Vous êtes sur la page 1sur 551

dition du groupe Ebooks libres et gratuits

James Fenimore Cooper

LE DERNIER DES MOHICANS


Le roman de Bas-de-cuir

Traduction par A. J. B. Defauconpret

(1826)

Table des matires Prsentation du cycle de Bas-de-cuir.......................................4 Introduction de la nouvelle dition du Dernier des Mohicans...................................................................................5 Prface de la premire dition................................................ 10 LE DERNIER DES MOHICANS............................................. 15
Chapitre premier ........................................................................ 16 Chapitre II...................................................................................29 Chapitre III .................................................................................42 Chapitre IV..................................................................................55 Chapitre V ...................................................................................68 Chapitre VI..................................................................................81 Chapitre VII ................................................................................97 Chapitre VIII..............................................................................113 Chapitre IX................................................................................ 127 Chapitre X .................................................................................138 Chapitre XI................................................................................ 154 Chapitre XII .............................................................................. 172 Chapitre XIII..............................................................................191 Chapitre XIV .............................................................................207 Chapitre XV ..............................................................................227 Chapitre XVI .............................................................................244 Chapitre XVII............................................................................262 Chapitre XVIII ......................................................................... 284 Chapitre IXX............................................................................ 302 Chapitre XX .............................................................................. 319

Chapitre XXI.............................................................................336 Chapitre XXII ...........................................................................352 Chapitre XXIII ..........................................................................370 Chapitre XXIV ......................................................................... 389 Chapitre XXV............................................................................405 Chapitre XXVI ..........................................................................423 Chapitre XXVII ........................................................................ 438 Chapitre XXVIII .......................................................................452 Chapitre XXIX ..........................................................................466 Chapitre XXX........................................................................... 484 Chapitre XXXI ..........................................................................502 Chapitre XXXII......................................................................... 513 Chapitre XXXIII .......................................................................534

propos de cette dition lectronique................................. 551

Prsentation du cycle de Bas-de-cuir


Ce cycle constitue une vaste pope qui a pour dcor le continent nord-amricain, pour personnages les tribus indiennes, et pour contexte social les guerres et la migration vers l'ouest, de 1740 1804. Elle est domine par la haute figure de Natty Bumppo. Enfant de pionniers blancs, ce dernier a t lev par les Delaware, les bons Indiens (allis des Anglais !) qui s'opposent aux cruels Iroquois (associs aux Franais !). Natty Bumppo est laristocrate naturel , lhomme audessus des basses passions qui incarne la parfaite droiture, llvation de caractre, lhonntet et la chastet. Son idal est la libert et lindividualisme dans sa plus noble expression. Le rve amricain Le cycle de Bas-de-cuir comprend les Pionniers (1823), le Dernier des Mohicans (1826), la Prairie (1827), le Lac Ontario galement publi sous le titre le Guide (1840) et le Tueur de daims (1841).

Introduction de la nouvelle dition du Dernier des Mohicans


Lauteur avait pens jusquici, que la scne o se passe laction de cet ouvrage, et les diffrents dtails ncessaires pour comprendre les allusions qui y ont rapport, sont suffisamment expliqus au lecteur dans le texte lui-mme, ou dans les notes qui le suivent. Cependant, il existe tant dobscurit dans les traditions indiennes, et tant de confusion dans les noms indiens, que de nouvelles explications seront peut-tre utiles. Peu de caractres dhommes prsentent plus de diversit, ou, si nous osons nous exprimer ainsi, de plus grandes antithses que ceux des premiers habitants du nord de lAmrique. Dans la guerre, ils sont tmraires, entreprenants, russ, sans frein, mais dvous et remplis dabngation deux-mmes ; dans la paix, justes, gnreux, hospitaliers, modestes, et en gnral chastes ; mais vindicatifs et superstitieux. Les natifs de lAmrique du Nord ne se distinguent pas galement par ces qualits, mais elles prdominent assez parmi ces peuples remarquables pour tre caractristiques. On croit gnralement que les aborignes de lAmrique sont dorigine asiatique. Il existe beaucoup de faits physiques et moraux qui donnent du poids cette opinion, quelques autres semblent prouver contre elle. Lauteur croit que la couleur des Indiens est particulire ce peuple. Les os de ses joues indiquent dune manire frappante lorigine tartare, tandis que les yeux de ces deux peuples nont aucun rapport. Le climat peut avoir eu une grande in-

fluence sur le premier point, mais il est difficile de dcider pourquoi il a produit la diffrence immense qui existe dans le second. Limagination des Indiens, soit dans leur posie, soit dans leurs discours, est orientale, et leurs compositions sont rendues plus touchantes peut-tre par les bornes mmes de leurs connaissances pratiques. Ils tirent leurs mtaphores des nuages, des saisons, des oiseaux, des animaux et du rgne vgtal. En cela, ils ne font pas plus que toute autre race imagination nergique, dont les images sont limites par lexprience ; mais il est remarquable que les Indiens du nord de lAmrique revtent leurs ides de couleurs tout fait orientales, et entirement opposes celles des Africains. Leur langage a toute la richesse et toute la plnitude sentencieuse de celui des Chinois. Il exprime une phrase en un mot, et il qualifiera la signification dune sentence entire par une syllabe ; quelquefois mme il indiquera diffrents sens par la seule inflexion de la voix. Des philologistes, qui ont consacr beaucoup de temps des recherches sur ce sujet, assurent quil nexiste que deux ou trois idiomes parmi les nombreuses tribus occupant autrefois le pays qui compose aujourdhui les tats-Unis. Ils attribuent les difficults que ces tribus prouvent se comprendre les unes les autres, la corruption des langages primitifs, et aux dialectes qui se sont forms. Lauteur se rappelle avoir t prsent une entrevue entre deux chefs des grandes Prairies, louest du Mississipi ; les guerriers paraissaient de la meilleure intelligence et causaient beaucoup ensemble en apparence ; cependant, daprs le rcit de linterprte qui avait t ncessaire, chacun deux ne comprenait pas un mot de ce que disait lautre. Ils appartenaient des tribus hostiles, taient amens lun vers lautre par linfluence du gouvernement amricain, et il est digne de remarque quune politique commune les porta adopter le mme sujet de conversation. Ils sexhortrent mutuellement se secourir lun lautre, si les chances de la guerre les jetaient entre les mains de leurs ennemis. Quelle que soit la vrit touchant les racines et le gnie des langues indiennes, il est certain

quelles sont maintenant si distinctes dans leurs mots, quelles ont tous les inconvnients des langues trangres : de l naissent les difficults que prsente ltude de lhistoire des diffrentes tribus, et lincertitude de leurs traditions. Comme les nations dune plus haute importance, les Indiens dAmrique donnent sur leur propre caste des dtails bien diffrents de ceux quen donnent les autres tribus. Ils sont trs ports estimer leurs perfections aux dpens de celles de leurs rivaux ou de leurs ennemis ; trait qui rappellera sans doute lhistoire de la cration par Mose. Les blancs ont beaucoup aid rendre les traditions des aborignes plus obscures, par leur manie de corrompre les noms. Ainsi, le nom qui sert de titre cet ouvrage a subi les divers changements de Mahicanni, Mohicans et Mohegans ; ce dernier est communment adopt par les blancs. Lorsquon se rappelle que les Hollandais, qui stablirent les premiers NewYork, les Anglais et les Franais, donnrent tous des noms aux tribus qui habitrent le pays o se passe la scne de ce roman, et que les Indiens non seulement donnaient souvent diffrents noms leurs ennemis, mais eux-mmes, on comprendra facilement la cause de la confusion. Dans cet ouvrage, Lenni, Lenape, Lenope, Delawares, Wapanachki et Mohicans sont le mme peuple, ou tribus de la mme origine. Les Mengwe, les Maguas, les Mingoes et les Iroquois, quoique ntant pas absolument les mmes, sont confondus frquemment par lauteur de ce roman, tant runis par une mme politique, et opposs ceux que nous venons de nommer. Mingo tait un terme de reproche, ainsi que Mingwe et Magua dans un moindre degr. Oneida est le nom dune tribu particulire et puissante de cette confdration. Les Mohicans taient les possesseurs du pays occup dabord par les Europens dans cette partie de lAmrique. Ils

furent en consquence les premiers dpossds, et le sort invitable de ces peuples, qui disparaissaient devant les approches, ou, si nous pouvons nous exprimer ainsi, devant linvasion de la civilisation, comme la verdure de leurs forts vierges tombait devant la gele de lhiver, avait t dj accompli lpoque o commence laction de ce roman. Il existe assez de vrit historique dans le tableau pour justifier lusage que lauteur en a fait. Avant de terminer cette Introduction, il nest peut-tre pas inutile de dire un mot dun personnage important de cette lgende, et qui est aussi acteur dans deux autres ouvrages du mme auteur. Reprsenter un individu comme batteur destrade 1 dans les guerres pendant lesquelles lAngleterre et la France se disputrent lAmrique ; comme chasseur2 cette poque dactivit qui succda si rapidement la paix de 1783 ; et comme un vieux Trappeur3 dans la Prairie, lorsque la politique de la rpublique abandonna ces immenses solitudes aux entreprises de ces tres demi sauvages, suspendus entre la socit et les dserts, cest fournir potiquement un tmoin de la vrit de ces changements merveilleux, qui distinguent les progrs de la nation amricaine, un degr jusquici inconnu, et que pourraient attester des centaines de tmoins encore vivants. En cela le roman na aucun mrite comme invention. Lauteur ne dira rien de plus de ce caractre, sinon quil appartient un homme naturellement bon, loign des tentations de la vie civilise, bien quil nait pas entirement oubli ses prjugs, ses leons, transplant parmi les habitudes de la barbarie, peut-tre amlior plutt que gt par ce mlange, et trahissant alternativement les faiblesses et les vertus de sa situation prsente et celles de sa naissance. Un meilleur observateur des ralits de la vie lui aurait peut-tre donn moins
1 Scout. 2 Hunter (Voyez Les Pionniers.) 3 Trapper (Voyez La Prairie.)

dlvation morale, mais il et t alors moins intressant, et le talent dun auteur de fictions est dapprocher de la posie autant que ses facults le lui permettent. Aprs cet aveu, il est presque inutile dajouter que lhistoire na rien dmler avec ce personnage imaginaire. Lauteur a cru quil avait assez sacrifi la vrit en conservant le langage et le caractre dramatique ncessaire son rle. Le pays qui est indiqu comme tant le thtre de laction, a subi quelques changements depuis les vnements historiques qui sy sont passs, ainsi que la plupart des districts dune gale tendue, dans les limites des tats-Unis. Il y a des eaux la mode et o la foule abonde, dans le mme lieu o se trouve la source laquelle il-de-Faucon sarrte pour se dsaltrer, et des routes traversent la fort o il voyageait ainsi que ses amis sans rencontrer un sentier trac. Glenn a un petit village, et tandis que William-Henry, et mme une forteresse dune date plus rcente, ne se retrouvent plus que comme ruines, il y a un autre village sur les terres de lHorican. Mais outre cela, un peuple nergique et entreprenant, qui a tant fait en dautres lieux, a fait bien peu dans ceux-ci. Limmense terrain sur lequel eurent lieu les derniers incidents de cette lgende est presque encore une solitude, quoique les Peaux-Rouges aient entirement dsert cette partie des tats-Unis. De toutes les tribus mentionnes dans ces pages, il ne reste que quelques individus demi civiliss des Oneidas, New-York. Le reste a disparu, soit des rgions quhabitaient leurs pres, soit de la terre entire.

Prface de la premire dition4


Le lecteur qui commence la lecture de ces volumes dans lespoir dy trouver le tableau romanesque et imaginaire de ce qui na jamais exist, labandonnera sans doute lorsquil se verra tromp dans son attente. Louvrage nest autre chose que ce quannonce son titre, un rcit, une relation. Cependant, comme il renferme des dtails qui pourraient ntre pas compris de tous les lecteurs, et surtout des lectrices quil pourrait trouver, en passant pour une fiction, il est de lintrt de lauteur dclaircir ce que les allusions historiques pourraient prsenter dobscur. Et cest pour lui un devoir dautant plus rigoureux, quil a souvent fait la triste exprience que, lors mme que le public ignorerait compltement les faits qui vont lui tre raconts, ds linstant que vous les soumettez son tribunal redoutable, il se trouve individuellement et collectivement, par une espce dintuition inexplicable, en savoir beaucoup plus que lauteur lui-mme. Ce fait est incontestable ; eh bien ! cependant, quun crivain se hasarde donner limagination des autres la carrire quil naurait d donner qu la sienne, par une contradiction nouvelle il aura presque toujours sen repentir. Tout ce qui peut tre expliqu doit donc ltre avec soin, au risque de mcontenter cette classe de lecteurs qui trouvent dautant plus de plaisir parcourir un ouvrage, quil leur offre plus dnigmes deviner ou plus de mystres claircir. Cest par lexpos prliminaire des raisons qui lobligent ds le dbut employer tant de mots inintelligibles que lauteur commencera la tche quil
Bien que cette prface soit supprime dans la dernire dition, nous avons cru quelle valait la peine dtre conserve, comme renfermant des claircissements qui ne se rencontrent pas dans lIntroduction nouvelle.
4

10

sest impose. Il ne dira rien que ne sache dj celui qui serait le moins vers du monde dans la connaissance des antiquits indiennes. La plus grande difficult contre laquelle ait lutter quiconque veut tudier lhistoire des sauvages indiens, cest la confusion qui rgne dans les noms. Si lon rflchit que les Hollandais, les Anglais et les Franais, en leur qualit de conqurants, se sont permis tour tour de grandes liberts sous ce rapport ; que les naturels eux-mmes parlent non seulement diffrentes langues, et mme les dialectes de ces mmes langues, mais quils aiment en outre multiplier les dnominations, cette confusion causera moins de surprise que de regret ; elle pourra servir dexcuse pour ce qui paratrait obscur dans cet ouvrage, quels que soient dailleurs les autres dfauts quon puisse lui reprocher. Les Europens trouvrent cette rgion immense qui stend entre le Penobscot et le Potomac, lOcan atlantique et le Mississipi, en la possession dun peuple qui navait quune seule et mme origine. Il est possible que sur un ou deux points les limites de ce vaste territoire aient t tendues ou restreintes par les nations environnantes ; mais telles en taient du moins les bornes naturelles et ordinaires. Ce peuple avait le nom gnrique de Wapanachki, mais il affectionnait celui de Lenni Lenape, quil stait donn, et qui signifie un peuple sans mlange . Lauteur avoue franchement que ses connaissances ne vont pas jusqu pouvoir numrer les communauts ou tribus dans lesquelles cette race dhommes sest subdivise. Chaque tribu avait son nom, ses chefs, son territoire particulier pour la chasse, et mme son dialecte. Comme les princes fodaux de lancien monde, ces peuples se battaient entre eux, et exeraient la plupart des privilges de la souverainet ; mais ils nen reconnaissaient pas moins une origine commune, leur langue tait la mme, ainsi que les traditions qui se transmettaient avec une fidlit surprenante. Une branche de ce peuple nombreux oc-

11

cupait les bords dun beau fleuve connu sous le nom de Lenapewihittuck . Ctait l que dun consentement unanime tait tablie la Maison Longue ou le Feu du Grand Conseil de la nation. La tribu possdant la contre qui forme prsent la partie sud-ouest de la Nouvelle-Angleterre, et cette portion de NewYork qui est lest de la baie dHudson, ainsi quune grande tendue de pays qui se prolongeait encore plus vers le sud, tait un peuple puissant appel les Mohicanni , ou plus ordinairement les Mohicans . Cest de ce dernier mot que les Anglais ont fait depuis, par corruption, Mohegans . Les Mohicans taient encore subdiviss en peuplades. Collectivement, ils le disputaient, sous le rapport de lantiquit, mme leurs voisins qui possdaient la Maison Longue ; mais on leur accordait sans contestation dtre le fils an de leur grand-pre . Cette portion des propritaires primitifs du sol fut la premire dpossde par les blancs. Le petit nombre qui en reste encore sest dispers parmi les autres tribus, et il ne leur reste de leur grandeur et de leur puissance que de tristes souvenirs. La tribu qui gardait lenceinte sacre de la maison du conseil fut distingue pendant longtemps par le titre flatteur de Lenape ; mais lorsque les Anglais eurent chang le nom du fleuve en celui de Delaware , ce nouveau nom devint insensiblement celui des habitants. En gnral ils montrent beaucoup de dlicatesse et de discernement dans lemploi des dnominations. Des nuances expressives donnent plus de clart leurs ides, et communiquent souvent une grande nergie leurs discours. Dans un espace de plusieurs centaines de milles, le long des frontires septentrionales de la tribu des Lenapes, habitait un autre peuple qui offrait les mmes subdivisions, la mme

12

origine, le mme langage, et que ses voisins appelaient Mengwe. Ces sauvages du nord taient dabord moins puissants et moins unis entre eux que les Lenapes. Afin de remdier ce dsavantage, cinq de leurs tribus les plus nombreuses et les plus guerrires qui se trouvaient le plus prs de la maison du conseil de leurs ennemis se ligurent ensemble pour se dfendre mutuellement ; et ce sont, par le fait, les plus anciennes Rpubliques Unies dont lhistoire de lAmrique septentrionale offre quelque trace. Ces tribus taient les Mohawks, les Oneidas, les Cenecas, les Cayugas et les Onondagas. Par la suite, une tribu vagabonde de la mme race, qui stait avance prs du soleil, vint se joindre eux, et fut admise participer tous les privilges politiques. Cette tribu (les Tuscaroras) augmenta tellement leur nombre, que les Anglais changrent le nom quils avaient donn la confdration, et ils ne les appelrent plus les Cinq, mais les six Nations. On verra dans le cours de cette relation que le mot nation sapplique tantt une tribu et tantt au peuple entier, dans son acception la plus tendue. Les Mengwes taient souvent appels par les Indiens leurs voisins Maquas, et souvent mme, par forme de drision, Mingos. Les Franais leur donnrent le nom dIroquois, par corruption sans doute de quelquune des dnominations quils prenaient. Une tradition authentique a conserv le dtail des moyens peu honorables que les Hollandais dun ct, et les Mengwes de lautre, employrent pour dterminer les Lenapes dposer les armes, confier entirement aux derniers le soin de leur dfense, en un mot ntre plus, dans le langage figur des naturels, que des femmes. Si la politique suivie par les Hollandais tait peu gnreuse, elle tait du moins sans danger. Cest de ce moment que date la chute de la plus grande et de la plus civilise des nations indiennes qui occupaient lemplacement actuel des tats-Unis. Dpouills par les blancs, opprims et massacrs par les sauvages, ces malheureux continurent encore quelque temps errer autour de leur maison du conseil, puis, se sparant par bandes, ils allrent se rfugier dans les vastes soli-

13

tudes qui se prolongent loccident. Semblable la clart de la lampe qui steint, leur gloire ne brilla jamais avec plus dclat quau moment o ils allaient tre anantis. On pourrait donner encore dautres dtails sur ce peuple intressant, surtout sur la partie la plus rcente de son histoire ; mais lauteur ne les croit pas ncessaires au plan de cet ouvrage. La mort du pieux et vnrable Heckewelder 5 est sous ce rapport une perte qui ne sera peut-tre jamais rpare. Il avait fait une tude particulire de ce peuple ; longtemps il prit sa dfense avec autant de zle que dardeur, non moins pour venger sa gloire que pour amliorer sa condition morale. Aprs cette courte Introduction, lauteur livre son ouvrage au lecteur. Cependant la justice ou du moins la franchise exige de lui quil recommande toutes les jeunes personnes dont les ides sont ordinairement resserres entre les quatre murs dun salon, tous les clibataires dun certain ge qui sont sujets linfluence du temps, enfin tous les membres du clerg, si ces volumes leur tombent par hasard entre les mains, de ne pas en entreprendre la lecture. Il donne cet avis aux jeunes personnes quil vient de dsigner, parce quaprs avoir lu louvrage elles le dclareraient inconvenant ; aux clibataires, parce quil pourrait troubler leur sommeil ; aux membres du clerg, parce quils peuvent mieux employer leur temps.

Le rvrend Heckewelder pourrait tre appel le Las Casas de lAmrique du Nord. Ses crits sur les Indiens, auxquels nous emprunterons plus dune note, ont t consigns dans les Transactions philosophiques amricaines, anne 1819.

14

LE DERNIER DES MOHICANS


HISTOIRE DE MIL SEPT CENT CINQUANTE-SEPT

Ne soyez pas choqus de la couleur de mon teint ; cest la livre un peu fonce de ce soleil brlant prs duquel jai pris naissance. Shakespeare. Le Marchand de Venise, acte II, scne I.

15

Chapitre premier

Mon oreille est ouverte. Mon cur est prpar ; quelque perte que tu puisses me rvler, cest une perte mondaine ; parle, mon royaume est-il perdu ? Shakespeare.

Ctait un des caractres particuliers des guerres qui ont eu lieu dans les colonies de lAmrique septentrionale, quil fallait braver les fatigues et les dangers des dserts avant de pouvoir livrer bataille lennemi quon cherchait. Une large ceinture de forts, en apparence impntrables, sparait les possessions des provinces hostiles de la France et de lAngleterre. Le colon endurci aux travaux et lEuropen disciplin qui combattait sous la mme bannire, passaient quelquefois des mois entiers lutter contre les torrents, et se frayer un passage entre les gorges des montagnes, en cherchant loccasion de donner des preuves plus directes de leur intrpidit. Mais, mules des guerriers naturels du pays dans leur patience, et apprenant deux se soumettre aux privations, ils venaient bout de surmonter toutes les difficults ; on pouvait croire quavec le temps il ne resterait pas dans le bois une retraite assez obscure, une solitude assez retire pour offrir un abri contre les incursions de ceux qui prodiguaient leur sang pour assouvir leur vengeance, ou pour soutenir la politique froide et goste des monarques loigns de lEurope. Sur toute la vaste tendue de ces frontires il nexistait peut-tre aucun district qui pt fournir un tableau plus vrai de lacharnement et de la cruaut des guerres sauvages de cette

16

poque, que le pays situ entre les sources de lHudson et les lacs adjacents. Les facilits que la nature y offrait la marche des combattants taient trop videntes pour tre ngliges. La nappe allonge du lac Champlain stendait des frontires du Canada jusque sur les confins de la province voisine de New-York, et formait un passage naturel dans la moiti de la distance dont les Franais avaient besoin dtre matres pour pouvoir frapper leurs ennemis. En se terminant du ct du sud, le Champlain recevait les tributs dun autre lac, dont leau tait si limpide que les missionnaires jsuites lavaient choisie exclusivement pour accomplir les rites purificateurs du baptme, et il avait obtenu pour cette raison le titre de lac du Saint-Sacrement. Les Anglais, moins dvots, croyaient faire assez dhonneur ces eaux pures en leur donnant le nom du monarque qui rgnait alors sur eux, le second des princes de la maison de Hanovre. Les deux nations se runissaient ainsi pour dpouiller les possesseurs sauvages des bois de ses rives, du droit de perptuer son nom primitif de lac Horican6. Baignant de ses eaux des les sans nombre, et entour de montagnes, le saint Lac stendait douze lieues vers le sud. Sur la plaine leve qui sopposait alors au progrs ultrieur des eaux, commenait un portage denviron douze milles qui conduisait sur les bords de lHudson, un endroit o, sauf les obstacles ordinaires des cataractes, la rivire devenait navigable.
Comme chaque tribu indienne a son langage ou son dialecte, elles donnent ordinairement diffrents noms aux mmes lieux, quoique presque tous leurs termes soient descriptifs. Ainsi la traduction littrale du nom de cette belle pice deau adopt par la tribu qui habite ces rivages, est La Queue du Lac . Le lac Georges, comme on lappelait vulgairement, et comme il est maintenant lgalement appel, forme une espce de queue au lac Champlain, lorsquon le regarde sur la carte. De l vient le nom.
6

17

Tandis quen poursuivant leurs plans audacieux dagression et dentreprise, lesprit infatigable des Franais cherchait mme se frayer un passage par les gorges lointaines et presque impraticables de lAlleghany, on peut bien croire quils noublirent point les avantages naturels quoffrait le pays que nous venons de dcrire. Il devint de fait larne sanglante dans laquelle se livrrent la plupart des batailles qui avaient pour but de dcider de la souverainet sur les colonies. Des forts furent construits sur les diffrents points qui commandaient les endroits o le passage tait le plus facile, et ils furent pris, repris, rass et reconstruits, suivant les caprices de la victoire ou les circonstances. Le cultivateur, scartant de ce local dangereux, reculait jusque dans lenceinte des tablissements plus anciens ; et des armes plus nombreuses que celles qui avaient souvent dispos de la couronne dans leurs mres-patries sensevelissaient dans ces forts, dont on ne voyait jamais revenir les soldats qupuiss de fatigue ou dcourags par leurs dfaites, semblables enfin des fantmes sortis du tombeau. Quoique les arts de la paix fussent inconnus dans cette fatale rgion, les forts taient animes par la prsence de lhomme. Les vallons et les clairires retentissaient des sons dune musique martiale, et les chos des montagnes rptaient les cris de joie dune jeunesse vaillante et inconsidre, qui les gravissait, fire de sa force et de sa gaiet, pour sendormir bientt dans une longue nuit doubli. Ce fut sur cette scne dune lutte sanglante que se passrent les vnements que nous allons essayer de rapporter, pendant la troisime anne de la dernire guerre que se firent la France et la Grande-Bretagne, pour se disputer la possession dun pays qui heureusement tait destin nappartenir un jour ni lune ni lautre.

18

Lincapacit de ses chefs militaires, et une fatale absence dnergie dans ses conseils lintrieur, avaient fait dchoir la Grande-Bretagne de cette lvation laquelle lavaient porte lesprit entreprenant et les talents de ses anciens guerriers et hommes dtat. Elle ntait plus redoute par ses ennemis, et ceux qui la servaient perdaient rapidement cette confiance salutaire do nat le respect de soi-mme. Sans avoir contribu amener cet tat de faiblesse, et quoique trop mpriss pour avoir t les instruments de ses fautes, les colons supportaient naturellement leur part de cet abaissement mortifiant. Tout rcemment ils avaient vu une arme dlite, arrive de cette contre, quils respectaient comme leur mre-patrie, et quils avaient regarde comme invincible ; une arme conduite par un chef que ses rares talents militaires avaient fait choisir parmi une foule de guerriers expriments, honteusement mise en droute par une poigne de Franais et dIndiens, et nayant vit une destruction totale que par le sang-froid et le courage dun jeune Virginien 7 dont la renomme, grandissant avec les annes, sest rpandue depuis jusquaux pays les plus lointains de la chrtient avec lheureuse influence quexerce la vertu 8.
Ce jeune Virginien tait Washington lui-mme, alors colonel dun rgiment de troupes provinciales ; le gnral dont il est ici question est le malheureux Braddock, qui fut tu et perdit par sa prsomption la moiti de son arme. La rputation militaire de Washington date de cette poque : il conduisit habilement la retraite et sauva le reste des troupes. Cet vnement eut lieu en 1755. Washington tait n en 1732 ; il navait donc que vingt-trois ans. Suivant une tradition populaire, un chef sauvage prdit que le jeune Virginien ne serait jamais tu dans une bataille ; il avait mme vainement tir sur lui plusieurs fois, et son adresse tait cependant remarquable ; mais Washington fut le seul officier cheval de larme amricaine qui ne fut pas bless ou tu dans cette droute. 8 Washington, qui avertit plus tard, mais inutilement, le gnral europen de la position dangereuse dans laquelle il se plaait sans ncessit, sauva le reste de larme anglaise, dans cette occasion, par sa dcision et son courage. La rputation que sacquit Washington dans cette bataille fut la principale cause du choix que lon fit de lui plus tard pour commander les armes amricaines. Une circonstance digne de remarque,
7

19

Ce dsastre inattendu avait laiss dcouvert une vaste tendue de frontires, et des maux plus rels taient prcds par lattente de mille dangers imaginaires. Les colons alarms croyaient entendre les hurlements des sauvages se mler chaque bouffe de vent qui sortait en sifflant des immenses forts de louest. Le caractre effrayant de ces ennemis sans piti augmentait au del de tout ce quon pourrait dire les horreurs naturelles de la guerre. Des exemples sans nombre de massacres rcents taient encore vivement gravs dans leur souvenir ; et dans toutes les provinces il ntait personne qui net cout avec avidit la relation pouvantable de quelque meurtre commis pendant les tnbres, et dont les habitants des forts taient les principaux et les barbares acteurs. Tandis que le voyageur crdule et exalt racontait les chances hasardeuses quoffraient les dserts, le sang des hommes timides se glaait de terreur, et les mres jetaient un regard dinquitude sur les enfants qui sommeillaient en sret, mme dans les plus grandes villes. En un mot, la crainte, qui grossit tous les objets, commena lemporter sur les calculs de la raison et sur le courage. Les curs les plus hardis commencrent croire que lvnement de la lutte tait incertain, et lon voyait saugmenter tous les jours le nombre de cette classe abjecte qui croyait dj voir toutes les possessions de la couronne dAngleterre en Amrique au pouvoir de ses ennemis chrtiens, ou dvastes par les incursions de leurs sauvages allis. Quand donc on apprit au fort qui couvrait la fin du portage situ entre lHudson et les lacs, quon avait vu Montcalm remonter le Champlain avec une arme aussi nombreuse que les feuilles des arbres des forts, on ne douta nullement que ce rapport ne ft vrai, et on lcouta plutt avec cette lche consternacest que, tandis que toute lAmrique retentissait de la gloire dont il venait de se couvrir, son nom ne fut inscrit dans aucun bulletin dEurope sur cette bataille. Cest de cette manire que la mre patrie cachait mme la gloire des Amricains, pour obir son systme doppression.

20

tion de gens cultivant les arts de la paix, quavec la joie tranquille quprouve un guerrier en apprenant que lennemi se trouve porte de ses coups. Cette nouvelle avait t apporte vers la fin dun jour dt par un courrier indien charg aussi dun message de Munro, commandant le fort situ sur les bords du Saint-Lac, qui demandait quon lui envoyt un renfort considrable, sans perdre un instant. On a dj dit que lintervalle qui sparait les deux postes ntait pas tout fait de cinq lieues. Le chemin, ou plutt le sentier qui communiquait de lun lautre, avait t largi pour que les chariots pussent y passer, de sorte que la distance que lenfant de la fort venait de parcourir en deux heures de temps, pouvait aisment tre franchie par un dtachement de troupes avec munitions et bagages, entre le lever et le coucher du soleil dt. Les fidles serviteurs de la couronne dAngleterre avaient nomm lune de ces citadelles des forts William-Henry, et lautre douard, noms des deux princes de la famille rgnante. Le vtran cossais que nous venons de nommer avait la garde du premier avec un rgiment de troupes provinciales, rellement beaucoup trop faibles pour faire face larme formidable que Montcalm conduisait vers ses fortifications de terre ; mais le second fort tait command par le gnral Webb, qui avait sous ses ordres les armes du roi dans les provinces du nord, et sa garnison tait de cinq mille hommes. En runissant les divers dtachements qui taient sa disposition, cet officier pouvait ranger en bataille une force denviron le double de ce nombre contre lentreprenant Franais, qui stait hasard si imprudemment loin de ses renforts. Mais, domins par le sentiment de leur dgradation, les officiers et les soldats parurent plus disposs attendre dans leurs murailles larrive de leur ennemi qu sopposer ses progrs en imitant lexemple que les Franais leur avaient donn, au fort

21

Duquesne, en attaquant lavant-garde anglaise, audace que la fortune avait couronne. Lorsquon fut un peu revenu de la premire surprise occasionne par cette nouvelle, le bruit se rpandit dans toute la ligne du camp retranch qui stendait le long des rives de lHudson, et qui formait une chane de dfense extrieure pour le fort, quun dtachement de quinze cents hommes de troupes dlite devait se mettre en marche au point du jour pour William-Henry, fort situ lextrmit septentrionale du portage. Ce qui dabord ntait quun bruit devint bientt une certitude, car des ordres arrivrent du quartier gnral du commandant en chef, pour enjoindre aux corps quil avait choisis pour ce service, de se prparer promptement partir. Il ne resta donc plus aucun doute sur les intentions de Webb, et pendant une heure ou deux, on ne vit que des figures inquites et des soldats courant et l avec prcipitation. Les novices dans lart militaire 9 allaient et venaient dun endroit lautre, et retardaient leurs prparatifs de dpart par un empressement dans lequel il entrait autant de mcontentement que dardeur. Le vtran, plus expriment, se disposait au dpart avec ce sang-froid qui ddaigne toute apparence de prcipitation ; quoique ses traits annonassent le calme, son il inquiet laissait assez voir quil navait pas un got bien prononc pour cette guerre redoute des forts, dont il ntait encore qu lapprentissage. Enfin le soleil se coucha parmi des flots de lumire derrire les montagnes lointaines situes loccident, et lorsque lobscurit tendit son voile sur la terre en cet endroit retir, le bruit des prparatifs de dpart diminua peu peu. La dernire lumire steignit enfin sous la tente de quelque officier ; les arbres jetrent des ombres plus paisses sur les fortifications et
9 Les nouvelles leves.

22

sur la rivire, et il stablit dans tout le camp un silence aussi profond que celui qui rgnait dans la vaste fort. Suivant les ordres donns la soire prcdente, le sommeil de larme fut interrompu par le roulement du tambour, que les chos rptrent, et dont lair humide du matin porta le bruit de toutes parts jusque dans la fort, linstant o le premier rayon du jour commenait dessiner la verdure sombre et les formes irrgulires de quelques grands pins du voisinage sur lazur plus pur de lhorizon oriental. En un instant tout le camp fut en mouvement, jusquau dernier soldat ; chacun voulait tre tmoin du dpart de ses camarades, des incidents qui pourraient laccompagner, et jouir dun moment denthousiasme. Le dtachement choisi fut bientt en ordre de marche. Les soldats rguliers et soudoys de la couronne prirent avec fiert la droite de la ligne, tandis que les colons, plus humbles, se rangeaient sur la gauche avec une docilit quune longue habitude leur avait rendue facile. Les claireurs partirent ; une forte garde prcda et suivit les lourdes voitures qui portaient le bagage ; et ds le point du jour le corps principal des combattants se forma en colonne, et partit du camp avec une apparence de fiert militaire qui servit assoupir les apprhensions de plus dun novice qui allait faire ses premires armes. Tant quils furent en vue de leurs camarades, on les vit conserver le mme ordre et la mme tenue. Enfin le son de leurs fifres sloigna peu peu, et la fort sembla avoir englouti la masse vivante qui venait dentrer dans son sein. La brise avait cess dapporter aux oreilles des soldats rests dans le camp le bruit de la marche de la colonne invisible qui sloignait ; le dernier des traneurs avait dj disparu leurs yeux ; mais on voyait encore des signes dun autre dpart devant une cabane construite en bois, dune grandeur peu ordinaire, et devant laquelle taient en faction des sentinelles connues pour garder la personne du gnral anglais. Prs de l taient six che-

23

vaux caparaonns de manire prouver que deux dentre eux au moins taient destins tre monts par des femmes dun rang quon ntait pas habitu voir pntrer si avant dans les lieux dserts de ce pays. Un troisime portait les harnais et les armes dun officier de ltat-major. La simplicit des accoutrements des autres et les valises dont ils taient chargs prouvaient quils taient destins des domestiques qui semblaient attendre dj le bon plaisir de leurs matres. quelque distance de ce spectacle extraordinaire il stait form plusieurs groupes de curieux et doisifs ; les uns admirant lardeur et la beaut du noble cheval de bataille, les autres regardant ces prparatifs avec lair presque stupide dune curiosit vulgaire. Il y avait pourtant parmi eux un homme qui, par son air et ses gestes, faisait une exception marque ceux qui composaient cette dernire classe de spectateurs. Lextrieur de ce personnage tait dfavorable au dernier point, sans offrir aucune difformit particulire. Debout, sa taille surpassait celle de ses compagnons ; assis, il paraissait rduit au-dessous de la stature ordinaire de lhomme. Tous ses membres offraient le mme dfaut densemble. Il avait la tte grosse, les paules troites, les bras longs, les mains petites et presque dlicates, les cuisses et les jambes grles, mais dune longueur dmesure, et ses genoux monstrueux ltaient moins encore que les deux pieds qui soutenaient cet trange ensemble. Les vtements mal assortis de cet individu ne servaient qu faire ressortir encore davantage le dfaut vident de ses proportions. Il avait un habit bleu de ciel, pans larges et courts, collet bas ; il portait des culottes collantes de maroquin jaune, et noues la jarretire par une bouffette fltrie de rubans blancs ; des bas de coton rays, et des souliers lun desquels tait attach un peron, compltaient le costume de la partie infrieure de son corps. Rien nen tait drob aux yeux ; au contraire, il semblait studier mettre en vidence toutes ses beauts, soit par simplicit, soit par vanit. De la poche

24

norme dune grande veste de soie plus qu demi use et orne dun grand galon dargent terni, sortait un instrument qui, vu dans une compagnie aussi martiale, aurait pu passer pour quelque engin de guerre dangereux et inconnu. Quelque petit quil ft, cet instrument avait excit la curiosit de la plupart des Europens qui se trouvaient dans le camp, quoique la plupart des colons le maniassent sans crainte et mme avec la plus grande familiarit. Un norme chapeau, de mme forme que ceux que portaient les ecclsiastiques depuis une trentaine dannes, prtait une sorte de dignit une physionomie qui annonait plus de bont que dintelligence, et qui avait videmment besoin de ce secours artificiel pour soutenir la gravit de quelque fonction extraordinaire. Tandis que les diffrents groupes de soldats se tenaient quelque distance de lendroit o lon voyait ces nouveaux prparatifs de voyage, par respect pour lenceinte sacre du quartier gnral de Webb, le personnage que nous venons de dcrire savana au milieu des domestiques, qui attendaient avec les chevaux, dont il faisait librement la censure et lloge, suivant que son jugement trouvait occasion de les louer ou de les critiquer. Je suis port croire, lami, dit-il dune voix aussi remarquable par sa douceur que sa personne ltait par le dfaut de ses proportions, que cet animal nest pas n en ce pays, et quil vient de quelque contre trangre, peut-tre de la petite le au del des mers. Je puis parler de pareilles choses, sans me vanter, car jai vu deux ports, celui qui est situ lembouchure de la Tamise et qui porte le nom de la capitale de la vieille Angleterre, et celui quon appelle Newhaven ; et jy ai vu les capitaines de senaux et de brigantins charger leurs btiments dune foule danimaux quatre pieds, comme dans larche de No, pour aller les vendre la Jamaque ; mais jamais je nai vu un animal qui ressemblt si bien au cheval de guerre dcrit dans lcriture :

25

Il bat la terre du pied, se rjouit en sa force, et va la rencontre des hommes arms. Il hennit au son de la trompette ; il flaire de loin la bataille, le tonnerre des capitaines, et le cri de triomphe. Il semblerait que la race des chevaux dIsral sest perptue jusqu nos jours. Ne le pensez-vous pas, lami ? Ne recevant aucune rponse ce discours extraordinaire, qui la vrit, tant prononc dune voix sonore quoique douce, semblait mriter quelque attention, celui qui venait demprunter ainsi le langage des livres saints leva les yeux sur ltre silencieux auquel il stait adress par hasard, et il trouva un nouveau sujet dadmiration dans lindividu sur qui tombrent ses regards. Ils restaient fixs sur la taille droite et raide du coureur indien qui avait apport au camp de si fcheuses nouvelles la soire prcdente. Quoique ses traits fussent dans un tat de repos complet, et quil semblt regarder avec une apathie stoque la scne bruyante et anime qui se passait autour de lui, on remarquait en lui, au milieu de sa tranquillit, un air de fiert sombre fait pour attirer des yeux plus clairvoyants que ceux de lhomme qui le regardait avec un tonnement quil ne cherchait pas cacher. Lhabitant des forts portait le tomahawk10 et le couteau de sa tribu, et cependant son extrieur ntait pas tout fait celui dun guerrier. Au contraire, toute sa personne avait un air de ngligence semblable celle qui aurait pu tre la suite dune grande fatigue dont il naurait pas encore t compltement remis. Les couleurs dont les sauvages composent le tatouage de leur corps quand ils sapprtent combattre,
Un tomahawk est une petite hache. Avant larrive des colons europens, les tomahawks taient faits avec des pierres ; aujourdhui les blancs les fabriquent eux-mmes avec du fer, et les vendent aux sauvages. Il y a deux espces de tomahawks, le tomahawk pipe et le tomahawk sans pipe. Le premier ne peut tre lanc, la tte de la hache formant un fourneau de pipe, et le manche un tuyau : cest le second que les sauvages manient et jettent avec une adresse remarquable comme le dgerid des Maures.
10

26

staient fondues et mlanges sur des traits qui annonaient la fiert, et leur donnaient un caractre encore plus repoussant ; son il seul, brillant comme une toile au milieu des nuages qui samoncellent dans le ciel, conservait tout son feu naturel et sauvage. Ses regards pntrants, mais circonspects, rencontrrent un instant ceux de lEuropen, et changrent aussitt de direction, soit par astuce, soit par ddain. Il est impossible de dire quelle remarque ce court instant de communication silencieuse entre deux tres si singuliers aurait inspire au grand Europen, si la curiosit active de celui-ci ne se ft porte vers dautres objets. Un mouvement gnral qui se fit parmi les domestiques, et le son de quelques voix douces, annoncrent larrive de celles quon attendait pour mettre la cavalcade en marche. Ladmirateur du beau cheval de guerre fit aussitt quelques pas en arrire pour aller rejoindre une petite jument maigre tous crins, qui paissait un reste dherbe fane dans le camp. Appuyant un coude sur une couverture qui tenait lieu de selle, il sarrta pour voir le dpart, tandis quun poulain achevait tranquillement son repas du matin de lautre ct de la mre. Un jeune homme, avec luniforme des troupes royales, conduisit vers leurs coursiers deux dames qui, en juger par leur costume, se disposaient braver les fatigues dun voyage travers les bois. Lune delles, celle qui paraissait la plus jeune, quoique toutes deux fussent encore dans leur jeunesse, laissa entrevoir son beau teint, ses cheveux blonds, ses yeux dun bleu fonc, tandis quelle permettait lair du matin dcarter le voile vert attach son chapeau de castor. Les teintes dont on voyait encore au-dessus des pins lhorizon charg du ct de lorient, ntaient ni plus brillantes ni plus dlicates que les couleurs de ses joues, et le beau jour qui commenait ntait pas plus attrayant que le sourire anim quelle accorda au jeune officier tandis quil laidait se mettre en selle. La seconde, qui semblait obtenir une part gale des attentions du galant militaire, cachait

27

ses charmes aux regards des soldats avec un soin qui paraissait annoncer lexprience de quatre cinq annes de plus. On pouvait pourtant voir que toute sa personne, dont la grce tait releve par son habit de voyage, avait plus dembonpoint et de maturit que celle de sa compagne. Ds quelles furent en selle, le jeune officier sauta lestement sur son beau cheval de bataille, et tous trois salurent Webb, qui, par politesse, resta la porte de sa cabane jusqu ce quils fussent partis. Dtournant alors la tte de leurs chevaux, ils prirent lamble, suivis de leurs domestiques, et se dirigrent vers la sortie septentrionale du camp. Pendant quelles parcouraient cette courte distance, on ne les entendit pas prononcer une parole ; seulement la plus jeune des deux dames poussa une lgre exclamation lorsque le coureur indien passa inopinment prs delle pour se mettre en avant de la cavalcade sur la route militaire. Ce mouvement subit de lIndien narracha pas un cri deffroi la seconde, mais dans sa surprise elle laissa aussi son voile se soulever, et ses traits indiquaient en mme temps la piti, ladmiration et lhorreur, tandis que ses yeux noirs suivaient tous les mouvements du sauvage. Les cheveux de cette dame taient noirs et brillants comme le plumage du corbeau ; son teint ntait pas brun, mais color ; cependant il ny avait rien de vulgaire ni doutr dans cette physionomie parfaitement rgulire et pleine de dignit. Elle sourit comme de piti du moment doubli auquel elle stait laiss entraner, et en souriant, elle montra des dents dune blancheur clatante. Rabattant alors son voile, elle baissa la tte, et continua marcher en silence, comme si ses penses eussent t occupes de toute autre chose que de la scne qui lentourait.

