge laisse aux troite. disponibilits Vu lesprit ou aux rserves et est

extrmement

pratique

lhabilet

incomparable des Chinois dans leurs affaires, ltranger stonne constamment que si peu dentre eux aient de quoi faire face une difficult subite. Plusieurs causes y contribuent. Dabord, il est trs difficile au Chinois daccumuler des rserves, puis il na aucun moyen sr de faire fructifier son argent. La caisse dpargne nexiste pas en Chine et il ny a pas de placements offrant quelque scurit. La seule opration que lon puisse risquer avec de largent comptant cest de prter des fonds ceux qui en ont besoin, opration laquelle le Cleste ne se rsignera quavec rpugnance : il craint, non sans raison, de ne jamais toucher ni intrts ni capital. Lorsquil y a un mariage clbrer dans une famille, celle-ci peut se trouver force demprunter pour les frais de la crmonie ; en cas de 281

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funrailles, la ncessit en est plus imprative et plus urgente encore. Le Cleste a besoin dargent pour dbuter dans les affaires et il lui en faut aussi pour rgler ses fins danne. Car, si lon doit ajouter foi leurs propres comptes, neuf ngociants chinois sur dix, qui dbutent modestement trouvent toujours quils ont perdu de largent , alors quil faut souvent entendre par l que les bnfices nont pas t aussi forts quils lespraient. En rsum, il est difficile de rencontrer un Chinois auquel le prt dune somme dargent nimporte quel moment ne serait pas le bienvenu, tout comme de leau un poisson dans une mare dessche . Cette ncessit imprative chez tous les Jaunes, prpare le sol au milieu duquel le puits doit tre creus .

II. Chacun est oblig de prter de largent. Nous avons fait observer que tout homme qui a la bonne fortune de possder quelques cash en rserve, naime pas les prter dans la crainte de ne jamais les revoir. Or il existe diverses mthodes et divers degrs de pression laide desquels on peut agir sur un capitaliste. Lun deux est fond sur la solidarit de la famille chinoise ou du clan. Si lun de ses membres a de largent disponible et quun autre en ait un besoin particulirement urgent, ce dernier obtiendra dun reprsentant de la gnration au-dessus de celle laquelle appartient le capitaliste dintercder pour lui. On le fera contre-cur sans doute, mais la dmarche sera certainement tente. Si la pression de lanctre est juge suffisante, le rentier peut trouver bon de cder, bien quil sy

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dcide souvent lencontre de sa propre opinion au point de vue financier. Le Chinois, depuis son enfance, nest-il pas accoutum lide que lon peut rarement faire en toutes choses ce que lon veut, et que, lorsque lon ne peut agir son gr, il faut agir comme lon y est forc ! Pour peu que lemprunteur

nappartienne pas la mme famille ou au mme clan que le prteur, la difficult sera dautant plus grande, mais lon trouvera peut-tre moyen de la surmonter laide damis essayant du mme genre de pression. Un homme en qute dargent est souvent oblig bien des kotows avant de pouvoir se procurer la faveur dun prt un taux du reste exorbitant, mais ce qui le soutient cest la notion bien chinoise que toute demande quaccompagnera un certain degr de pression doit tre accorde, tout comme lun des plateaux de la balance sabaisse fatalement si vous y mettez des poids suffisants. Il arrive de la sorte que, parmi les Chinois, et quel que soit le rang social, lhomme qui possde est celui qui se contente de permettre au prochain de participer sa richesse (pour une belle rmunration).

III. En Chine, chaque personne pour ainsi dire doit de largent quelquun. Telle est la consquence normale des considrations prcdentes. Il nexiste pas de raison de demander un Chinois sil doit de largent. La formule qui convient en pareille circonstance est la suivante : Combien devez-vous ? A qui ? Quel est le taux de lintrt ?

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IV. Aucun Chinois ne paie comptant moins dy tre contraint. Pareilles murs nous paraissent incroyables ; en Chine, elles ont presque force de loi. Des sicles dexprience ont appris au Cleste qu peine emploie-t-il de largent teindre une dette, quil a besoin de cette mme somme pour en liquider une autre. Pour sexprimer dans sa langue image, on a besoin dun verre deau en mme temps quatre ou cinq endroits et la provision deau est toujours aussi insuffisante quest la classique coupe deau pour teindre le feu dans une charrete de combustible . Tout Chinois sait cela et il y songe avec une apprhension dont il nous est difficile dapprcier lintensit ; aussi se refuse-t-il nergiquement lcher son argent avant que sa bourse ne lui soit arrache par une force suprieure celle quil emploie pour la retenir.

V. Aucun Chinois ne paie une dette moins dy tre forc par les tracasseries quon lui inflige. Pareille pratique nous parat galement fort trange. Nous avons grandi pour la plupart avec lide fixe que toute dette devant tre

rembourse, il est bon de sen acquitter au plus vite. Le cerveau dun Chinois travaille de tout autre manire. Voici son point de vue : Sil faut y arriver, mieux vaut sexcuter le plus tard possible.

VI. Aucun Chinois ne paiera ses dettes sil ny est brutalement invit un grand nombre de fois. Telle est la 284

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rgle courante. Ici encore, nous sommes placs des ples opposs. Nous naimons pas tre importuns, aussi ferionsnous de grands sacrifices plutt que de nous voir pourchasss par des gens dans le besoin qui nous rclament une crance que nous leur devons honntement et quil nous faudra toujours payer : le fait de ne pas sarranger payer sur-lechamp nous semble tre plus ou moins une honte. Par nous , il faut entendre naturellement la moyenne des trangers, car on ne saurait oublier que les pays occidentaux sont infests de gredins impudents et sans sou vaillant qui savent vivre de leurs dettes et volent qui ils peuvent. Mais le Chinois dont nous parlons na rien de commun avec cette catgorie daigrefins. A notre avis, la masse des Chinois est honnte, ils ont la ferme intention de payer tout ce quils doivent, seulement aucun deux ne songe sexcuter avant quil ne se sente prt le faire, et ni les dieux ni les hommes ne sauraient dire quel moment cette heure sonnera. Un dicton populaire assure que lorsque une personne a beaucoup de dettes, elle cesse de sen proccuper, tout comme lindividu couvert de parasites nprouve plus le besoin de se gratter.

VII. Le Chinois qui paie une dette sacquitte rarement du tout la fois. La coutume est presque gnrale. Le dbiteur essaiera de trouver le reste de la somme payer le 3e, le 6e mois ou encore la fin de lanne . Le rsultat de ces trois dernires particularits, cest que la 12e lune de lanne est

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lpoque o rgne dans tout lEmpire la plus grande activit. Que personne naille pourtant simaginer que lon accomplit une somme norme de travail : la ralit est tout autre. Et cela vous fait penser la sorcire dans Alice behind the Looking-Glass , o lenfant est enleve prcipitamment sur un manche balai, avec une vitesse telle quelle en perd le souffle. Elle croit parcourir des espaces infinis, mais lorsquelle fait part de cette impression la sorcire, celle-ci se met rire et lui rpond que leur allure na rien danormal, car il faut quelles cheminent cette vitesse vertigineuse si elles veulent marcher de pair avec le cours des choses ; et que si elles tiennent vraiment devancer le temps, il leur faudra encore acclrer normment leur course ! Or les Chinois courent bride abattue pendant ce dernier mois de la lune, parce que eux aussi veulent aller de pair avec le cours des choses . Chaque magasin, quelque insignifiant que soit son chiffre daffaires, dpche au dehors son arme de commis : ceux-ci prsentent leurs crances aux dbiteurs et tchent de faire rentrer les fonds ; mais y russir nest pas chose facile. Si le dbiteur est lui-mme crancier de quelquun, il sefforce aussi de rcuprer son d. Tout individu, pris isolment, est absorb par le souci de donner la chasse aux gens qui lui doivent de largent et, pendant quil cherche faire rendre gorge un client, il essaye dviter la rencontre des personnes qui le poursuivent, lui, pour le faire tirer de sa bourse largent quil leur doit. Les subterfuges, les ruses auxquels chacun a recours se compliquent, saccroissent mesure que se rapproche la fin de lanne et, les derniers jours du mois, lactivit nationale devient absolument fivreuse. Car toute

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crance qui nest pas rentre avant le premier jour de lan sera reporte lanne suivante ; et que deviendra une rclamation qui a trouv le moyen de flouer le jour annuel du jugement ! En dpit de lexcellente coutume qui fait dune fin danne le grand comptoir servant au rglement des dettes, la nature mme du Jaune est rfractaire tout ce qui est impratif et nombre de ces crances ajournes sont un souci constant pour plus dun crancier chinois. Les Chinois sont la fois le peuple le plus pratique et le plus sentimental du monde entier. Le Jour de lAn ne saurait tre profan par des tracasseries pour dettes, mais la crance nen doit pas moins tre acquitte en ce jour de liesse. Cest ainsi que lon aperoit souvent, ds laube, un crancier sortir de son logis dun pas press, le premier jour de lanne : muni dune lanterne, il cherche son dbiteur. Lclairage artificiel dont il saccompagne indique, par une douce fiction, que le soleil nest pas encore lev, que la journe dhier na pas pris fin, et quil est encore temps de rclamer sa dette. Appliquons les principes que nous venons dnumrer lEmpire tout entier et nous projetterons une nouvelle lumire sur la nature des ftes du Jour de lAn chinois. La nation entre dans une priode de rjouissances, mais personne nen prouve daussi vives que le dbiteur aux abois lorsquil russit, par dhabiles subterfuges, viter les plus impitoyables de ses cranciers et quil voit ainsi sa ruine diffre dune anne au moins. Car une fois passe lheure critique de la fin de lanne, le

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dbiteur vogue de nouveau sur des eaux paisibles que rien ne peut troubler. Alors mme que, le Jour de lAn, il se rencontrerait face face avec ses cranciers, ceux-ci nauraient plus le droit de faire allusion aux incidents de la veille, la fuite honteuse du dbiteur qui leur chappa, ni de glisser le moindre mot daffaires. Ces reproches ne seraient plus de bon ton et pour les Chinois, le bon ton autrement dit la coutume est la premire divinit nationale. Les associations, dites Socits de la Nouvelle Anne , offrent un systme ingnieux pour se procurer le rsultat souhait, cest--dire assurer une famille une provision de vivres suffisante pour bien traiter ses invits pendant les ftes du nouvel An. Chacun de leurs membres fournit une contribution de quelques centaines, peut-tre mme dun millier de cash, verss mensuellement pendant les cinq premiers mois de lanne, en ralit jusqu la moisson de juin, alors que le bl passe par ses cours les plus bas, par exemple 1.200 cash pour 100 catties. Pendant les cinq mois couls, les sommes fournies par les cotisations ont t places et, en leur ajoutant les intrts accumuls, on arrive un total trs intressant. Ds que le nouveau bl apparat sur le march, tout largent plac rentre dans la caisse, puis, avec la somme entire appartenant la socit, le trsorier achte du grain. Il le conserve en magasin jusqu la fin de lanne, poque laquelle le prix du bl a parfois doubl. Il lchange alors, au cours du jour, contre des gteaux de froment man-tou qui sont distribus aux

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actionnaires.

De

cette

faon

chaque

membre

reoit,

non

seulement sa part des bnfices raliss par le placement des fonds pendant cinq mois, mais en plus, prs du double de la valeur du bl achet au moment de la moisson. Parfois les versements mensuels se continuent jusqu la fin de lanne, et la somme recueillie est alors entirement affecte lachat de gteaux de froment, de bl, coton et tous autres articles que rclament les familles loccasion du nouvel An. Les socits de ce genre imposent le taux de 3 au moins, peut-tre mme de 4 , par mois. Les sommes ainsi prtes sont gnralement peu importantes pour chaque individu, tout emprunteur nen doit pas moins offrir des garanties la socit. Si le remboursement na pas lieu la date fixe, le crancier procde dabord lintimidation en faisant un gros vacarme, puis, au besoin, il emploiera la force pour rentrer dans ses fonds. Lala qui partout et toujours accompagne fatalement la rentre de tout prt dargent, confirme en Chine peut-tre mieux quailleurs, la sagesse du vieil adage : plus grand est le profit, plus grand est le risque . Pour aussi usuraire que soit le taux habituel des intrts en Chine de 24 48 et plus, par an il existe dautres moyens permettant, mieux encore que les prts directs, de rcolter de gros profits. La passion du jeu semble empoisonner jusquaux dernires classes sociales ; elle constitue peut-tre lobstacle le plus srieux la prosprit des gens de condition moyenne. Bien des singularits de la coopration chinoise sont la consquence directe de pratiques de jeu dont les administrateurs tirent les plus grands profits. Partout o il y a de largent prter, il peut 289

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tre employ des oprations de jeu par lintermdiaire des tenanciers ou de certains banquiers. Ceux qui sont adonns ce vice ne sarrtent pas, mme lorsquils ont perdu toutes leurs disponibilits ; ils empruntent une banque de prts des conditions fixes davance, mais variant dans la pratique suivant les circonstances. Dans un cas urgent, il peut arriver quun individu court dargent soit oblig de demander la banque 800 cash par exemple, et cet emprunt, toujours court terme, devra tre rgl par un versement de 1.000 cash. Lorsque, la fin de lanne, les comptes sont arrts et toutes les avances rentres, le total disponible est rparti entre les actionnaires de la socit, quils aient eu, ou non, recours ce capital pour jouer. Dans le cas o ayant eux-mmes emprunt la caisse, ils ne peuvent rembourser largent, ils perdent, pour compenser leur dette, la somme totale quils ont engage dans lassociation.

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XX LE MATAMORE.
@ Lon ne saurait se faire une ide exacte de la vie des Chinois sans possder quelques notions sur la place quy tient le matamore et, rciproquement, il ne semble pas exagr de dire quune juste conception du caractre et du rle de cet individu quivaut une comprhension plus claire de la socit chinoise. Pour autant que nous en sachions, le matamore chinois est un personnage spcial la Chine. Bien entendu lon ne prtend pas par l que dautres peuples nont pas ou nont pas eu toujours leurs fanfarons, nous voulons simplement dire que la manire dont le matamore chinois exerce son pouvoir est unique en son genre. Elle est surtout fonction de certaines caractristiques de la race jaune amie par-dessus tout de la paix et rpugnant sengager dans une querelle. Les traits distinctifs dun fanfaron qui sagite au milieu dun peuple barbare et guerrier, tel que furent nos anctres, ou, au contraire, parmi des gens aussi paisibles que des Chinois, sont, dans leur essence mme, diffrents. Les Clestes disposent de plusieurs termes pour dsigner lindividu que nous avons nomm un matamore : lun deux est kuang-kun - littralement bton nu par allusion au fait que de pareilles gens nont, en gnral, rien perdre. Mais cette qualification sapplique couramment quiconque prtend en

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jouer le rle, quelle que soit sa condition sociale, et cest dans ce sens que nous allons lemployer. En considrant le rle social du matamore, il est bon dtablir une distinction entre plusieurs catgories de personnes, il appartiendra peut-tre lune delles, comme il pourrait aussi en diffrer tout fait. Ce classement comporte quatre catgories : dabord les notables du village, nous avons dj vu quon les dsigne sous plusieurs autres vocables ; 2 les intermdiaires, non dans notre sens technique du mot, car je veux dire par l les gens qui, au titre de pacificateurs , interviennent dans les affaires de leurs concitoyens ; 3 les mendiants ; 4 les voleurs. En Chine, aprs la division des tres en deux sexes, il existe une autre classification presque aussi importante et que le Chinois adopte en quelque sorte instinctivement. Elle consiste coter tous les membres de la socit daprs la manire dont probablement ils se comporteront si on les maltraite ; tout comme le chimiste considre les corps daprs leurs affinits et leur propension entrer en combinaison les uns avec les autres. Dans le langage populaire, chaque villageois est ou nest pas lao-shih . Ces deux caractres signifient vieux et solide et, par extension, aimable, maniable, do surgit une troisime signification, stupide et crdule. Pour souligner le plus haut degr de cette qualification, lon emploiera la priphrase ss-lao-shih , littralement ltre qui est incurablement stupide, celui auquel on peut en faire accroire au del de toute limite. Un adage courant compare ce genre dindividus aux orteils des pieds dune vieille femme lesquels ont t comprims

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pendant toute leur existence et ne peuvent plus revendiquer leurs droits naturels de supports. Le matamore de village est simple, compos ou complexe. Le fanfaron simple est par lui-mme une individualit ; il dirige personnellement ses affaires avec ses propres ressources. Le fanfaron compos appelle son aide la puissance du nombre et ce talent de la combinaison, mystrieux, presque irrsistible, inhrent au caractre chinois. Le complexe nest pas un simple matamore ; il a une profession ou dirige quelque affaire et, dans lune comme dans lautre de ces situations, la crainte quil inspire le seconde. Sous sa forme la plus simple, le matamore chinois est un homme au caractre plus ou moins violent et aux passions fortes, bien rsolu ne jamais avaler dchec et prt en toute circonstance rendre, en bien comme en mal, tout ce quil reoit. Fort heureusement pour la paix sociale, lnorme majorit des Chinois est lao-shih. Afin de sassurer la rputation de ne pas tre lao-shih, un villageois rus adoptera parfois lexpdient la Chine nen a pas le monopole de porter des vtements ngligs, mal ajusts, de parler fort, en sirritant de la moindre contradiction ou en invectivant quiconque nacquiesce pas immdiatement sa manire de voir. Il met avec intention sa casquette de travers, sa robe de dessus pend ngligemment sur ses flancs au lieu dtre attache avec recherche, les cheveux abondants tombent en une natte trop lche aussi grosse que le bras ; elle ne commence qu plusieurs pouces du crne et son extrmit est gnralement

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enroule autour du cou ou sur le sommet de la tte graves infractions ltiquette chinoise comme pour montrer que son esprit batailleur cherche une querelle. Ses molletires seront sans doute peu serres dans le haut afin de laisser apercevoir une doublure plus riche que lextrieur ; enfin ses chaussures taleront des talons uss, peut-tre pour bien montrer le talon de soie brode dun bas de coton, trait prtentieux dune splendeur affecte qui a pour but de frapper de respect le spectateur rustique. A lpoque o de prtendus enlvements denfants soulevaient partout une violente agitation, nous

apprmes quun homme avait t apprhend en plein tribunal et souponn dtre un mauvais sujet cause de la couleur extraordinaire de ses vtements. En persistant dans cette faon dagir, le matamore russira probablement donner partout limpression quil est un tre dangereux, quil vaut mieux par prudence ne pas simmiscer dans ses affaires, et ainsi tout le monde le laissera tranquille. Un chat, mme pourvu dune faible exprience, hsitera avant dessayer davaler un lzard. Do il ressort que si un petit reptile est forc de frquenter des chats, lart de se faire passer pour un lzard aura bien son prix. Le genre de matamore que nous venons de dcrire est trop rpandu dans toute la socit chinoise pour attirer beaucoup lattention et on peut lviter en le laissant tranquille. Ses armes, lexemple des murs denceinte des agglomrations chinoises, ne sont que dfensives. Bien plus redouter est le matamore qui ne veut pas laisser ses concitoyens en paix et simmisce toujours dans leurs affaires

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avec le secret espoir den retirer quelque profit pour lui-mme. Le plus craindre des individus de cette espce est celui qui fait peu de bruit, mais dont les interventions sont nfastes pour les gens auxquels il dsire nuire, tel un chien qui mord sans montrer les dents. La tactique quil adopte dans le but dtablir ses prtentions au rang de roi du village ne diffre gure de celle que nous ne connaissons que trop bien dans dautres pays : notre civilisation, en dpit de ses progrs, na pas encore russi lui enlever toute efficacit. Sil ne voit pas le moyen de se livrer quelque acte qui le mette en vue, il peut toujours chercher noise en injuriant quelquun, ce qui quivaut jeter son gant comme dfi. Ne pas rpondre une pareille provocation est, du point de vue chinois, chose presque impossible. tre injuri et nen pas souffrir leur semble le comble de la honte. Rien de plus rare que de voir un Cleste, lorsquil a t injuri et quil est assez fort pour exiger des excuses, laisser tomber laffaire. Vu lorganisation complique de la socit chinoise, bien des actes, tout en ntant peut-tre pas absolument hostiles, doivent tre tenus pour une provocation. Si, par exemple, un matamore a laiss rpandre le bruit quil compte donner lautomne suivant une reprsentation thtrale dans son village, le fait que quelquun sy oppose quivaudra un acte dhostilit lgal dun dfi. Ds lors, le matamore doit immdiatement engager une troupe dacteurs, sinon il perd sa face , ce qui ne lui arrivera jamais, on peut en tre sr, tant quil sera mme de lempcher.

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Il plane toujours autour de ces fanfarons de village une atmosphre de menace comme sils avaient soif de trouver loccasion de lancer un dfi. Et cest ce quils font souvent dune manire assez vague, mais dont le sens ne saurait chapper personne. Si A est le matamore et quau vu et su de tout le monde, B soit en concurrence avec A, celui-ci raconte tous les chos que si B se permet telle ou telle chose, il ne le supportera pas : pu suan ta littralement nempchera pas laffaire et, du mme coup, il fera quelque louche allusion aux

consquences que B pourrait avoir supporter. Si B comprend demi-mot et bat tranquillement en retraite, cest la paix ; sinon ce sera la guerre. La force physique, sans tre absolument indispensable, assure au matamore de village de prcieux avantages. Au nombre des titres quon lui donne nous avons cit celui de roi du village. Parmi les fanfarons dont la violence est le point fort, le roi devra jouir dune supriorit musculaire inconteste, tre lhomme qui peut , car lon ne saurait prvoir quel moment il aura besoin de toute sa vigueur pour soutenir un combat. Cest sous la hantise de ces considrations que les jeunes gens dsireux de se distinguer devant leurs camarades tudient lart du coup de pied et du coup de poing et sadonnent la gymnastique. Une supriorit dans la lutte corps corps, une adresse particulire arracher, dun coup de poing bien assn, une brique dans un mur dun pied dpaisseur, sont en maintes circonstances des talents prcieux.

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Lauteur connat un jeune homme qui passait dans son village pour tre le plus fort. Envoy en course dans une ville loigne, il dut traverser une petite localit situe 40 li de son home et o il ntait pas connu. Quelques bravaches du cru devisaient par hasard devant le yamen, quand frapps de son air rustaud, ils linterpellrent et lui demandrent qui il tait et o il allait. Ses rponses vagues ne les ayant pas satisfaits, plusieurs dentre eux lui tombrent dessus simultanment. Et cest ce momentl que sa science du pied et du poing lui fut dun grand secours. Bien quaux prises avec deux adversaires, il russit saisir la cheville de lun deux et la tordit si violemment que la jointure se trouva presque disloque, sur quoi ses assaillants, dj tous mis mal, ne furent que trop heureux dabandonner la lutte. Plus tard, on soccupa de lincident et le groupe batailleur dut, en guise dexcuses, offrir un festin son vainqueur. Lun deux clopinait encore douloureusement et il nhsita pas avouer quen cette affaire, il stait tromp sur son homme ! Dans les nombreuses occasions o un matamore trouve moyen den imposer certaines personnes qui ne sont pas de taille se mesurer avec lui, celles-ci commenceront par se demander comment sy prendre pour rassembler une bande dhommes spcialiss dans la pratique de la boxe et la lancer sur lagresseur afin de le terrasser. Un jour lauteur rencontra un Chinois qui habitait un village cot comme le refuge dun groupe de voleurs audacieux et sans scrupules. Dpouill par ces malandrins et nesprant obtenir aucune rparation par les moyens lgaux, il rassembla une bande dathltes qui russirent attaquer les voleurs en dehors du village dont ils avaient fait 297

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leur quartier gnral. Toute la bande reut une telle correction quelle transporta aussitt son centre doprations dans un autre endroit. Cest un avantage pour le matamore, mais nullement une ncessit, que dtre pauvre, de navoir rien perdre. La pauvret est gnralement en Chine synonyme dune abjecte misre. Des multitudes de gens ont pour toute fortune cinq dollars peine, et des milliers de personnes ne savent pas comment elles pourvoiront leur prochain repas. En Europe ces misreux constitueraient ce que lon nomme les classes dangereuses . En Chine, moins que leur dtresse ne soit extrme, ils ne se groupent pas et ils livrent rarement bataille la socit. Mais parmi ces dshrits, ceux qui possdent les talents requis peuvent devenir des rois de village et rgler le cours des vnements dans leur rayon daction, peu prs au gr de leur volont. Les Chinois, dans leur langage imag, les appellent les hommes aux pieds nus par allusion leur dnment ; lon dit couramment que lhomme aux pieds nus nomm aussi jambes boueuses ne craint pas celui qui a des bas aux pieds, car le premier peut au besoin battre en retraite dans la boue, l o lautre nosera pas le suivre. En dautres termes, lhomme aux pieds nus peut terroriser lindividu qui a des biens perdre, par une menace de vengeance, ouverte ou dguise, menace contre laquelle lhomme ais na aucun moyen de se garer.

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Les procds laide desquels sexerce une vengeance varient avec les circonstances. Lun des plus courants est lincendie par malveillance. Les villages population dense o sont accumuls, en gros tas, des approvisionnements de combustible, se prtent on ne peut mieux ce mode dattaque particulirement redoute. Il est toujours facile de mettre le feu, et souvent impossible de lteindre. Nous avons connu dinnombrables cas de ce genre et, malgr les investigations les plus actives, lon ne russit jamais mettre la main sur les incendiaires. Cette terreur du feu est si grande que lhomme souponn capable dun pareil mfait peut se trouver, pour cette seule raison, mis en quarantaine dans son propre village ; on le redoute et on craint encore plus de laider teindre lincendie. Dans une circonstance semblable, un mme individu fut victime de plusieurs incendies allums par la malveillance : le dernier dtruisit toutes ses charrettes, on ne retrouva que les jantes mtalliques. Lon dcouvrit par la suite que tous ses vhicules remiss dans un hangar avaient t lis ensemble ce qui mit, bien entendu, obstacle toute tentative de les sortir de labri en feu. Une autre mthode dont se sert le matamore pour manifester son irritation contre un ennemi consiste ravager ses rcoltes. Dans un pays o les proprits terriennes sont morceles en une infinit de parcelles, chacune delles se trouve confiner celles de beaucoup dautres fermiers. Ainsi que nous avons dj eu loccasion de le faire remarquer, une grande ferme pourra comprendre une vingtaine de lopins de terre achets et l et successivement au hasard des circonstances. Les terres cultives 299

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fournissent dexcellents prtextes de disputes ds que la moisson est termine, les petites haies qui dlimitent souvent les proprits voisines dans les rgions o la pose de bornes en pierre serait trop coteuse tant facilement arraches et enleves ; du reste, elles ne constituent que des limites assez vagues et lon peut aisment ergoter sur la position exacte de la ligne idale de partage. En pareille occurrence, le matamore sera tout son affaire. Il est bien entendu que lui ne souffrira aucune perte de terrain et que quiconque se trouve tre son voisin aura de durs moments passer. Or, il y a certains coins de terre, tels que des espaces dutilit publique, les berges des cours deau, lenclave de certains temples et autres parcelles encore que, seul, le matamore peut se risquer cultiver parce que les produits de pareilles surfaces doivent tre protgs contre les empitements des voisins et que seul aussi un matamore possde assez dastuce et de frocit pour se protger lui-mme. Dans son Essai sur lord Clive, Macaulay rappelle un incident dont on se souvient encore dans le Shropshire. Pendant ses annes de jeunesse ce grand soldat des Indes rassemblait tous les gamins dsuvrs de la ville pour les former en une sorte de bataillon de pillards et il forait les boutiquiers se soumettre une sorte de tribut des pommes et des pennies contre lequel il leur garantissait la scurit de leurs fentres . Le jeune Robert Clive avait prcisment imagin le principe sur lequel repose la force inconteste du matamore chinois, principe aussi vieux en vrit que la race humaine :

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La bonne vieille rgle, le simple plan cest : Que ceux qui en ont le pouvoir prennent, Que ceux qui le peuvent gardent. Le moyen de commettre ces exactions est toujours porte de tous ; il sexprime par le mot dcisif : procs. Le matamore qui entend bien son affaire, entretient de nombreuses relations dans le personnel du yamen et, en ralit, il est lun de ses meilleurs clients ou plus exactement celui qui lui apporte le plus de clientle. Le yamen reprsente la toile daraigne, et le matamore le gros insecte qui attire les mouches dans un filet o il leur en cuira avant de pouvoir schapper de ses mailles. Si ladversaire a de la fortune, le matamore dposera peul tre un sac de sel de contrebande devant sa porte, non sans sassurer en mme temps la connivence dun inspecteur du sel prt saisir le corps du dlit au bon moment et dnoncer lhomme qui, tout en ayant de la fortune, ose braver la loi. Les inspecteurs du sel se recrutent gnralement parmi des contrebandiers passs matres dans la pratique de cette fraude et, de mme que les autres agents subalternes de

lAdministration chinoise, ils sont compltement dpourvus de tout scrupule de conscience. Il est peu vraisemblable quun homme riche puisse se tirer de poursuites de ce genre sans dbourser plusieurs milliers de cordons de cash, forc quil sera probablement de fournir les fonds ncessaires pour rparer le mur dune ville, rebtir un temple ou quelque autre difice public. Lart de mener avec succs un procs est aujourdhui en Chine ce quil devait tre Bagdad au temps du calife Haroun al

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Raschid : senvelopper de mystre et sarmer de vitesse. De telles officines bravent tous les adversaires lexception de ceux qui sont quips pareillement. Et, de mme que les Rcits des Nuits arabes fourmillent dhistoires de magiciens en lutte avec dautres magiciens de mme qui opposent les enchantements matamores

enchantements,

lorsque

chinois

saffrontent au yamen, le public assiste un combat de gants. Le plus habile dans cette catgorie de gens si redouts est le matamore qui se double dun lettr, peut-tre un hsiu-tsai ou un bachelier des Arts. Il dispose de la sorte dun prestige tout particulier qui lui assure non seulement le privilge dtre cout alors que dautres plaideurs le seraient moins, mais encore limmunit contre la fustigation en plein tribunal, punition laquelle les plaignants sont exposs. De plus, il est mme de prparer des chefs daccusation pour sa propre cause comme aussi pour celles dautres demandeurs, et il sait que ses dires auront une grande porte. Les avantages que vaut un tel homme sa situation de matamore sont importants, aussi nest-il pas rare de rencontrer des Clestes dclarant sans ambages que sils sastreignent au travail crasant quexige lobtention du grade littraire le plus bas, cest pour que celui-ci leur serve, pendant le reste de leur vie, dabord slever, puis nuire leurs voisins. Le matamore chinois est toujours craindre, mais aucun ninspire une mfiance aussi justifie que le matamore lettr. Nous devons mentionner un autre type de matamore, unique en son genre, savoir le matamore femme. Ses traits

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caractristiques sont les mmes, mutatis mutandis, que ceux que nous avons dj tudis, mais le fait seul quelle existe semble si en dehors de notre conception de la vie sociale des Chinois, quil est ncessaire dentrer dans quelques explications. Ce type fminin a simplement volu hors de son milieu. Habilet dans la parole, violence physique dans laction, talent dexcution, tels sont ses dons, et cette femme est ce point utile aux loups et tigres perptuellement affams du yamen quon la surnomme le cheval de trait qui trane les victimes leurs pieds. A lexemple de ses congnres du sexe masculin, elle est capable du fait des services importants quelle rend aux subalternes du yamen de mener un procs personnel sans avoir supporter aucune des innombrables dpenses, aucune des vexations qui, telles des sangsues, sucent le sang des victimes ordinaires. Pour toutes ces raisons une femme pareille est un ennemi terrible, sinon invulnrable, et sages sont ceux qui se mfient delle. Ainsi que laffirme un proverbe chinois, une femme est plus craindre en de semblables cas quun gradu du second degr. Un certain philosophe a dit, non sans humour, qu un seul frelon peut mettre en fuite une arme entire lorsquil est en pleine vigueur . Il serait impossible de supporter tout le mal que peut accomplir un matamore chinois au cours dune existence de dure moyenne. Bien que le gouvernement chinois semble sappuyer sur des lments dune grande stabilit, il est parfois rellement faible dans des questions o il aurait le plus besoin de force, du fait de ne pas savoir fournir, une heure critique, un effort prompt et puissant. Chaque fois que se produit, un soulvement populaire, 303

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rien nempche gnralement celui-ci de stendre et de grossir, vu lincapacit des autorits locales le rprimer ds sa naissance. On peut constater le mme phnomne dans toute rixe entre deux individus. Il ny a pas de police pour arrter quiconque trouble lordre public, et seule lintervention dun tiers, dun ami de la paix, russit ramener le calme. Mais si lun des combattants est mme de rassembler un fort groupe de partisans pour foncer sur son adversaire, celui-ci court de gros risques dtre mis mal. Cest dans des cas pareils que la bande de sides du matamore se montre un ennemi formidable pour la paix sociale. Supposons que deux hommes se soient violemment querells. Le moment le plus favorable pour liquider laffaire sera celui dune grande foire, telle quil sen tient en Chine durant presque toutes les saisons de lanne. Lun des deux adversaires a dexcellentes relations avec quelque matamore professionnel qui dispose, mme simple porte de voix, dune quipe de compres sur lesquels il peut compter dans un cas urgent. Notre homme va trouver ce bravache, il lui explique son cas, fait appel son concours. Le matamore laisse entendre ses camarades quun de ses amis a besoin quon vienne son aide ; aussitt le groupe se rendra dans le coin de la foire o se rassemblent les marchands de petites perches qui servent soutenir les bches au-dessus des comptoirs ; chacun emprunte alors un solide bton quil sengage rendre un peu plus tard. A la tte de cette bande dsordonne, assez pareille aux troupes de Robin Hood, le matamore fond sur sa victime et remporte en un clin dil une victoire facile, car aucun des spectateurs nintervient dans ces 304

