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Lusine de la vie

Pourquoi la biodiversit des sols est-elle si importante?

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Table des matires


Avant-propos
Protger les sols, une urgence pour 2010 et au-del 3 3 4 5 6 6 7 7 8 9 9 10 10 11 12 13 14 15 16 17 19 20

Bienvenue dans lusine de la vie Voici quelques-uns des ouvriers de lusine de la vie Ce que fabrique lusine
Structurer les sols et contribuer la rgulation du changement climatique Stocker et purier leau Nettoyer les terres contamines Contrler la pullulation des espces nuisibles Fournir des mdicaments permettant de sauver des vies La valeur des vers

Qui travaille dans lusine?


Les ouvriers Les superviseurs Les architectes

Les principales menaces qui psent sur le devenir de lusine


La conversion des sols Le changement climatique Les autres menaces Contribuer la protection de la biodiversit des sols

Que peut-on faire de plus pour protger la biodiversit des sols? Pour en savoir plus sur la biodiversit des sols

Avant-propos
Protger les sols, une urgence pour 2010 et au-del
En 2010, dclare Anne internationale de la biodiversit par les Nations unies, la biodiversit des sols constitue un pan entier de la biodiversit mondiale trop souvent nglig. La sant des sols dpend de ltendue des formes de vie quils abritent: des bactries aux champignons, en passant par des insectes minuscules, les lombrics (ou vers de terre) ou les taupes. Ensemble, ils procurent des avantages incommensurables pour la vie sur Terre. Cette biodiversit joue un rle essentiel sur lattnuation du changement climatique, le stockage et la purication de leau, la fourniture dantibiotiques et la prvention de lrosion. Le bien-tre de toutes les plantes et animaux terrestres dpend de la complexit des processus qui se droulent dans les sols. La perte de la biodiversit et le changement climatique sont deux des ds les plus pressants de notre temps; et la biodiversit des sols constitue lune des rponses ces deux ds. Pourtant, elle est en permanence menace, en grande partie par des activits humaines quil nous est possible de contrler. Il est donc notre responsabilit de prserver la qualit des sols avant quil ne soit trop tard et que les espces qui y vivent ne disparaissent avec leurs habitats fragiles. Cest pourquoi la Commission europenne a plac les sols au cur de ses rexions. Dans le cadre de sa stratgie thmatique en faveur de la protection des sols, la Commission europenne a propos une directive-cadre sur les sols dans le but de prvenir leur dgradation dans lUnion europenne et de rparer les dommages quils ont dj subis. Il sagit dun problme croissant auquel il sera trs coteux de remdier, moins de nous y atteler rapidement et de manire coordonne. Nous esprons bientt pouvoir nous accorder sur la meilleure voie suivre pour rsoudre ce problme et saisir loccasion de lAnne internationale de la biodiversit pour enn approuver la directive. Alors quen 2010, nous clbrons la vie sur Terre et la valeur de la biodiversit pour nos vies, prenons le temps de regarder sous nos pieds, de dcouvrir ce monde inconnu et de lapprcier. Janez Potonik Commissaire europen pour lenvironnement

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Bienvenue dans lusine de la vie


Hormis les jardiniers ou les agriculteurs, la plupart dentre nous accordent peu dattention aux sols, sauf lorsque nous nous essuyons les pieds aprs une promenade dans la campagne ou que nous nous plaignons lorsquil y a de la terre dans la maison.
Mais il est temps de renouer avec cette prcieuse ressource non renouvelable. Les sols sont en danger et notre mode de vie en est en grande partie responsable. Les sols tirent leur force de la vie quils abritent, la biodiversit des sols, des gnes, des espces et des communauts. La biodiversit est plus grande dans les sols quau-dessus : une cuillere caf de terre de jardin peut contenir des milliers despces, des millions dindividus et une centaine de mtres de rseaux fongiques. Les scientiques estiment quau moins un quart des espces de la plante vivent dans les sols. Cest lusine de la vie, dont les ouvriers sont des microorganismes, de grands et de petits invertbrs, des petits mammifres et mme les racines des plantes. Leurs lieux de travail sont les couches sombres du sol arable, sous les prairies, les champs, les forts et les espaces verts des villes.

Le saviez-vous ?
Seulement 1% des espces de microorganismes ont t identies.

Le saviez-vous ?
Les sols abritent plus dun quart de toutes les espces vivant sur Terre.

Mais cette usine est en crise. Alors que dautres ressources vitales comme leau et lair sont constamment recycles et rgnres, la formation des sols peut prendre des dcennies, voire des sicles. Quand lusine de la vie sarrte, il est trs dicile de la remettre en route. Le prsent document examine ce qui se passe dans cet environnement fascinant, prsente les vedettes de cette discrte communaut de cratures, voque les menaces qui psent sur leur habitat ( lchelle locale et mondiale) et rpertorie les mesures qui sont mises en uvre pour rsoudre le problme sur les plans de la lgislation et de la recherche scientique. Rejoignez-nous pour cette exploration la dcouverte des richesses de lusine de la vie.

Ce riche cosystme possde de nombreuses fonctions. Il recycle les dchets organiques pour assurer la vie des plantes, des animaux et de lhomme au-dessus du sol; il rgule les ux de carbone et le cycle de leau; il tient les espces nuisibles lcart et dcontamine les terres pollues; et il fournit des matires premires pour laborer des produits pharmaceutiques et lutter contre les maladies infectieuses.

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Voici quelques-uns des ouvriersde lusine de la vie

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Cloportes Fourmis Collembole Vers de terre endogs Araigne Larves de hanneton Pseudoscorpion Vers de terre ancique Limace Myriapode Grillon des champs Larve de fourmilion Acariens Perce-oreille commun Taupe

Ouvriers de lusine de la vie visibles au microscope : bactries, nmatode, mycliums fongiques, protozoaires.