28

Chapitre II

Seule, seule ! Quoi ! seule ? Shakespeare.

Tandis quune des aimables dames dont nous venons desquisser le portrait, sgarait ainsi dans ses penses, lautre se remit promptement de la lgre alarme qui avait excit son exclamation ; et souriant elle-mme de sa faiblesse, elle dit sur le ton du badinage, au jeune officier qui tait son ct : Voit-on souvent dans les bois des apparitions de semblables spectres, Heyward ? ou ce spectacle est-il un divertissement spcial quon a voulu nous procurer ? En ce dernier cas, la reconnaissance doit nous fermer la bouche ; mais, dans le premier, Cora et moi nous aurons grand besoin de recourir au courage hrditaire que nous nous vantons de possder, mme avant que nous rencontrions le redoutable Montcalm. Cet Indien est un coureur de notre arme, rpondit le jeune officier auquel elle stait adresse, et il peut passer pour un hros la manire de son pays. Il sest offert pour nous conduire au lac par un sentier peu connu, mais plus court que le chemin que nous serions obligs de prendre en suivant la marche lente dune colonne de troupes, et par consquent beaucoup plus agrable. Cet homme ne me plat pas, rpondit la jeune dame en tressaillant avec un air de terreur affecte qui en cachait une vritable. Sans doute vous le connaissez bien, Duncan, sans quoi vous ne vous seriez pas si entirement confi lui ?

29

Dites plutt, Alice, scria Heyward avec feu, que je ne vous aurais pas confie lui. Oui, je le connais, ou je ne lui aurais pas accord ma confiance, et surtout en ce moment. Il est, dit-on, Canadien de naissance, et cependant il a servi avec nos amis les Mohawks qui, comme vous le savez, sont une des six nations allies 11. Il a t amen parmi nous, ce que jai entendu dire, par suite de quelque incident trange dans lequel votre pre se trouvait ml, et celui-ci le traita, dit-on, avec svrit dans cette circonstance. Mais jai oubli cette vieille histoire ; il suffit quil soit maintenant notre ami. Sil a t lennemi de mon pre, il me plat moins encore, scria Alice, maintenant srieusement effraye. Voudriez-vous bien, lui dire quelques mots, major Heyward, afin que je puisse entendre sa voix ? Cest peut-tre une folie, mais vous mavez souvent entendue dire que jaccorde quelque confiance au prsage quon peut tirer du son de la voix humaine. Ce serait peine perdue, rpliqua le jeune major ; il ne rpondrait probablement que par quelque exclamation. Quoiquil comprenne peut-tre langlais, il affecte, comme la plupart des sauvages, de ne pas le savoir, et il daignerait moins que jamais
Il exista pendant longtemps une confdration parmi les tribus indiennes occupant le nord-ouest de la colonie de New-York, qui fut dabord dsigne sous le nom des Cinq Nations. Plus tard, elle admit une autre tribu, et prit le titre des Six Nations. La confdration premire tait compose des Mohawks, des Oncidas, des Sncas, des Cayugas, et des Onondagas. La sixime tribu sappelait Tuscaroras. Il y a des restes de tous ces peuples encore existants sur des territoires qui leur sont assigns par le gouvernement, mais ils disparaissent tous les jours, soit par la mort, soit parce quils se transportent au milieu de scnes plus en rapport avec leurs habitudes. Sous peu, il ne restera plus rien, que leur nom, de ces peuples extraordinaires, dans les rgions o leurs pres ont vcu pendant des sicles. Ltat de New-York a des comts qui portent leurs noms, except celui des Mohawks et celui des Tuscaroras ; mais une des rivires principales de cet tat sappelle La Mohawk.
11

30

le parler dans un moment o la guerre exige quil dploie toute sa dignit. Mais il sarrte : le sentier que nous devons suivre est sans doute prs dici. Le major Heyward ne se trompait pas dans sa conjecture. Lorsquils furent arrivs lendroit o lIndien les attendait, celui-ci leur montra de la main un sentier si troit que deux personnes ne pouvaient y passer de front, et qui senfonait dans la fort qui bordait la route militaire. Voil donc notre chemin, dit le major en baissant la voix. Ne montrez point de dfiance, ou vous pourriez faire natre le danger que vous apprhendez. Quen pensez-vous, Cora ? demanda Alice agite par linquitude ; si nous suivions la marche du dtachement, ne serions-nous pas plus en sret, quelque dsagrment quil pt en rsulter ? Ne connaissant pas les coutumes des sauvages, Alice, dit Heyward, vous vous mprenez sur le lieu o il peut exister quelque danger. Si les ennemis sont dj arrivs sur le portage, ce qui nest nullement probable puisque nous avons des claireurs en avant, ils se tiendront sur les flancs du dtachement pour attaquer les traneurs et ceux qui pourront scarter. La route du corps darme est connue, mais la ntre ne peut ltre, puisquil ny a pas une heure quelle a t dtermine. Faut-il nous mfier de cet homme parce que ses manires ne sont pas les ntres, et que sa peau nest pas blanche ? demanda froidement Cora.

31

Alice nhsita plus, et donnant un coup de houssine son narrangaset12, elle fut la premire suivre le coureur et entrer dans le sentier troit et obscur, o chaque instant des buissons gnaient la marche. Le jeune homme regarda Cora avec une admiration manifeste, et laissant passer sa compagne plus jeune, mais non plus belle, il soccupa carter lui-mme les branches des arbres pour que celle qui le suivait pt passer avec plus de facilit. Il parat que les domestiques avaient reu leurs instructions davance, car au lieu dentrer dans le bois, ils continurent suivre la route quavait prise le dtachement. Cette mesure, dit Heyward, avait t suggre par la sagacit de leur guide, afin de laisser moins de traces de leur passage, si par hasard quelques sauvages canadiens avaient pntr si loin en avant de larme. Pendant quelques minutes le chemin fut trop embarrass par les broussailles pour que les voyageurs pussent converser ; mais lorsquils eurent travers la lisire du bois, ils se trouvrent sous une vote de grands arbres que les rayons du soleil ne pouvaient percer, mais o le chemin tait plus libre. Ds que le guide reconnut que les chevaux pouvaient savancer sans obstacle, il prit une marche qui tenait le milieu entre le pas et le trot, de manire maintenir toujours lamble les coursiers de ceux qui le suivaient.

Narrangaset. Dans ltat de Rhode-lsland il y a une baie appele Narrangaset, portant le nom dune puissante tribu qui habitait autrefois ces rivages. Ce pays abondait autrefois en chevaux bien connus en Amrique sous le nom de Narrangaset. Ils taient petits et dune couleur appele ordinairement sorrel (alezan, saure) en Amrique. Ils se distinguaient par leur pas. Les chevaux de cette race taient et sont encore recherchs comme chevaux de selle, cause de leur sobrit et de laisance de leur allure. Comme ils ont aussi le pied trs sr, les narrangasets taient gnralement recherchs pour servir de monture aux femmes qui taient obliges de voyager parmi les racines et les trous des nouveauxpays.

12

32

Le jeune officier venait de tourner la tte pour adresser quelques mots sa campagne aux yeux noirs, quand un bruit, annonant la marche de quelques chevaux, se fit entendre dans le lointain. Il arrta son coursier sur-le-champ, ses deux compagnes limitrent, et lon fit une halte pour chercher lexplication dun vnement auquel on ne sattendait pas. Aprs quelques instants, ils virent un poulain courant comme un daim travers les troncs des pins, et le moment daprs ils aperurent lindividu dont nous avons dcrit la conformation singulire dans le chapitre prcdent, savanant avec toute la vitesse quil pouvait donner sa maigre monture sans en venir avec elle une rupture ouverte. Pendant le court trajet quils avaient eu faire depuis le quartier gnral de Webb jusqu la sortie du camp, nos voyageurs navaient pas eu occasion de remarquer le personnage bizarre qui sapprochait deux en ce moment. Sil possdait le pouvoir darrter les yeux qui par hasard tombaient un instant sur lui, quand il tait pied avec tous les avantages glorieux de sa taille colossale, les grces quil dployait comme cavalier ntaient pas moins remarquables. Quoiquil ne cesst dperonner les flancs de sa jument, tout ce quil pouvait obtenir delle tait un mouvement de galop des jambes de derrire, que celles de devant secondaient un instant, aprs quoi celles-ci, reprenant le petit trot, donnaient aux autres un exemple quelles ne tardaient pas suivre. Le changement rapide de lun de ces deux pas en lautre formait une sorte dillusion doptique, au point que le major, qui se connaissait parfaitement en chevaux, ne pouvait dcouvrir quelle tait lallure de celui que son cavalier pressait avec tant de persvrance pour arriver de son ct. Les mouvements de lindustrieux cavalier ntaient pas moins bizarres que ceux de sa monture. chaque changement dvolution de celle-ci, le premier levait sa grande taille sur ses

33

triers, ou se laissait retomber comme accroupi, produisant ainsi, par lallongement ou le raccourcissement de ses grandes jambes, une telle augmentation ou diminution de stature, quil aurait t impossible de conjecturer quelle pouvait tre sa taille vritable. Si lon ajoute cela quen consquence des coups dperon ritrs et qui frappaient toujours du mme ct, la jument paraissait courir plus vite de ce ct que de lautre, et que le flanc maltrait tait constamment indiqu par les coups de queue qui le balayaient sans cesse, nous aurons le tableau de la monture et du matre. Le front mle et ouvert dHeyward tait devenu sombre ; mais il sclaircit peu peu quand il put distinguer cette figure originale, et ses lvres laissrent chapper un sourire quand ltranger ne fut plus qu quelques pas de lui. Alice ne fit pas de grands efforts pour retenir un clat de rire, et les yeux noirs et pensifs de Cora brillrent mme dune gaiet que lhabitude plutt que la nature parut contribuer modrer. Cherchez-vous quelquun ici ? demanda Heyward linconnu, quand celui-ci ralentit son pas en arrivant prs de lui. Jespre que vous ntes pas un messager de mauvaises nouvelles ? Oui, sans doute, rpondit celui-ci en se servant de son castor triangulaire pour produire une ventilation dans lair concentr de la fort, et laissant ses auditeurs incertains laquelle des deux questions du major cette rponse devait sappliquer. Oui, sans doute, rpta-t-il aprs stre rafrachi le visage et avoir repris haleine, je cherche quelquun. Jai appris que vous vous rendiez William-Henry, et comme jy vais aussi, jai conclu quune augmentation de bonne compagnie ne pouvait qutre agrable des deux cts. Le partage des voix ne pourrait se faire avec justice ; nous sommes trois, et vous navez consulter que vous-mme.

34

Il ny aurait pas plus de justice laisser un homme seul se charger du soin de deux jeunes dames, rpliqua ltranger dun ton qui semblait tenir le milieu entre la simplicit et la causticit vulgaire. Mais si cest un vritable homme, et que ce soient de vritables femmes, elles ne songeront qu se dpiter lune lautre, et adopteront par esprit de contradiction lavis de leur compagnon. Ainsi donc vous navez pas plus de consultation faire que moi. La jolie Alice baissa la tte presque sur la bride de son cheval, pour se livrer en secret un nouvel accs de gaiet ; elle rougit quand les roses plus vives des joues de sa belle compagne plirent tout coup, et elle se remit en marche au petit pas, comme si elle et dj t ennuye de cette entrevue. Si vous avez dessein daller au lac, dit Heyward avec hauteur, vous vous tes tromp de route. Le chemin est au moins un demi-mille derrire vous. Je le sais, rpliqua linconnu sans se laisser dconcerter par ce froid accueil ; jai pass une semaine douard, et il aurait fallu que je fusse muet pour ne pas prendre des informations sur la route que je devais suivre ; et si jtais muet, adieu ma profession. Aprs une espce de grimace, manire indirecte dexprimer modestement sa satisfaction dun trait desprit qui tait parfaitement inintelligible pour ses auditeurs, il ajouta avec le ton de gravit convenable : Il nest pas propos quun homme de ma profession se familiarise trop avec ceux quil est charg dinstruire, et cest pourquoi je nai pas voulu suivre la marche du dtachement. Dailleurs, jai pens quun homme de votre rang doit savoir mieux que personne quelle est la meilleure route, et je me suis dcid me joindre votre compagnie, pour vous rendre le chemin plus agrable par un entretien amical.

35

Cest une dcision trs arbitraire et prise un peu la hte, scria le major, ne sachant sil devait se mettre en colre ou clater de rire. Mais vous parlez dinstruction, de profession ; seriez-vous adjoint au corps provincial comme matre de la noble science de la guerre ? tes-vous un de ces hommes qui tracent des lignes et des angles pour expliquer les mystres des mathmatiques ? Ltranger regarda un instant avec un tonnement bien prononc celui qui linterrogeait ainsi ; et changeant ensuite son air satisfait de lui-mme pour donner ses traits une expression dhumilit solennelle, il lui rpondit : Jespre navoir commis doffense contre personne, et je nai pas dexcuses faire, nayant commis aucun pch notable depuis la dernire fois que jai pri Dieu de me pardonner mes fautes passes. Je nentends pas bien ce que vous voulez dire relativement aux lignes et aux angles ; et quant lexplication des mystres, je la laisse aux saints hommes qui en ont reu la vocation. Je ne rclame dautre mrite que quelques connaissances dans lart glorieux doffrir au ciel dhumbles prires et de ferventes actions de grces par le secours de la psalmodie. Cet homme est videmment un disciple dApollon, scria Alice qui, revenue de son embarras momentan, samusait de cet entretien. Je le prends sous ma protection spciale. Ne froncez pas le sourcil, Heyward, et par complaisance pour mon oreille curieuse, permettez quil voyage avec nous. Dailleurs, ajouta-t-elle en baissant la voix et en jetant un regard sur Cora qui marchait pas lents sur les traces de leur guide sombre et silencieux, ce sera un ami ajout notre force en cas dvnement. Croyez-vous, Alice, que je conduirais tout ce que jaime par un chemin o je supposerais quil pourrait exister le moindre danger craindre ?

36

Ce nest pas quoi je songe en ce moment, Heyward ; mais cet tranger mamuse, et puisquil a de la musique dans lme, ne soyons pas assez malhonntes pour refuser sa compagnie. Elle lui adressa un regard persuasif, et tendit sa houssine en avant. Leurs yeux se rencontrrent un instant ; le jeune officier retarda son dpart pour le prolonger, et Alice ayant baiss les siens, il cda la douce influence de lenchanteresse, fit sentir lperon son coursier, et fut bientt ct de Cora. Je suis charme de vous avoir rencontr, lami, dit Alice ltranger en lui faisant signe de la suivre, et en remettant son cheval lamble. Des parents, peut-tre trop indulgents, mont persuad que je ne suis pas tout fait indigne de figurer dans un duo, et nous pouvons gayer la route en nous livrant notre got favori. Ignorante comme je le suis, je trouverais un grand avantage recevoir les avis dun matre expriment. Cest un rafrachissement pour lesprit comme pour le corps de se livrer la psalmodie en temps convenable, rpliqua le matre de chant, en la suivant sans se faire prier, et rien ne soulagerait autant quune occupation si consolante. Mais il faut indispensablement quatre parties pour produire une mlodie parfaite. Vous avez tout ce qui annonce un dessus aussi doux que riche ; grce la faveur spciale du ciel, je puis porter le tnor jusqu la note la plus leve ; mais il nous manque un contre et une basse-taille. Cet officier du roi, qui hsitait madmettre dans sa compagnie, parat avoir cette dernire voix, en juger par les intonations quelle produit quand il parle. Prenez garde de juger tmrairement et trop la hte, scria Alice en souriant : les apparences sont souvent trompeuses. Quoique le major Heyward puisse quelquefois produire les tons de la basse-taille, comme vous venez de les entendre, je

37

puis vous assurer que le son naturel de sa voix approche beaucoup plus du tnor. A-t-il donc beaucoup de pratique dans lart de la psalmodie ? lui demanda son compagnon avec simplicit. Alice prouvait une grande disposition partir dun clat de rire, mais elle eut assez dempire sur elle-mme pour rprimer ce signe extrieur de gaiet. Je crains, rpondit-elle, quil nait un got plus dcid pour les chants profanes. La vie dun soldat, les chances auxquelles il est expos, les travaux continuels auxquels il se livre, ne sont pas propres lui donner un caractre rassis. La voix est donne lhomme, comme ses autres talents, pour quil en use, et non pour quil en abuse, rpliqua gravement son compagnon. Personne ne peut me reprocher davoir jamais nglig les dons que jai reus du ciel. Ma jeunesse, comme celle du roi David, a t entirement consacre la musique ; mais je rends grces Dieu de ce que jamais une syllabe de vers profanes na souill mes lvres. Vos tudes se sont donc bornes au chant sacr ? Prcisment. De mme que les psaumes de David offrent des beauts quon ne trouve dans aucune autre langue, ainsi la mlodie qui y a t adapte est au-dessus de toute harmonie profane. Jai le bonheur de pouvoir dire que ma bouche nexprime que les dsirs et les penses du roi dIsral lui-mme, car quoique le temps et les circonstances puissent exiger quelques lgers changements, la traduction dont nous nous servons dans les colonies de la Nouvelle-Angleterre lemporte tellement sur toutes les autres par sa richesse, son exactitude et sa simplicit spirituelle, quelle approche autant quil est possible du grand ouvrage de lauteur inspir. Jamais je ne marche, jamais

38

je ne sjourne, jamais je ne me couche sans avoir avec moi un exemplaire de ce livre divin. Le voici. Cest la vingt-sixime dition, publie Boston, anno Domini 1744, et intitule : Psaumes, Hymnes et Cantiques spirituels de lAncien et du NouveauTestament, fidlement traduits en vers anglais pour lusage, ldification et la consolation des saints en public et en particulier, et spcialement dans la Nouvelle-Angleterre. Pendant quil prononait lloge de cette production des potes de son pays, le psalmodiste tirait de sa poche le livre dont il parlait, et ayant affermi sur son nez une paire de lunettes montes en fer, il ouvrit le volume avec un air de vnration solennelle. Alors, sans plus de circonlocutions, et sans autre apologie que le mot coutez ! il appliqua sa bouche linstrument dont nous avons dj parl, en tira un son trs lev et trs aigu, que sa voix rpta une octave plus bas, et chanta ce qui suit dun ton doux, sonore et harmonieux, qui bravait la musique, la posie, et mme le mouvement irrgulier de sa mauvaise monture : Combien il est doux, voyez combien il est ravissant pour des frres dhabiter toujours dans la concorde et la paix ! tel fut ce baume prcieux qui se rpandit depuis la tte jusqu la barbe dAaron, et de sa barbe descendit jusque dans les plis de sa robe 13. Ce chant lgant tait accompagn dun geste qui y tait parfaitement appropri, et quon naurait pu imiter quaprs un long apprentissage. Chaque fois quune note montait sur lchelle de la gamme, sa main droite slevait proportionnelleLe personnage de David na pas t, selon lauteur, bien compris en Europe. Cest le type dune classe dhommes particulire aux tatsUnis. M. Fenimore Cooper se rappelle avoir vu lui-mme le temps o le chant des psaumes tait une des rcrations favorites de la socit amricaine ; aussi na-t-il prtendu jeter sur ce personnage quune teinte trs lgre dironie.
13

39

ment, et quand le ton baissait, sa main suivait galement la cadence, et venait toucher un instant les feuillets du livre saint. Une longue habitude lui avait probablement rendu ncessaire cet accompagnement manuel, car il continua avec la plus grande exactitude jusqu la fin de la strophe, et il appuya particulirement sur les deux syllabes du dernier vers. Une telle interruption du silence de la fort ne pouvait manquer de frapper les autres voyageurs qui taient un peu en avant. LIndien dit Heyward quelques mots en mauvais anglais, et celui-ci, retournant sur ses pas et sadressant ltranger, interrompit pour cette fois lexercice de ses talents en psalmodie. Quoique nous ne courions aucun danger, dit-il, la prudence nous engage voyager dans cette fort avec le moins de bruit possible. Vous me pardonnerez donc, Alice, si je nuis vos plaisirs en priant votre compagnon de rserver ses chants pour une meilleure occasion. Vous y nuirez sans doute, rpondit Alice dun ton malin, car je nai jamais entendu les paroles et les sons saccorder si peu, et je moccupais de recherches scientifiques sur les causes qui pouvaient unir une excution parfaite une posie misrable, quand votre basse-taille est venue rompre le charme de mes mditations. Je ne sais ce que vous entendez par ma basse-taille, rpondit Heyward videmment piqu de cette remarque ; mais je sais que votre sret, Alice, que la sret de Cora moccupent en ce moment infiniment plus que toute la musique dHaendel. Le major se tut tout coup, tourna vivement la tte vers un gros buisson qui bordait le sentier, et jeta un regard de soupon sur le guide indien, qui continuait marcher avec une gravit imperturbable. Il croyait avoir vu briller travers les feuilles les

40

yeux noirs de quelque sauvage ; mais napercevant rien et nentendant aucun bruit, il crut stre tromp, et, souriant de sa mprise, il reprit la conversation que cet incident avait interrompue. Heyward ne stait pourtant pas mpris, ou du moins sa mprise navait consist qu laisser endormir un instant son active vigilance. La cavalcade ne fut pas plus tt passe que les branches du buisson sentrouvrirent pour faire place une tte dhomme aussi hideuse que pouvaient la rendre lart dun sauvage et toutes les passions qui laniment. Il suivit des yeux les voyageurs qui se retiraient, et une satisfaction froce se peignit sur ses traits quand il vit la direction que prenaient ceux dont il comptait faire ses victimes. Le guide, qui marchait quelque distance en avant, avait dj disparu ses yeux : les formes gracieuses des deux dames, que le major suivait pas pas, se montrrent encore quelques instants travers les arbres ; enfin le matre de chant, qui formait larrire-garde, devint invisible son tour dans lpaisseur de la fort.

41

Chapitre III

Avant que ces champs fussent dfrichs et cultivs, nos fleuves remplissaient leur lit jusqu leurs bords les plus levs ; la mlodie des ondes animait les forts verdoyantes et sans limites, les torrents bondissaient, les ruisseaux sgaraient, et les sources jaillissaient sous lombrage. BRUYANT, pote amricain.

Laissant le trop confiant Heyward et ses deux jeunes compagnes senfoncer plus avant dans le sein dune fort qui recelait de si perfides habitants, nous profiterons du privilge accord aux auteurs, et nous placerons maintenant le lieu de la scne quelques milles louest de lendroit o nous les avons laisss. Dans le cours de cette journe, deux hommes staient arrts sur les bords dune rivire peu large, mais, trs rapide, une heure de distance du camp de Webb. Ils avaient lair dattendre larrive dun tiers, ou lannonce de quelque mouvement imprvu. La vote immense de la fort stendait jusque sur la rivire, en couvrait les eaux, et donnait une teinte sombre leur surface. Enfin les rayons du soleil commencrent perdre de leur force, et la chaleur excessive du jour se modra mesure que les vapeurs sortant des fontaines, des lacs et des rivires, slevaient comme un rideau dans latmosphre. Le profond silence qui accompagne les chaleurs de juillet dans les solitudes de lAmrique rgnait dans ce lieu cart, et ntait interrompu que par la voix basse des deux individus dont nous venons de parler, et par le bruit sourd que faisait le pivert en frappant les arbres de son bec, le cri discordant du geai, et le son loign dune chute deau.

42

Ces faibles sons taient trop familiers loreille des deux interlocuteurs pour dtourner leur attention dun entretien qui les intressait davantage. Lun deux avait la peau rouge et les accoutrements bizarres dun naturel des bois ; lautre, quoique quip dune manire grossire et presque sauvage, annonait par son teint, quelque brl quil ft par le soleil, quil avait droit de rclamer une origine europenne. Le premier tait assis sur une vieille souche couverte de mousse, dans une attitude qui lui permettait dajouter leffet de son langage expressif par les gestes calmes mais loquents dun Indien qui discute. Son corps presque nu prsentait un effrayant emblme de mort, trac en blanc et en noir. Sa tte rase de trs prs noffrait dautres cheveux que cette touffe 14 que lesprit chevaleresque des Indiens conserve sur le sommet de la tte, comme pour narguer lennemi qui voudrait le scalper 15, et navait pour tout ornement quune grande plume daigle, dont lextrmit lui tombait sur lpaule gauche ; un tomahawk et un couteau scalper de fabrique anglaise taient passs dans sa ceinture, et un fusil de munition, de lespce de ceux dont la politique des blancs armait les sauvages leurs allis, tait pos en travers sur ses genoux. Sa large poitrine, ses membres bien forms et son air grave faisaient reconnatre un guerrier parvenu lge mr ; mais nul symptme de vieillesse ne paraissait encore avoir diminu sa vigueur.
Les guerriers de lAmrique du Nord se rasaient les cheveux et ne conservaient quune petite touffe sur le sommet de la tte, afin que leurs ennemis pussent sen servir en arrachant le scalp au moment de leur chute. Le scalp tait le seul trophe admissible de la victoire ; aussi il tait plus important dobtenir le scalp dun guerrier que de le tuer. Quelques tribus attachaient une grande importance lhonneur de frapper un corps mort. Ces pratiques ont presque entirement disparu parmi les Indiens des tats de lAtlantique. 15 Le lecteur doit excuser lintroduction du mot scalper. Il se prsentera trop souvent pour y suppler par une priphrase.
14

43

Le corps du blanc, en juger par les parties que ses vtements laissaient dcouvert, paraissait tre celui dun homme qui depuis sa plus tendre jeunesse avait men une vie dure et pnible. Il approchait plus de la maigreur que de lembonpoint ; mais tous ses muscles semblaient endurcis par lhabitude des fatigues et de lintemprie des saisons. Il portait un vtement de chasse vert, bord de jaune16, et un bonnet de peau dont la fourrure tait use. Il avait aussi un couteau pass dans une ceinture semblable celle qui serrait les vtements plus rares de lIndien ; mais point de tomahawk. Ses mocassins 17 taient orns la manire des naturels du pays, et ses jambes taient couvertes de gutres de peau laces sur les cts, et attaches audessus du genou avec un nerf de daim. Une gibecire et une poudrire compltaient son accoutrement ; et un fusil long canon 18, arme que les industrieux Europens avaient appris aux sauvages regarder comme la plus meurtrire, tait appuy contre un tronc darbre voisin. Lil de ce chasseur, ou de ce batteur destrade, ou quel quil ft, tait petit, vif, ardent et toujours en mouvement, roulant sans cesse de ct et dautre pendant quil parlait, comme sil et guett quelque gibier ou craint lapproche de quelque ennemi. Malgr ces symptmes de mfiance, sa physionomie ntait pas celle dun homme habitu au crime ; elle avait mme, au moment dont nous parlons, lexpression dune brusque honntet.

16 Hunting-shirt, espce de blouse de chasse. Cest un vtement pit-

toresque, court et orn de franges et de glands. Les couleurs ont la prtention dimiter les nuances du feuillage, afin de cacher le chasseur aux yeux de sa proie. Plusieurs corps des milices amricaines ont t habills ainsi, et cet uniforme est un des plus remarquables des temps modernes. La blouse de chasse est souvent blanche. 17 Ou mocassine, espce de chaussure. 18 Le fusil de larme est toujours court, celui du chasseur est long.

44

Vos traditions mme se prononcent en ma faveur, Chingachgook, dit-il en se servant de la langue qui tait commune toutes les peuplades qui habitaient autrefois entre lHudson et le Potomac, et dont nous donnerons une traduction libre en faveur de nos lecteurs, tout en tchant dy conserver ce qui peut servir caractriser lindividu et son langage. Vos pres vinrent du couchant, traversrent la grande rivire, combattirent les habitants du pays, et semparrent de leurs terres ; les miens vinrent du ct o le firmament se pare le matin de brillantes couleurs, aprs avoir travers le grand lac deau sale 19, et ils se mirent en besogne en suivant peu prs lexemple que les vtres avaient donn. Que Dieu soit donc juge entre nous, et que les amis ne se querellent pas ce sujet ! Mes pres ont combattu lhomme rouge armes gales, rpondit lIndien avec fiert. Ny a-t-il donc pas de diffrence, il-de-Faucon, entre la flche arme de pierre de nos guerriers et la balle de plomb avec laquelle vous tuez ? Il y a de la raison dans un Indien, quoique la nature lui ait donn une peau rouge, dit le blanc en secouant la tte en homme qui sentait la justesse de cette observation. Il parut un moment convaincu quil ne dfendait pas la meilleure cause ; mais enfin, rassemblant ses forces intellectuelles, il rpondit lobjection de son antagoniste aussi bien que le permettaient ses connaissances bornes. Je ne suis pas savant, ajouta-t-il, et je ne rougis pas de lavouer ; mais, en jugeant daprs ce que jai vu faire vos compatriotes en chassant le daim et lcureuil, je suis port croire quun fusil aurait t moins dangereux entre les mains de leurs
Mississipi. Le chasseur fait allusion une tradition qui est trs populaire parmi les tats de lAtlantique ; on dduit de cette circonstance une nouvelle preuve de leur origine asiatique, quoiquune grande incertitude rgne dans lhistoire des Indiens.
19

45

grands-pres quun arc et une flche arme dune pierre bien affile, quand elle est dcoche par un Indien. Vous contez lhistoire comme vos pres vous lont apprise, rpliqua Chingachgook en faisant un geste ddaigneux de la main. Mais que racontent vos vieillards ? Disent-ils leurs jeunes guerriers que lorsque les Visages-Ples ont combattu les Hommes-Rouges, ils avaient le corps peint pour la guerre, et quils taient arms de haches de pierre et de fusils de bois ? Je nai pas de prjugs, et je ne suis pas homme me vanter de mes avantages naturels, quoique mon plus grand ennemi, et cest un Iroquois, nost nier que je suis un vritable blanc, rpondit le batteur destrade en jetant un regard de satisfaction secrte sur ses mains brles par le soleil. Je veux bien convenir que les hommes de ma couleur ont quelques coutumes que, comme honnte homme, je ne saurais approuver. Par exemple, ils sont dans lusage dcrire dans des livres ce quils ont fait et ce quils ont vu, au lieu de le raconter dans leurs villages, o lon pourrait donner un dmenti en face un lche fanfaron, et o le brave peut prendre ses camarades tmoin de la vrit de ses paroles. En consquence de cette mauvaise coutume, un homme qui a trop de conscience pour mal employer son temps, au milieu des femmes, apprendre dchiffrer les marques noires mises sur du papier blanc, peut nentendre parler jamais des exploits de ses pres, ce qui lencouragerait les imiter et les surpasser. Quant moi, je suis convaincu que tous les Bumppos taient bons tireurs, car jai une dextrit naturelle pour le fusil, et elle doit mavoir t transmise de gnration en gnration, comme les saints commandements nous disent que nous sont transmises toutes nos qualits bonnes ou mauvaises, quoique je ne voulusse avoir rpondre pour personne en pareille matire. Au surplus, toute histoire a ses deux faces : ainsi je vous demande, Chingachgook, ce qui se passa quand nos pres se rencontrrent pour la premire fois.

46

Un silence dune minute suivit cette question, et lIndien, stant recueilli pour sarmer de toute sa dignit, commena son court rcit avec un ton solennel qui servait en rehausser lapparence de vrit. coutez-moi, il-de-Faucon, dit-il, et vos oreilles ne recevront pas de mensonges. Je vous dirai ce que mont dit mes pres, et ce quont fait les Mohicans. Il hsita un instant, puis, jetant sur son compagnon un regard circonspect, il continua dun ton qui tenait le milieu entre linterrogation et laffirmation : Leau du fleuve qui coule sous nos pieds ne devient-elle pas sale certaines poques, et le courant nen remonte-t-il pas alors vers sa source ? On ne peut nier que vos traditions ne vous rapportent la vrit cet gard, car jai vu de mes propres yeux ce que vous me dites, quoiquil soit difficile dexpliquer pourquoi leau qui est dabord si douce se charge ensuite de tant damertume. Et le courant ? demanda lIndien, qui attendait la rponse avec tout lintrt dun homme qui dsire entendre la confirmation dune merveille quil est forc de croire, quoiquil ne la conoive pas ; les pres de Chingachgook nont pas menti. La sainte Bible nest pas plus vraie, rpondit le chasseur, et il ny a rien de plus vritable dans toute la nature : cest ce que les blancs appellent la mare montante ou le contre-courant, et cest une chose qui est assez claire et facile expliquer. Leau de la mer entre pendant six heures dans la rivire, et en sort pendant six heures, et voici pourquoi : quand leau de la mer est plus haute que celle de la rivire, elle y entre jusqu ce que la rivire devienne plus haute son tour, et alors elle en sort. Leau des rivires qui sortent de nos bois et qui se rendent dans le grand lac coule toujours de haut en bas jusqu ce

47

quelles deviennent comme ma main, reprit lIndien en tendant le bras horizontalement, et alors elle ne coule plus. Cest ce quun honnte homme ne peut nier, dit le blanc, un peu piqu du faible degr de confiance que lIndien semblait accorder lexplication quil venait de lui donner du mystre du flux et du reflux ; et je conviens que ce que vous dites est vrai sur une petite chelle et quand le terrain est de niveau. Mais tout dpend de lchelle sur laquelle vous mesurez les choses : sur la petite chelle la terre est de niveau, mais, sur la grande, elle est ronde. De cette manire, leau peut tre stagnante dans les grands lacs deau douce, comme vous et moi nous le savons, puisque nous lavons vu ; mais quand vous venez rpandre leau sur un grand espace comme la mer, o la terre est ronde, comment croire raisonnablement que leau puisse rester en repos ? Autant vaudrait vous imaginer quelle resterait tranquille derrire les rochers noirs qui sont un mille de nous, quoique vos propres oreilles vous apprennent en ce moment quelle se prcipite par-dessus. Si les raisonnements philosophiques du blanc ne semblaient pas satisfaisants lIndien, celui-ci avait trop de dignit pour faire parade de son incrdulit ; il eut lair de lcouter en homme qui tait convaincu, et il reprit son rcit avec le mme ton de solennit. Nous arrivmes de lendroit o le soleil se cache pendant la nuit, en traversant les grandes plaines qui nourrissent les buffles sur les bords de la grande rivire ; nous combattmes les Alligewis, et la terre fut rougie de leur sang. Depuis les bords de la grande rivire jusquaux rivages du grand lac deau sale, nous ne rencontrmes plus personne. Les Maquas nous suivaient quelque distance. Nous dmes que le pays nous appartiendrait depuis lendroit o leau ne remonte plus dans ce fleuve jusqu une rivire situe vingt journes de distance du ct de lt. Nous conservmes en hommes le terrain que nous

48

avions conquis en guerriers. Nous repoussmes les Maquas au fond des bois avec les ours : ils ne gotrent le sel que du bout des lvres ; ils ne pchrent pas dans le grand lac deau sale, et nous leur jetmes les artes de nos poissons. Jai entendu raconter tout cela, et je le crois, dit le chasseur, voyant que lIndien faisait une pause ; mais ce fut longtemps avant que les Anglais arrivassent dans ce pays. Un pin croissait alors o vous voyez ce chtaignier. Les premiers Visages-Ples qui vinrent parmi nous ne parlaient pas anglais ; ils arrivrent dans un grand canot, quand mes pres eurent enterr le tomahawk20 au milieu des hommes rouges. Alors, il-de-Faucon, et la voix de lIndien ne trahit la vive motion quil prouvait en ce moment quen descendant ce ton bas et guttural qui rendait presque harmonieuse la langue de ce peuple, alors, il-de-Faucon, nous ne faisions quun peuple, et nous tions heureux. Nous avions des femmes qui nous donnaient des enfants ; le lac sal nous fournissait du poisson ; les bois, des daims ; lair, des oiseaux ; nous adorions le Grand-Esprit, et nous tenions les Maquas une telle distance de nous, quils ne pouvaient entendre nos chants de triomphe. Et savez-vous ce qutait alors votre famille ? Mais vous tes un homme juste, pour un Indien, et comme je suppose que vous avez hrit de leurs qualits, vos pres doivent avoir t de braves guerriers, des hommes sages ayant place autour du feu du grand conseil. Ma peuplade est la mre des nations ; mais mon sang coule dans mes veines sans mlange. Les Hollandais dbarqurent et prsentrent mes pres leau de feu 21. Ils en burent
Les Indiens enterraient un tomahawk pour exprimer que la guerre tait finie. 21 Leau-de-vie.
20

49

jusqu ce que le ciel part se confondre avec la terre, et ils crurent follement avoir trouv le Grand-Esprit. Ce fut alors quils perdirent leurs possessions ; ils furent repousss loin du rivage pied par pied, et moi qui suis un chef et un Sagamore, je nai jamais vu briller le soleil qu travers les branches des arbres, et je nai jamais visit les tombeaux de mes pres. Les tombeaux inspirent des penses graves et solennelles, dit le blanc, touch de lair calme et rsign de son compagnon ; leur aspect fortifie souvent un homme dans ses bonnes intentions. Quant moi, je mattends laisser mes membres pourrir sans spulture dans les bois, moins quils ne servent de pture aux loups. Mais o se trouve maintenant votre peuplade qui alla rejoindre ses parents dans le Delaware il y a tant dannes ? O sont les fleurs de tous les ts qui se sont succd depuis ce temps ? Elles se sont fanes, elles sont tombes les unes aprs les autres. Il en est de mme de ma famille, de ma peuplade ; tous sont partis tour tour pour la terre des esprits. Je suis sur le sommet de la montagne, il faut que je descende dans la valle, et quand Uncas my aura suivi, il nexistera plus une goutte du sang des Sagamores, car mon fils est le dernier des Mohicans. Uncas est ici, dit une autre voix peu de distance, avec le mme ton doux et guttural ; que voulez-vous Uncas ? Le chasseur tira son couteau de sa gaine de cuir, et fit un mouvement involontaire de lautre main pour saisir son fusil ; mais lIndien ne parut nullement mu de cette interruption inattendue, et ne dtourna pas mme la tte pour voir qui parlait ainsi. Presque au mme instant un jeune guerrier passa sans bruit entre eux dun pas lger, et alla sasseoir sur le bord du

50

fleuve. Le pre ne fit aucune exclamation de surprise, et tous restrent en silence pendant quelques minutes, chacun paraissant attendre linstant o il pourrait parler sans montrer la curiosit dune femme ou limpatience dun enfant. Lhomme blanc sembla vouloir se conformer leurs usages, et, remettant son couteau dans sa gaine, il observa la mme rserve. Enfin Chingachgook levant lentement les yeux vers son fils : Eh bien ! lui demanda-t-il, les Maquas osent-ils laisser dans ces bois lempreinte de leurs mocassins ? Jai t sur leurs traces, rpondit le jeune Indien, et je sais quils y sont en nombre gal aux doigts de mes deux mains ; mais ils se cachent en poltrons. Les brigands cherchent scalper ou piller, dit lhomme blanc, qui nous laisserons le nom dil-de-Faucon que lui donnaient ses compagnons. Lactif Franais Montcalm enverra ses espions jusque dans notre camp, plutt que dignorer la route que nous avons voulu suivre. Il suffit, dit le pre en jetant les yeux vers le soleil qui sabaissait vers lhorizon ; ils seront chasss comme des daims de leur retraite. il-de-Faucon, mangeons ce soir, et faisons voir demain aux Maquas que nous sommes des hommes. Je suis aussi dispos lun qu lautre, rpondit le chasseur ; mais pour attaquer ces lches Iroquois, il faut les trouver ; et pour manger, il faut avoir du gibier. Ah ! parlez du diable et vous verrez ses cornes. Je vois remuer dans les broussailles, au pied de cette montagne, la plus belle paire de bois que jaie aperue de toute cette saison. Maintenant, Uncas, ajouta-il en baissant la voix en homme qui avait appris la ncessit de cette prcaution, je gage trois charges de poudre contre un pied de

51

wampum 22, que je vais frapper lanimal entre les deux yeux, et plus prs de lil droit que du gauche. Impossible, scria le jeune Indien en se levant avec toute la vivacit de la jeunesse ; on naperoit que le bout de ses cornes. Cest un enfant, dit le blanc en secouant la tte et en sadressant au pre ; croit-il que quand un chasseur voit quelque partie du corps dun daim, il ne connaisse pas la position du reste ? Il prit son fusil, lappuya contre son paule, et il se prparait donner une preuve de ladresse dont il se vantait, quand le guerrier rabattit son arme avec la main. il-de-Faucon, lui dit-il, avez-vous envie de combattre les Maquas ? Ces Indiens connaissent la nature des bois comme par instinct, dit le chasseur en appuyant par terre la crosse de son fusil, en homme convaincu de son erreur ; et se tournant vers le jeune homme : Uncas, lui dit-il, il faut que jabandonne ce daim votre flche, sans quoi nous pourrions le tuer pour ces coquins diroquois. Le pre fit un geste dapprobation, et son fils, se voyant ainsi autoris, se jeta ventre terre, et savana vers lanimal en rampant et avec prcaution. Lorsquil fut distance convenable du buisson, il arma son arc dune flche avec le plus grand soin, tandis que les bois du daim slevaient davantage, comme sil
Le wampum est la monnaie des sauvages de lAmrique septentrionale : ils composent le wampum arec des coquillages dune certaine espce quils unissent eu forme de chapelets, de ceintures, etc. ; cette monnaie se mesure au lieu de se compter. Des prsents de wampum prcdent tous les traits de paix et damiti.
22

52

et senti lapproche dun ennemi. Un instant aprs on entendit le son de la corde tendue ; une ligne blanche sillonna lair et pntra dans les broussailles, do le daim sortit en bondissant. Uncas vita adroitement lattaque de son ennemi rendu furieux par sa blessure, lui plongea son couteau dans la gorge tandis quil passait prs de lui, et lanimal, faisant un bond terrible, tomba dans la rivire dont les eaux se teignirent de son sang. Voil qui est fait avec ladresse dun Indien, dit le chasseur avec un air de satisfaction, et cela mritait dtre vu. Il parat pourtant quune flche a besoin dun couteau pour finir la besogne. Chut ! scria Chingachgook, se tournant vers lui avec la vivacit dun chien de chasse qui sent la piste du gibier. Quoi ! il y en a donc une troupe ! dit le chasseur, dont les yeux commenaient briller de toute lardeur de sa profession habituelle. Sils viennent porte dune balle, il faut que jen abatte un, quand mme les Six Nations devraient entendre le coup de fusil. Entendez-vous quelque chose, Chingachgook ? Quant moi, les bois sont muets pour mes oreilles. Il ny avait quun seul daim, et il est mort, rpondit lIndien en se baissant tellement que son oreille touchait presque la terre ; mais jentends marcher. Les loups ont peut-tre fait fuir les daims dans les bois, et les poursuivent dans les broussailles. Non, non, dit lIndien en se relevant avec un air de dignit, et en se rasseyant sur la souche avec son calme ordinaire ; ce sont des chevaux dhommes blancs que jentends. Ce sont vos frres, il-de-Faucon ; vous leur parlerez.