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querelles, les consquences pouvant tre srieuses. Mais il ne faudrait pas croire quil existe la moindre organisation entre ces gens de sac et de corde si vite rassembls. Cette lie dangereuse de la population va celui qui lui promet les joies de la bataille ainsi quune rcompense sous la forme probable dun festin. Des cas de ce genre, trs nombreux, font ressortir la faiblesse du Gouvernement chinois, ils en montrent aussi la force. Si les Clestes qui se comptent par millions, ntaient pas satisfaits de leurs gouvernants, rien ne leur serait plus facile que de sunir et de les renverser. Mais la scurit du Gouvernement repose avant tout sur le fait bien tabli et constat que le peuple, pris dans son ensemble, na aucune envie de bouleverser le rgime sous lequel il vit, et sur ce second fait, galement incontestable, quune coalition efficace entre Chinois est une opration

extrmement difficile. La runion de bandes dhommes sous la direction virtuelle dun chef constitue une menace permanente pour la tranquillit publique de toute la rgion quils occupent, et il nest gure tonnant que les magistrats des districts en question mnent une existence peu enviable. Le pillage tant le vritable objectif de ces associations, le yamen du magistrat se trouve tre frquemment le point dattaque, aussi le fonctionnaire est-il dans la ncessit de sentourer dathltes bien entrans, en tat de soutenir un assaut nocturne et de pouvoir le repousser. On lit parfois dans la Gazelle de Pkin que des voleurs ont visit tel ou tel yamen en dpit de toutes les mesures de prcaution prises par lautorit et que le sceau du magistrat a disparu causant

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ainsi sa propre ruine. La vengeance est souvent le mobile de ces vols. Il est certain que lexistence de pareilles bandes irrgulires au milieu de la vie sociale des Chinois, toute tranquille et ordonne quelle soit habituellement, ne peut manquer de produire de frquentes meutes. Mais ces attaques ne viennent pas toutes du mme ct. La littrature chinoise abonde en phrases proverbiales qui font allusion au tigre : bien quelles soient rdiges sous forme de mtaphores, il est facile de reconnatre le matamore, considr comme un tigre social. Daprs lun de ces aphorismes, le tigre qui a bless un grand nombre de personnes est expos tomber dans un ravin : en dautres termes, le matamore qui a soulev contre lui trop de haines finira, lui aussi, par sattirer des dsagrments ; ses ennemis prendront un jour leur revanche. Les incidents de ce genre se produisent frquemment et ont souvent pour consquence un ou plusieurs meurtres dont le magistrat doit rendre compte et que la Gazette de Pkin publie quelquefois avec force dtails. De temps autre lon raconte que des matamores furent attaqus par de fortes bandes de gens arms dont la plupart avaient eu prcdemment souffrir de ces bravaches ; souvent on les enlve, parfois on les tue. Les mthodes employes dans les provinces de Fu Kien et de Kuangtung pour les guerres entre villages ou les luttes de clans, ont probablement beaucoup danalogie avec les procds de justice sommaire que nous venons de dcrire. On dirait des joutes auxquelles se livreraient des voisins rivaux pour prouver leur

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force, joutes conduites daprs le systme de guerre en usage au Moyen Age sous le rgime fodal. Les magistrats locaux se gardent dintervenir trop tt et de pousser laffaire trop avant, car il pourrait leur en cuire. Lorsque la lutte est termine, les officiers de justice se montrent, des arrestations ont lieu et la machinerie gouvernementale sort de sa paralysie momentane. Nous avons signal le matamore lettr comme lun des plus redouter parmi ses congnres, mais il existe un autre avantage social quun individu de ce genre peut possder, avec ou sans celui de linstruction, et qui fait de lui un adversaire presque irrsistible. En effet, si le matamore appartient une famille dont quelques membres sont investis de situations officielles et jouissent dune certaine influence dans le monde des

fonctionnaires, un pareil homme est un ennemi dangereux. Les rapports publis par la Gazette de Pkin signalent des cas nombreux qui prouvent combien il est difficile, sinon impossible, de lutter avec quelques chances de succs contre des tres pareils. Mme sil sagit dun meurtre perptr sans le moindre motif lon trouvera toujours un biais pour arranger laffaire et rien ne saurait garantir que le coupable recevra son chtiment. Lincident suivant, qui remonte plus dune gnration et eut pour thtre un district voisin de celui o vcut longtemps lauteur de ce livre, en dit long sur les procds auxquels il vient dtre fait allusion. Au XVIIIe sicle vivait dans la rgion une famille du nom de Lu dont lun des membres occupait la haute situation de Ko Lao ou Grand Secrtaire. Une famille de cette classe, surtout si elle

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est seule de son espce dans le district, jouit toujours dune grande autorit, et le magistrat local fera bien dagir avec circonspection pour peu quil ne veuille pas encourir les rancunes de gens aussi puissants. Il a dj lieu de se fliciter sil arrive se faire payer par eux le simple impt foncier que toute terre chinoise est suppose verser. Or, lon raconte au sujet de cette famille que lagent de police de la localit ayant reu du magistrat du district lordre daller percevoir la taxe domicile, notre homme ne put arriver toucher un seul cash. A plusieurs reprises fustig au yamen pour ses insuccs, il rsolut de se prsenter une dernire fois chez le riche rcalcitrant. Aprs stre arrt devant la porte dentre, il supplia le portier, non sans se prosterner jusqu terre,

dintercder en sa faveur et dobtenir de son matre le versement de la taxe. La matresse de cans, veuve dun certain ge, fut avise de la requte. Sans hsiter un instant elle fit atteler sa voiture et se rendit au yamen o elle demanda audience au magistrat. Peuttre ce dernier conut-il le fol espoir que la dame venait rgler son arrir, peut-tre mme se proposait-il de lui emprunter quelque argent. Toujours est-il quil dut en dchanter, car la visiteuse lui dclara sans ambages quelle-mme avait besoin dun prt de quelques milliers de lads ; quoi le magistrat rpondit avec empressement quil sefforcerait de les lui procurer au plus tt. Puis, se levant pour prendre cong, la dame fit incidemment la remarque que certains agents du yamen staient permis dimportuner le portier de sa proprit et de

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venir rclamer plusieurs fois le paiement de limpt foncier ; elle esprait bien qu lavenir on nuserait plus de pareils procds son gard ! Dans une autre circonstance, alors que le Ko Lao lui-mme tait encore de ce monde, le magistrat fut saisi dune plainte ; on accusait lun des fils du Ko Lao de squestrer dans le domaine familial une jeune servante. Cette fille tait fiance au moment de son entre en service, mais lorsque vint la date du mariage, son matre se refusa la laisser partir. Le magistrat convoqua le jeune homme, il linforma de laccusation porte contre lui et exigea la mise en libert de la servante. Il alla jusqu faire battre lintendant de la famille Lu, qui avait accompagn son matre, ce dernier tant dun rang trop lev pour subir pareil chtiment. Le fils rentra au logis en proie une rage folle ; il crivit son pre, alors Pkin, et lui raconta toute lhistoire. Peu de temps aprs le magistrat apprenait sa promotion : de sous-prfet il passait au grade de prfet dans la province de Sschuan. Le voyage quimpose un fonctionnaire un changement de rsidence est une affaire des plus srieuses et lorsquil sagit de traverser lEmpire entier comme tel tait le cas ici un pareil dplacement cote beaucoup dargent et de peine. A peine avaitil pris possession de ce poste lointain quil fut avis quon laffectait ailleurs et quon lenvoyait dans la province de Ynnan. Nouveau voyage galement long et coteux. Enfin lorsquil se fut, la longue, install dans ces dernires fonctions, il apprit sa promotion au rang lev de Tao-tai dans une rgion au del

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de la Grande Muraille. Commenant comprendre le sens de cette trange succession dvnements, incapable dautre part de supporter plus longtemps les maux quon lui infligeait, il recula devant la perspective den subir peut-tre de plus grands encore et avala de lor , moyen le plus sr dchapper une nouvelle promotion ainsi qu la ruine !

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XXI LES ADMINISTRATEURS COMMUNAUX.


@ Plusieurs des particularits de la vie au village, que nous allons avoir loccasion de signaler, illustrent bien les aptitudes des Chinois pour la coopration. Rien peut-tre, dans la socit chinoise, ne met ce principe plus en vidence que les rgles qui prsident au self-government des petites communauts rurales dont se compose la majeure partie de lEmpire. Ladministration du village se trouve entre les mains des villageois eux-mmes. De prime abord, un pareil rgime pourrait tre considr comme de la pure dmocratie, cependant y regarder de plus prs, lon dcouvre qualors que les affaires dintrt local sont, en thorie, traites par le peuple, en pratique ce nest pas sur lensemble de la population que retombe le fardeau administratif, mais sur les paules de quelques personnes connues sous des appellations diverses suivant les rgions et dont les attributions sont aussi diffrentes que leurs dsignations. Il est facile de constater que sous cette uniformit apparente, la Chine est sujette dtonnantes variations, non seulement dans les rgions spares par de grandes distances, mais mme dans dautres qui sont voisines ou peu prs. Ds lors il devient difficile de gnraliser lorsquil est question du mode administratif des villages ; il faut se contenter de dcrire quelques cas concrets en expliquant quailleurs lon peut atteindre aux mmes rsultats par des 311

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moyens lgrement diffrents, ou par les mmes moyens sous dautres dsignations. Chaque village constitue par lui-mme une petite entit administrative distincte. Cependant il arrive parfois que deux ou plusieurs de ces agglomrations situes dans le voisinage les unes des autres ou unies par dautres liens, dirigent leurs affaires en commun et souvent laide dun mme groupe de personnes appeles quelquefois hsiang chang ou hsiang lao anciens du village et aussi plus simplement shou shih jn administrateurs. En principe, ces agents sont choisis ou plutt proposs par leurs concitoyens et confirms dans leur emploi par le magistrat du district. Dans certaines rgions, les choses se passent vraiment ainsi et, pour sassurer de la bonne gestion de ces administrateurs, lon demande aux principaux propritaires terriens dtre leur caution. Lexpression anciens du village pourrait faire supposer que ces fonctions sont dvolues aux hommes les plus gs de la localit, mais ce nest pas forcment le cas. De mme les plus riches nen seront pas ncessairement investis, quoique,

dhabitude, toute famille jouissant dune certaine aisance soit reprsente dans ces conseils dune manire ou dune autre. Enfin, ces hommes nauront pas toujours des connaissances littraires, bien quil puisse se trouver parmi eux quelques lettrs. Dans ces rgions la mthode de slection est trs lastique et le nombre des administrateurs ne correspond pas toujours limportance de la localit. Leur fonction nest pas hrditaire,

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pas plus quelle na une dure fixe. Aprs une certaine priode, un homme pourra se rcuser ou parfois ngliger son service tout en demeurant en fonctions. Dans les endroits o prvaut ce systme, les anciens ne sont ni formellement nomms, ni formellement dposs. Ils se trouvent en place par une sorte de slection naturelle moins toutefois quils ne sadjugent la situation de leur propre autorit. Les qualits ncessaires un villageois pour diriger une administration rurale sont les mmes que celles qui permettent un homme de russir dans tout autre emploi. Il lui faut un esprit pratique second par une habilet native et une certaine exprience de lhumanit. LAncien devra, loccasion, consacrer une somme indfinie de temps et de travail aux affaires qui peuvent lui tre confies et y consentir volontiers. Les fonctions des Anciens sont multiples. Elles sappliquent tout ce qui intresse ladministration publique de mme qu ce qui concerne la vie ou les intrts privs des individus. Cest aux Anciens que lon sadresse pour toutes ces affaires parce que lon considre que nul mieux queux ne saura les mener bien. La question la plus importante parmi celles qui intressent le Gouvernement est lassiette. de limpt imprial, cest--dire la taxe des grains dont la fixation ainsi que la manire de procder pour la percevoir varient beaucoup suivant les rgions. Les agents du Gouvernement demandent chaque instant des moyens de transport, des approvisionnements ncessits par les rceptions offertes aux fonctionnaires qui viennent en missions officielles ; ils rquisitionnent des matriaux pour rparer les

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berges des fleuves et rgulariser les lits des cours deau, pour lentretien des routes impriales pendant la priode de lanne o la circulation est le plus active et pour bien dautres travaux encore. Le magistrat du district communique avec le village par lintermdiaire du ti-fang ou ti pao agent de police local et cet individu a forcment des relations troites avec les Anciens qui constituent le Conseil excutif, seul appel prendre des mesures dcisives. Parmi les affaires qui intressent exclusivement le village, nous citerons la construction et lentretien des murs denceinte sil en existe et le bon fonctionnement de leurs portes si on les ferme la nuit , ltablissement et linspection des foires et marchs, les engagements des compagnies thtrales, la surveillance des rcoltes, la rpression des dlits relatifs aux mesures de protection prises cet effet, la construction et la rparation des temples, le creusement des puits publics et le curage de ceux qui sont dj en service ainsi que quantit dautres travaux similaires, suivant la situation du village et ses coutumes traditionnelles. Il est remarquer que le Gouvernement chinois, bien que plus ou moins despotique en thorie, noppose pas de

restrictions formelles la libert de runion des gens dsireux dtudier les affaires de leur communaut : les habitants dun village peuvent, sils le veulent, sassembler chaque jour de lanne, aucun censeur officiel nassiste ces runions et les dbats se poursuivent librement. Lon peut dire ce que lon veut,

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le magistrat local ignore les choses que lon discute et ne tient, du reste, aucunement le savoir. Le Gouvernement a dautres moyens de garantir sa scurit que lespionnage : un systme de responsabilits savamment tages lui permet de maintenir tous ses sujets sous un contrle troit. Mais quune insurrection vienne clater et aussitt ces droits populaires svanouiront : tout le monde le sait. Les mthodes administratives chinoises tant ce quelles sont, il nest pas tonnant que ceux qui dirigent les affaires de la communaut trouvent leur avantage cette situation ou plutt sarrangent pour en tirer profit. Les moyens utiliss cet effet sont nombreux. Dans chaque village affluent nombre daffaires qui

nintressent pas la collectivit mais doivent tre rgles par des hommes de mtier connaissant le fond des questions et les moyens de les traiter. Il ne manque pas de Chinois qui aiment se lancer dans ce genre daffaires : rajuster des querelles domestiques, des disputes entre voisins, etc. Les Anciens du village sont frquemment appels rgler de pareils litiges. Cependant ce labeur, tout onreux quil soit souvent pour celui qui lassume, ne sera reconnu que par les remercments des intresss et par une invitation la fte qui clt

invitablement le moindre diffrend. Il en est autrement lorsquil sagit de questions dordre gnral, telles que la rquisition et le rassemblement de matriel pour cause dutilit publique. Chaque village a de nombreuses entreprises qui impliquent des

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maniements de fonds ; elles doivent rester entre les mains de ceux ayant la comptence voulue pour les mener bien. Il est remarquer quen pareil cas, lon ne connat pas cette lutte permanente entre lhomme pourvu dune fonction et celui qui nen a pas, lutte dont les pays o lesprit dmocratique est plus accentu quen Chine fournissent le spectacle constant. Cependant, mme en Chine, de pareilles contestations se produisent quelquefois. Nous connaissons un village o la gestion des affaires publiques se trouvait depuis longtemps monopolise par un groupe dhommes dont les procds administratifs avaient soulev des critiques chez quelques-uns de leurs concitoyens plus jeunes, ces derniers tant convaincus quen dpit de leur ge ils ne seraient pas moins capables. Ils firent tant et si bien que les anciens se retirrent abandonnant la place ceux qui les critiquaient, manire darranger les choses connue pour tre souvent pratique dans le gouvernement de lEmpire. Mais les cas o lon obtient une victoire si facile doivent tre relativement rares pour la raison que les beati possidentes comme on dit en Occident ont toutes facilits de se maintenir dans leurs fonctions ; ils ne sont, pour la plupart, aucunement sensibles la critique et se contentent de rcolter les bnfices substantiels de lemploi et de laisser jaser le public. En ce qui concerne les questions ordinaires courantes, il est facile de trouver de nombreux prcdents justifiant peu prs toutes les irrgularits, et pour le Chinois, le prcdent est chose prcieuse en ce quil fixe la limite naturelle de laction humaine.

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Dans beaucoup de villages, seule une minorit dhabitants sait lire suffisamment pour examiner les comptes et parmi les gens dont le savoir permettrait ce contrle, rares sont ceux qui possdent quelques connaissances au sujet des questions administratives, nayant jamais eu loccasion de se familiariser avec les affaires publiques. La plupart des personnes qui reconnaissent les dfauts des mthodes usites de dans protester ladministration pour deux de leur village

sabstiennent

raisons

excellentes.

Dabord, agir ainsi serait attirer lorage sur leurs ttes et elles nont pas la moindre envie daffronter la tempte. En second lieu, si le mouvement protestataire avait plein succs et provoquait la retraite de tous les administrateurs, il serait difficile, pour ne pas dire impossible, de leur trouver des remplaants capables de mettre en uvre des mthodes administratives entirement nouvelles. Ds lors, un changement quivaudrait simplement chasser lessaim de mouches bien nourries pour le remplacer par dautres plus affames : substitution contre laquelle le renard de la fable risqua de sages remontrances. Les Chinois sont tout a fait daccord avec la judicieuse logique du renard. Un cas connu de lauteur va fournir un heureux commentaire de la tournure que prennent les choses lorsque lon se plaint srieusement. A la suite de lun des derniers dbordements du Fleuve Jaune qui ravagea le Shantoung central, ordre fut donn dans toutes les subdivisions administratives dont les territoires touchaient au fleuve, de fournir une certaine quantit de tiges de

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millet pour la rparation des berges et des digues. Les agents du Gouvernement devaient payer les fournitures argent comptant. Mais certaines zones soumises cette rquisition se trouvant plus de deux journes de marche des chantiers, il en rsulta que la somme touche en paiement du millet ne couvrit mme pas les frais de transport nourriture des convoyeurs et de leurs attelages et du retour domicile. De plus, les agents impriaux possdaient un moyen facile dexercer leur pression sur les fournisseurs de tiges en refusant de prendre en charge le matriel ds son arrive pied duvre ou bien en retardant arbitrairement la pese. De cette faon les charrettes taient immobilises aux frais de leurs propritaires et ceux-ci en dsespoir de cause ntaient que trop heureux de pouvoir regagner leurs villages sans recevoir le moindre paiement pour les fournitures quils avaient apportes. Il parat qu cette poque les abus de ce genre se renouvelaient frquemment ; toutefois lon nous a assur que par la suite, dans des cas analogues, les fonctionnaires rglrent exactement et en bon argent le prix des livraisons. Dans le village auquel nous faisons allusion, le magistrat du district chargea un gradu en lettres, dge respectable, de procurer et de livrer les tiges de millet. Cet homme appela naturellement auprs de lui quelques-uns de ses anciens lves et leur confia la partie matrielle du travail. A trois reprises ils apportrent les tiges lendroit indiqu et touchrent 70.000 cash. Profitant de lincertitude qui rgnait sur le mode des paiements, ils ne fournirent au village aucune comptabilit et sapproprirent une certaine partie des recettes. 318

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Cette gabegie se prolongea pendant plus dune anne, jusquau moment o quelques fermiers mcontents

provoqurent une runion publique dans lun des temples du village et exigrent communication du relev des recettes et des dpenses ; naturellement on ne put le leur fournir. Le gradu, comprenant enfin que laffaire prenait une mauvaise tournure, persuada quelques notables de la localit daller parler paix dans les villages afin de calmer lagitation gnrale. Si nous poussons laffaire plus avant, dirent les Anciens, et que nous la portions devant le magistrat du district, le vieux gradu, qui na pas tremp personnellement dans ces tripotages, perdra son bouton et sera dshonor ; ses subordonns, engags dans laffaire seront battus et, de toute cette histoire, il ne rsultera que des haines et des inimitis dont plusieurs gnrations auront sans doute supporter les consquences. Les pacificateurs proposrent alors un arrangement. Le gradu offrirait un festin auquel assisterait un reprsentant de chaque groupe de familles portant le mme surnom. Le compromis fut accept, faute de trouver une autre solution ; laffaire, enterre, tomba dans loubli qui couvre gnralement de pareils incidents. Cette aventure est un exemple typique dune nombreuse catgorie daffaires chinoises. Dans beaucoup de villages, lon rencontre des gens qui ne se sentent jamais aussi heureux que lorsquils se querellent avec leurs voisins et de pareils chicaniers deviennent une vritable plaie pour les Conseils des Anciens dont les runions du reste ne sont pas publiques. On entend frquemment parler de procs soulevs propos de temples de villages et tout porte croire 319

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quil est exceptionnel de trouver un grand temple ancestral nayant suscit ni querelles, ni procs. Lon btit des temples dans certains districts plutt en raison de ce sentiment impulsif qui vous porte imiter le voisin que par un besoin vritable de pareils difices. Ces constructions deviennent une taxe perptuit sur les revenus des habitants, et, la longue, une source de disputes. Dans de pareilles rgions, lon voit frquemment des temples dont les prtres furent supplants ou dlogs, moins quils ne les aient volontairement abandonns parce que leur situation y devenait trop dsagrable. Dans une circonstance de ce genre cela se passait prs du home de lauteur un certain notable, homme trs en vue, commena un procs qui provoqua le dpart du plusieurs prtres attachs au service dun temple bouddhiste : un seul demeura en fonctions. Les prtres partis, le notable en question consentit se charger des terres dpendant du temple ; il sadjugea la totalit des revenus au dtriment du prtre et se dispensa de rendre aucun compte. La charrette et le harnachement mme, qui appartiennent au temple, sont remiss dans la cour de cet homme, comme sils taient son propre bien. Lorsque lon demande aux hommes intelligents du village pourquoi ils ne protestent pas contre une pareille usurpation, ils vous servent tous la mme rponse : Qui donc consentirait soulever un procs dont il ne retirerait que des pertes ? Ce nest certainement pas mon affaire ! Cette localit ne reprsente pas absolument le type de la moyenne des villages, mais elle offre

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un assez juste chantillon des cas les plus flagrants dans lesquels un petit noyau dindividus se cramponne une collectivit chinoise et lexploite tout comme, il y a bien des annes, la coterie Tweed simposa la ville de New-York. Si lon lve quelques objections contre ces procds, la bande

demande ddaigneusement, la manire de M. Tweed : Eh bien ! Quallez-vous faire ? Et les gens de rpondre : Oh ! rien, certes. Cest trs bien comme cela ! Citons en exemple de la facilit avec laquelle des difficults surgissent dans les affaires dun village, un fait qui se produisit dans cette mme localit pendant lune des annes o de grosses pluies furent une menace constante pour les terres. Quelques-uns de ces terrains se trouvaient situs au milieu dune dpression expose aux inondations tandis que les autres taient une altitude plus rassurante. Ds que les eaux menacrent les rcoltes, les Anciens donnrent lordre de former des quipes de travailleurs qui lveraient sans relche une digue de protection et le millet sur pied fut partout arrach pour consolider les remblais. Les propritaires perdirent ainsi leur rcolte, mais ne touchrent pourtant aucune indemnit. Lon assure que le cas de force majeure justifie de pareils sacrifices et que les gens qui en profitent ne sont jamais disposs compenser les pertes causes ainsi quelques-uns de leurs concitoyens. Peu de jours aprs cet incident, les Anciens entreprirent de lever une taxe dans le village afin de payer les frais de main-duvre de la digue. Ils arrivrent chez lun des fermiers qui avait perdu son millet un moment o celui-ci tait absent de chez lui ; ils furent reus par son fils. Non seulement ce dernier ne manifesta 321

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aucune apprhension devant les autorits du village, mais il donna cours son indignation et leur reprocha avec vhmence la destruction des rcoltes paternelles ; il ajouta quau lieu de linviter contribuer aux frais qui causaient la ruine des siens, on devrait dabord rembourser son pre ses propres pertes. Pour autant quun pareil point de vue puisse paratre compatible avec la justice abstraite, cette faon denvisager le cas ntait rien moins, aux yeux des Anciens, quune trahison de la forme la plus dangereuse. A son retour, le chef de famille apprit que les notables venaient de partir au chef-lieu du district afin de porter plainte contre lui comme refusant de payer sa juste quote-part pour la protection du village. Or, cette procdure engage sur une pareille base daccusation constituait pour le malheureux une calamit pire encore que les mfaits des eaux. Le pre affol courut la poursuite des Anciens proposant quune tierce personne sentremette et arrange laffaire. Devant son

insistance, toute la bande retourna au village sans avoir t dposer de plainte au yamen. Le pre du jeune homme coupable en appela quelques amis qui habitaient un village voisin. Il les supplia de venir intercder en sa faveur auprs des gardiens de la prosprit publique, lesquels venaient dtre outrags dans lexercice de leurs fonctions. Le lendemain matin, les personnes qui avaient accept cette mission dlicate se mirent en route. Elles eurent des entrevues avec quelques-uns des Anciens mais, de toute la journe, ne purent russir les voir tous ensemble : il fallut se

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contenter dentretiens isols, dabord avec un groupe, puis avec un autre, jusqu ce que la question et t discute sous tous ses aspects. Ces confrences, y compris les projets

darrangements proposs, modifis, rejets, amends, puis prsents nouveau et plusieurs reprises, absorbrent la journe entire, se prolongrent mme pendant la nuit suivante et ne prirent fin quau moment o le chant du coq annona laube prochaine. Le second jour luisait dj lorsque les intermdiaires las et curs, revinrent chez eux, non sans avoir russi obtenir une rduction de lamende, laquelle devait dabord tre trs forte titre dexemple et qui finalement se rduisit une somme insignifiante. Cet incident est typique des cas innombrables dans lesquels les forces mauvaises de la socit chinoise cooprent en une action commune, modifiant srieusement tous les autres

phnomnes sociaux et conduisant des rsultats dune grande porte.

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DEUXIME PARTIE

LA VIE DE FAMILLE AU VILLAGE

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XXII GARONS ET HOMMES.


@ Dans le Livre des Odes, lun des plus anciens classiques chinois, nous lisons la description du palais dun roi : elle jette un jour saisissant sur la valeur relative attribue en ces temps reculs aux garons et aux filles. Aprs avoir parl des rves du roi, le pote ajoute quelques stances que le Dr Legge traduit de la faon suivante :

Des fils natront de lui. On les fera reposer sur des lits ; Habills somptueusement ils auront des sceptres pour jouets ; Leurs voix retentiront avec force. Plus tard, le (futur) roi, les princes du royaume, Resplendiront sous la parure de leurs jambires rouges. Des filles natront de lui. On les couchera par terre. Vtues de simples robes, elle auront des tuiles pour jouets ; Il leur appartiendra..., de ne faire ni le bien, ni le mal, Leurs penses ne porteront que sur les boissons et la nourriture ; Leur seule proccupation sera de ne causer aucune peine leurs parents.

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Ce pome, lui seul, suffit pour montrer que le Chinois contemporain est bien de la mme ligne que ses lointains anctres. Sil en juge dans le simple recul de ses dix premires annes, le jeune Chinois doit considrer sa petite enfance comme une priode de flicit suprme. Il est accueilli dans la maison paternelle avec une joie folle, telle quaucun Occidental ne saurait imaginer. Il commence sa vie daprs ce principe que tout ce quil demande doit lui tre accord, principe quadopteront aussi tous ceux qui sont chargs de soccuper de lui, et cela un point qui nous semble stupfiant, bien que nous cherchions nous montrer impartial dans notre critique. La mre chinoise est littralement lesclave de ses enfants. Sils pleurent, elle les dorlote et, au besoin, les promne dans ses bras, quelque peine quil lui en cote, car il faut tout prix faire cesser cette chose lamentable, les cris dun enfant. Impossible de laisser se prolonger une crise de larmes ! Sous ce rapport, du moins, il ne semble pas exister de diffrence sensible entre la faon de traiter les garons et celle dont on traite les filles. Le choix des noms donns aux enfants chinois est souvent dtermin, comme chez les Indiens de lAmrique du Nord, par un objet quelconque que le hasard fait tomber sous les yeux du pre : panier, carriole, etc. Chacune des annes dun cycle de douze ans scoule sous le signe dun animal qui lui est propre , tel que chien, chat, poule, tigre, cheval, singe, etc., et toutes ces dnominations sont dun usage courant. Si la naissance dun enfant une vieille grandmre vient datteindre

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sept dcades dge, il nest pas rare que lenfant reoive le nom de Soixante-dix . Beaucoup de nouveau-ns nont dautre appellation quun nombre : Trois, Cinq, Six... ce qui complique singulirement la tche de celui qui cherche se renseigner leur sujet. Si lenfant parat avoir une constitution robuste, il recevra peut-tre le nom de Pierre ou de Solide ; sil est dodu, on lappellera le Petit Gros ; si de couleur fonce, le Petit Noir. Mauvais Caractre, Petit Idiot sont dun emploi frquent, et pour peu que tous les enfants ns antrieurement aient disparu, le dernier arriv sera nomm Grand Ddommagement. Lorsque les parents apprhendent tout particulirement que de mauvais gnies fassent disparatre leur fils unique, ils donnent parfois ce dernier un nom fminin afin de tromper les puissances du mal et les vaincre ainsi par leurs propres armes. Un autre moyen pour mettre galement en dfaut de pareilles tentatives consiste faire adopter nominalement les enfants par une autre famille chez laquelle ils passent une partie de leur temps. Les esprits ainsi drouts ne savent plus quels parents attribuer lenfant. Les noms de Fille Esclave, Vieille Femme, sont dans cette occurrence souvent donns des garons. Un homme possdant plus de filles quil nen et souhait, appela lune delles Assez de Faucons Kou Ying tandis quune autre recevait le nom peu flatteur Aurait d tre un garon Kai Tz. Par contre, pour les filles, les noms doiseaux, de fruits, de fleurs, sont assez priss. Toutes les dnominations que nous venons de citer sont des noms de lait ou petits noms et un tranger, alors mme

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quil les connatrait, doit se garder den faire usage. On ne saurait infliger de plus grande insulte un Chinois adulte que de linterpeller en public par son petit nom et cela arrive souvent car pareille libert semble impliquer que celui qui loutrage est au courant de ses antcdents et quil a pour lui un absolu mpris. Pour permettre de sorienter travers le rseau complexe de la parent chinoise, nombre de familles donnent chaque membre dune mme gnration en se limitant certains degrs bien dfinis de cousinage un nom qui fournit un indice de sa parent avec les autres. Cest ainsi que lorsquun homme porte le surnom de Wang, son nom de famille quil soit compos de deux caractres ou dun seul peut tre compos avec le caractre qui dsigne le printemps. Dans ce cas, lun des frres pourrait sappeler Wang-Fleurs de printemps ; le suivant, Wang-Effluves de printemps, un troisime, Wang-Prairies du printemps et ainsi de suite pour toute cette gnration aussi loin que linfluence printanire a encore droit de cit parmi les cousins. Ces noms de famille se trouvent, en thorie, relevs dans des registres soigneusement tenus et ne doivent pas se rpter au cours des gnrations suivantes ou tout au moins avant lextinction de plusieurs dentre elles. La Gazette de Pkin publie frquemment des insertions manant de hautes

personnalits officielles qui demandent lautorisation de changer leur nom de famille, un titre dj existant ayant t pris par inadvertance.

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Lemploi des mmes caractres dans les noms de famille chinois a souvent t compar lhabitude assez rpandue chez les Anglo-Saxons doctroyer aux frres des noms o revient constamment la mme syllabe : Edward, Edwin, Edmund, Edgar, etc. En dehors du nom, il y a le titre souvent plus employ que toute autre dsignation et qui peut tre donn par un ami. Un prfixe, n dune familiarit respectueuse, sajoute au premier caractre du titre, lexpression honorifique Vieux Lao formant un autre titre supplmentaire. Donc, supposer que M. Wang Effluves de Printemps ait pour titre Illustre Vertu, on pourra lappeler habituellement Wang Vieil Illustre, tout en le dsignant de temps en temps par ses autres noms. Il en rsulte quun seul Chinois parat souvent reprsenter trois ou quatre personnes diffrentes, car les tudiants sont aussi dots de leurs noms dexamens lesquels, par une trange anomalie, diffrent de tous ceux quils ont ports jusque-l. Et lorsquil sagit dadresser des lettres, des complications se produisent quaucun Occidental ne pourrait tolrer. En dehors des ambiguts dj signales, il arrive encore quun correspondant trouve bon dajouter un titre au revers de la lettre. Ntant connue que de lui-mme et du destinataire, cette addition contribue augmenter leffarement des personnes entre les mains desquelles doit passer la missive. Nous avons vu un instituteur chinois invit examiner une adresse ainsi libelle : il ne parvint, pas plus que dautres, du reste, identifier le destinataire. Or, il se trouva en fin de compte que celui-ci tait

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son propre fils ! Mais de ce labyrinthe qui prpare tant de complications le villageois ne se soucie gure et toute sa vie scoulera peut-tre sans quil ait possd un vritable nom pour dsigner sa personne. Dans ces conditions, il est assez naturel quun tranger se trouve fort embarrass lorsquil lui faut sadresser un Cleste. La langue chinoise ne possde pas dexpression correspondant Monsieur. Le terme qui sen rapprocherait le plus serait Premier N ou Seigneur Hsien-Shng bien que, dire vrai, ces expressions dnomment plutt un professeur, soit par courtoisie, soit parce que ce dernier jouit vritablement de cette qualit ; de plus, comme on les applique sans discernement des hommes obscurs, seraient-ils mme des mendiants, elles ne peuvent tre dun usage gnral. Certes les termes honorifiques abondent, mais on nen a gure lemploi dans les districts ruraux o ils ne seraient dailleurs quassez mal compris. En raison de ce principe que tous les Chinois sont frres dans la priphrie des quatre mers , lhabitude chinoise est de supposer lexistence dune parent, ce qui autorise un passant qui nest pas du village interpeller quelquun quil naura jamais vu auparavant par une phrase telle que celle-ci : Cher frre an, puis-je recourir vos lumires et vous demander si cest bien l le chemin qui mne Pkin ? Pour peu que la personne laquelle on sadresse soit un vieillard, lon changera le titre de frre en celui doncle ou de grand-pre. Le fait que le terme diffre suivant que lon sadresse un individu plus g ou plus jeune que soi est une cause dembarras

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pour ltranger, lequel se voit forc de dcider laquelle des deux appellations il devra choisir, et cela sans avoir les moindres donnes cet effet. Une jeune marie ne possde littralement aucun nom qui lui soit propre ; elle na que deux surnoms, celui de son mari et celui de son pre, de sorte que sil sagit de noms trs rpandus, il est peu prs impossible de distinguer une femme dune autre. Dans le cas assez rare o un tranger serait oblig dadresser la parole une Chinoise, il prouvera encore plus de difficults qu interpeller un homme. Dans certaines rgions, le terme Sao-Tz Belle-Sur Ane sapplique nimporte quelle femme, mais dans dautres, Tante Ta-Niang est de rigueur, alors quailleurs encore le seul qui convienne est NaNa, expression quivalant en dautres villages Vieille

GrandMaman. Il arrive parfois quune mme famille contienne trois

gnrations de femmes et quon leur donne toutes le titre de Grand-Mre . Cest proprement absurde, surtout sil y a parmi elles une jeune personne ayant peine vingt ans qui vient de se marier. Cependant qu dautres portes les mendiants implorent de leurs Tantes un peu de nourriture, lappellation Vieille Dame (lao Tai tai) est dun usage courant lorsque lon sadresse une femme qui a dpass lge moyen. Lge auquel un enfant est jug trop grand pour tre port sur les bras varie beaucoup. Lon rencontre parfois des mres affoles, titubant sur leurs petits pieds sous la charge dun enfant qui pse souvent la moiti de leur propre poids, et cela

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sous le prtexte spcieux que le bambin ne souffrirait pas dtre pos terre . Une pareille discipline ne prpare certes pas les enfants savoir se conduire par eux-mmes et se dominer ; elle ne leur donne aucune leon utile. Et le rsultat peu brillant de cette premire ducation nest pas pour nous surprendre. Mais lenfant chinois est un petit tre minemment pratique ; lexprience lui dmontre bien vite que l o il y a une demi-douzaine denfants plus petits que lui, lre de son rgne omnipotent touche sa fin, quelle sest enfuie pour ne plus jamais revenir, et il apprend sans beaucoup de peine sadapter ces nouvelles conditions. De cette sympathie pour lenfance qui joue un rle si prpondrant dans notre civilisation moderne, le pre chinois de situation moyenne na pas la moindre ide. Non quil naime pas ses enfants, lon ne peut mettre en doute son affection pour eux, mais il est incapable de partager la vie de lenfant, encore moins de la comprendre. Sa tendresse pour sa progniture dcoule de son instinct paternel, elle nmane aucunement dune

comprhension intelligente et sympathique de la mentalit des petits. Non seulement la possibilit dune pareille sympathie ne lui vient pas lesprit, mais il ne la comprendrait mme pas si on attirait son attention sur ce point. Toute suggestion ce propos manant dun tranger le pousserait rpondre : Mais ce nest quun enfant ! Le pre compte uniquement sur laction lente et progressive de la vie pour que lenfant apprenne les leons de lexistence, et ces leons, il doit les apprendre dans une large mesure quoique pas entirement par lui-mme.