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Ce que fabrique lusine


Sous nos champs et sous nos pieds, une communaut clectique dorganismes du sol travaille jour et nuit dans un remarquable eort coordonn qui permet la vie sur Terre. Daprs nos connaissances actuelles, cest lactivit principale de lusine du sol.
Lusine de la vie a pour principal objectif de crer et dentretenir les sols, qui pour lessentiel constituent la source dalimentation de la plante. Ils fournissent les lments nutritifs dont les plantes ont besoin pour pousser et nourrir les animaux. Les vgtaux produisent aussi notre propre nourriture, des bres textiles, du bois et des ingrdients pour les produits pharmaceutiques.

Le saviez-vous ?
Dans une zone de la taille dun terrain de football, les organismes du sol produisent chaque anne de la matire organique dont le poids quivaut celui de 25 voitures. Le grillon des champs mle (Gryllus campestris) construit des galeries jusqu 30 cm sous terre.

Pour rester fertiles, les sols dpendent de la prsence dune vaste communaut dorganismes qui constituent la biodiversit des sols. Lorsquils disposent des matires premires susantes, savoir la matire organique morte, ils se mettent au travail et dcomposent ces dchets pour produire de lhumus, une matire organique complexe dote des lments nutritifs ncessaires la vie des plantes. Lhumus ne peut pas tre fabriqu par lhomme. Il provient exclusivement de la biodiversit des sols.

Lactivit de lusine na peut-tre jamais t aussi importante quaujourdhui. Alors que la population mondiale devrait avoisiner les neuf milliards de personnes dici le milieu du sicle, la sant des sols sera essentielle pour la scurit alimentaire de demain, dautant plus au vu de la pression croissante exerce sur les terres, de lexpansion urbaine, de la production de biocarburants et de lextraction des ressources naturelles, ainsi que de la perte de matire organique lie la dgradation des terres, cest--dire lrosion, la dsertication, etc.

Structurer les sols et contribuer la rgulation du changement climatique


Les organismes du sol travaillent le sable, largile ou le limon, formant ainsi des structures et des habitats nouveaux qui arent le sol et laissent pntrer leau. Certaines espces de champignons, par exemple, produisent une protine collante qui lie les particules du sol et les stabilise. Par ailleurs, les cratures de grande taille, comme les termites, creusent des tunnels dans le sol. Le travail accompli par les organismes du sol permet galement aux

Les arthropodes terrestres communs, tels Entomobrya nivalis, jouent un rle dans la dcomposition.

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sols de stocker et de librer du carbone, contribuant ainsi rguler le ux de gaz eet de serre, et donc le systme climatique mondial. Cela a une incidence directe sur la sant humaine, la productivit des cultures, les ressources en eau et la scurit alimentaire. Les sols stockent le carbone principalement sous forme de matire organique. Ils constituent le deuxime plus grand rservoir de carbone sur Terre, aprs les ocans. Plus le sol contient de matire organique, mieux il pourra agir en tant que puits de carbone. Une bonne gestion des sols peut donc constituer un rempart important contre le changement climatique. Tous les types de sols ne prsentent pas les mmes capacits de stockage de carbone. Les sols des tourbires, par exemple, ne couvrent quune fraction de la supercie de lEurope, mais ils stockent 20 % de la totalit du carbone des sols en Europe. Les prairies et les forts accumulent du carbone dans leurs sols, alors que les terres cultives ont souvent tendance en librer. En Europe, les plus grosses missions de CO2 partir du sol dcoulent de la conversion des prairies en terres arables et au travail intensif du sol, sans adjonction de matire organique. Les organismes du sol jouent un rle majeur dans la transformation de la matire organique. Et certaines espces participent mme aux oprations de mlange. Par exemple, les bousiers sont capables denterrer les cadavres de petits animaux, rendant ainsi leur matire organique disponible pour alimenter les larves et les autres organismes du sol. Les lombrics peuvent par ailleurs brasser les dchets des couches de surface avec les couches infrieures.

sont absorbs par les particules du sol, ce qui rend leau la fois propre et sans danger. Cependant, cette capacit de purication dpend de la richesse des sols en microorganismes, car ce sont eux qui eectuent le travail. Plus grande est la biodiversit des sols, mieux cette fonction peut tre assure.

Le saviez-vous ?
Les terres sans vgtation peuvent sroder plus de 100 fois plus rapidement que celles qui en sont couvertes.

Par ailleurs, les canaux, les nids et les galeries crs par les lombrics, les fourmis et les termites favorisent labsorption de leau, tandis que la vgtation, avec ses feuilles mortes et ses systmes racinaires, permet de capter leau et de structurer le sous-sol. Supprimer la vgtation, notamment par la dforestation, produit leet contraire : le sol risque dtre emport. Si les sols nabritent pas une communaut dynamique, leur structure sappauvrit et le ruissellement augmente, provoquant rosion et inondations. Si la capacit des sols absorber, purier et stocker leau est compromise, les eaux souterraines en seront aectes et plus de stations dpuration seront ncessaires. Le maintien de la capacit du sol traiter et purier leau permettra dconomiser de largent et de protger la sant et le bien-tre.

Stocker et purier leau


Le stockage et la purication de leau sont des rles tout aussi essentiels de lusine souterraine de la vie. Lorsque leau sinltre dans le sol, des contaminants tels que des bactries et des virus

Nettoyer les terres contamines


Peu de gens savent que les organismes du sol ont la remarquable capacit de nettoyer certains types de pollution ou tout au moins den attnuer les rpercussions. Par un processus appel biodpollution, les microbes prsents dans les sols sont capables de dcomposer certains polluants organiques et de les convertir en molcules non toxiques. La biodpollution est un processus naturel dont lhomme a souvent tir parti. Cest la mthode la plus conomique pour dcontaminer les sols, et elle sest rvle ecace dans de nombreux cas. Un clbre exemple est le nettoyage de la mare noire du ptrolier Exxon Valdez qui a eu lieu en Alaska en 1989. Dans le

Le saviez-vous ?
La capacit des sols absorber leau peut tre rduite de 90% sils ne contiennent pas de lombrics.