53

Sans doute je leur parlerai, et dans un anglais auquel le roi ne serait pas honteux de rpondre. Mais je ne vois rien approcher, et je nentends aucun bruit ni dhommes ni de chevaux. Il est bien trange quun Indien reconnaisse lapproche dun blanc plus aisment quun homme qui, comme ses ennemis mmes en conviendront, na aucun mlange dans son sang, quoiquil ait vcu assez longtemps avec les Peaux-Rouges pour en tre souponn. Ah ! jai entendu craquer une branche sche. Maintenant jentends remuer les broussailles. Oui, oui ; je prenais ce bruit pour celui de la chute deau. Mais les voici qui arrivent. Dieu les garde des Iroquois !

54

Chapitre IV

Va, va ton chemin ; avant que tu sois sorti de ce bois je te ferai payer cet outrage. Shakespeare. Le songe dune nuit dt.

Le batteur destrade avait peine prononc les paroles qui terminent le chapitre prcdent, que le chef de ceux dont loreille exerce et vigilante de lIndien avait reconnu lapproche, se montra compltement. Un de ces sentiers pratiqus par les daims lors de leur passage priodique dans les bois, traversait une petite valle peu loigne, et aboutissait la rivire prcisment lendroit o lhomme blanc et ses deux compagnons rouges staient posts. Les voyageurs qui avaient occasionn une surprise si rare dans les profondeurs des forts, savanaient pas lents, en suivant ce sentier, vers le chasseur qui, plac en avant des deux Indiens, tait prt les recevoir. Qui va l ? scria celui-ci en saisissant son fusil nonchalamment appuy sur son paule gauche, et en plaant lindex sur le chien, mais avec un air de prcaution plutt que de menace ; qui sont ceux qui ont brav pour venir ici les dangers du dsert et des btes froces quil renferme ? Des chrtiens, rpondit celui qui marchait en tte des voyageurs, des amis des lois et du roi ; des gens qui ont parcouru cette fort depuis le lever du soleil sans prendre aucune nourriture, et qui sont cruellement fatigus de leur marche.

55

Vous vous tes donc perdus, et vous avez reconnu dans quel embarras on se trouve quand on ne sait sil faut prendre droite ou gauche ? Vous avez raison : lenfant la mamelle nest pas plus sous la dpendance de celui qui le porte, et nous navons pas pour nous guider plus de connaissances quil nen aurait. Savezvous quelle distance nous sommes dun fort de la couronne, nomm William-Henry ? Quoi ! scria le chasseur en partant dun grand clat de rire quil rprima aussitt de crainte dtre entendu par quelque ennemi aux aguets ; vous avez perdu la piste comme un chien qui aurait le lac Horican entre lui et son gibier ? WilliamHenry ! Si vous tes ami du roi et que vous ayez affaire larme, vous feriez mieux de suivre le cours de cette rivire jusquau fort douard ; vous y trouverez le gnral Webb qui y perd son temps au lieu de savancer en tte des dfils pour repousser cet audacieux Franais au del du lac Champlain. Avant que le chasseur et pu recevoir une rponse cette proposition, un autre cavalier sortit des broussailles et savana vers lui. Et quelle distance sommes-nous donc du fort douard ? demanda ce nouveau venu. Nous sommes partis ce matin de lendroit o vous nous conseillez de nous rendre, et nous dsirons aller lautre fort qui est lextrmit du lac. Vous avez donc perdu lusage de vos yeux avant de prendre votre chemin ? car la route qui traverse tout le portage a deux bonnes verges de largeur, et je doute fort quil y ait une rue aussi large dans tout Londres, pas mme le palais du roi. Nous ne contesterons ni lexistence ni la bont de cette route, reprit le premier interlocuteur, en qui nos lecteurs ont

56

sans doute dj reconnu le major Heyward. Il nous suffira de vous dire que nous nous sommes fis un guide indien qui nous avait promis de nous conduire par un sentier plus court, quoique moins large, et que nous avons eu une trop bonne ide de ses connaissances : en un mot, nous ne savons o nous sommes. Un Indien qui se perd dans les bois ! scria le chasseur en secouant la tte dun air dincrdulit ; quand le soleil brle lextrme cime des arbres ! quand les rivires remplissent les chutes deau ! quand chaque brin de mousse quil aperoit lui dit de quel ct ltoile du nord brillera pendant la nuit ! Les bois sont remplis de sentiers tracs par les daims pour se rendre sur le bord des rivires, et toutes les troupes doies sauvages nont pas encore pris leur vol vers le Canada ! il est bien tonnant quun Indien se perde entre lHorican et le coude de la rivire. Est-ce un Mohawk ? Il ne lest point par naissance ; mais il a t adopt dans cette peuplade. Je crois quil est n plus avant du ct du nord, et que cest un de ceux que vous appelez Hurons. Oh ! oh ! scrirent les deux Indiens, qui pendant cette conversation taient rests assis, immobiles, et en apparence indiffrents ce qui se passait, mais qui se levrent alors avec une vivacit et un air dintrt qui prouvaient que la surprise les avait jets hors de leur rserve habituelle. Un Huron ! rpta le chasseur en secouant encore la tte avec un air de mfiance manifeste ; cest une race de brigands, peu mimporte par qui ils soient adopts. Puisque vous vous tes fis un homme de cette nation, toute ma surprise cest que vous nen ayez pas rencontr dautres. Vous oubliez que je vous ai dit que notre guide est devenu un Mohawk, un de nos amis ; il sert dans notre arme.

57

Et moi je vous dis que celui qui est n Mingo mourra Mingo. Un Mohawk ! parlez-moi dun Delaware ou dun Mohican pour lhonntet ; et quand ils se battent, ce quils ne font pas toujours, puisquils ont souffert que leurs tratres dennemis les Maquas leur donnassent le nom de femmes ; quand ils se battent, dis-je, cest parmi eux que vous trouverez un vrai guerrier. Suffit, suffit, dit Heyward avec quelque impatience ; je ne vous demande pas un certificat dhonntet pour un homme que je connais et que vous ne connaissez pas. Vous navez pas rpondu ma question. quelle distance sommes-nous du gros de larme et du fort douard ? Il semble que cela dpend de celui qui vous servira de guide. On croirait quun cheval comme le vtre pourrait faire beaucoup de chemin entre le lever et le coucher du soleil. Je ne veux pas faire avec vous assaut de paroles inutiles, lami, dit Heyward tchant de modrer son mcontentement, et parlant avec plus de douceur. Si vous voulez nous dire quelle distance est le fort douard, et nous y conduire, vous naurez pas vous plaindre davoir t mal pay de vos peines. Et si je le fais, qui peut massurer que je ne servirai pas de guide un ennemi ; que je ne conduirai pas un espion de Montcalm dans le voisinage de larme ? Tous ceux qui parlent anglais ne sont pas pour cela des sujets fidles. Si vous servez dans les troupes dont je prsume que vous tes un batteur destrade, vous devez connatre le soixantime rgiment du roi. Le soixantime ! vous me citeriez peu dofficiers au service du roi en Amrique dont je ne connaisse le nom, quoique je porte une redingote de chasse au lieu dun habit carlate.

58

En ce cas vous devez connatre le nom du major de ce rgiment. Du major ! scria le chasseur en se redressant avec un air de fiert ; sil y a dans le pays un homme qui connaisse le major Effingham, cest celui qui est devant vous. Il y a plusieurs majors dans ce corps. Celui que vous me citez est le plus ancien, et je veux parler de celui qui a obtenu ce grade le dernier, et qui commande les compagnies en garnison William-Henry. Oui, oui, jai entendu dire quun jeune homme fort riche qui vient dune des provinces situes bien loin du ct du sud, a obtenu cette place. Il est bien jeune pour occuper un pareil rang, et passer ainsi sur le corps de gens dont la tte commence blanchir ; et cependant on assure quil a toutes les connaissances dun bon soldat et quil est homme dhonneur ! Quel quil puisse tre et quels que soient les droits quil peut avoir son rang, cest lui qui vous parle en ce moment, et par consquent vous ne pouvez voir en lui un ennemi. Le chasseur regarda Heyward avec un air de surprise, ta son bonnet, et lui parla dun ton moins libre quauparavant, quoique de manire laisser apercevoir encore quelques doutes : On ma assur quun dtachement devait partir du camp ce matin pour se rendre sur les bords du lac. On vous a dit la vrit ; mais jai prfr prendre un chemin plus court, me fiant aux connaissances de lIndien dont je vous ai parl.

59

Qui vous a tromp, qui vous a gar, et qui vous a ensuite abandonn. Il na rien fait de tout cela. Du moins il ne ma pas abandonn, car il est quelques pas en arrire. Je serais charm de le voir. Si cest un vritable Iroquois, je puis le dire son air de corsaire et la manire dont il est peint. ces mots le chasseur passa derrire la jument du matre en psalmodie, dont le poulain profitait de cette halte pour mettre contribution le lait de sa mre. Il entra dans le sentier, rencontra quelques pas les deux dames, qui attendaient avec inquitude le rsultat de cette confrence, et qui ntaient mme pas sans apprhension. Un peu plus loin, le coureur indien avait le dos appuy contre un arbre, et il soutint les regards pntrants du chasseur avec le plus grand calme, mais dun air si sombre et si sauvage quil suffisait pour inspirer la terreur. Ayant fini son examen, le chasseur se retira. En repassant prs des dames il sarrta un instant, comme pour admirer leur beaut, et rpondit avec un air de satisfaction manifeste linclination de tte quAlice accompagna dun sourire agrable. En passant prs de la jument qui allaitait son poulain, il fit encore une courte pause, cherchant deviner qui pouvait tre celui qui la montait. Enfin il retourna prs dHeyward. Un Mingo est un Mingo, lui dit-il en secouant la tte et en parlant avec prcaution ; et Dieu layant fait tel, il nest au pouvoir ni des Mohawks ni daucune autre peuplade de le changer. Si nous tions seuls, et que vous voulussiez laisser ce noble coursier la merci des loups, je pourrais vous conduire moimme douard en une heure de temps ; car il nen faudrait pas davantage pour nous y rendre dici : mais ayant avec vous

60

des dames comme celles que je viens de voir, cest une chose impossible. Et pourquoi ? elles sont fatigues, mais elles sont encore en tat de faire, quelques milles. Cest une chose physiquement impossible, rpta le chasseur du ton le plus positif. Je ne voudrais pas faire un mille dans ces bois aprs la nuit tombe, en compagnie avec ce coureur, pour le meilleur fusil qui soit dans les colonies. Il y a des Iroquois cachs dans cette fort, et votre Mohawk btard sait trop bien o les trouver pour que je le prenne pour compagnon. Est-ce l votre opinion ? dit Heyward en se baissant sur sa selle et en parlant voix basse. Javoue que moi-mme je nai pas t sans soupons, quoique jaie tch de les cacher et daffecter de la confiance, pour ne pas effrayer mes compagnes. Cest parce que je me mfiais de lui que jai refus de le suivre davantage, et que jai pris le parti de marcher en avant. Je nai eu besoin que de jeter les yeux sur lui pour massurer quil tait un de ces bandits, dit le chasseur en appuyant un doigt sur ses lvres en signe de circonspection. Le brigand est appuy contre cet rable sucre dont vous voyez les branches slever au-dessus des broussailles ; sa jambe droite est avance sur la mme ligne que le tronc, et de lendroit o je suis, je puis, ajouta-t-il en frappant lgrement sur son fusil, lui envoyer entre la cheville et le genou une balle qui le gurira de lenvie de rder dans les bois pendant un grand mois. Si je retournais lui, le rus coquin se mfierait de quelque chose, et disparatrait travers les arbres comme un daim effarouch. Nen faites rien, je ny puis consentir ; il est possible quil soit innocent : et pourtant si jtais bien convaincu de sa trahison !

61

On ne risque pas de se tromper en regardant un Iroquois comme un tratre, dit le chasseur en levant son fusil comme par un mouvement dinstinct. Arrtez ! scria Heyward : je napprouve pas ce projet. Il faut en chercher quelque autre ; et cependant jai tout lieu de croire que le coquin ma tromp. Le chasseur qui, obissant au major, avait dj renonc au dessein de mettre le coureur hors dtat de courir, rflchit un instant, et fit un geste qui fit arriver sur-le-champ ses cts ses deux compagnons rouges. Il leur parla avec vivacit en leur langue naturelle ; et quoique ce ft voix basse, ses gestes, qui se dirigeaient souvent vers le haut des branches de lrable sucre, indiquaient assez quil leur dcrivait la situation de leur ennemi cach. Ils eurent bientt compris les instructions quil leur donnait, et laissant leurs armes feu, ils se sparrent, firent un long dtour, et entrrent dans lpaisseur du bois, chacun de son ct, avec tant de prcaution quil tait impossible dentendre le bruit de leur marche. Maintenant allez le retrouver, dit le chasseur Heyward, et donnez de loccupation ce bandit en lui parlant : ces deux Mohicans sen empareront sans rien gter la peinture de son corps. Je men emparerai bien moi-mme, dit Heyward avec fiert. Vous ! Et que pourriez-vous faire cheval contre un Indien dans les broussailles ? Je mettrai pied terre. Et croyez-vous que lorsquil verra un de vos pieds hors de ltrier, il vous donnera le temps de dgager lautre ? Quiconque

62

a affaire aux Indiens dans les bois doit faire comme eux, sil veut russir dans ce quil entreprend. Allez donc, parlez ce coquin avec un air de confiance, et quil croie que vous pensez quil est le plus fidle ami que vous ayez en ce monde. Heyward se disposa suivre ce conseil, quoique la nature du rle quil allait jouer rpugnt son caractre de franchise. Cependant chaque moment lui persuadait de plus en plus que sa confiance aveugle et intrpide avait plac dans une situation trs critique les deux dames quil tait charg de protger. Le soleil venait dj de disparatre, et les bois, privs de sa lumire 23, se couvraient de cette obscurit profonde qui lui rappelait que lheure choisie ordinairement par le sauvage pour excuter les projets atroces dune vengeance sans piti tait sur le point darriver. Excit par de si vives alarmes, il quitta le chasseur sans lui rpondre, et celui-ci entra en conversation voix haute avec ltranger qui stait joint le matin avec si peu de crmonie la compagnie du major. En passant prs de ses compagnes, Heyward leur dit quelques mots dencouragement, et vit avec plaisir quelles ne semblaient pas se douter que lembarras dans lequel elles se trouvaient pt avoir dautre cause quun accident fortuit. Les laissant croire quil soccupait dune consultation sur le chemin quils devaient suivre, il avana encore, et arrta son cheval devant larbre contre lequel le coureur tait encore appuy. Vous voyez, Magua, lui dit-il en tchant de prendre un ton de confiance et de franchise, que voici la nuit tombante ; et cependant nous ne sommes pas plus prs de William-Henry que lorsque nous sommes partis du camp de Webb, au lever du soleil. Vous vous tes tromp de chemin, et je nai pas eu plus de
Cette scne se passait au 42 degr de latitude, o le crpuscule ne dure jamais longtemps.
23

63

succs que vous. Mais heureusement jai rencontr un chasseur, que vous entendez causer maintenant avec notre chanteur ; il connat tous les sentiers et toutes les retraites de ces bois, et il ma promis de nous conduire dans un endroit o nous pourrons nous reposer en sret jusquau point du jour. Est-il seul ? demanda lIndien en mauvais anglais, en fixant sur le major des yeux tincelants. Seul ! rpta Heyward en hsitant, car il tait trop novice dans lart de la dissimulation pour pouvoir sy livrer sans embarras ; non, Magua, il nest pas seul, puisque nous sommes avec lui. En ce cas, le Renard-Subtil sen ira, dit le coureur en relevant avec le plus grand sang-froid une petite valise quil avait dpose ses pieds, et les Visages-Ples ne verront plus dautres gens que ceux de leur propre couleur. Sen ira ! Qui ? Qui appelez-vous le Renard-Subtil ? Cest le nom que ses pres canadiens ont donn Magua, rpondit le coureur dun air qui montrait quil tait fier davoir obtenu la distinction dun surnom, quoiquil ignort probablement que celui dont on lavait gratifi ntait pas propre lui assurer une rputation de droiture. La nuit est la mme chose que le jour pour le Renard-Subtil quand Munro lattend. Et quel compte le Renard-Subtil rendra-t-il des deux filles du commandant de William-Henry ? osera-t-il dire au bouillant cossais quil les a laisses sans guide, aprs avoir promis de leur en servir ? La tte grise a la voix forte et le bras long ; mais le Renard entendra-t-il lune et sentira-t-il lautre, quand il sera dans les bois ?

64

Mais que diront les Mohawks ? ils lui feront des jupons, et lobligeront rester au wigwam 24 avec les femmes, car il ne leur paratra plus digne de figurer avec les hommes et parmi les guerriers. Le Renard connat le chemin des grands lacs ; et il est en tat de retrouver les os de ses pres. Allons, Magua, allons ; ne sommes-nous pas amis ? pourquoi y aurait-il une altercation entre nous ? Munro vous a promis une rcompense pour vos services, et je vous en promets une autre quand vous aurez achev de nous les rendre. Reposez vos membres fatigus, ouvrez votre valise, et mangez un morceau. Nous avons peu de temps perdre ; quand ces dames seront un peu reposes, nous nous remettrons en route. Les Visages-Ples sont les chiens de leurs femmes, murmura lIndien en sa langue naturelle ; et quand elles ont envie de manger, il faut que leurs guerriers quittent le tomahawk pour nourrir leur paresse. Que dites-vous, le Renard ? Le Renard dit : Cest bon. LIndien leva les yeux sur Heyward avec une attention marque ; mais, rencontrant ses regards, il dtourna la tte, sassit par terre avec nonchalance, ouvrit sa valise, en tira quelques provisions, et se mit manger, aprs avoir jet autour de lui un coup dil de prcaution. Cest bien, dit le major ; le Renard aura des forces et de bons yeux pour retrouver le chemin demain matin. Il se tut un instant en entendant dans le lointain un bruit lger de feuillages
Le wigwam est la tente des sauvages, et signifie aussi le camp ou le village dune tribu, etc.
24

65

agits ; mais, sentant la ncessit de distraire lattention du sauvage, il ajouta sur-le-champ : Il faudra nous mettre en route avant le lever du soleil, sans quoi Montcalm pourrait se trouver sur notre passage, et nous boucher le chemin du fort. Pendant quil parlait ainsi, la main de Magua tomba sur sa cuisse ; quoique ses yeux fussent fixs sur la terre, sa tte tait tourne de ct, ses oreilles mme semblaient se dresser ; il tait dans une immobilit complte ; en un mot, tout son extrieur tait celui dune statue reprsentant lattention. Heyward, qui surveillait tous ses mouvements avec vigilance, dgagea doucement son pied droit de ltrier, et avana la main vers la peau dours qui couvrait ses pistolets daron, dans lintention den prendre un ; mais ce projet fut djou par la vigilance du coureur, dont les yeux, sans se fixer sur rien, et sans mouvement apparent, semblaient tout voir en mme temps. Tandis quil hsitait sur ce quil avait faire, lIndien se leva doucement et avec tant de prcaution, que ce mouvement ne causa pas le moindre bruit. Heyward sentit alors quil devenait urgent de prendre un parti, et, passant une jambe par-dessus sa selle, il descendit de cheval, dtermin retenir de force son perfide compagnon, et comptant sur sa vigueur pour y russir. Cependant, pour ne pas lui donner lalarme, il conserva encore un air de calme et de confiance. Le Renard-Subtil ne mange pas, dit-il en lui donnant le nom qui paraissait flatter davantage la vanit de lIndien ; son grain na-t-il pas t bien apprt ? il a lair trop sec. Veut-il me permettre de lexaminer ? Magua le laissa porter la main dans sa valise, et souffrit mme quelle toucht la sienne, sans montrer aucune motion, sans rien changer son attitude dattention profonde. Mais quand il sentit les doigts du major remonter doucement le long de son bras nu, il le renversa dun grand coup dans lestomac,

66

sauta par-dessus son corps, et en trois bonds senfona dans lpaisseur de la fort du ct oppos, en poussant un cri perant. Un instant aprs, Chingachgook arriva sans bruit comme un spectre, et slana la poursuite du fuyard ; un grand cri dUncas sembla annoncer quil lavait aperu ; un clair soudain illumina un moment la fort, et la dtonation qui le suivit prouva que le chasseur venait de tirer un coup de fusil.

67

Chapitre V

Ce fut dans une nuit semblable que Thish craintive foula aux pieds la rose des champs et aperut lombre du lion. Shakespeare. Le Marchand de Venise.

La fuite soudaine de son guide, les cris de ceux qui le poursuivaient, le coup quil avait reu, lexplosion inattendue quil venait dentendre, tout contribua jeter le major Heyward dans une stupeur qui le tint dans linaction quelques instants. Se rappelant alors combien il tait important de sassurer de la personne du fugitif, il slana dans les broussailles pour courir sur ses traces. Mais peine avait-il fait trois cents pas, quil rencontra ses trois compagnons qui avaient dj renonc une poursuite inutile. Pourquoi vous dcourager si promptement ? scria-t-il ; le misrable doit tre cach derrire quelquun de ces arbres, et nous pouvons encore nous en rendre matres. Nous ne sommes pas en sret sil reste en libert. Voulez-vous charger un nuage de donner la chasse au vent ? demanda le chasseur dun ton mcontent ; jai entendu le bandit se glisser travers les feuilles comme un serpent noir, et layant entrevu un instant prs du gros pin que voici, jai lch mon coup tout hasard, mais je nai pas russi. Et cependant si tout autre que moi avait tir sur ce chien, jaurais dit quil navait pas mal ajust : personne ne niera que je naie de lexprience cet gard, et que je ne doive my connatre. Regardez ce sumac, il porte quelques feuilles rouges, et cependant

68

nous ne sommes pas encore dans la saison o elles doivent avoir cette couleur. Cest du sang ! cest celui de Magua ! Il est bless, il est possible quil soit tomb quelques pas. Non, non, ne le croyez pas. Je nai fait queffleurer le cuir, et lanimal nen a couru que plus vite. Quand une balle ne fait quune gratignure la peau, elle produit le mme effet quun coup dperon donn un cheval, et cet effet est dacclrer le mouvement. Mais quand elle pntre dans les chairs, le gibier, aprs un ou deux bonds, tombe ordinairement, que ce soit un daim ou un Indien. Mais pourquoi renoncer la poursuite ? Nous sommes quatre contre un homme bless. tes-vous donc las de vivre ? ce diable rouge vous attirerait jusque sous les tomahawks de ses camarades pendant que vous vous chaufferiez sa poursuite. Pour un homme qui sest si souvent endormi en entendant pousser le cri de guerre, jai agi inconsidrment en lchant un coup de fusil dont le bruit a pu tre entendu de quelque embuscade. Mais ctait une tentation si naturelle ! Allons, mes amis, il ne faut pas rester plus longtemps dans ces environs, et il faut en dguerpir de manire donner le change au plus malin Mingo, ou nos chevelures scheront demain en plein air en face du camp de Montcalm. Cet avis effrayant que le chasseur donna du ton dun homme qui comprenait parfaitement toute ltendue du danger, mais avait tout le courage ncessaire pour le braver, rappela cruellement au souvenir dHeyward les deux belles compagnes quil stait charg de protger, et qui ne pouvaient avoir despoir quen lui. Jetant les yeux autour de lui, et faisant de vains efforts pour percer les tnbres qui spaississaient sous la vote de la fort, il se dsesprait en songeant quloignes de

69

tout secours humain, deux jeunes personnes seraient peut-tre bientt la merci de barbares qui, comme les animaux froces, attendaient la nuit pour porter leurs victimes des coups plus srs et plus dangereux. Son imagination exalte, trompe par le peu de clart qui restait encore, changeait en fantmes effrayants, tantt un buisson que le vent agitait, tantt un tronc darbre renvers par les ouragans. Vingt fois il crut voir les horribles figures des sauvages se montrant entre les branches, et piant tous les mouvements de la petite troupe. Levant alors les yeux vers le ciel, il vit que quelques lgers nuages, auxquels le soleil couchant avait donn une teinte de rose, perdaient dj leur couleur ; et le fleuve qui coulait au bas de la colline ne se distinguait plus que parce que son lit faisait contraste avec les bois pais qui le bordaient des deux cts. Quel parti prendre ? scria-t-il enfin, cdant aux inquitudes qui le tourmentaient dans un danger si pressant ; ne mabandonnez pas, pour lamour du ciel ! dfendez les malheureuses femmes que jaccompagne, et fixez vous-mme ce service tel prix quil vous plaira. Ses compagnons, qui conversaient entre eux dans la langue des Indiens, ne firent pas attention cette prire aussi fervente que subite. Quoiquils parlassent voix basse et avec prcaution, Heyward, en sapprochant deux, reconnut la voix du jeune homme qui rpondait avec chaleur et vhmence quelques mots que son pre venait de prononcer dun ton plus calme. Il tait vident quils discutaient quelque projet qui concernait la sret des voyageurs. Ne pouvant supporter lide dun dlai que son imagination inquite lui reprsentait comme pouvant faire natre de nouveaux prils, il savana vers le groupe dans lintention de faire dune manire encore plus prcise les offres dune rcompense gnreuse. En ce moment le chasseur, faisant un geste de la main, comme pour annoncer quil cdait un point contest, scria en anglais, comme par forme de monologue :

70

Uncas a raison. Ce ne serait pas agir en homme que dabandonner leur destin deux pauvres femmes sans dfense, quand mme nous devrions perdre pour toujours notre refuge ordinaire. Monsieur, ajouta-t-il en sadressant au major qui arrivait, si vous voulez protger ces tendres boutons contre la fureur des plus terribles ouragans, nous navons pas un moment perdre, et il faut vous armer de toute votre rsolution. Vous ne pouvez douter de mes sentiments, et jai dj offert Offrez vos prires Dieu, qui seul peut nous accorder assez de prudence pour tromper la malignit des dmons que cache cette fort ; mais dispensez-vous de vos offres dargent. Nous ne vivrons peut-tre pas assez longtemps, vous pour tenir de pareilles promesses, et nous pour en profiter. Ces deux Mohicans et moi nous ferons tout ce que lhomme peut faire pour sauver ces deux tendres fleurs, qui, quelque douces quelles soient, ne furent jamais cres pour le dsert. Oui, nous les dfendrons, et sans attendre dautre rcompense que celle que Dieu accorde toujours ceux qui font le bien. Mais dabord il faut nous promettre deux choses, tant pour vous que pour vos amis, sans quoi, au lieu de vous servir, nous pourrions nous nuire nous-mmes. Quelles sont-elles ? La premire, cest dtre silencieux comme ces bois, quoi quil puisse arriver. La seconde, cest de ne jamais faire connatre qui que ce soit lendroit o nous allons vous conduire. Je me soumets ces deux conditions ; et autant quil est en mon pouvoir, je les ferai observer par mes compagnons. En ce cas, suivez-moi, car nous perdons un temps qui est aussi prcieux que le sang que perd un daim bless.

71

Malgr lobscurit croissante de la nuit, Heyward distingua le geste dimpatience que fit le chasseur en reprenant sa marche rapide, et il sempressa de le suivre pas pas. En arrivant lendroit o il avait laiss les deux dames qui lattendaient avec une impatience mle dinquitude, il leur apprit brivement les conditions imposes par le nouveau guide, et leur fit sentir la ncessit de garder le silence, et davoir assez dempire sur ellesmmes pour retenir toute exclamation que la crainte pourrait vouloir leur arracher. Cet avis tait assez alarmant par lui-mme, et elles ne lentendirent pas sans une secrte terreur. Cependant lair dassurance et dintrpidit du major, aid peut-tre par la nature du danger, leur donna du courage, et les mit en tat, du moins ce quelles crurent, de supporter les preuves inattendues auxquelles il tait possible quelles fussent bientt soumises. Sans rpondre un seul mot, et sans un instant de dlai, elles souffrirent que le major les aidt descendre de cheval ; puis Heyward, prenant les deux chevaux en laisse, marcha en avant, suivi de ses deux compagnes, et arriva au bout de quelques instants sur le bord de la rivire, o le chasseur tait dj runi avec les deux Mohicans et le matre en psalmodie. Et que faire de ces cratures muettes ? dit le chasseur qui semblait seul charg de la direction des mouvements de toute la troupe ; leur couper la gorge et les jeter ensuite dans la rivire, ce serait encore perdre bien du temps ; et les laisser ici, ce serait avertir les Mingos quils nont pas bien loin aller pour trouver leurs matres. Jetez-leur la bride sur le cou, et chassez-les dans la fort, dit le major.

72

Non ; il vaut mieux donner le change ces bandits, et leur faire croire quil faut quils courent aussi vite que des chevaux sils veulent attraper leur proie. Ah ! Chingachgook, quentends-je dans les broussailles ? Cest ce coquin de poulain qui arrive. Il faut que le poulain meure, dit le chasseur en saisissant la crinire de lanimal ; et celui-ci lui ayant chapp : Uncas, ajouta-t-il, une flche ! Arrtez ! scria haute voix le propritaire de lanimal condamn, sans faire attention que ses compagnons ne parlaient qu voix basse ; pargnez lenfant de Miriam ; cest le beau rejeton dune mre fidle ; il est incapable de nuire personne volontairement. Quand les hommes luttent pour conserver la vie que Dieu leur a donne, les jours de leurs semblables mme ne paraissent pas plus prcieux que ceux des animaux des forts. Si vous prononcez encore un mot, je vous laisse la merci des Maquas : Une flche, Uncas, et tirez bout portant ; nous navons pas le temps dun second coup. Il parlait encore, que le poulain bless se dressa sur ses jambes de derrire, pour retomber aussitt sur ses genoux de devant. Il faisait un effort pour se relever, quand Chingachgook lui enfona son couteau dans la gorge aussi vite que la pense, et le prcipita ensuite dans la rivire. Cet acte de cruaut apparente, mais de vritable ncessit, fit sentir mieux que jamais aux voyageurs dans quel pril ils se trouvaient, et lair de rsolution calme de ceux qui avaient t les acteurs de cette scne porta dans leur me une nouvelle impression de terreur. Les deux surs se serrrent lune contre lautre en frmissant, et Heyward, mettant la main comme par

73

instinct sur un de ses pistolets quil avait passs dans sa ceinture en descendant de cheval, se plaa entre elles et ces ombres paisses qui semblaient jeter un voile impntrable sur les profondeurs de la fort. Cependant les deux Indiens ne perdirent pas un instant, et prenant les chevaux par la bride, ils les forcrent entrer dans le lit de la rivire. quelque distance du rivage ils firent un dtour, et furent bientt cachs par la hauteur de la rive, le long de laquelle ils marchaient dans une direction oppose au cours de leau. Pendant ce temps, le chasseur mettait dcouvert un canot dcorce cach sous un buisson dont les longues branches formaient une sorte de vote sur la surface de leau, aprs quoi il fit signe aux deux dames dy entrer. Elles obirent en silence, non sans jeter un regard de frayeur derrire elles du ct du bois, qui ne paraissait plus quune barrire noire tendue le long des rives du fleuve. Ds que Cora et Alice furent assises, le chasseur fit signe au major dentrer comme lui dans la rivire, et chacun deux poussant un ct de la barque fragile, ils la firent remonter contre le courant, suivis par le propritaire constern du poulain mort. Ils avancrent ainsi quelque temps dans un silence qui ntait interrompu que par le murmure des eaux et le lger bruit que faisait la nacelle en les fendant. Le major ne faisait rien que daprs les signes de son guide, qui tantt se rapprochait du rivage, tantt sen loignait, suivant quil voulait viter des endroits o leau tait trop basse pour que la nacelle pt y passer, o trop profonde pour quun homme pt y marcher sans risquer dtre entran. De temps en temps il sarrtait, et au milieu du silence profond que le bruit croissant de la chute deau rendait encore plus solennel, il coutait avec attention si nul son ne sortait des forts endormies. Quand il stait assur que tout tait

74

tranquille, et que ses sens exercs ne lui rapportaient aucun indice de lapproche des ennemis quil craignait, il se remettait en marche lentement et avec prcaution. Enfin, ils arrivrent un endroit o lil toujours aux aguets du major dcouvrit peu de distance un groupe dobjets noirs, sur un point o la hauteur de la rive ensevelissait la rivire dans une obscurit profonde. Ne sachant sil devait avancer, il montra du doigt son compagnon lobjet qui linquitait. Oui, oui, dit le chasseur avec calme : les Indiens ont cach les animaux avec leur jugement naturel. Leau ne garde aucune trace du passage, et lobscurit dun tel trou rendrait aveugle un hibou. Ils ne tardrent pas arriver ce point, et toute la troupe se trouvant runie, une autre consultation eut lieu entre le chasseur et les deux Mohicans. Pendant ce temps, ceux dont la destine dpendait de la bonne foi et de lintelligence de ces habitants des bois, eurent le loisir dexaminer leur situation plus en dtail. La rivire tait resserre en cet endroit entre des rochers escarps, et la cime de lun deux savanait jusquau-dessus du point o le canot tait arrt. Tous ces rochers tant couverts de grands arbres, on aurait dit quelle coulait sous une vote, ou dans un ravin troit et profond. Tout lespace situ entre ces rochers couverts darbres dont la cime se dessinait faiblement sur lazur du firmament, tait rempli dpaisses tnbres ; derrire eux, la vue tait borne par un coude que faisait la rivire, et lon napercevait que la ligne noire des eaux. Mais en face, et ce quil paraissait peu de distance, leau semblait tomber du ciel pour se prcipiter dans de profondes cavernes, avec un bruit qui se faisait entendre bien loin dans les bois. Ctait un lieu qui semblait consacr la retraite et la solitude, et les deux surs, en contemplant les beauts de ce site la fois gracieux et sau-

75

vage, respirrent plus librement, et commencrent se croire plus en sret. Les chevaux avaient t attachs quelques arbres qui croissaient dans les fentes des rochers ; et ils devaient y rester toute la nuit les jambes dans leau. Un mouvement gnral qui eut lieu alors parmi les conducteurs ne permit pas aux voyageurs dadmirer davantage les charmes que la nuit prtait cet endroit. Le chasseur fit placer Heyward, ses deux compagnes et le matre de chant lun des bouts du canot, et prit possession de lautre, aussi ferme que sil et t sur le gaillard darrire dun vaisseau de ligne. Les deux Indiens retournrent lendroit quils avaient quitt pour les accompagner jusquau canot, et le chasseur, appuyant une longue perche contre une pointe de rocher, donna sa nacelle une impulsion qui la porta au milieu de la rivire. La lutte entre le courant rapide et la frle barque qui le remontait fut pnible pendant quelques minutes, et lvnement en paraissait douteux. Ayant reu lordre de ne pas changer de place et de ne faire aucun geste, de crainte que le moindre mouvement ne ft chavirer le canot, les passagers osaient peine respirer, et regardaient en tremblant leau menaante. Vingt fois ils se crurent sur le point dtre engloutis ; mais ladresse du pilote expriment triomphait toujours. Un vigoureux effort, un effort dsespr, ce que pensrent les deux surs, termina cette navigation pnible. linstant o Alice se couvrait les yeux par un instinct de terreur, convaincue quils allaient tre entrans dans le tourbillon qui bouillonnait au pied de la cataracte, la barque sarrtait prs dune plateforme de rocher dont la surface ne slevait qu deux pouces au-dessus de leau. O sommes-nous, et que nous reste-t-il faire ? demanda Heyward, voyant que le chasseur ne faisait plus usage ni des rames ni de laviron. Vous tes au pied du Glenn, lui rpondit le batteur destrade parlant tout haut, et ne craignant plus que sa voix sentendit au loin, au milieu du vacarme de la cataracte ; et ce

76

qui nous reste faire, cest de dbarquer avec prcaution, de peur de faire chavirer le canot, car vous suivriez la mme route que vous venez de faire, et dune manire moins agrable, quoique plus prompte. La rivire est dure remonter quand les eaux sont hautes, et, en consquence, cinq personnes sont trop pour une pauvre barque qui nest compose que dcorce et de gomme. Allons, montez sur le rocher, et jirai chercher les deux Mohicans avec le daim quils nont pas oubli de charger sur un des chevaux. Autant vaudrait abandonner sa chevelure au couteau des Mingos que de jener au milieu de labondance. Ses passagers ne se firent pas presser pour obir ses ordres. peine le dernier pied tait-il pos sur le rocher, que la barque sloigna avec la rapidit dune flche. On vit un instant la grande taille du chasseur, qui semblait glisser sur les ondes, puis il disparut dans lobscurit. Privs de leur guide, les voyageurs ne savaient ce quils devaient faire ; ils nosaient mme savancer sur le rocher, de crainte quun faux pas fait dans les tnbres ne les prcipitt dans une de ces profondes cavernes o leau sengloutissait avec bruit droite et gauche. Leur attente ne fut pourtant pas longue : aid par les deux Mohicans, le chasseur reparut bientt avec le canot, et il fut de retour auprs de la plate-forme en moins de temps que le major ne calculait quil lui en faudrait pour rejoindre ses compagnons. Nous voici maintenant dans un fort, avec bonne garnison, et munis de provisions, scria Heyward dun ton encourageant, et nous pouvons braver Montcalm et ses allis. Ditesmoi, ma brave sentine, pouvez-vous voir ou entendre dici quelquun de ceux que vous appelez Iroquois ? Je les appelle Iroquois, parce que je regarde comme ennemi tout naturel qui parle une langue trangre, quoiquil prtende servir le roi. Si Webb veut trouver de lhonneur et de la

77

bonne foi dans des Indiens, quil fasse venir les peuplades des Delawares, et quil renvoie ses avides Mohawks, ses perfides Onidas, et six nations de coquins, au fond du Canada, o tous ces brigands devraient tre. Ce serait changer des amis belliqueux pour des allis inutiles. Jai entendu dire que les Delawares ont dpos le tomahawk, et ont consenti porter le nom de femmes 25 ! Oui, la honte ternelle des Hollandais et des Iroquois, qui ont d employer le secours du diable pour les dterminer un pareil trait ! mais je les ai connus vingt ans, et jappellerai menteur quiconque dira que le sang qui coule dans les veines dun Delaware est le sang dun lche. Vous avez chass leurs peuplades du bord de la mer, et aprs cela vous voudriez croire ce que disent leurs ennemis, afin de vous mettre la conscience en repos et dormir paisiblement. Oui, oui, tout Indien qui ne parle pas la langue des Delawares est pour moi un Iroquois, nimporte que sa peuplade ait ses villages 26 dans York ou dans le Canada. Le major sapercevant que lattachement inbranlable du chasseur la cause de ses amis, les Delawares et les Mohicans, car ctaient deux branches de la mme peuplade, paraissait devoir prolonger une discussion inutile, changea adroitement le sujet de la conversation. Quil y ait eu un trait ce sujet, ou non, dit-il, je sais parfaitement que vos deux compagnons actuels sont des guer-

Le lecteur se rappellera que New-York tait originairement une colonie hollandaise. 26 Castles. Les principaux villages des Indiens sont encore appels chteaux (castles) par les blancs de New-York. Oneida-Castle nest plus quun hameau a moiti ruin ; cependant ce nom lui est encore conserv.