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Pour la plupart des enfants chinois, le home familial na rien dattrayant. Un mouvement instinctif de prservation le pousse bien entendu y chercher refuge chaque fois quil rencontre au dehors de la malveillance, mais cet instinct, il le partage avec les animaux. Les cours intrieures des maisons chinoises sont

gnralement peu spacieuses, aussi la jeunesse turbulente ny trouve-t-elle pas le champ ncessaire pour se livrer des bats autres que des amusements rudimentaires. Lenfant chinois ne dispose dhabitude que de quelques jouets de confection grossire. A loccasion de certaines ftes, surtout dans les villes, lon voit des enfants surchargs des jouets les plus divers, objets de pacotille et peu coteux. On peut observer ce mme phnomne dans les villages lpoque de chaque grande foire : la part attribue lenfant y est toujours prpare de faon ce quelle corresponde ses besoins. Mais de tous ces objets confectionns avec de largile, du papier, des morceaux de drap, des herbes, du sucre et dautres substances prissables, rien ne restera la prochaine lune. Dans les rgions o pousse le bambou, on fabrique lusage des enfants des objets plus utiles, moins fragiles et sans doute destins une plus longue dure. A en juger daprs ce que nous avons observ, jamais les parents chinois ne prennent part aux jeux de leurs enfants : cest une ventualit qui ne leur vient mme pas lesprit. Il y a fort peu de jeux auxquels les enfants puissent se livrer lintrieur de la maison et cette heure bnie entre toutes chez

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nous par nos petits, celle qui les runit autour de la lampe familiale, est pour le Cleste lheure de lobscurit sans joie. On vaque tant bien que mal aux occupations de la soire, la faible lueur dune mche mal taille trempe dans quelques cuilleres dhuile vgtale brute ; mais pour ltranger la maison chinoise constitue pareille heure un asile dpourvu de tout confort, surtout en hiver. Il nest donc pas surprenant que ceux des membres de la famille qui en ont la possibilit, se tranent sur le kang plus ou moins bien chauff, aprs stre enrouls dans leurs vtements de nuit ouats. Pendant le moment de son existence o les parents laissent avec plaisir lenfant chinois livr lui-mme, celui-ci trouve un refuge dans les bras accueillants du dieu Morphe. Les jeux en plein air des enfants chinois sont dun type anodin, peu intressants. Lancer des mottes de terre sur un but, jouer au volant avec leurs doigts de pied et leurs talons, frapper sur un morceau de bois effil un bout de faon le faire sauter dans lenceinte dune ville trace sur le sol, pratiquer un certain jeu doie et de renard, etc., tels sont les amusements les plus populaires dans les rgions rurales que nous connaissons. Les villes chinoises ont des attraits dune autre nature et dont quelques-uns ne diffrent pas beaucoup de ceux qui se

rencontrent dans le reste du monde. Mais, mme la campagne o ils peuvent se mouvoir librement, les jeunes gens chinois ne paraissent avoir aucun got pour les jeux qui les obligent beaucoup dexercice. On ne les voit gure se livrer des courses comme le font en Occident les enfants de cet ge. Leur manire de sauter, de grimper dnote une ignorance complte des sports. 334

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Nous navons jamais connu de corbeau assez imprvoyant pour btir son nid en un endroit susceptible dattirer lattention dun garon anglo-saxon. Le corbeau chinois na pas de ces

mfiances : il difie son nid sur un arbre quelconque lintrieur et autour des villages chinois. Il nest pas rare de voir un vieux peuplier qui porte une douzaine de ces normes amas de tiges entrelaces, et qui, danne en anne, sont utiliss

successivement par les gnrations ailes. Lauteur de ce livre se souvient davoir compt un jour vingtquatre nids sur un orme de grandeur moyenne, et cela dans le faubourg dune ville chinoise. Les enseignements de Bouddha sur le respect religieux d aux animaux ne suffisent pas pour expliquer linviolabilit dont jouissent les nids de corbeaux dans toutes les rgions de la Chine. Au printemps, il arrive parfois quon les protge en disant : Aimeriez-vous que votre maison soit dtruite ? Mais, dans les zones o le moindre brin de combustible est prcieux, quelle peut tre la raison qui fait que lon respecte le nid alors que le volatile a cess den faire usage ? Inutile de chercher lexpliquer par la croyance superstitieuse que sa dmolition porte malheur, bien que, premire vue, lon soit tent dadmettre cette hypothse. Des enqutes portant loin nous ont fait dcouvrir que le petit Chinois a tout simplement peur de grimper sur un arbre jusqu hauteur dun nid de corbeaux. Sil allait tomber ! vous rplique invariablement toute personne interroge ce sujet. Et cest cette question laisse sans rponse et laquelle personne ne peut rpondre, qui semble protger les petits corbeaux chinois travers les ges. 335

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Leau courante est rarement accessible aux garons chinois, cest--dire que la proportion de ceux qui ont un cours deau quelconque leur porte est infinitsimale. Ils nont

gnralement ni lacs, ni rivires, ni tangs dans lesquels ils pourraient se plonger, apprendre nager ou se livrer au plaisir de la pche. La mare communale, excavation dou lon extrait depuis des temps immmoriaux les matriaux ncessaires la construction des maisons, voil ce qui procure trs

approximativement aux enfants les joies, quils ne connatront jamais, dune ville deaux. Pendant lt, ces trous dont quelques-uns ont les dimensions dun bassin de radoub dbordent dune eau sale et, ces moments-l, ils sont en gnral frquents par des bandes denfants qui, dans le costume primitif du Paradis terrestre, sadonnent lun des rares plaisirs de leur vie mondaine. Lorsque les gamins sont devenus trop grands pour se livrer ce genre dbats, il existe plus dune raison de craindre que beaucoup dentre eux aient pris leur dernier bain, quel que soit le nombre des annes quil leur reste vivre ! Si le garon chinois ne peut connatre les plaisirs de la pche, il ne lui est pas davantage loisible daller la chasse, car mme dans les parties les plus fertiles des plaines dont se composent les immenses rgions de lEmpire, il ny a rien chasser. Quelques oiseaux de petite taille et le livre ordinaire semblent tre les victimes les plus habituelles des villageois. Mais, en dehors du nombre restreint des gens qui cherchent tirer profit de leur chasse comme moyen de subsistance, peu de personnes dpensent leur nergie dans ce genre de sport et linstinct qui, 336

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dit-on, pousse lAnglais moyen scrier : Le temps est beau, allons tuer quelque chose ! fait totalement dfaut au Chinois. Dans les zones de lEmpire, relativement limites, o la glace devient en hiver dune paisseur suffisante pour supporter le poids de lhomme, lon voit beaucoup de personnes prendre leurs bats sur les rivires et les tangs gels. Mais la circulation des traneaux avec passagers est laffaire des bateliers qui, pendant la saison o la navigation est arrte, ne possdent nul autre moyen de gagner leur vie. Les petits Chinois ne sadonnent pas ce divertissement comme nos enfants, et, le voudraient-ils, que les parents ne songeraient jamais leur fournir de pareils vhicules dans un simple but damusement. Quant chercher les gagner comme sy emploierait un garon de chez nous qui, dsireux de possder un traneau ou une paire de patins, ferait dans ce but des travaux supplmentaires en ramassant de la ferraille ou par dautres expdients analogues, un jeune Cleste serait incapable mme dy songer. Si les amusements de lenfant chinois sont plutt rares et peu intressants, il est, par contre, un fait bien tabli, savoir que rien ne doit entraver son travail. La quantit denfants, dans nimporte quelle rgion de la Chine, est littralement

incalculable ; or il est permis daffirmer que lon oblige le plus grand nombre de ces enfants consacrer la majeure partie de leur temps quelque occupation utile. Il ny a presque aucune main-duvre qui ne puisse utiliser jusquaux plus jeunes, et cest bien pour cette raison que lon voit frquemment certains mtiers devenir hrditaires dans les familles. Lenfant, habitu

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un certain genre dactivit physique, est apte lexercer, mme sil se montre incapable daucun autre travail. Sil est fils de fermier, rares sont les priodes de lanne o il ne trouve pas soccuper aux travaux agricoles. Sans doute en est-il de mme dans dautres pays ; toutefois lassiduit inlassable des Chinois au travail, aiguillonne par la pauvret gnrale, donne ce fait une importance qui ne se manifeste nulle part ailleurs avec autant dacuit quen Chine. Mais alors mme que les travaux des champs fourniraient quelque rpit, ce qui nest du reste jamais le cas avant que lhiver se soit tout fait install, il y a deux occupations qui conviennent lenfant en toute saison et qui sont pratiques ici par des milliers de garons et de filles : rcolter le combustible et ramasser le fumier. Dans un pays o les frais de transport ne permettent pas dutiliser le charbon plus de quelques milles de la mine, il est indispensable de recourir aux produits du sol spciaux chaque rgion, afin dassurer tant bien que mal la cuisson des aliments et le chauffage du logis. On ne gche ni une branche, ni une feuille, ni un brin dherbe. Mme pendant les priodes les plus prospres, les produits du champ familial ne suffisent gure pour les besoins en combustible de la maisonne. La coutume chinoise dabsorber frquemment de leau chaude quil faut renouveler chaque fois quelle se refroidit afin de satisfaire la soif de tout nouvel arrivant, consomme une quantit de combustible trs suprieure celle que rclamerait la cuisson seule des aliments. La cueillette et lemmagasinement de tout ce qui peut se brler est dune importance presque aussi grande que la rcolte du bl. Toutefois, il existe dans chaque 338

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village, un nombre considrable, bien que variable, de gens qui ne possdent aucune terre. Gagnant une subsistance prcaire en travaillant pour les propritaires fonciers, ils sont mal rmunrs et leur gain est souvent insuffisant pour nourrir au logis les nombreuses bouches qui rclament leur pitance. Dans le Shantung, on peut louer lanne un ouvrier agricole pour une somme quivalant cinq dollars-or, nourriture

comprise, mais sans casuel. Si lanne a un mois intercalaire, cet homme narrive pas gagner plus de deux cents par jour. Lorsque le fleuve Jaune dborde et chasse les paysans de leurs habitations, on peut avoir un laboureur un taux pour ainsi dire nominal. Lauteur a connu un garon bien constitu qui avait t engag raison dune somme annuelle quivalant 1 dollar 1/2or. Dans un autre cas, lon noffrit au jeune gars, pour un an galement, quun dollar environ, et encore lui demandait-on quune personne honorable se portt caution et garantt quil ne dserterait pas la ferme ! En ce qui concerne le combustible indispensable pour cuire les misrables aliments qui composent une nourriture insuffisante, la maisonne dpend entirement de ce que les enfants ont pu ramasser. Tout relchement dans ce travail causerait un tort presque aussi grave lentretien de la famille que le chmage du gagne-pain lui-mme. Dans cette lutte ingrate autour dun panier de feuilles sches et de mauvaises herbes, les enfants de Chine donnent le long de lanne une somme de travail absolument incalculable.

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Au milieu du dsert vritable dans lequel scoule lexistence de la plupart dentre eux, tout vnement qui interrompt la dsesprante monotonie de leurs journes est accueilli avec joie. Les jours fris, les foires annuelles ou semi-annuelles de quelque ville des environs, parfois une reprsentation thtrale ou mme lhumble guignol, larrive imprvue du conteur ambulant, linluctable succession de mariages et

denterrements et, par-dessus tout, les quinze jours de vacances du nouvel an, sont autant dentractes reposants dans ce dur et incessant labeur. Il est dans lexistence du jeune Chinois un vnement qui revt ses yeux une importance que ne souponnent pas les jouvenceaux dOccident. Cest la crmonie de limposition du bonnet : du jour o il arbore la coiffure masculine nationale, le jeune Chinois est un homme, il peut se marier. Lge requis pour le mariage na rien dabsolu, mais le plus souvent il a lieu vers la seizime anne de lintress. Le protocole en est trs variable : dans certaines localits rurales il consiste en une srnade donne par des musiciens la veille de la crmonie et le jeune homme, de son ct, fait une visite chaque famille du village o il sacquitte de ses prosternations peu prs comme lors du jour de lan. Il est dsormais considr comme ayant atteint sa maturit, ce qui le met, dans une certaine mesure, labri des rebuffades quon lui prodiguait alors quil tait seulement un enfant . Le mariage mme constitue la partie la plus curieuse de laffaire. La faon de procder repose sur des principes si

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diffrents des ntres quil est difficile un Occidental de se rconcilier, soit avec la thorie, soit avec la pratique des Chinois en pareille matire. A nos yeux un mariage semble normal entre personnes ayant atteint non seulement lge de pubert, mais aussi une certaine maturit desprit compatible avec les relations nouvelles qui vont stablir entre les deux conjoints. Nous concevons lhomme et la femme comme la base et le centre dune nouvelle famille et nous nous inclinons devant lancienne thorie qui veut qu cette occasion lon quitte pre et mre. Il en est tout autrement en Chine. Le garon et la fille qui se marient ne forment pas une nouvelle famille, mais simplement un rameau de plus du grand arbre familial, indpendamment duquel ces nouveaux mnages nont aucune existence

personnelle. Le mariage dun garon de dix ans nest pas chose rare bien quil soit tenu pour lgrement prmatur. Le dveloppement physique, intellectuel ou moral des parties contractantes na rien voir dans laffaire, laquelle est domine par des considrations trs diffrentes. Parfois lon hte le mariage parce quune vieille grandmre dont les forces dclinent veut, avant sa mort, voir saccomplir cet acte, le plus important dans lexistence de tout Cleste. Quelquefois, cest afin de rgler le partage dune proprit de telle faon que les hritiers les plus anciens naient pas la facult de rcuser les arrangements familiaux. Mais trs souvent aussi il faut chercher la raison vritable de ces mariages htifs dans le fait que la famille du jeune homme, ayant besoin dune servante de plus, estime pratique de la prendre dans la personne de la nouvelle bru. Cest ce qui explique quil se trouve 341

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en Chine tant de femmes plus ges que leurs maris. Plus les fiances sont muscles et plus on les recherche, elles pourront dautant plus travailler. Aux yeux des Chinois, il ny a pas plus dincongruit dans le fait dpouser un tout petit bout dhomme, trs jeune et dont la taille atteint peine la moiti de celle de sa future femme, quil ny en a jouer aux dames avec des boutons et couronner le premier qui parvient la range des rois. Quelle importance peut-il y avoir ce que le bouton soit petit ou gros une fois quil est parvenu au dernier rang du damier et quil peut se mouvoir en toute indpendance, fait que lon reconnat en doublant ce premier bouton dun autre ? Il en est de mme du jeune mari chinois. Est-il, vrai dire, autre chose quun double bouton, mais qui reste toujours un bouton, et de petite taille, un lment insignifiant dans le jeu large et compliqu de la vie familiale ? Ltranger qui assiste un mariage chinois na pas

limpression que lintrt gnral est concentr sur le fianc. Quant la fiance, son prestige, essentiellement fugitif, repose sur la curiosit que chacun prouve a valuer le genre du march qua fait la famille en la choisissant. Le fianc reoit lordre de quitter lappartement o, daprs la coutume de certaines rgions, il tait consign, tel un buf prt pour le sacrifice. Il doit ensuite sagenouiller, faire kotow,

successivement devant des quantits de personnes, tant et tant que ses genoux deviennent raides et ses jambes engourdies. Les yeux baisss en signe dune profonde humilit, le plus gauche des jouvenceaux chinois sacquittera des dtails de cette pnible

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crmonie avec une aisance naturelle que le jeune Occidental le mieux duqu ne pourrait gure galer et certes jamais dpasser. Ce rituel compliqu et qui se prolonge indfiniment, une fois termin, notre jeune hros est, il est vrai, un homme mari, mais non pour cela le chef dune famille , pas mme de la sienne. Il demeure sous le contrle de son pre tout comme avant et sa femme est soumise lautorit de sa belle-mre un degr qui dpasse notre entendement. Si le jeune poux apprenait, avant son mariage, composer des essais , le lien conjugal ninterrompra nullement le cours de ses tudes. Aussitt la fte termine, il sy remet comme par le pass. Pour peu quil soit de comprhension lente et quil ne puisse faire pntrer dans sa cervelle les sept particules vides cette terreur de ltudiant chinois encore inexpriment de faon satisfaire le professeur, il lui arrivera de recevoir encore des coups de bton sur la tte pour son manque de sens critique. Peut-tre rentrera-t-il alors en pleurant au logis et demandera-til sa femme de recouvrir dun empltre noir la partie de son crne endommage par le chtiment du pdagogue. Nous avons connu un garon chinois hydropique, un stade dj trs avanc du mal, qui refusait obstinment davaler le moindre mdicament de got amer. Si la mre, dans sa tendresse, insistait en essayant de la persuasion, il entrait dans une colre folle ou fondait en larmes. Lorsquon lui refusait les deux melons deau entiers quil rclamait, il usait de la mme tactique, do crises violentes dirritation et cris perdus. Ce jouvenceau ne faisait en

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somme que prolonger jusqu un ge plus avanc les procds universellement adopts par lenfance chinoise. Cependant ce garon de dix-sept ans, si douillet, tait mari depuis quelques annes dj et il a laiss une veuve pour dplorer que la conjonction inopportune de lhydropisie, des drogues et des melons ait bris sa vie. Il nest pas rare de rencontrer des jeunes gens qui, maris tt, courent en pleurant chez leur mre pancher quelque chagrin et chercher consolation, comme ils en avaient coutume peu de temps auparavant, mais ils sont rabrous sans piti par cette phrase : Pourquoi venir chez moi ? Si tu as besoin de quelque chose va chez elle ! Par une trange exception la pruderie qui caractrise presque uniformment les coutumes chinoises, il est frquent mais pas absolument gnral qu loccasion dun mariage, les invits prennent la libert de pntrer dans lappartement particulier des maris pour se livrer une minutieuse inspection de la marie, telle la bte que lon examine au march avant de lacheter, et dexprimer ouvertement toutes les critiques que la jeune femme leur suggre. En cela comme en tout, les coutumes varient avec les lieux, mais la phrase : faire des niches dans la chambre nuptiale nao tung-fang tmoigne de la frquence de pareils procds. En 1893, un journal de Canton signalait le cas dune jeune marie qui avait trouv la mort la suite dune inspection de ce genre : on lavait inonde deau froide. Les coupables furent condamns payer 200 dollars

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titre de monnaie de consolation et supporter tous les frais dun nouveau mariage. Un postulat de lthique chinoise prescrit quaucune branche dune famille ne doit demeurer sans son reprsentant vivant afin que les rites ancestraux puissent saccomplir en bonne et due forme. Or il arrive souvent que lune des branches na pas de fils. Force est alors dadopter ceux des autres frres ou, leur dfaut, le petit-fils dun oncle ou larrire-petit-fils dun grandoncle. Les fils ainsi adopts jouissent des mmes prrogatives que sils taient les vritables enfants de la maison et ils ne peuvent en tre dpossds par ceux qui natront peut-tre ultrieurement. En raison de la frquence de ces adoptions, il est souvent difficile de prciser la parent exacte dun homme avec les autres membres de la famille. Quelquefois il continue appeler pre celui qui lest vritablement ; par contre, il lui arrive souvent de donner ce titre loncle qui ladopta et dappeler oncle son propre pre. Il se peut galement quil soit adopt nominalement par un oncle tout en continuant vivre chez ses parents comme par le pass. Le fait dadopter des parents, qui sexprime par le terme : passer de lautre ct kuo , joue un rle suffisamment important dans la vie chinoise pour faire lobjet dun vritable trait plutt que dun simple

paragraphe. En Chine ladoption se mle la trame de toute lexistence familiale, laquelle ne peut se comprendre si lon ne tient pas compte du substratum sur lequel repose cette pratique universelle. Bien quelle prenne racine dans le culte des anctres, elle se maintient jusque parmi les classes les plus pauvres de lchelle sociale, et cela en raison de leur pauvret mme. 345

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Lorsquun homme na pas dhritier, il peut se voir oblig dadopter lun ou lautre des nombreux candidats qui se prsentent, avides de sassurer ainsi la possession ventuelle de biens, mme insignifiants. Mais celui qui est adopt dans ces conditions devient responsable des frais des funrailles de lhomme qui ladopta. Dinnombrables procs sont ns de la complexit de ces transactions. Sil ne se trouve personne dans la famille ou dans le clan de ladoptant qui convienne ce but, il faut alors quil se contente du fils dune sur ou mme du petit-fils dune tante. Pour nous, un neveu en vaut un autre ; mais, aux yeux dun Cleste, les enfants dune sur portant un nom de famille diffrent lui paraissent beaucoup plus loigns que ceux dun frre. De plus, au moment du dcs de ladoptant, la position du fils dune sur peut devenir trs incertaine. Aussi, plutt que de prendre un pareil hritier, beaucoup de Chinois prfrent-ils porter leur choix sur un simple tranger dont on pourra facilement se dbarrasser si lon saperoit quil ne fait pas laffaire. Des outsiders de ce genre, bien quils puissent faire preuve de sentiments filiaux lgal des enfants vritables et donner entire satisfaction en toutes choses, narrivent jamais effacer le stigmate davoir t ramasss , et cette tare persistera travers de multiples gnrations. Lauteur a reu ce sujet les confidences dun homme qui se plaignait dtre sans influence dans son village natal parce que son grand-pre avait jadis t adopt comme tranger.

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Il existe une autre mthode permettant de sassurer un fils, mthode bien moins rpandue dailleurs quon ne le supposerait. Elle consiste chercher un mari pour une fille et ladopter ensuite comme fils. Par ce moyen, les parents sont mme davoir, leur vie durant, les services de leur propre fille privilge trs rare en Chine et un hritier adopt dans ces conditions est certes plus attach sa nouvelle famille que naurait chance de ltre un fils choisi dans une autre famille. Mais bien rares sont les clans qui ne pourraient fournir un certain nombre de candidats aptes remplir le rle de fils adoptif. Il faudrait pour se concilier le personnage quelconque qui brigue ladoption faire avec lui le partage de ses biens, ce qui pour une famille sans beaucoup de ressources, quivaudrait une complte pauvret. Cest pour cette raison que lappel un gendre nest gure pratiqu que dans les familles o il ny a ni fils de frres, ni cousins disponibles. En rgle gnrale, le Chinois se montre aussi habile saisir loccasion dtablir des droits sur la proprit dautrui que lest un chat qui simulerait le sommeil pour happer loiseau

imprudemment perch porte de ses griffes. Lauteur de ce livre connat un Chinois qui avait adopt un gendre dans les formes lgales, mais le jour o lon enterrait son propre pre, ladoptant fut trs surpris de voir une bande dtrangers en deuil venir dans la cour de sa maison et faire entendre un chur de gmissements sur la mort de leur oncle , grand-pre , etc., selon la parent quils sattribuaient avec le dfunt. Renseignement pris, notre homme

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apprit que ces gens arrivaient dun village assez loign et que, possdant le mme nom que le dcd, ils avaient dcid de se rclamer de leur parent avec lui pour faire valoir des droits ses biens, biens si modestes dailleurs quils suffisaient peine pour subvenir aux besoins dune famille peu nombreuse. Il en rsulta un procs que ces prtendants perdirent nayant pu fournir aucun document authentique qui justifit leurs droits ; ils furent, de plus, svrement btonns par ordre du magistrat du district pour les punir davoir mis des prtentions illicites. En Chine, on est souvent surpris dapprendre quun

autochtone qui, de tout temps, fut connu sous un certain nom, a pris brusquement un surnom absolument diffrent. Cest ainsi que M. Wang-Fleur de printemps apparat du jour au lendemain sous le vocable de Ma Vertu Illustre. Cela sappelle revenir son nom originaire ; les raisons en sont multiples. Au moment mme o lauteur crit ces lignes, un de ses amis lui raconte les expriences par lesquelles il a pass dernirement et dont le rsum jettera peut-tre quelque clart sur les thories et les pratiques des Chinois en fait dadoption. Cet homme est le deuxime de quatre frres dont lan avait t adopt par une branche de la famille un peu loigne ; il a lui-mme trois fils. Son frre N 1 en a deux dont le plus jeune a t adopt par le N 3 qui na pas denfants. Le N 4 mourut rcemment sans progniture, mais ses obsques nont jamais eu lieu. Le corps, mis en bire, attend le moment favorable, cest--dire une priode de prosprit matrielle, pour tre enseveli. Ce N 1 devait de largent un marchand de grains chez lequel les N 2 et 3 ont des intrts, quelques centaines de cordons de 348

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sapques. Pour pouvoir acquitter cette dette et payer les frais dun enterrement convenable, il aurait fallu vendre les quarante arpents de terre composant la proprit commune, de sorte que personne ne voulut se risquer contester le droit dadoption. Mais, tout dernirement, un fils du N 1 a voulu faire valoir ses droits lhritage et, depuis douze jours, on se dispute sur cette question. Afin de rgler le diffrend, on a fait appel prs de trente-huit prcheurs de paix dont plusieurs sont des gradus littraires. De graves discussions ont clat entre eux et les membres de la famille, une bataille mme. Les prcheurs de paix furent injuris et ils se vengrent en rouant de coups le fils du N 1 qui stait mis dans son tort. De nouvelles complications surgirent qui, finalement, viennent de se rgler autour dun beau festin. Au cours de ces controverses embrouilles, les 38 hommes ne staient pas privs de boire et de manger : telles sont du reste les prrogatives les plus marquantes des prcheurs de paix et pour lavantage desquelles beaucoup de disputes sont avives plaisir et nombre dautres laisses en suspens pendant de longues priodes. Dans le cas qui nous occupe, la bande consomma 78 catties de vin, une centaine de gteaux de farine, etc. Le cot total incombant au N 2 se monte 230 cordons de sapques dont une centaine sera verse par le N 2 la famille du N 1 titre de monnaie de consolation . Et cependant le N 2 na aucun intrt dordre pcuniaire dans cette affaire.

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Un autre des nombreux moyens imagins par les Chinois pour perptuer une branche familiale menace dextinction consiste faire reprsenter deux branches par un seul individu. Donc, supposer que sur deux frres un seul ait un fils, ce rejeton pourra prendre deux femmes, une pour chaque branche. Chacune de ces pouses aura son installation particulire : le mari devra sans doute partager galement son temps entre ses deux habitations, et aller mme changer de vtements en se rendant dun logis dans un autre. Inutile de dire que les jalousies provoques par une pareille organisation suffiraient dtruire nimporte quel mnage. Si la question de sentiment joue un rle assez effac lors de lintroduction dune bru dans une famille, il en est souvent de mme lors de sa mort. Ce dcs cause pourtant quelques regrets, ne ft-ce quen raison des soucis et des dpenses quil entrane. Rien ne fait peut-tre mieux ressortir le contraste entre les murs dOrient et celles dOccident que labsolue indiffrence que professent les Orientaux pour leur tranquillit et pour ce que nous entendons par vie prive. A la vrit, ils ressentent quelquefois vaguement ce manque de quitude, mais comme celle-ci est un bienfait prouv seulement par la facult imaginative et ne provenant jamais de lexprience, son absence nassume pas ici le caractre intolrable quelle revtirait nos yeux. Ds quun Chinois tombe malade, lon sempresse den aviser tous les parents proches ou loigns, et nombreux sont ceux qui estimeront que le strict devoir les oblige quitter leurs occupations, fussent-elles mme trs importantes, et aller jeter un coup dil . Cette inspection se prolonge parfois 350

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pendant des jours, des semaines, sans que la prsence de ces visiteurs contribue le moins du monde aux soins donns au malade ; elle lui serait plutt nuisible en augmentant le nombre de gens qui papillonnent autour du patient et le fatiguent par des questions incessantes sur ltat de sa sant : chacun est fertile en suggestions, en conseils tous plus saugrenus les uns que les autres, quant ce quil est bon de prendre en pareil cas. Rares seraient ceux dentre nous qui naspireraient pas la mort plutt que de subir de pareilles pratiques, insparables chez les Clestes de toute maladie grave, et ce sont cependant tous ces usages immuables qui rglent la naissance, la vie et la mort des Chinois. Lorsque ltat du malade est considr comme dsespr, on sempresse de lui mettre les vtements , cest--dire ceux qui doivent servir son ensevelissement, tche extrmement pnible regarder et laquelle on procde en tirant la victime dans tous les sens. Quand il sagit dun vieillard, des disputes violentes pour des questions dintrt ont souvent lieu autour de son lit de mort. Si cest une pouse qui va disparatre surtout une jeune et que la fortune soit considrable, il ne faudra pas stonner que, dans la maison mortuaire, il y ait des visites dintermdiaires qui se relayent sans relche, acharns proposer une autre femme pour remplacer celle qui est sur le point de mourir et de prvenir ainsi dautres offres. Ces ngociations peuvent avoir lieu en prsence mme de la mourante, deux ou plusieurs trangers sefforant en mme temps de faire couter leurs propositions.

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Lauteur a personnellement connu une famille o stait produit un incident de ce genre et qui aboutit au choix dune remplaante ; mais, finalement, la malade trouva le moyen de ne pas trpasser ; cependant le pacte conclu demeurait valable, et le mari qui devait tre si cruellement frapp fut ainsi pourvu de deux femmes lgitimes lesquelles lui donnrent chacune des fils. Chose trange, la vie de famille est, dans le cas qui nous occupe, relativement paisible. Aprs le dcs dune femme marie, la priode de temps qui scoule avant un nouveau mariage dure souvent trs peu et ce ne sont nullement des questions de sentiment qui la prolongent plus ou moins, mais la difficult de se procurer les fonds ncessaires pour la nouvelle noce. Il arrive mme que les obsques de lpouse dfunte ne sont clbres quaprs le second mariage. Le jeune Chinois atteint thoriquement sa majorit lge de seize ans ; pourtant, dans la pratique, il ne jouira de son indpendance que lorsque la gnration prcdente (limite cinq degrs de parent) aura disparu de la scne du monde. Jusque-l quel point ses parents se mleront-ils de ses affaires ? Cela dpendra en grande partie de leur temprament, beaucoup aussi du sien. Dans certaines familles il rgne une assez grande libert, alors que dans dautres, la vie, fort pnible, est une source intarissable de vexations et cela parce que, en Chine, le statut social va lencontre des desseins de la nature qui prtend accorder chaque tre humain une personnalit propre tandis que la famille chinoise sattache la fondre dans le stock commun, ne laissant lindividu quune indpendance purement nominale. 352

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En regardant tout autour de soi, lon peut conclure que la vie dun jeune garon au village na rien denviable. Ainsi que nous avons pu le voir, il apprend fond deux leons : lobissance et le respect de lautorit. Elles ont certes leur valeur, et il sen pntre si compltement que la haute morale ainsi inculque contribue dans une large mesure compenser les grosses lacunes de cette ducation dautres gards. Il apprend galement devenir un travailleur. Dans la plupart des cas, cette dernire qualit est la condition essentielle de son existence, et ceux qui refusent de sincliner devant la loi inexorable du travail disparaissent du fait mme de cette loi, au grand avantage des survivants. Pour ce qui est de lindpendance intellectuelle, il nen a aucune, il est mme incapable de la comprendre. Il fait ce que font ses camarades et ne connat, ni ne peut imaginer aucune autre voie. Si le jeune Chinois a reu une bonne ducation, son esprit peut assez justement se comparer au conduit souterrain o viennent se condenser les matires qui filtrent travers le sol. Parmi toutes celles qui remplissent son cerveau, beaucoup, lorigine, sinspirrent, il est vrai, de la pure doctrine de Confucius, mais, depuis lors, les lments qui les constiturent ont pass par de multiples avatars : la plus grande partie de ces matires a subi lempreinte humaine et manque, hlas ! de sa puret originelle. Or, cest delles et delles seules que son esprit est form. Si dautre part, le Chinois na reu aucune ducation, son cerveau est semblable un foss, vide en partie, et, en partie rempli de tout ce qui coule ou vole sur la surface. Le Chinois ne manque pas dhumilit, il en possde mme une dose qui ne 353

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peut exercer sur lui quune action dprimante. Il sait quil ne sait rien, quil na jamais rien su, ni ne saura jamais rien et que du reste ce quil sait, ne lui sert gure. Linstruction lui inspire un respect aveugle, quoiquil nait pas lide den recueillir quelques miettes son profit. Ses jours sont obscurcis par lombre longue, profonde et sans espoir de la doctrine de Confucius. Celle-ci signifie un haut degr de culture pour le petit nombre qui est fatalement desprit troit et souvent fanatique, et, pour la masse, une vie entire de stagnation intellectuelle.