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cadre des oprations de nettoyage du ptrole brut sur 2 000 km de littoral, un mlange dlments nutritifs et dengrais favorisant la croissance bactrienne a t utilis sur le sable et les sdiments contamins. Lactivit bactrienne a conduit une multiplication par cinq du taux de dgradation du ptrole et a permis de nettoyer le site de manire ecace, mme si la mare noire a caus la mort de nombreux animaux marins et du littoral. Les toxines susceptibles dtre limines du sol par la biodpollution naturelle comprennent les produits chimiques utiliss pour le traitement du bois, les solvants utiliss pour le nettoyage sec, les pesticides agricoles et mme les polychlorobiphnyles, des substances qui sont dsormais interdites, mais qui taient utilises autrefois dans les plastiques et les composants lectriques.

travail. Les machines et la production sarrtent. Cest exactement la mme chose dans lusine du sol. Plusieurs espces sont en mesure de se remplacer mutuellement jusqu un certain point, lune couvrant lautre en cas de licenciement ou darrt maladie, par exemple. Mais si la moiti de la population active tombe malade, cela aura de graves rpercussions sur la production. Il est important de maintenir une grande partie du personnel en bonne sant pour le bnce de chacun des salaris, ainsi que pour le fonctionnement global de lusine. La pullulation des espces nuisibles est lune des consquences de larrt de la production dans lusine de la vie. Elle peut entraner la destruction des rcoltes grande chelle, ce qui constitue un risque de catastrophe pour lhomme. Par exemple, on estime que la valeur des rcoltes de pommes de terre menaces par le doryphore au Royaume-Uni est de lordre de 322 millions deuros. Un sol riche en biodiversit est mieux mme de lutter contre les parasites, car il contient la fois des espces de prdateurs et des lments nutritifs varis. Certains lments nutritifs peuvent favoriser les espces nuisibles, tandis que dautres leur seront prjudiciables. En rgle gnrale, plus un cosystme est diversi, meilleur est son quilibre entre les espces et mieux il est mme de contrer le dveloppement des espces nuisibles.

Le saviez-vous ?
Les lombrics peuvent favoriser la biodpollution, car ils rgulent lactivit et la rpartition des microbes dans le sol.

Un sol riche en biodiversit est essentiel pour tirer le meilleur parti de la biodpollution. Les microorganismes agissent sur les polluants chimiques, tandis que dautres organismes qui contrlent la structure et la porosit du sol laident absorber, disperser et dgrader les contaminants. La dcontamination naturelle des sols a ses limites, bien sr. Le processus peut prendre des annes, voire des dcennies, car certains polluants persistants ne peuvent pas tre dsagrgs, et parfois la charge de contamination est tout simplement trop importante pour le sol. En outre, les mtaux lourds comme le cadmium, le plomb et le mercure ne se dgradent pas. Il a t observ quils saccumulent dans la chane alimentaire ou quils contaminent les eaux souterraines. Mme si les sols peuvent assurer une dpollution naturelle, lon ne peut pas sattendre des miracles.

Dgts causs des plants de pommes de terre par des espces nuisibles, favoriss par la dgradation des sols.

Contrler la pullulation des espces nuisibles


Les usines fonctionnent mieux lorsque tous les salaris excutent les tches pour lesquelles ils sont qualis. Les problmes commencent lorsque, en raison dabsences ou dun manque de comptences, la main duvre devient insusante pour eectuer le

La pullulation des espces nuisibles est courante dans les champs en monoculture, o le fonctionnement des sols est modi. En revanche, une vgtation diversie favorise les cosystmes et rduit lincidence des espces nuisibles. Tirer parti de cette lutte naturelle contre les animaux nuisibles peut aussi permettre de se passer des pesticides spectre tendu qui, outre le fait de nuire aussi aux insectes utiles, peuvent avoir de nombreuses autres consquences indsirables et coteuses.

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Fournir des mdicaments permettant de sauver des vies


En 1928, le biologiste cossais Alexander Fleming a remarqu quun champignon du sol qui poussait dans son laboratoire inhibait la croissance dune culture de bactries (staphylocoques) situe proximit. Il en a dduit quun lment du champignon devait tuer les bactries infectieuses et a isol la pnicilline peu de temps aprs. Les antibiotiques contenant de la pnicilline, que lon utilise toujours aujourdhui, ont t les premiers mdicaments capables de traiter de nombreuses maladies graves. Le sol est comme une armoire pharmacie pour lavenir dans laquelle des microorganismes comme les bactries et les champignons produisent constamment des composs gntiques pour lutter contre dautres microbes. Les scientiques sont en permanence lat despces jusque-l inconnues dans les sols, car les stratgies de survie uniques de celles-ci peuvent inspirer la cration dun nouveau produit pharmaceutique ecace.

La valeur des vers


Diverses mthodes ont t utilises pour estimer la valeur conomique de la biodiversit des sols; toutes ont conclu que largent dpens pour protger la biodiversit des sols est un bon investissement.

Les lombrics contribuent arer les sols, permettant labsorption de leau.

Les sols et leurs microorganismes constituent un pan entier de larmoire pharmacie de lhomme.

Lune de ces mthodes de calcul consiste considrer le prix des produits nis (aliments, bres, matires premires) que les organismes du sol contribuent produire. On peut aussi envisager leur utilit, en demandant aux consommateurs sils sont prts payer pour les services fournis. Une autre option consiste identier le cot dun produit de remplacement ayant la mme fonction : par exemple, le cot des engrais et des pesticides qui remplacent lactivit des organismes du sol; les cots engendrs par la rparation des dommages causs par labsence dun cosystme sain, tels que lrosion ou les inondations; ou les cots lis la prvention des impacts ngatifs. Une tude amricaine datant de 1997 a calcul que la valeur conomique mondiale de la biodiversit des sols slevait environ 1 500 milliards de dollars par an. Parmi les calculs eectus au niveau national, citons une tude irlandaise qui a estim la valeur de la fertilit des sols et du cycle des lments nutritifs dans le pays 1 milliard deuros par an. Enn en France on value le stock de carbone prsent dans les sols des prairies 320 par hectare et par an.

Cest un travail particulirement important puisque, par nature, les bactries se divisent trs rapidement et sont capables dvoluer et de muter pour survivre, ce qui ne va pas sans poser problme car de nombreuses bactries rsistent dsormais la pnicilline : aux tats-Unis seulement, au moins 90 000 dcs par an sont imputables des infections bactriennes, dont plus de la moiti sont rsistantes au moins un antibiotique courant.