25

78

riers aussi braves que prudents. Ont-ils vu ou entendu quelquun de nos ennemis ? Un Indien est un homme qui se fait sentir avant de se laisser voir, rpondit le chasseur en jetant nonchalamment par terre le daim quil portait sur ses paules ; je me fie dautres signes que ceux qui peuvent frapper les yeux, quand je me trouve dans le voisinage des Mingos. Vos oreilles vous ont-elles appris quils aient dcouvert notre retraite ? Jen serais bien fch, quoique nous soyons dans un lieu o lon pourrait soutenir une bonne fusillade. Je ne nierai pourtant pas que les chevaux naient trembl lorsque je passais prs deux tout lheure, comme sils eussent senti le loup ; et un loup est un animal qui rde souvent la suite dune troupe dIndiens, dans lespoir de profiter des restes de quelque daim tu par les sauvages. Vous oubliez celui qui est vos pieds, et dont lodeur a pu galement attirer les loups. Vous ne songez pas au poulain mort. Pauvre Miriam ! scria douloureusement le matre de chant, ton enfant tait prdestin devenir la proie des btes farouches ? levant alors la voix au milieu du tumulte des eaux, il chanta la strophe suivante : Il frappa le premier-n de lgypte, les premiers-ns de lhomme et ceux de la bte : gypte ! quels miracles clatrent au milieu de toi sur Pharaon et ses serviteurs ! La mort de son poulain lui pse sur le cur, dit le chasseur ; mais cest un bon signe de voir un homme attach aux animaux qui lui appartiennent. Mais puisquil croit la prdestination, il se dira que ce qui est arriv devait arriver, et avec

79

cette consolation il reconnatra quil tait juste dter la vie une crature muette pour sauver celle dtres dous de raison. Au surplus ce que vous disiez des loups peut tre vrai, et cest une raison de plus pour dpecer ce daim sur-le-champ, et en jeter les issues dans la rivire, sans quoi nous aurions une troupe de loups hurlant sur les rochers, comme pour nous reprocher chaque bouche que nous avalerions ; et quoique la langue des Delawares soit comme un livre ferm pour les Iroquois, les russ coquins ont assez dinstinct pour comprendre la raison qui fait hurler un loup. Tout en faisant ces observations, le chasseur prparait tout ce qui lui tait ncessaire pour la dissection du daim. En finissant de parler, il quitta les voyageurs, et sloigna, accompagn des deux Mohicans, qui semblaient comprendre toutes ses intentions sans quil et besoin de les leur expliquer. Tous les trois disparurent tour tour, semblant svanouir devant la surface dun rocher noir qui slevait quelques toises du bord de leau.

80

Chapitre VI

Ces chants qui jadis taient si doux Sion, il en choisit judicieusement quelques-uns, et dun air solennel : Adorons le Seigneur, dit-il. Burns.

Heyward et ses deux compagnes virent ce mouvement mystrieux avec une inquitude secrte ; car quoique la conduite de lhomme blanc ne leur et donn jusqualors aucun motif pour concevoir des soupons, son quipement grossier, son ton brusque et hardi, lantipathie prononce quil montrait pour les objets de sa haine, le caractre inconnu de ses deux compagnons silencieux, taient autant de causes qui pouvaient faire natre la mfiance dans des esprits que la trahison dun guide indien avait remplis si rcemment dune juste alarme. Le matre de chant semblait seul indiffrent tout ce qui se passait. Il stait assis sur une pointe de rocher, et paraissait absorb dans des rflexions qui ntaient pas dune nature agrable, en juger par les soupirs quil poussait chaque instant. Bientt on entendit un bruit sourd, comme si quelques personnes parlaient dans les entrailles de la terre, et tout coup une lumire frappant les yeux des voyageurs, leur dvoila les secrets de cette retraite. lextrmit dune caverne profonde, creuse dans le rocher, et dont la longueur paraissait encore augmente par la perspective et par la nature de la lumire qui y brillait, tait assis le chasseur, tenant en main une grosse branche de pin enflamme. Cette lueur vive, tombant en plein sur sa physionomie

81

basane et ses vtements caractristiques, donnait quelque chose de pittoresque laspect dun individu qui, vu la clart du jour, aurait encore attir les regards par son costume trange, la raideur de membres qui semblaient tre de fer, et le mlange singulier de sagacit, de vigilance et de simplicit, que ses traits exprimaient tour tour. quelques pas en avant de lui tait Uncas, que sa position et sa proximit permettaient de distinguer compltement. Les voyageurs regardrent avec intrt la taille droite et souple du jeune Mohican, dont toutes les attitudes et tous les mouvements avaient une grce naturelle. Son corps tait plus couvert qu lordinaire par un vtement de chasse, mais on voyait briller son il noir, fier et intrpide, quoique doux et calme. Ses traits bien dessins offraient le teint rouge de sa nation dans toute sa puret ; son front lev tait plein de dignit, et sa tte noble ne prsentait la vue que cette touffe de cheveux que les sauvages conservent par bravoure, et comme pour dfier leurs ennemis de la leur enlever. Ctait la premire fois que Duncan Heyward et ses compagnes avaient eu le loisir dexaminer les traits prononcs de lun des deux Indiens quils avaient rencontrs si propos, et ils se sentirent soulags du poids accablant de leur inquitude en voyant lexpression fire et dtermine, mais franche et ouverte, de la physionomie du jeune Mohican. Ils sentirent quils pouvaient avoir devant les yeux un tre plong dans la nuit de lignorance, mais non un perfide plein de ruses se consacrant volontairement la trahison. Lingnue Alice le regardait avec la mme admiration quelle aurait accorde une statue grecque ou romaine quun miracle aurait appele la vie ; et Heyward, quoique accoutum voir la perfection des formes quon remarque souvent chez les sauvages que la corruption na pas encore atteints, exprima ouvertement sa satisfaction.

82

Je crois, lui rpondit Alice que je dormirais tranquillement sous la garde dune sentinelle aussi gnreuse et aussi intrpide que le parat ce jeune homme. Bien certainement, Duncan, ces meurtres barbares, ces scnes pouvantables de torture, dont nous avons tant entendu parler, dont nous avons lu tant dhorribles relations, ne se passent jamais en prsence de semblables tres. Cest certainement un rare exemple des qualits que ce peuple possde, rpondit le major ; et je pense comme vous quun tel front et de tels yeux sont faits pour intimider des ennemis plutt que pour tromper des victimes. Mais ne nous trompons pas nous-mmes en attendant de ce peuple dautres vertus que celles qui sont la porte des sauvages. Les brillants exemples de grandes qualits ne sont que trop rares chez les chrtiens ; comment seraient-ils plus frquents chez les Indiens ? Esprons pourtant, pour lhonneur de la nature humaine, quon peut aussi en rencontrer chez eux, que ce jeune Mohican ne trompera pas nos pressentiments, et quil sera pour nous tout ce que son extrieur annonce, un ami brave et fidle. Cest parler comme il convient au major Heyward, dit Cora. En voyant cet enfant de la nature, qui pourrait songer la couleur de sa peau ? Un silence de quelques instants, et dans lequel il paraissait entrer quelque embarras, suivit cette remarque caractristique. Il fut interrompu par la voix du chasseur, qui criait aux voyageurs dentrer dans la caverne. Le feu commence donner trop de clart, leur dit-il quand ils furent entrs, et elle pourrait amener les Mingos sur nos traces. Uncas, baissez la couverture, et que ces coquins ny voient que du noir. Nous naurons pas un souper tel quun major des Amricains royaux aurait droit de lattendre, mais jai vu des dtachements de ce corps se trouver trs contents de man-

83

ger de la venaison toute crue et sans assaisonnement 27. Ici nous avons du moins, comme vous le voyez, du sel en abondance, et voil du feu qui va nous faire dexcellentes grillades. Voil des branches de sassafras sur lesquelles ces dames peuvent sasseoir. Ce ne sont pas des siges aussi brillants que leurs fauteuils dacajou ; ils ne sont pas garnis de coussins rembourrs, mais ils exhalent une odeur douce et suave 28. Allons, lami, ne songez plus au poulain ; ctait une crature innocente qui navait pas encore beaucoup souffert : sa mort lui pargnera la gne de la selle et la fatigue des jambes. Uncas fit ce qui lui avait t ordonn, et quand il-deFaucon eut cess de parler, on nentendit plus que le bruit de la cataracte, qui ressemblait celui dun tonnerre lointain. Sommes-nous en sret dans cette caverne ? demanda Heyward. Ny a-t-il nul danger de surprise ? Un seul homme arm se plaant lentre nous tiendrait sa merci. Une grande figure semblable un spectre sortit du fond obscur de la caverne, savana derrire le chasseur, et prenant dans le foyer un tison enflamm, lleva en lair pour clairer le
Relish. Dans le langage vulgaire, lassaisonnement dun plat est appel par les Amricains relish, et lon semble attacher plus dimportance lassaisonnement quau met principal. Ces termes provinciaux sont souvent placs dans la bouche des acteurs, suivant leur condition. La plupart de ces termes sont dun usage local, et dautres sont tout fait particuliers la classe dhommes laquelle le personnage appartient. Dans le cas prsent le chasseur se sert de ce mot sans faire positivement allusion au sel dont la socit tait abondamment pourvue. 28 Il y a ici un jeu de mots quil faut dsesprer de traduire. Lacajou se dit en anglais mahogany : il-de-Faucon le prononce my hog-Guinca, ce qui veut dire mon cochon de Guine, et il ajoute que le sassafras a une odeur bien suprieure celle du cochon de Guine et de tous les cochons du monde. Cest un calembour sauvage qui ne ferait peut-tre pas fortune Paris ; mais il est intraduisible.
27

84

fond de cet antre. cette apparition soudaine, Alice poussa un cri de terreur, et Cora mme se leva prcipitamment ; mais un mot dHeyward les rassura en leur apprenant que celui quelles voyaient tait leur ami Chingachgook. LIndien, levant une autre couverture, leur fit voir que la caverne avait une seconde issue, et, sortant avec sa torche, il traversa ce quon pourrait appeler une crevasse des rochers, angle droit avec la grotte dans laquelle ils taient, mais ntant couverte que par la vote des cieux, et aboutissant une autre caverne peu prs semblable la premire. On ne prend pas de vieux renards comme Chingachgook et moi dans un terrier qui na quune entre, dit le chasseur en riant. Vous pouvez voir maintenant si la place est bonne. Le rocher est dune pierre calcaire, et tout le monde sait quelle est bonne et douce, de sorte quelle ne fait pas un trop mauvais oreiller quand les broussailles et le bois de sapin sont rares. Eh bien ! la cataracte tombait autrefois quelques pas de lendroit o nous sommes, et elle formait une nappe deau aussi belle et aussi rgulire quon puisse en voir sur tout lHudson. Mais le temps est un grand destructeur de beaut, comme ces jeunes dames ont encore lapprendre, et la place est bien change. Les rochers sont pleins de crevasses, et la pierre en est plus molle certains endroits que dans dautres ; de sorte que leau y a pntr, y a form des creux, a recul en arrire, sest fray un nouveau chemin, et sest divise en deux chutes qui nont plus ni forme ni rgularit. Et dans quelle partie de ces rochers sommes-nous ? demanda le major. Nous sommes prs de lendroit o la Providence avait dabord plac les eaux, mais o, ce quil parat, elles ont t trop rebelles pour rester. Trouvant le rocher moins dur des deux cts, elles lont perc pour y passer, aprs nous avoir creus ces

85

deux trous pour nous cacher, et ont laiss sec le milieu de la rivire. Nous sommes donc dans une le ? Oui ; ayant une chute deau de chaque ct, et la rivire par devant et par derrire. Si nous avions la lumire du jour, je vous engagerais monter sur le rocher pour vous faire voir la perversit de leau. Elle tombe sans rgle et sans mthode. Tantt elle saute, tantt elle se prcipite ; ici elle se glisse, l elle slance ; dans un endroit elle est blanche comme la neige, dans un autre elle est verte comme lherbe ; dun ct elle forme des torrents qui semblent vouloir entrouvrir la terre ; dun autre, elle murmure comme un ruisseau et a la malice de former des tourbillons, pour user la pierre comme si ce ntait que de largile. Tout lordre de la rivire a t drang. deux cents toises dici, en remontant, elle coule paisiblement, comme si elle voulait tre fidle son ancien cours ; mais alors les eaux se sparent, et vont battre leurs rives droite et gauche ; elles semblent mme regarder en arrire, comme si ctait regret quelles quittent le dsert pour aller se mler avec leau sale. Oui, Madame, ce tissu aussi fin quune toile daraigne, que vous portez autour du cou, nest quun filet prendre du poisson auprs des dessins dlicats que la rivire trace en certains endroits sur le sable, comme si, ayant secou le joug, elle voulait essayer toutes sortes de mtiers. Et que lui en revient-il cependant ? Aprs avoir fait ses fantaisies quelques instants, comme un enfant entt, la main qui la faite la force sauter le pas ; ses eaux se runissent, et elle va paisiblement se perdre dans la mer, o il a t ordonn de tout temps quelle se perdrait. Quoique les voyageurs entendissent avec plaisir une description du Glenn 29 faite avec tant de simplicit, et qui les porLes chutes du Glenn sont sur lHudson, environ quarante ou cinquante milles au-dessus de la tte de la mare, cest--dire au lieu o
29

86

tait croire quils se trouvaient en lieu de sret, ils ntaient pas disposs apprcier les agrments de cette caverne aussi favorablement quil-de-Faucon. Dailleurs leur situation ne leur permettait gure de chercher approfondir toutes les beauts naturelles de cet endroit ; et comme le chasseur, tout en leur parlant, navait interrompu ses oprations de cuisine que pour leur indiquer avec une fourchette casse dont il se servait, la direction de quelques parties du fleuve rebelle, ils ne furent pas fchs que la proraison de son discours ft consacre leur annoncer que le souper tait prt. Les voyageurs, qui navaient rien pris de la journe, avaient grand besoin de ce repas, et, quelque simple quil ft, ils y firent honneur. Uncas se chargea de pourvoir tous les besoins des dames, et il leur rendit tous les petits services quil tait en son pouvoir, avec un mlange de grce et de dignit qui amusa beaucoup Heyward, car il nignorait pas que ctait une innovation aux usages des Indiens, qui ne permettent pas aux guerriers de sabaisser aucuns travaux domestiques, et surtout en faveur de leurs femmes. Cependant, comme les droits de lhospitalit taient sacrs parmi eux, cette violation des coutumes nationales et cet oubli de la dignit masculine ne donnrent lieu aucun commentaire. Sil se ft trouv dans la compagnie quelquun assez peu occup pour jouer le rle dobservateur, il aurait pu remarquer
la rivire devient navigable pour des sloops. La description de cette pittoresque et remarquable petite cataracte est suffisamment correcte, quoique lapplication de leau aux usages de la vie civilise ait matriellement altr ses beauts. Lle rocheuse et les deux cavernes sont bien connues des voyageurs, et la premire supporte maintenant la pile dun pont qui est jet sur la rivire, immdiatement au-dessus de la chute. Pour expliquer le got dil-de-Faucon, on doit se rappeler que les hommes prisent le plus ce dont ils jouissent le moins. Ainsi, dans un nouveau pays, les bois et autres beauts naturelles, que dans lancien monde on conserverait tout prix, sont dtruits simplement dans la vue damliorer (improving), comme on dit aujourdhui.

87

que le jeune chef ne montrait pas une impartialit parfaite dans les services quil rendait aux deux surs. Il est vrai quil prsentait Alice, avec toute la politesse convenable, la calebasse remplie deau limpide, et lassiette de bois bien taille, remplie dune tranche de venaison ; mais quand il avait les mmes attentions pour sa sur, ses yeux noirs se fixaient sur la physionomie expressive de Cora, avec une douceur qui en bannissait la fiert quon y voyait ordinairement briller. Une ou deux fois il fut oblig de parler pour attirer lattention de celles quil servait, et il le fit en mauvais anglais, mais assez intelligible, et avec cet accent indien que sa voix gutturale rendait si doux 30, que les deux surs le regardaient avec tonnement et admiration. Quelques mots schangrent pendant le cours de ces services rendus et reus, et ils tablirent entre les parties toutes les apparences dune liaison cordiale. Cependant la gravit de Chingachgook restait imperturbable ; il stait assis dans lendroit le plus voisin de la lumire ; et ses htes, dont les regards inquiets se dirigeaient souvent vers lui, en pouvaient mieux distinguer lexpression naturelle de ses traits, sous les couleurs bizarres dont il tait chamarr. Ils trouvrent une ressemblance frappante entre le pre et le fils, sauf la diffrence quy apportaient le nombre des annes et celui des fatigues et des travaux que chacun deux avait subis. La fiert habituelle de sa physionomie semblait remplace par ce calme indolent auquel se livre un guerrier indien quand nul motif ne lappelle mettre en action son nergie. Il tait pourtant facile de voir, lexpression rapide que ses traits prenaient de temps en temps, quil naurait fallu quexciter un instant ses passions pour que les traits artificiels dont il stait bigarr le visage afin dintimider ses ennemis, produisissent tout leur effet.

Le sens des mots indiens se dtermine principalement par le ton avec lequel ils sont prononcs.

30

88

Dun autre ct, lil actif et vigilant du chasseur ntait jamais en repos ; il mangeait et buvait avec un apptit que la crainte daucun danger ne pouvait troubler, mais son caractre de prudence ne se dmentait jamais. Vingt fois la calebasse ou le morceau de venaison restrent suspendus devant ses lvres, tandis quil penchait la tte de ct comme pour couter si nul son tranger ne se mlait au bruit de la cataracte ; mouvement qui ne manquait jamais de rappeler pniblement nos voyageurs combien leur situation tait prcaire, et qui leur faisait oublier la singularit du local o la ncessit les avait forcs chercher un asile. Mais comme ces pauses frquentes ntaient suivies daucune observation, linquitude quelles causaient se dissipait bientt. Allons, lami, dit il-de-Faucon vers la fin du repas, en retirant de dessous des feuilles un petit baril, et en sadressant au chanteur qui, assis son ct, rendait une justice complte sa science en cuisine, gotez ma bire de sapinette : elle vous fera oublier le malheureux poulain, et ranimera en vous le principe de la vie. Je bois a notre meilleure amiti, et jespre quun avorton de cheval ne smera pas de rancune entre nous. Comment vous nommez-vous ? La Gamme, David La Gamme, rpondit le matre en psalmodie, aprs stre machinalement essuy la bouche avec le revers de la main, pour se prparer noyer ses chagrins dans le breuvage qui lui tait offert. Cest un fort beau nom, rpliqua le chasseur aprs avoir vid une calebasse de la liqueur quil brassait lui-mme, et quil parut savourer avec le plaisir dun homme qui sadmire dans ses productions ; un fort beau nom vraiment, et je suis convaincu quil vous a t transmis par des anctres respectables. Je suis admirateur des noms, quoique les coutumes des blancs cet gard soient bien loin de valoir celles des sauvages. Le plus grand lche que jaie jamais connu sappelait Lion, et sa femme

89

Patience avait lhumeur si querelleuse, quelle vous aurait fait fuir plus vite quun daim poursuivi par une meute de chiens. Chez les Indiens, au contraire, un nom est une affaire de conscience, et il indique en gnral ce quest celui qui le porte. Par exemple, Chingachgook signifie grand serpent, non quil soit rellement un serpent, grand ou petit, mais on lui a donn ce nom parce quil connat tous les replis et les dtours du cur humain, quil sait garder prudemment le silence, et quil frappe ses ennemis linstant o ils sy attendent le moins. Et quel est votre mtier ? Matre indigne dans lart de la psalmodie. Comment dites-vous ? Japprends chanter aux jeunes gens de la leve du Connecticut. Vous pourriez tre mieux employ. Les jeunes chiens ne rient et ne chantent dj que trop dans les bois, o ils ne devraient pas respirer plus haut quun renard dans sa tanire. Savez-vous manier le fusil ? Grce au ciel, je nai jamais eu occasion de toucher ces instruments meurtriers. Vous savez peut-tre dessiner, tracer sur du papier le cours des rivires et la situation des montagnes dans le dsert, afin que ceux qui suivent larme puissent les reconnatre en les voyant ? Je ne moccupe pas de semblables choses. Avec de pareilles jambes, un long chemin doit tre court pour vous. Je suppose que vous tes quelquefois charg de porter les ordres du gnral ?

90

Non ; je ne moccupe que de ma vocation, qui est de donner des leons de musique sacre. Cest une singulire vocation ! passer sa vie comme loiseau-moqueur 31 imiter tous les tons hauts ou bas qui peuvent sortir du gosier de lhomme ; eh bien ! lami, je suppose que cest le talent dont vous avez t dou ; je regrette seulement que vous nen ayez pas reu un meilleur, comme celui dtre bon tireur, par exemple. Mais voyons, montrez-nous votre savoirfaire dans votre mtier, ce sera une manire amicale de nous souhaiter le bonsoir : il est temps que ces dames aillent reprendre des forces pour le voyage de demain, car il faudra partir de grand matin, et avant que les Maquas aient commenc remuer. Jy consens avec grand plaisir, rpondit David en ajustant sur son nez ses lunettes montes en fer et tirant de sa poche son cher petit volume. Que peut-il y avoir de plus convenable et de plus consolant, ajouta-t-il en sadressant Alice, que de chanter les actions de grces du soir aprs une journe o nous avons couru tant de prils ? Ne maccompagnerez-vous pas ? Alice sourit ; mais regardant Heyward, elle rougit et hsita. Et pourquoi non ? dit le major demi-voix ; srement ce que vient de vous dire celui qui porte le nom du roi-prophte mrite considration dans un pareil moment. Encourage par ces paroles, Alice se dcida faire ce que lui demandait David et ce que lui suggraient en mme temps sa pit, son got pour la musique, et sa propre inclination.

On connat laptitude de ces oiseaux imiter la voix et le chant des autres.

31

91

Le livre fut ouvert un hymne qui tait assez bien adapt la situation dans laquelle se trouvaient les voyageurs, et o le pote traducteur, se bornant imiter simplement le monarque inspir dIsral, avait rendu plus de justice la posie brillante du prophte couronn. Cora dclara quelle chanterait avec sa sur, et le cantique sacr commena aprs que le mthodique David eut prlud avec son instrument, suivant son usage, pour donner le ton. Lair tait lent et solennel. Tantt il slevait aussi haut que pouvait atteindre la voix harmonieuse des deux surs, tantt il baissait tellement que le bruit des eaux semblait former un accompagnement leur mlodie. Le got naturel et loreille juste de David gouvernaient les sons, et les modifiaient de manire les adapter au local dans lequel il chantait, et jamais des accents aussi purs navaient retenti dans le creux de ces rochers. Les Indiens taient immobiles, avaient les yeux fixes et coutaient avec une attention qui semblait les mtamorphoser en statues de pierre. Le chasseur, qui avait dabord appuy son menton sur sa main avec lair dune froide indiffrence, sortit bientt de cet tat dapathie. mesure que les strophes se succdaient, la raideur de ses traits se relchait : ses penses se reportaient au temps de son enfance, o ses oreilles avaient t frappes de semblables sons, quoique produits par des voix bien moins douces, dans les glises des colonies. Ses yeux commencrent devenir humides ; avant la fin du cantique, de grosses larmes sortirent dune source qui paraissait dessche depuis longtemps, et coulrent sur des joues qui ntaient plus accoutumes quaux eaux des orages. Les chanteurs appuyaient sur un de ces tons bas et en quelque sorte mourants que loreille saisit avec tant de volupt, quand un cri qui semblait navoir rien dhumain ni de terrestre fut apport par les airs, et pntra non seulement dans les entrailles de la caverne, mais jusquau fond du cur de ceux qui y taient runis. Un silence profond lui succda, et lon aurait dit

92

que ce bruit horrible et extraordinaire retenait les eaux suspendues dans leur chute. Quest-ce que cela ? murmura Alice aprs quelques instants dinquitude terrible. Que signifie ce bruit ? demanda Heyward voix haute. Ni le chasseur ni aucun des Indiens ne lui rpondirent. Ils coutaient comme sils se fussent attendus entendre rpter une seconde fois le mme cri ; leur visage exprimait ltonnement dont ils taient eux-mmes saisis. Enfin ils causrent un moment en langue delaware, et Uncas sortit de la caverne par lissue oppose celle par laquelle les voyageurs y taient entrs. Aprs son dpart, le chasseur rpondit en anglais la question qui avait t faite. Ce que cest ou ce que ce nest pas, dit-il, voil ce que personne ici ne saurait dire, quoique Chingachgook et moi nous ayons parcouru les forts depuis plus de trente ans. Je croyais quil nexistait pas un cri dIndien ou de bte sauvage que mes oreilles neussent entendu ; mais je viens de reconnatre que je ntais quun homme plein de prsomption et de vanit. Nest-ce pas le cri que poussent les guerriers sauvages quand ils veulent pouvanter leurs ennemis ? demanda Cora en ajustant son voile avec un calme que sa sur ne partageait pas. Non, non ! rpondit le chasseur ; ctait un cri terrible, pouvantable, qui avait quelque chose de surnaturel ; mais si vous entendez une fois le cri de guerre, vous ne vous y mprendrez jamais. Eh bien ! ajouta-t-il en voyant rentrer le jeune chef, et en lui parlant en son langage, quavez-vous vu ? Notre lumire perce-t-elle travers les couvertures ? La rponse fut courte, faite dans la mme langue, et elle parut dcisive.

93

On ne voit rien du dehors, dit il-de-Faucon en secouant la tte dun air mcontent, et la clart qui rgne ici ne peut nous trahir. Passez dans lautre caverne, vous qui avez besoin de dormir, et tachez dy trouver le sommeil, car il faut que nous nous levions avant le soleil, et que nous tchions darriver douard pendant que les Mingos auront encore les yeux ferms. Cora donna lexemple sa sur en se levant sur-le-champ, et Alice se prpara laccompagner. Cependant, avant de sortir, elle pria tout bas le major de les suivre. Uncas leva la couverture pour les laisser passer ; et comme les surs se retournaient pour le remercier de cette attention, elles virent le chasseur assis devant les tisons qui steignaient, le front appuy sur ses deux mains, de manire prouver quil tait occup rflchir profondment sur le bruit inexplicable qui avait interrompu si inopinment leurs dvotions du soir. Heyward prit une branche de sapin embrase, traversa le passage, entra dans la seconde caverne, et y ayant plac sa torche, de manire quelle pt continuer brler, il se trouva seul avec ses deux compagnes, pour la premire fois depuis quils avaient quitt les remparts du fort douard. Ne nous quittez pas, Duncan, dit Alice au major. Il est impossible que nous songions dormir en un lieu comme celuici, quand cet horrible cri retentit encore nos oreilles. Examinons dabord, rpondit Heyward, si vous tes bien en sret dans votre forteresse, et ensuite nous parlerons du reste. Il savana jusquau fond de la caverne, et il y trouva une issue comme la premire ; elle tait galement cache par une couverture quil souleva, et il respira alors lair pur et frais qui venait de la rivire. Une drivation de londe coulait avec rapidi-

94

t dans un lit troit et profond creus par elle dans le rocher, prcisment ses pieds ; elle refluait sur elle-mme, sagitait avec violence, bouillonnait, cumait, et se prcipitait ensuite en forme de cataracte dans un gouffre. Cette dfense naturelle lui parut un boulevard qui devait mettre labri de toute crainte. La nature a tabli de ce ct une barrire impntrable, leur dit-il en leur faisant remarquer ce spectacle imposant avant de laisser retomber la couverture ; et comme vous savez que vous tes gardes en avant par de braves et fidles sentinelles, je ne vois pas pourquoi vous ne suivriez pas le conseil de notre bon hte. Je suis sr que Cora conviendra avec moi que le sommeil vous est ncessaire toutes deux. Cora peut reconnatre la sagesse de cet avis sans tre en tat de le mettre en pratique, rpondit la sur ane en se plaant ct dAlice sur un amas de branches et de feuilles de sassafras. Quand nous naurions pas entendu ce cri pouvantable, assez dautres causes devraient carter le sommeil de nos yeux. Demandez-vous vous-mme, Heyward, si des filles peuvent oublier les inquitudes que doit prouver un pre quand il songe que des enfants quil attend passent la nuit il ne sait o, au milieu dune fort dserte, et parmi des dangers de toute espce ! Votre pre est un soldat, Cora ; il sait quil est possible de sgarer dans ces bois, et Mais il est pre, Duncan, et la nature ne peut perdre ses droits. Que dindulgence il a toujours eue pour tous mes dsirs, pour mes fantaisies, pour mes folies ! dit Alice en sessuyant les yeux. Nous avons eu tort, ma sur, de vouloir nous rendre auprs de lui dans un pareil moment !

95

Jai peut-tre eu tort dinsister si fortement pour obtenir son consentement ; mais jai voulu lui prouver que si dautres le ngligeaient, ses enfants du moins lui restaient fidles. Quand il apprit votre arrive douard, dit le major, il stablit dans son cur une lutte violente entre la crainte et lamour paternel ; mais ce dernier sentiment, rendu plus vif par une si longue sparation, ne tarda pas lemporter. Cest le courage de ma noble Cora qui les conduit, me dit-il, et je ne veux pas tromper son espoir. Plt au ciel que la moiti de sa fermet animt celui qui est charg de garder lhonneur de notre souverain ! Et na-t-il point parl de moi, Heyward ? demanda Alice avec une sorte de jalousie affectueuse. Il est impossible quil ait tout fait oubli celle quil appelait sa petite Elsie ! Cela est impossible, aprs lavoir si bien connue, rpondit le major. Il a parl de vous dans les termes les plus tendres, et a dit une foule de choses que je ne me hasarderai pas rpter, mais dont je sens bien vivement toute la justesse. Il tait une fois Duncan sinterrompit, car tandis que ses yeux taient fixs sur Alice, qui le regardait avec tout lempressement dune tendresse filiale qui craignait de perdre une seule de ses paroles, le mme cri horrible qui les avait dj effrays se fit entendre une seconde fois. Quelques minutes se passrent dans le silence de la consternation, et tous trois se regardaient, attendant avec inquitude la rptition du mme cri. Enfin la couverture qui fermait la premire entre se souleva lentement, et le chasseur parut la porte avec un front dont la fermet commenait sbranler devant un mystre qui semblait les menacer dun danger inconnu, contre lequel son adresse, son courage et son exprience pouvaient chouer.

96

Chapitre VII

Ils ne dorment point ; je les vois assis sur ce rocher, formant un groupe frapp de crainte. Gray.

Rester cachs plus longtemps quand de tels sons se font entendre dans la fort, dit le chasseur, ce serait ngliger un avertissement qui nous est donn pour notre bien. Ces jeunes dames peuvent rester o elles sont, mais les Mohicans et moi, nous allons monter la garde sur le rocher, et je suppose quun major du soixantime rgiment voudra nous tenir compagnie. Notre danger est-il donc si pressant ? demanda Cora. Celui qui peut crer des sons si tranges, et qui les fait entendre pour lutilit de lhomme, peut savoir quel est notre danger. Quant moi, je croirais me rvolter contre la volont du ciel si je menterrais sous une caverne avec de tels avis dans lair. Le pauvre diable qui passe sa vie chanter a t mu luimme par ce cri, et il dit quil est prt marcher la bataille. Sil ne sagissait que dune bataille, cest une chose que nous connaissons tous, et cela serait bientt arrang ; mais jai entendu dire que quand de pareils cris se font entendre entre le ciel et la terre, ils annoncent une guerre dune autre espce. Si nous navons redouter que des dangers rsultant de causes surnaturelles, dit Cora avec fermet, nous navons pas de grands motifs dalarmes ; mais tes-vous bien certain que nos ennemis naient pas invent quelque nouveau moyen pour nous

97

frapper de terreur, afin que leur victoire en devienne plus facile ? Madame, rpondit le chasseur dun ton solennel, jai cout pendant trente ans tous les sons quon peut entendre dans les forts, je les ai couts aussi bien quun homme puisse couter quand sa vie dpend souvent de la finesse de son oue. Il ny a pas de hurlement de la panthre, de sifflement de loiseaumoqueur, dinvention diabolique des Mingos, qui puisse me tromper. Jai entendu les forts gmir comme des hommes dans leur affliction, jai entendu lclair craquer dans lair, comme le bois vert, tout en dardant une flamme fourchue, et jamais je nai pens entendre autre chose que le bon plaisir de celui qui tient dans sa main tout ce qui existe. Mais ni les Mohicans, ni moi, qui suis un homme blanc sans mlange de sang, nous ne pouvons expliquer le cri que nous avons entendu deux fois en si peu de temps. Nous croyons donc que cest un signe qui nous est donn pour notre bien. Cela est fort extraordinaire, scria Heyward en reprenant ses pistolets quil avait dposs dans un coin de la caverne lorsquil y tait entr ; mais que ce soit un signe de paix ou un signal de guerre, il ne faut pas moins y faire attention. Montrez-moi le chemin, lami, et je vous suis. En sortant de la caverne pour entrer dans le passage, ou pour mieux dire la crevasse qui la sparait de lautre, ils sentirent leurs forces se renouveler dans une atmosphre rafrachie et purifie par les eaux limpides de la rivire. Une brise en ridait la surface, et semblait acclrer la chute de leau dans les gouffres o elle tombait avec un bruit semblable celui du tonnerre. lexception de ce bruit et du souffle des vents, la scne tait aussi tranquille que la nuit et la solitude pouvaient la rendre. La lune tait leve, et ses rayons frappaient dj sur la rivire et sur les bois, ce qui semblait redoubler lobscurit de lendroit o ils taient arrivs au pied du rocher qui slevait derrire eux. En

98

vain chacun deux, profitant de cette faible clart, portait ses yeux sur les deux rives, pour y chercher quelque signe de vie qui pt leur expliquer la nature des sons effrayants quils avaient entendus, leurs regards dus ne pouvaient dcouvrir que des arbres et des rochers. On ne voit ici que le calme et la tranquillit dune belle soire, dit le major demi-voix. Combien une telle scne nous paratrait belle en tout autre moment, Cora ! Imaginez-vous tre en toute sret ; et ce qui augmente peut-tre actuellement votre terreur, sera pour vous une sorte de jouissance. coutez ! scria vivement Alice. Cet avis tait inutile. Le mme cri, rpt pour la troisime fois, venait de se faire entendre : il semblait partir du sein des eaux, du milieu du lit du fleuve, et se rpandait de l dans les bois dalentour, rpt par tous les chos des rochers. Y a-t-il ici quelquun qui puisse donner un nom de pareils sons ? dit le chasseur ; en ce cas quil parle, car, pour moi, je juge quils nappartiennent pas la terre. Oui, il y a ici quelquun qui peut vous dtromper, dit Heyward. Je reconnais maintenant ces sons parfaitement, je les ai entendus plus dune fois sur le champ de bataille et en diverses occasions qui se prsentent souvent dans la vie dun soldat : cest lhorrible cri que pousse un cheval lagonie ; il est arrach par la souffrance, et quelquefois aussi par une terreur excessive. Ou mon cheval est la proie de quelque animal froce, ou il se voit en danger, sans moyen de lviter. Jai pu ne pas le reconnatre quand nous tions dans la caverne ; mais, en plein air, je suis sr que je ne puis me tromper. Le chasseur et ses deux compagnons coutrent cette explication bien simple avec lempressement joyeux de gens qui sentent de nouvelles ides succder dans leur esprit aux ides

99

beaucoup moins agrables qui loccupaient. Les deux sauvages firent une exclamation de surprise et de plaisir en leur langue, et il-de-Faucon, aprs un moment de rflexion, rpondit au major : Je ne puis nier ce que vous dites, car je ne me connais gure en chevaux, quoiquil nen manque pas dans le pays o je suis n. Il est possible quil y ait une troupe de loups sur le rocher qui savance sur leur tte, et les pauvres cratures appellent le secours de lhomme aussi bien quelles le peuvent. Uncas, descendez la rivire dans le canot, et jetez un tison enflamm au milieu de cette bande furieuse, sans quoi la peur fera ce que les loups ne peuvent venir bout de faire, et nous nous trouverons demain sans montures, quand nous aurions besoin de voyager grand train. Le jeune chef tait dj descendu sur le bord de leau, et il sapprtait monter dans le canot pour excuter cet ordre, quand de longs hurlements partant du bord de la rivire, et qui se prolongrent quelques minutes jusqu ce quils se perdissent dans le fond des bois, annoncrent que les loups avaient abandonn une proie quils ne pouvaient atteindre, ou quune terreur soudaine les avait mis en fuite. Uncas revint sur-le-champ, et il eut une nouvelle confrence voix basse avec son pre et le chasseur. Nous avons t ce soir, dit alors celui-ci, comme des chasseurs qui ont perdu les points cardinaux, et pour qui le soleil a t cach toute la journe ; mais prsent nous commenons voir les signes qui doivent nous diriger, et le sentier est dgag dpines. Asseyez-vous lombre du rocher ; elle est plus paisse que celle que donnent les pins ; et attendons ce quil plaira au Seigneur dordonner de nous. Ne parlez qu voix basse, et peut-tre vaudrait-il mieux que personne ne sentretnt quavec ses propres penses, dici quelque temps.

100

Il pronona ces mots dun ton grave, srieux, et fait pour produire une vive impression, quoiquil ne donnt plus aucune marque de crainte. Il tait vident que la faiblesse momentane quil avait montre avait disparu, grce lexplication dun mystre que son exprience tait insuffisante pour pntrer ; et quoiquil sentt quils taient encore dans une position trs prcaire, il tait arm de nouveau de toute lnergie qui lui tait naturelle pour lutter contre tout ce qui pourrait arriver. Les deux Mohicans semblaient partager le mme sentiment, et ils se placrent quelque distance lun de lautre, de manire avoir en vue les deux rives et tre cachs eux-mmes dans lobscurit. En de pareilles circonstances, il tait naturel que nos voyageurs imitassent la prudence de leurs compagnons. Heyward alla chercher dans la caverne quelques brasses de sassafras, quil tendit dans lintervalle troit qui sparait les deux grottes, et y fit asseoir les deux surs, qui se trouvaient ainsi labri des balles ou des flches que lon pourrait lancer de lune ou de lautre rive ; ayant calm leurs inquitudes en les assurant quaucun danger ne pouvait arriver sans quelles en fussent averties, il se plaa lui-mme assez prs delles pour pouvoir leur parler sans tre oblig de trop lever la voix. David La Gamme, imitant les deux sauvages, tendit ses grands membres dans une crevasse du rocher, de manire ne pouvoir tre aperu. Les heures se passrent ainsi sans autre interruption. La lune tait arrive son znith, et sa douce clart tombait presque perpendiculairement sur les deux surs endormies dans les bras lune de lautre. Heyward tendit sur elles le grand chle de Cora, se privant ainsi dun spectacle quil aimait contempler, et chercha son tour un oreiller sur le rocher. David faisait dj entendre des sons dont son oreille dlicate aurait t blesse si elle avait pu les recueillir. En un mot, les quatre voyageurs se laissrent aller au sommeil.

101

Mais leurs protecteurs infatigables ne se relchrent pas un instant de leur vigilance. Immobiles comme le roc dont chacun deux semblait faire partie, leurs yeux seuls se tournaient sans cesse de ct et dautre le long de la ligne obscure trace par les arbres qui garnissaient les deux bords du fleuve et qui formaient les lisires de la fort. Pas un mot ne leur chappait, et lexamen le plus attentif naurait pu faire reconnatre quils respiraient. Il tait vident que cette circonspection, excessive en apparence, leur tait inspire par une exprience que toute ladresse de leurs ennemis ne pouvait tromper ; cependant leur surveillance ne leur fit dcouvrir aucun danger. Enfin la lune descendit vers lhorizon, et une faible lueur se montrant, au-dessus de la cime des arbres, un dtour que faisait la rivire quelque distance, annona que laurore ne tarderait pas paratre. Alors une de ces statues sanima ; le chasseur se leva, se glissa en rampant le long du rocher, et veilla le major. Il est temps de nous mettre en route, lui dit-il ; veillez vos dames, et soyez prts monter dans le canot ds que je vous en donnerai le signal. Avez-vous eu une nuit tranquille ? lui demanda Heyward ; quant moi, je crois que le sommeil a triomph de ma vigilance. Tout est encore aussi tranquille que lheure de minuit, rpondit il-de-Faucon. Du silence, mais de la promptitude. Le major fut sur ses jambes en un clin dil, et il leva surle-champ le chle dont il avait couvert les deux surs. Ce mouvement veilla Cora demi, et elle tendit la main comme pour repousser ce qui troublait son repos, tandis quAlice murmurait dune voix douce : Non, mon pre, nous ntions pas abandonnes ; Duncan tait avec nous.