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XXIII JEUNES FILLES ET FEMMES.


@ Le peuple chinois possde un esprit pratique qui ne le cde en rien celui des autres nations, et nous navons aucune raison de supposer que le Cleste ait jamais dout que lgalit des sexes, tout au moins sous le rapport du nombre de leurs reprsentants respectifs, soit lune des conditions de la propagation de la race. Il est de fait quaucune autre famille ethnique ne prit plus de soin entretenir la continuit de la procration et que nulle part ce zle attentif ne fut couronn de plus de succs. Pourtant, les Chinois qui se vantent de possder une civilisation ancienne et trs dveloppe, mprisent leurs propres filles maries dans dautres familles, parce quelles sortent ainsi du giron ancestral et ne pourront plus, conformment de trs vieilles coutumes, offrir les sacrifices rituels aux mnes des parents dcds. Cest pour cette raison que le dicton populaire affirme que la fille la plus idalement parfaite, cest--dire celle qui possde les vertus des dix-huit Lo-hans, nest mme pas lgale dun fils aux pieds bots. Tout Chinois fait montre, sciemment ou simplement dinstinct, de ce sentiment, au point que lon ne peut douter quil est amalgam toutes les fibres de son tre. Lgosme pur et simple, telle en est la source, comme du reste celle de tant dautres sentiments humains. Lentre dans ce monde dune petite Chinoise sera

vraisemblablement accueillie sans joie, quoique cela ne soit pas 355

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toujours le cas. Les diseurs de bonne aventure dispensent gnralement la chance dans les familles au prorata de cinq garons pour deux filles. Tout ce qui dpasserait cette proportion proviendrait de lesprit du mal. Avec de pareilles thories proclamant lincapacit des filles accomplir les rites ancestraux, tant donn dautre part la mentalit chinoise telle que nous la connaissons, nous ne saurions nous tonner que, sous lemprise angoissante de la pauvret, linfanticide se pratique sur une aussi grande chelle ; et il semble quil a d toujours en tre ainsi. Il ne faudrait pas pour cela se figurer que la conscience chinoise mconnat que la suppression dun nouveau-n du sexe fminin est une mauvaise action, mais limpulsion qui pousse au meurtre plus spcialement les mres dues et souvent injuries est trop forte pour que, malgr tous les motifs invoqus, elles puissent y rsister. Des personnes en situation de constater souvent de pareils actes se sont efforces dexposer les vraies pratiques des Chinois en ce qui concerne les infanticides fminins. Or, tout ce que lon peut affirmer cest que ce crime se commet couramment sur tout le territoire de lEmpire et quil est si frquent dans certaines rgions, quil compromet srieusement le maintien dune

proportion rationnelle des sexes. Ces pratiques svissent avec le plus dintensit dans les provinces maritimes de la Chine mridionale ; dans quelques districts, les Chinois eux-mmes les considrent comme une calamit terrible et menaante pour lavenir de la race. Des socits chinoises ont beau rpandre des tracts et des livres afin dexhorter le peuple lutter contre de pareils errements et les magistrats lancer de temps autre des 356

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proclamations pour les fltrir, il nen reste pas moins que, par leur nature mme, ces forfaits chappent la rpression lgale, et seule une transformation radicale de la mentalit des mres pourrait avoir des effets durables sur cette plaie sociale que constitue linfanticide des filles chinoises. A ct de la suppression des enfants femelles, il existe en Chine une autre pratique tout aussi rvoltante notre point de vue occidental, cest la vente des filles nimporte quelle priode de leur existence, depuis le premier ge jusqu celui o elles sont mme dtre maries. Sous ce rapport, les usages varient beaucoup selon les contres de lEmpire, mais la coutume de vendre des filles semble, comme linfanticide, fleurir plus spcialement dans les provinces maritimes du Sud o ce commerce est pratiqu aussi ouvertement que tout autre ngoce. Nous voulons bien croire que les parents sont souvent amens cette extrmit sous la seule pression de la pauvret, cependant la certitude que la fille devra se sparer de sa famille un moment quelconque de son existence et que cette sparation sera irrvocable, contribue sans doute accoutumer, par anticipation, beaucoup de parents chinois linvitable. Nous nentrerons pas dans le dtail des misres que sont appeles endurer les pauvres filles ainsi vendues : ce que lon sait ce sujet ne peut que nous amener considrer ces pratiques avec horreur. Lorsque les parents ne sont pas assez riches pour garder leur fille jusqu lpoque de son mariage et quils reculent cependant devant lalternative de la vendre, lastuce chinoise a imagin un autre expdient, une sorte de compromis entre les deux. Cest ce que les Chinois appellent le mariage 357

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dlevage , par lequel lon cde la fille la famille dans laquelle elle se mariera plus tard. Ds lors le soin dlever lenfant et de la marier tt ou tard au gr de sa convenance incombera cette famille. Bien que de graves objections puissent tre souleves contre une pareille coutume, il ny a pas de doute quelle est encore prfrable au systme des mariages dont la pratique cause tant de misres aux Indes. Dans certains cas, toute relation est rompue avec la famille de la jeune fille lorsque celleci a t cde en vue dun mariage dlevage . En tout tat de cause, une union de ce genre est une sorte daveu de pauvret et dimpuissance matrielle qui place cette famille dans un tat dinfriorit plus grand encore que celui dans lequel elle se trouvait auparavant. Lorsquune jeune fille est ainsi leve dans la famille dont le fils va devenir son mari, les deux intresss ont naturellement toutes facilits pour apprendre se connatre, il se peut toutefois quon leur interdise de causer ensemble par respect pour les usages reus. Le sentiment ne joue et ne peut jouer quun rle secondaire dans les mariages chinois, mais tout ce qui tend rendre les parties contractant un mariage de ce genre plus capables de sadapter aux invitables frictions de leur future existence en commun ne peut manquer davoir ses avantages. Un mariage dlevage procure-t-il en fin de compte aux jeunes poux plus ou moins de bonheur que le mariage usuel ? Jamais un Chinois ne se posera une pareille question pour la simple raison quil ne saurait associer lide de mariage avec la notion de bonheur, bien au contraire, et sil arrive un tranger dinterroger l-dessus un Cleste, les

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rponses quil en obtiendra ne seront certainement pas de nature lclairer. La coutume qui consiste enserrer dans un bandage les pieds des petites Chinoises est connue de tous les gens possdant quelques notions sur les murs de la Chine ; inutile de nous y arrter longuement. Elle est dusage peu prs gnral, quelques exceptions prs cependant, tels les Hakkas dans le Sud de lEmpire, exceptions dont on donnerait difficilement une raison. Cette coutume illustre dune manire frappante certains des traits inns qui caractrisent la race chinoise, entre autres une trange complaisance endurer de longues souffrances en vue datteindre un certain degr de perfection, rien que pour rehausser son prestige. Il nexiste pas dautre pratique

particulire aux Chinois, parmi celles que la religion nimpose pas, qui soit aussi foncirement contraire aux instincts naturels de ltre humain, laquelle le Cleste demeure pourtant plus attach et quil abandonnerait avec plus de regrets. Nul nignore que le plus grand Empereur qui ait occup le trne de la Chine nosa jamais risquer sa couronne en essayant dabolir cette coutume alors que son pre avait su imposer la nation le port de la natte de cheveux en signe dasservissement. Pendant les 250 ans que dura la domination tartare, il semble que lon nait galement rien tent sauf un degr trs limit dans Pkin mme pour abolir lenserrement des pieds et lui substituer les habitudes plus rationnelles de la race qui dtenait alors le pouvoir. Mais quelques li peine de la Capitale, les vieux usages maintiennent leurs rgles barbares. Seuls les

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trangers habitant la Chine peuvent revendiquer lhonneur davoir lutt les premiers pour la rforme de coutumes aussi cruelles quinutiles. Leurs efforts demeurs longtemps sans effet commencent enfin se faire sentir, surtout dans les rgions du centre de lEmpire. Toutes les observations qui ont t faites quant lassiduit au travail du garon chinois sappliquent galement mutatis mutandis aux jeunes filles chinoises. En tout pays, et sous tous les climats, les femmes nen ont jamais fini avec leur travail , et cette remarque nest nulle part aussi exacte quen

Femmes prparant le repas

Chine o la machine na pas encore remplac les procds primitifs de ce qui constitue, au sens littral du mot, la manufacture ou travail la main. Le soin dlever les vers soie, de cueillir, filer et tisser le coton est en grande partie rserv aux femmes et les jeunes filles sont dresses ce labeur ds lge le plus tendre. Les travaux de couture jouent dans la famille chinoise un rle capital, dautant plus que le nombre de gens qui peuvent se payer des ouvrires gages est extrmement

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restreint. Mais, en dehors de la couture pour laquelle la jeune fille dsireuse de se faire accepter par la famille de sa future belle-mre doit se montrer trs experte, les jeunes filles peuvent encore rendre des services en ce qui concerne presque tous les travaux dintrieur auxquels sadonnera le pre. Dans les districts ruraux de lEmpire, garons et filles sont envoys au dehors afin de grapiller tout ce qui peut servir de combustible pour la prparation des repas et les filles continuent ce genre doccupation jusqu ce que, devenues trop grandes, elles naient plus la permission de sloigner, mme courte distance, du toit paternel. Ce nest pas sans raison que la jeune fille est habituellement dsigne par lappellation de fille esclave Ya tou , tout comme nous dirions notre fille . A ltranger cette dsignation fait leffet de celle de ngre applique un noir ; mais les Chinois admirent la justesse de lexpression et ne voudraient pas y renoncer. A lexception des dplacements, en nombre trs limit, quelles peuvent accomplir dans leur premire enfance et de quelques visites aux parents, la plupart des jeunes filles chinoises ne vont nulle part : elles mnent littralement lexistence dune grenouille confine dans un puits
1

. Des

dizaines de milliers dentre elles ne sont jamais alles plus de 2 milles de leur village natal en dehors des visites, dj

Une jeune Chinoise employe pendant des annes dans la famille de lauteur racontait que, longtemps aprs son mariage, on ne lui avait pas encore permis de mettre le pied au dehors de la cour trs exigu de sa maison. La femme dun Tao-tai dclara une dame trangre quelle esprait bien renatre chien dans la vie future afin de pouvoir aller o il lui plairait.

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mentionnes, la famille de leur mre o elles sont dailleurs trs probablement considres comme des tres malfaisants, impossibles exterminer, mais quil faut le plus possible tenir en laisse. Lorsque du ct maternel les nices sont nombreuses, comme il arrive frquemment, les chefs de famille redoutent ces visites vritablement ruineuses pour eux. On ne peut en effet sparer la mre chinoise de son troupeau denfants ; or ceux-ci jouissent dune capacit dabsorption inimaginable et ils

prouvent, tout comme leurs ans, une joie particulire se gaver aux dpens du prochain. Cest lorsque les filles maries appartenant une nombreuse famille viennent passer quelques jours, ou quelques semaines, dans la maison maternelle quil se passe des scnes

dramatiques. Jamais lon na enseign la discipline de soi-mme ou labngation cette nue de cousins dont la runion en masse ressemble souvent lintrieur dune ruche en

effervescence. Chacun des membres de la jeune gnration est pouss par le dsir instinctif de sadjuger ce quil y a de meilleur dans la rserve des vivres et den emporter la plus grosse part. Cette course la victuaille provoque entre les comptiteurs des scnes de confusion agrmentes de plaintes et de pleurs , dans lesquelles chaque petit participant explique sa faon les incidents de la lutte ; les cris perants quil fait entendre attirent bientt la maisonne entire sur le thtre du drame. Des parents quelque peu judicieux auraient vite fait de punir tous ces enfants pour avoir pris part une querelle qui repose le plus souvent sur des ingalits, vraies ou imaginaires, dans la part daliments assigne chacun deux. Mais les parents chinois sont 362

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rarement judicieux ; tout ce que lon peut attendre en loccurrence dune mre, cest quelle rappelle son ou ses enfants et quelle crie aprs eux. Yelling une personne littralement hurler cest lacte par lequel le Yeller sur un ton perant proclame quil dsapprouve la conduite du

Yelle . Cette manifestation se corse le plus souvent dun langage injurieux et souvent aussi de menaces contre tout fauteur dune nouvelle provocation : il sera tu ou pour le moins rou de coups . Le Yellee conclut de cet orage quil est temps den finir, et tout rentre dans lordre aprs une succession de rcriminations plus ou moins convulsives. Mais dans le cas assez frquent o la mre croit devoir prendre fait et cause pour les droits de son rejeton, la situation se complique. Chaque mre, pousant la cause des siens, se mettra vocifrer avec accompagnement de plaintes, de hurlements et dinsultes de la part des reprsentants de sa postrit. Enfin, dominant la clameur gnrale, se feront entendre les cris aigus de la grandmre dont la volont, quelque difficult quelle ait limposer, prvaudra finalement, lorsque la paix sera rtablie autour de la bouillotte th. Aprs lun de ces cyclones, latmosphre retrouve peu peu son calme, la vie ordinaire reprend son cours. Nous avons pourtant connu une jeune femme au temprament particulirement fougueux qui refusa daccepter le rglement lamiable dune dispute de ce genre et qui, pendant plusieurs jours, sobstina ne pas dire un mot ses surs.

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Avec le traintrain quotidien de la vie familiale, rompu de temps autre par quelques visites chez des parents, par une grande foire ou une reprsentation thtrale, la petite fille chinoise arrive un stade que nous appellerons celui de l colire . A ce moment de son existence, lenfant commence proccuper tous ses amis : quel sera son sort ? A peine avonsnous besoin de faire remarquer que ce souci ne porte

aucunement sur son dveloppement intellectuel lequel, en tant quil sagit de la culture quelle reoit, est tout fait inexistant. A moins que son pre ne soit matre dcole et, faute demploi au dehors, ne demeure au logis, nul ne songera un instant donner la fille de la maison quelques rudiments de lecture. Sagt-il mme de garons, pareil soin serait exceptionnel, en dehors des habitudes, mais, dans le cas dune fille, on le jugerait absurde. Et pourquoi donc ? sempresse de demander ltranger sceptique. Le Chinois mettra beaucoup de temps expliquer la nature de ses objections et, quelque copieux que soient ses commentaires, il naura pas abord toutes les faces de la question, ni touch au fond mme du problme. En voici la vritable raison. Lducation dune fille quivaudrait sarcler dans le champ du voisin, ce serait mettre une chane dor au cou dun jeune chien appartenant quelquun dautre et susceptible dtre tout moment rappel par son propritaire : alors que deviendra la chane ? Le pre qui marie sa fille et exige le remboursement de toute la nourriture quil lui a prodigue depuis sa naissance, est en Chine le type proverbial de lhomme mesquin. Mais cette maxime illustre bien lune des croyances fondamentales de la socit chinoise, savoir que les parents

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sont responsables du corps de la fille et non de son esprit. Il nexiste gure de Cleste qui nestime que dpenser son temps, de la peine et surtout son argent pour duquer la bru en puissance du voisin, cest du simple gaspillage. Mais, objecterez-vous, nest-elle pas votre fille ? Pas une fois quelle sera marie ! rpondra-t-il, elle leur appartient ! Quils la fassent duquer sils en voient la ncessit ! Pourquoi lui apprendre lire, compter alors que je nen retirerai jamais aucun profit ! Et voil comment, pour cette simple question utilitaire,

lducation de la plupart des jeunes filles chinoises, depuis des milliers et milliers dannes, nest jamais entre en ligne de compte dans les proccupations du Cleste. Le souci quinspire ses amis la petite Chinoise ds quelle commence grandir se manifeste par la manire dont on cherche se renseigner sur elle chaque fois que son nom est prononc. Les points dinterrogation ne concernent ni son caractre, ni ses talents domestiques, moins encore le degr de ses capacits intellectuelles qui sont peu prs nulles. Elles se rsumeront toutes dans cette seule phrase : Est-elle dite ? ce qui signifie : Est-elle fiance ? Une rponse ngative sera accueillie peu prs de la mme faon que nous accueillerions la nouvelle quun enfant de chez nous a atteint lge de seize ans sans quon lui ait rien enseign. Pourquoi ? demanderonsnous. Quel est le motif dune si trange ngligence ? Le sentiment instinctif des Chinois cest quune jeune fille doit tre fiance le plus tt possible. Voil lun des nombreux points sur

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lesquels Chinois et Anglo-Saxons narriveront jamais se comprendre. Pour nous, Occidentaux, le mariage dune enfant peine sortie de nourrice quivaut un acte dabsolue barbarie. Ds quune Chinoise est fiance sa situation vis--vis du monde change du tout au tout. Elle na plus la mme libert quauparavant, pour si minime quait t cette libert. Elle ne peut aller nulle part : ce serait inconvenant , attendu que quelque membre de sa future belle-famille pourrait la rencontrer et le Cleste ne saurait imaginer rien de plus affreux. Pourquoi donc ? demande ltranger dont la curiosit nest jamais satisfaite. Parce que ce ne serait pas convenable ! Le risque que court la jeune fille dtre vue un moment inopportun par la famille de sa future belle-mre a pour consquence que trs peu de fianailles se font dans la ville mme o vit la jeune fille, alors que le contraire serait beaucoup plus commode pour les deux familles intresses. En effet, lon mettrait ainsi fin beaucoup de manuvres louches auxquelles se livrent les intermdiaires ou faiseuses de mariage

professionnelles lesquelles nont dautre but que de mener bien nimporte quelle union propose afin de toucher la commission promise. On viterait aussi les pertes dargent et de temps rsultant du dplacement des fiances dune ville lautre et lchange de menues politesses entre les deux familles se trouverait galement facilit. Mais de tous ces avantages le Chinois na cure et toute modification des usages reus, il opposera toujours la mme objection, savoir le risque dj

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mentionn. Lorsquil y a quelque chance que ces deux groupes familiaux se rencontrent dans le cours ordinaire de la vie, rien nest plus divertissant pour ltranger que dobserver les efforts dploys par chacun deux pour viter pareille catastrophe. Cette vritable partie de cache-cache nous rappelle certain jeu de notre enfance dans lequel les uns figuraient le poison , les autres, ceux qui risquant dtre empoisonns doivent sefforcer de ntre pas atteints par les premiers. La seule diffrence entre ces deux jeux, cest que dans celui des Chinois, chaque camp a peur du poison et luttera pour sen dfendre. Il se prsente pourtant certain concours de circonstances dans lequel malgr tous les subterfuges des uns et des autres, le sort se prononce la fois contre empoisonneurs et empoisonns. Ainsi, lorsque pendant la priode des fianailles une personne ge vient dcder dans la famille de la future belle-mre, les biensances prescrivent que la jeune fille, qui est considre comme appartenant dj cette famille, soit prsente, et apporte la dfunte son respectueux tribut. Ainsi ferait-elle si elle tait dj marie. Thoriquement, elle est la fille de la maison ; pourquoi ne viendrait-elle pas se lamenter avec les autres parents ?
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Toutefois, si la chose est possible, lon

sarrangera pour hter le mariage dans lventualit du dcs de quelque personne appartenant une gnration plus ancienne, alors mme quune date postrieure avait dj t fixe.
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Nous avons eu connaissance de plusieurs cas dans lesquels la fiance ne fut pas requise dassister aux funrailles de sa future belle-mre ou de son futur beau-pre. Combien dut-elle se fliciter desquiver cette corve pnible ! Si, parfois, elle doit tre prsente, elle se contente de sagenouiller auprs du cercueil sans se livrer aux lamentations rituelles, car les usages sont, dans ce cas comme dans beaucoup dautres, extrmement capricieux.

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Ltranger cherche vainement une excuse valable cette coutume de fianailles prmatures : elle cause de grands embarras aux deux familles sans aucun avantage en change, en admettant quil puisse y avoir des avantages. Elle prsuppose et rien nest moins certain, ni mme vraisemblable que les situations relatives des deux familles resteront les mmes. Lexprience de tous les jours infirme ce postulat. Le temps apporte des changements pour tous et linscurit des affaires humaines nest nulle part aussi manifeste que dans le cas de la proprit chinoise. Les familles slvent et dchoient sans cesse. Daprs un principe bien tabli en Chine, les mariages doivent se faire entre gens de conditions gales. Droger cette rgle serait sexposer une infinit de dboires. Mais, lorsquil y a fianailles prmatures, les risques de changements matriels dans la situation de chacune des familles se trouvent

singulirement accrus. A ce moment, le caractre du jouvenceau sur qui repose pour une si grande part la flicit de la prochaine pouse, nest peut-tre pas encore form et, le serait-il, que la famille de la jeune fille ne peut gnralement pas se procurer sur le compte du futur mari des renseignements quon devrait cependant obtenir facilement en sy prenant dune manire dtourne. Or il semble que dhabitude les parents se

proccupent peu de ces dtails une fois les fianailles proposes et acceptes et, quen tous les cas, ils ne se livrent pas la centime partie des investigations quexigerait un pareil acte. Si le jeune fianc devient brusquement joueur, dissip, mauvais sujet, la famille de la jeune fille ne peut se rtracter, alors mme quelle serait pousse bout. La faon dont les Chinois violent

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les rgles les plus lmentaires de la prudence et du bon sens, en ce qui concerne les fianailles de leurs filles, parat a priori incomprhensible un homme dOccident. Les accordailles chinoises entrent en vigueur du jour o les cartes rouges qui attestent les engagements rciproques ont t changes. Documents dune ampleur formidable et ayant dans certains districts une grande importance comme tmoignages en cas de dsagrments futurs. Mais on apprend rarement en Chine la rupture de fianailles, bien que le cas se produise de temps autre. En une circonstance de ce genre, la carte de la famille du jeune homme avait t transmise aux parents de la fiance, ce qui constitue gnralement lacte final de la transaction. Cependant un oncle de la fiance, bien que plus jeune que le pre, souleva des difficults et refusa de reconnatre laccord. Laffaire devenait srieuse ; mais le frre plus jeune tenant bon, il fallut se rsigner renvoyer la carte rouge par lintermdiaire de celui qui lavait apporte, opration fort dlicate. Or un Chinois est rarement court dexpdients lorsquil se trouve en face dun acte difficile accomplir. Celui-ci choisit donc linstant o tous les membres masculins de la famille du jeune homme se trouvaient aux champs et il jeta la carte dnonant laccord dans la cour de la maison familiale du fianc ; puis il se sauva. Comme aucune des femmes prsentes ne savait lire, ce ne fut quau retour des travailleurs que lon apprit ce dont il sagissait. Do grand procs, action intente contre le pre de la jeune fille et contre lintermdiaire. Le diffrend fut tranch laide dun versement en argent au profit des demandeurs.

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Nous avons dj fait remarquer que la remise des cartes rouges tablit le point initial des fianailles, le point culminant tant celui de larrive, dans sa chaise porteurs, de la fiance au domicile conjugal. La date de lvnement dpend en gnral du bon plaisir de la famille du mari. Quelles que soient les crmonies accessoires de la noce, cette arrive constitue ipso facto laccomplissement du contrat, fait qui revt plus

dimportance encore lorsquil sagit de secondes noces pour lesquelles aucun apparat ne semble tre en usage. Le calendrier imprial dsigne les jours les plus favorables la clbration des mariages et il arrive souvent quil y ait ces jours-l des festivits rouges , suivant lexpression en usage dans presque tous les villages. Nous avons ici une nouvelle preuve de ce que cotent aux Chinois nombre de leurs superstitions. Aux dates de bon augure, le prix de location dune chaise porteurs augmente selon la loi de loffre et de la demande, tandis que les gens qui dfient courageusement la chance sont, dautres dates, mieux servis et plus bas prix. On raconte quen plein hiver, par lun de ces jours fortuns le fait remonte au commencement du sicle , nombre de fiances furent transportes dans leurs nouveaux foyers par une terrible tourmente de neige qui aveugla les porteurs et couvrit les chemins ; beaucoup dentre elles moururent de froid en cours de route, lon dut en hospitaliser dautres dans des maisons qui ne leur taient pas destines. Par contre, lors dun t brlant, lon connat des cas o la fiance fut trouve morte de chaleur en arrivant au logis du mari. La mme chaise porteurs peut tre utilise plusieurs fois. Dans les rgions o il est dusage de clbrer tous les mariages le matin,

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les secondes noces sont remises laprs-midi ou mme au soir afin de souligner leur peu dimportance. Le seul acte essentiel du mariage est, en gnral, larrive de la fiance dans la demeure du mari, fait que confirment des cas assez frquents o le Chinois se trouve mari sans avoir t prsent la crmonie. Lon considre habituellement comme un mauvais augure de changer la date fixe pour un mariage, surtout de la retarder. Il arrive parfois que le fianc tant, ce moment, trop loign de son domicile na pu revenir temps ; ou bien encore que le jeune homme faisant des tudes, la date dun examen important concide avec celle fixe pour son mariage. Il nhsitera pas en pareil cas, faire passer les affaires avant le plaisir ; dautres membres de la famille, plus gs, se chargeront de prendre livraison de la fiance afin de ne pas entraver les ambitions de lpoux en ce qui concerne sa culture littraire. Nous navons pas lintention dentrer dans le dtail des noces chinoises. Elles sont soumises des usages trs variables bien que lordonnance gnrale en soit la mme partout. Ce nest pas seulement les crmonies du mariage qui diffrent, mais la faon dont on procde depuis le commencement jusqu la fin. Ces variantes singulires, et en apparence inexplicables, que lon rencontre partout en Chine proviennent sans doute de coutumes qui se sont toujours transmises depuis lpoque o la Chine tait divise en royaumes distincts. Cependant des diffrences

profondes dus et de coutumes se rencontrent aussi dans des zones peu distantes les unes des autres et qui jadis firent partie

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dun mme royaume. Selon un dicton populaire, les usages varient chaque dizaine de li , ce qui semble tre parfois la vrit. Dans le sud de la Chine, ainsi que nous lavons dj remarqu, la coutume qui veut que les parents du fianc remettent des espces sonnantes ceux de la jeune fille loccasion des fianailles de celle-ci, prend laspect dun achat et cest bien l trs souvent le cas. Il est dautres rgions o nous navons jamais entendu parler de transactions de ce genre, mais simplement dune dot apporte par la famille de la fiance, ainsi que cela se pratique parfois en Occident. Il est hors de doute que les riches Chinois gaspillent de grosses sommes dargent loccasion du mariage de leurs filles et on a coutume de dire que ces dpenses somptuaires ne connaissent pas de limites. Toutefois ltranger curieux dobserver les faits de prs en assistant un mariage dans cette classe moyenne laquelle appartient la majeure partie du peuple, gardera limpression dun luxe de pacotille, dun lger vernis dlgance sous lequel se devine la structure vritable. Ici, comme en tout ce qui a trait aux usages chinois, lon ne saurait mettre des opinions qui soient gnrales en mme temps quexactes. Dans certaines rgions du nord de la Chine, la somme dargent exige par la famille du mari est tellement considrable que le reliquat de compte, dfalcation faite des frais du trousseau, constitue un profit trs apprciable pour le pre. Dans dautres districts, les coutumes locales nimposent quune contribution minime la famille du fianc ; parfois mme elle

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sen tire sans bourse dlier mais, par contre, la famille de la fiance doit faire de lourds sacrifices. On rclame une garderobe bien fournie, de la literie. Mme dans sa propre maison, la jeune femme devra accomplir des travaux de couture pour la famille du mari et la famille de la fiance se voit soumise dincessantes exigences. La chaise porteurs nuptiale est par elle-mme lemblme dune noce chinoise. Vue avec un certain recul, elle prend laspect dun objet vritablement fastueux, mais lexaminer de prs, lon constate souvent quelle est faite dun chssis grossirement mont et recouvert de draperies voyantes trs usages. Dans certains cas, cette sorte de caisse est englobe dans un second chssis que lon peut enlever volont pour pntrer dans la cour de la maison. La chaise intrieure a des dimensions qui lui permettent de franchir les portes troites donnant accs aux cours intrieures et, au besoin, celles de la maison elle-mme. A peine la fiance est-elle sortie de sa chaise quon procde comme chose toute naturelle au dmontage du chssis en prsence mme des invits. La question de sentiment nexiste pas pour le Chinois, aussi ne conoit-il pas lincongruit dune pareille faon dagir. La robe resplendissante de la fiance nest souvent quun vtement dapparat lou pour la crmonie, fait que nignorent probablement pas les invits. Cest ainsi quun jour la robe que la marie venait de quitter fut sous nos propres yeux remise au chef dquipe des porteurs de la chaise. Aprs lavoir soigneusement examine en tous sens pour se rendre

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compte de ltat dans lequel elle lui tait rendue, notre homme aperut ou feignit dapercevoir une tache de graisse qui excita sa colre. Il se mit dblatrer sur un ton aigu et en arriva un tel degr de fureur que les invits accoururent de tous cts pour assister la dispute. Seul sans doute le spectateur tranger apprcia linconvenance du procd, si peu en harmonie avec les circonstances. Larrive dun premier n est, dans la vie de la femme chinoise, un vnement bien diffrent de ce quil est chez lpouse des pays dOccident. Sil sagit dun garon, la joie de la famille est grande, mais, pour peu que ce soit une fille, personne dans la maisonne ne cache sa dception. La jeune mre sera traite avec froideur, parfois avec duret, si mme on ne va pas jusqu la frapper, le cas se produit de temps autre, pour la punir de son manque de sagesse en privant les siens dun rejeton mle. Quelle donne le jour une srie de filles et quelle ne russisse pas avoir un garon, son existence au logis deviendra un enfer. Un lord anglais possdait, parat-il, plus de filles que nimporte quel autre membre de laristocratie britannique. Se promenant un jour sur le Continent avec six dentre elles, il entendit un passant dire son camarade : Pauvre homme ! Et le noble lord se retournant vers la personne qui sapitoyait ainsi sur son sort, rpliqua : Pas si pauvre que vous croyez ! Jen ai encore six la maison ! 374

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Il est probable que tout Chinois approuverait le promeneur compatissant et rserverait son mpris au pre prolifique. Nous ne croyons pas trop nous avancer en affirmant que sur les millions et les millions de Clestes, il ne sen trouvera pas un seul ayant douze filles vivantes. La femme chinoise est autorise frquenter la maison maternelle (dans certaines rgions, les coutumes locales sont ce sujet trs librales). Mais le protocole mondain veut en Chine que tout enfant vienne au monde sous le toit du mari. Cette rgle est inflexible et lon considrerait comme une honte de lenfreindre. Aussi, pour viter ce dshonneur, les femmes chinoises se rsignent-elles subir bien des incommodits et courir les plus grands risques, sexposant des accidents aussi pnibles quhumiliants. Lorsque les trangers cherchent savoir les raisons pour lesquelles il est interdit une femme

daccoucher dans la maison de sa mre, les Chinois se contentent daffirmer que si pareil vnement se produisait, il faudrait sattendre ce que la famille de la mre devienne trs pauvre. Cette superstition est si vivace que, dans certaines localits, lorsque un tel accident survient, la coutume veut que la famille du mari attelle deux chevaux une charrue et se rende au logis des parents maternels o elle laboure la cour. Le gendre doit, pour sa part, faire bouillir du millet ou du riz lintention de sa belle-mre afin de lui viter les tourments dune pauvret extrme. Toutes ces coutumes bizarres sont peut-tre issues dune seule et mme ide, savoir que si une fille marie et sa progniture font appel la famille maternelle pour subvenir

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leurs besoins, elles la rduiront la misre, opinion qui, du reste, a quelque raison dtre. Il faudrait des volumes entiers pour dcrire le crmonial superstitieux auquel donne lieu la naissance dun enfant, surtout dun fils, et plus particulirement sil sagit dun premier-n. Ces usages sont respects dans le sud de lEmpire plus

rigoureusement encore que dans le nord, dans les villes mieux que dans les agglomrations rurales o souvent lon ignore entirement ces coutumes. A sen rapporter aux plus hautes autorits classiques

chinoises, lorsquune mre est vritablement anime du dsir de faire de son mieux pour lever son enfant, elle ralise gnralement assez bien ses fins, alors mme quelle ny arrive pas compltement. Dautre part, le tmoignage fourni par de hautes autorits mdicales trangres, affirme que cette

prsomption en faveur de la mre chinoise est absolument errone. On ne peut mettre en doute que la superstition dtruit, directement ou indirectement, lexistence de nombre denfants. Toutefois cette cause aux rsultantes complexes, est beaucoup moins nfaste que lincapacit des parents chinois se

conformer aux lois les plus videntes de la nature. Lenfant nouveau-n, dpos sur le kang, est parfois

chaudement emmitoufl, mais par contre il y demeure expos de formidables variations de temprature. Nombreux sont les enfants qui prennent le sein pendant plusieurs annes ; on ne connat pas en Chine dautre procd dapaisement sils pleurent, fallt-il cet effet le leur offrir cent fois par jour. Lorsque le bb

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est assez fort pour supporter une nourriture varie, lon napporte pour ainsi dire aucune restriction la nature et la quantit de ses aliments : fruits verts, melons en nombre illimit, etc. ; on voit mme de tout petits enfants occups mchonner des patates crues ou des navets. Ds quil commence courir, lenfant ne cesse de grignoter quelque chose ; parfois il suce la pipe paternelle imprgne de nicotine, distraction qui nest pas sans provoquer dans

lorganisme une faiblesse gnrale allant jusqu latrophie. A San-hsi, de tous petits bambins sexercent fumer de lopium : jeu qui devient une habitude indracinable. En tenant compte des conditions matrielles de leur premire enfance, il est plus que probable que la moiti des enfants chinois disparaissent avant davoir atteint la deuxime anne ; ce rsultat est imputable en majeure partie beaucoup de ces superstitions qui ont plus que force de loi. Cest ainsi que dans certaines rgions, il est absolument interdit de voir la mre ou lenfant pendant les quarante jours qui suivent les couches. Au cours de cette priode critique, des milliers de jeunes existences sont dtruites sans que les voisins les plus immdiats en aient mme connaissance. Pareille interdiction sapplique dans les cas de maladies fort rpandues telles que rougeole, petite vrole, diphtrie ; aussi la mortalit qui en rsulte est-elle norme. Des quantits denfants chinois meurent dans des convulsions dont les causes sont videntes pour les trangers mme de constater le manque total dhygine infantile qui svit partout. Nous avons vu une mre chinoise, sous le coup dun mouvement

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de dpit, jeter son jeune enfant tout nu sur un tas de neige devant la porte de sa maison. Une autre coupa le doigt de son bb avec des cisailles brches pour prserver lenfant dune attaque ; elle en fut rcompense en le voyant mourir dans des convulsions. Il parat que pareilles pratiques sont loin dtre rares. Qui aurait pu supposer que ceci produirait cela ? dit la mre un tranger. Mais, mme une mre doue dun excellent jugement serait dans limpossibilit de donner son enfant des soins clairs pour la simple raison quelle nest elle aussi quune enfant
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, et que, pour lever sa progniture,

tout comme pour dautres choses, elle est entirement soumise aux ordres de sa belle-mre, aussi bien quaux caprices dune nue de tantes, de grandmres, etc., qui pullulent dans les cours intrieures des habitations chinoises. Le rude labeur impos aux femmes dans le but de subvenir aux besoins dune famille nombreuse, daider la rentre des rcoltes et tant dautres travaux de plein air, sans parler de la dpense de vitalit physique conscutive la maternit et lallaitement dune nombreuse progniture, suffit amplement expliquer la vieillesse prcoce de la femme chinoise, ainsi quon peut le constater dun bout lautre de lEmpire. Une fiance, belle dix-huit ans de la beaut de sa race, sera fane trente

La femme chinoise dont les parents sont vivants sentendra frquemment appeler non seulement jeune fille , mais aussi jeune fille non marie Ku-niang alors mme quelle serait dj la tte dune demi-douzaine denfants.