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Qui travaille dans lusine?


Lusine de la vie est une ruche dactivit souterraine qui abrite un nombre et une diversit incroyables dorganismes. Elle sarrte rarement: les travailleurs consomment et traitent les dchets organiques (y compris en se mangeant les uns les autres) pour renouveler et rafrachir le sol qui renferme les minraux et les lments nutritifs essentiels la croissance des plantes.
Mme si de nombreux organismes du sol nont pas encore t identis, la comprhension que nous avons de leur rle et de leur importance augmente mesure que nous dcouvrons comment ils interagissent les uns avec les autres et avec leur environnement, au sein dun systme complexe et interdpendant. Les organismes du sol peuvent tre classs en trois grands groupes selon la fonction principale quils occupent : les ingnieurs chimistes, les rgulateurs biologiques et les ingnieurs de lcosystme. Dans notre usine de la vie, les ingnieurs chimistes sont comparables des ouvriers, ce sont en eet les plus petits organismes prsents dans les sols. Ils dcomposent la matire organique, comme les feuilles et les dchets vgtaux et transforment les rsidus en lments nutritifs, tels que lazote, le phosphore et le soufre. Les ingnieurs de lcosystme sont les architectes et les btisseurs de lusine. Ils laborent la structure du sol en creusant des passages, des tunnels et des rseaux dinterstices et en transportant les particules au sein de la communaut souterraine, et permettent ainsi aux autres groupes de se dvelopper.

Le saviez-vous ?
Un gramme de terre peut contenir environ 1 million de champignons diffrents, tandis que certaines espces peuvent atteindre plusieurs centaines de mtres de long.

Les ouvriers
Les ingnieurs chimistes des sols comprennent tous les organismes qui dcomposent la matire organique. Ils peuvent dcomposer les grosses molcules ( base de carbone ou dazote) en lments nutritifs plus simples dont les plantes ont besoin. Leur activit favorise la croissance de tous les organismes : les plantes comme les animaux (y compris les humains) qui sen nourrissent. Mais leur survie et leur croissance dpendent de conditions particulires, notamment la prsence dhumidit, dair et dinterstices entre les particules de sable, dargile ou de limon. Ils sont plus rpandus l o lon trouve des quantits importantes de matire organique ou de fumier animal, ainsi quautour des racines. Les plus petits organismes du sol, les bactries et les champignons, constituent la plus grande population de ce groupe qui comprend galement les algues et les virus. Les bactries vivent dans les eaux interstitielles des sols. Elles se reproduisent rapidement et leur population peut doubler en

La larve du fourmilion creuse un trou dans le sol pour piger ses proies.

On peut comparer les rgulateurs biologiques aux superviseurs de lusine. Ils rgulent le nombre dingnieurs chimistes et leur activit, principalement en les mangeant, ce qui permet daccrotre ou de rduire la productivit du systme.

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Les nmatodes sont de minuscules cratures qui ressemblent aux vers et qui, pour la plupart, ne dpassent pas 1 mm de long. Ils sadaptent extrmement bien et sont prsents dans tous les types de sols, notamment dans les environnements extrmes de lAntarctique et les eaux profondes des ocans. Ils se nourrissent aussi bien dalgues, de bactries et de champignons que de racines, de protistes et dautres nmatodes. Les microarthropodes sont de petits invertbrs (animaux dpourvus dpine dorsale) qui habitent principalement la couche arable et se nourrissent de vgtaux en dcomposition, de bactries et de champignons, ainsi que de leurs collgues superviseurs. Leur taille peut tre microscopique (certains acariens) ou de plusieurs millimtres de long (les collemboles par exemple, qui se dplacent par sauts en utilisant leur queue comme un ressort).

Le nombre de bactries peut doubler en quelques minutes.

quelques minutes. Mais elles peuvent aussi entrer dans un tat de dormance et redevenir actives aprs plusieurs annes. Le prince charmant qui les ramne la vie peut tre la racine dune plante qui les pousse dans un nouvel environnement fertile ou un lombric, dont le tube digestif prsente les conditions idales pour les ranimer. Les champignons constituent un groupe clectique qui comprend aussi bien des levures unicellulaires que des structures complexes visibles lil nu, telles que les moisissures prsentes sur les fruits. Ils vivent dans les interstices situs autour des particules des sols, des racines et des roches. Certaines espces recyclent la matire organique morte ou en dcomposition, tandis que dautres dcomposent les sucres, les amidons et la cellulose du bois.

Le saviez-vous ?
Les bactries sont considres comme le groupe dorganismes comptant le plus grand nombre despces sur Terre, et la grande majorit dentre elles vivent dans les sols.

Les superviseurs
Les organismes du sol appels rgulateurs biologiques constituent un groupe diversi qui contrle les activits des ouvriers situs au niveau infrieur de lchelle hirarchique, les ingnieurs chimistes, et forment un maillon essentiel de la chane alimentaire. Certains agissent comme des organismes nuisibles et des parasites pour les vgtaux, tandis que dautres activent la microore. Dans le mme temps, leur circulation travers le sol contribue fragmenter les dchets organiques, ce qui cre une surface plus grande et favorise ainsi lchange dlments nutritifs avec les microbes. Les protistes sont les plus petits organismes de ce groupe. Ils vivent dans la couche deau qui entoure les particules du sol et contrlent les populations bactriennes dont ils se nourrissent. Ils peuvent se dplacer laide de petites nageoires et peuvent tre transports par le vent et leau lorsquils sont en tat de dormance.

Tout comme pour les ingnieurs chimistes, la prsence des rgulateurs biologiques dans le sol dpend du type de sol, de leau disponible et des pratiques agricoles. Leur capacit crotre et se reproduire varie en fonction de la saison et des ressources leur disposition. Par exemple, les protistes et les nmatodes qui se nourrissent de bactries, prosprent dans les quelques semaines qui suivent lajout de matire organique au sol. Ils peuvent alors entrer dans une priode de repos, appele tat de dormance.

On trouve des nmatodes dans tous les sols.