102

Oui, charmante innocente, dit voix basse le jeune homme transport, Duncan est avec vous, et tant que la vie lui sera conserve, tant que quelque danger vous menacera, il ne vous abandonnera jamais. Alice, Cora, veillez-vous ! voici linstant de partir. Un cri deffroi pouss par la plus jeune des deux surs, et la vue de lane, debout devant lui, image de lhorreur et de la consternation, furent la seule rponse quil reut. Il finissait peine de parler, quand des cris et des hurlements pouvantables retentirent dans les bois et refoulrent tout son sang vers son cur. On aurait dit que tous les dmons de lenfer staient empars de lair qui les entourait, et exhalaient leur fureur barbare par les sons les plus sauvages ; on ne pouvait distinguer de quel ct partaient ces cris, quoiquils parussent remplir le bois et quils arrivassent sur la rivire, sur les rochers et jusque dans les cavernes. Ce tumulte veilla David : il leva sa grande taille dans toute sa hauteur en se bouchant les oreilles des deux mains, et scria : Quel tapage ! lenfer sest-il ouvert pour que nous entendions de pareils sons ? Douze clairs brillrent en mme temps sur la rive oppose ; autant dexplosions les suivirent de prs, et le pauvre La Gamme tomba priv de tout sentiment sur la mme place o il venait de dormir si profondment. Les deux Mohicans rpondirent hardiment par des cris semblables aux nouveaux cris de triomphe que poussrent leurs ennemis en voyant tomber David. Lchange de coups de fusil fut vif et rapide ; mais les combattants, de chaque ct, taient trop habiles et trop prudents pour se montrer dcouvert. Le major, pensant que la fuite tait alors leur unique ressource, attendait avec impatience que le bruit des rames lui annont larrive du canot prs de la plate-forme ; il voyait la ri-

103

vire couler avec sa rapidit ordinaire ; mais le canot ne se montrait pas. Il commenait souponner le chasseur de les avoir cruellement abandonns, quand une trane de lumire partant du rocher situ derrire lui, et qui fut suivie dun hurlement dagonie, lui apprit que le messager de mort parti du long fusil dil-de-Faucon avait frapp une victime. ce premier chec, les assaillants se retirrent sur-le-champ, et tout redevint aussi tranquille quavant ce tumulte inopin. Le major profita du premier moment de calme pour porter linfortun David dans la crevasse troite qui protgeait les deux surs, et une minute aprs toute la petite troupe tait runie dans le mme endroit. Le pauvre diable a sauv sa chevelure, dit le chasseur avec un grand sang-froid, en passant la main sur la tte de David ; mais cest une preuve quun homme peut natre avec une langue trop longue et une cervelle trop troite. Ntait-ce pas un acte de folie que de montrer six pieds de chair et dos sur un rocher nu, des sauvages enrags ? Toute ma surprise, cest quil sen soit tir la vie sauve. Nest-il pas mort ? demanda Cora dune voix qui faisait contraste avec la fermet quelle affectait ; pouvons-nous faire quelque chose pour soulager ce malheureux ? Ne craignez rien, la vie ne lui manque pas encore ; il reviendra bientt lui, et il en sera plus sage, jusqu ce que son heure arrive. Et jetant sur David un regard oblique, tout en rechargeant son fusil avec un sang-froid admirable : Uncas, ajouta le chasseur, portez-le dans la caverne, et tendez-le sur le sassafras. Plus il restera de temps en cet tat, et mieux cela vaudra, car je doute quil puisse trouver sur ces rochers de quoi mettre labri ses grands membres, et les Iroquois ne se paieront pas de ses chants.

104

Vous croyez donc quils reviendront la charge ? demanda le major. Croirais-je quun loup affam se contentera davoir mang une bouche ? Ils ont perdu un homme, et cest leur coutume de se retirer quand ils ne russissent pas surprendre leurs ennemis et quils font une perte ; mais nous les verrons revenir avec de nouveaux expdients pour se rendre matres de nous, et faire un trophe de nos chevelures. Notre seule esprance est de tenir bon sur ce rocher jusqu ce que Munro nous envoie du secours ; et Dieu veuille que ce soit bientt, et que le chef du dtachement connaisse bien les usages des Indiens ! Et tandis quil parlait ainsi, son front tait couvert dune sombre inquitude, mais qui se dissipa comme un lger nuage sous les rayons du soleil. Vous entendez ce que nous avons craindre, Cora, dit Heyward ; mais vous savez aussi que nous avons tout attendre de lexprience de votre pre et des inquitudes que lui causera votre absence. Venez donc avec Alice dans cette caverne, o du moins vous naurez rien redouter des balles de nos farouches ennemis sils se prsentent, et o vous pourrez donner notre infortun compagnon les soins que vous inspirera votre compassion. Les deux surs le suivirent dans la seconde des deux cavernes, o David commenait donner quelques signes de vie, et, le recommandant leurs soins, il fit un mouvement pour les quitter. Duncan ! dit Cora dune voix tremblante linstant o il allait sortir de la grotte, et ce mot suffit pour larrter. Il tourna la tte : les couleurs du teint de Cora avaient fait place une pleur mortelle ; ses lvres tremblaient, et elle le regardait dun air dintrt qui le fit courir elle sur-le-champ Souvenez-

105

vous, Duncan, continua-t-elle, combien votre sret est ncessaire la ntre ; noubliez pas le dpt sacr quun pre vous a confi ; songez que tout dpend de votre prudence et de votre discrtion, et ne perdez jamais de vue, ajouta-t-elle, combien vous tes cher tout ce qui porte le nom de Munro. ces dernires paroles Cora retrouva tout le vermillon de son teint, qui colora mme son front. Si quelque chose pouvait ajouter lamour de la vie, ce serait une si douce assurance, rpondit le major en laissant involontairement tomber un regard sur Alice, qui gardait le silence. Notre hte vous dira que, comme major du soixantime rgiment, je dois contribuer la dfense de la place ; mais notre tche sera facile ; il ne sagit que de tenir en respect une troupe de sauvages pendant quelques heures. Sans attendre de rponse, il sarracha au charme qui le retenait auprs des deux surs, et alla rejoindre le chasseur et ses compagnons, quil trouva dans le passage troit qui communiquait dune caverne lautre. Je vous rpte, Uncas, disait le chasseur lorsque le major arriva, que vous gaspillez votre poudre ; vous en mettez une charge trop forte, et le recul du fusil empche la balle de suivre la direction prcise quon veut lui donner. Peu de poudre, ce quil faut de plomb, et un long bras, avec cela on manque rarement darracher un Mingo son hurlement de mort. Du moins cest ce que lexprience ma appris. Allons, allons, chacun son poste, car personne ne peut dire ni quand ni par quel ct un Maqua32 attaquera son ennemi
32

Il faut observer quil-de-Faucon donne diffrents noms ses ennemis. Mingo et Maqua sont des termes de mpris, et Iroquois est un nom donn par les Franais. Les Indiens font rarement usage du mme nom lorsque diffrentes tribus parlent les unes des autres.

106

Les deux Indiens se rendirent en silence au mme lieu o ils avaient pass toute la nuit, quelque distance lun de lautre, dans des crevasses de rochers qui commandaient les approches de la cataracte. Quelques petits pins rabougris avaient pris racine au centre de la petite le, et y formaient une espce de buisson, et ce fut l que se placrent le chasseur et Heyward. Ils sy tablirent derrire un rempart de grosses pierres, aussi bien que les circonstances le permettaient. Derrire eux slevait un rocher de forme ronde que leau du fleuve battait en vain et qui la forait se prcipiter en se bifurquant dans les abmes dont nous avons dj parl. Comme le jour commenait paratre, les deux rives nopposaient plus lil une barrire de tnbres impntrables, et la vue pouvait percer dans la fort jusqu une certaine distance. Ils restrent assez longtemps leur poste, sans que rien annont que les ennemis eussent dessein de revenir la charge, et le major commena esprer que les sauvages, dcourags par le peu de succs de leur premire attaque, avaient renonc en faire une nouvelle. Il se hasarda faire part son compagnon de cette ide rassurante. Vous ne connaissez pas la nature dun Maqua, lui rpondit il-de-Faucon en secouant la tte, dun air incrdule, si vous vous imaginez quil battra en retraite aussi facilement sans avoir seulement une de nos chevelures. Ils taient ce matin une quarantaine hurler, et ils savent trop bien combien nous sommes pour renoncer si tt leur chasse. Chut ! regardez lbas dans la rivire, prs de la premire chute deau. Je veux mourir si les coquins nont pas eu laudace dy passer la nage ; et comme notre malheur le veut, ils ont t assez heureux pour se maintenir au milieu de la rivire et viter les deux courants. Les voil qui vont arriver la pointe de lle ! Silence, ne vous montrez pas, ou vous aurez la tte scalpe, sans plus de dlai quil nen faut pour faire tourner un couteau tout autour.

107

Heyward souleva la tte avec prcaution, et vit ce qui lui parut avec raison un miracle dadresse et de tmrit. Laction de leau avait la longue us le rocher de manire rendre la premire chute moins violente et moins perpendiculaire quelle ne lest ordinairement dans les cataractes. Quelques-uns de ces ennemis acharns avaient eu laudace de sabandonner au courant, esprant ensuite pouvoir gagner la pointe de lle, aux deux cts de laquelle taient les deux formidables chutes deau, et assouvir leur vengeance en sacrifiant leurs victimes. linstant o le chasseur cessait de parler, quatre dentre eux montrrent leur tte au-dessus de quelques troncs darbres que la rivire avait entrans, et qui, stant arrts la pointe de lle, avaient peut-tre suggr aux sauvages lide de leur prilleuse entreprise. Un cinquime tait un peu plus loin ; mais il navait pu rsister au courant : il faisait de vains efforts pour regagner la ligne de lle ; il tendait de temps en temps un bras ses compagnons, comme pour leur demander du secours ; ses yeux tincelants semblaient sortir de leur orbite ; enfin la violence de leau lemporta ; il fut prcipit dans labme, un hurlement de dsespoir parut sortir du fond du gouffre, et il y resta englouti. Une impulsion de gnrosit naturelle fit faire un mouvement Duncan, pour voir sil tait possible de secourir un homme qui prissait ; mais il se sentit arrt par la main de son compagnon. Quallez-vous faire ? lui demanda celui-ci dune voix basse mais ferme ; voulez-vous attirer sur nous une mort invitable en apprenant aux Mingos o nous sommes ? Cest une charge de poudre pargne, et les munitions nous sont aussi prcieuses que lhaleine au daim poursuivi. Mettez une nouvelle amorce vos pistolets, car lhumidit de lair, cause par la cataracte, peut stre communique la poudre ; et apprtez-vous un combat corps corps aussitt que jaurai tir mon coup.

108

ces mots, il mit un doigt dans sa bouche et fit entendre un sifflement prolong, auquel on rpondit de lautre ct du rocher, o taient placs les deux Mohicans. Ce son fit encore paratre les ttes des nageurs, qui cherchaient distinguer do il partait : mais elles disparurent au mme instant. En ce moment, un lger bruit que le major entendit derrire lui, lui fit tourner la tte, et il vit Uncas qui arrivait prs deux en rampant. il-de-Faucon lui dit quelques mots en delaware, et le jeune homme prit la place qui lui fut indique avec une admirable prudence et un sang-froid imperturbable. Heyward prouvait toute lirritation de limpatience ; mais le chasseur, en ce moment critique, crut encore pouvoir donner quelques leons ses jeunes compagnons sur lusage des armes feu. De toutes les armes, dit-il, le fusil long canon et bien tremp est la plus dangereuse, quand elle se trouve en bonnes mains, quoiquelle exige un bras vigoureux, un coup dil juste et une charge bien mesure pour rendre tous les services quon en attend. Les armuriers ne rflchissent pas assez sur leur mtier en fabriquant leurs fusils de chasse, et les joujoux quon appelle pistolets dar Il fut interrompu par Uncas, qui fit entendre demi-voix lexclamation ordinaire de sa nation : Hugh ! hugh ! Je les vois, je les vois bien, dit il-de-Faucon ; ils se prparent monter sur lle, sans quoi ils ne montreraient pas leur poitrine rouge hors de leau. Eh bien ! quils viennent, ajouta-t-il en examinant de nouveau son amorce et sa pierre fusil ; le premier qui avancera rencontrera srement la mort, quand ce serait Montcalm lui-mme. En ce moment les quatre sauvages mirent le pied sur lle, au milieu des hurlements pouvantables qui partirent en mme temps des bois voisins. Heyward mourait denvie de courir

109

leur rencontre, mais il modra son impatience inquite en voyant le calme inbranlable de ses compagnons. Quand les sauvages se mirent gravir les rochers quils avaient russi gagner, et quen poussant des cris froces ils commencrent avancer vers lintrieur de lle, le fusil du chasseur se leva lentement du milieu des pins, le coup partit, et lIndien qui marchait le premier, faisant un bond comme un daim bless, fut prcipit du haut des rochers. Maintenant, Uncas, dit le chasseur, les yeux tincelants dardeur, et tirant son grand couteau, attaquez celui de ces coquins qui est le plus loign, et nous aurons soin des deux autres. Uncas slana pour obir, et chacun navait quun ennemi combattre. Heyward avait donn au chasseur un de ses pistolets ; ils firent feu tous deux ds quils furent porte, mais sans plus de succs lun que lautre. Je le savais, je vous le disais, scria le chasseur en jetant avec ddain par-dessus les rochers linstrument quil mprisait. Arrivez, chiens de lenfer, arrivez ! Vous trouverez un homme dont le sang nest pas crois. peine avait-il prononc ces mots, quil se trouva en face dun sauvage dune taille gigantesque, et dont les traits annonaient la frocit : Duncan, au mme instant, se trouvait attaqu par le second. Le chasseur et son adversaire se saisirent avec une adresse gale par celui de leurs bras qui tait arm du couteau meurtrier. Pendant une minute, ils se mesurrent des yeux, chacun deux faisant des efforts inous pour dgager son bras sans lcher celui de son adversaire. Enfin les muscles robustes et endurcis du blanc lemportrent sur les membres moins exercs de son antagoniste. Le bras de celui-ci cda aux efforts redoubls dil-de-Faucon, qui, recouvrant enfin lusage de sa

110

main droite, plongea larme acre dans le cur de son adversaire, qui tomba sans vie ses pieds. Pendant ce temps, Heyward avait soutenir une lutte encore plus dangereuse. Ds sa premire attaque, son pe avait t brise par un coup du redoutable couteau de son ennemi, et comme il navait aucune autre arme dfensive, il ne pouvait plus compter que sur sa vigueur et sur la rsolution du dsespoir. Mais il avait affaire un antagoniste qui ne manquait ni de vigueur ni de courage. Heureusement il russit le dsarmer, son couteau tomba sur le rocher, et de ce moment il ne fut plus question que de savoir lequel des deux parviendrait en prcipiter lautre. Chaque effort quils faisaient les approchait du bord de labme, et Duncan vit que linstant tait arriv o il fallait dployer toutes ses forces pour sortir vainqueur de ce combat. Mais le sauvage tait galement redoutable, et tous deux ntaient plus qu deux pas du prcipice au bas duquel tait le gouffre o les eaux de la rivire sengloutissaient. Heyward avait la gorge serre par la main de son adversaire ; il voyait sur ses lvres un sourire froce qui semblait annoncer quil consentait prir sil pouvait entraner son ennemi dans sa ruine ; il sentait que son corps cdait peu peu une force suprieure de muscles, et il prouvait langoisse dun pareil moment dans toute son horreur. En cet instant dextrme danger, il vit paratre entre le sauvage et lui un bras rouge et la lame brillante dun couteau : lIndien lcha prise tout coup : des flots de sang jaillissaient de sa main, qui venait dtre coupe, et tandis que le bras sauveur dUncas tirait Heyward en arrire, son pied prcipita dans labme le farouche ennemi, dont les regards taient encore menaants. En retraite ! en retraite ! cria le chasseur, qui venait alors de triompher de son adversaire ; en retraite ! votre vie en dpend. Il ne faut pas croire que ce soit une affaire termine.

111

Le jeune Mohican poussa un grand cri de triomphe, suivant lusage de sa nation, et les trois vainqueurs, descendant du rocher, retournrent au poste quils occupaient avant le combat.

112

Chapitre VIII

Vengeurs de leur patrie, ils attendent encore.

La prdiction que venait de faire le chasseur ntait pas sans motif. Pendant le combat que nous venons de dcrire, nulle voix humaine ne stait mle au bruit de la cataracte ; on aurait dit que lintrt quil inspirait imposait silence aux sauvages assembls sur la rive oppose, et les tenait en suspens, tandis que les changements rapides qui survenaient dans la position des combattants leur interdisaient un feu qui aurait pu tre fatal un ami aussi bien qu un ennemi. Mais ds que la victoire se fut dclare, des hurlements de rage, de vengeance et de frocit slevrent sur toute la lisire de la fort ; ils remplirent les airs, et les coups de fusil se succdrent avec rapidit, comme si ces barbares eussent voulu venger sur les rochers et les arbres la mort de leurs compagnons. Chingachgook tait rest son poste pendant tout le combat, avec une rsolution inbranlable, et, y tant couvert, il rendait aux sauvages un feu qui ne leur faisait pas plus de mal quil nen recevait. Lorsque le cri de triomphe dUncas tait arriv ses oreilles, le pre satisfait en avait tmoign sa joie par un cri semblable, aprs quoi on ne saperut plus quil tait son poste que par les coups de fusil quil continuait tirer. Plusieurs minutes se passrent ainsi avec la vitesse de la pense, les assaillants ne discontinuant pas leur feu, tantt par voles, par coups dtachs. Les rochers, les arbres, les arbrisseaux portaient les marques des balles autour des assigs ; mais ils taient tellement labri dans la retraite quils avaient choisie, que David tait le seul parmi eux qui et t bless.

113

Quils brlent leur poudre, dit le chasseur avec le plus grand sang-froid, tandis que les balles sifflaient sur sa tte et sur celle de ses compagnons ; quand ils auront fini, nous aurons du plomb ramasser, et je crois que les bandits se lasseront du jeu avant que ces vieilles pierres leur demandent quartier. Uncas, je vous rpte que vous mettez une charge de poudre trop forte ; jamais fusil qui repousse ne lance une balle au but. Je vous avais dit de viser ce mcrant au-dessous de la ligne blanche de son front, et votre balle a pass deux pouces au-dessus. Les Mingos ont la vie dure ; et lhumanit nous ordonne dcraser un serpent le plus vite possible. Il avait parl ainsi en anglais, et un lger sourire du jeune Mohican prouva quil entendait ce langage, et quil avait bien compris ce quil-de-Faucon venait de dire. Cependant il ny rpondit pas, et ne chercha pas se justifier. Je ne puis vous permettre daccuser Uncas de manquer de jugement ni dadresse, dit le major. Il vient de me sauver la vie avec autant de sang-froid que de courage, et il sest fait un ami qui naura jamais besoin quon lui rappelle ce service. Uncas se souleva demi pour tendre la main Heyward. Pendant ce tmoignage daffection, une telle intelligence brillait dans les regards du jeune sauvage, que sa nation et sa couleur disparurent aux yeux de Duncan. il-de-Faucon regardait avec une indiffrence qui ntait pourtant pas de linsensibilit la marque damiti que se donnaient ces deux jeunes gens. La vie, dit-il dun ton calme, est une obligation que des amis se doivent souvent lun lautre dans le dsert. Jose dire que moi-mme jai rendu quelques services de ce genre Uncas, et je me souviens fort bien quil sest plac cinq fois entre la mort et moi, trois fois en combattant les Mingos, une autre en traversant lHorican, et la dernire quand

114

Voici un coup qui tait mieux ajust que les autres, scria le major en faisant un mouvement involontaire, pendant quune balle rebondissait sur le rocher quelle venait de frapper ct de lui. Le chasseur ramassa la balle, et layant examine avec soin, il dit en secouant la tte : Cela est bien trange ! une balle ne saplatit pas en tombant. Tire-t-on sur nous du haut des nuages ? Le fusil dUncas tait dj point vers le ciel, et il-deFaucon, en en suivant la direction, trouva sur-le-champ lexplication de ce mystre. Un grand chne slevait sur la rive droite du fleuve prcisment en face de lendroit o ils se trouvaient. Un sauvage avait mont sur ses branches, et de l il dominait sur ce que les trois allis avaient regard comme un fort inaccessible aux balles. Cet ennemi, cach par le tronc de larbre, se montrait en partie, comme pour voir leffet quavait produit son premier feu. Ces dmons escaladeront le ciel pour tomber sur nous, dit le chasseur ; ne tirez pas encore, Uncas ; attendez que je sois prt, et nous ferons feu des deux cts en mme temps. Uncas obit. il-de-Faucon donna le signal ; les deux coups partirent ensemble ; les feuilles et lcorce du chne jaillirent en lair et furent emportes par le vent ; mais lIndien, protg par le tronc, ne fut pas atteint, et se montrant alors avec un sourire froce, il tira un second coup dont la balle pera le bonnet du chasseur. Des hurlements sauvages partirent encore de la fort, et une grle de plomb recommena siffler sur la tte des assigs, comme si leurs ennemis avaient voulu les empcher de quitter un lieu o ils espraient quils tomberaient enfin sous les coups du guerrier entreprenant qui avait tabli son poste au haut du chne.

115

Il faut mettre ordre cela, dit le chasseur en regardant autour de lui avec un air dinquitude. Uncas, appelez votre pre, nous avons besoin de toutes nos armes pour faire tomber cette chenille de cet arbre. Le signal fut donn sur-le-champ, et avant quil-deFaucon et recharg son fusil, Chingachgook tait arriv. Quand son fils lui eut fait remarquer la situation de leur dangereux ennemi, lexclamation hugh ! schappa de ses lvres, aprs quoi il ne montra aucun symptme, ni de surprise, ni de crainte. Le chasseur et les deux Mohicans causrent un instant en langue delaware, aprs quoi ils se sparrent pour excuter le plan quils avaient concert, le pre et le fils se plaant ensemble sur la gauche, et il-de-Faucon sur la droite. Depuis le moment quil avait t dcouvert, le guerrier post sur le chne avait continu son feu sans autre interruption que le temps ncessaire pour recharger son fusil. La vigilance de ses ennemis lempchait de bien ajuster, car ds quil laissait dcouvert une partie de son corps, elle devenait le but des coups des Mohicans ou du chasseur. Cependant ses balles arrivaient bien prs de leur destination ; Heyward, que son uniforme mettait plus en vidence, eut ses habits percs de plusieurs balles ; un dernier coup lui effleura le bras, et en fit couler quelques gouttes de sang. Enhardi par ce succs, le sauvage fit un mouvement pour ajuster le major avec plus de prcision, et ce mouvement mit dcouvert sa jambe et sa cuisse droite. Les yeux vifs et vigilants des deux Mohicans sen aperurent ; leurs deux coups partirent linstant mme, et ne produisirent quune explosion. Pour cette fois lun des deux coups, peut-tre tous les deux, avait port. Le sauvage voulut retirer lui sa cuisse blesse, et leffort quil dut faire dcouvrit lautre ct de son corps. Prompt comme lclair, le chasseur fit feu son tour, et au mme instant

116

on vit le fusil du Huron lui chapper des mains, lui-mme tomber en avant, ses deux cuisses blesses ne pouvant plus le soutenir ; mais dans sa chute il saccrocha des deux mains une branche, qui plia sous son poids sans se rompre, et il resta suspendu entre le ciel et le gouffre, sur le bord duquel croissait le chne. Par piti, envoyez-lui une autre balle, scria Heyward en dtournant les yeux de ce spectacle horrible. Pas un caillou ! rpondit il-de-Faucon ; sa mort est certaine, nous navons pas de poudre brler inutilement ; car les combats des Indiens durent quelquefois des jours entiers. Il sagit de leurs chevelures ou des ntres, et Dieu qui nous a crs, a mis dans notre cur lamour de la vie. Il ny avait rien rpondre un raisonnement politique de cette nature. En ce moment les hurlements des sauvages cessrent de se faire entendre ; ils interrompirent leur feu, et des deux cts tous les yeux taient fixs sur le malheureux qui se trouvait dans une situation si dsespre. Son corps cdait limpulsion du vent, et quoiquil ne lui chappt ni plainte ni gmissement, on voyait sur sa physionomie, malgr lloignement, langoisse dun dsespoir qui semblait encore braver et menacer ses ennemis. Trois fois il-de-Faucon leva son fusil, par un mouvement de piti, pour abrger ses souffrances, trois fois la prudence lui en fit appuyer la crosse par terre. Enfin une main du Huron puis tomba sans mouvement son ct, et les efforts inutiles quil fit pour la relever et saisir de nouveau la branche laquelle lautre lattachait encore donnait ce spectacle un nouveau degr dhorreur. Le chasseur ne put y rsister plus longtemps ; son coup partit, la tte du sauvage se pencha sur sa poitrine, ses membres frissonnrent, sa seconde main cessa de serrer la

117

branche qui le soutenait, et tombant dans le gouffre ouvert sous ses pieds, il disparut pour toujours. Les Mohicans ne poussrent pas le cri de triomphe ; ils se regardaient lun lautre comme saisis dhorreur. Un seul hurlement se fit entendre du ct de la fort, et un profond silence y succda. il-de-Faucon semblait uniquement occup de ce quil venait de faire, et il se reprochait mme tout haut davoir cd un moment de faiblesse. Jai agi en enfant, dit-il ; ctait ma dernire charge de poudre et ma dernire balle ; quimportait quil tombt dans labme mort ou vif ? il fallait quil fint par y tomber. Uncas, courez au canot, et rapportez-en la grande corne ; cest tout ce quil nous reste de poudre, et nous en aurons besoin jusquau dernier grain, ou je ne connais pas les Mingos. Le jeune Mohican partit sur-le-champ, laissant le chasseur fouiller dans toutes ses poches, et secouer sa corne vide avec un air de mcontentement. Cet examen peu satisfaisant ne dura pourtant pas longtemps, car il en fut distrait par un cri perant que poussa Uncas, et qui fut mme pour loreille peu exprimente de Duncan le signal de quelque nouveau malheur inattendu. Tourment dinquitude pour le dpt prcieux quil avait laiss dans la caverne, il se leva sur-le-champ, sans songer au danger auquel il sexposait en se montrant dcouvert. Un mme mouvement de surprise et deffroi fit que ses deux compagnons limitrent, et tous trois coururent avec rapidit vers le dfil qui sparait les deux grottes, tandis que leurs ennemis leur tiraient quelques coups de fusil dont aucun ne les atteignit. Le cri dUncas avait fait sortir de la caverne les deux surs et mme David, dont la blessure ntait pas srieuse. Toute la petite troupe se trouva donc runie, et il ne fallut quun coup dil jet sur le fleuve pour apprendre ce qui avait occasionn le cri du jeune chef.

118

peu de distance du rocher, on voyait le canot voguer de manire prouver que le cours en tait dirig par quelque agent cach. Ds que le chasseur laperut, il appuya son fusil contre son paule, comme par instinct, appuya sur la dtente, mais la pierre ne produisit quune tincelle inutile. Il est trop tard ! scria-t-il avec un air de dpit et de dsespoir ; il est trop tard ! le brigand a gagn le courant ; et quand nous aurions de la poudre, peine pourrions-nous lui envoyer une balle plus vite quil ne vogue maintenant. Comme il finissait de parler, le Huron, courb dans le canot, se voyant hors de porte, se montra dcouvert, leva les mains en lair pour se faire remarquer par ses compagnons, et poussa un cri de triomphe, auquel des hurlements de joie rpondirent, comme si une bande de dmons se ft rjouie de la chute dune me chrtienne. Vous avez raison de vous rjouir, enfants de lenfer, dit il-de-Faucon en sasseyant sur une pointe de rocher, et en repoussant du pied son arme inutile. Voil les trois meilleurs fusils qui se trouvent dans ces bois, qui ne valent pas mieux quune branche de bois vermoulu, ou les cornes jetes par les daims lanne dernire. Et quallons-nous faire maintenant ? demanda Heyward, ne voulant pas cder au dcouragement, et dsirant connatre quelles ressources il leur restait ; quallons-nous devenir ? Le chasseur ne lui rpondit quen tournant une main autour de sa chevelure dune manire si expressive, quil ne fallait pas de paroles pour expliquer ce quil voulait dire. Nous ne sommes pas encore rduits cette extrmit, reprit le major ; nous pouvons nous dfendre dans les cavernes, nous opposer leur dbarquement.

119

Avec quoi ? demanda il-de-Faucon dun ton calme : avec les flches dUncas ? avec des larmes de femmes ? Non, non ; le temps de la rsistance est pass. Vous tes jeune, vous tes riche, vous avez des amis ; avec tout cela, je sens quil est dur de mourir. Mais, ajouta-t-il en jetant un coup dil sur les deux Mohicans, souvenons-nous que notre sang est pur, et prouvons ces habitants de la fort que le blanc peut souffrir et mourir avec autant de fermet que lhomme rouge, quand son heure est arrive. Heyward, ayant jet un coup dil rapide dans la direction quavaient prise les yeux du chasseur, vit la confirmation de toutes ses craintes dans la conduite des deux Indiens. Chingachgook, assis dans une attitude de dignit sur un autre fragment de rocher, avait dj t de sa ceinture son couteau et son tomahawk, dpouill sa tte de sa plume daigle, et il passait la main sur sa touffe de cheveux, comme pour la prparer lopration quil sattendait subir incessamment. Sa physionomie tait calme, quoique pensive, et ses yeux noirs et brillants, perdant lardeur qui les avait anims pendant le combat, prenaient une expression plus analogue la situation dans laquelle il se trouvait. Notre position nest pas encore dsespre, dit le major ; il peut nous arriver du secours chaque instant. Je ne vois pas dennemis dans les environs ; ils se sont retirs ; ils ont renonc un combat dans lequel ils ont reconnu quils ont beaucoup plus perdre qu gagner. Il est possible quil se passe une heure, deux heures, rpondit il-de-Faucon, avant que les maudits Serpents arrivent, comme il est possible quils soient dj porte de nous entendre ; mais ils arriveront, et de manire ne nous laisser aucune esprance. Chingachgook, mon frre, ajouta-t-il en se servant alors de la langue des Delawares, nous venons de combattre

120

ensemble pour la dernire fois, et les Maquas pousseront le cri de triomphe en donnant la mort au sage Mohican et au VisagePle dont ils redoutaient la vue la nuit comme le jour. Que les femmes des Mingos pleurent leur mort ! dit Chingachgook avec sa dignit ordinaire et avec une fermet inbranlable ; le Grand-Serpent des Mohicans sest introduit dans les wigwams, et il a empoisonn leur triomphe par les cris des enfants dont les pres ny rentreront jamais. Onze guerriers ont t tendus sur la terre, loin des tombeaux de leurs pres, depuis la dernire fonte des neiges, et personne ne dira o lon peut les trouver, tant que la langue de Chingachgook gardera le silence. Quils tirent leur couteau le mieux affil, quils lvent leur tomahawk le plus lourd, car leur plus dangereux ennemi est entre leurs mains. Uncas, mon fils, dernire branche dun noble tronc, appelle-les lches, dis-leur de se hter, ou leurs curs samolliront, et ils ne seront plus que des femmes. Ils sont la pche de leurs morts, rpondit la voix douce et grave du jeune Indien ; les Hurons flottent dans la rivire avec les anguilles ; ils tombent des chnes comme le fruit mr, et les Delawares en rient. Oui, oui, dit le chasseur, qui avait cout les discours caractristiques des deux Indiens ; ils schauffent le sang, et ils exciteront les Maquas les expdier promptement : mais quant moi dont le sang est sans mlange, je saurai mourir comme doit mourir un blanc, sans paroles insultantes dans la bouche, et sans amertume dans le cur. Et pourquoi mourir ? dit en savanant vers lui Cora, que la terreur avait retenue jusqualors appuye sur le rocher ; le chemin vous est ouvert en ce moment ; vous tes sans doute en tat de traverser cette rivire la nage ; fuyez dans les bois que vos ennemis viennent de quitter, et invoquez le secours du ciel. Allez, braves gens ; vous navez dj couru que trop de risques

121

pour nous ; ne vous attachez pas plus longtemps notre malheureuse fortune. Vous ne connaissez gure les Iroquois, si vous croyez quils ne surveillent pas tous les sentiers qui conduisent dans les bois, rpondit il-de-Faucon, qui ajouta avec simplicit : Il est bien vrai quen nous laissant seulement emporter par le courant nous serions bientt hors de la porte de leurs balles et mme du son de leurs voix. Pourquoi donc tardez-vous ? scria Cora ; jetez-vous dans la rivire ; naugmentez pas le nombre des victimes dun ennemi sans piti. Non, dit le chasseur en tournant ses regards autour de lui avec un air de fiert ; il vaut mieux mourir en paix avec soimme que de vivre avec une mauvaise conscience. Que pourrions-nous rpondre Munro, quand il nous demanderait o nous avons laiss ses enfants et pourquoi nous les avons quitts ? Allez le trouver, et dites-lui de nous envoyer de prompts secours, scria Cora avec un gnreux enthousiasme ; dites-lui que les Hurons nous entranent dans les dserts du ct du nord, mais quavec de la vigilance et de la clrit il peut encore nous sauver. Et sil arrivait que le secours vnt trop tard, ajoutat-elle dune voix plus mue, mais qui reprit bientt sa fermet, portez-lui les derniers adieux, les assurances de tendresse, les bndictions et les prires de ses deux filles ; dites-lui de ne pas pleurer leur fin prmature, et dattendre avec une humble confiance linstant o le ciel lui permettra de les rejoindre. Les traits endurcis du chasseur parurent agits dune manire peu ordinaire. Il avait cout avec grande attention ; et quand Cora eut fini de parler, il sappuya le menton sur une

122

main et garda le silence en homme qui rflchissait sur la proposition quil venait dentendre. Il y a de la raison dans cela, dit-il enfin, et lon ne peut nier que ce ne soit lesprit du christianisme ; mais ce qui peut tre bien pour un homme rouge peut tre mal pour un blanc qui na pas une goutte de sang ml allguer pour excuse. Chingachgook, Uncas, avez-vous entendu ce que vient de dire la femme blanche aux yeux noirs ? Il leur parla quelques instants en delaware, et ses discours, quoique prononcs dun ton calme et tranquille, semblaient avoir quelque chose de dcid. Chingachgook lcouta avec sa gravit accoutume, parut sentir limportance de ce quil disait et y rflchir profondment. Aprs avoir hsit un moment, il fit de la tte et de la main un geste dapprobation, et pronona en anglais le mot Bon ! avec lemphase ordinaire sa nation. Replaant alors dans sa ceinture son tomahawk et son couteau, il se rendit en silence sur le bord du rocher, du ct oppos la rive que les ennemis avaient occupe, sy arrta un instant, montra les bois qui taient de lautre ct, dit quelques mots en sa langue, comme pour indiquer le chemin quil devait suivre, se jeta dans la rivire, gagna le courant rapide, et disparut en peu dinstants aux yeux des spectateurs. Le chasseur diffra un moment son dpart pour adresser quelques mots la gnreuse Cora, qui semblait respirer plus librement en voyant le succs de ses remontrances. La sagesse est quelquefois accorde aux jeunes gens comme aux vieillards, lui dit-il, et ce que vous avez dit est sage, pour ne rien dire de plus. Si lon vous entrane dans les bois, cest--dire ceux de vous quon pourra pargner pour linstant, cassez autant de branches que vous le pourrez sur votre passage, et appuyez le pied en marchant afin den imprimer les traces sur la terre : si lil dun homme peut les apercevoir, comp-

123

tez sur un ami qui vous suivra jusquau bout du monde avant de vous abandonner. Il prit la main de Cora, la serra avec affection, releva son fusil quil regarda un instant dun air douloureux, et layant cach avec soin sous les broussailles, il savana vers le bord de leau, au mme endroit que Chingachgook avait choisi. Il resta un moment, comme encore incertain de ce quil devait faire, et, regardant autour de lui avec un air de dpit, il scria : Sil mtait rest une corne de poudre, jamais je naurais subi une telle honte ! ces mots, se prcipitant dans la rivire, il disparut en peu dinstants, comme lavait fait le Mohican. Tous les yeux se tournrent alors vers Uncas, qui restait appuy contre le rocher avec un sang-froid imperturbable. Aprs un court silence, Cora lui montra la rivire, et lui dit : Vous voyez que vos amis nont pas t aperus ; ils sont probablement maintenant en sret ; pourquoi tardez-vous les suivre ? Uncas veut rester ici, rpondit le jeune Indien en mauvais anglais, du ton le plus calme. Pour augmenter lhorreur de notre captivit et diminuer les chances de notre dlivrance ! scria Cora, baissant les yeux sous les regards ardents du jeune Indien. Partez, gnreux jeune homme, continua-t-elle, peut-tre avec un sentiment secret de lascendant quelle avait sur lui ; partez, et soyez le plus confidentiel de mes messagers. Allez trouver mon pre, et diteslui que nous lui demandons de vous confier les moyens de nous remettre en libert. Partez, sur-le-champ, je vous en prie, je vous en conjure ! Lair calme et tranquille dUncas se changea en une expression sombre et mlancolique ; mais il nhsita plus. Il slana

124

en trois bonds jusquau bord du rocher, et se prcipita dans la rivire, o ceux qui le suivaient des yeux le perdirent de vue. Linstant daprs ils virent sa tte reparatre au milieu du courant rapide, et il disparut presque aussitt dans lloignement. Ces trois preuves qui paraissaient avoir russi navaient occup que quelques minutes dun temps qui tait alors si prcieux. Ds quUncas ne fut plus visible, Cora se tourna vers le major, et lui dit dune voix presque tremblante : Jai entendu vanter votre habilet nager, Duncan ; ne perdez donc pas de temps, et suivez le bon exemple que viennent de vous donner ces tres gnreux et fidles. Est-ce l ce que Cora Munro attend de celui qui sest charg de la protger ? demanda Heyward en souriant avec amertume. Ce nest pas le moment de soccuper de subtilits et de faire valoir des sophismes, scria-t-elle avec vhmence ; nous devons maintenant ne considrer que notre devoir. Vous ne pouvez nous rendre aucun service dans la situation o nous nous trouvons, et vous devez chercher sauver une vie prcieuse pour dautres amis. Il ne lui rpondit rien ; mais il jeta un regard douloureux sur Alice, qui sappuyait sur son bras, presque incapable de se soutenir. Rflchissez, aprs tout, continua Cora aprs un court intervalle pendant lequel elle parut lutter contre des apprhensions plus vives quelle ne voulait le laisser paratre, que la mort est le pire qui puisse nous arriver ; et cest un tribut que toute crature doit payer au moment o il plat au Crateur de lexiger.

125

Heyward rpondit dune voix sombre et dun air mcontent de son importunit : Cora, il est des maux pires que la mort mme, et que la prsence dun homme prt mourir pour vous peut dtourner. Cora ne rpliqua rien, et, se couvrant le visage de son schall, elle prit le bras dAlice et rentra avec elle dans la seconde caverne.

126

Chapitre IX

Livre-toi la joie en toute scurit ; dissipe, ma bien aime, par des sourires, les sombres images qui psent sur ton front naturellement si pur. La Mort dAgrippine.

Le silence soudain et presque magique qui succdait au tumulte du combat, et que troublait seulement la voix de la cataracte, eut un tel effet sur limagination dHeyward, quil croyait presque sortir dun rve ; et quoique tout ce quil avait vu, tout ce quil avait fait, tous les vnements qui venaient de se passer fussent profondment gravs dans sa mmoire, il avait quelque peine se persuader que ce ft une ralit. Ignorant encore le destin de ceux qui avaient confi leur sret la rapidit du courant, il couta dabord avec grande attention si quelque signal, quelque cri de joie ou de dtresse annoncerait la russite ou la fin dsastreuse de leur hasardeuse entreprise. Mais ce fut en vain quil couta ; toute trace de ses compagnons avait disparu avec Uncas, et il fallait quil restt dans lincertitude sur leur destine. Dans un moment de doute si pnible, Duncan nhsita pas savancer sur les bords du rocher, sans prendre pour sa sret aucune des prcautions qui lui avaient t si souvent recommandes pendant le combat ; mais il ne put dcouvrir aucun indice qui lui annont, soit que ses amis fussent en sret, soit que des ennemis approchassent ou fussent cachs dans les environs. La fort qui bordait la rivire semblait de nouveau abandonne par tout ce qui jouissait du don de la vie. Les hurlements dont elle avait retenti taient remplacs par le seul bruit

127

de la chute deau ; un oiseau de proie, perch sur les branches dessches dun pin mort situ quelque distance, et qui avait t spectateur immobile du combat, prit son essor en ce moment, et dcrivit de grands cercles dans les airs pour y chercher une proie ; tandis quun geai, dont la voix criarde avait t couverte par les clameurs des sauvages, fit entendre son cri discordant, comme pour se fliciter dtre laiss en possession de ses domaines dserts. Ces divers traits caractristiques de la solitude firent pntrer dans le cur dHeyward un rayon desprance ; il se sentit en tat de faire de nouveaux efforts, et reprit quelque confiance en lui-mme. On ne voit pas les Hurons, dit-il en se rapprochant de David qui tait assis sur une grosse pierre, le dos appuy contre le rocher, et dont lesprit ntait pas encore bien remis du choc que sa tte avait reu en tombant, chute qui avait contribu lui faire perdre connaissance plus que la balle qui lavait atteint ; retirons-nous dans la caverne, et laissons le soin du reste la Providence. Je me souviens, dit le matre en psalmodie, davoir uni ma voix celle de deux aimables dames pour rendre au ciel des actions de grces, et depuis ce temps le jugement du ciel ma chti de mes pchs. Je me suis assoupi dun sommeil qui ntait pas un sommeil, et mes oreilles ont t dchires par des sons discordants, comme si la plnitude des temps ft arrive, et que la nature et oubli son harmonie. Pauvre diable ! dit Heyward, il sen est fallu de bien peu que la plnitude des temps ne ft arrive pour toi. Mais allons suivez-moi ; je vais vous conduire dans un lieu o vous nentendrez dautres sons que ceux de votre psalmodie. Il y a de la mlodie dans le bruit dune cataracte, dit David en se pressant le front de la main, et les sons dune chute deau nont rien de dsagrable loreille. Mais lair nest-il pas

128

encore rempli de cris horribles et confus, comme si les esprits de tous les damns Non, non, dit Heyward en linterrompant, les hurlements des dmons ont cess, et jespre que ceux qui les poussaient se sont retirs ; tout est tranquille et silencieux, except leau du fleuve ; entrez donc dans la caverne, et vous y pourrez faire natre ces sons que vous aimez tant entendre. David sourit mlancoliquement, et cependant un clair de satisfaction brilla dans ses yeux lorsquil entendit cette allusion sa profession chrie. Il nhsita donc point se laisser conduire dans un endroit qui lui promettait de pouvoir se livrer son got, et appuy sur le bras du major il entra dans la caverne. Le premier soin dHeyward, ds quils y furent entrs, fut den boucher lentre par un amas de branches de sassafras qui en drobait la vue lextrieur ; et derrire ce faible rempart, il tendit les couvertures des Indiens, pour la rendre encore plus obscure, tandis quun faible jour pntrait dans la grotte par la seconde issue qui tait fort troite, et qui, comme nous lavons dj dit, donnait sur un bras de la rivire qui allait se runir lautre un peu plus bas. Je naime pas, dit-il tout en achevant ses fortifications, ce principe qui apprend aux Indiens cder sans rsistance dans les cas qui leur paraissent dsesprs. Notre maxime qui dit que lesprance dure autant que la vie, est plus consolante et convient mieux au caractre dun soldat. Quant vous, Cora, je nai pas besoin de vous adresser des paroles dencouragement ; votre fermet, votre raison, vous apprennent tout ce qui peut convenir votre sexe ; mais ne pouvons-nous trouver quelque moyen pour scher les larmes de cette jeune sur tremblante qui pleure sur votre sein ?