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et, avant la cinquantaine, elle naura plus que des rides, sans trace aucune de ce quelle fut dans sa jeunesse. En Chine, ainsi quil a dj t constat, lexistence de la femme au village illustre dune manire frappante ce fait quil est impossible que sa tche soit jamais termine. Avant le moment o ses propres enfants cessent dtre pour elle une source inpuisable doccupations le jour comme la nuit, des petitsenfants auront dj surgi ne laissant la grandmre ni trve, ni repos. La nourriture ncessaire pour tant de bouches et qui doit tre prpare dans lunique marmite servant encore aux usages les plus divers, constitue, elle seule, une lourde tche indfiniment renouvele. Les objets dhabillement, sans en excepter les chaussures, sont exclusivement confectionns au logis y compris la literie, les couvertures, les vtements ouats que lon doit dfaire de temps autre pour les nettoyer et les remettre en tat. Femmes et jeunes filles surveillent tour de rle les vergers et les plants de melons, etc., pendant le jour et parfois aussi de nuit. Au moment de la moisson toutes les femmes disponibles de la famille prennent part ce travail et, lors des rcoltes dautomne, les granges regorgent de femmes et de leurs innombrables enfants. Dans les rgions qui produisent le coton, les femmes et les filles passent la plus grande partie de leur temps aux champs : cest souvent en travaillant pour les voisins quelles arrivent gagner les seules pingles qui leur tomberont jamais entre les mains.

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La prparation du coton, ce produit de premire ncessit pour les Chinois, occupe des millions de femmes depuis sa cueillette dans les champs travail pnible en raison de la faible hauteur de la plante jusquau moment o il se transforme en vtements, puis finalement en couches minces dans les semelles des chaussures. Lgrenage, le teillage des tiges, le filage, le cordage, le dvidage, ltirage et surtout le tissage sont autant de travaux durs et fastidieux dont il est impossible denvisager la fin au cours dune existence. Dans certaines rgions, chaque famille possde un mtier, machine rudimentaire rejete depuis un sicle par les pays dOccident. Il arrive souvent que les membres de la famille se relayent au mtier, le mari tissant jusqu minuit, la femme lui succdant jusquau lever du jour, et cela dans des locaux enfouis aux deux tiers sous le sol, humides, non ventils, malsains ; il est mme parfois difficile den tenir les loups loigns. Au cours de ces dernires annes, la concurrence des cotons cordonns mcaniquement eut des rpercussions trs graves dans les rgions cotonnires de la Chine et bien des gens qui arrivaient pniblement se suffire avec lancien systme se trouvent aujourdhui menacs de mourir de faim. Voil le revers de la mdaille du progrs . Le fait que les jeunes filles chinoises, maries trs jeunes, ne savent exercer aucun empire sur elles-mmes matrise quon ne leur a pas enseigne, mais qui a dans la vie une importance capitale suffit dmontrer combien est ncessaire la prsence dune belle-mre en tant que facteur dirigeant de la vie familiale. La jeune femme doit appeler sa belle-mre mre , mais afin de prciser la nature du lien de famille, on lui permet de dire en 380

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parlant delle : belle-mre mre . Une femme chinoise en visite chez une trangre linterrogea en prsence du mari de cette dernire sur ses parents dEurope. La dame mentionna, entre autres personnes, une belle-mre ; et la Chinoise de demander mi-voix tout en jetant un regard du ct du monsieur tranger : Ne va-t-il pas nous battre pour avoir dit cela ? Lon raconte bien des histoires sur la tyrannie et la cruaut des belles-mres chinoises. Il existe incontestablement dans tous ces bruits un certain fonds de vrit, mais il ne faut pas perdre de vue que, sans elles, la famille chinoise courrait srement sa ruine. Le beau-pre nest pas seulement inapte exercer le contrle qui revient sa femme alors mme quil ne quitterait jamais son logis ce qui est rarement le cas mais les simples convenances lempchent dagir de la sorte,

possderait-il toutes les aptitudes voulues pour remplir cet office. Dans les familles o manque la belle-mre lon souffrira peut-tre de maux bien plus grands que de la pire des bellesmres. Maltraiter sa belle-fille est un incident tellement courant quil nattire gure lattention des voisins, moins dtre trop flagrant. Si lon ne saurait prsenter cet tat de choses comme la condition normale et fatale laquelle sont rduites les jeunes maries chinoises, on peut du moins affirmer sans exagration quaucune delles nest garantie contre de pareils traitements. Ceux-ci prennent des formes varies depuis la rprimande incessante jusquaux svices les plus cruels. Si ceux-ci dpassent

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les bornes, la famille maternelle intervient, non par la voie lgale car elle nen a pas le pouvoir, mais par la force brutale. Dans un cas de cette nature o la belle-fille avait t maintes fois honteusement insulte par la famille de son mari, non sans protestations ritres de ses propres parents, ceux-ci se dcidrent mobiliser des forces importantes. Pntrant dans la maison de la belle-mre, la troupe saccagea le mobilier, roua de coups la famille et finit par traner la vieille belle-mre jusque dans la rue o on labandonna couverte de sang et usant ses dernires forces hurler tant et plus. Des trangers laperurent dans cet tat. Lon use de ces procds sommaires en signe de protestation contre la tyrannie domestique et ils illustrent dune faon typique le dicton que la sauce qui sert de condiment pour une jeune oie peut aussi en assaisonner une vieille . Lon pourrait supposer que la seule issue possible des excs de ce genre ft un long et pnible procs la suite duquel les deux parties nauraient eu dautre perspective que la ruine ; mais lesprit pratique des Chinois ne perdant jamais ses droits, la jeune femme fut ramene dans la maison de ses parents, des prcheurs de paix intervinrent et la victime regagna le domicile conjugal sur la promesse dy tre traite plus

quitablement. Lon atteindrait sans doute toujours ce rsultat si les familles des jeunes maries faisaient preuve de lhabilet ncessaire cet effet. Lauteur connat un autre cas qui se termina de faon plus tragique. La jeune femme, ayant t ramene son mari aprs que les prcheurs de paix eurent rtabli lordre, fut enferme clef par sa belle-mre dans une petite pice o on lui servait 382

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un seul repas par jour. Au bout dune anne de ce rgime, la malheureuse se pendit. Ce ne sont pas seulement les ignorants et les gens sans ducation qui prennent eux-mmes la loi en main pour protger leurs filles malheureuses. Nous connaissons un pre, gradu littraire, dont la fille stait jete leau. Il recruta une bande de gens avec lesquels il se rendit la maison de son gendre, fit dmolir la porte dentre et jeter bas une partie des btiments. Au cours du procs qui sensuivit, il fut svrement rprimand par le magistrat du district. Il navait pas le droit, lui dit ce dernier, de se venger lui-mme, et net t son rang littraire, il aurait t condamn recevoir la bastonnade devant le tribunal. Un exemple plus frappant encore nous est fourni par un fonctionnaire de troisime rang. Ce pre, indign des mauvais traitements subis par sa fille, alla, fortement accompagn lui aussi, tenter une attaque en rgle contre la maison de son gendre ; la btisse, solidement construite ne se laissa pas entamer. Le Tao tai furieux exhala sa colre en insultant toute la famille dune voix tonitruante avec un vocabulaire quaurait pu lui envier le dernier des coolies. Des torts qui ne peuvent tre rprims que par des actes de ce genre devant lesquels nhsitent pas mme des personnes appartenant la socit la plus conservatrice de la Chine, doivent tre trs rels, trs graves. Dans les nombreux cas o la jeune belle-fille se voit pousse au suicide pour chapper dintolrables svices, les mesures prises ultrieurement dpendent en gnral du nombre de ses parents et de leur position sociale. Le premier acte

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consistera faire part la famille de la morte du dcs de son enfant, car lenterrement ne peut avoir lieu hors de sa prsence, et, si lon passait outre, il y aurait lieu de procder une exhumation pour convaincre les amis de la dfunte que sa mort fut naturelle et non pas cause par la violence, ainsi quon le suppose habituellement en pareil cas. Un Chinois, employ par lauteur de ce livre, fut un jour appel auprs de sa fille marie habitant un village voisin et quon disait tre un peu souffrante . Lorsque le pre arriva, il la trouva suspendue par sa ceinture une poutre. Dans les cas de ce genre, il y a rarement procs. De nombreuses et puissantes considrations entrent en jeu pour que lon ne coure pas le risque de poursuites judiciaires. Il est presque toujours impossible de faire la preuve des mauvais procds dont la famille de la jeune femme se prtend victime, pour la simple raison que celle du mari nhsite jamais prsenter les faits de faon jeter le blme sur la jeune femme elle-mme. Nous citerons ce propos un cas o le mari exhiba devant le tribunal un soulier de trs petite pointure et expliqua quil avait reproch sa femme de se chausser tellement ltroit quelle tait incapable daccomplir son travail. Il prtendit que lintresse riposta ses observations par des injures, sur quoi le mari la roua de coups (on en constata les traces) et elle finit par courir se noyer. La famille de la victime se trouve tout fait dsarme devant de pareils systmes de dfense. Laction nest pas intente au mari, mais au beau-pre car, en ralit, la loi nintervient pas dans les diffrends entre mari et femme. Il suffit donc un homme dadmettre quil a battu sa femme et de 384

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donner comme prtexte quelle a manqu son devoir filial envers ses parents lui, pour quil soit labri de toute poursuite. Nous avons eu connaissance dun procs o, en rponse une prtention de ce genre, le frre de la victime tmoigna quelle avait t battue avant lacte soi-disant non filial quon lui reprochait. Cette dclaration parut exasprer le magistrat qui condamna le frre quelques centaines de coups de rotin en raison de son tmoignage et dcida que la famille du mari ne serait tenue qu fournir une bire peu coteuse, en bois de saule, pour le corps de la dfunte. Une autre raison encore plus probante, qui incite renoncer ce genre de procs, rsulte de lobligation de soumettre le corps de la jeune femme un examen post mortem, sorte dautopsie qui revt une grande publicit, attendu que les usages dOrient veulent que le public ait toute libert de venir se rendre compte par lui-mme du cas litigieux. Une grange est transforme en laboratoire officiel ; on y dresse des cltures faites de paillassons et le village voit accourir aussitt tous les habitus du yamen, friands daffaires sensationnelles. Le corps nu de la dfunte, plac sur une natte, est expos aux yeux de tous avant et pendant lenqute. Afin dviter la honte dune pareille exhibition et les grandes dpenses quelle entrane, les ennemis les plus irrconciliables prfrent souvent avoir recours aux bons offices des prcheurs de paix . Ceux-ci doivent tre choisis dans les villages respectifs des parties en cause et ils cherchent dabord se mettre daccord sur les termes de larrangement. Les conditions dpendront exclusivement du degr de prosprit de la famille de la belle-mre. Si celle-ci est riche, la partie adverse 385

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sefforcera de la saigner blanc, et encore davantage si cest possible. Chaque dtail des obsques sera tax au prix le plus fort ; on choisira un cercueil en bois de cyprs en en spcifiant lpaisseur et la taille ; les vtements funraires destins la morte seront en telle quantit quils excderont parfois la capacit disponible dans la bire ; il y en aura en soie et en satin. Lon exigera une somme galement fixe davance pour engager des prtres bouddhistes ou taostes, ou les deux la fois, qui assureront le crmonial religieux des funrailles. Toute transaction avec la famille de la belle-mre par laquelle on accepterait un paiement en argent au lieu dexiger toute cette pompe est considre comme chose honteuse ; mais trs certainement il doit parfois se conclure en secret des

arrangements de ce genre. A un point de vue strictement commercial, il serait de lintrt des deux parties de verser aux parents de la jeune femme 200 cordons de sapques, par exemple, au lieu den gaspiller plus dun millier dans une crmonie funbre qui ne peut profiter personne. Mais lpiderme chinois est extrmement sensible lopinion publique, de sorte que de pareils rglements par un simple transfert dargent comptant doivent tre relativement rares. Le trousseau dune fiance est souvent fort important, toutefois, en cas de suicide, sa famille nen revoit jamais rien. Des tmoins oculaires nous ont affirm que dans plusieurs circonstances analogues dnormes quantits de vtements rclames la famille de la belle-mre pour servir aux funrailles loccasion dun suicide de ce genre furent brles en masse sur la tombe. Nous connaissons un cas o le trousseau de 386

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mariage qui avait t considrable et comprenait des armoires, des tables, des glaces et autres accessoires somptuaires fut jet tout entier dans la rue et dtruit en prsence des parents de la marie. Ces procds sont forcment inspirs par un dsir de vengeance, mais ils agissent ultrieurement comme une sorte de frein sur la conduite de la belle-mre et de sa famille lgard de la belle-fille que, de son vivant, les lois du pays sont

impuissantes protger. Lorsque les funrailles ont lieu dans des conditions telles que celles que nous venons de dcrire, on court toujours le risque quen dpit des efforts des prcheurs de paix , la dispute nclate nouveau. A la vue du masque livide de la jeune femme rsultat de la mort par strangulation on ne peut stonner que la famille, au comble de lindignation, scrie : Vengeance ! Vengeance ! Maintenir la tranquillit, en pareille occurrence, parmi les femmes du ct maternel est certainement au-dessus des forces de nimporte quelle collection de prcheurs de paix , pour aussi nombreux et respectables que soient ces gens. Si les crmonies de lenterrement se terminent sans que les deux familles se soient rciproquement injuries ou mme battues, lon estime que tout sest bien pass. La famille de la dfunte trouve naturellement critiquer en gros et en dtail le cercueil, lhabillement, les ornements, en un mot toutes les dispositions prises. Mais elle se calme la pense rconfortante que les morts sont bien morts, que rien ne peut les rappeler la vie et que les ressources de la belle-mre sont puises au point que la dernire parcelle de terre a t hypothque pour parer

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aux frais de lenterrement, enfin que cette famille entire est crase sous le poids de ses dettes. Lon a depuis longtemps fait la remarque que la moiti de lhumanit ignore la faon de vivre de lautre moiti. Un tranger peut passer de longues annes au milieu des Chinois sans connatre rellement la manire dont ils rsolvent certaines difficults auxquelles ils sont exposs de par la forme mme de leur civilisation. La meilleure manire dtudier des phnomnes de cet ordre consiste recourir lexamen de cas concrets. Un seul, bien considr sous tous ses aspects, peut nous mieux clairer que ne le ferait un volume entier de dissertations spculatives. Quiconque est dispos entreprendre des tudes de ce genre trouvera toujours en Chine les matriaux porte de sa main ; il ne sera mme pas tonnant que ces matriaux simposent bon gr mal gr son attention comme tel fut le cas dans les circonstances trs caractristiques que voici. Il y a de longues annes, un professeur chinois employ par lauteur de ces lignes obtint un cong dune dure limite. A lexpiration de cette priode, on ne le vit pas revenir. En Chine, pareil incident est tellement courant mme gnral, pourrait-on dire quil aurait pass presque inaperu, si lintress nen avait fourni plus tard une curieuse explication, laquelle parut dailleurs si bizarre quil fut pri de la mettre par crit. En voici le rsum : Une sur ane du professeur tait marie un homme trs pauvre dans un village appel Tour de la famille Li , hameau insignifiant ne comprenant que quatre familles. Au cours dune

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grande famine en 1878 la dite sur et son mari moururent laissant trois fils tous maris. Lun deux, le second, mourut son tour et sa veuve se remaria.. La femme de lan des neveux du professeur tant galement dcde, le veuf pousa en secondes noces une veuve, mre dune fille de douze ans. Cette personne jouissait dune rputation peu rassurante : elle passait pour avoir battu sa premire belle-mre et mme occasionn la mort de son premier mari. La femme du troisime frre, ayant un naturel plutt querelleur, les deux belles-surs taient toujours couteaux tirs, dautant plus que les deux mnages et leurs quatre enfants vivaient sous le mme toit et possdaient un bien indivis. Au mois daot de lanne en cours, le troisime neveu se rendit un march assez loign avec un bateau charg de melons deau. Au moment de sen aller, il ordonna sa femme de lui apporter ses vtements dhiver, ce quoi elle se refusa, do querelle. Puis il partit. Le lendemain le temps se mit au froid et la pluie. Lan des neveux, assis dans la maison dun voisin, entendit sa femme se disputer violemment avec sa belle-sur, mais il ne songea pas un instant aller senqurir de ce qui causait laltercation et aucun voisin neut lide dintervenir pour ramener le calme au logis. Furieuse, la plus jeune belle-sur quitta la maison et, partir de ce moment, on ne la revit plus. Vers midi cette absence prolonge commena inquiter le frre an qui, jusqu la tombe du jour, fouilla en vain les environs. Il fit aussitt prvenir la famille de la mre, celle-ci habitait deux lieues de distance, un village appel le petit camp . En apprenant la disparition de leur fille, les parents rassemblrent 389

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une dizaine de personnes et se mirent en route vers la Tour de la famille Li . Ils pntrrent dans la cour du logis en question, brisant les jarres eau et tous les objets de poterie qui leur tombrent sous la main. Des prcheurs de paix se htrent dintervenir ; ils russirent empcher les assaillants de pntrer lintrieur de la maison, ce qui et encore augment les dgts. Lorsque la bande se fut retire, le Seigneur de

lamertume , autrement dit le frre an, pria ses amis dagir leur tour et de prcher la paix , car, rsidant dans un modeste village, il ne pouvait songer se mesurer avec les gens du petit camp , agglomration beaucoup plus importante. Les hommes de cette dernire localit appartenaient lune des nombreuses petites sectes appeles portes noires ou socits secrtes. Ces associations comprennent souvent une catgorie dindividus dnomms Voyants ou Yeux clairs ming-yen qui prtendent pouvoir faire connatre les progrs quont accomplis les lves en tudiant la doctrine. Parfois, comme dans le cas actuel, ils assument galement le rle de diseurs de bonne aventure. Cest un il clair de leur secte que les hommes du petit camp sadressrent pour savoir ce qutait devenue la jeune disparue. Lil clair rpondit que la femme avait t battue jusqu ce que mort sensuive, puis enterre dans la cour du Seigneur de lamertume . A cette nouvelle, la famille de la victime alla frapper toutes les portes du village, faisant kotow devant chacune delles, procd gnral et bien connu pour implorer aide et assistance. Ainsi se forma un groupe important qui se rendit la Tour de la famille 390

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Li muni de bches pour dterrer le corps. Prvenus de leur arrive, tous les habitants mles de ce dernier village

sempressrent de dguerpir et la famille du Seigneur de lamertume se rfugia dans la maison de lagent de police local charg de la surveillance de plusieurs villages. Le professeur en question, en sa qualit de proche parent du Seigneur de lamertume et, de plus, homme intelligent et de manires amnes, fut pri de veiller sur la maison de son neveu, ce quil fit. Grce sa prsence et son affabilit, le logis neut pas subir de nouveaux dommages, mais toute la cour fut ventre pour retrouver le cadavre, et en vain. Devant lchec de ses prdictions, lil clair modifia son oracle et rvla que le corps se trouvait en dehors de la cour, une distance de trente pas seulement. Les recherches se poursuivirent coups de bches et de pioches pendant une semaine entire. Aprs avoir vainement essay darranger laffaire, et devant le refus de la partie adverse, dcouter toute offre de conciliation, le

Seigneur de lamertume se dcida introduire une instance au yamen du magistrat du district. Celui-ci se fit, deux reprises, exposer les faits, mais chaque dposition, la famille de la femme disparue se livra des manifestations si violentes, si draisonnables, que le juge finit par rayer laffaire du rle ; il se borna charger lagent de police de la localit de recruter encore plus de prcheurs de paix et de sarranger pour que les deux parties en arrivent quelque compromis. Un autre cas analogue se prsenta peu prs la mme poque non loin de ce village : il sagissait dune femme souponne de stre donn la mort en se noyant. Aussitt une 391

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troite surveillance fut exerce sur les barrages de la rivire jusqu quelques milles de distance afin de repcher tout cadavre qui flotterait la drive. Le magistrat venait peine de prendre cette dcision quun corps de femme fut trouv contre une digue et identifi pour celui de la personne disparue de la Tour de la famille Li . Le juge ordonna une enqute pendant laquelle lon seffora des deux cts de dcouvrir des blessures sur le corps de la noye, mais il ny en avait pas trace : le magistrat obligea alors la famille de la femme reconnatre ce fait en apposant lempreinte de ses pouces sur un papier. Il ordonna au Seigneur de lamertume dacheter un bon cercueil, des vtements, de prendre toutes dispositions utiles pour faire un enterrement pompeux, y compris des chants par les prtres bouddhistes, et de faire transporter le corps dans sa maison. Il prescrivit dautre part lagent de police de fournir une fois de plus des prcheurs de paix , de veiller tous les dtails et de rgler lordonnance des funrailles. Cependant les gens du petit camp ne lentendaient pas ainsi. Faisant preuve dun enttement inimaginable, ils ne voulurent pas entendre raison et allrent jusqu chasser de leur village les prcheurs de paix quils couvrirent dinsultes. Jamais un langage injurieux nexaspre autant les Chinois que lorsquil sadresse des gens qui sacrifient leurs intrts particuliers ceux du public. Sur ces entrefaites, le mari de la disparue revint du march aux melons deau. Il se rendit immdiatement la maison de sa femme dfunte, harangua la

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famille et fit galement conseiller la paix par un tiers. Mais les gens du petit camp persistrent rclamer des funrailles pompeuses dont le cot se serait lev dix mille cordons de sapques. Le professeur qui gardait la maison du Seigneur de lamertume , voulut faire une dernire tentative pour arriver un compromis avec les gens du petit camp . Grce son entremise, ceux-ci renoncrent certaines de leurs exigences contre versement de 800 cordons de sapques, somme qui aprs de nombreux marchandages. fut rduite de moiti. Le

Seigneur de lamertume en offrit 250, proposition que la partie adverse accueillit avec mpris. Devant lchec de tant de ngociations laborieuses, lagent de police se rendit au yamen o il dposa une nouvelle plainte, celle-ci base sur les refus rpts de la famille de la femme de vouloir bien transiger. Le magistrat reconnaissant l un de ces cas o les parents sont rsolus tirer dune morte le plus dargent possible, envoya le jour mme six hommes de son personnel pour assister aux obsques et veiller ce que tout sy passt avec ordre. Ces courriers du yamen , fidles aux traditions chinoises et comptant se faire acheter leur obissance, ne se rendirent pas tout de suite sur les lieux. Le Seigneur de lamertume et son entourage demeurrent donc seuls mais, dans lintervalle, le parti du petit camp rassembla encore une fois ses troupes, il opra quatre incursions successives la Tour de la famille Li et saccagea tout ce qui lui tomba sous la main. Le jour suivant, les agents du magistrat firent leur

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apparition. Le Seigneur de lamertume dont lexaspration ne connaissait plus de bornes, forma un groupe de plusieurs centaines dhommes ramasss dans les villages des environs et rsolut tout hasard de clbrer les obsques, dt-il engager une lutte gnrale avec les gens du petit camp . Mais cette fois, ceux-ci sabstinrent de paratre et les obsques purent enfin avoir lieu. Les partisans de la femme se refusrent cependant considrer laffaire comme dfinitivement rgle. L se termine le rcit, non sans laisser entrevoir une srie de procs, de batailles et de ruines. Le lecteur que les secrets rouages de la vie chinoise intressent suffisamment pour vouloir suivre, sans en perdre le fil, les mandres dune histoire de ce genre, en est rcompens par la mise en lumire de plusieurs faits importants. En Chine, la famille dune fille marie baisse la tte pendant que celle de lhomme qui lpouse la lve : fait pass ltat daxiome. Mais dans le cas o lpouse meurt de mort violente, les rles sont renverss et, sous le processus naturel de la raction, la famille de la victime devient un ennemi froce et intraitable. Il suffit que de pareils principes soient mis en question, entre deux gros villages ou entre deux familles, et nous avons

lexplication de la prennit bien connue des luttes de clans qui se poursuivent avec pret dans le sud de la Chine. Lune des plus grandes faiblesses de lorganisme social chinois est

prcisment cette inscurit de lexistence et du bonheur de la femme, mais nexiste-t-il pas un fait dordre gnral, savoir que, dans tout organisme, rien nest plus rsistant que la partie

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la plus faible ? la socit chinoise ne fait pas exception cette rgle. Tous les ans, des milliers et des milliers de jeunes femmes se suicident causant par l de graves embarras des dizaines de mille de personnes, sans compter les centaines de mille autres, qui se trouvent mles de gr ou de force ces incidents, et les millions de dollars qui sengloutissent en funrailles

extravagantes et en procs ruineux. Pareil tat de choses est le rsultat fatal de la thorie de Confucius lequel dclare que la femme ne possde aucun droit que le mari soit tenu de respecter. La loi naccorde lpouse aucune protection de son vivant, et la part minime de justice quelle peut exiger avec difficult est strictement une concession post mortem. Les maux trs rels quengendre le systme matrimonial chinois sont mis en lumire par les expdients extraordinaires auxquels ont recours les jeunes filles encore clibataires pour se soustraire au mariage. Les journaux chinois contiennent souvent des allusions a certaines confrries de jeunes filles dont les membres sengagent solennellement ne jamais prendre un poux. Les extraits suivants sont traduits du journal, le Shih Pao :

Le suicide, une vertu.

Dans un district nomm Shun-t, de la province de Canton, il existe une coutume parmi certaines femmes de la socit, celle de constituer des sortes de

confrries, telles que les Surs toutes pures , les 395

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Surs qui ne doivent jamais se marier , etc. Chacune delles comprend une dizaine de jeunes filles qui jurent devant le Ciel de ne jamais prendre mari ; elles considrent le mariage comme une chose horrible et sont convaincues que lexistence matrimoniale est impie et ne peut tre que malheureuse : les parents ne parviennent pas briser leur rsistance. Un cas fort triste vient de se prsenter. Plusieurs jeunes filles se sont jetes dans la rivire du Dragon et ont ainsi mis fin leurs jours parce que les parents voulaient forcer lune dentre elles se marier. On lavait fiance lorsquelle tait encore toute jeune et avant son entre dans la confrrie. Aprs que ses parents eurent fait tous les arrangements ncessaires pour la noce, lintresse porta la question devant les autres

membres de la confrrie qui, sans hsiter, dcidrent de se donner la mort pour la dfense de sa cause, si ellemme sengageait demeurer fidle son vu de virginit. Dans le cas o elle violerait les lois de lassociation en cdant ses parents, ses surs lui rendraient la vie impossible et elle serait stigmatise comme demanda une crature conseil indigne. quant La au jeune fille leur

alors

meilleur

moyen

dchapper ce mariage et toutes ses camarades sengagrent mourir avec elle si elle russissait senfuir de la maison paternelle le soir des noces.

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Mais des amis nombreux de la famille la surveillaient troitement : elle ne put svader. Elle essaya de mettre fin ses jours en avalant un anneau dor ; un mtique violent eut raison de cette tentative de suicide.

Finalement, elle fut prise de force et, son grand dsespoir, livre son poux. Selon les coutumes courantes elle eut la permission de revenir chez ses parents : au cours de ses visites elle ne cessait de songer au moyen daller retrouver secrtement ses surs. Finalement, en soudoyant des servantes, elle obtint de celles-ci dtre conduite un soir auprs de ses compagnes. Cest alors quelles prirent la rsolution daller toutes ensemble se jeter dans la rivire du Dragon o le courant rapide les fit disparatre. Ce genre de tragdie se renouvelle assez souvent dans la rgion. Les pouvoirs publics ont tent parfois dempcher la formation des dites confrries ; ils ny ont pas russi. Les jeunes filles doivent tre pousses par des raisons vraiment imprieuses pour former de pareilles associations. Sans doute, la vie conjugale a-t-elle d, pour beaucoup de leurs amies, tre une suite ininterrompue de tribulations. La loi nen a pas moins le devoir de combattre ces suicides en masse, si les parents nont plus assez dautorit sur leurs enfants pour empcher daussi tristes dnoments. # On sait que la lgislation chinoise reconnat sept cas de divorce : la strilit, le manque dgards pour les parents du mari, la dbauche, le bavardage, togen, le penchant au vol,

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la jalousie et la fivre maligne. Lhomme na gnralement pas de grandes prtentions quant aux qualits quil rclame chez la femme quil va pouser. Un Chinois, employ chez lauteur de ce livre et qui semblait vouloir renoncer au clibat, ayant t interrog sur le genre de femme quil prfrait, rpondit simplement : Il me suffit quelle ne soit ni chauve, ni idiote. Dans un pays o la fin avoue du mariage est la procration denfants qui puissent un jour brler de lencens sur les tombes des anctres, il nest pas trange que la strilit figure au premier rang des causes de divorce, mais ce serait une erreur de croire que, simplement parce quil est dsign dans le code imprial, ce motif ou lun des autres ci-dessus mentionns soit dordinaire une raison de divorce. Il est toujours difficile darriver des conclusions exactes en ce qui touche des faits trs complexes, surtout quand il sagit des Chinois. Mais, pour autant que nous puissions en juger, il semblerait que le divorce nest pas aussi frquent en Chine que le laisserait croire la loi dont nous venons de rappeler les termes. Ladultre est sans aucun doute le motif de divorce le plus rpandu pour la simple raison quil constitue latteinte la plus grave lexistence de la famille. Mais, et nous devons insister sur ce point, dans tous les cas de divorce se retrouve un facteur dont on devrait tenir compte et que la loi nglige entirement. Nous voulons parler de la famille de lpouse, facteur dune grande importance ainsi que nous lavons vu et nullement ngligeable. Il est certain que la famille

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de la femme sopposera toujours au divorce ; elle le considre comme une mesure injuste, injurieuse, et cela non seulement parce quelle nuit la face , mais aussi, pour une raison encore plus puissante. En Chine, une femme ne peut rentrer dans la maison paternelle aprs un mariage malheureux comme il est dusage courant en Europe parce quil ne sy trouvera aucun moyen de subvenir ses besoins. Un lopin de terre de superficie suffisante est distrait de la proprit familiale pour lentretien des parents et lon partage ce qui reste entre les frres. Aucun lot, aucune parcelle ne revient aux surs. Telle est la raison imprative pour laquelle toute fille doit se marier afin davoir des moyens rels dexistence. A la mort de ses parents, et si elle tait retourne chez eux aprs son divorce, ses frres, et plus srement encore leurs femmes, la chasseraient hors du domaine comme une trangre qui na pas le droit de dpendre de sa famille alors quelle appartient une autre. Dans de pareilles conditions, il est peu probable que lon permettrait un mari de demander le divorce contre sa femme, sauf pour une raison valable, moins que celle-ci nait la possibilit de se tirer daffaire, cest--dire de se remarier. Aprs ladultre, la cause de divorce la plus frquente est celle que les lois dOccident qualifient par euphmisme

dincompatibilit dhumeur , ce qui, en Chine, signifie tout simplement querelles domestiques tapageuses, au point de rendre lexistence commune intolrable mme un Chinois. Inutile de remarquer que pour en arriver l, il faut vraiment que

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ces batailles dpassent toute mesure. Chacun des motifs de divorce cits plus haut se prte bien entendu aux interprtations les plus varies des faits invoqus. Si les juges agissaient seulement daprs la loi sans que la famille de la femme fasse entendre des protestations, il se commettrait probablement de grosses injustices. De toute faon, quel que soit le rglement auquel on arrive dans chaque cas particulier, il sera forcment le rsultat dun compromis dans lequel les amis du parti le plus faible prendront soin que ses intrts ne soient pas lss. Nous avons souvent fait allusion la ncessit inluctable qui pousse les jeunes Chinois se marier tt. Pour les trangers, la faon dagir des parents de situation moyenne lgard dun fils qui approche de sa vingtime anne et est encore clibataire, a quelque chose de ridicule et pathtique la fois. Un trs vieux dicton chinois prtend que lorsque filles et garons sont maris, lon a expdi la grosse affaire de la vie . Les parents chinois considrent le mariage de leurs fils tout comme ceux dEurope envisagent le moment o les garons changeront leurs robes enfantines pour le pantalon rglementaire. Lexistence ne devient vritablement srieuse pour eux quaprs ce changement de dcor et il serait ridicule et peu rationnel den retarder lchance. Par un sentiment de fausse modestie, les personnes les plus intresses un mariage ne risqueront mme pas une allusion son sujet. La mre est peu prs la seule personne qui puisse faire comprendre une jeune fille quil serait temps de penser