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disponible pour dautres organismes. Les djections des lombrics enrichissent galement lapport en lments nutritifs. Plus humides et plus riches en lments nutritifs que les sols environnants, ces milieux sont un lieu de prdilection pour le dveloppement des organismes appartenant au groupe des ingnieurs chimistes.

La couche arable abrite de nombreuses espces de microarthropodes.

Les architectes
Les constructeurs dans notre usine de la vie (les ingnieurs des cosystmes) passent leur vie restructurer les dirents dpartements de lusine, en mlangeant et dplaant les sols au fur et mesure quils se nourrissent, ce qui permet de crer des espaces habitables et des conditions de vie pour les autres organismes du sol. Leur contribution indirecte au cycle des lments nutritifs joue un rle cl dans lamlioration de la fertilit des sols et de la production vgtale.

Les taupes
Les taupes sont prsentes partout en Europe sauf en Irlande. On les trouve dans tous les types de sols assez profonds pour que des tunnels puissent y tre creuss, sauf dans les sols compacts et semi-arides des forts de conifres. Les taupes peuvent consommer jusqu 100% de leurs poids en nourriture chaque jour. Elles capturent leurs proies (lombrics et autres invertbrs) dans les rseaux de tunnels et de piges quelles creusent laide de leurs larges pattes avant qui sont parfaitement adaptes cette activit.

Le saviez-vous ?
Les nids de termites sont climatiss.

Les lombrics, les termites, les fourmis, les isopodes (comme les cloportes) et les racines des plantes appartiennent ce groupe, tout comme les mille-pattes, les coloptres, les chenilles et les scorpions. Les habitants des sols temps partiel, comme les campagnols, les serpents, les lzards, les souris et les lapins, sont galement des ingnieurs de lcosystme, car ils dplacent le sol en le creusant pour y trouver de la nourriture et un abri. Les djections et les tunnels des lombrics, les termitires et les fourmilires permettent darer le sol et daccrotre sa porosit. Cela permet leau de sinltrer, ce qui augmente lhabitat

Contrairement aux taupes, les autres mammifres fouisseurs ne sont que des habitants des sols temps partiel. Ils remplissent cependant une fonction utile dans le maintien de la biodiversit des sols. Lorsque les musaraignes, les campagnols et les blaireaux creusent des tunnels pour sabriter, faire leur nid ou viter les prdateurs, ils contribuent fertiliser le sol en mlangeant matires fcales, dchets vgtaux et graines dans la terre arable. Dans le mme temps, leurs rseaux souterrains permettent la circulation de lair et crent des passages par lesquels leau peut pntrer plutt que de ruisseler.

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Les principales menaces qui psent sur le devenir de lusine


Pour tre en bonne sant, les sols ont besoin dun environnement sain. Avec les meilleures matires premires et des conditions de travail idoines, le sol fonctionnera plein rgime, fournira un service ecace et assurera la vie au-dessus du sol. Mais sil est priv de ce dont il a besoin (souvent en raison du comportement de lhomme), la biodiversit des sols sera aecte et sa capacit de travail en ptira. Ce chapitre dcrit les causes et les caractristiques de la dgradation des sols.

Lrosion arrache le toit de lusine du sol, endommageant lorganisation complexe qui se trouve dessous. Lrosion se produit lorsque la surface des sols est limine par le vent et leau. Elle touche de nombreux sols en Europe, en raison des pratiques agricoles, de la dforestation, de lexploitation abusive des pturages, des incendies de fort et des travaux de construction. On sattend ce que le changement climatique aggrave la situation.

de la terre. Dans prs de la moiti des sols en Europe, la matire organique reprsente moins de 2 %, un chire que certains considrent comme un seuil dangereusement bas. La salinisation, laccumulation dans les sols de sels solubles dans leau, est une forme de pollution. Elle est due une irrigation inapproprie ou une extraction excessive des eaux souterraines dans les zones ctires et peut pousser les espces bactriennes dans un tat de dormance et tuer dautres organismes du sol. Il en rsulte une diminution de la croissance des plantes et de la productivit des cultures, ainsi quun risque accru de dsertication. Le tassement du sol crase lusine de la vie. Il est d aux activits naturelles et humaines, en particulier lutilisation dengins

Le saviez-vous ?
Chaque anne, travers le monde, lrosion par le vent et leau entrane 75 milliards de tonnes de terre, la plupart provenant des champs agricoles. Cette dgradation de lenvironnement peut entraner une catastrophe humaine, car les populations sont forces de quitter leur foyer en qute de terres agricoles fertiles.

Lappauvrissant du niveau de matire organique des sols provoque la famine de tous les travailleurs qui vivent sous la terre. Convertir un cosystme naturel tel quune fort en terrain agricole, par exemple, rduit le rservoir de carbone des sols de 50 75 %. Par ailleurs, lirrigation inapproprie ou la suppression de la biomasse rsiduelle (telle que la paille), liminent les lments nutritifs des sols et empche le recyclage et la reconstitution de la matire organique qui assure le fonctionnement des organismes

Seules certaines plantes halophiles peuvent survivre dans ces conditions.

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agricoles lourds sur des sols humides. Il fait ressortir lair des sols, ce qui empche linltration deau et entrane la destruction des rseaux de tunnels et dinterstices quempruntent les architectes du sol, tels que les lombrics. Cela menace tous les habitats souterrains et restreint la disponibilit des lments nutritifs. Limpermabilisation, terme qui fait rfrence la prsence dune couche impermable entre le milieu arien et le soussol, provoque ltouement des sols. Lurbanisation et le recours gnralis lasphalte et au bton provoquent la mort de la plupart des organismes du sol. Ces techniques peuvent galement endommager des zones situes hors de lenvironnement local, car le ruissellement des eaux dtournes peut causer rosion et inondations. Les villes se dveloppant souvent proximit de terres trs fertiles, lextension urbaine peut entraner la disparition de certaines des terres les plus productives. Conserver des espaces semi-naturels dans les zones urbaines et crer des toitures vertes sont deux solutions qui peuvent permettre de lutter contre les pires eets de limpermabilisation.