129

Je suis plus calme, Duncan, dit Alice en se drobant aux bras de sa sur, et en tchant de montrer quelque tranquillit travers ses larmes ; je suis beaucoup plus calme prsent. Nous devons tre en sret dans ce lieu solitaire ; nous ny avons rien craindre ; qui pourrait nous y dcouvrir ? Mettons notre espoir en ces hommes gnreux qui se sont dj exposs tant de prils pour nous servir. Notre chre Alice parle maintenant en fille de Munro, dit Heyward en savanant pour lui serrer la main ; avec deux pareils exemples de courage sous les yeux, quel homme ne rougirait de ne pas se montrer un hros ! Il sassit alors au milieu de la caverne, et serra fortement dans sa main le pistolet qui lui restait, tandis que le froncement de ses sourcils annonait la rsolution dsespre dont il tait arm. Si les Hurons viennent, ils ne pntreront pas encore en ce lieu aussi facilement quils le pensent, murmura-t-il demivoix ; et appuyant la tte contre le rocher, il sembla attendre les vnements avec patience et rsignation, les yeux toujours fixs sur la seule issue qui restt ouverte, et qui tait dfendue par la rivire. Un long et profond silence succda aux derniers mots quavait prononcs le major. Lair frais du matin avait pntr dans la grotte, et sa douce influence avait produit un heureux effet sur lesprit de ceux qui sy trouvaient. Chaque minute qui scoulait sans amener avec elle de nouveaux dangers, ranimait dans leur cur ltincelle desprance qui commenait y renatre, quoique aucun deux nost communiquer aux autres un espoir que le moment daprs pouvait dtruire. David seul semblait tranger ces motions. Un rayon de lumire partant de ltroite sortie de la caverne tombait sur lui, et le montrait occup feuilleter son petit livre, comme sil et cherch un cantique plus convenable sa situation quaucun de

130

ceux qui avaient frapp ses yeux jusqualors. Il agissait probablement ainsi daprs un souvenir confus de ce que lui avait dit le major en lamenant dans la caverne. Enfin ses soins diligents obtinrent leur rcompense. Sans apologie, sans explication, il scria tout coup haute voix : Lle de Wight ! 33 Prenant son instrument favori, il en tira quelques sons pour se donner le ton juste ; et sa voix harmonieuse fit entendre le prlude de lair quil venait dannoncer. Ny a-t-il pas de danger ? demanda Cora en fixant ses yeux noirs sur le major. Le pauvre diable ! dit Heyward, sa voix est maintenant trop faible pour quon puisse lentendre au milieu du bruit de la cataracte. Laissons-le donc se consoler sa manire, puisquil peut le faire sans aucun risque. Lle de Wight ! rpta David en regardant autour de lui avec un air de gravit imposante qui aurait rduit au silence une vingtaine dcoliers babillards ; cest un bel air, et les paroles en sont solennelles. Chantons-les donc avec tout le respect convenable. Aprs un moment de silence dont le but tait dattirer de plus en plus lattention de ses auditeurs, le chanteur fit entendre sa voix, dabord sur un ton bas, qui, slevant graduellement, finit par remplir la caverne de sons harmonieux. La mlodie, que la faiblesse de la voix rendait plus touchante, rpandit peu peu son influence sur ceux qui lcoutaient ; elle triomphait mme du misrable travestissement du cantique du Psalmiste, que La Gamme avait choisi avec tant de soin ; et la douceur inexprimable de la voix faisait oublier le manque total de talent
Cest une particularit de la psalmodie amricaine, que les airs sont distingus les uns des autres par des noms de villes ou de provinces, etc., comme Danemark, Lorraine, le de Wight, et ces trois derniers sont les plus estims.
33

131

du pote. Alice sentit ses pleurs se scher, et fixa sur le chanteur ses yeux attendris, avec une expression de plaisir qui ntait point affecte et quelle ne cherchait pas cacher. Cora accorda un sourire dapprobation aux pieux efforts de celui qui portait le nom du roi-prophte, et le front dHeyward se drida tandis quil perdait un instant de vue ltroite ouverture qui clairait la caverne, et quil admirait alternativement lenthousiasme qui brillait dans les regards du chanteur, et lclat plus doux des yeux encore humides de la jeune Alice. Le musicien saperut de lintrt quil excitait ; son amourpropre satisfait lui inspira de nouveaux efforts, et sa voix regagna tout son volume et sa richesse, sans rien perdre de sa douceur. Les votes de la caverne retentissaient de ses sons mlodieux, quand un cri horrible, se faisant entendre au loin, lui coupa la voix aussi compltement que si on lui et mis tout coup un billon. Nous sommes perdus ! scria Alice en se jetant dans les bras de Cora, qui les ouvrit pour la recevoir. Pas encore, pas encore, dit Heyward ; ce cri des sauvages part du centre de lle ; il a t occasionn par la vue de leurs compagnons morts. Nous ne sommes pas dcouverts, et nous pouvons encore esprer. Quelque faible que ft cette esprance, Duncan ne la fit pas luire inutilement, car ses paroles servirent du moins faire sentir aux deux surs la ncessit dattendre les vnements en silence. Dautres cris suivirent le premier, et lon entendit bientt les voix des sauvages qui accouraient de lextrmit de la petite le, et qui arrivrent enfin sur le rocher qui couvrait les deux cavernes. Lair continuait retentir de hurlements froces tels que lhomme peut en produire, et seulement quand il est dans ltat de la barbarie la plus complte.

132

Ces sons affreux clatrent bientt autour deux de toutes parts ; les uns appelaient leurs compagnons du bord de leau, et les autres leur rpondaient du haut des rochers. Des cris plus dangereux se firent entendre dans le voisinage de la crevasse qui sparait les deux cavernes, et ils se mlaient ceux qui partaient du ravin dans lequel quelques Hurons taient descendus. En un mot, ces cris effrayants se multipliaient tellement et semblaient si voisins, quils firent sentir mieux que jamais aux quatre individus rfugis dans la grotte la ncessit de garder le plus profond silence. Au milieu de ce tumulte, un cri de triomphe partit peu de distance de lentre de la grotte qui tait masque avec des branches de sassafras amonceles. Heyward abandonna alors toute esprance, convaincu que cette issue avait t dcouverte. Cependant il se rassura en entendant les sauvages courir vers lendroit o le chasseur avait cach son fusil, que le hasard venait de faire trouver. Il lui tait alors facile de comprendre une partie de ce que disaient les Hurons, car ils mlaient leur langue naturelle beaucoup dexpressions empruntes celle quon parle dans le Canada 34. Plusieurs voix scrirent en mme temps : La Longue-Carabine ! et les chos rptrent ce nom, donn un clbre chasseur qui servait quelquefois de batteur destrade dans le camp anglais, et ce fut ainsi que Heyward apprit quel tait celui qui avait t son compagnon. Les mots la Longue-Carabine ! la Longue-Carabine ! passaient de bouche en bouche, et toute la troupe semblait stre runie autour dun trophe qui paraissait indiquer la mort de celui qui en avait t le propritaire. Aprs une consultation bruyante frquemment interrompue par les clats dune joie sauvage, les Hurons se sparrent et coururent de tous cts en faisant retentir lair du nom dun ennemi dont Heyward com-

34 Le franais.

133

prit, daprs quelques-unes de leurs expressions, quils espraient trouver le corps dans quelque fente de rocher. Voici le moment de la crise, dit-il tout bas aux deux surs qui tremblaient. Si cette grotte chappe leurs recherches, nous sommes en sret. Dans tous les cas nous sommes certains, daprs ce quils viennent de dire, que nos amis ne sont pas tombs entre leurs mains, et dici deux heures nous pouvons esprer que Webb nous aura envoy du secours. Quelques minutes se passrent dans le silence de linquitude, et tout annonait que les sauvages redoublaient de soin et dattention dans leurs recherches. Plus dune fois on les entendit passer dans ltroit dfil qui sparait les deux cavernes ; on le reconnaissait au bruissement des feuilles de sassafras quils froissaient, et des branches sches qui se brisaient sous leurs pieds. Enfin la pile amoncele par Heyward cda un peu, et un faible rayon de lumire pntra de ce ct dans la grotte. Cora serra Alice contre son sein, dans une angoisse de terreur, et Duncan se leva avec la promptitude de lclair. De grands cris pousss en ce moment, et qui partaient videmment de la caverne voisine, indiqurent que les Hurons lavaient enfin dcouverte et venaient dy entrer ; et daprs le nombre des voix quon entendait, il paraissait que toute la troupe y tait runie, ou stait rassemble lentre. Les deux cavernes taient si peu de distance lune de lautre que le major regarda alors comme impossible quon ne dcouvrt pas leur retraite ; et rendu dsespr par cette ide cruelle, il slana vers la fragile barrire qui ne le sparait que de quelques pieds de ses ennemis acharns ; il sapprocha mme de la petite ouverture que le hasard y avait pratique, et y appliqua lil pour reconnatre les mouvements des sauvages. porte de son bras tait un Indien dune taille colossale, dont la voix forte semblait donner des ordres que les autres ex-

134

cutaient. Un peu plus loin il vit la premire caverne remplie de Hurons qui en examinaient tous les recoins avec la plus scrupuleuse attention. Le sang qui avait coul de la blessure de David avait communiqu sa couleur aux feuilles de sassafras sur un amas desquelles on lavait couch. Les naturels sen aperurent, et ils poussrent des cris de joie semblables aux hurlements dune meute de chiens qui retrouve la piste quelle avait perdue. Ils se mirent sur-le-champ parpiller toutes les branches, comme pour voir si elles ne cachaient pas lennemi quils avaient si longtemps ha et redout ; et pour sen dbarrasser, ils les jetrent dans lintervalle qui sparait les deux cavernes. Un guerrier physionomie froce et sauvage sapprocha du chef, tenant en main une brasse de ces branches, et lui fit remarquer avec un air de triomphe les traces de sang dont elles taient couvertes en prononant avec vivacit quelques phrases dont Heyward devina le sens en entendant rpter plusieurs fois les mots la Longue-Carabine. Il jeta alors les branches quil portait sur lamas de celles que le major avait accumules devant lentre de la seconde caverne, et boucha le jour que le hasard y avait pratiqu. Ses compagnons, imitant son exemple, y jetrent pareillement les branches quils emportaient de la premire caverne, et ajoutrent ainsi sans le vouloir la scurit de ceux qui staient rfugis dans la seconde. Le peu de solidit de ce boulevard tait prcisment ce qui en faisait la force ; car personne ne songeait dranger une masse de broussailles que chacun croyait que ses compagnons avaient contribu former dans ce moment de confusion. mesure que les couvertures places lintrieur taient repousses par les branches quon accumulait au dehors et qui commenaient former une masse plus compacte, Duncan respirait plus librement. Ne pouvant plus rien voir, il retourna la place quil occupait auparavant au centre de la grotte, et do il pouvait voir lissue qui donnait sur la rivire. Pendant quil sy rendait, les Indiens parurent renoncer faire des recherches ; on les entendit sortir de la caverne en paraissant se diriger vers

135

lendroit do ils staient fait entendre en arrivant, et leurs hurlements de dsespoir annonaient quils taient assembls autour des corps des compagnons quils avaient perdus pendant lattaque de lle. Le major se hasarda alors lever les yeux sur ses compagnes ; car pendant ce court intervalle de danger imminent, il avait craint que linquitude peinte sur son front naugmentt les alarmes des deux jeunes personnes, dont la terreur tait dj si grande. Ils sont partis, Cora, dit-il voix basse ; Alice, ils sont retourns do ils sont venus ; nous sommes sauvs. Rendons-en grces au ciel, qui seul a pu nous dlivrer de ces ennemis sans piti. Que le ciel accepte donc mes ferventes actions de grces ! scria Alice en sarrachant des bras de sa sur, et en se jetant genoux sur le roc ; ce ciel qui a pargn les pleurs dun bon pre ! qui a sauv la vie de ceux que jaime tant ! Heyward et Cora, plus matresse delle-mme que sa sur, virent avec attendrissement cet lan de forte motion, et le major pensa que jamais la pit ne stait montre sous une forme plus sduisante que celle de la jeune Alice. Ses yeux brillaient du feu de la reconnaissance, ses joues avaient repris toute leur fracheur, et ses traits loquents annonaient que sa bouche se prparait exprimer les sentiments dont son cur tait rempli. Mais quand ses lvres souvrirent, la parole sembla sy glacer ; la pleur de la mort couvrit de nouveau son visage, ses yeux devinrent fixes et immobiles dhorreur ; ses deux mains, quelle avait leves vers le ciel, se dirigrent en ligne horizontale vers lissue qui donnait sur la rivire, et tout son corps fut agit de violentes convulsions. Les yeux dHeyward suivirent sur-le-champ la direction des bras dAlice, et sur la rive oppose du bras de la rivire qui coulait dans le ravin, il vit un homme dans les traits

136

sauvages et froces duquel il reconnut son guide perfide le Renard-Subtil. En ce moment de surprise et dhorreur, la prudence du major ne labandonna point. Il vit lair de lIndien que ses yeux, accoutums au grand jour, navaient pas encore pu pntrer travers lobscurit qui rgnait dans la grotte. Il se flatta mme quen se retirant avec ses deux compagnes dans un renfoncement encore plus sombre o David tait dj, ils pourraient encore chapper ses regards ; mais une expression de satisfaction froce qui se peignit tout coup sur les traits du sauvage lui apprit quil tait trop tard, et quils taient dcouverts. Lair de triomphe brutal qui annonait cette terrible vrit fut insupportable au major ; il ncouta que son ressentiment, et ne songeant qu immoler son perfide ennemi, il lui tira un coup de pistolet. Lexplosion retentit dans la caverne comme lruption dun volcan, et lorsque la fume fut dissipe, Heyward ne vit plus personne lendroit o il avait aperu lIndien. Il courut louverture, et vit le tratre se glisser derrire un rocher qui le droba ses yeux. Un profond silence avait succd parmi les Indiens lexplosion qui leur semblait sortie des entrailles de la terre. Mais lorsque le Renard eut pouss un long cri quun accent de joie rendait intelligible, un hurlement gnral y rpondit : tous ses compagnons se runirent de nouveau, rentrrent dans lespce de dfil qui sparait les cavernes, et avant que Heyward et le temps de revenir de sa consternation, la faible barrire de sassafras fut renverse, les sauvages se prcipitrent dans la grotte, et saisissant les quatre individus qui sy trouvaient, ils les entranrent en plein air, au milieu de toute la troupe des Hurons triomphants.

137

Chapitre X

Jai peur que notre sommeil ne soit aussi prolong demain matin que nos veilles lont t la nuit dernire. Shakespeare. Le songe dune nuit dt.

Ds que Heyward fut revenu du choc violent que lui avait fait prouver cette infortune soudaine, il commena faire ses observations sur lair et les manires des sauvages vainqueurs. Contre lusage des naturels, habitus abuser de leurs avantages, ils avaient respect non seulement les deux surs, non seulement le matre en psalmodie, mais le major lui-mme, quoique son costume militaire et surtout ses paulettes eussent attir lattention de quelques individus qui y avaient port la main plusieurs fois avec le dsir vident de sen emparer ; mais un ordre du chef, prononc dun ton dautorit, eut le pouvoir de les contenir, et Heyward fut convaincu quon avait quelque motif particulier pour les pargner, du moins quant prsent. Tandis que les plus jeunes de ces sauvages admiraient la richesse dun costume dont leur vanit aurait aim se parer, les guerriers plus gs et plus expriments continuaient faire des perquisitions dans les deux cavernes et dans toutes les fentes des rochers, dun air qui annonait que les fruits quils venaient de recueillir de leur victoire ne leur suffisaient pas encore. Nayant pu dcouvrir les victimes quils dsiraient surtout immoler leur vengeance, ces barbares se rapprochrent de leurs prisonniers, et leur demandrent dun ton furieux en mauvais franais ce qutait devenu la Longue-Carabine. Heyward affecta de ne pas comprendre leurs questions, et David, ne sachant pas le franais, neut pas besoin de recourir laffectation. En-

138

fin, fatigu de leurs importunits et craignant de les irriter par un silence trop opinitre, il chercha des yeux Magua afin davoir lair de sen servir comme dinterprte pour rpondre un interrogatoire qui devenait plus pressant et plus menaant de moment en moment. La conduite de ce sauvage formait un contraste frappant avec celle de ses compagnons. Il navait pris aucune part aux nouvelles recherches quon avait faites depuis la capture des quatre prisonniers ; il avait laiss ceux de ses camarades que la soif du pillage tourmentait, ouvrir la petite valise du matre en psalmodie et sen partager les effets. Plac quelque distance derrire les autres Hurons, il avait lair si tranquille, si satisfait, quil tait vident que, quant lui du moins, il avait obtenu tout ce quil dsirait gagner par sa trahison. Quand les yeux du major rencontrrent les regards sinistres quoique calmes de son guide, il les dtourna dabord avec horreur ; mais sentant la ncessit de dissimuler dans un pareil moment, il fit un effort sur luimme pour lui adresser la parole. Le Renard-Subtil est un trop brave guerrier, lui dit-il, pour refuser dexpliquer un ennemi sans armes ce que lui demandent ceux dont il est le captif. Ils lui demandent o est le Chasseur qui connat tous les sentiers des bois, rpondit Magua en mauvais anglais ; et appuyant en mme temps la main avec un sourire froce sur des feuilles de sassafras qui bandaient une blessure quil avait reue lpaule ; la Longue-Carabine, ajouta-t-il : son fusil est bon, son il ne se ferme jamais ; mais de mme que le petit fusil du chef blanc, il ne peut rien contre la vie du Renard-Subtil. Le Renard est trop brave, dit Heyward, pour songer une blessure quil a reue la guerre et pour la reprocher la main qui la lui a faite.

139

tions-nous en guerre, rpliqua Magua, quand lIndien fatigu se reposait au pied dun chne pour manger son grain ? qui avait rempli la fort dennemis embusqus ? qui a voulu lui saisir le bras ? qui avait la paix sur la langue et le sang dans le cur ? Magua avait-il dit que sa hache de guerre tait hors de terre et que sa main len avait retire ? Heyward, nosant rtorquer largument de son accusateur en lui reprochant la trahison quil avait lui-mme mdite, et ddaignant de chercher dsarmer son ressentiment par quelque apologie, garda le silence. Magua, de son ct, ne parut pas vouloir continuer la controverse, et sappuyant de nouveau contre le rocher dont il stait cart un instant, il reprit son attitude dindiffrence. Mais le cri de la Longue-Carabine ! se renouvela ds que les sauvages impatients saperurent que cette courte confrence tait termine. Vous lentendez, dit Magua avec un air de nonchalance ; les Hurons demandent le sang de la Longue-Carabine, ou ils feront couler celui de ceux qui le cachent. Il est parti, chapp, bien loin de leur porte, rpondit le major Magua sourit ddaigneusement. Quand lhomme blanc meurt, dit-il, il se croit en paix ; mais lhomme rouge sait comment tourmenter lesprit mme de son ennemi. O est son corps ? montrez sa tte aux Hurons. Il nest pas mort ; il sest chapp. Est-il un oiseau qui nait qu dployer ses ailes ? demanda lIndien en secouant la tte avec un air dincrdulit. Est-il un poisson qui puisse nager sans regarder le soleil ? Le chef blanc lit dans ses livres, et croit que les Hurons nont pas de jugement.

140

Sans tre un poisson, la Longue-Carabine peut nager. Aprs avoir brl toute sa poudre, il sest jet dans le courant qui la entran bien loin, pendant que les yeux des Hurons taient couverts dun nuage. Et pourquoi le chef blanc ne la-t-il pas imit ? pourquoi est-il rest ? Est-il une pierre qui va au fond de leau, ou sa chevelure lui brle-t-elle la tte ? Si votre camarade qui a perdu la vie dans le gouffre pouvait vous rpondre, il vous dirait que je ne suis pas une pierre quun faible effort suffit pour y prcipiter, rpondit le major, croyant devoir faire usage de ce style dostentation qui excite toujours ladmiration des sauvages ; les hommes blancs pensent que les lches seuls abandonnent leurs femmes. Magua murmura entre ses dents quelques mots inintelligibles, et dit ensuite : Et les Delawares savent-ils nager aussi bien que se glisser entre les broussailles ? O est le GrandSerpent ? Heyward vit par cette demande que ses ennemis connaissaient mieux que lui les deux sauvages qui avaient t ses compagnons de danger. Il est parti de mme laide du courant, rpondit-il. Et le Cerf-Agile ? je ne le vois pas ici. Je ne sais de qui vous voulez parler, rpondit le major, cherchant gagner du temps. Uncas, dit Magua, prononant ce nom delaware avec encore plus de difficult que les mots anglais. Bounding-Elk est le nom que lhomme blanc donne au jeune Mohican.

141

Nous ne pouvions pas nous entendre, rpondit Heyward, dsirant prolonger la discussion ; le mot elk signifie un lan ; comme celui deer un daim ; et cest par le mot stag quon dsigne un cerf. Oui, oui, dit lIndien en se parlant lui-mme dans sa langue naturelle, les Visages-Ples sont des femmes bavardes ; ils ont plusieurs mots pour la mme chose, tandis que la PeauRouge explique tout par le son de sa voix. Et sadressant alors au major, en reprenant son mauvais anglais, mais sans vouloir changer le nom que les Canadiens avaient donn au jeune Mohican : Le daim est agile, mais faible, dit-il ; llan et le cerf sont agiles, mais forts ; et le fils du Grand-Serpent est le CerfAgile. A-t-il saut par-dessus la rivire pour gagner les bois ? Si vous voulez parler du fils du Mohican, rpondit Heyward, il sest chapp comme son pre et la LongueCarabine, en se confiant au courant. Comme il ny avait rien dinvraisemblable pour un Indien dans cette manire de schapper, Magua ne montra plus dincrdulit ; il admit mme la vrit de ce quil venait dentendre, avec une promptitude qui tait une nouvelle preuve du peu dimportance quil attachait personnellement la capture de ces trois individus. Mais il fut vident que ses compagnons ne partageaient pas le mme sentiment. Les Hurons avaient attendu le rsultat de ce court entretien avec la patience qui caractrise les sauvages, et dans le plus profond silence. Quand ils virent les deux interlocuteurs rester muets, tous leurs yeux se tournrent sur Magua, lui demandant de cette manire expressive le rsultat de ce qui venait dtre dit. LIndien tendit le bras vers la rivire, et quelques mots joints ce geste suffirent pour leur faire comprendre ce qutaient devenus ceux quils voulaient sacrifier leur vengeance.

142

Ds que ce fait fut gnralement connu, les sauvages poussrent des hurlements horribles qui annonaient de quelle fureur ils taient transports en apprenant que leurs victimes leur avaient chapp, les uns couraient comme des frntiques, en battant lair de leurs bras ; les autres crachaient dans la rivire, comme pour la punir davoir favoris lvasion des fugitifs et priv les vainqueurs de leurs droits lgitimes. Quelques-uns, et ce ntaient pas les moins redoutables, jetaient de sombres regards sur les captifs qui taient en leur pouvoir, et semblaient ne sabstenir den venir des actes de violence contre eux que par lhabitude quils avaient de commander leurs passions ; il en tait qui joignaient ce langage muet des gestes menaants. Un dentre eux alla mme jusqu saisir dune main les beaux cheveux qui flottaient sur le cou dAlice, tandis que de lautre, brandissant un couteau autour de sa tte, il semblait annoncer de quelle horrible manire elle serait dpouille de ce bel ornement. Le jeune major ne put supporter cet affreux spectacle, et tenta un effort aussi dsespr quinutile pour voler au secours dAlice ; mais on lui avait li les mains, et au premier mouvement quil fit, il sentit la main lourde du chef indien sappesantir sur son paule. Convaincu quune rsistance impuissante ne pourrait servir qu irriter encore davantage ces barbares, il se soumit donc son destin, et chercha rendre quelque courage ses malheureuses compagnes, en leur disant quil tait dans le caractre des sauvages deffrayer par des menaces quils navaient pas lintention dexcuter. Mais tout en prononant des paroles de consolation qui avaient pour but de calmer les apprhensions des deux surs, Heyward ntait pas assez faible pour se tromper lui-mme. Il savait que lautorit dun chef indien tait tablie sur des fondements bien peu solides, et quil la devait plus souvent la supriorit de ses forces physiques qu aucune cause morale. Le

143

danger devait donc se calculer en proportion du nombre des tres sauvages qui les entouraient. Lordre le plus positif de celui qui paraissait leur chef pouvait tre viol chaque instant par le premier furieux qui voudrait sacrifier une victime aux mnes dun ami ou dun parent. Malgr tout son calme apparent et son courage, il avait donc le dsespoir et la mort dans le cur, quand il voyait un de ces hommes froces sapprocher des deux malheureuses surs, ou seulement fixer de sombres regards sur des tres si peu en tat de rsister au moindre acte de violence. Ses craintes se calmrent pourtant un peu quand il vit le chef appeler autour de lui ses guerriers pour tenir une espce de conseil de guerre. La dlibration fut courte ; peu dorateurs prirent la parole, et la dtermination parut unanime. Les gestes que tous ceux qui parlrent dirigeaient du ct du camp de Webb, semblaient indiquer quils craignaient une attaque de ce ct : cette considration fut probablement ce qui acclra leur rsolution, et ce qui mit ensuite une grande promptitude dans leurs mouvements. Pendant cette courte confrence, Heyward eut le loisir dadmirer la prudence avec laquelle les Hurons avaient effectu leur dbarquement aprs la cessation des hostilits. On a dj dit que la moiti de cette petite le tait un rocher au pied duquel staient arrts quelques troncs darbres que les eaux y avaient entrans. Ils avaient choisi ce point pour y faire leur descente, probablement parce quils ne croyaient pas pouvoir remonter le courant rapide, form plus bas par la runion des deux chutes deau. Pour y russir, ils avaient port le canot dans les bois, jusquau del de la cataracte ; ils y avaient plac leurs armes et leurs munitions, et tandis que deux sauvages les plus expriments se chargeaient de le conduire avec le chef, les autres le suivaient la nage. Ils avaient dbarqu ainsi au mme endroit qui avait t si fatal ceux de leurs compagnons qui y taient arrivs les premiers, mais avec lavantage dtre en nom-

144

bre bien suprieur et davoir des armes feu. Il tait impossible de douter que tel et t leur arrangement pour arriver, puisquils le conservrent pour partir. On transporta le canot par terre, dune extrmit de lle lautre, et on le lana leau prs de la plate-forme o le chasseur avait lui-mme amen ses compagnons. Comme les remontrances taient inutiles et la rsistance impossible, Heyward donna lexemple de la soumission la ncessit en entrant dans le canot ds quil en reut lordre, et il y fut suivi par David La Gamme. Le pilote charg de conduire le canot, y prit place ensuite, et les autres sauvages le suivirent en nageant. Les Hurons ne connaissaient ni les bas-fonds, ni les rochers fleur deau du lit de cette rivire, mais ils taient trop experts dans ce genre de navigation pour commettre aucune erreur, et pour ne pas remarquer les signes qui les annoncent. Le frle esquif suivit donc le courant rapide sans aucun accident, et au bout de quelques instants les captifs descendirent sur la rive mridionale du fleuve, presque en face de lendroit o ils staient embarqus la soire prcdente. Les Indiens y tinrent une autre consultation qui ne fut pas plus longue que la premire, et pendant ce temps quelques sauvages allrent chercher les chevaux, dont les hennissements de terreur avaient probablement contribu faire dcouvrir leurs matres. La troupe alors se divisa ; le chef, suivi de la plupart de ses gens, monta sur le cheval du major, traversa la rivire, et disparut dans les bois, laissant les prisonniers sous la garde de six sauvages, la tte desquels tait le Renard-Subtil. Ce mouvement inattendu renouvela les inquitudes dHeyward. Daprs la modration peu ordinaire de ces sauvages, il avait aim se persuader quon les gardait prisonniers pour les livrer Montcalm. Comme limagination de ceux qui sont dans le malheur sommeille rarement, et quelle nest jamais plus active que lorsquelle est excite par quelque esprance, si faible et

145

si loigne quelle puisse tre, il avait mme pens que le gnral franais pouvait se flatter que lamour paternel lemporterait chez Munro sur le sentiment de ce quil devait son roi ; car, quoique Montcalm passt pour un esprit entreprenant, pour un homme plein de courage, on le regardait aussi comme expert dans ces ruses politiques, qui ne respectent pas toujours les rgles de la morale, et qui dshonoraient si gnralement cette poque la diplomatie europenne. Mais en ce moment tous ces calculs ingnieux se trouvaient drangs par la conduite des Hurons. Le chef, et ceux qui lavaient suivi, se dirigeaient videmment vers lextrmit de lHorican ; et ils restaient au pouvoir des autres, qui allaient les conduire sans doute au fond des dserts. Dsirant sortir tout prix de cette cruelle incertitude, et voulant dans une circonstance si urgente essayer le pouvoir de largent, il surmonta la rpugnance quil avait parler son ancien guide, et se retournant vers Magua, qui avait pris lair et le ton dun homme qui devait maintenant donner des ordres aux autres, il lui dit dun ton amical, et qui annonait autant de confiance quil put prendre sur lui den montrer : Je voudrais adresser Magua des paroles quil ne convient qu un si grand chef dentendre. LIndien se retourna, le regarda avec mpris, et lui rpondit : Parlez, les arbres nont point doreilles. Mais les Hurons ne sont pas sourds ; et les paroles qui peuvent passer par les oreilles des grands hommes dune nation enivreraient les jeunes guerriers. Si Magua ne veut pas couter, lofficier du roi saura garder le silence.

146

Le sauvage dit quelques mots avec insouciance ses compagnons, qui soccupaient gauchement prparer les chevaux des deux surs, et sloignant deux de quelques pas, il fit un geste avec prcaution pour indiquer Heyward de venir le joindre. Parlez prsent, dit-il, si vos paroles sont telles que le Renard-Subtil doive les entendre. Le Renard-Subtil a prouv quil tait digne du nom honorable que lui ont donn ses pres canadiens, dit le major. Je reconnais maintenant la prudence de sa conduite ; je vois tout ce quil a fait pour nous servir ; et je ne loublierai pas quand lheure de la rcompense sera arrive. Oui, le Renard a prouv quil est non seulement un grand guerrier, un grand chef dans le conseil, mais encore quil sait tromper ses ennemis. Qua donc fait le Renard ? demanda froidement lIndien. Ce quil a fait ? rpondit Heyward ; il a vu que les bois taient remplis de troupes dennemis, travers lesquels il ne pouvait passer sans donner dans quelque embuscade, et il a feint de se tromper de chemin afin de les viter ; ensuite il a fait semblant de retourner sa peuplade, cette peuplade qui lavait chass comme un chien de ses wigwams, afin de regagner sa confiance, et quand nous avons enfin reconnu quel tait son dessein, ne lavons-nous pas bien second en nous conduisant de manire faire croire aux Hurons que lhomme blanc pensait que son ami le Renard tait son ennemi ? Tout cela nest-il pas vrai ? Et quand le Renard eut, par sa prudence, ferm les yeux et bouch les oreilles des Hurons, ne leur a-t-il pas fait oublier quils lavaient forc se rfugier chez les Mohawks ? Ne les a-til pas engags ensuite sen aller follement du ct du nord, en le laissant sur la rive mridionale du fleuve avec leurs prisonniers ? Et maintenant ne va-t-il pas retourner sur ses pas et reconduire leur pre les deux filles du riche cossais tte

147

grise ? Oui, oui, Magua, jai vu tout cela, et jai dj pens la manire dont on doit rcompenser tant de prudence et dhonntet. Dabord le chef de William-Henry sera gnreux comme doit ltre un si grand chef pour un tel service. La mdaille 35 que porte Magua sera dor au lieu dtre dtain ; sa corne sera toujours pleine de poudre ; les dollars sonneront dans sa poche en aussi grande quantit que les cailloux sur les bords de lHorican ; et les daims viendront lui lcher la main, car ils sauront quils ne pourraient chapper au long fusil qui lui sera donn. Quant moi, je ne sais comment surpasser la gnrosit de lcossais, mais je oui je Que fera le jeune chef qui est arriv du ct o le soleil est le plus brlant ? demanda lIndien, voyant Heyward hsiter parce quil dsirait terminer son numration par ce qui excite le plus vivement les dsirs de ces peuplades sauvages. Il fera couler devant le wigwam de Magua, rpondit le major, une rivire deau de feu aussi intarissable que celle quil a maintenant sous les yeux, au point que le cur du grand chef sera plus lger que les plumes de loiseau-mouche, et son haleine plus douce que lodeur du chvrefeuille sauvage. Magua avait cout dans un profond silence le discours insinuant et adroit de Duncan, qui stait expliqu avec lenteur pour produire plus dimpression. Quand le major parla du stratagme quil supposait avoir t employ par lIndien pour tromper sa propre nation, celui-ci prit un air de gravit prudente. Quand il fit allusion aux injures quil prsumait avoir forc le Huron sloigner de sa peuplade, il vit briller dans les yeux de Magua un clair de frocit si indomptable, quil crut
Il a longtemps t dusage parmi les blancs qui voulaient se concilier les Indiens les plus importants, de leur donner des mdailles pour porter la place de leurs grossiers ornements. Celles qui sont donnes par les Anglais ont pour mpreinte limage du roi rgnant, et celles qui sont donnes par les Amricains, limage du prsident.
35

148

avoir touch la corde sensible ; et quand il arriva la partie de son discours o il cherchait exciter la cupidit, comme il avait voulu animer lesprit de vengeance, il obtint du moins une srieuse attention de son auditeur. La question que le Renard lui avait adresse avait t faite avec tout le calme et toute la dignit dun Indien ; mais il tait facile de voir lexpression de ses traits quil rflchissait profondment la rponse quil devait faire son tour. Aprs quelques instants de silence, le Huron porta une main sur les feuilles qui servaient de bandage son paule blesse, et dit avec nergie : Les amis font-ils de pareilles marques ? Une blessure faite par la Longue-Carabine un ennemi aurait-elle t aussi lgre ? Les Delawares rampent-ils comme des serpents dans les broussailles pour infecter de leur venin ceux quils aiment ? Le Grand-Serpent se serait-il laiss entendre par des oreilles quil aurait voulu rendre sourdes ? Le chef blanc brle-t-il jamais sa poudre contre ceux quil regarde comme ses frres ? Manque-t-il jamais son but quand il veut srieusement tuer ? Ces questions et les rponses se succdrent rapidement, et furent suivies dun autre intervalle de silence. Duncan crut que lIndien hsitait, et, pour sassurer la victoire, il recommenait lnumration de toutes les rcompenses qui lui seraient accordes, quand celui-ci linterrompit par un geste expressif.

149

Cela suffit, dit-il ; le Renard-Subtil est un chef sage, et vous verrez ce quil fera. Allez, et que votre bouche soit ferme. Quand Magua parlera, il sera temps de lui rpondre. Heyward, sapercevant que les yeux de lIndien taient fixs avec une sorte dinquitude sur ses compagnons, se retira surle-champ, pour ne pas avoir lair davoir des intelligences suspectes avec leur chef. Magua sapprocha des chevaux, et affecta dtre satisfait des soins que ses camarades avaient pris pour les quiper. Il fit signe alors au major daider les deux surs se mettre en selle, car il ne daignait se servir de la langue anglaise que dans les occasions importantes et indispensables. Il ne restait plus aucun prtexte plausible de dlai, et Duncan, quoique bien contrecur, rendant ses compagnes dsoles le service qui lui tait ordonn, tcha de calmer leurs craintes en leur faisant part voix basse et en peu de mots des nouvelles esprances quil avait conues. Les deux surs tremblantes avaient grand besoin de quelque consolation, car peine osaient-elles lever les yeux, de crainte de rencontrer les regards farouches de ceux qui taient devenus les matres de leur destine. La jument de David avait t emmene par la premire troupe, de sorte que le matre de chant fut oblig de marcher pied aussi bien que Duncan. Cette circonstance ne parut pourtant nullement fcheuse celui-ci, qui pensa quil pourrait en profiter pour rendre la marche des sauvages moins rapide, car il tournait encore bien souvent ses regards du ct du fort douard, dans le vain espoir dentendre dans la fort quelque bruit qui indiquerait larrive du secours dont ils avaient un si pressant besoin. Quand tout fut prpar, Magua donna le signal du dpart, et reprenant ses fonctions de guide, il se mit lui-mme en tte de la petite troupe pour la conduire. David marchait aprs lui ; ltourdissement que lui avait caus sa chute tait compltement dissip, la douleur de sa blessure tait moins vive, et il

150

semblait avoir pleine connaissance de sa fcheuse position. Les deux surs le suivaient, ayant le major leur ct ; les Indiens fermaient la marche, et ne se relchaient pas un instant de leur prcaution et de leur vigilance. Ils marchrent ainsi quelque temps dans un profond silence, qui ntait interrompu que par quelques mots de consolation que le major adressait de temps en temps ses deux compagnes, et par quelques pieuses exclamations par lesquelles David exhalait lamertume de ses penses, en voulant exprimer une humble rsignation. Ils savanaient vers le sud, dans une direction presque oppose la route qui conduisait WilliamHenry. Cette circonstance pouvait faire croire que Magua navait rien chang ses premiers desseins ; mais Heyward ne pouvait supposer quil rsistt la tentation des offres sduisantes quil lui avait faites, et il savait que le chemin le plus dtourn conduit toujours son but un Indien qui croit devoir recourir la ruse. Ils firent ainsi plusieurs milles dans des bois dont on ne pouvait apercevoir la fin, et rien nannonait quils fussent prs du but de leur voyage. Le major examinait souvent la situation du soleil, dont les rayons doraient alors les branches des pins sous lesquels ils marchaient. Il soupirait aprs linstant o la politique de Magua lui permettrait de prendre une route plus conforme ses esprances. Enfin il simagina que le rus sauvage, dsesprant de pouvoir viter larme de Montcalm, qui avanait du ct du nord, se dirigeait vers un tablissement bien connu situ sur la frontire, appartenant un officier distingu qui y faisait sa rsidence habituelle, et qui jouissait dune manire spciale des bonnes grces des Six Nations. tre remis entre les mains de sir William Johnson lui paraissait une alternative prfrable celle de gagner les dserts du Canada pour tourner larme de Montcalm ; mais, avant dy arriver, il restait encore bien des lieues faire dans la fort, et chaque pas

151

lloignait davantage du thtre de la guerre o lappelaient son honneur et son devoir. Cora seule se rappela les instructions que le chasseur leur avait donnes en les quittant, et toutes les fois que loccasion sen prsentait, elle tendait la main pour saisir une branche darbre dans lintention de la briser. Mais la vigilance infatigable des Indiens rendait lexcution de ce dessein aussi difficile que dangereuse, et elle renonait ce projet, en rencontrant les regards farouches des sombres gardiens qui la surveillaient, se htant alors de faire un geste indiquant une alarme quelle nprouvait pas, afin dcarter leurs soupons. Une fois pourtant, une seule fois elle russit briser une branche de sumac, et par une pense soudaine elle laissa tomber un de ses gants pour laisser une marque plus certaine de leur passage. Cette ruse nchappa point la pntration du Huron qui tait prs delle ; il ramassa le gant, le lui rendit, brisa et froissa quelques branches de sumac, de manire faire croire que quelque animal sauvage avait travers ce buisson, et porta la main sur son tomahawk avec un regard si expressif et si menaant, que Cora en perdit compltement lenvie de laisser aprs elle le moindre signe qui indiqut leur route. la vrit, les chevaux pouvaient imprimer sur la terre les traces de leurs pieds ; mais chaque troupe des Hurons en avait emmen deux, et cette circonstance pouvait induire en erreur ceux qui auraient pu arriver pour leur donner du secours. Heyward aurait appel vingt fois leur conducteur, et se serait hasard lui faire une remontrance, si lair sombre et rserv du sauvage ne let dcourag. Pendant toute sa marche, Magua se retourna peine deux ou trois fois pour jeter un regard sur la petite troupe, et ne pronona jamais un seul mot. Nayant pour guide que le soleil, ou consultant peut-tre ces marques qui ne sont connues que de la sagacit des Indiens, il marchait dun pas assur, sans jamais hsiter, et presque en ligne directe,

152

dans cette immense foret, coupe par de petites valles, des montagnes peu leves, des ruisseaux et des rivires. Que le sentier ft battu, quil ft peine indiqu ou quil dispart totalement, il nen marchait ni avec moins de vitesse, ni dun pas moins assur : il semblait mme insensible la fatigue. Toutes les fois que les voyageurs levaient les yeux, ils le voyaient travers les troncs de pins, marchant toujours du mme pas et le front haut. La plume dont il avait par sa tte tait sans cesse agite par le courant dair que produisait la rapidit de sa marche. Cette marche rapide avait pourtant son but. Aprs avoir travers une valle o serpentait un beau ruisseau, il se mit gravir une petite montagne, mais si escarpe, que les deux surs furent obliges de descendre de cheval pour pouvoir le suivre. Lorsquils en eurent gagn le sommet, ils se trouvrent sur une plate-forme o croissaient quelques arbres, au pied de lun desquels Magua stait dj tendu pour y chercher le repos dont toute la troupe avait le plus grand besoin.

153

Chapitre XI

Maudite soit ma tribu si je lui pardonne ! Shakespeare. Le Marchand de Venise.