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aux fianailles, et cette suggestion fournit gnralement matire des scnes orageuses. Un professeur chinois bien connu de lauteur, diplm vingttrois ans dans un collge de mission, savise un beau jour quil nest pas encore fianc. Aussitt des amis arrangent laffaire sans que le jeune homme ait lair de sen douter il avait certainement t consult chaque nouvelle dmarche et le moment vient o il doit se rendre chez ses parents pour sentretenir avec eux jeune de lpoque neut du pas mariage. le courage Mais de

limpressionnable

homme

sexcuter et il chargea de la visite un ami complaisant un oncle de cour invoquant ce prtexte tout fait suffisant : Comment pourrai-je causer dun pareil sujet avec mon pre et ma mre ! Depuis que ces lignes furent crites, lauteur a reu la visite dun ami chinois qui, dun air satisfait bien que fort embarrass, venait lui parler dune petite affaire personnelle. Cet ami a pass la quarantaine sans stre jamais mari et possde en commun avec ses deux frres une modeste proprit de deux acres anglais environ. Il venait dy passer plusieurs mois pendant lesquels lon navait jamais parl de mariage. Parti en voyage pour quelques semaines, le frre an lui dpcha peu de temps avant son retour un messager spcial, plus de 300 li, pour lavertir quil avait inopinment arrang des fianailles entre lui, clibataire de quarante ans, et une jeune fille de dix-sept ; or la famille de celle-ci rclamait lexcution immdiate du contrat. Cet entretien se termina par une demande pressante dargent :

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le Chinois suppliait lami tranger de lui consentir un prt de vingt cordons de sapques pour le trousseau de sa fiance, car lui-mme ne possdait ni revenus, ni biens indpendants. Quatre-vingt-dix-neuf Chinois sur cent dclareront, en pareille circonstance, quune telle union, ou toute autre de ce genre, se rsume admirablement dans ce seul mot : hao , autrement dit : Trs bien ! Voil certainement ce que lon doit faire maintenant. La question de dpense leur parat aussi indiffrente quelle le serait pour nous sil sagissait de pourvoir aux funrailles dun proche parent. Les pre et mre chinois naiment jamais courir le risque de retarder jusquaprs leur dcs le mariage de leurs enfants, surtout des fils. Ils craignent que les enfants dj maris ne se montrent peut-tre pas disposs fournir les fonds ncessaires pour cet vnement, en admettant quils le laissent saccomplir. Ces affaires matrimoniales ncessitent le partage des terres dont une partie est attribue chaque fils mari, et la nature humaine se rsigne difficilement multiplier plaisir les ayants droit sur une proprit qui nest que trop souvent insuffisante mme dans son entier. Cest ainsi que les parents prudents souhaitent que cette affaire capitale de lexistence soit rgle tant quils sont en mesure den surveiller eux-mmes lexcution. Linexorable ncessit qui veut que les fils se marient subsiste, alors mme que le jeune homme en question est peu fait pour le mariage, quil est mme parfois incapable de

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contracter une union. Nous connaissons des cas nombreux dans lesquels un garon infirme, sans espoir de gurison, se marie quand mme, et les parents de la jeune fille y consentent uniquement en raison des conditions avantageuses que cette union prsente. Des garons sujets lpilepsie, des jeunes gens plus ou moins fous, parfois compltement idiots, peuvent tous trouver, et trouvent en effet, des pouses, condition bien entendu que leurs parents soient dans une bonne situation de fortune. A violer aussi brutalement les lois de la nature, on voue les filles de grandes souffrances ; leur vie est gche, sans compter la multiplicit des scandales qui rsultent de cet tat de choses. Un autre trait de lexistence maritale en Chine, peu remarqu jusqu ce jour par les trangers, vaut la peine dattirer notre attention. Cest lenlvement des femmes lgalement maries. Le cas suivant nous clairera sur la mthode usite en pareille occurrence et sur les difficults de dcouvrir ceux qui sen rendent coupables. L, les principaux acteurs sont le pre et le beau-pre de la marie, tous deux connus de lauteur qui assista galement au mariage. Cela se passait au mois de dcembre 1881. La fiance, comme cela arrive si souvent, tait encore une enfant. Lors de ses visites au village natal, dplacements quautorisent les usages locaux, la marie ne sjournait gure dans la maison paternelle, ny trouvant pas sans doute un accueil trs chaleureux de la part de la seconde femme de son pre ; elle prfrait se rendre chez sa grandmre, personne

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vieille, moiti aveugle et mal pourvue en literie. Dans un logis du voisinage habitait un cousin de la jeune femme, inspecteur du sel , cest--dire charg den rprimer la contrebande. Sa femme tait la fille dune veuve fortement suspecte de se livrer elle-mme ces pratiques illicites avec, bien entendu, la connivence de son gendre. Le couple stait, disait-on, mari sans avoir eu recours des intermdiaires, cest pourquoi leur conduite tait lobjet de critiques incessantes. A chacune de ses visites au village maternel, la jeune femme qui nous occupe prit lhabitude de descendre chez ses cousins et non chez son pre. La plupart du temps le cousin tait absent, retenu au dehors par son service de surveillance ou par celui de la contrebande. Or, aprs une visite de dix jours son village natal, la jeune femme revint au foyer de son mari presque un enfant galement ; elle y demeura cinq jours, puis reprit la route de son village. Une belle-sur plus jeune, ge de seize ans, laccompagna pendant les deux tiers du chemin, aprs quoi la jeune femme renvoya son escorte et continua seule sa route. Quelques jours aprs, la propre sur de la marie rencontrant le beau-pre une foire, lui demanda pourquoi cette dernire ntait pas revenue son village comme il avait t convenu. Cest ainsi que pour la premire fois, lon dcouvrit que la jeune femme tait absente de ses deux logis. Les mesures mises en uvre pour retrouver ses traces caractrisent admirablement certains -cts de la vie chinoise. Il est presque impossible en Chine de faire quoi que ce soit assez secrtement pour que personne nen ait vent, et, dans un cas aussi srieux que la disparition dune jeune marie, il

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semblerait que les chances de pouvoir dissimuler lvnement sont minimes. Le beau-pre se rendit au village o elle avait habit et il apprit que lorsquelle y venait en visite, on la laissait aller partout o il lui plaisait. Revenant un jour de chez son cousin, elle aurait dit, en croire les racontars, que sa personne valait cinq onces dargent. Lon rapportait aussi que la femme du cousin avait t vue en train de guetter larrive de la jeune disparue la nuit mme o on laperut pour la dernire fois, cest--dire au moment o elle venait de congdier la belle-sur qui laccompagnait. Tels furent les seuls renseignements que lon put recueillir. Le beau-pre dposa une plainte devant le magistrat du district, exposant les faits et mettant en cause le pre de la jeune femme ainsi que quelques autres personnes. Le pre, le cousin et la belle-mre de ce dernier ripostrent par une contreaccusation. En consquence, lagent de police de la localit reut lordre de se mettre la recherche de la disparue. Ce fonctionnaire, dune incomptence notoire, naurait jamais t capable de la dcouvrir, quand mme il et vritablement voulu poursuivre une enqute. Une deuxime ptition adresse au magistrat demeura galement sans rsultat : il ny avait rien esprer du policier qui ne sintressait pas laffaire. Aprs de multiples checs, le malheureux beau-pre se rsolut une dernire tentative, expdient dun dsespr, mais le seul qui lui restait. Il profita de ce que le juge, au cours dune tourne, traversait son village, pour venir sagenouiller devant la

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chaise porteurs et exposer ses griefs. Le magistrat ne put que lui rpter ce qui avait t dj dit au tribunal, quil ignorait tout de laffaire, quil nentrait pas plus dans ses attributions de retrouver du btail gar que de rattraper les belles-filles qui font lcole buissonnire. A son avis, ajouta-t-il, le beau-pre navait aucune preuve de ce quil avanait : peut-tre mme accusait-il tort des personnes innocentes. Et, pour en finir, il donna ses porteurs lordre du dpart. Restait le seul espoir de retrouver la disparue en sattachant suivre tous les indices que le hasard pourrait fournir. En pareil cas, chacun sabstient de donner le moindre renseignement pour aussi bien inform quil soit, et cela dans la crainte dtre cit comme tmoin dans un formidable procs et de se trouver peuttre un jour la principale victime des dbats. Ces considrations jouent en gnral un rle si prpondrant quelles entravent souvent tout progrs possible de linstruction. Dans le cas qui nous occupe, les principaux intresss ne purent sempcher de songer ce qui stait pass, en pareille occurrence, il y a de cela beaucoup dannes, dans un village voisin o la femme dun homme qui travaillait pour le compte dun autre, avait t enleve avec son consentement bien entendu pendant labsence de son mari. Celui-ci russit dcouvrir le village o elle sabritait, mais comme cette localit tait importante, il ne put jamais trouver le logis qui la cachait et o finalement elle mourut. Lauteur a eu personnellement des relations avec deux familles ayant subi des msaventures du mme genre, et avec une troisime o la femme qui habitait avec un premier mari dont elle divora devait tre enleve, mais le plan choua. 406

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Il est naturellement impossible de savoir exactement jusqu quel point lenlvement des femmes maries est pratiqu en Chine, mais on a parfois loccasion dobtenir certains aperus sur la question dans des rgions qui sont au del de notre champ de vision habituel. Ces aperus, nous pouvons les glaner dans les comptes rendus publis par les journaux chinois assez friands de ce genre de faits divers. Ntant nullement tenus au courant des intrts plus graves de lEmpire, les Chinois trouvent beaucoup dattrait des rcits qui se rapportent diverses personnalits, comme le font du reste en Europe certaines catgories de lecteurs. De pareils commrages se rcoltent gnralement dans les yamen o beaucoup de ces cas ont dj reu la conscration des poursuites judiciaires, tandis que dautres sont en voie darrangement grce lintervention des prcheurs de paix . Ce genre de reportage alimente galement la Gazette de Pkin. Il nest pas rare que ces enlvements aboutissent un assassinat ou des batailles en rgle ; nombreux sont les gens qui restent sur le terrain et le Gouverneur se trouve alors dans lobligation dadresser un rapport Pkin. Daprs ces donnes, na-t-on pas le droit de conclure que les corbeaux sont galement noirs dans tous les pays ? Nous avons signal la vente des filles par leurs parents ; nous allons maintenant nous occuper de celle des femmes par leurs maris. Cette tractation, moins frquente que la premire, se fait le plus souvent sous laiguillon de la pauvret et lauteur se souvient dun cas o le mari, cras de dettes, fut mis en prison. Sans espoir den jamais sortir, il avertit sa famille et lui fit dire de vendre sa femme, puis avec le produit de lopration, il acheta sa 407

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libert. Lon peut dire que la frquence de ces ventes est en rapport direct avec le prix des grains. Il existe une autre mthode de traiter ce genre doprations commerciales. Elle est bien connue des Chinois et peut tre adopte toutes les fois que la vie de famille devient trop onreuse. Le mari et la femme entreprennent une tourne de mendicit dans les rgions o la rcolte a t particulirement fructueuse. Pendant les mauvaises annes, lon peut voir des milliers de couples de cet acabit parcourir les campagnes pour ramasser partout o ils le peuvent de quoi pourvoir leur misrable subsistance. Lhomme qui dsire vendre sa femme la fait passer pour sa sur et dclare que la faim loblige sen sparer. Il se rsignera la vendre quelquun qui dsire prendre femme et qui va de la sorte sen procurer une meilleur compte. Lpouse, les larmes aux yeux, consent au march : largent est remis son frre , puis celui-ci sloigne pour ne plus reparatre. Aprs quelques jours ou quelques semaines passes dans sa nouvelle demeure, la sur nouvellement marie sarrange pour sortir furtivement un beau soir, emportant tout ce quelle peut de ses propres vtements, et dautres encore. Elle rejoint son frre et le couple repart vers des bois frais et de nouveaux pturages . Avec leur instinct aigu de lanalogie, les Chinois ont invent pour ce tour de passe-passe lexpression fauconner avec une femme , en souvenir du chasseur qui porte son faucon au poing et le lche seulement quand le gibier est en vue afin que loiseau puisse revenir le plus vite possible. Ce dicton jouer au faucon avec une femme dsigne un complot dans lequel deux personnes sont engages. 408

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Des

enqutes

poursuivies

dans

certaines

rgions

nous

apprennent que la pratique de fauconner est trs rpandue, car il ne manque jamais de gens faciles duper et qui esprent trouver femme au rabais. Les Chinois ont coutume de tourner en ridicule lhomme qui se vante dun march dans lequel il sagit dune femme, mais il est fort probable quen pareille circonstance, tous agiraient de mme. Un Cleste g, habitant le mme village que lauteur, acheta une femme dans des conditions qui lui paraissaient exceptionnellement avantageuses. Pour quelle ne puisse

schapper, il lancra positivement en lattachant un pieu plant dans sa cour, comme il aurait fait pour un ne. Les voisins se moquaient de lui et il ne se privait pas de leur rendre la pareille, jusquau jour o la femme disparut soudain, vnement qui le ramena une comprhension plus raisonnable des cinq relations . Dans cette question, le sentiment public se place un point de vue fort juste, mais, dans la pratique, le Cleste ne se laisse jamais guider par le sentiment. Tout le monde admet quun homme dou de jugement ne doit pas pouser une femme dont le mari est encore vivant, pour la raison, suffisante en ellemme, quil ne peut prvoir les consquences, parfois srieuses, de cet acte. Mais linstinct est trs fort qui pousse le Chinois essayer de rouler le sort. Meilleur march quune bte ! tel fut le cri du cur dun Cleste, ami de lauteur, quand il vint lui faire part de son second mariage : celui-ci ne lui avait cot aucun dbours en dehors de lachat dun modeste trousseau.

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Mais ce mme Chinois, lorsquil eut appris connatre la bellesur, plus ge, versa des larmes abondantes pendant plusieurs lunes : sa tranquillit lui sembla jamais compromise. La doctrine chinoise qui impose chacun une descendance mle a pour consquence naturelle que, dans le cas o une premire femme ne donne pas de garon son mari, celui-ci devra en prendre une seconde ou mme une concubine pour atteindre ce but. En ralit, cette pratique est limite au petit nombre de familles qui se trouvent dans une bonne situation de fortune, car les autres ne pourraient soffrir un luxe pareil. Nul ne conteste les mauvais cts de lexpdient et il est heureux pour la socit chinoise quon ny ait pas recours sur une plus grande chelle. Leur esprit pratique a suggr aux Chinois une mthode infiniment plus simple pour arriver aux mmes

rsultats, et le procd est beaucoup moins rprhensible. Cest ladoption denfants de branches collatrales de faon

conserver ininterrompue la ligne normale de succession et empcher ainsi lextinction dune des branches de la famille. Il arrive souvent quun fils vienne mourir avant davoir t mari et quil soit utile dadopter non un fils, mais un petit-fils. Or, ladoption dun petit-fils, lorsque le fils na pas t mari, parat au Chinois un acte paradoxal. Trouver un remde cette situation aprs la mort du fils clibataire semblerait pour une mentalit occidentale un dilemme sans issue, il nen est pas de mme pour le sentimental Chinois. Afin de rsoudre ce

problme, il a invent le procd de marier les morts, ce qui,

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parmi les innombrables singularits des usages chinois, est bien la pratique la plus singulire de toutes. Pour conserver intacte la ligne de succession, les Clestes estiment ncessaire que chaque gnration ait ses propres reprsentants, quils soient ou non des anneaux rels de la mme chane. Pareille question, du reste, ne peut gure se poser que dans les familles trs riches. Mais, dans un cas de ce genre et lorsque disparat un jeune homme auquel on estime quil faut, post mortem, une femme, la famille se met la recherche dune jeune fille rcemment dcde et les intermdiaires habituels prsentent alors une demande afin dunir les deux cadavres par des liens matrimoniaux ! Cette proposition ne pourra

probablement sadresser qu une famille pauvre ; dans les milieux aiss, elle serait sans effet. Si elle est accepte, les ngociations aboutiront une crmonie mi-nuptiale, mi-

funraire, au cours de laquelle la fiance dcde sera transfre avec un grand luxe de porteurs au cimetire de sa nouvelle famille et couche ct de son mari . Le petit-fils nouvellement adopt se prosterne devant le corps de sa mre et les autres crmonies se droulent suivant le rite coutumier. Lauteur a connu personnellement une jeune fille chinoise qui fut ainsi marie, aprs sa mort, un jeune homme galement dcd, originaire dun village voisin. Questionn ce sujet, le pre de lpouse voulut bien reconnatre que le procd ntait pas trs rationnel, quoique la mre, ajouta-t-il, ft dispose accepter la proposition. En ce cas particulier, la vritable raison

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rsidait certainement dans le dsir de clbrer aux dpens dune autre famille, des funrailles pompeuses en lhonneur dune jeune fille, aveugle de naissance et dont les parents taient trop pauvres au moment de sa mort pour pouvoir lensevelir dans un autre linceul quune natte. Lusage de marier ensemble deux personnes dcdes nest pas rare en Chine. Il a son origine dans laxiome bien connu de Mencius, savoir que des trois lignes de conduite indiquant de la part des enfants un manque de devoir filial envers les parents, la pire est de ne laisser aucune postrit. Cette formule semble constituer la base sur laquelle repose, depuis les temps les plus reculs, toute la vie familiale des Chinois. Elle nous explique le manque de considration qui frappe les Clestes adultes

clibataires. Lorsquils meurent encore relativement jeunes, ils sont jets dehors , soit en ralit, soit au figur et on ne leur accorde aucune place dans les spultures de famille. Celles-ci sont exclusivement rserves aux enfants maris, les

clibataires impnitents ne doivent pas sattendre y tre accueillis aprs leur mort. Le mme principe semble sappliquer aux hommes dcds et dont les femmes se sont remaries. Cest pour parer des cas de ce genre qua t imagine ltrange solution de marier une femme vivante un individu qui nest plus de ce monde. La crainte de mourir de faim peut seule justifier une pareille dcision de la part de la femme ; nombreuses sont en effet les veuves chinoises qui restent sans ressources lorsquelles ne se remarient pas. Quant au motif qui pousse la famille du mari dcd cette extrmit, cest le dsir de ne pas laisser de gnration incomplte dans les tombes 412

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ancestrales. Si la famille du mari ne jouit pas dune situation relativement aise, elle ne risquera pas les frais et les ennuis dintroduire chez elle une pouse pour un mari qui nexiste plus. Si dautre part, la veuve possde quelque bien, il est prsumer quelle ne cherchera pas contracter une seconde union. En rsum, le mariage dune femme vivante avec un homme mort sera probablement limit des cas o la famille tant pauvre, la veuve sest remarie, puis sa situation matrielle stant amliore dans la suite, cette famille aura voulu combler le vide qui risquait de se produire dans les tombes ancestrales. Cest sans doute pour cette raison que de pareils mariages sont en somme assez rares, si rares mme que nombre de Chinois instruits, dun bon milieu social, nen ont jamais entendu parler et quils nhsitent pas sinscrire en faux contre leur existence. Sans doute des enqutes suffisamment pousses permettraient-elles de dcouvrir et de spcifier des cas

conformes nos dires, tablissant la ralit de cette coutume qui rpugne tant notre mentalit, mais que les Chinois tiennent pour toute naturelle et logique. Nous savons dj que lorsque quelquun veut adopter un fils et ne trouve pas dans le cercle familial un candidat convenable, il a recours des jeunes gens, apparents ou non, ou mme compltement trangers, cueillis nimporte o. Les rsultats de ces choix au petit bonheur sont parfois dcevants et pnibles pour le couple qui se donne tant de mal aux fins de sassurer un hritier. Souvent il dcouvre la vanit de ses efforts, car la pit filiale ne se commande pas.

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Mais,

quels

quen

soient

les

inconvnients

incontestablement grands et nombreux le plan dadoption des Chinois est toujours infiniment prfrable celui dintroduire dans le foyer familial une petite pouse , autrement dit une concubine. Aussi ne nous tonnons pas que les Clestes aient caractris les relations entre la vritable pouse et la femme supplmentaire par lexpression significative : siroter du vinaigre . Nous avons personnellement connu quelques familles o se trouvaient des concubines. Chez deux dentre elles, les pouses secondaires avaient t acquises peu de frais, par suite dune famine qui svissait cette anne-l dans la rgion. Lune de ces malheureuses arriva un jour prcipitamment dans la cour dune famille chez laquelle habitait lauteur de ce livre, chevele, hurlant rsultat dune de ces gorges de vinaigre . Lhomme qui lavait choisie insulta publiquement sa propre mre dans les termes les plus grossiers parce quelle prenait la dfense de la victime. Dans un autre cas, un homme dge assez avanc, crut, en prenant une seconde femme, sassurer de la sorte un hritier ; ses prvisions furent dues. Il avait lhabitude dinviter des femmes chinoises dj mres venir chez lui pour exhorter ses pouses ne pas tant abuser des gorges de vinaigre , prcaution qui, du reste, neut aucun succs. Lorsquil mourut, la concubine fut mise la porte bien que le dfunt mari passt pour avoir laiss une assez jolie fortune en tant que simple villageois. Dans les cas o la concubine a un fils et si, la mort

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du mari, les affaires sont convenablement rgles, elle entre en possession dun lopin de terre qui lui est rserv tout comme une femme lgitime. Dans un troisime cas, un voisin de lauteur, homme dun certain ge, tait mari une femme dune quarantaine dannes. Des deux autres, mortes antrieurement, lune avait laiss une fille ge aujourdhui de vingt ans. Le pre se rendait souvent Pkin pour ses affaires. En pareille occurrence, les Chinois aiment assez se donner du confortable en soffrant deux pouses : la lgitime veille au logis conjugal et la petite agrmente celui o lhomme passe la plus grande partie de son temps. Dans le cas qui nous occupe, lorsque lhomme rentra dfinitivement au foyer conjugal, il ramena avec lui sa femme secondaire, dcision particulirement propre alimenter les gorges de vinaigre . Cette pouse additionnelle ntait quune enfant, plus jeune que la fille du mari. Au moment du Jour de lan, le bruit courut que cet homme refusait sa femme lgitime lautorisation daller rendre visite la tombe de ses anctres, mais insistait pour que la jeune concubine vnt avec lui accomplir ces rites. Dautres rumeurs, vraies ou fausses, commencrent circuler sur sa conduite lgard de sa premire femme : on lui prtait lintention de labandonner ou de demander le divorce. Tous ces bruits finirent par arriver jusquau village dont celle-ci tait originaire. Aussitt une dputation assez nombreuse, compose de gens

respectables, se mit en branle. Elle se rendit au village du mari et fit des dmarches leffet de provoquer une rencontre de la

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bande avec le chef du clan partisan du mari. Sur ces entrefaites, quelques jeunes gens de ce mme village, ne voulant pas laisser leurs ans le temps darranger laffaire par les voies lentes de la diplomatie chinoise, arrivrent en bande devant la maison du mari, enfoncrent, sans plus attendre, la porte barre de lentre et se jetrent brutalement sur cet homme sans dfense. Les assaillants staient arms dalnes mais non de

couteaux, du moins laffirmaient-ils. Lattaque fut dclanche tard dans la nuit, quand lobscurit empchait de distinguer les amis des ennemis. Le mari, succombant sous le nombre, ne tarda pas scrouler et lon constata peu aprs quil avait reu dix-sept coups dalnes dans la poitrine et, dans le dos, deux terribles blessures faites avec un couteau dont la lame avait pntr jusquaux poumons. Les assaillants prtendirent que ces dernires blessures devaient tre portes au compte de voisins immdiats, ennemis personnels de la victime. Au bruit de la lutte ceux-ci seraient accourus et trouvant lennemi leur merci la chose ne put dailleurs tre prouve ils auraient profit de la circonstance. Les assaillants staient mis ainsi dans leur tort ; ils furent traduits en justice et durent sassurer le concours dun certain nombre de personnes influentes pour agir en leur faveur et les aider sortir de ce mauvais pas. Ces faons dagir russissent gnralement en de telles affaires, grce de nombreuses rixes et de multiples festins pour les parties lses. Ces leons de choses abondent, plus ou moins, dans toutes les parties de la Chine, et cependant parmi les gens aiss, il

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reste encore bien des hommes qui nhsitent pas tenter lexprience, quoique ladage populaire dise : Si votre femme sy refuse, ne prenez pas de concubine. Lorsque chacun voudra bien se conformer cet avis, la pratique du concubinage ne tardera sans doute pas disparatre. Quand le voyageur traverse la Chine, il voit souvent sur les chemins ruraux quil parcourt de bon matin la plupart des habitants installs par terre, devant leur porte, trs occups singurgiter de la nourriture laide de ces btonnets dnomms avec tant d-propos fils habiles , tout en bavardant avec le voisin le plus proche. Le Chinois moyen ne saurait concevoir que tous les membres dune famille prennent place autour dune table et sattendent les uns les autres pour manger ensemble ainsi quil est dusage dans les pays dOccident. Cette coutume chinoise et toute orientale est la fois typique et suggestive. Elle marque une conception de la famille et de la position que la femme y occupe absolument diffrente de celle laquelle nous sommes accoutums en Europe. Elle accentue le fait que yang le mle est le chef, ltre qui gouverne lunivers, tandis que yin la femme est la femelle passive , infrieure . Lide que la femme puisse tre la compagne de lhomme nexiste pour ainsi dire pas en Chine, car la femme ny est pas la compagne de lhomme et elle ne peut jamais le devenir dans une socit constitue telle que nous la voyons aujourdhui. Une jeune marie qui vient darriver dans sa nouvelle famille naura avec aucune personne moins de relations apparentes quavec son mari . Celui-ci rougirait dtre surpris

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en conversation avec elle et, de faon gnrale, un Chinois semble bien rarement sexposer cette honte. Si, par hasard, les jeunes maris ont le bon sens de vouloir faire plus ample connaissance et semblent changer vritablement quelques ides, toute la famille sen amuse en mme temps quelle sen tonne. Nous avons entendu citer une famille, chez laquelle se trouvaient de nouveaux maris, qui prenait un malin plaisir faire un nud de plus une corde chaque fois quelle surprenait le jeune couple causant en tte tte : plus tard, on leur prsenta cette corde hrisse de nuds pour tourner en ridicule leur intimit ! La fiance chinoise na devant elle aucune perspective de bonheur dans son nouveau foyer, mme si elle y est bien vtue, bien nourrie et que peut-tre on ne la maltraite pas. Elle devra sattendre tre tenue en tutelle tant que durent les annes o elle est, pendant un temps de fait, et thoriquement toujours, une enfant . Une discipline aussi rigoureuse est peut-tre ncessaire pour rendre la jeune pouse apte aux devoirs de la position qui lattend lorsque, belle-mre son tour, elle se trouvera la tte de nombreuses brus : mais cest une bien dure ncessit. Malgr tout, il ne faudrait pas poser en principe quil ne puisse natre parfois un vritable attachement entre bellesmres et belles-filles car, dans ces cas exceptionnels, la nature humaine sait slever au-dessus des entraves conventionnelles o la retiennent prisonnire des coutumes inflexibles. Pour se dfendre contre toutes les forces hostiles, souvent ligues contre elle, lpouse chinoise ne dispose que de deux

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armes : lune, cest la famille de sa mre qui, nous le savons, ne possde aucun pouvoir rel. On ne saurait mieux la comparer quau feu de poupe dun navire, sans utilit dans la marche en avant et dont la lueur blafarde spand sur le chemin dj parcouru, mais ne permet pas de retrouver le sillage du bateau. La deuxime de ces armes, la jeune femme la trouve en ellemme. Si elle est pourvue dune langue dlie et doue de ce dur bon sens assez rpandu parmi les Clestes, il faudrait que son nouveau home ft bien extraordinaire pour quelle narrivt pas se maintenir la place qui lui est due. La vritable habilet saffirme toujours, et le peu de lumire dont dispose une femme chinoise finira certainement par pntrer dans les recoins les plus obscurs du boisseau familial sous lequel elle est forcment cache. Si la Chinoise possde un

temprament colreux, si elle est de taille dchaner de temps autre autour delle un vritable ouragan pour la cause la plus insignifiante et laisser souffler la tempte indfiniment la vitesse de cent milles lheure, sa position sera srement intangible. La plus acaritre des belles-mres hsitera rompre des lances avec une belle-fille qui ne craint ni hommes, ni dmons, et sait faire face toutes les ventualits. Une Chinoise en colre nest pas, tant sen faut, un spectacle rare, mais quand sa rage est au paroxysme, le Vsuve lui-mme ne serait pas plus indomptable. Il arrive parfois quun Chinois aux manires douces, sans aucun got pour les temptes, se trouve li une Xantippe qui ne relche pas un seul instant les rnes de son gouvernement.

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Lhomme prudent nhsite pas alors acheter tout prix la paix, et le rgne omnipotent de la femme sen trouve assur. Des cas de ce genre sont frquents. Nous en dcouvrons la preuve dans ce qui peut se voir et sentendre chez la socit chinoise aussi bien que dans labondance des dictons qui y font allusion, tels que : Lhomme qui craint ce qui est lintrieur , en dautres termes : lhomme domin par sa femme . Malgr ladage courant : Un vrai chat tue les souris, Un vrai homme gouverne sa maison, il est souvent fait allusion la punition par laquelle lhomme doit sagenouiller prs du lit, en tenant une lampe sur sa tte , chtiment quimpose au mari dsobissant la femme qui rgne dans son logis. Lorsquune Chinoise a reu du Ciel le don de savoir vocifrer un point tel que, suivant les dictons populaires, les gens ne savent plus distinguer lEst de lOuest , que les montagnes vacillent et que la terre tremble , que les hommes sont extnus et les chevaux fourbus , un pareil don constitue assurment sa meilleure sauvegarde. Celle-ci est semblable au toucan de lAmrique du Sud dont la seule apparition, dit-on, suffit disperser ses ennemis, lesquels ne se soucient pas dattendre des preuves plus effectives de son pouvoir. Mais pour peu que ce bienfait lui ait t refus, il reste une troisime ressource, celle dadopter une ligne de conduite absolument oppose : la femme tiendra sa langue en toute circonstance et en dpit des provocations qui lassailliront. Pour la plupart des

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Chinoises, cette dernire tactique parat tre un tour de force aussi difficile que la navigation arienne, mais, de temps autre, un exemple isol vient nous dmontrer que la difficult nest pas insurmontable. La situation quoccupe actuellement la femme en Chine est un hritage des temps les plus reculs ainsi que le prouve la littrature ancienne dont nous donnons un exemple en tte de ce chapitre. Les instructions et les prohibitions contenues dans le Livre des Rites lune des uvres classiques les plus vnres condensent les principes essentiels qui ont toujours rgl la conduite des Clestes lgard de leurs femmes. Lenseignement classique chinois sur ce sujet signifie en substance que la femme est aussi infrieure lhomme que la Terre est infrieure au Ciel, et quelle ne parviendra jamais tre son gale. Daprs les philosophes chinois, la mort et le mal tirent leur origine du Yin ou principe fminin du dualisme chinois, tandis que la vie et la prosprit proviennent de la sujtion du Yin au Yang ou principe mle. Cest donc obir la loi de la nature que de maintenir troitement la femme sous le joug de lhomme et de ne lui accorder aucune initiative personnelle. Cette thorie et la pratique qui en dcoule ont pour corollaire que lidal auquel doit viser la femme ne rside nullement dans le dveloppement intellectuel et la culture gnrale, mais dans un esprit de soumission. La femme ne peut pas aspirer un bonheur personnel, elle doit vivre et travailler pour lhomme et la seule manire dchapper cette dgradation, cest de devenir mre et mre dun fils. Les mmes lois rglent lexistence de la femme

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dans la vie ternelle. Elle y appartiendra au mme mari, et des sacrifices offerts par sa descendance dpendra son bonheur 1. On a souvent fait la remarque quil serait aussi faux dattribuer les maux quendure la femme chinoise au systme moral qui a faonn et conserv lEmpire chinois que de rendre le christianisme responsable de tous les maux moraux et des mauvaises murs dont les pays chrtiens donnent le spectacle. Il existe entre les deux cas une diffrence fondamentale. Les fautes contre la morale furent de tout temps combattues par le christianisme ; si certaines persistent encore, cest bien malgr ses efforts incessants et ses inlassables protestations. Le christianisme, agissant daprs une conception relativement leve de la femme, conception qui est celle des races teutoniques, rehaussa peu peu la femme et nous assistons aujourdhui son plein panouissement. La thorie de Confucius, dautre part, est la fois errone et imparfaite. Lon ne savancera pas trop en la rendant responsable, pour une large part, des maux qui affligent les femmes chinoises. En mme temps, il est important de constater que, pas plus pour les maux qui proviennent dun enseignement moral dfectueux que pour dautres, lthique chinoise na t capable de fournir soit des prventifs, soit des remdes. Nous devons donc considrer la situation de la femme chinoise comme la rsultante et le fruit le plus caractristique du Confucianisme. A notre avis, ce fut un fruit empoisonn et, dans
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Voir un petit pamphlet du Dr Ernst Faber intitul : Tite Status of Woman in China. Shangai, 1899. On y trouvera de nombreuses citations des Classiques sur cette question.

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la rcapitulation de ses effets, nous ferons ressortir avec insistance sept pchs mortels commis lgard de la femme et qui dcoulent de ce systme.

I. En se plaant au point de vue purement chinois, il nexiste aucune objection de principe contre lducation de la femme chinoise. Dans les immenses encyclopdies des Clestes, nous dcouvrons que sur 1.628 volumes, 376 sont consacrs des femmes clbres et dans ceux-l quatre chapitres traitent de la science fminine et sept autres des productions littraires dues des femmes, uvres aussi nombreuses quutiles. Mais, par rapport au nombre incalculable de femmes qui vcurent dans le pass, ces cas exceptionnels ne sont que des lueurs isoles dans de vastes espaces interstellaires dune profonde obscurit. Pourtant, en vue de la rgnration future de la Chine, leur valeur, en tant que documents historiques pour les Chinois pris dantiquit, est inestimable 1. En dehors de quelques exceptions rares et de peu

dimportance, les femmes chinoises ne reoivent gnralement aucune ducation. Leur cerveau est laiss ltat nature si bien que des millions dentre elles se figurent nen pas possder, opinion que pres, maris, frres nhsitent pas encourager de leur mieux et daprs laquelle ils agissent dhabitude.