Un aller simple pour la dsertication


Les dommages irrversibles causs aux sols entranent la dsertication, qui constitue un risque particulier pour les sols dont la teneur en matire organique est faible. Elle rsulte gnralement dune rosion excessive par le vent ou par leau ou de la salinisation, ou des deux, et peut avoir pour cause des conditions climatiques ou des activits humaines. Llimination de la vgtation favorise lrosion de la couche arable et sape la capacit du sol assurer la croissance des plantes. La dsertication se compose de plusieurs stades. Surviennent dans un premier temps les dommages que subissent la couche arable et les espces vgtales et animales. Puis, mesure que la couche arable srode, la possibilit de rtablir la productivit est compromise. Cette spirale descendante conduit un renforcement de la dsertication et entrane nalement la strilit des terres qui cesseront de produire pendant des gnrations.

La conversion des sols


Tout comme une usine de pots de eurs ne peut pas se mettre produire des tapis du jour au lendemain, il faudra du temps pour transformer en pturages un sol forestier riche en organismes qui recyclent feuilles et rsidus ligneux. La concentration de biodiversit est variable et dpend du type de sol. Les prairies ont une biodiversit plus riche que les autres sols, elles sont suivies des forts, des terres cultives et des terrains urbains. Le d consiste grer chaque type de sol de la manire la plus durable possible, en vue de lui permettre de prosprer. - Les prairies reprsentent 16 % du territoire de lUE et favorisent une forte densit de nmatodes, de microarthropodes et de communauts diverses et abondantes de lombrics. - Les forts couvrent 35 % de la supercie de lEurope. Leur sol se caractrise par de longs rseaux racinaires et des couches de feuilles mortes, qui abritent des communauts trs diverses.

Les terres cultives, qui couvrent plus dun quart du territoire europen, favorisent moins les organismes du sol. Le labour profond et rgulier des sols, lutilisation dengrais chimiques et de pesticides, llimination des rsidus de rcolte et le recyclage insusant des matires organiques (comme lapplication de fumier et de compost) privent lusine daliments et de bonnes conditions de travail. Le sol perd les matriaux qui le stabilisent et le fertilisent. Les zones urbaines reprsentent environ 5 % de la surface de lEurope et se dveloppent plus vite que la population. Outre les problmes dimpermabilisation et de tassement, la biodiversit

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locale est galement confronte la pollution (atmosphrique, par les mtaux lourds) et des tempratures plus leves. Dans les parcs et les jardins, lutilisation de produits chimiques et la couche limite de dchets organiques la surface du sol sajoutent aux ds auxquels est confronte la biodiversit des sols. Les tendances en matire dutilisation des sols en Europe donnent une image contraste de la biodiversit des sols, avec des lments la fois positifs et ngatifs. En eet, les zones rurales devraient diminuer au cours des dcennies venir et les zones urbaines devraient crotre de 1 % dici 2020. On sattend toutefois ce que les espaces forestiers augmentent de 5 % entre 2000 et 2020 (mme si ce chire comprend les surfaces destines la monoculture de moindre valeur cologique) et que lagriculture biologique, plus respectueuse de la biodiversit des terres cultives, se dveloppe lentement mais srement.

Les forts abritent des communauts diverses dans leurs sols.

Cycle des lments nutritifs et fertilit : lvolution des concentrations de CO2, de la temprature et des prcipitations aura une incidence sur la disponibilit des lments nutritifs dans les sols. Le rchauement peut augmenter lazote disponible pour les plantes et il a t dmontr que laction combine du rchauement et de laugmentation des prcipitations rduit le nombre de certaines bactries dans les sols. Matrise de leau : la uctuation des tempratures et des prcipitations sont galement susceptibles dinuer sur la structure et lacidit des sols. Leur capacit absorber et stocker leau et soutenir les organismes quils abritent sen trouvera son tour modie. De nombreuses espces dorganismes vivant dans les sols sont extrmement sensibles la disponibilit deau, cest le cas des bactries qui se dveloppent dans les eaux interstitielles et des lombrics. Lutte contre les espces nuisibles : plus la communaut des sols est diversie, plus la lutte contre les espces nuisibles est ecace. Si les espces interdpendantes ont la mme sensibilit lvolution climatique, lquilibre sera prserv, tandis que dans le cas contraire, il sera perturb. Les uctuations du systme climatique auront probablement une incidence plus grande sur certaines espces que sur dautres, ce qui pourrait compromettre la capacit de la communaut des sols contrler la pullulation des espces nuisibles. Ces parasites peuvent tre des bactries, des champignons, des nmatodes, des insectes ou des plantes exotiques envahissantes, des microbes et des animaux invertbrs. Laugmentation de la temprature favorise gnralement la pullulation des insectes nuisibles.

Les mesures de lutte contre le changement climatique bncieront aussi aux organismes des sols.

Le changement climatique
Le changement climatique aura probablement des rpercussions sur les organismes du sol, que ce soit de manire directe, en modiant leur habitat et la chane alimentaire, ou de manire indirecte, par une aggravation de lrosion, des scheresses, des incendies, etc. Stockage du carbone et contrle du climat : llvation des tempratures peut favoriser une oxydation plus rapide de la matire organique dans les sols, et par consquent une acclration des missions de dioxyde de carbone dans latmosphre. Cela entranera de nouvelles hausses de temprature, comme un cercle vicieux.