Magua avait choisi pour la halte quil voulait faire une de ces petites montagnes escarpes et de forme pyramidale, qui ressemblent des lvations artificielles, et qui se trouvent en si grand nombre dans les valles des tats-Unis. Celle-ci tait assez haute ; le sommet en tait aplati, et la pente rapide, mais avec une irrgularit plus quordinaire dun ct. Les avantages que cette hauteur prsentait pour sy reposer, semblaient consister uniquement dans son escarpement et sa forme, qui rendaient une surprise presque impossible, et la dfense plus facile que partout ailleurs. Mais comme Heyward nesprait plus de secours, aprs le temps qui stait coul et la distance quon avait parcourue, il regardait ces circonstances sans le moindre intrt, et ne soccupait qu consoler et encourager ses malheureuses compagnes. On avait dtach la bride des deux chevaux pour leur donner les moyens de patre le peu dherbe qui croissait sur cette montagne, et lon avait tal devant les quatre prisonniers, assis lombre dun bouleau dont les branches slevaient en dais sur leurs ttes, quelques restes de provisions que lon avait emports de la caverne. Malgr la rapidit de leur marche, un des Indiens avait trouv loccasion de percer un faon dune flche. Il avait port lanimal sur ses paules jusqu linstant o lon stait arrt. Ses compagnons, choisissant alors les morceaux qui leur paraissaient les plus dlicats, se mirent en manger la chair crue, sans aucun apprt de cuisine. Magua fut le seul qui ne participa point

154

ce repas rvoltant ; il restait assis lcart, et paraissait plong dans de profondes rflexions. Cette abstinence, si remarquable dans un Indien, attira enfin lattention du major. Il se persuada que le Huron dlibrait sur les moyens quil emploierait pour luder la vigilance de ses compagnons, et se mettre en possession des rcompenses qui lui taient promises. Dsirant aider de ses conseils les plans quil pouvait former, et ajouter encore la force de la tentation, il se leva, fit quelques pas comme au hasard, et arriva enfin prs du Huron, sans avoir lair den avoir form le dessein prmdit. Magua na-t-il pas march assez longtemps en face du soleil pour navoir plus aucun danger craindre des Canadiens ? lui demanda-t-il, comme sil net pas dout de la bonne intelligence qui rgnait entre eux ; nest-il pas propos que le chef de William-Henry revoie ses deux filles avant quune autre nuit ait endurci son cur contre leur perte, et le rende peut-tre moins libral dans ses dons ? Les Visages-Ples aiment-ils moins leurs enfants le matin que le soir ? demanda lIndien dun ton froid. Non, certainement, rpondit Heyward, sempressant de rparer lerreur quil craignait davoir commise ; lhomme blanc peut oublier, et oublie souvent le lieu de la spulture de ses pres ; il cesse quelquefois de songer ceux quil devrait toujours aimer et quil a promis de chrir, mais la tendresse dun pre pour son enfant ne meurt jamais quavec lui. Le cur du vieux chef blanc est-il donc si tendre ? demanda Magua. Pensera-t-il longtemps aux enfants que ses squaws36 lui ont donns ? Il est dur envers ses guerriers, et il a des yeux de pierre.
36 Nom que les Indiens donnent leurs femmes.

155

Il est svre quand son devoir lexige, et envers ceux qui le mritent, dit le major ; mais il est juste et humain lgard de ceux qui se conduisent bien. Jai connu beaucoup de bons pres, mais je nai jamais vu une tendresse aussi vive pour ses enfants. Vous avez vu la tte grise au premier rang de ses guerriers, Magua ; mais moi jai vu ses yeux baigns de larmes tandis quil me parlait des deux filles qui sont maintenant en votre pouvoir. Heyward se tut tout coup, car il ne savait comment interprter lexpression que prenaient les traits de lIndien, qui lcoutait avec une attention marque. Dabord il fut tent de supposer que la joie vidente que montrait le Huron en entendant parler ainsi de lamour de Munro pour ses filles prenait sa source dans lespoir que sa rcompense en serait plus brillante et mieux assure ; mais, mesure quil parlait, il voyait cette joie prendre un caractre de frocit si atroce, quil lui fut impossible de ne pas craindre quelle ft occasionne par quelque passion plus puissante et plus sinistre que la cupidit. Retirez-vous, lui dit lIndien, supprimant en un instant tout signe extrieur dmotion, et y substituant un calme semblable celui du tombeau ; retirez-vous, et allez dire la fille aux yeux noirs que Magua veut lui parler. Le pre noubliera pas ce que la fille aura promis. Duncan regarda ce discours comme inspir par le dsir de tirer de Cora, soit une rcompense encore plus forte, soit une nouvelle assurance que les promesses qui lui avaient t faites seraient fidlement excutes. Il retourna donc prs du bouleau sous lequel les deux surs se reposaient de leurs fatigues, et il leur fit part du dsir quavait montr Magua de parler lane. Vous connaissez quelle est la nature des dsirs dun Indien, lui dit-il en la conduisant vers lendroit o le sauvage lattendait ; soyez prodigue de vos offres de poudre, de couver-

156

tures, et surtout deau-de-vie, lobjet le plus prcieux aux yeux de toutes ces peuplades ; et vous feriez bien de lui promettre aussi quelques prsents de votre propre main, avec cette grce qui vous est si naturelle. Songez bien, Cora, que cest de votre adresse et de votre prsence desprit que votre vie et celle dAlice peuvent dpendre dans cette confrence. Et la vtre, Heyward ? La mienne est de peu dimportance ; je lai dj dvoue mon roi, et elle appartient au premier ennemi qui aura le pouvoir de la sacrifier. Je ne laisse pas un pre pour me regretter. Peu damis donneront des larmes une mort que jai cherche plus dune fois sur le chemin de la gloire. Mais silence ! nous approchons de lIndien. Magua, voici la jeune dame qui vous dsirez parler. Le Huron se leva lentement, et resta prs dune minute silencieux et immobile. Il fit alors un signe de la main, comme pour intimer au major lordre de se retirer. Quand le Huron parle des femmes, dit-il dun ton froid, toutes les oreilles de sa peuplade sont fermes. Duncan parut hsiter obir. Retirez-vous, Heyward, lui dit Cora avec un sourire calme ; la dlicatesse vous en fait un devoir. Allez retrouver Alice, et tchez de lui faire concevoir dheureuses esprances. Elle attendit quil ft parti, et se tournant alors vers Magua, elle lui dit dune voix ferme, avec toute la dignit de son sexe : Que veut dire le Renard la fille de Munro ? coutez, dit le Huron en lui appuyant sa main sur le bras, comme pour attirer plus fortement son attention, mouvement

157

auquel Cora rsista avec autant de calme que de fermet en retirant son bras elle ; Magua tait un chef et un guerrier parmi les Hurons des lacs ; il avait vu les soleils de vingt ts faire couler dans les rivires les neiges de vingt hivers avant davoir aperu un Visage-Ple, et il tait heureux. Alors ses pres du Canada vinrent dans les bois, lui apprirent boire de leau de feu, et il devint un furieux. Les Hurons le chassrent loin des spultures de ses anctres comme ils auraient chass un buffle sauvage. Il suivit les bords des lacs, et arriva la ville de Canon. L il vivait de sa chasse et de sa pche ; mais on le repoussa encore dans les bois, au milieu de ses ennemis ; et enfin le chef, qui tait n Huron, devint un guerrier parmi les Mohawks. Jai entendu dire quelque chose de cette histoire, dit Cora en voyant quil sinterrompait pour matriser les passions quenflammait en son cur le souvenir des injustices quil prtendait avoir t commises son gard. Est-ce la faute de Magua, continua-t-il, si sa tte na pas t faite de rocher ? Qui lui a donn de leau de feu boire ? qui la chang en furieux ? Ce sont les Visages-Ples, les hommes de votre couleur. Et sil existe des hommes inconsidrs et sans principes, dont le teint ressemble au mien, est-il juste que jen sois responsable ? Non ; Magua est un homme et non pas un fou. Il sait que les femmes comme vous nentrouvrent jamais leurs lvres pour donner passage leau de feu ; le Grand-Esprit vous a donn la sagesse. Que puis-je donc dire ou faire relativement vos infortunes, pour ne pas dire vos erreurs ?

158

coutez, comme je vous lai dj dit. Quand vos pres anglais et franais tirrent de la terre la hache de guerre, le Renard leva son tomahawk avec les Mohawks et marcha contre sa propre nation. Les Visages-Ples ont repouss les Peaux-Rouges au fond des bois, et maintenant, quand nous combattons cest un blanc qui nous commande. Le vieux chef de lHorican, votre pre, tait le grand capitaine de notre nation. Il disait aux Mohawks de faire ceci, de faire cela, et il tait obi. Il fit une loi qui disait que si un Indien buvait de leau de feu et venait alors dans les wigwams de toile 37 de ses guerriers, il serait puni. Magua ouvrit follement la bouche, et la liqueur ardente lentrana dans la cabane de Munro. Que fit alors la tte grise ? Que sa fille le dise ! Il noublia pas la loi quil avait faite, et il rendit justice en faisant punir le coupable. Justice ! rpta lIndien en jetant sur la jeune fille, dont les traits taient calmes et tranquilles, un regard de ct dont lexpression tait froce ; est-ce donc justice que de faire le mal soi-mme, et den punir les autres ? Magua ntait pas coupable, ctait leau de feu qui parlait et qui agissait pour lui ; mais Munro nen voulut rien croire. Le chef huron fut saisi, li un poteau et battu de verges comme un chien, en prsence de tous les guerriers visage ple. Cora garda le silence, car elle ne savait comment rendre excusable aux yeux dun Indien cet acte de svrit peut-tre imprudente de son pre. Voyez ! continua Magua en entrouvrant le lger tissu dindienne qui couvrait en partie sa poitrine ; voici les cicatrices qui ont t faites par des balles et des couteaux ; un guerrier peut les montrer et sen faire honneur devant toute sa nation :
37 Les tentes.

159

mais la tte grise a imprim sur le dos du chef huron des marques quil faut quil cache, comme un squaw, sous cette toile peinte par des hommes blancs. Javais pens quun guerrier indien tait patient ; que son esprit ne sentait pas, ne connaissait pas les tourments quon faisait endurer son corps. Lorsque les Chippewas lirent Magua au poteau et lui firent cette blessure, rpondit le Huron avec un geste de fiert en passant le doigt sur une longue cicatrice qui lui traversait toute la poitrine, le Renard leur rit au nez et leur dit quil nappartenait qu des squaws de porter des coups si peu sensibles. Son esprit tait alors mont au-dessus des nuages ; mais quand il sentit les coups humiliants de Munro, son esprit tait sous la terre. Lesprit dun Huron ne senivre jamais, il ne peut perdre la mmoire. Mais il peut tre apais. Si mon pre a commis une injustice votre gard, prouvez-lui, en lui rendant ses deux filles, quun Huron peut pardonner une injure ; vous savez ce que le major Heyward vous a promis, et moi-mme Magua secoua la tte et lui dfendit de rpter des offres quil mprisait. Que voulez-vous donc ? demanda Cora, convaincue douloureusement que la franchise du trop gnreux Duncan stait laiss abuser par la duplicit maligne dun sauvage. Ce que veut un Huron est de rendre le bien pour le bien et le mal pour le mal. Vous voulez donc vous venger de linsulte que vous a faite Munro, sur deux filles sans dfense ? Jaurais cru quun chef tel que vous aurait regard comme plus digne dun homme de chercher le rencontrer face face, et den tirer la satisfaction dun guerrier.

160

Les Visages-Ples ont de longs bras et des couteaux bien affils, rpondit lIndien avec un sourire de joie farouche ; pourquoi le Renard-Subtil irait-il au milieu des mousquets des guerriers blancs, quand il tient entre ses mains lesprit de son ennemi ? Faites-moi du moins connatre vos intentions, Magua, dit Cora en faisant un effort presque surnaturel pour parler avec calme. Avez-vous dessein de nous emmener prisonnires dans les bois, ou de nous donner la mort ? nexiste-t-il pas de rcompenses, de moyens de rparer votre injure, qui puissent vous adoucir le cur ? Du moins rendez la libert ma jeune sur, et faites tomber sur moi toute votre colre. Achetez la richesse en la rendant son pre, et que votre vengeance se contente dune seule victime. La perte de ses deux filles conduirait un vieillard au tombeau ; et quel profit, quelle satisfaction en retirera le Renard ? coutez encore ! La fille aux yeux bleus pourra retourner lHorican, et dire au vieux chef tout ce qui a t fait, si la fille aux yeux noirs veut me jurer par le Grand-Esprit de ses pres de ne pas me dire de mensonges. Et que voulez-vous que je vous promette ? demanda Cora, conservant un ascendant secret sur les passions indomptables du sauvage, par son sang-froid et son air de dignit. Quand Magua quitta sa peuplade, sa femme fut donne un autre chef. Maintenant il a fait la paix avec les Hurons, et il va retourner prs de la spulture de ses pres, sur les bords du grand lac. Que la fille du chef anglais consente le suivre et habiter pour toujours son wigwam.

161

Quelque rvoltante quune telle proposition pt tre pour Cora, elle conserva pourtant encore assez dempire sur ellemme pour y rpondre sans montrer la moindre faiblesse. Et quel plaisir pourrait trouver Magua partager son wigwam avec une femme quil naime point, avec une femme dune nation et dune couleur diffrentes de la sienne ? Il vaut mieux quil accepte lor de Munro, et quil achte par sa gnrosit la main et le cur de quelque jeune Huronne. LIndien resta prs dune minute sans lui rpondre ; mais ses regards farouches se fixrent sur elle avec une expression telle quelle baissa les yeux, et redouta quelque proposition dune nature encore plus horrible. Enfin Magua reprit la parole, et lui dit avec le ton de lironie la plus insultante : Lorsque les coups de verges tombaient sur le dos du chef huron, il savait dj o trouver la femme qui en supporterait la souffrance. Quel plaisir pour Magua de voir tous les jours la fille de Munro porter son eau, semer et rcolter son grain, et faire cuire sa venaison ! Le corps de la tte grise pourra dormir au milieu de ses canons ; mais son esprit : ha ! ha ! le RenardSubtil le tiendra sous son couteau. Monstre ! scria Cora dans un transport dindignation caus par lamour filial, tu mrites bien le nom qui ta t donn ! Un dmon seul pouvait imaginer une vengeance si atroce ! Mais tu texagres ton pouvoir. Tu verras que cest vritablement lesprit de Munro que tu as entre tes mains, et il dfie ta mchancet ! Le Huron rpondit cet lan de sensibilit par un sourire de ddain qui prouvait que sa rsolution tait inaltrable, et il lui fit signe de se retirer, comme pour lui dire que la confrence tait finie.

162

Cora, regrettant presque le mouvement de vivacit auquel elle stait laiss entraner, fut oblige de lui obir ; car Magua lavait dj quitte pour aller rejoindre ses compagnons, qui finissaient leur dgotant repas. Heyward courut la rencontre de la sur dAlice, et lui demanda le rsultat dune conversation pendant laquelle il avait toujours eu les yeux fixs sur les deux interlocuteurs. Mais ils taient dj deux pas dAlice, et Cora, craignant daugmenter encore ses alarmes, vita de rpondre directement cette question, et ne montra quelle navait obtenu aucun succs que par ses traits ples et dfaits, et par les regards inquiets quelle jetait sans cesse sur leurs gardiens. Sa sur lui demanda son tour si elle savait du moins quel sort elles taient rserves ; mais elle ny rpondit quen tendant un bras vers le groupe de sauvages, et en scriant avec une agitation dont elle ne fut pas matresse, tandis quelle pressait Alice contre son sein : L ! l ! Lisez notre destin sur leurs visages ! Ne ly voyez-vous pas ? Ce geste et sa voix entrecoupe firent encore plus dimpression que ses paroles sur ceux qui lcoutaient, et tous leurs regards furent bientt fixs sur le point o les siens taient arrts avec une attention quun moment si critique ne justifiait que trop. Quand Magua fut arriv prs des sauvages qui taient tendus par terre avec une sorte dindolence brutale, il commena les haranguer avec le ton de dignit dun chef indien. Ds les premiers mots quil pronona, ses auditeurs se levrent, et prirent une attitude dattention respectueuse. Comme il parlait sa langue naturelle, les prisonniers, quoique la vigilance des Indiens ne leur et pas permis de se placer une grande distance, ne pouvaient que former des conjectures sur ce quil leur

163

disait, daprs les inflexions de sa voix et la nature des gestes expressifs qui accompagnent toujours lloquence dun sauvage. Dabord le langage et les gestes de Magua parurent calmes. Lorsquil eut suffisamment veill lattention de ses compagnons, il avana si souvent la main dans la direction des grands lacs, qudouard fut port en conclure quil leur parlait du pays de leurs pres et de leur peuplade loigne. Les auditeurs laissaient chapper de temps en temps une exclamation qui paraissait une manire dapplaudir, et ils se regardaient les uns les autres comme pour faire lloge de lorateur. Le Renard tait trop habile pour ne pas profiter de cet avantage. Il leur parla de la route longue et pnible quils avaient faite en quittant leurs bois et leurs wigwams pour venir combattre les ennemis de leurs pres du Canada. Il rappela les guerriers de leur nation, vanta leurs exploits, leurs blessures, le nombre de chevelures quils avaient enleves, et noublia pas de faire lloge de ceux qui lcoutaient. Toutes les fois quil en dsignait un en particulier, on voyait les traits de celui-ci briller de fiert, et il nhsitait pas confirmer par ses gestes et ses applaudissements la justice des louanges qui lui taient accordes. Quittant alors laccent anim et presque triomphant quil avait pris pour numrer leurs anciens combats et toutes leurs victoires, il baissa le ton pour dcrire plus simplement la cataracte du Glenn, la position inaccessible de la petite le, ses rochers, ses cavernes, sa double chute deau. Il pronona le nom de la Longue-carabine, et sinterrompit jusqu ce que le dernier cho et rpt les longs hurlements qui suivirent ce mot. Il montra du doigt le jeune guerrier anglais captif, et dcrivit la mort da vaillant Huron qui avait t prcipit dans un abme en combattant avec lui. Il peignit ensuite la mort de celui qui, suspendu entre le ciel et la terre, avait offert un si horrible spectacle pendant quelques instants, en appuyant sur son courage et sur la perte quavait faite leur nation par la mort dun guerrier si

164

intrpide. Il donna de semblables loges tous ceux qui avaient pri dans lattaque de lle, et toucha son paule pour montrer la blessure quil avait lui-mme reue. Lorsquil eut fini ce rcit des vnements rcents qui venaient de se passer, sa voix prit un accent guttural, doux, plaintif, et il parla des femmes et des enfants de ceux qui avaient perdu la vie, de labandon dans lequel ils allaient se trouver, de la misre laquelle ils seraient rduits, de laffliction laquelle ils taient condamns, et de la vengeance qui leur tait due. Alors, rendant tout coup sa voix toute son tendue, il scria avec nergie : Les Hurons sont-ils des chiens, pour supporter de pareilles choses ! Qui ira dire la femme de Menowgua que les poissons dvorent son corps, et que sa nation nen a pas tir vengeance ? Qui osera se prsenter devant la mre de Wassawattimie, cette femme si fire, avec des mains qui ne seront pas teintes de sang ? Que rpondrons-nous aux vieillards qui nous demanderont combien nous rapportons de chevelures, quand nous nen aurons pas une seule leur faire voir ? Toutes les femmes nous montreront au doigt. Il y aurait une tache noire sur le nom des Hurons, et il faut du sang pour leffacer. Sa voix alors se perdit au milieu des cris de rage qui slevrent, comme si, au lieu de quelques Indiens, toute la peuplade et t rassemble sur le sommet de cette montagne. Pendant que Magua prononait ce discours, les infortuns qui y taient le plus intresss voyaient trop clairement sur les traits de ceux qui lcoutaient le succs quil obtenait. Ils avaient rpondu son rcit mlancolique par un cri daffliction ; sa peinture de leurs triomphes par des cris dallgresse ; ses loges par des gestes qui les confirmaient. Quand il leur parla de courage, leurs regards sanimrent dun nouveau feu ; quand il fit allusion au mpris dont les accableraient les femmes de leur

165

nation, ils baissrent la tte sur leur poitrine ; mais ds quil eut prononc le mot de vengeance, et quil leur eut fait sentir quelle tait entre leurs mains, ctait toucher une corde qui ne manque jamais de vibrer dans le cur dun sauvage, toute la troupe poussa linstant des cris de rage, et les furieux coururent vers leurs prisonniers le couteau dans une main et le tomahawk lev dans lautre. Heyward les vit arriver, se prcipita entre les deux surs et ces ennemis forcens, et quoique sans armes, attaquant le premier avec toute la force que donne le dsespoir, il russit dautant mieux larrter un instant, que le sauvage ne sattendait pas cette rsistance. Cette circonstance donna le temps Magua dintervenir, et par ses cris, mais surtout par ses gestes, il parvint fixer de nouveau sur lui lattention de ses compagnons. Il tait pourtant bien loin de cder un mouvement de commisration ; car la nouvelle harangue quil pronona navait pour but que de les engager ne point donner une mort si prompte leurs victimes, et prolonger leur agonie ; proposition qui fut accueillie par les acclamations dune joie froce, et quon se disposa mettre excution sans plus de dlai. Deux guerriers robustes se prcipitrent en mme temps sur Heyward, tandis quun autre savanait contre le matre en psalmodie, qui paraissait un adversaire moins redoutable. Cependant aucun des deux captifs ne cda son sort sans une rsistance vigoureuse, quoique inutile. David lui-mme renversa le sauvage qui lassaillait, et ce ne fut quaprs lavoir dompt que les barbares, runissant leurs efforts, triomphrent enfin du major. On le lia avec des branches flexibles, et on lattacha au tronc dun sapin dont les branches avaient t utiles Magua pour raconter en pantomime la catastrophe du Huron. Lorsque Duncan put lever les yeux pour chercher ses compagnons, il eut la pnible certitude que le mme sort les atten-

166

dait tous. sa droite tait Cora, attache comme lui un arbre, ple, agite, mais dont les yeux pleins dune fermet qui ne se dmentait pas, suivaient encore tous les mouvements de leurs ennemis. Les liens qui enchanaient Alice un autre sapin, sa gauche, lui rendaient un service quelle naurait pu attendre de ses jambes, car elle semblait plus morte que vive ; elle avait la tte penche sur sa poitrine, et ses membres tremblants ntaient soutenus que par les branches au moyen desquelles on lavait garrotte. Ses mains taient jointes comme pour prier ; mais au lieu de lever les yeux vers le ciel pour sadresser au seul tre dont elle pt attendre du secours, elle les fixait sur Duncan avec une sorte dgarement qui semblait tenir de la navet de lenfance. David avait combattu ; cette circonstance, toute nouvelle pour lui, ltonnait lui-mme ; il gardait un profond silence, et rflchissait sil navait pas eu tort den agir ainsi. Cependant la soif de vengeance des Hurons ne se ralentissait pas, et ils se prparaient lassouvir avec tous les raffinements de cruaut que la pratique de plusieurs sicles avait rendus familiers leur nation. Les uns coupaient des branches pour en former des bchers autour de leurs victimes ; les autres taillaient des chevilles de bois pour les enfoncer dans la chair des prisonniers quand ils seraient exposs laction dun feu lent. Deux dentre eux cherchaient courber vers la terre deux jeunes sapins voisins lun de lautre pour y attacher Heyward par les deux bras, et les laisser reprendre leur position verticale. Mais ces tourments divers ne suffisaient pas encore pour rassasier la vengeance de Magua. Tandis que les monstres moins ingnieux qui composaient sa bande prparaient sous les yeux de leurs infortuns captifs les moyens ordinaires et connus de la torture laquelle ils taient destins, il sapprocha de Cora et lui fit remarquer avec un sourire infernal tous les prparatifs de mort.

167

Eh bien ! ajouta-t-il, que dit la fille de Munro ? Sa tte est trop fire pour se reposer sur un oreiller dans le wigwam dun Indien ; cette tte se trouvera-t-elle mieux quand elle roulera comme une pierre ronde au bas de la montagne, pour servir de jouet aux loups ? Son sein ne veut pas nourrir les enfants dun Huron ; elle verra les Hurons souiller ce sein de leur salive. Que veut dire ce monstre ? scria Heyward, ne concevant rien ce quil entendait. Rien, rpondit Cora avec autant de douceur que de fermet : cest un sauvage, un sauvage ignorant et barbare, et il ne sait ni ce quil dit ni ce quil fait. Employons nos derniers moments demander au ciel quil puisse se repentir et obtenir son pardon. Pardon ! scria lIndien qui, se mprenant dans sa fureur, crut quon le suppliait de pardonner. La mmoire dun Huron est plus longue que la main des Visages-Ples, et sa merci plus courte que leur justice. Parlez : renverrai-je son pre la tte aux cheveux blonds et vos deux autres compagnons ? Consentez-vous suivre Magua sur les bords du grand lac pour porter son eau et prparer sa nourriture ? Laissez-moi ! lui dit Cora avec un air dindignation quelle ne put dissimuler, et dun ton si solennel quil imposa un instant au barbare, vous mlez de lamertume mes dernires prires, el vous vous placez entre mon Dieu et moi. La lgre impression quelle avait produite sur Magua ne fut pas de longue dure. Voyez, dit-il en lui montrant Alice avec une joie barbare, elle pleure ; elle est encore bien jeune pour mourir ! Renvoyezla Munro pour prendre soin de ses cheveux gris, et conservez la vie dans le cur du vieillard.

168

Cora ne put rsister au dsir de jeter un regard sur sa sur, et elle vit dans ses yeux la terreur, le dsespoir, lamour de la vie, si naturel tout ce qui respire. Que dit-il, ma chre Cora ? scria la voix tremblante dAlice, ne parle-t-il pas de nous renvoyer notre pre ? Cora resta quelques instants les yeux attachs sur sa sur, les traits agits de vives motions qui se disputaient lempire dans son cur. Enfin elle put parler, et sa voix, en perdant son clat accoutum, avait pris lexpression dune tendresse presque maternelle. Alice, lui dit-elle, le Huron nous offre la vie toutes deux ; il fait plus, il promet de vous rendre, vous et notre cher Duncan, la libert, nos amis, notre malheureux pre, si je puis dompter ce cur rebelle, cet orgueil de fiert, au point de consentir La voix lui manqua ; elle joignit les mains, et leva les yeux vers le ciel, comme pour supplier la sagesse infinie de lui inspirer ce quelle devait dire, ce quelle devait faire. De consentir quoi ? scria Alice ; continuez, ma chre Cora ! quexige-t-il de nous ? Oh ! que ne sest-il adress moi ! avec quel plaisir je saurais mourir pour vous sauver, pour sauver Duncan, pour conserver une consolation notre pauvre pre ! Mourir ! rpta Cora dun ton plus calme et plus ferme ; la mort ne serait rien ; mais lalternative est horrible ! Il veut, continua-t-elle en baissant la tte de honte dtre oblige de divulguer la proposition dgradante qui lui avait t faite, il veut que je le suive dans les dserts, que jaille avec lui joindre la peuplade des Hurons, que je passe toute ma vie avec lui, en un

169

mot que je devienne sa femme. Parlez maintenant, Alice, sur de mon affection, et vous aussi, major Heyward, aidez ma faible raison de vos conseils. Dois-je acheter la vie par un tel sacrifice ? Vous, Alice, vous, Duncan, consentez-vous la recevoir de mes mains un tel prix ? Parlez ! dites-moi tous deux ce que je dois faire ; je me mets votre disposition. Si je voudrais de la vie ce prix ! scria le major avec indignation. Cora ! Cora ! ne vous jouez pas ainsi de notre dtresse ! ne parlez plus de cette dtestable alternative ! la pense seule en est plus horrible que mille morts ! Je savais que telle serait votre rponse, dit Cora, dont le teint sanima ces mots et dont les regards brillrent un instant comme lclair. Mais que dit ma chre Alice ? il nest rien que je ne sois prte faire pour elle, et elle nentendra pas un murmure. Heyward et Cora coutaient en silence et avec la plus vive attention ; mais nulle rponse ne se fit entendre. On aurait dit que le jeu de mots qui venaient dtre prononcs avaient ananti ou du moins suspendu lusage de toutes les facults dAlice. Ses bras taient tombs ses cts, et ses doigts taient agits par de lgres convulsions. Sa tte tait penche sur sa poitrine, ses jambes avaient flchi sous elle, et elle ntait soutenue que par la ceinture de feuilles qui lattachait un bouleau. Cependant, au bout de quelques instants, les couleurs reparurent sur ses joues, et sa tte recouvra le mouvement pour exprimer par un geste expressif combien elle tait loin de dsirer que sa sur ft le sacrifice dont elle venait de parler, et le feu de ses yeux se ranima pendant quelle scriait : Non, non, non ! mourons plutt ! mourons ensemble, comme nous avons vcu.

170

Eh bien ! meurs donc ! scria Magua en grinant les dents de rage quand il entendit une jeune fille quil croyait faible et sans nergie montrer tout coup tant de fermet. Il lana contre elle une hache de toutes ses forces, et larme meurtrire, fondant lair sous les yeux dHeyward, coupa une tresse des cheveux dAlice, et senfona profondment dans larbre, un pouce au-dessus de sa tte. Ce spectacle mit Heyward hors de lui-mme ; le dsespoir lui donna de nouvelles forces ; un violent effort rompit les liens qui le tenaient attach, et il se prcipita sur un autre sauvage qui, en poussant un hurlement horrible, levait son tomahawk pour en porter un coup plus sr sa victime. Les deux combattants luttrent un instant, et tombrent tous deux sans se lcher, mais le corps presque nu du Huron offrait moins de prise au major ; son adversaire lui chappa, et lui appuyant un genou sur la poitrine, il leva son couteau pour le lui plonger dans le cur. Duncan voyait linstrument de mort prt sabaisser sur lui, quand une balle passa en sifflant prs de son oreille ; le bruit dune explosion se fit entendre en mme temps ; Heyward sentit sa poitrine soulage du poids qui pesait sur lui, et son ennemi, aprs avoir chancel un moment, tomba sans vie ses pieds.

171

Chapitre XII

LE CLOWN. Je pars, Monsieur, et dans un moment je serai de retour auprs de vous. Shakespeare. La soire des Rois.

Les Hurons restrent immobiles en voyant la mort frapper si soudainement un de leurs compagnons. Mais tandis quils cherchaient voir quel tait celui qui avait t assez hardi et assez sr de son coup pour tirer sur son ennemi sans crainte de blesser celui quil voulait sauver, le nom de la Longue-Carabine sortit simultanment de toutes les bouches, et apprit au major quel tait son librateur. De grands cris partant dun buisson o les Hurons avaient dpos leurs armes feu, leur rpondirent linstant, et les Indiens poussrent de nouveaux rugissements de rage en voyant leurs ennemis placs entre eux et leurs fusils. il-de-Faucon, trop impatient pour se donner le temps de recharger sa longue carabine quil avait retrouve dans le buisson, fendit lair en se prcipitant sur eux, une hache la main. Mais quelque rapide que ft sa course, il fut encore devanc par un jeune sauvage qui, un couteau dans une main, et brandissant de lautre le redoutable tomahawk, courut se placer en face de Cora. Un troisime ennemi, dont le corps demi nu tait peint des emblmes effrayants de la mort, suivait les deux premiers dans une attitude non moins menaante. Aux cris de fureur des Hurons succdrent des exclamations de surprise, lorsquils reconnurent les ennemis qui accouraient contre eux ; et les noms le Cerf-Agile ! le Grand-Serpent ! furent successivement prononcs.

172

Magua fut le premier qui sortit de lespce de stupeur dont cet vnement imprvu les avait frapps, et voyant sur-lechamp quil navait que trois adversaires redouter, il encouragea ses compagnons par sa voix et son exemple ; et poussant un grand cri, il courut, le couteau la main, au-devant de Chingachgook, qui sarrta pour lattendre. Ce fut le signal dun combat gnral ; aucun des deux partis navait darmes feu, car les Hurons se trouvaient dans limpossibilit de reprendre leurs fusils, et la prcipitation du chasseur navait pas donn le temps aux Mohicans de sen emparer. Ladresse et la force du corps devaient donc dcider de la victoire. Uncas tant le plus avanc, fut le premier attaqu par un Huron, qui il brisa le crne dun coup de tomahawk, et cette premire victoire ayant rendu le nombre des combattants gal, chacun deux neut affaire qu un ennemi. Heyward arracha la hache de Magua reste enfonce dans larbre o Alice tait attache, et sen servit pour se dfendre contre le sauvage qui lattaqua. Les coups se succdaient comme les grains dune grle dorage, et ils taient pars avec une adresse presque gale. Cependant la force suprieure dil-de-Faucon lemporta bientt sur son antagoniste quun coup de tomahawk tendit sur le carreau. Pendant ce temps, Heyward, cdant une ardeur trop bouillante, avait lanc sa hache contre le Huron qui le menaait, au lieu dattendre quil ft assez prs de lui pour len frapper. Le sauvage atteint au front, parut chanceler, et sarrta dans sa course un instant. Limptueux major, enflamm par cette apparence de succs, se prcipita sur lui sans armes, et reconnut bientt quil avait commis une imprudence ; car il eut besoin de toute sa prsence desprit et de toute sa vigueur pour dtourner les coups dsesprs que son ennemi lui portait avec son couteau. Ne pouvant lattaquer son tour, il parvint lentourer de

173

ses bras, et serrer ceux du sauvage contre ses cts ; mais ce violent effort puisait ses forces, et ne pouvait durer longtemps. Il sentait mme quil allait se trouver la merci de son adversaire, quand il entendit prs de lui une voix scrier : Mort et extermination ! Point de quartier aux maudits Mingos ! Et au mme instant la crosse du fusil du chasseur, tombant avec une force irrsistible sur la tte nue du Huron, lenvoya rejoindre ceux de ses compagnons qui avaient dj cess dexister. Ds que le jeune Mohican eut terrass son premier antagoniste, il jeta les yeux autour de lui, comme un lion courrouc, pour en chercher un autre. Dans le premier instant du combat, le cinquime Huron, se trouvant sans antagoniste, avait dabord fait quelques pas pour aider Magua se dfaire de Chingachgook ; mais un esprit infernal de vengeance le fit changer de dessein tout coup, et poussant un rugissement de rage, il courut aussitt vers Cora, et lui lana sa hache de loin, comme pour lavertir du sort quil lui rservait. Larme bien affile ne fit pourtant queffleurer larbre, mais elle coupa les liens qui y attachaient Cora. Elle se trouva en libert de fuir, mais elle nen profita que pour courir prs dAlice, et la serrant dans ses bras, elle chercha dune main tremblante dtacher les branches qui la retenaient captive. Ce trait de gnreuse affection aurait mu tout autre quun monstre ; mais le sanguinaire Huron y fut insensible : il poursuivit Cora, la saisit par ses beaux cheveux qui tombaient en dsordre sur son cou et ses paules, et la forant le regarder, il fit briller ses yeux son couteau, en le faisant tourner autour de sa tte, comme pour lui faire voir de quelle manire cruelle il allait la dpouiller de cet ornement. Mais il paya bien cher ce moment de satisfaction froce. Uncas venait dapercevoir cette scne cruelle, et la foudre nest pas plus prompte frapper. En trois bonds le jeune Mohican tomba sur

174

ce nouvel ennemi, et le choc fut si violent quils en furent tous deux renverss. Ils se relevrent en mme temps, combattirent avec une fureur gale, leur sang coula ; mais le combat fut bientt termin, car linstant o le couteau dUncas entrait dans le cur du Huron, le tomahawk dHeyward et la crosse du fusil du chasseur lui brisaient le crne. La lutte du Grand-Serpent avec le Renard-Subtil ntait point dcide ; et ces guerriers barbares prouvaient quils mritaient bien les surnoms qui leur avaient t donns. Aprs avoir t occups quelque temps porter et parer des coups dirigs par une haine mutuelle contre la vie lun de lautre, ils se saisirent au corps, tombrent tous deux, et continurent leur lutte par terre, entrelacs comme des serpents. linstant o les autres combats venaient de se terminer, lendroit o celui-ci se continuait encore ne pouvait se distinguer que par un nuage de poussire et de feuilles sches qui sen levait, et qui semblait leffet dun tourbillon. Presss par des motifs diffrents damour filial, damiti et de reconnaissance, Uncas, le chasseur et le major y coururent la hte pour porter du secours leur compagnon. Mais en vain le couteau dUncas cherchait un passage pour percer le cur de lennemi de son pre ; en vain il-de-Faucon levait la crosse de son fusil pour la lui faire tomber sur la tte ; en vain Heyward piait linstant de pouvoir saisir un bras ou une jambe du Huron ; les mouvements convulsifs des deux combattants, couverts de sang et de poussire, taient si rapides que leurs deux corps semblaient nen former quun seul, et nul deux nosait frapper, de peur de se tromper de victime, et de donner la mort celui dont il voulait sauver la vie. Il y avait des instants bien courts o lon voyait briller les yeux froces du Huron, comme ceux de lanimal fabuleux quon a nomm basilic, et travers le tourbillon de poussire qui lenvironnait, il pouvait lire dans les regards de ceux qui

175

lentouraient, quil navait ni merci ni piti attendre ; mais avant quon et eu le temps de faire descendre sur lui le coup quon lui destinait, sa place tait prise par le visage enflamm du Mohican. Le lieu du combat avait ainsi chang de place insensiblement, et il se passait alors presque lextrmit de la plate-forme qui couronnait la petite montagne. Enfin Chingachgook trouva le moyen de porter son ennemi un coup du couteau dont il tait arm, et linstant mme Magua lcha prise, poussa un profond soupir, et resta tendu sans mouvement et sans donner aucun signe de vie. Le Mohican se releva aussitt, et fit retentir les bois de son cri de triomphe. Victoire aux Delawares ! victoire aux Mohicans ! scria il-de-Faucon ; mais, ajouta-t-il aussitt, un bon coup de crosse de fusil pour lachever, donn par un homme dont le sang nest pas ml, ne privera notre ami ni de lhonneur de la victoire, ni du droit quil a la chevelure du vaincu. Il leva son fusil en lair pour en faire descendre la crosse sur la tte du Huron renvers ; mais au mme instant le Renard-Subtil fit un mouvement soudain qui le rapprocha du bord de la montagne ; il se laissa glisser le long de la rampe, et disparut en moins dune minute au milieu des buissons. Les deux Mohicans, qui avaient cru leur ennemi mort, restrent un instant comme ptrifis, et poussant ensuite un grand cri, ils se mirent sa poursuite avec lardeur de deux lvriers qui sentent la piste du gibier ; mais le chasseur, dont les prjugs lemportaient toujours sur son sentiment naturel de justice, en tout ce qui concernait les Mingos, les fit changer de dessein et les rappela sur la montagne. Laissez-le aller, leur dit-il ; o voudriez-vous le trouver ? il est dj blotti dans quelque terrier. Il vient de prouver que ce nest pas pour rien quon la nomm le Renard, le lche trompeur quil est ! Un honnte Delaware, se voyant vaincu de franc jeu, se serait laiss donner le coup de grce sans rsistance ;

176

mais ces brigands de Maquas tiennent la vie comme des chats sauvages. Il faut les tuer deux fois avant dtre sr quils sont morts. Laissez-le aller ! il est seul, il na ni fusil, ni tomahawk ; il est bless, et il a du chemin faire avant de rejoindre les Franais ou ses camarades. Cest comme un serpent qui on a arrach ses dents venimeuses ; il ne peut plus nous faire de mal, du moins jusqu ce que nous soyons en lieu de sret. Mais voyez, Uncas, ajouta-t-il en delaware, voil votre pre qui fait dj sa rcolte de chevelures. Je crois quil serait bon de faire une ronde pour sassurer que tous ces vagabonds sont bien morts ; car sil leur prenait envie de se relever comme cet autre et daller le rejoindre, ce serait peut-tre encore une besogne recommencer. Et ces mots, lhonnte mais implacable chasseur alla visiter chacun des cinq cadavres tendus peu de distance les uns des autres, les remuant avec le pied, et employant mme la pointe de son couteau pour sassurer quil nexistait plus en eux une tincelle de vie, avec une indiffrence aussi froide que celle dun boucher qui arrange sur son tal les membres des moutons quil vient dgorger. Mais il avait t prvenu par Chingachgook, qui stait dj empar des trophes de la victoire, les chevelures des vaincus. Uncas au contraire, renonant ses habitudes et peut-tre mme sa nature pour cder une dlicatesse dinstinct, suivit Heyward, qui courut vers ses compagnes, et lorsquils eurent dtach les liens qui retenaient encore Alice et que Cora navait pu rompre, les deux aimables surs se jetrent dans les bras lune de lautre. Nous nessaierons pas de peindre la reconnaissance dont elles furent pntres pour larbitre suprme de tous les vnements en se voyant rendues dune manire inespre la vie, leur pre. Les actions de grces furent solennelles et silencieuses. Alice stait prcipite genoux ds que la libert lui avait

177

t rendue, et elle ne se releva que pour se jeter de nouveau dans les bras de sa sur en laccablant des plus tendres caresses, qui lui furent rendues avec usure. Elle sanglota en prononant le nom de son pre, et au milieu de ses larmes, ses yeux doux comme ceux dune colombe brillaient du feu de lespoir qui la ranimait et donnait tous ses traits une expression qui semblait avoir quelque chose de cleste. Nous sommes sauves ! scria-t-elle ; nous sommes sauves ! Nous serons encore presses dans les bras de notre tendre pre ; et son cur ne sera pas dchir par le cruel regret de notre perte. Et vous aussi, Cora, vous, ma chre sur, vous qui tes plus que ma sur, vous mtes rendue ! Et vous, Duncan, ajouta-t-elle en le regardant avec un sourire dinnocence anglique, notre cher et brave Duncan, vous tes sauv de cet affreux pril ! ces paroles prononces avec une chaleur qui tenait de lenthousiasme, Cora ne rpondit quen pressant tendrement sa sur sur son sein ; Heyward ne rougit pas de verser des larmes ; et Uncas, couvert du sang des ennemis et du sien, et en apparence spectateur impassible de cette scne attendrissante, prouvait par lexpression de ses regards quil tait en avance de plusieurs sicles peut-tre sur ses sauvages compatriotes. Pendant ces scnes dune motion si naturelle, il-deFaucon stant bien assur quaucun des ennemis tendus par terre ne possdait plus le pouvoir de leur nuire, sapprocha de David et le dlivra des liens quil avait endurs jusqualors avec une patience exemplaire. L ! dit le chasseur en jetant derrire lui la dernire branche quil venait de couper, vous voil encore une fois en toute libert de vos membres, quoique vous ne vous en serviez pas avec plus de jugement que la nature nen a montr en les faonnant. Si vous ne vous offensez pas des avis dun homme qui

178

nest pas plus vieux que vous, mais qui peut dire quayant pass la plus grande partie de sa vie dans les dserts il a acquis plus dexprience quil na dannes, je vous dirai ce que je pense : cest que vous feriez sagement de vendre au premier fou que vous rencontrerez cet instrument qui sort moiti de votre poche, et avec largent que vous en recevrez dacheter quelque arme qui puisse vous tre utile, quand ce ne serait quun mchant pistolet. Par ce moyen, et avec du soin et de lindustrie, vous pourrez arriver quelque chose ; car je mimagine qu prsent vos yeux doivent vous dire clairement que le corbeau mme vaut mieux que loiseau-moqueur : le premier contribue du moins faire disparatre de la surface de la terre les cadavres corrompus, et lautre nest bon qu donner de lembarras dans les bois en abusant par des sons trompeurs tous ceux qui lentendent. Les armes et les clairons pour la bataille, rpondit le matre de chant redevenu libre, et le chant dactions de grces pour la victoire ! Ami, dit-il en tendant au chasseur une petite main dlicatement forme, tandis que ses yeux humides tincelaient, je te rends grces de ce que mes cheveux croissent encore sur mon chef. Il peut sen trouver de plus beaux et de mieux friss ; mais je me suis toujours content des miens, et je les ai trouvs convenables la tte quils couvrent. Si je nai point pris part la bataille, cest moins faute de bonne volont qu cause des liens dont les paens mavaient charg. Tu tes montr vaillant et habile pendant le combat, et si je te remercie avant de macquitter dautres devoirs plus solennels et plus importants, cest parce que tu as prouv que tu es digne des loges dun chrtien. Ce que jai fait nest quune bagatelle, rpondit il-deFaucon, regardant La Gamme avec un peu moins dindiffrence, depuis que celui-ci lui avait adress des expressions de reconnaissance si peu quivoques, et vous en pourrez voir autant plus dune fois, si vous restez plus longtemps parmi nous. Mais jai

179

retrouv mon vieux compagnon, le tueur de daims, ajouta-t-il en frappant sur le canon de son fusil, et cela seul vaut une victoire. Ces Iroquois sont malins, mais ils ont oubli leur malice en laissant leurs armes feu hors de leur porte. Si Uncas et son pre avaient eu lesprit de prendre un fusil comme moi, nous serions arrivs contre ces bandits avec trois balles au lieu dune, et tous y auraient pass, le coquin qui sest sauv comme les autres. Mais le ciel la ordonn ainsi, et tout est pour le mieux. Vous avez raison, rpondit La Gamme, et vous avez le vritable esprit du christianisme. Celui qui doit tre sauv sera sauv, et celui qui doit tre damn sera damn. Cest la doctrine de vrit, et elle est consolante pour le vrai chrtien. Le chasseur, qui stait assis et qui examinait toutes les parties de son fusil avec le mme soin quun pre examine tous les membres de lenfant qui vient de faire une chute dangereuse, leva les yeux sur lui avec un air de mcontentement quil ne cherchait pas dguiser, et ne lui laissa pas le temps den dire davantage. Doctrine ou non doctrine, dit-il, cest une croyance de coquin, et qui sera maudite par tout honnte homme. Je puis croire que le Huron que voil devait recevoir la mort de ma main, parce que je le vois de mes propres yeux. Mais quil puisse trouver une rcompense l-haut, cest ce que je ne croirai que si jen suis tmoin ; comme vous ne me ferez jamais croire que Chingachgook que voil l-bas puisse tre condamn au dernier jour. Vous navez nulle garantie pour une doctrine si audacieuse, nulle autorit pour la soutenir, scria David, imbu des distinctions subtiles et mtaphysiques dont on avait de son temps, et surtout dans sa province, obscurci la noble simplicit de la rvlation en cherchant pntrer le mystre impntrable de la nature divine ; votre temple est construit sur le sable,

180

et le premier ouragan en branlera les fondations. Je vous demande quelles sont vos autorits pour une assertion si peu charitable. (David, comme tous ceux qui veulent soutenir un systme, ntait pas toujours trs heureux dans le choix de ses expressions.) Citez-moi le chapitre et le verset qui contiennent un texte lappui de votre doctrine, et dites-moi dans lequel des livres saints il se trouve. Des livres ! rpta il-de-Faucon avec le ton du plus souverain mpris : me prenez-vous pour un enfant pendu au tablier dune de nos vieilles grandmres ? Croyez-vous que cette bonne carabine qui est sur mes genoux soit une plume doie, ma corne poudre un cornet encre, et ma gibecire un mouchoir pour emporter mon dner lcole ? Des livres ! quel besoin de livres a un homme comme moi, qui suis un guerrier du dsert, quoique mon sang soit pur ? je nen ai jamais lu quun seul, et les paroles qui y sont crites sont trop claires et trop simples pour avoir besoin de commentaire, quoique je puisse me vanter dy avoir lu constamment pendant quarante longues annes. Et comment nommez-vous ce livre ? demanda le matre en psalmodie, se mprenant sur le sens que son compagnon attachait ce quil venait de dire. Il est ouvert devant vos yeux, rpondit le chasseur, et celui qui il appartient nen est point avare ; il permet quon y lise. Jai entendu dire quil y a des gens qui ont besoin de livres pour se convaincre quil y a un Dieu. Il est possible que les hommes, dans les tablissements, dfigurent ses ouvrages au point de rendre douteux au milieu des marchands et des prtres ce qui est clair et vident dans le dsert. Mais sil y a quelquun qui doute, il na qu me suivre dun soleil lautre dans le fond des bois, et je lui en ferai voir assez pour lui apprendre quil nest quun fou, et que sa plus grande folie est de vouloir slever au niveau dun tre dont il ne peut jamais galer ni la bont ni le pouvoir.