Voir ce sujet le livre du D Ernst Faber : The Famous Women in China. Shangai, 1890 et Typical Women of China, par feu miss A. C. Safford, traduction abrge dun ouvrage chinois clbre et qui fait autorit en la matire.

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II. La vente des femmes et des filles. Celle-ci se pratique si naturellement et, pourrait-on presque ajouter, si invitablement dans certaines conditions, que les Chinois trouvent cette coutume chose toute naturelle. Nanmoins, sauf pendant les annes de famine, le cas semble assez rare dans certaines rgions de lEmpire, mais dans dautres, il est normal et constant que lon trafique des jeunes filles comme lon vend des chevaux et du btail. Dans quelques parties du nord de la Chine, lon voit assez souvent un homme ayant contract des dettes dont il ne peut sacquitter, se sparer de sa fille en dernire ressource, alors que, dans dautres districts, cette pratique ne peut tre considre comme exceptionnelle, vu le grand nombre de jeunes filles qui, ce que lon assure, proviennent de cette rgion. Lorsque lon questionne les Chinois eux-mmes ce sujet, ils reconnaissent les faits, les rprouvent mme, nempche quils concluent toujours par cette phrase : Comment y remdier ? Dans les conditions actuelles de lEmpire la question ne saurait recevoir de rponse.

III. Mariages prmaturs et trop nombreux. Une grosse part des malheurs matrimoniaux qui svissent en Chine peut trs justement tre attribue limmaturit des victimes. Traiter des enfants comme sils taient des adultes tout en agissant leur gard comme envers des gamins ou des gamines qui ont besoin dtre gards et surveills, ne parat pas tre une faon normale de procder et les rsultats

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obtenus ne font rien moins que la justifier. Quun jeune couple reprsente une entit distincte dont on doit respecter lindpendance individuelle est une conception que le

Confucianisme traite avec mpris, si toutefois il en admet mme lide. Le mariage obligatoire pour les jeunes filles emprisonne la socit chinoise dans une routine de fer et ne laisse aucune place au dveloppement individuel. Toute lutte isole entreprise contre ce servage outrageant est en butte au soupon, enfin cette coutume fait de la femme non marie la violation personnifie des dcrets de la Providence et des lois de lhomme.

IV. Infanticide des enfants du sexe fminin. Cette coutume est la consquence directe, sinon lgitime, du principe quil faut des enfants mles, et cela dans un systme social o la pauvret rgne en matre, o une bouche de plus signifie souvent la famine imminente. Dans lun des chapitres de ses Ombres de la Pagode sur lExtension dun grand crime , miss Fields rassemble une grande quantit de tmoignages recueillis dans les diffrentes provinces et les rsume de la faon suivante : Jai constat quun groupe de 160 femmes chinoises ayant toutes pass la cinquantaine, avaient donn le jour 631 garons et 538 filles. De ces fils, 366 60 % environ vcurent plus de dix ans tandis que 205 filles seulement 38 % atteignirent cet ge-l. Les 160 mres de leur propre aveu avaient supprim

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de

leurs

filles,

mais

aucune

net

song

supprimer un garon. Comme il ne se trouvait l que quatre femmes ayant lev plus de trois filles, il est plus que probable que le nombre des infanticides dpasse de beaucoup le nombre avou. Jai souvent entendu dire une femme quelle ne se rappelait pas combien de filles elle avait eues, en tout cas plus quelle nen dsirait. Le plus fort chiffre dinfanticides avous par une mre se montait onze. Linfanticide svira en Chine aussi longtemps que subsistera la croyance que les morts dpendent, pour assurer leur bonheur ternel, des sacrifices que leur offrent les vivants du sexe masculin.

V. Le concubinage femmes secondaires est galement le rsultat de la thorie de Confucius quant au culte des anctres. La misre que causa et que cause encore en Chine lapplication de ce principe religieux dpasse notre entendement. Rien ne pourra le draciner a moins que dclinent les croyances qui sont la base de toutes les formes du culte pour les morts.

VI.

Suicides

des

femmes

et

des

filles.

Les

raisons

numres plus haut prises, soit sparment, soit dans leur ensemble, suffisent amplement faire comprendre la quantit de suicides que lon constate dans la population fminine. Il faudrait plutt stonner quil ny en ait pas davantage. Mais 426

La vie des paysans chinois

quiconque voudra se donner la peine de collationner, dans un district donn, les faits de ce genre, sera sans doute surpris de leur frquence extraordinaire. On en relve mme chez les enfants, et pour des causes relativement puriles. A certaines poques, ce mal sembla se propager comme la petite vrole : la soif du suicide devint une vritable pidmie. Daprs des renseignements puiss dans les journaux du pays, nous savons ainsi quil a t dj dit quil existe en Chine des rgions o les jeunes filles forment des socits secrtes et font vu de se suicider quelque temps aprs les fianailles ou le mariage quon leur a imposs. La misre qui les attend dans la vie matrimoniale est escompte davance et elles arrivent ainsi se dfier du destin. On aurait tort dexagrer les maux dont ptit la femme chinoise, maux auxquels il y a certainement bien des adoucissements et qui ne sauraient tre compars ce que souffrent leurs surs de Turquie et des Indes. Mais, compte tenu de toutes ces concessions, il nen reste pas moins que la liste des mortes par suicide fournit la preuve la plus irrfutable de ce que souffrent les femmes chinoises.

VII. Surpopulation. La race jaune a toujours vcu et continue vivre avant tout proccupe de se crer une postrit et de faire pour les pres ce que ceux-ci ont fait pour les grands-pres. Dans cet ordre dides, ils ont su raliser la conception que se faisait Wesley de lglise idale dans laquelle, ainsi quil avait coutume de le dire, les fidles doivent tre tout elle et toujours occups delle . La guerre, la famine, la peste

427

La vie des paysans chinois

font prir des millions de Chinois, mais quelques dcades de paix effacent les ravages du pass au point quon les perd de vue, de mme que les champs de bataille se recouvrent de bls ondoyants ds la fin du carnage. Quelle que puisse tre notre admiration pour la puissance de rcupration du peuple chinois pris dans son ensemble et dans tous ses reprsentants en particulier, nous ne pouvons nous dfendre dune lgitime indignation devant un systme qui viole ces lois bienfaisantes de la nature, lesquelles mettraient

misricordieusement fin beaucoup de branches des familles lorsque ces branches ne sont plus en tat de donner des rejetons. Il est impossible de constater dune me sereine la propagation dlibre, persistante et gnrale de la pauvret, du vice, de la maladie, du crime alors que lon devrait empcher ces maux de se multiplier par toutes sortes de restrictions et de voir cette propagation saccomplir sous le manteau de la vertu, comme si elle tait elle-mme une religion, parfois mme la seule laquelle les Chinois portent un intrt vital. Cest ce systme que la gnration nouvelle doit dtre crase sous le poids des responsabilits qui lui incombent du fait quelle a nourrir et vtir des dizaines de millions dtres humains qui nauraient jamais d natre et dont lexistence ne peut tre quun fardeau pour eux, une priode de luttes incessantes, sans rpit et sans espoir. Ce qui frappe plus spcialement un tranger quelque peu observateur, cest la pauvret du peuple. Il existe trop de villages par mille carr, trop de familles par village, trop de

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La vie des paysans chinois

bouches par famille. Partout o vous allez, vous entendez la mme histoire navrante, ternellement rpte : Pauvret ! Pauvret ! Toujours et jamais pauvret. LEmpire est grand, les rgions inoccupes sont immenses et les ressources non dveloppes indubitablement normes. Mais, de quelle faon ces richesses inexploites pourraient-elles tre mises en valeur pour que la grande masse du peuple chinois en bnficie ? Daucune notre connaissance, du moins ne pouvons-nous en concevoir sans une perturbation radicale des conditions existantes. La masse bouillonnante de la surpopulation devrait tre attire dans les rgions encore vierges o elle fait dfaut, et alors seulement pourrait-on disposer despace suffisant pour soulager ceux qui restent. Il est impossible de faire quelque chose dutile pour des populations comprimes comme des allumettes dans leur bote. Imaginez un chirurgien qui tenterait de remettre une jambe casse alors que le bless se trouve dans un omnibus en marche bond dune vingtaine dautres voyageurs dont la plupart ont galement un membre bris et rclament un secours immdiat ! La premire chose faire serait de dcharger tous ces blesss, de les transporter o ils pourraient recevoir les soins voulus, o lon aurait lemplacement ncessaire pour vaquer ces soins et de lespace pour respirer. Non, il nest pas facile, nous le rptons, de trouver le moyen par lequel lconomie sociale, mme la plus avertie, arriverait amliorer de faon

permanente le sort de la grande masse du peuple chinois sans avoir procd au pralable une nouvelle rpartition de lexcdent de population. Mais ici intervient le Confucianisme 429

La vie des paysans chinois

pratique.

Ayant

pouss

la

cration

de

cette

multitude

grouillante dtres humains, il dclare que ceux-ci ne doivent pas abandonner les tombes des anctres qui ont besoin de leurs sacrifices ; quil est de leur devoir de continuer, dans ces mmes lieux, transmettre leur postrit le soin de perptuer jamais ces mthodes et ces rites. La plante terrestre est encore vaste et elle continuera sans doute, pendant bien des sicles, disposer despaces suffisants pour contenir les millions dhommes additionnels que les millions existants pourront procrer. Jamais plus quaujourdhui le Monde na eu besoin des Chinois et rciproquement les Chinois nont jamais eu, plus quaujourdhui, besoin du reste du monde. Cependant si la Chine veut durer, mieux encore si elle tient progresser comme lont fait et continuent le faire dautres nations, elle ny russira que sous limpulsion de forces

nouvelles. Le Confucianisme a fait ses preuves en tant que puissance constructive et conservatrice. Mais, en mme temps et malgr ses mrites, il a commis des fautes impardonnables et ce sont ces pchs mortels pour lesquels il devra payer en fin de compte. En tant que facteur de dveloppement, il a donn tout ce quil pouvait donner, sa force est puise. Tt ou tard, il devra cder la place des influences plus fortes, plus sages et meilleures.

430

La vie des paysans chinois

XXIV LA MONOTONIE ET LE VIDE DE LEXISTENCE.


@ Il est difficile de se reporter au temps de nos arrire-grandspres alors que les correspondances taient transmises par des courriers cheval, le cavalier, messager de la poste, faisant du tricot sur sa monture qui cheminait douce allure. Mais pour aussi terne, au point de vue moderne, quait d tre lexistence rurale dil y a un sicle et plus, elle avait de la varit et, finalement, allait de pair avec les grands courants de lpoque. La vitesse avec laquelle progresse la pense nest pas

ncessairement en corrlation avec la versatilit ou la virilit qui caractrisent lvolution de lesprit. Nos anctres peuvent navoir t que des paysans, mais ils faisaient partie intgrante de la contre quils habitaient : ils slevaient et sabaissaient au flux et au reflux des mares de lexistence nationale, lgal des bateaux ancrs dans le port et soumis aux mouvements diurnes des flots. Le village chinois est immuable matriellement et

intellectuellement. Lhomme qui pourrait reporter sa vue cinq cents ans en arrire et contempler le vaste panorama de lhistoire moderne ne verrait sans doute gure plus, et gure moins, que ce quil voit aujourdhui. Les btiments actuels nont videmment pas cinq sicles dexistence, mais ce sont des maisons similaires dans leur construction et dans leur orientation qui occupaient, il y a un demi-millnaire, ces mmes 431

La vie des paysans chinois

sites. Quelques familles qui vivaient alors derrire des murs en adobe se prlassent aujourdhui sous des toits de tuiles, entre des murailles en briques. Dautres se sont teintes. De ci, de l, une nouvelle famille a pu surgir, mais cest un fait anormal, exceptionnel. Tous les gens qui habitent aujourdhui ce groupe de maisons en terre battue sont les descendants directs de ceux qui vivaient l du temps o Christophe Colomb dcouvrit lAmrique. Ils font exactement les mmes choses que leurs anctres, ni plus, ni moins, ni autrement. Ils cultivent les mmes champs et de la mme faon peut-tre seulement certains des produits rcolts sont-ils dimportation plus moderne , ils vont aux mmes marchs et ceux-ci se succdent toujours dans le mme ordre. Ils achtent, vendent, portent les mmes

vtements, se marient et sont donns en mariage sur le mme mode quautrefois. Il possdait un esprit trs pntrant ce philosophe qui estimait que pour bien comprendre un peuple, il faut avant tout noter les choses qui, pour lui, vont de soi. Ce quimaginera a priori le villageois chinois ne diffrera gure de ce quimaginait lanctre proche ou lointain. Il nexiste dans le village chinois aucune trace de vie intellectuelle. Si, par hasard, y vivent quelques rares lettrs, ces tres exceptionnels forment une petite bande part, nayant aucune relation avec leurs voisins ni, pour la plupart, avec leurs propres familles. Un vieil adage dit que Lhomme de lettres parle de livres, et le boucher de cochons . Nous avons dj constat plusieurs reprises que lducation chinoise rtrcit les ides et

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La vie des paysans chinois

moule lesprit de ltudiant de faon le maintenir dans les ornires de la routine : lon ne peut simaginer jusqu quel point ces ornires deviennent peu peu troites. Tout examen littraire est un moment dcisif do ltudiant sort gradu ou non. Dans lun et lautre cas, le rsultat soit quil se rapporte ltudiant lui-mme, aux lves quil a instruits ou ses propres fils est considr comme une affaire exclusivement

personnelle : cest une sorte de loterie littraire sur laquelle on a beaucoup mis et dont on dsire retirer si possible un profit. Si un pareil espoir est hors de question, tout lintrt de cette affaire littraire svanouit. Contrairement ses camarades dOccident, ltudiant de village, en Chine, nest ni un centre ni une source de lumire pour son prochain. Sa vie est un idal de subjectivit , la quintessence de lgosme. Daprs une superstition trs

respecte chez les Clestes, le gradu, mme sil ne franchit pas le seuil de sa maison, sait tout ce qui se passe sous la calotte des cieux. Or, comme nous lavons dj fait remarquer, cet aphorisme peut tre class au premier rang des nombreuses exagrations qui fourmillent dans la philosophie si rpute de la Chine. Ltudiant type ne connat absolument rien de ce qui se passe sous les cieux. La terre est-elle ronde ou carre ? Il na aucune ide arrte l-dessus, car cela ne le concerne pas. Les affaires de la nation regardent les mandarins qui y trouvent leur gagne-pain. En quoi peuvent-elles intresser un lettr pourvu de ses grades ?

433

La vie des paysans chinois

Lauteur de ce livre est en relations avec un ancien matre dcole entr plus tard dans une affaire qui lobligeait souvent sabsenter de son domicile. Un an environ aprs la signature de la paix entre la Chine et le Japon, ce commerant, qui avait beaucoup voyag, nous demanda un jour comment stait termine la guerre. Il avait relev de telles contradictions dans les rcits quon lui faisait ce sujet, tant dans la capitale de sa province qu Tien-tsin, quil ne savait plus que croire ; il stait donc bien gard de se former une opinion, se disant que ds quil se retrouverait auprs de son ami tranger, celui-ci serait sans doute mme de le bien renseigner ! A cette ignorance crasse double dune imperturbable

indiffrence, il faut ajouter une crdulit illimite. La croyance au feng-shui, cest--dire la gomancie dun district demeure toujours profondment ancre dans lesprit des lettrs, mme les plus notables de lEmpire. Les insertions publies par la Gazette de Pkin nous difient sur cette superstition : elles rclament la transformation de certains difices, lrection de tours porte-bonheur pour tendre un plus grand nombre de comptiteurs la chance de russir aux examens. Un tudiant qui estime ncessaire de faire battre le tambour au moment dune clipse afin de garer le soleil des menaces du Chien qui veut le dvorer, acceptera avec une foi gale la nouvelle que dans les pays dOccident les annes sont de mille jours avec quatre lunes se succdant le long de cette priode. Si une personne pourvue de quelques vagues notions de chimie lui explique que loxyde de carbone vers dans un rcipient a le pouvoir dteindre toute une range de bougies allumes lintrieur, il fait aussitt

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La vie des paysans chinois

remarquer que le Matre sest refus parler de choses se rapportant la magie et il clt brusquement lentretien par ce verdict sans appel : Cest sans doute luvre des esprits malins ! Dans un terrain aussi propice la crdulit, toute histoire pernicieuse prend racine et, en temps voulu, porte ses fruits amers, ainsi que le constatent leurs dpens nombre

dtrangers fixs en Chine. Ntait lextrme crdulit des lettrs, il ny aurait que rarement des mouvement xnophobes, peuttre mme jamais. Il est triste de devoir constater que, surtout dans les campagnes, un nombre considrable dindividus de cette classe croient la vracit des bruits les plus calomnieux rpandus sur le compte des Occidentaux et que plus nombreux encore sont les lettrs totalement indiffrents la question, moins quelle ne vienne toucher leurs propres intrts. Lespce de vacuit instruite et mi-intelligente quon dcouvre chez ltudiant de village est plus qugale par la vacuit ignorante de ses voisins illettrs. Si lun de ces derniers a eu loccasion de voyager, son ducation sera certainement moins rudimentaire que celle du lettr pour la simple raison quelle aura t faite plus ou moins lcole des ralits. Quant au villageois type, qui ne sest jamais loign de son home, il ne sait rien. Sa conversation se confine dans dinnarrables inepties et il en sera ainsi jusqu ce quil aille rejoindre ses anctres dans la tombe. A lexception des heures o il y a le plus de travail, chaque village nous montre un groupe dhommes assis sur un tronc darbre au soleil pendant lhiver, lombre pendant lt, ou bien encore

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La vie des paysans chinois

rassembls dans le petit temple o se tient la bourse locale. Mme en plein hiver, on les voit tasss les uns contre les autres la recherche de confort et dun peu de sociabilit ; et ils bavardent ainsi sans se lasser jusqu lheure du repas. Ltat pass, prsent et futur du temps, les prix des denres, les potins locaux et surtout les cancans sur le dernier procs en cours fournissent matire ces interminables papotages. Les questions que pose Chang le magistrat dans son interrogatoire, ce que Chang rpondit, ce que Wang rpliqua, ce que le juge a bien pu dire propos de ceci ou de cela, le tout assaisonn de rptitions indfinies et de commentaires sans nombre, tels sont les thmes les plus palpitants et les plus intarissables de leurs entretiens. Le villageois ne prend aucun intrt aux changements qui peuvent se produire dans le personnel du Gouvernement moins quil ne sagisse du magistrat de son propre district. Lorsque, un certain moment, le bruit courut que lon avait fait disparatre S. M. Kuang-Hs, lauteur fit remarquer lun de ses amis chinois quil y avait lieu de craindre qu cette heure lEmpire ft sans Empereur. Un auditeur, type accompli du villageois insouciant et qui ne savait rien des nouvelles de Pkin, demanda de quel pays nous parlions et, en apprenant quil sagissait de lEmpire du Milieu, il laissa tomber, aprs un instant de rflexion, le simple mot Ah sur le ton dun homme qui avait redout quelque chose de pire. Cependant un rustaud de cette espce sait faire preuve dastuce lorsquil sagit de ses propres intrts et il ne manque pas dune certaine intelligence pratique. Il coute avec passion les colporteurs dhistoires, aime 436

La vie des paysans chinois

les drames o il est question des grands hommes des Trois Royaumes qui vivaient quelque dix-sept cents ans avant lui ; loccasion, il saura mme vous parler de leur caractre et de leurs hauts faits. Mais lhistoire moderne et contemporaine est hors de sa porte ; il ny prend pas got et, du reste, ne sen soucie pas. La carte entire de lAsie pourrait tre remanie sans quil sy intresse, condition toutefois, que cela ne loblige pas payer plus dimpts et ne fasse pas monter le prix du grain. Nous avons dj eu loccasion de dire que le villageois qui est sorti quelque peu de son trou et a voyag au loin, se distingue en gnral, et son avantage, de toutes les cervelles vides qui lentourent. Il possde une exprience tendue et assez varie dont il consent, quoique sans empressement, faire profiter les autres. Mais, fait curieux, lorsquun villageois de ce genre rentre dfinitivement chez lui, il retombe trs vite dans le type gnral. Il peut avoir circul dans les dix-huit provinces et mme visit des pays trangers, du jour o il sinstalle nouveau dans ses vieilles habitudes, il na plus le moindre souci de ce qui se passe ailleurs. En tenant compte de limportance numrique de la population villageoise de la Chine et lorsque nous songeons combien est pauvre le rendement mental, nous arrivons nous faire une conception impressionnante de la strilit intellectuelle de cet Empire au langage fleuri. Les phnomnes qui, en tous lieux, retiennent notre attention ne sont que la manifestation

extrieure de forces secrtes, luvre depuis deux mille ans. Plus nous les tudierons et arriverons les approfondir, et plus

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La vie des paysans chinois

imprieusement simposera nous le sentiment que la rponse au Confucianisme, cest la Chine .

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La vie des paysans chinois

XXV QUILIBRE INSTABLE DE LA FAMILLE CHINOISE.


@ La famille constitue en Chine lunit de la vie sociale. Or nous lavons dj fait remarquer plusieurs fois la famille chinoise est un organisme trs complexe, qui se prsente sous de multiples aspects, lesquels semblent parfois tre en

contradiction les uns avec les autres. Nous allons tudier lune des faces de ce polydre mais le lecteur voudra bien ne pas perdre de vue qualors que nos dires contiendront dimportantes vrits, ils ne seront pourtant quune manire entre beaucoup dautres denvisager les choses. Linstabilit dquilibre de la famille chinoise provient de la constitution de celle-ci, de son entourage et des relations existant entre ces deux facteurs. Examinons dabord quelquesunes des causes extrieures. Dans la plus grande partie de lEmpire, la quantit de pluie qui tombe chaque anne sur une mme zone est soumise dimportantes variations, do menace constante de famine. Pendant le dernier quart du XIXe sicle, les trangers nont eu que trop souvent le triste privilge dtudier, sur une grande chelle, le phnomne de la faim. La misre engendre par la famine est inconcevable ; nous nous bornerons ici examiner une seule de ses rsultantes, la dislocation de la famille. Rien de plus frquent que de voir le pre partir pour une rgion lointaine avec lespoir dy gagner sa maigre pitance ; quant sa femme et ses enfants, il les laisse se dbrouiller sur 439

La vie des paysans chinois

place comme ils pourront. De cette manire dagir il ne faudrait pas conclure que le pre nest pas attach aux siens ou quil dsire se sparer deux : il part parce quil na vritablement aucune possibilit dagir autrement . Lon voit de vastes rgions exposes de soudaines et terribles inondations. Ceux qui trouvent le moyen de senfuir vont dans nimporte quelle direction ; ils marchent souvent par groupes, parfois isolment 1 . Pendant ces migrations au gr du hasard, des enfants naissent, dautres meurent ; les vieillards succombent

galement. Parfois des jeunes filles en ge de se marier sont donnes un mari de rencontre dpourvu de ressources suffisantes pour faire face aux dpenses dun mariage habituel. Lusage veut que les secondes noces se clbrent sans aucun apparat et chaque fois quune famille se dsagrgera il est fort probable que les veuves trouveront sur-le-champ de nouveaux partenaires, quitte dissoudre cette union ds quil y aura nouveau pnurie de nourriture.

Un cas extrme de cette misre chronique se prsente dans le district de Hsien, dans le Chih-li, o coulent deux rivires contenues par des digues artificielles trs hautes. Beaucoup de villages sont la proie dinondations annuelles qui dtruisent priodiquement un certain nombre de maisons. Aucune rcolte dautomne ne peut avoir lieu, mais, ds le retrait des eaux, on y sme du bl. Pendant lhiver, lon voit quantit dimmeubles avec leurs portes et fentres scelles au pltre, car la plupart des habitants sont partis mendier, partout o ils le peuvent, leur modeste subsistance. Ils reviennent au printemps suivant pour surveiller leurs champs de bl. Ce genre dexistence est devenu de pratique presque courante, mme dans les familles qui possdent 50 60 arpents de terre et qui, ailleurs, compteraient sans doute parmi les gens aiss.

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La vie des paysans chinois

De lgers dsordres politiques qui deviennent parfois de vritables petites meutes, causent les mmes ravages que les famines et les inondations. Des familles disperses la suite de ces flaux ont peu de chance de se reconstituer jamais. Mais ce nest pas uniquement aux heures de dtresse gnrale que les familles se sparent. Dans beaucoup de provinces, une proportion considrable dadultes va gagner sa vie trs loin du village paternel. Des milliers et des milliers de Chinois du nord de la Chine trouvent aussi des moyens dexistence en Mandchourie ou ailleurs, au del de la Grande Muraille, des centaines ou des milliers de milles de leur home et une foule dentre eux ne reviennent jamais au logis familial. Quantit de mres chinoises ignorent le sort de leurs fils partis ds leur jeune ge et dont jamais plus elles nentendent parler. Les moyens de

communication, irrguliers, ne sont pas srs. Faut-il donc stonner quun adage populaire dclare que la mre se lamente ds que le fils sloigne delle dune centaine de milles
1.

Le

Chinois Enoch Arden revenant au logis aprs une absence de dix ans, peut-tre mme de vingt, entre dans sa maison, jette terre son sac et sans saluer, ni poser une question, il allume une

On a racont lauteur un cas de ce genre. Un homme du Honan stait procur un stock de marchandises valant plus de 50 dollars mexicains. Il partit pour la Mandchourie distante de 1.500 milles afin de sinformer de ce qutait devenu le fils de sa sur qui avait quitt brusquement le logis dans un mouvement de colre. Le stock servit payer les frais du voyage. Mais cette expdition qui, primitivement, ne devait durer que quelques mois, se prolongea pendant plus dune anne. Le pauvre homme tomba malade, le prix de ses marchandises tant dpens il dut passer de longs mois mendier pour payer son retour. Et, en fin de compte, il napprit rien sur le sort de son neveu.

441

La vie des paysans chinois

bonne pipe. Peut-tre sera-t-il rest si longtemps absent que personne ne le reconnatra et que, le prenant pour un vagabond, on voudra lconduire, mais lui, il dit simplement : Pourquoi ne me mettrais-je pas laise dans ma propre maison ? Et il reprend sa pipe, remettant plus tard de plus longues explications. Lquilibre de chaque famille chinoise est expos un genre de calamit qui peut causer plus de mal quun tremblement de terre : cest le procs. Il ny a gure de jour dans lexistence dun Chinois o sa tranquillit, sa prosprit, sa vie mme ne courent le risque dtre mises en pril par quelque complication dont il nest nullement responsable, mais laquelle il ne peut se soustraire. Que le lecteur naille pas en dduire que la majeure partie des Clestes doive se dbattre dans les mailles perfides de la loi ; tel nest pas le cas, cependant lventualit len menace toujours. Un irrsistible mouvement de colre de la part dun seul Chinois qui se trouve au milieu dune vingtaine de personnes peut dclencher une crise qui entranera la victime dpenser la plus grande partie de ses ressources, lui fera subir en prison une longue dtention, la torture, des rpressions dune barbarie inoue et mme la mort par privations dans une gele, moins que la famille nait les moyens dempcher une pareille catastrophe en se laissant ranonner sans merci. Il ne faut pas croire non plus que tout procs comporte des incidents de cette nature, mais ils existent toujours ltat potentiel, car personne ne saurait prvoir quand et comment se termine un procs. Ce

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La vie des paysans chinois

ne sont pas seulement les gens directement en cause qui souffrent en pareil cas : ainsi que le dit le proverbe : lorsquune famille est dans la peine, aucun de ses quatre voisins ne peut vivre en paix. Nous avons fait remarquer plusieurs reprises que pas un Chinois, pour ainsi dire, nest en mesure de sauvegarder son indpendance financire. Rien ne semble plus stupfiant un tranger que la faon inconsidre avec laquelle on contracte une dette, qui, frquemment porte en elle des germes de ruine future pour la famille entire. Il serait vain de demander pourquoi largent fut emprunt : autant demander pourquoi une personne est trempe jusquaux os aprs quelle a pass la nuit sans abri en plein brouillard dcosse. Des sicles dexprience ont fait du Chinois un crancier impitoyable et malheur celui qui doit, mais ne peut payer. La Chine pullule de petits commerants capitaux trs limits qui arrivent pourtant joindre les deux bouts la fin dune anne ordinaire. Un trs petit pourcentage de bnfices permet souvent au ngociant de senrichir au point dacheter de la terre, et cest ainsi que les familles prennent racine dans le sol. Cependant le plus grand nombre perd le capital engag ; il faut vendre de modestes biens fonciers pour faire face aux charges et ces malheureux finissent par retomber dans la grande communaut des gens sans terres au soleil et sans espoir den acqurir. Une seule mauvaise rcolte peut entraner avec elle des consquences de ce genre chez beaucoup de petits ngociants en grains. En Chine, un homme ou une famille, charg dune dette qui dpasse les rentres possibles du dbiteur, se trouve dans la situation de quelquun 443

La vie des paysans chinois

qui serait lanc sur un tobogan soigneusement huil au bout duquel lattend sa perte irrmdiable. Dans les familles pauvres, les ressources courantes ne permettent pas de faire la part de limprvu, de la maladie par exemple : or celle-ci frappe impartialement toutes les classes sociales. Lorsque le gagne-pain est mis hors de cause, lorsque la mre dune petite maisonne nest plus en tat de faire bouillir la marmite familiale, alors vraiment le malheur sinstalle dans la maison. Si une jeune marie tombe malade, on envoie aussitt qurir sa mre car, dans la famille du mari, il ne se trouve jamais personne qui veuille assumer la charge des soins lui donner, commencer par le mari lequel se considre comme

personnellement ls par lindisponibilit de sa jeune femme et prtend le plus souvent se dcharger sur sa belle-famille des frais de maladie plutt que de les acquitter lui-mme. Un mal chronique est considr comme une cause lgale de divorce. Nous devons ajouter que jamais encore nous navons entendu parler dun cas o lon se soit servi de ce prtexte pour lobtenir. Le sentiment filial dun fils, dit-on couramment, ne subsiste plus en prsence dune longue maladie et nous possdons des preuves innombrables de la tension quelle cre dans une famille. Par contre, nous sommes parfois agrablement surpris de rencontrer des exemples de tendresse et de dvoment dignes des plus grands loges. Mais, telle quest constitue la socit chinoise, ces manifestations ne peuvent tre

quextrmement rares. Un homme, relation personnelle de lauteur, lui exposant un jour les symptmes trs graves de la maladie de sa femme, ajouta quil avait demand celle-ci 444

La vie des paysans chinois

combien

de

temps

encore

elle

comptait

se

livrer

aux

gmissements que lui arrachait une vritable agonie cause par des ulcres ingurissables : il stait mme offert lui procurer une corde afin de le dlivrer, lui, de linconvnient de la maladie et elle de ses misres. Lorsquon lui fit remarquer la cruaut dune pareille attitude, il reconnut en toute franchise que ses ennuis domestiques lavaient rendu stupide . Un dicton trs significatif dit que le malade, quoique pauvre, a contract une maladie de riche. Les forces dissolvantes qui ne cessent de sexercer dans les familles chinoises causent, bien entendu, de plus grands ravages dans les intrieurs pauvres o elles rencontrent moins de rsistance que chez les riches. Il existe cependant deux facteurs de dcomposition qui ne peuvent oprer et se dvelopper que dans les milieux o rgne un certain degr de prosprit. Nous voulons parler du jeu et de lopium, ces deux vices jumeaux de la race jaune. Lun et lautre conduisent pas rapides la destruction et tous deux ont finalement pour effet, en paralysant la volont, de rendre impossible toute tentative de raction. Contre ces maux effroyables, la socit chinoise ne connat aucune sauvegarde, aucun traitement prventif, aucun remde. Il nous serait facile dillustrer par quelques dtails pouvantables de quelle faon insidieuse, universelle, irrsistible ces forces oprent. Nous sommes seulement surpris que la dvastation ne stende pas encore davantage. Le jeu et lopium comptent parmi les agents les plus corrosifs de la vie sociale chinoise. Il est rare dentendre parler dune tentative de rforme contre cet tat de choses il faudrait que limpulsion vienne du dehors 445

La vie des paysans chinois

et plus difficilement encore trouverait-on une personne qui puisse ou veuille en prendre linitiative. A cette liste des forces malfiques vient sajouter une violation de plus de la moralit sociale. Jusqu quel point svitelle dans les diffrentes rgions, il est impossible un Chinois et plus encore un tranger den dcider avec quelque autorit. Malgr sa loquacit proverbiale le peuple prouve ce sujet un sentiment de rticence de tout point digne dloges. On attache peu dimportance la vie de lenfant. Il y a toujours dans lair tant de rumeurs, tant de chuchotements laissant place au soupon que les gens dous de quelque jugement refusent dajouter foi ce dont on ne leur fournit pas des preuves videntes. Le code moral chinois est lev, tant en thorie quen pratique. Les arrangements sociaux sont rgls avec un soin que ltranger traite simplement de pruderie, mais lexprience de milliers dannes a convaincu les Clestes que ces dispositions sont non seulement sages, mais encore indispensables. Or, dans les conditions de de la vie en quotidienne, pratique il est les

absolument

impossible

mettre

toutes

rglementations thoriques. Les femmes ges meurent et les cours des maisons demeurent fatalement dans un tat de dlabrement avant-coureur de la ruine. Contre un mauvais beaupre surtout sil est veuf lconomie sociale na prvu en Chine ni recours, ni dfense. On assure que les insinuations malveillantes rdent toujours autour de la demeure des veuves. En un mot il est presque permis de poser en principe que

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La vie des paysans chinois

personne na une confiance absolue dans lun quelconque de ses semblables. En dpit des tmoignages qui semblent infirmer cette opinion, nous avons tout lieu de croire que la morale des Chinois, dans ce quelle a de mieux, gale pleinement celle des pays occidentaux. Cependant il ne faut pas perdre de vue que les consquences dun relchement dans la moralit ne sont pas, comme chez nous, susceptibles damlioration. Le souci permanent de chacun se rduit sauver la face , et pour conserver intact ce respect imaginaire de soi-mme, le Cleste en arrivera parfois jusquau suicide, mesure ultime laquelle, de tout temps, il sest rsign sur la moindre provocation. Il ny a pas de Chinois qui ne soit absolument affranchi de la crainte quun des siens ne prenne un jour ou lautre cette dcision. La loi chinoise a mme prvu des mesures rpressives contre toute personne accuse davoir persuad lun de ses semblables de se donner la mort , crime social qualifi dassassinat. Rien mieux que ce fait ne montre la diffrence profonde qui spare la civilisation

occidentale de celle de la Chine. Lon peut dire des Chinois quils sont tous profondment attachs la famille qui leur donna le jour ; nombre dentre eux ont aussi de grandes affections qui sadressent des membres particuliers dautres branches de la famille. Tout Chinois est anim dun gal dsir de perptuer la race. Lorsque son espoir est du cas frquent cet chec lui est dautant plus sensible que le Jaune a un attachement profond pour son coin natal. Afin darriver plus de prcisions sur les causes de ces

447

La vie des paysans chinois

insuccs, il nous faut pntrer plus avant dans les dessous de la famille chinoise.