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Lagriculture au service de la biodiversit des sols


Les agriculteurs, en tant que dpositaires dune grande partie des terres, peuvent jouer un rle crucial dans la protection de la biodiversit des sols, car le choix des outils et des techniques a une inuence norme sur lusine de la vie. Le paillage, cest--dire le fait de recouvrir les sols avec les rsidus des rcoltes ou du compost par exemple, contribue prserver la chaleur et lhumidit et prvenir lrosion. Les paillis organiques peuvent tre dcomposs par les organismes du sol et contribuent structurer les interstices et larchitecture de lusine souterraine et nourrir les microorganismes. Dposer des rsidus organiques bien dcomposs (fumier ou compost) sur la terre permet de fournir de la nourriture aux organismes du sol et offre une bonne structure pour les ingnieurs de lcosystme, notamment les lombrics. Lutilisation de produits chimiques dans lagriculture, tels que les pesticides et les engrais, peut perturber le fragile quilibre des sols, en soutenant un type dorganisme plutt quun autre, et en perturbant ses diverses fonctions, notamment sa capacit stocker le carbone ou leau. Le choix des cultures est galement important. Les lgumineuses (pois et haricots) agissent comme des engrais naturels, car ils contribuent xer lazote dans les sols. Les autres cultures ne font que puiser des ressources dans le sol, et lorsquelles sont plantes successivement, elles peuvent altrer la structure du sol et puiser la matire organique. Alterner le type de cultures peut contribuer prvenir laccumulation dagents pathognes et despces nuisibles et prserver les lments nutritifs des sols. Dans le mme temps, il est possible de grer les dlimitations et les bordures des champs de manire favoriser la biodiversit et la rapprocher des cultures. Les haies et les bandes enherbes situes sur le pourtour des champs offrent un habitat stable et des sources de nourriture pour les organismes dont le travail de structuration du sol peut contribuer combattre la pullulation des espces nuisibles.

Les autres menaces


Les produits chimiques peuvent nuire aux organismes du sol directement, par des eets toxiques sur leur capacit de reproduction et de survie, ou indirectement, par la contamination de leurs aliments ou de leur habitat. Leurs eets peuvent tre de courte ou de longue dure et toucher certains organismes du sol ou leur ensemble. Leurs consquences tant direntes selon les espces, ils peuvent perturber les interactions au sein des espces et entre les dirents organismes du sol.

Les organismes microbiens, les ouvriers de cette usine de la vie, se reproduisent trs rapidement et peuvent dvelopper une rsistance une toxine, grce la slection naturelle, ou mme tre en mesure de transformer des produits chimiques en composs moins toxiques. Il a par ailleurs t observ que les rgulateurs biologiques souffrent de lexposition aux produits chimiques industriels comme les mtaux lourds et le ptrole. Les ingnieurs de lcosystme, tels que les lombrics, sont trs sensibles la pollution, tandis que les fourmis et les termites sont plus rsistants. Cela provient peuttre du fait que les vers avalent de grandes quantits de terre et

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que leur peau est trs permable leau. Le cadmium, un mtal prsent dans certains types dengrais, peut tre extrmement toxique pour les lombrics et mme mortel trs faible dose. Les organismes gntiquement modis (OGM) peuvent avoir des consquences sur la biodiversit des sols et favoriser une rsistance gntique chez les espces nuisibles quils ciblent. Ils peuvent modier la structure et lecacit des bactries dans les sols et modier la capacit du sol dcomposer la matire organique. Les espces envahissantes perturbent les processus des sols et constituent une nuisance coteuse : la lutte contre les espces envahissantes en Europe cote des milliards deuros chaque anne. Dans les sols, les plantes envahissantes peuvent tre plus rsistantes que les plantes indignes aux herbivores qui se nourrissent de racines et aux agents pathognes du sol, ce qui renforcera leur caractre envahissant. Mais la biodiversit des sols peut aussi contribuer lutter contre les espces envahissantes. Plus la biodiversit est abondante et varie, plus elle sera mme de rsister aux invasions.

Contribuer la protection de la biodiversit des sols


Les problmes de lusine de la vie peuvent se traduire par des sols aaiblis et lappauvrissement dnitif de lensemble de la communaut, sans aucune chance de reconstruire cette organisation complexe. Pourtant, alors que les preuves de la dgnrescence des sols sont manifestes depuis un certain temps, nous assistons impassibles au dclin de lusine du sol alors que ses structures tombent en ruine, que le nombre de travailleurs qui pointent chaque matin ne cesse de diminuer et que la production baisse. En Europe, les tats membres peinent encore sentendre sur la faon de prserver cette source de bien-tre, de dveloppement et de perspectives de prosprit pour lavenir. Mme les eorts de lutte contre la perte de biodiversit ont jusqu prsent largement ignor le milieu souterrain. Cependant, une initiative rcente pourrait tre cruciale pour la protection des sols. Propose par la Commission europenne en 2006, la directive-cadre sur les sols vise tablir une lgislation europenne en faveur de la protection et de lutilisation durable des sols, tout en laissant aux tats membres la libert de lappliquer comme bon leur semble. Bien que cette proposition de directive naborde pas directement la biodiversit des sols, elle est appele jouer un rle dcisif dans leur protection en sattaquant aux principales causes de la dgradation des sols : lrosion, limpermabilisation, la contamination et le dclin de la matire organique. Mais les ministres europens ne sont pas encore parvenus laccord qui permettrait son entre en vigueur. Dautres politiques et initiatives communautaires peuvent galement contribuer la protection des sols, mme si ce nest pas ncessairement leur objectif premier. Parmi les plus importantes, citons :

Les OGM pourraient perturber lactivit bnque des bactries.

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Le rseau Natura 2000 de zones protges, cr au titre de la directive Habitats et visant prserver les habitats et les espces vulnrables. La biodiversit des sols tend tre plus importante dans les zones protges. Linstrument europen de nancement LIFE, qui soutient des projets de conservation de la nature dont un petit nombre de projets concernent la biodiversit des sols. Une directive sur lutilisation des pesticides, la directive sur les nitrates et la directive sur les boues dpuration, qui ciblent les produits et les pratiques agricoles potentiellement dangereux. La politique agricole commune (PAC), qui impose dsormais aux agriculteurs qui bncient des subventions dintgrer des mesures de protection de lenvironnement dans leur gestion des terres.

Le plan daction de lUE pour la gestion des forts qui vise prvenir la dgradation des sols rsultant de lvolution de lutilisation des terres, de lrosion, des incendies de fort et des glissements de terrain. La directive-cadre sur leau qui vise rduire et prvenir la pollution et protger lenvironnement aquatique. La directive relative aux dchets et la directive concernant leur enfouissement, qui obligent les tats membres rduire lincidence des dchets sur la sant humaine et lenvironnement. La rglementation qui dnit un cadre pour lagriculture biologique en renforant laccent mis sur la biodiversit et la protection de lenvironnement.

Loin des yeux, loin du cur


Les organismes du sol reprsentent environ un quart de toute la biodiversit terrestre, mais ils sont largement ngligs dans les efforts de conservation. Dans le monde, seulement huit espces du sol sont protges par la CITES, les rgles internationales qui rgissent le commerce des espces menaces: trois scorpions, quatre tarentules et un scarabe. Cela ne signie pas que les espces du sol ne sont pas menaces, cest tout simplement parce quelles sont peu connues et que leur habitat et leur fonctionnement sont complexes. Les espces du sol sont tout simplement loin des yeux et loin du cur. Pourtant, prendre des mesures pour les protger peut prsenter un double intrt: si les mesures visant la protection des espces ariennes ne bncient pas ncessairement la biodiversit du sous-sol, les efforts visant protger les communauts du sol sont trs susceptibles de contribuer la conservation des plantes et animaux menacs dextinction que lon connat mieux. Les politiques qui ciblent directement ou indirectement la biodiversit des sols en protgeant son environnement pourraient donc avoir des rpercussions beaucoup plus importantes que prvu.

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Que peut-on faire de plus pour protger la biodiversit des sols?


Que peut-on faire lavenir pour pargner lusine de la vie des pires consquences de nos activits ?
La complexit de la biodiversit des sols et les menaces qui psent sur elle indiquent quil nous faut relever des ds sur trois fronts principaux. Nous devons surmonter le manque gnralis de connaissances sur ce qui se passe sous nos pieds; un soutien est requis pour raliser des recherches plus pousses; et des politiques visant protger les sols, et en particulier leur biodiversit, sont ncessaires. Les connaissances des dcideurs politiques, des cologistes et du grand public sur la vie des sols peuvent tre amliores. On envisage le plus souvent les caractristiques physiques et chimiques du sol, considr comme une corve quand on sessuie les pieds, et non pas ses caractristiques biologiques, ni le fait quil abrite une communaut norme de formes de vie. En cette Anne internationale de la biodiversit et au-del, il existe une grande opportunit pour mettre en vidence le rle central que joue la biodiversit des sols dans le maintien de toute vie sur terre. Dans le mme temps, nous devons approfondir nos connaissances sur les fonctions du sol. lheure actuelle, seulement 1 % des espces bactriennes et fongiques ont t identies, contre plus de 80 % pour les espces vgtales. Moins de 2 % des espces de nmatodes et seulement 4 % des acariens sont connus. Sans savoir exactement de quoi ce monde souterrain est peupl, comment pouvons-nous comprendre le rle des espces quil abrite pour la sant des sols ? Plus nous en savons, mieux nous sommes mme de prvoir des tendances et de prendre des mesures correctives. Malgr toutes les recherches qui ont t eectues jusqu prsent, il nexiste pas de systme standard permettant de comparer les sites et les parcelles, ni deectuer des comparaisons dans le temps. Cela pourrait constituer la base dun suivi long terme, au mme titre que lvaluation de la qualit de leau et lair. Certains progrs ont t raliss : un programme de recherche appel ENVASSO (Environmental Assessment of Soil for Monitoring - valuation environnementale des sols en vue de leur suivi) a propos les fondements du premier systme complet et harmonis dinformation sur les sols. Du point de vue politique, ladoption de la proposition de directive-cadre sur les sols permettrait damliorer les conditions des sols travers lUE, y compris celle de la vie souterraine. Et la directive europenne Habitats pourrait tre renforce an de mieux aborder la question de la biodiversit des sols. Dans dautres domaines politiques, lintgration entre les dirents secteurs pourrait tre renforce, par exemple entre lagriculture et lenvironnement. Une chose est certaine : lattention porte lintgration des habitats souterrains dans la rglementation et les recherches dans ce domaine ne peuvent que contribuer mieux faire connatre lusine de la vie. Cest peut-tre la meilleure chance que nous avons de la prserver durablement.

Notre avenir dpend de la protection des sols sur lesquels nous vivons.

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Pour en savoir plus sur labiodiversit des sols


Commission europenne-Direction gnrale de lenvironnement http://ec.europa.eu/environment/soil/index_en.htm Centre commun de recherche de la Commission europenne http://eusoils.jrc.ec.europa.eu Rapport intitul Soil biodiversity: functions, threats and tools for policy makers (Biodiversit des sols: fonctions, menaces et outils pour les dcideurs politiques). http://ec.europa.eu/environment/soil/biodiversity.htm Atlas europen de la biodiversit des sols http://eusoils.jrc.ec.europa.eu/library/maps/biodiversity_atlas Atlas europen des sols http://eusoils.jrc.ec.europa.eu/projects/soil_atlas/index.html Convention sur la diversit biologique http://www.cbd.int Portail de la biodiversit des sols de la FAO http://www.fao.org/nr/land/sustainable-land-management/soil-biodiversity/en Centre mondial dinformation sur les sols http://www.isric.org Carte mondiale des sols http://globalsoilmap.net

Commission europenne Lusine de la vie. Pourquoi la biodiversit des sols est-elle si importante ? Luxembourg : Oce des publications de lUnion europenne 2010 20 p. 21 x 21cm ISBN 978-92-79-15000-5 doi 10.2779/17615 Des exemplaires de cette publication sont disponibles gratuitement jusqu puisement des stocks ladresse suivante : Commission europenne Direction gnrale de lenvironnement Centre dinformation (BU-9 0/11) B-1049 Bruxelles http://bookshop.eu/

Crdits photographiques : Couverture : JRC, D. Creutzberg Dans les cercles, de gauche droite : protozoaire cili (Paramecium aurelia) Josh Grosse; acarien rouge (Trombidium) Olaf Leillinger; pseudoscorpion (Chelifer cancroides) Christian Fischer; ver de terre iStockphoto; taupe iStockphoto Page 4 : JRC, D. Creutzberg Page 6 : Paul Henning Krogh, Eric Steinert Page 7 : Getty Images

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SCRI Getty Images; William Vann/EduPic Scott Robinson Karl Ritz; SCRI Jan Mourek; iStockphoto Erika Micheli Photodisc; iStockphoto Getty Images iStockphoto; Getty Images Scott Robinson Getty Images

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