448

La vie des paysans chinois

XXVI FAIBLESSE DU LIEN FAMILIAL.


@ Il est impossible de donner un diagnostic exact quant aux raisons profondes du manque dunion dans la vie sociale et familiale des Chinois sans courir le risque de dnaturer de faon flagrante lide quon doit se faire de la socit et du caractre de ce peuple. En retenant simplement les cas les plus

authentiques et les plus typiques, nous risquerions de donner une impression inexacte, parce que relative. Toutes les familles portent en elles-mmes des germes de dsunion et si ceux-ci ne produisent pas toujours les fruits quon peut en attendre, cest parce quils sont misricordieusement touffs ou entravs dans leur dveloppement. Au sein de chaque famille chinoise sopposent fatalement des intrts contraires. Toute pouse chinoise quitte non par son propre choix une autre famille pour se trouver brusquement et irrvocablement greffe comme une plante sauvage sur larbre gnalogique de son mari. Ainsi que nous le savons, elle ny reoit pas un accueil enthousiaste, moins encore affectueux lide nen vient mme pas lesprit dun Chinois , tout au plus est-elle tolre, si les critiques agressives lui sont

pargnes. Lie dautres intrts dont elle a t, il est vrai, spare, ses affections y demeurent quand mme concentres. Lattachement quont pour leur mre la plupart des enfants chinois est rel et durable. La mort de la mre constitue, pour 449

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les filles en particulier, la plus grande des calamits. Cest par la pit filiale, prise sous son aspect le plus imparfait, le plus pratique, que la fille marie est pousse vouloir transfrer une partie des biens de la famille de son mari celle de sa mre. Cette tentation, souvent irrsistible, persiste parfois durant la vie entire, non sans de nombreux heurts plus ou moins

dramatiques. Les Chinois sexpriment par mtaphores au sujet de cette coutume ; ils parleront dune fuite dans le fonds qui est, comme on le sait, difficile arrter. On entend dire couramment que sur dix filles maries, neuf se livrent plus ou moins de petits larcins. Cest de pareilles pratiques que lon attribue souvent lappauvrissement progressif de certaines

familles. Lauteur de ce livre eut un jour loccasion dannoncer un ami chinois le dcs rcent dune personne qui lui tait allie par mariage. Dun air pensif le Cleste dclara : Il est heureux quelle soit morte. Elle tait gourmande, paresseuse ; de plus elle volait des tas de choses pour sa mre ! Les visites la maison maternelle constituent les seules joies substantielles de lexistence de la jeune femme chinoise, et celle-ci sefforce de les rendre aussi frquentes que possible, tandis que sa belle-famille singnie les restreindre, les services que la bru rend dans le home sen trouvant forcment diminus. Afin de compenser cet inconvnient, on sarrange la charger de deux fois autant de couture quelle pourra en abattre au cours de son absence, ou bien on lexpdie chez ses parents avec une bande denfants, si elle est dj un stage assez avanc de sa vie conjugale pour tre mre dun tel troupeau. Le pre et les frres regardent souvent une invasion de ce genre 450

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avec des marques non dissimules de dsapprobation, aussi quoi de plus naturel que la jeune femme soit anime du dsir de les apaiser au moyen des dpouilles quelle a pu soustraire aux Philistins. Au dcs de la mre, la situation intrieure se trouve matriellement change. Les belles-surs ne mettent plus de frein leurs critiques quand elles voient la jeune femme apparatre avec sa progniture affame, aussi son sjour se passera-t-il sans doute en luttes incessantes pour le maintien de ce quelle considre comme ses droits. Cest bien lun des spectacles les plus pathtiques de la socit chinoise, qui abonde en visions de ce genre, que de constater les efforts poursuivis pour tcher de raviver les tincelles dun feu dont la flamme est visiblement teinte. Ne possder du ct maternel aucune famille chez laquelle elle puisse se rendre constitue, du point de vue de la femme marie, la plus grande infortune qui puisse lui arriver : cest proclamer quelle na plus personne pour prendre son parti aux heures difficiles quelle traverse chez ses beauxparents. Mais cesser compltement ces visites familiales

quivaudrait perdre la face et personne en Chine nest insensible pareille humiliation. Nous avons connu une trs vieille femme qui, reste seule au monde, en tait rduite lge de 94 ans, ramasser elle-mme son combustible, elle devait vaquer tous ses besoins sauf celui daller puiser de leau que, par une faveur toute spciale,. une parente loigne voulait bien lui fournir. Son dnment tait tel quelle mlangeait du sable sa maigre pitance afin de la faire durer plus longtemps. Cependant, cette crature misrable sabsentait parfois de son 451

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home habituel et on avait alors coutume de dire quelle tait alle en visite dans la famille de sa mre laquelle consistait dans les arrire-petits-enfants de ceux quelle avait connus dans sa jeunesse ! Le jour o la femme marie atteint lge mr, lintrt quelle porte sa maison natale a quelquefois beaucoup diminu. Elle possde maintenant des jeunes filles en ge dtre maries, et chacune delles son tour recommence la mme exprience qua acquise la mre. Pour leurs pres et frres, ces jeunes personnes deviennent la fois un problme et une menace. Si le taux des naissances fminines pouvait tre fix par voie de ballottage entre les mles adultes, il est probable que dans un nombre restreint de gnrations la race jaune aurait cess dexister. Lexpression un article sur lequel on a perdu son argent est une priphrase courante employe pour dsigner les jeunes filles. Celles-ci nont pas plutt appris quelques rudiments de couture, de cuisine, etc., quon les exporte, et la phrase rpandre de leau par terre , devenue un proverbe, est synonyme de fille ; ou encore : Livraie nentre pas en ligne de compte dans la taxe des grains et les filles ne sauront jamais supporter les mres. Ces faons de parler reprsentent la manire de penser je dirais mme, la pense dominante, sinon fort heureusement la seule du peuple chinois. Les jeunes filles nont pour ainsi dire aucune occasion de se lier entre elles. Lempressement ces avec se lequel, forment lors et de se

circonstances

favorables,

amitis

perptuent montrent bien tout ce quelles perdent cet

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isolement persistant. Lorsque lon considre que chaque famille chinoise se compose non seulement du mari, de la femme, de leurs enfants mais encore de fils maris et de leurs diffrentes pouses, chacune delles introduite au logis daprs les mmes procds coercitifs, chacune ayant une volont ferme et

indomptable, mais sans le pouvoir de revendiquer ses droits sauf par des paroles acerbes et des explosions de colre, il est vident quil ne peut tre question dunion au sein de la famille. Daprs la loi chinoise, tous les frres ont des droits gaux et, bien que lan jouisse de quelques avantages, aucun de ceux-ci nintervient dans le partage gal du bien familial. Des nouveaux maris reoivent parfois des dons en nature, par exemple du coton pour filer et tisser : ils sont alors supposs se suffire avec ce capital augment du fruit de leur travail. Souvent le pre distribue de son vivant des parts ingales de sa terre entre plusieurs frres, injustice contre laquelle il nexiste dautre ressource que les protestations. Il en est de mme lorsque le pre a rsolu de priver lun ou lautre de ses fils dune partie de ses droits dans la rpartition des biens familiaux. Lidal chinois consiste conserver indivise tout jamais la proprit familiale. Mais les Clestes eux-mmes se rendent compte quil nexiste pas pour eux de monde idal et que lon ne peut viter un jour ou lautre le partage des terres. Souvent il arrive que lun des fils, mcontent, commence maugrer et charge un voisin de prvenir le pre que lheure a sonn de procder au partage. Lon met alors laffaire entre les mains dun tiers suppos absolument dsintress, moins que la famille,

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certaine de pouvoir garder son empire sur elle-mme, se croie mme de se passer de cette assistance. Dans le cas o un tiers conduirait les oprations, il commencera par dresser un tat des nombreux lopins de terre, des btiments, etc., dont il fixe grosso modo la valeur. Puis il sefforce de diviser le tout en autant de parts quil y a de participants. Un lot de terrain est mis en rserve pour la nourriture des parents dans leur vieillesse ; peut-tre en distrait-on un autre pour parer aux dpenses ventuelles du mariage de filles ou garons plus jeunes. Le reste sera partag : chaque lot terres, immeubles, etc. est soigneusement dtaill par crit sur un bout de papier que lon roule, puis tous ces billets de loterie sont dposs dans un bol riz. On secoue dlicatement le rcipient, le plus jeune des fils est invit ltiquette le prescrit tirer le premier, et lon continue ainsi par rang dge jusqu puisement des papiers. Le mobilier de la maison, les jarres eau, les ustensiles divers, les grains, le combustible amass au logis, tout doit tre prsent au rpartiteur qui sassure que lon na rien soustrait son examen. Nous avons eu connaissance dun fils particulirement chicaneur qui reparut dans la maison paternelle au lendemain dun partage pour sassurer que pas une fve, pas mme un grain de millet, navait chapp ses investigations. Dans les familles o rgne lharmonie elles sont rares tous ces ennuis sont vits. Des Chinois trs observateurs prtendent que sur dix familles qui oprent un partage, sept sinon neuf, auront en guise daccompagnement une tempte domestique, ces orages variant dintensit, depuis le grain court et violent jusqu louragan qui ne laisse derrire lui que des ruines.

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Le Chinois estime, quen principe, les parents, quand ils deviennent gs, doivent tre la charge de leurs enfants, lesquels se runiront pour subvenir aux besoins des vieux, ou bien en assumeront tour de rle la charge entire. Cependant les cas o une vieille mre, ayant reu sa petite part personnelle, doit faire elle-mme sa cuisine et pourvoir tous les travaux du mnage, sont en grand nombre. Un fait indubitable frappe tout particulirement les Europens, savoir que lacte de partager une proprit semble lui seul touffer entre proches tout sentiment de responsabilit lgard les uns des autres. Lorsque nous demandons pourquoi le Chinois ne vient pas en aide un fils ou un frre qui possde une famille nombreuse et na rien se mettre sous la dent, il nous est gnralement rpondu : Nous avons partag il y a peu de temps. Peut-tre la vritable explication de cette impassibilit devant le malheur dautrui la trouve-t-on dans une suite dexasprations accumules pendant la plus grande partie de sa vie ! Une fois quil en est dlivr, le Chinois estime quil peut lgitimement dpenser son nergie pour ses propres fins, laissant aux autres le soin den faire autant au mieux quils pourront. Lon entend souvent dire que lorsque lun des membres de la famille est absent au moment du partage, les autres, profitant de la situation, lui attribuent une part quil net pas accepte sil avait pu avoir voix au chapitre. Ce cas se prsente tout particulirement lorsque la famille a des dettes qui se montent une somme importante. Parfois un jeune homme se voit

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contraint dentrer dans la vie accabl par un passif de plusieurs centaines de mille de sapques, rsultat dune association malheureuse de son pre avec ses oncles, laquelle remonte peut-tre plusieurs annes en arrire. Un article de bilan des plus indsirables cest la taxe des grains sur terrain vide ! Il sagit dans lespce de lengagement pris de payer une taxe sur une terre inexistante mais laquelle on a donn lapparence dexister au moyen dun arpentage inexact au cours des annes antrieures, soit par inadvertance, soit avec intention. Supposons quune famille possde une terre de cent arpents dont il faut vendre des parcelles de temps autre pour une raison quelconque. Chaque arpenteur travaille sur un bornage imprcis, tel un bout de vieux mur ou un tronon de maonnerie dont il ne retrouvera peut-tre plus trace. Lacheteur sefforcera naturellement davoir bonne mesure et les agents nont aucun intrt sy opposer. Or, personne ne sait exactement ce qui reste de terrain jusquau moment o lon jugera ncessaire de procder un mesurage final, et souvent alors il apparat quon est assez loin de compte quant au nombre darpents. Cest de dficits de ce genre que rsulte lobligation de payer des taxes vides et quoique la taxe soit en elle-mme assez lourde pour le propritaire, on ne connat en Chine aucun moyen de remdier une pareille injustice. Il est peu probable que le fils sur qui pse cet impt contribue faire rgner lharmonie dans la maison et, serait-il mme dispos enterrer la question, sa femme ne cessera den parler moins que la chance ne veuille quelle soit muette. Une liste complte des occasions possibles et invitables qui produisent des heurts et 456

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engendrent

de

lamertume

dans

les

relations

familiales,

occuperait elle seule un volume entier ; mais celles que nous avons cites suffisent clairer le lecteur quant toutes les autres. Fait noter, lorsque la tension a atteint son paroxysme, et plus spcialement lorsque lindividu exaspr na pas les moyens de sen aller au loin pour chapper ces maux domestiques, il prouve souvent la tentation dadministrer du poison la personne dteste. Si le choix des substances toxiques dont peut disposer le peuple chinois ntait pas si restreint, les tentatives dempoisonnement seraient beaucoup plus frquentes ;

nanmoins, elles sont assez nombreuses et, de temps autre, les trangers eux-mmes en deviennent les victimes. Au moment o ce chapitre tait en prparation, un ami chinois vint me demander conseil. Il possde un neveu g de 36 ans, mari tout rcemment. Cest un garon lourd desprit, peu fortun, qui navait jamais t considr comme un bon parti. Cinq mois environ avant que se passt le fait qui motivait la visite de loncle, lon avait dcouvert une jeune fille de seize ans qui, en raison de la difformit de lun de ses membres, ne trouvait pas preneur. Un intermdiaire la proposa au clibataire en question et le mariage se conclut sur la base de huit cordons de sapques payer la famille pour frais de trousseau ; puis le mariage fut clbr dans les dlais ordinaires. Ainsi que lon pouvait sy attendre le mnage ne fut pas heureux. Au vingtsixime jour de la premire lune de lanne courante, le mari absorba un bol de millet qui lui parut dun got trange, mais il

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ne songea pas au poison avant davoir aval le tout et constat des traces darsenic dans le fond du rcipient. Aprs de violents vomissements, il se sentit soulag. Le surlendemain, laventure se renouvela avec aggravation des symptmes. Il fit de vives remontrances la jeune femme qui retourna la maison paternelle sise quelques milles de distance. Le mari, ce moment trs malade, fut soign par son oncle ; celui-ci venait me demander conseil, le jeune homme paraissant maintenant hors de danger. Que fallait-il faire ? Chez un peuple o le bavardage est une cause lgale de divorce, il semblait naturel un tranger que des tentatives dempoisonnement, pour aussi maladroites quelles fussent, constituassent

galement un motif de divorce. Mais loncle mexpliqua quil y avait une belle-sur qui sy opposait. Et pourquoi ? Sans doute parce quaprs avoir pay huit cordons de sapques pour une femme, il serait vraiment dommage de la perdre pour une bagatelle ! Laffaire fut mise entre les mains des prcheurs de paix qui dcidrent que le parent ayant fourni la femme larsenic devait faire kotow devant lhomme qui avait absorb le poison. De plus la famille de la femme verserait quinze cordons de sapques au mari ls pour lui permettre de rcuprer sa vitalit endommage. Entre temps, la femme demeura dans la maison de sa mre o, dit-on, elle reut quelques coups de bton de lune des filles du logis. Il ny eut pas de divorce, le mari ne voulant pas recourir des mesures extrmes, en partie cause du gros placement fait par lui lorigine, et aussi par crainte du ridicule. En temps voulu, lpouse sera sans doute renvoye chez son mari o elle pourra

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renouveler ses expriences quant lart de rendre un intrieur agrable. Jusquici nous nous sommes occups du dsaccord des familles chinoises en tant quil est encourag par cet tat de subjectivit intense que nous appelons gosme. Il y entre cependant nombre dautres facteurs avec lesquels il faut compter et qui proviennent des habitudes et des traits inhrents la race. Affirmer que tout Chinois est menteur de nature serait commettre une erreur grossire. Nous croyons au contraire que le Chinois est encore le plus vridique de tous les Asiatiques. Il ny a pas de doute cependant que le manque de spontanit est pour lui une seconde nature et que ce penchant la

dissimulation ragit sur tous les actes de son existence. Un Cleste appel en tmoignage devant le juge o plus que partout ailleurs il importe de dire la vrit commence gnralement son rcit mlange de trois diximes de fait et de sept diximes de fiction par ces mots : Je ne veux pas tromper Votre Honneur ! et ce faisant, il dit en effet la vrit, car Son Honneur sait parfaitement que le tmoin ment et le tmoin sait de son ct que Son Honneur nen doute pas. La seule question qui se pose est donc de connatre le pourcentage des mensonges et auxquelles de ses dclarations appliquer ce qualificatif en particulier. Ces mmes principes rgissent la vie de famille. La plupart des maris ne sont pas si nafs que davouer leurs femmes le vritable tat de leurs affaires. Les enfants leur tour cachent souvent aux parents ce que ceux-ci devraient

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savoir et ils sont eux-mmes tromps ds quon le juge utile. A une femme chinoise que nous avons connue toute enfant, la mre dit un jour de ne pas aller dans la rue comme elle en avait lhabitude, mais de demeurer au logis et de changer de vtements. La jeune fille obit : peine, tait-elle habille quelle se voyait enleve dans une chaise porteurs, en route pour la maison de son mari , car ctait le jour de ses noces ! Les conditions sociales qui rendent possibles de pareils incidents doivent forcment donner naissance dautres phnomnes dsagrables. Un dicton populaire le constate en ces termes : Celle qui a compris son mtier de belle-fille saura prvariquer au milieu de ses deux familles tandis que la belle-fille sans exprience rvle ce quelle sait toutes les deux , et cest pourquoi elle est en butte de constants dsagrments. En dpit de la contrainte perptuelle dans laquelle vivent les femmes, elles arrivent quelquefois cacher aux maris quelles ont un petit avoir dpos entre les mains dun membre de leur famille. Lauteur connat un Chinois, g de 60 ans environ, pourvu de nombreux petits-enfants, mais il ne veut rien avoir faire avec sa femme, pas plus quelle avec lui. Pendant toute la dure de leur vie conjugale trente quarante ans il la souponne de possder quelque part une forte somme dargent, place intrts et dont elle ne veut pas le faire profiter. Sil est inexact que tous les Chinois se trompent les uns les autres, il est certainement vrai quon en court toujours le danger, source constante dinquitude et de suspicion. Comme corollaire cet tat de choses, il arrive souvent que les principaux intresss dans une affaire soient incapables de se faire une ide exacte de 460

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faits que tout le monde connat, mais que chacun se garde bien de raconter. Mencius prtendait que la piti est un sentiment commun tous les tres humains, et ce qui fut vrai de son temps ne lest pas moins aujourdhui. Dautre part ce sentiment se manifeste de diverses manires. Tout Chinois est un soldat rompu aux batailles de la vie, accoutum la misre sous toutes ses formes et tous les degrs. La premire pense du Cleste en face dun incident douloureux ne sera pas : Ny a-t-il rien faire pour remdier cela ? En admettent mme quil lui accorde une pense, il se dira : Pourquoi men occuperais-je ? Des sicles dune exprience hrditaire lui ont enseign ne pas se laisser aller des impulsions sentimentales de bienveillance qui pourraient avoir des consquences dsagrables. Lauteur sest trouv mme dentendre un Chinois qui, devant le cadavre dun homme mort loin de son logis dans des circonstances pnibles, disait simplement : Ce jouet sera difficile transporter ! et cette rflexion prouve bien quil na pas la moindre conception de ce que nous appelons de la sympathie pour autrui. Quelques annes aprs, ce mme individu fut apprhend par ordre du magistrat du district et enferm dans une cage o il ne pouvait se tenir que debout, supplice bien plus cruel que de vous dpecer en morceaux, car la victime conserve toute sa connaissance et agonise lentement sans nourriture, ni boisson. Et cette peine lui fut inflige bien quon net relev contre lui aucune charge prcise, ni quon let fait passer en jugement. Et voici le seul commentaire auquel se bornrent les

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gens qui lavaient connu : Il fallait sy attendre ! Cest probablement ce quil mritait ! Le Chinois type est un tre bon enfant, de caractre gal, paisible, prt jouer son rle dans lexistence sans rechigner et ne demandant qu tre trait avec quit. Mais, de mme que la surface tranquille de beaucoup de lacs se transforme parfois subitement et roule des vagues violentes sous le coup de bourrasques qui descendent en trombe par les gorges des montagnes, ainsi ce bel quilibre moral du Cleste peut tre entam, dtruit par de terribles crises de colre qui

mtamorphosent brusquement ce membre paisible dune socit bien ordonne en un homme qui semble tre un dmon incarn. Que la vie vaille ou non dtre vcue a toujours t suppos dpendre du foie . En Chine, lon pourrait plutt affirmer que cela dpend de la rate. Quelques-uns de nos lecteurs se souviendront peut-tre de la lgende de cet Amricain de distinction auquel son pre fit un jour cadeau dune petite hachette. Curieux dprouver la qualit de loutil, il en essaya aussitt le tranchant sur le cerisier favori de la maison, et cela avec succs. Lorsque le pre dcouvrit le mfait, il demanda quel tait le coupable et lenfant ayant crnement avou son acte, il le serra dans ses bras en dclarant quil prfrerait perdre un grand nombre de cerisiers plutt que dentendre son fils profrer un mensonge. Cette histoire se droula probablement dans le court espace de dix minutes. Afin dillustrer certains traits de la dsunion qui fait lobjet de notre tude, nous allons donner pareil incident une interprtation chinoise.

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M. Hua Hsing-tun tait un fermier ais qui possdait dans sa cour un beau grenadier dont il se montrait trs fier. Le plus jeune de ses fils trouva un jour porte de sa main une faucille rcemment affte pour couper la moisson le lendemain matin. Arm de cet instrument, lenfant se mit taillader tout ce quil rencontrait sur son chemin : cest ainsi que le grenadier seffondra sous le troisime coup de faucille. Effray des ravages quil venait daccomplir, le gamin senfuit jusqu lautre bout du village o il se mit jouer avec quelques-uns de ses camarades. Il leur raconta quun cousin le troisime fils de son quatrime oncle avait fait le coup. Un voisin lentendit et sempressa de se rendre la maison de M. Hua. Le malheureux vocifrait tout en cherchant dcouvrir lindividu qui avait massacr son arbre prfr. Ds que lorage se fut un peu calm le voisin, tout en contemplant le dsastre, confia un autre voisin que le coupable ntait autre que le neveu de Hua ; puis les deux hommes sloignrent. Comme personne, lintrieur du logis na eu vent de la chose, Hua, fou de rage, continue hurler dans la rue du village, la recherche de celui qui a coup son arbre. Un de ses fils plus gs, ayant appris lhistoire par les deux voisins, la rpte son pre et celui-ci, mis enfin sur la bonne piste, se prcipite dans la cour de son quatrime frre. Il ny rencontre que sa belle-sur quil se met insulter dans les termes les plus outrageants. Un instant interloque, elle comprend bientt la situation et commence invectiver son beau-frre laide dun vocabulaire qui laissait bien loin derrire lui les grossirets que lui avait servies ce dernier. Le plaignant vide les lieux et retourne dans la rue poursuivi par la femme qui hurle tue-tte.

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Sur ces entrefaites, linfortun neveu suppos coupable dtre lauteur du mfait, attir par ces clameurs arrive chez lui. Loncle en fureur ly poursuit et, aprs lavoir abreuv dinjures, le traitant de rejeton illgitime danctres plus vils encore, lui assne un formidable coup de bton. La mre du garon, folle de rage, attaque son tour son beau-frre et le saisit par sa natte. Elle est aussitt tire en arrire par le second frre aid de quelques voisins : une cinquantaine de personnes assistent maintenant ce spectacle. Plusieurs femmes entranent de force la belle-sur N4 jusque chez elle, mais, tout le long de la route, ses clameurs de protestation continuent et, dans un dernier accs de rage, elle se laboure le visage o ses ongles longs et acrs creusent de profondes entailles ruisselantes de sang. A ce moment rentre le mari. Furieux de loffense faite sa famille, il insulte son tour frres et anctres et dclare quil va sur-le-champ dposer une plainte au yamen. Aprs stre muni dargent, il se met en route ; mais il est suivi pendant plusieurs milles par six hommes qui, au cours de deux heures de palabres, essayent de lui faire entendre raison en promettant de prcher la paix . Vers minuit seulement chacun rentre chez soi. Les cinq jours suivants sont consacrs des colloques entre tiers qui tiennent galement des conciliabules avec les principaux

intresss. Enfin tout sarrange. Hua, lan, devra organiser un repas du prix minimum de dix cordons de sapques pendant lequel il reconnatra quil commit une erreur en insultant dans la circonstance sa belle-sur. Le plus jeune frre acceptera ces excuses en prsence de quatorze hommes choisis parmi ceux qui furent mls laffaire. Lorsque le repas aura t consomm,

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lharmonie sera enfin rtablie. Mais que dire de lauteur du mfait ? Oh ! mais ce nest quun enfant ! et sur ce mot lincident est clos, puis oubli. Les querelles chinoises ont quelque chose dodieux en raison de la soudainet avec lesquelles elles clatent, de leur violence et du fait quelles ont lieu le plus souvent en public. Ce dernier trait semble particulirement rpugnant la civilisation

occidentale qui na pas elle-mme encore appris comment viter les discussions domestiques. Comme tout conflit intime tombe immdiatement dans le domaine public, llment face entre aussitt en jeu, exigeant un rglement qui rhabilitera la partie lse vis--vis de toute la cration, laquelle est toujours suppose contempler le spectacle de lil du critique. Lun des phnomnes les plus attristants de la vie chinoise, cest de constater avec quelle soudainet, avec quelle

spontanit, toute affection naturelle, toute relation amicale peut, dans certaines circonstances, se fltrir jamais. Si le membre dune coterie vient entrer en collision avec les prjugs de la gnration prcdant la sienne ou mme avec celle laquelle il appartient, ses grands-pres, pre, grandsoncles, cousins et frres le menacent frquemment de lui casser les jambes, de lui brler les yeux avec de la chaux vive, etc., menaces quils mettent assez souvent excution. Pour mitiger les consquences dune dispute o fut employe la violence, lon dclare souvent quil ny a pas eu intention de tuer, mais seulement de briser assez dos lindividu en question pour le mettre hors de combat.

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Que laffaire aboutisse un procs et chacun de protester quon narrivera jamais un compromis tant que ladversaire naura pas t dpouill de son dernier lopin de terre. La tension desprit dans laquelle vivent nombre de Chinois, toujours incertains si les menaces profres ne seront pas ralises tt ou tard, conduirait vite un Occidental la folie ou au suicide, peuttre mme aux deux. La conclusion de ces colloques orageux, cest souvent lobscur sous-entendu : Nous verrons plus tard ! Les Chinois sont de fervents adeptes de la mthode des rcompenses et des punitions. Un homme connu pour ses mfaits ne rencontrera jamais ombre de sympathie, quelle que soit linfortune qui le frappe son tour : cest un tigre dans une fosse. Un individu de cette espce qui avait contract des ulcres o sbattait une innombrable vermine se trana jusqu la terrasse dun temple de son village natal. Tantt il demeurait prostr dans le coma, tantt la douleur lui arrachait des cris pouvantables : les voisins passaient devant lui en linsultant. Cest la vengeance du Ciel ! lui criaient-ils. Le caractre chinois saccommode facilement de certains allgements des conditions qui, premire vue, sembleraient devoir lui rendre lexistence intolrable. Dans les curs des Clestes, comme dans les ntres, lespoir renat, indracinable. A gnraliser les expriences du prochain aussi bien que les siennes, le Chinois acquiert la quasi certitude quen fin de compte rien ou presque rien ne sarrange. Il sattend rencontrer partout de la fausset, de la suspicion, de loubli ; et

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il est rarement du. Souvent il se trouvera sous la dpendance de gens qui seraient heureux de se dbarrasser de sa personne et qui ne se font pas faute de le lui rappeler. Avant comme aprs, il sait, nen pas douter, que les prts quil a d consentir ne seront jamais rembourss lheure dite, ni en totalit ; que laide promise, si mme accorde, le sera contre-cur et aboutira peut-tre de linimiti de la part de celui qui loblige. Il a dans lesprit, dit le proverbe, les deux cents annes venir , mais bien souvent il sait parfaitement que jamais aucun nombre dannes venir ne suffiront le redresser devant le monde. Et cependant, il conserve malgr tout une srnit aimable, une bonne humeur qui pour nous seraient choses aussi impossibles que de respirer laise dans latmosphre malsaine dune chambre coucher chinoise. Il y est accoutum, nous ne le sommes pas. Un homme de ce type, afflig dune femme acaritre, laquelle, exaspre par le second mariage imprvu dun frre de son mari, veuf depuis vingt ans, remplissait la maison de ses scnes tumultueuses, dclara lauteur de ce livre, que, depuis trois mois, il navait pas un seul instant respir en paix . Et cela tait dit. non pas sur un ton de complainte, mais avec laccent de quelquun qui rpondrait une question au sujet dun cor malencontreux quil a au pied. Dans de pareilles conditions, nombre de Chinois font preuve dune dose de mansutude dont nous ne trouverions pas, je le crains, la contre-partie en Europe o, depuis des sicles, les droits individuels ne se sont pas fondus dans ceux de la famille. Lon dit de ces gens quils avalent les injures en silence ; leur nombre est, dit-on, illimit, et il le sera toujours.

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Quiconque est bien au courant de leur vie relle, ne pourra jamais exagrer les maux qui affligent les Chinois, car le tableau le plus mont en couleurs semble souvent encore ple devant le spectacle des ralits. Cependant, chacun se demande sil existe des moyens de remdier cet tat de choses. Puisque la plupart de ces maux paraissent insparables de la pauvret qui est la base de toute discorde chinoise, on serait tent de croire quune fois la pauvret abolie, la dsunion dans les familles disparatra son tour. Cette thorie renferme peut-tre quelque vrit, mais elle est en dfaut devant ce fait que les maux auxquels on voudrait remdier sont presque aussi rpandus parmi les Chinois de la classe aise que parmi les pauvres, sans compter que chez ceux-l ils sont encore plus apparents et plus impossibles rprimer. La discorde morale ne peut se gurir que par une

thrapeutique radicale et non par des panaces superficielles. Il existerait pourtant un remde, dordre conomique plutt que moral. Administr sur une large chelle et pendant une ou deux gnrations, il pourrait oprer une rvolution telle que la Chine ne se reconnatrait plus. Si lon arrivait retarder les mariages jusqu ce que les jeunes gens soient arrivs lge de la maturit et si, loccasion du mariage de chacun des fils, la proprit familiale tait partage de telle faon quun conflit dintrts cesst de constituer une menace permanente, le plus grand ferment de misre serait touff dans son germe. Lors de certaines enqutes poursuivies par les services maritimes leffet de dcouvrir les causes de naufrage des

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grands cargos qui se perdirent corps et biens dans le Canal de Formose, lon a constat souvent que le navire avait t pris dans un fort courant impossible discerner, puis entran fatalement sa perte. Les habitudes ataviques des Chinois, favorisant lagglomration dun grand nombre dindividus sous un mme chef, constituent ce courant qui drive inluctablement vers la dsunion et la dsintgration. Nous croyons fermement que la tension quexerce sur lesprit et sur le caractre un conglomrat de tant dtres humains comprims dans le bloc familial est telle quaucune socit au monde ne saurait lendurer, car pareille tche est au-dessus des forces humaines. Il ny a pas de doute que les maux qui on dcoulent sont invitables, intolrables, et que les Chinois nont actuellement leur disposition aucun moyen dy remdier.

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GLOSSAIRE DE TERMES TECHNIQUES


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Boy : Terme quemploient les trangers pour dsigner en Chine le domestique en chef, quel que soit son ge. Cash ou sapque : Pice de monnaie en cuivre dont la valeur correspond 1/1000 de dollar mexicain environ ; elle est perce dun trou pour permettre son enfilage sur un jonc, etc. Le cordon ou ligature de sapques comporte mille pices, mais dans certaines rgions le cordon est de 500 sapques seulement, quivalant actuellement au tiers dun dollar or. Catty : La livre chinoise, gale 605 grammes. Chin-Shih : tudiant inscrit , ce qui correspond au troisime degr littraire et au docteur s lettres dOccident. Chou : Sous-prfecture. Ses attributions ne comportent pas ncessairement la juridiction administrative sur toute la rgion. Ch-Jn : Homme choisi . Le second degr dans la hirarchie des Lettrs. Correspond au licenci s lettres. Compound : Enceinte ou cour intrieure contenant un certain nombre de maisons appartenant une seule famille ou bien un tablissement industriel ou autre. Feng-Shui : Littralement vent-eau . Systme compliqu de superstitions gomantiques par lequel est dsign lesprit protecteur des sites et des monuments. Fu : Prfecture administre par un prfet et comprenant plusieurs districts. Han-Lin : Fort de crayons . Le dernier degr littraire obtenir pour avoir droit un emploi officiel. Hsien : District ou zone administre par le magistrat du district. Hsiu-T sai : Talent florissant . Le premier grade de la hirarchie littraire ; un bachelier. Kang : Fourneau en briques dont la plate-forme suprieure sert de lit.

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La vie des paysans chinois

Kotou ou Kotow : Lacte de se prosterner et de se frapper la tte contre le sol en signe dhommage ou dadoration. Li : Mesure de longueur correspondant 578 m. 35. Squeeze : Contribution force extorque par les intermdiaires entre les mains desquels passe largent du public. Tal : Dnomination europenne de la monnaie chinoise liang qui vaut 1000 tsien ou sapques. Mesure de poids correspondant 27 gr. 8. Elle diffre suivant les provinces ; cest la seizime partie de la livre chinoise, catty. Tao tai : Fonctionnaire de 3e rang, intendant dun district. Yamen : Bureau et rsidence dun fonctionnaire chinois.

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