181

Du moment que David reconnut quil discutait avec un homme qui puisait sa foi dans les lumires naturelles, et qui mprisait toutes les subtilits de la mtaphysique, il renona sur-le-champ une controverse dont il crut quil ne pouvait retirer ni honneur ni profit. Pendant que le chasseur parlait encore, il stait assis son tour, et prenant son petit volume de psaumes et ses lunettes montes en fer, il se prpara remplir un devoir que lassaut que son orthodoxie venait de recevoir pouvait seul avoir suspendu si longtemps. David tait dans le fait un mnestrel du Nouveau-Monde, bien loin certes des temps de ces troubadours inspirs qui, dans lancien, clbraient le renom profane dun baron ou dun prince ; mais ctait un barde dans lesprit du pays quil habitait, et il tait prt exercer sa profession pour clbrer la victoire qui venait dtre remporte, ou plutt pour en rendre grces au ciel. Il attendit patiemment quil-de-Faucon et fini de parler, et levant alors les yeux et la voix, il dit tout haut : Je vous invite, mes amis, vous joindre moi pour remercier le ciel de nous avoir sauvs des mains des barbares infidles, et couter le cantique solennel sur le bel air appel Northampton. Il indiqua la page o se trouvaient les vers quil allait chanter, comme si ses auditeurs avaient eu en main un livre semblable pour les y chercher, et suivant son usage il appliqua son instrument ses lvres pour prendre et donner le ton avec la mme gravit que sil et t dans un temple. Mais pour cette fois nulle voix naccompagna la sienne, car les deux surs taient alors occupes se donner les marques de tendresse rciproque dont nous avons dj parl. La tideur apparente de son auditoire ne le dconcerta nullement, et il commena son cantique, quil termina sans interruption.

182

Le chasseur lcouta tout en finissant linspection de son fusil ; mais les chants de David ne parurent pas produire sur lui la mme motion quils lui avaient occasionne dans la grotte. En un mot, jamais mnestrel navait exerc ses talents devant un auditoire plus insensible ; et cependant, en prenant en considration la pit fervente et sincre du chanteur, il est permis de croire que jamais les chants dun barde narrivrent plus prs du trne de celui qui sont dus tout honneur et tout respect. il-de-Faucon se leva enfin en hochant la tte, murmurant quelques mots parmi lesquels on ne put entendre que ceux de gosier, dIroquois, et il alla examiner ltat de larsenal des Hurons. Chingachgook se joignit lui, et reconnut son fusil avec celui de son fils. Heyward et mme David y trouvrent aussi de quoi sarmer, et les munitions ne manquaient pas pour que les armes pussent devenir utiles. Lorsque les deux amis eurent fait leur choix et termin la distribution du reste, le chasseur annona quil tait temps de songer au dpart. Les chants de David avaient cess, et les deux surs commenaient tre plus matresses de leurs motions. Soutenues par Heyward et par le jeune Mohican, elles descendirent cette montagne quelles avaient gravie avec des guides si diffrents, et dont le sommet avait pens tre le thtre dune scne si horrible. Remontant ensuite sur leurs chevaux, qui avaient eu le temps de se reposer et de patre lherbe et les bourgeons des arbrisseaux, elles suivirent les pas dun conducteur qui, dans des moments si terribles, leur avait montr tant de zle et dattachement. Leur premire course ne fut pas longue. il-de-Faucon, quittant un sentier que les Hurons avaient suivi en venant, tourna sur la droite, traversa un ruisseau peu profond, et sarrta dans une petite valle ombrage par quelques ormeaux. Elle ntait qu environ un quart de mille de la fatale montagne, et les chevaux navaient t utiles aux deux surs que pour les mettre en tat de passer le ruisseau pied sec.

183

Les Indiens et le chasseur paraissaient connatre cet endroit ; car ds quils y furent arrivs, appuyant leurs fusils contre un arbre, ils commencrent balayer les feuilles sches non loin du pied de trois saules pleureurs, et ayant ouvert la terre laide de leurs couteaux, on en vit jaillir une source deau pure et limpide. il-de-Faucon regarda alors autour de lui, comme sil et cherch quelque chose quil comptait trouver et quil napercevait pas. Ces misrables coquins les Mohawks, ou leurs frres les Turcaroras et les Onondagas, sont venus se dsaltrer ici, dit-il, et les vagabonds ont emport la gourde. Voil ce que cest que de rendre service des chiens qui en abusent. Dieu a tendu la main sur ces dserts en leur faveur, et a fait sortir des entrailles de la terre une source deau vive qui peut narguer toutes les boutiques dapothicaires des colonies ; et voyez ! les vauriens lont bouche, et ont march sur la terre dont ils lont couverte, comme sils taient des brutes, et non des cratures humaines ! Pendant que le chasseur exhalait ainsi son dpit, Uncas lui prsenta silencieusement la gourde quil avait trouve place avec soin sur les branches dun saule, et qui avait chapp aux regards impatients de son compagnon. Layant remplie deau, il-de-Faucon alla sasseoir quelques pas, la vida, ce quil parut, avec un grand plaisir, et se mit faire un examen srieux des restes de vivres quavaient laisss les Hurons, et quil avait eu soin de placer dans sa carnassire. Je vous remercie, dit-il Uncas en lui rendant la gourde vide. Maintenant nous allons voir comment vivent ces sclrats de Hurons dans leurs expditions. Voyez cela ! Les coquins connaissent les meilleurs morceaux dun faon, et lon croirait quils sont en tat de dcouper et de faire cuire une tranche de venaison aussi bien que le meilleur cuisinier du pays. Mais tout est cru, car les Iroquois sont de vritables sauvages. Uncas,

184

prenez mon briquet, et allumez du feu ; un morceau de grillade ne sera pas de trop aprs les fatigues que nous avons prouves. Voyant que leurs guides avaient srieusement envie de faire un repas, Heyward aida les deux surs descendre de cheval, les fit asseoir sur le gazon pour quelles prissent quelques instants de repos, et pendant que les prparatifs de cuisine allaient leur train, la curiosit le porta sinformer par quel heureux concours de circonstances les trois amis taient arrivs si propos pour les sauver. Comment se fait-il que nous vous ayons revu si tt, mon gnreux ami, dit-il au batteur destrade, et que vous nayez amen aucun secours de la garnison ddouard ? Si nous avions dpass le coude de la rivire nous serions arrivs temps pour couvrir vos corps de feuilles, mais trop tard pour sauver vos chevelures. Non, non ; au lieu de nous puiser et de perdre notre temps en courant au fort, nous sommes rests en embuscade sur les bords de la rivire pour pier les mouvements des Hurons. Vous avez donc vu tout ce qui sest pass ? Point du tout. Les yeux des Indiens sont trop clairvoyants pour quon puisse leur chapper, et nous nous tenions soigneusement cachs. Mais le plus difficile tait de forcer ce jeune homme rester en repos prs de nous. Ah ! Uncas, vous vous tes conduit en femme curieuse plutt quen guerrier de votre nation ! Les yeux perants dUncas se fixrent un instant sur le chasseur, mais il ne lui rpondit pas, et ne montra aucun signe qui annont le moindre repentir de sa conduite. Au contraire, Heyward crut remarquer que lexpression des traits du jeune Mohican tait fire et ddaigneuse, et que sil gardait le silence

185

sur ce reproche, ctait autant par respect pour ceux qui lcoutaient que par suite de sa dfrence habituelle pour son compagnon blanc. Mais vous avez vu que nous tions dcouverts ? ajouta le major. Nous lavons entendu, rpondit il-de-Faucon en appuyant sur ce mot : les hurlements des Indiens sont un langage assez clair pour des gens qui ont pass leur vie dans les bois. Mais linstant o vous avez dbarqu, nous avons t obligs de nous glisser comme des serpents sous les broussailles pour ne pas tre aperus, et depuis ce moment nous ne vous avons plus revus quattachs ces arbres l-bas, pour y prir la manire indienne. Notre salut est louvrage de la Providence, scria Heyward ; cest presque un miracle que vous ayez pris le bon chemin, car les Hurons staient spars en deux troupes, et chacune delles emmenait deux chevaux. Ah ! rpliqua le chasseur du ton dun homme qui se rappelle un grand embarras dans lequel il sest trouv, cette circonstance pouvait nous faire perdre la piste, et cependant nous nous dcidmes marcher de ce ct, parce que nous jugemes, et avec raison, que ces bandits nemmneraient pas leurs prisonniers du ct du nord. Mais quand nous emes fait quelques milles sans trouver une seule branche casse, comme je lavais recommand, le cur commena me manquer, dautant plus que je remarquais que toutes les traces des pieds taient marques par des mocassins. Les Hurons avaient pris la prcaution de nous chausser comme eux, dit Duncan en levant le pied pour montrer la chaussure indienne dont on lavait garni.

186

Ctait une invention digne deux, mais nous avions trop dexprience pour que cette ruse pt nous donner le change. Et quelle circonstance sommes-nous redevables que vous ayez persist marcher sur la mme route ? une circonstance que devrait tre honteux davouer un homme blanc qui na pas le moindre mlange de sang indien dans ses veines ; au jugement du jeune Mohican sur une chose que jaurais d connatre mieux que lui, et que jai encore peine croire, prsent que jen ai reconnu la vrit de mes propres yeux. Cela est extraordinaire ! Et ne me direz-vous pas quelle est cette circonstance ? Uncas fut assez hardi, rpondit le chasseur en jetant un regard dintrt et de curiosit sur les chevaux des deux surs, pour nous assurer que les montures de ces dames plaaient terre en mme temps les deux pieds du mme ct, ce qui est contraire lallure de tous les animaux quatre pieds ou quatre pattes que jaie connus, lexception de lours. Et cependant voil deux chevaux qui marchent de cette manire, comme mes propres yeux viennent de le voir, et comme le prouvaient les traces que nous avons suivies pendant vingt longs milles. Cest un mrite particulier ces animaux. Ils viennent des bords de la baie de Narraganset, dans la petite province des Plantations de la Providence. Ils sont infatigables, et clbres par la douceur de leur allure, quoiquon parvienne dresser dautres chevaux prendre le mme pas. Cela peut tre, dit il-de-Faucon qui avait cout cette explication avec une attention toute particulire, cela est possible ; car, quoique je sois un homme qui na pas une goutte de sang qui ne soit blanc, je me connais mieux en daims et en cas-

187

tors quen btes de somme. Le major Effingham a de superbes coursiers, mais je nen ai jamais vu aucun marcher dun pas si singulier. Sans doute, rpliqua Duncan, parce quil dsire dautres qualits dans ses chevaux. Ceux-ci nen sont pas moins dune race trs estime, et ils ont souvent lhonneur dtre destins porter des fardeaux semblables ceux dont vous les voyez chargs. Les Mohicans avaient suspendu un instant leurs oprations de cuisine pour couter la fin de cette conversation, et lorsque le major eut fini de parler, ils se regardrent lun lautre dun air de surprise ; le pre laissa chapper son exclamation ordinaire, et le chasseur resta quelques instants rflchir, en homme qui veut ranger avec ordre dans son cerveau les nouvelles connaissances quil vient dacqurir. Enfin, jetant encore un regard curieux sur les deux chevaux, il ajouta : Jose dire quon peut voir des choses encore plus tranges dans les tablissements des Europens en ce pays ; car lhomme abuse terriblement de la nature quand il peut une fois prendre le dessus sur elle. Mais nimporte quelle soit lallure de ces animaux, naturelle ou acquise, droite ou de ct, Uncas lavait remarque, et leurs traces nous conduisirent un buisson prs duquel tait lempreinte du pied dun cheval, et dont la plus haute branche, une branche de sumac, tait casse par le haut une lvation quon ne pouvait atteindre qu cheval, tandis que celles de dessous taient brises et froisses comme plaisir par un homme pied. Jen conclus quun de ces russ, ayant vu une de ces jeunes dames casser la haute branche, avait fait tout ce dgt pour faire croire que quelque animal sauvage stait vautr dans ce buisson. Votre sagacit ne vous a pas tromp ; car tout cela est prcisment arriv.

188

Cela tait facile voir, et il ne fallait pas pour cela une sagacit bien extraordinaire. Ctait une chose plus aise remarquer que lallure dun cheval. Il me vint alors lide que les Mingos se rendraient cette fontaine ; car les coquins connaissent bien la vertu de son eau. Elle a donc de la clbrit ? demanda Heyward en examinant avec plus dattention cette valle retire et la petite source qui sy trouvait entoure dune terre inculte. Il y a peu de Peaux-Rouges, voyageant du sud lest des grands lacs, qui nen aient entendu vanter les qualits. Voulez-vous la goter vous-mme ? Heyward prit la gourde, et, aprs avoir bu quelques gouttes de leau quelle contenait, il la rendit en faisant une grimace de dgot et de mcontentement. Le chasseur sourit et secoua la tte dun air de satisfaction. Je vois que la saveur ne vous en plat pas, dit-il, et cest parce que vous ny tes pas habitu. Il fut un temps o je ne laimais pas plus que vous, et maintenant je la trouve mon got, et jen suis altr comme le daim lest de leau sale 38. Vos meilleurs vins ne sont pas plus agrables votre palais que cette eau ne lest au gosier dune Peau-Rouge, et surtout quand il se sent dprir, car elle a une vertu fortifiante. Mais je vois quUncas a fini dapprter nos grillades, et il est temps de manger un morceau, car il nous reste une longue route faire.

Plusieurs des animaux des forts de lAmrique sarrtent dans les lieux o se trouvent des sources deau sale. On les appelle licks ou salt-licks ; dans le langage du pays cela signifie que le quadrupde est suvent oblig de lcher (to licks) la terre afin den obtenir les particules sales. Ces licks sont dun grand secours aux chasseurs, parce quelles mettent sur la piste du gibier, qui se tient souvent dans les environs.

38

189

Ayant interrompu lentretien par cette brusque transition, il-de-Faucon se mit profiter des restes du faon qui avaient chapp la voracit des Hurons. Le repas fut servi sans plus de crmonie quon nen avait mis le prparer, et les deux Mohicans et lui satisfirent leur faim avec ce silence et cette promptitude qui caractrisent les hommes qui ne songent qu se mettre en tat de se livrer de nouveaux travaux et de supporter de nouvelles fatigues. Ds quils se furent acquitts de ce devoir ncessaire, tous trois vidrent la gourde pleine de leau de cette source mdicinale, alors solitaire et silencieuse, et autour de laquelle, depuis cinquante ans, la beaut, la richesse et les talents de tout le nord de lAmrique se rassemblent pour y chercher le plaisir et la sant39. il-de-Faucon annona ensuite quon allait partir. Les deux surs se mirent en selle, Duncan et David reprirent leurs fusils et se placrent leurs cts ou derrire elles, suivant que le terrain le permettait ; le chasseur marchait en avant, suivant son usage, et les deux Mohicans fermaient la marche. La petite troupe savana assez rapidement vers le nord, laissant les eaux de la petite source chercher se frayer un passage vers le ruisseau voisin, et les corps des Hurons morts pourrir sans spulture sur le haut de la montagne ; destin trop ordinaire aux guerriers de ces bois pour exciter la commisration ou mriter un commentaire.

scne se passe dans le lieu o lon a bti depuis le village de Balliston, une des principales eaux thermales de lAmrique.

39 Cette

190

Chapitre XIII

Je vais chercher un chemin plus facile. PARNELL.

La route que prit il-de-Faucon coupait diagonalement ces plaines sablonneuses, couvertes de bois, et varies de temps en temps par des valles et de petites montagnes, que les voyageurs avaient traverses le matin comme prisonniers de Magua. Le soleil commenait baisser vers lhorizon, la chaleur ntait plus touffante, et lon respirait plus librement sous la vote forme par les grands arbres de la fort. La marche de nos voyageurs en tait acclre, et longtemps avant que le crpuscule comment tomber, ils avaient dj fait du chemin. De mme que le sauvage dont il avait pris la place, le chasseur semblait se diriger daprs des indices secrets quil connaissait, marchait toujours du mme pas, et ne sarrtait jamais pour dlibrer. Un coup dil jet en passant sur la mousse des arbres, un regard lev vers le soleil qui allait se coucher, la vue du cours des ruisseaux, suffisaient pour lassurer quil ne stait pas tromp de route, et ne lui laissaient aucun doute ce sujet. Cependant la fort commenait perdre ses riches teintes, et ce beau vert qui avait brill toute la journe sur le feuillage de ses votes naturelles se changeait insensiblement en un noir sombre sous la lueur douteuse qui annonce lapproche de la nuit. Tandis que les deux surs cherchaient saisir travers les arbres quelques-uns des derniers rayons de lastre qui se couchait dans toute sa gloire, et qui tordaient dune frange dor et

191

de pourpre une masse de nuages amasss peu de distance audessus des montagnes occidentales, le chasseur sarrta tout coup et se tourna vers ceux qui le suivaient : Voil, dit-il en tendant le bras vers le ciel, le signal donn lhomme par la nature pour quil cherche le repos et la nourriture dont il a besoin. Il serait plus sage sil y obissait, et sil prenait une leon cet gard des oiseaux de lair et des animaux des champs. Au surplus notre nuit sera bientt passe, car il faudra que nous nous remettions en marche quand la lune paratra. Je me souviens davoir combattu les Maquas ici, aux environs, pendant la premire guerre dans laquelle jai fait couler le sang humain. Nous construismes en cet endroit une espce de petit fort en troncs darbres pour dfendre nos chevelures ; si ma mmoire ne me trompe pas, nous devons le trouver trs peu de distance sur la gauche. Sans attendre quon rpondt, le chasseur tourna brusquement sur la gauche, et entra dans un bois pais de jeunes chtaigniers. Il cartait les branches basses en homme qui sattendait chaque pas dcouvrir lobjet quil cherchait. Ses souvenirs ne labusaient pas ; car aprs avoir fait deux ou trois cents pas au milieu de broussailles et de ronces qui sopposaient sa marche, il entra dans une clairire au milieu de laquelle tait un tertre couvert de verdure, et couronn par ldifice en question, nglig et abandonn depuis bien longtemps. Ctait un de ces btiments grossiers, honors du nom de forts, que lon construisait la hte quand la circonstance lexigeait, et auxquels on ne songeait plus quand le moment du besoin tait pass. Il tombait en ruine dans la solitude de la fort, compltement abandonn et presque entirement oubli. On trouve souvent dans la large barrire de dserts qui sparait autrefois les provinces ennemies, de pareils monuments du passage sanglant des hommes. Ce sont aujourdhui des ruines qui se rattachent aux traditions de lhistoire des colonies, et qui sont

192

parfaitement daccord avec le caractre sombre de tout ce qui les environne40. Le toit dcorces qui couvrait ce btiment stait croul depuis bien des annes, et les dbris en taient confondus avec le sol ; mais les troncs de pins qui avaient t assembls la hte pour en former les murailles, se maintenaient encore leur place, quoiquun angle de ldifice rustique et considrablement flchi et menat doccasionner bientt sa destruction totale. Tandis quHeyward et ses compagnons hsitaient approcher dun btiment qui paraissait dans un tel tat de dcadence, il-de-Faucon et les deux Indiens y entrrent non seulement sans crainte, mais mme avec un air vident dintrt. Tandis que le premier en contemplait les ruines, tant dans lintrieur qu lextrieur, avec la curiosit dun homme dont les souvenirs devenaient plus vifs chaque instant, Chingachgook racontait son fils, dans sa langue naturelle, lhistoire abrge du combat qui avait eu lieu pendant sa jeunesse en ce lieu cart. Un accent de mlancolie se joignait laccent de son triomphe. Pendant ce temps, les surs descendaient de cheval, et se prparaient avec plaisir jouir de quelques heures de repos
Il y a quelques annes, lauteur chassait dans les environs des ruines du fort Oswego, lev sur le territoire du lac Ontario. Il faisait la chasse aux daims dans une fort qui stendait presque sans interruption lespace de cinquante milles ; il aperut tout dun coup six ou huit chelles tendues dans le bois peu de distance les unes des autres ; elles taient grossirement faites et en trs mauvais tat ; surpris de voir de tels objets dans un pareil lieu, il eut recours, pour en avoir lexplication, un vieillard qui demeurait dans les environs. Pendant la guerre de 1776, le fort Oswego tait occup par les Anglais ; une expdition fut envoye travers deux cents milles de la fort pour surprendre le fort. Il parat quen arrivant au lieu o les chelles taient dposes, les Amricains apprirent quils taient attendus et en grand danger dtre coups. Ils jetrent leurs chelles et firent une rapide retraite. Ces chelles taient restes pendant cinquante ans dans le lieu o elles avaient t ainsi dposes.
40

193

pendant la fracheur de la soire, et dans une scurit quelles croyaient que les animaux des forts pouvaient seuls interrompre. Mon brave ami, demanda le major au chasseur qui avait dj fini son examen rapide des lieux, naurions-nous pas mieux fait de choisir pour faire halte un endroit plus retir, probablement moins connu et moins frquent ? Vous trouveriez difficilement aujourdhui, rpondit ilde-Faucon dun ton lent et mlancolique, quelquun qui sache que ce vieux fort a jamais exist. Il narrive pas tous les jours quon fasse des livres, et quon crive des relations descarmouches semblables celle qui a eu lieu ici autrefois entre les Mohicans et les Mohawks, dans une guerre qui ne regardait queux. Jtais bien jeune alors, et je pris parti pour les Mohicans, parce que je savais que ctait une race injustement calomnie. Pendant quarante jours et quarante nuits, les coquins eurent soif de notre sang autour de ce btiment, dont javais conu le plan, et auquel javais travaill moi-mme, tant, comme vous le savez, un homme dont le sang est sans mlange, et non un Indien. Les Mohicans maidrent le construire, et nous nous y dfendmes ensuite dix contre vingt, jusqu ce que le nombre ft peu prs gal des deux cts ; alors nous fmes une sortie contre ces chiens, et pas un deux ne retourna dans sa peuplade pour y annoncer le sort de ses compagnons. Oui, oui, jtais jeune alors : la vue du sang tait une chose toute nouvelle pour moi, et je ne pouvais me faire lide que des cratures, qui avaient t animes comme moi du principe de la vie, resteraient tendues sur la terre pour tre dvores par des btes froces ; si bien que je ramassai tous les corps, je les enterrai de mes propres mains, et ce fut ce qui forma la butte sur laquelle ces dames sont assises, et qui nest pas un trop mauvais sige, quoiquil ait pour fondation les ossements des Mohawks.

194

Les deux surs se levrent avec prcipitation en entendant ces mots ; car malgr les scnes terribles dont elles venaient dtre tmoins, et dont elles avaient manqu dtre victimes, elles ne purent se dfendre dun mouvement dhorreur en apprenant quelles taient assises sur la spulture dune horde de sauvages. Il faut avouer aussi que la sombre lueur du crpuscule qui spaississait insensiblement, le silence dune vaste fort, le cercle troit dans lequel elles se trouvaient, et autour duquel de grands pins, trs proches les uns des autres, semblaient former une muraille, tout concourait donner plus de force cette motion. Ils sont partis ; ils ne peuvent plus nuire personne, continua le chasseur avec un sourire mlancolique en voyant leur alarme ; ils ne sont plus en tat ni de pousser le cri de guerre, ni de lever leur tomahawk. Et de tous ceux qui ont contribu les placer o ils sont, il nexiste aujourdhui que Chingachgook et moi. Les autres taient ses frres et leur famille, et vous avez sous les yeux tout ce qui reste de leur race. Les yeux des deux surs se portrent involontairement sur les deux Indiens, pour qui ce peu de mots venaient de leur inspirer un nouvel intrt caus par la compassion. On les distinguait quelque distance dans lobscurit. Uncas coutait le rcit que lui faisait son pre, avec la vive attention quexcitait en lui la relation des exploits des guerriers de sa race dont il avait appris respecter le courage et les vertus sauvages. Javais cru que les Delawares taient une nation pacifique, dit le major ; quils ne faisaient jamais la guerre en personne, et quils confiaient la dfense de leur territoire ces mmes Mohawks contre lesquels vous avez combattu avec eux. Cela est vrai en partie, rpondit il-de-Faucon, et pourtant au fond cest un mensonge infernal. Cest un trait qui a t fait il y a bien longtemps, par les intrigues des Hollandais ; ils

195

voulaient dsarmer les naturels du pays, qui avaient le droit le plus incontestable sur le territoire o ils staient tablis. Les Mohicans, quoique faisant partie de la mme nation, ayant affaire aux Anglais, ne furent pour rien dans ce march, et se firent leur bravoure pour se protger ; et cest ce que firent aussi les Delawares, lorsque leurs yeux furent une fois ouverts. Vous avez devant vous un chef des grands Sagamores Mohicans. Sa famille autrefois pouvait chasser le daim sur une tendue de pays plus considrable que ce qui appartient aujourdhui au Patron de lAlbany 41, sans traverser un ruisseau, sans gravir une montagne qui ne lui appartnt pas. Mais prsent que reste-t-il au dernier descendant de cette race ? Il pourra trouver six pieds de terre quand il plaira Dieu, et peut-tre y rester en paix, sil a un ami qui veuille prendre la peine de le placer dans une fosse assez profonde pour que le soc de la charrue ne puisse ly atteindre. Quelque intressant que soit cet entretien, je crois quil faut linterrompre, dit Heyward, craignant que le sujet que le chasseur entamait nament une discussion qui pourrait nuire une harmonie quil tait si important de maintenir ; nous avons beaucoup march ; et peu de personnes de notre couleur sont doues de cette vigueur qui semble vous mettre en tat de braver les fatigues comme les dangers. Ce ne sont pourtant que les muscles et les os dun homme dont le sang nest pas crois la vrit, qui me mettent en tat de me tirer daffaire au milieu de tout cela, rpondit le chasseur, en regardant ses membres nerveux avec un air de satisfaction qui prouvait quil ntait pas insensible au compliment quil venait de recevoir. On peut trouver dans les tablissements des hommes plus grands et plus gros ; mais vous pourriez vous
On donne encore le titre de Patron au gnral Van Nenpelen, qui est propritaire dun immense domaine dans le voisinage dAlbany. New-York, ce propritaire est gnralement connu comme le Patron par excellence.
41

196

promener plus dun jour dans une ville avant dy en rencontrer un qui soit en tat de faire cinquante milles sans sarrter pour reprendre haleine, ou de suivre les chiens pendant une chasse de plusieurs heures. Cependant, comme toute chair ne se ressemble pas, il est raisonnable de supposer que ces dames dsirent se reposer, aprs tout ce qui leur est arriv aujourdhui. Uncas, dcouvrez la source qui doit se trouver sous ces feuilles, tandis que votre pre et moi nous ferons un toit de branches de chtaigniers pour couvrir leurs ttes, et que nous leur prparerons un lit de feuilles sches. Ces mots terminrent la conversation, et les trois amis se mirent apprter tout ce qui pouvait contribuer mettre leurs compagnes porte de prendre quelque repos aussi commodment que le local et les circonstances le permettaient. Une source deau pure, qui bien des annes auparavant avait engag les Mohicans choisir cet endroit pour sy fortifier momentanment, fut bientt dbarrasse des feuilles qui la couvraient, et rpandit son cristal liquide au bas du tertre verdoyant. Un coin du btiment fut couvert de branches touffues, pour empcher la rose, toujours abondante en ce climat, dy tomber ; un lit de feuilles sches fut prpar dessous ce toit ; et ce qui restait du faon grill par les soins du jeune Mohican, fournit encore un repas dont Alice et Cora prirent leur part par ncessit plutt que par got. Les deux surs entrrent alors dans le btiment en ruines ; et aprs avoir rendu grces Dieu de la protection signale quil leur avait accorde, lavoir suppli de la leur continuer, elles stendirent sur la couche qui leur avait t prpare. Bientt, en dpit des souvenirs pnibles qui les agitaient, et de quelques apprhensions auxquelles elles ne pouvaient encore sempcher de se livrer, elles y trouvrent un sommeil que la nature exigeait imprieusement.

197

Duncan avait rsolu de passer la nuit veiller la porte du vieux btiment honor du nom de fort ; mais le chasseur, sapercevant de son intention, lui dit en stendant tranquillement sur lherbe, et en lui montrant Chingachgook : Les yeux dun homme blanc sont trop peu actifs et trop peu clairvoyants pour faire le guet dans une circonstance comme celle-ci. Le Mohican veillera pour nous, ne songeons plus qu dormir. Je me suis endormi mon poste la nuit dernire, dit Heyward, et jai moins besoin de repos que vous, dont la vigilance a fait plus dhonneur la profession de soldat ; livrez-vous donc tous trois au repos, et je me charge de rester en sentinelle. Je nen dsirerais pas une meilleure, rpondit il-deFaucon, si nous tions devant les tentes blanches du 60e rgiment, et en face dennemis comme les Franais ; mais dans les tnbres et au milieu du dsert, votre jugement ne vaudrait pas mieux que celui dun enfant, et toute votre vigilance ne servirait rien. Faites donc comme Uncas et comme moi. Dormez, et dormez sans rien craindre. Heyward vit en effet que le jeune Indien stait dj couch au bas du tertre revtu de gazon, en homme qui voulait mettre profit le peu dinstants quil avait donner au repos. David avait suivi cet exemple, et la fatigue dune longue marche force lemportant sur la douleur que lui causait sa blessure, des accents moins harmonieux que sa voix ordinaire annonaient quil tait dj endormi. Ne voulant pas prolonger une discussion inutile, le major feignit de cder, et alla sasseoir le dos appuy sur les troncs darbres qui formaient les murailles du vieux fort, quoique bien dtermin ne pas fermer lil avant davoir remis entre les mains de Munro le dpt prcieux dont il tait charg. Le chasseur, croyant quil allait dormir, ne tarda pas

198

sendormir lui-mme, et un silence aussi profond que la solitude dans laquelle ils taient rgna bientt autour deux. Pendant quelque temps Heyward russit empcher ses yeux de se fermer, attentif au moindre son qui pourrait se faire entendre. Cependant sa vue se troubla mesure que les ombres de la nuit spaississaient. Lorsque les toiles brillrent sur sa tte il distinguait encore ses deux compagnons tendus sur le gazon et Chingachgook debout et aussi immobile que le tronc darbre contre lequel il tait appuy lextrmit de la petite clairire dans laquelle ils staient arrts. Enfin ses paupires appesanties formrent un rideau travers lequel il lui semblait voir briller les astres de la nuit. En cet tat il entendait encore la douce respiration de ses deux compagnes, dormant quelques pieds derrire lui, le bruit des feuilles agites par le vent, et le cri lugubre dun hibou. Quelquefois, faisant un effort pour entrouvrir les yeux, il les fixait un instant sur un buisson et les refermait involontairement, croyant avoir vu son compagnon de veille. Bientt sa tte tomba sur son paule, son paule sentit le besoin dtre soutenue par la terre, et enfin il sendormit dun profond sommeil, rvant quil tait un ancien chevalier veillant devant la porte de la tente dune princesse quil avait dlivre, et esprant de gagner ses bonnes grces par une telle preuve de dvouement et de vigilance. Combien il resta de temps dans cet tat dinsensibilit, cest ce quil ne sut jamais lui-mme ; mais il jouissait dun repos tranquille qui ntait plus troubl par aucun rve, quand il en fut tir par un lger coup qui lui fut donn sur lpaule. veill en sursaut par ce signal, il fut sur ses pieds linstant mme, avec un souvenir confus du devoir quil stait impos au commencement de la nuit. Qui va l ? scria-t-il en cherchant son pe lendroit o il la portait ordinairement ; ami, ou ennemi ?

199

Ami, rpondit Chingachgook voix basse ; et lui montrant du doigt la reine de la nuit, qui lanait travers les arbres un rayon oblique sur leur bivouac, il ajouta en mauvais anglais : La lune est venue ; le fort de lhomme blanc est encore loin, bien loin. Il faut partir pendant que le sommeil ferme les deux yeux du Franais. Vous avez raison, rpliqua le major ; veillez vos amis et bridez les chevaux, pendant que je vais avertir mes compagnes de se prparer se remettre en marche. Nous sommes veilles, Duncan, dit la douce voix dAlice dans lintrieur du btiment, et nous avons retrouv des forces pour voyager aprs avoir si bien dormi. Mais vous, je suis sre que vous avez pass toute la nuit veiller pour nous, et aprs une si longue et si pnible journe ! Dites plutt que jaurais voulu veiller, Alice, rpondit Heyward ; mais mes perfides yeux mont trahi. Voici la seconde fois que je me montre indigne du dpt qui ma t confi. Ne le niez pas, Duncan, scria en souriant la jeune Alice qui sortit en ce moment du vieux btiment, le clair de lune clairant tous les charmes que quelques heures de sommeil tranquille lui avaient rendus, je sais quautant vous tes insouciant quand vous navez songer qu vous-mme, autant vous tes vigilant quand il sagit de la sret des autres. Ne pouvons-nous rester ici quelque temps pendant que vous et ces braves gens vous prendrez un peu de repos ? Cora et moi nous nous chargerons de monter la garde notre tour ; et nous le ferons avec autant de soin que de plaisir. Si la honte pouvait mempcher de dormir, je ne fermerais les yeux de ma vie, rpondit le jeune officier, commenant se trouver assez mal laise, et regardant les traits ingnus

200

dAlice pour voir sil ny apercevrait pas quelques symptmes dune envie secrte de sgayer ses dpens ; mais il ny vit rien qui pt confirmer ce soupon. Il nest que trop vrai, ajouta-til, quaprs avoir caus tous vos dangers par mon excs de confiance imprudente, je nai pas mme le mrite de vous avoir gardes pendant votre sommeil, comme aurait d le faire un soldat. Il ny a que Duncan qui ost adresser Duncan un tel reproche, dit Alice, dont la confiance gnreuse sobstinait conserver lillusion qui lui peignait son jeune amant comme un modle achev de toute perfection ; croyez-moi donc, allez prendre un repos de quelques instants, et soyez sr que Cora et moi nous remplirons le devoir dexcellentes sentinelles. Heyward, plus embarrass que jamais, allait se trouver dans la ncessit de faire de nouvelles protestations de son manque de vigilance, quand son attention fut attire par une exclamation que fit tout coup Chingachgook, quoique dune voix retenue par la prudence, et par lattitude que prit Uncas au mme instant pour couter. Les Mohicans entendent un ennemi, dit le chasseur, qui tait depuis longtemps prt partir ; le vent leur fait sentir quelque danger. Dieu ne plaise ! scria Heyward, il y a dj eu assez de sang rpandu. Cependant, tout en parlant ainsi, le major saisit son fusil, et savana vers lextrmit de la clairire, dispos expier sa faute vnielle en sacrifiant sa vie, sil le fallait, pour la sret de ses compagnons. Cest quelque animal de la fort qui rde pour trouver une proie, dit-il voix basse, aussitt que les sons encore loi-

201

gns qui avaient frapp les oreilles des Mohicans arrivrent jusquaux siennes. Silence ! rpondit le chasseur, cest le pas de lhomme ; je le reconnais, quelque imparfaits que soient mes sens compars ceux dun Indien. Le coquin de Huron qui nous a chapp aura rencontr quelque parti avanc des sauvages de larme de Montcalm ; ils auront trouv notre piste, et lauront suivie. Je ne me soucierais pas moi-mme davoir encore une fois rpandre le sang humain en cet endroit, ajouta-t-il en jetant un regard inquiet sur les objets qui lentouraient ; mais il faut ce quil faut. Uncas, conduisez les chevaux dans le fort, et vous, mes amis, entrez-y aussi. Tout vieux quil est, cest une protection, et il a t accoutum entendre les coups de fusil. On lui obit sur-le-champ ; les deux Mohicans firent entrer les chevaux dans le vieux btiment ; toute la petite troupe les y suivit et y resta dans le plus profond silence. Le bruit des pas de ceux qui approchaient se faisait alors entendre trop distinctement pour quon pt douter quil tait produit par des hommes. Bientt on entendit des voix de gens qui sappelaient les uns les autres dans un dialecte indien, et le chasseur, approchant sa bouche de loreille dHeyward, lui dit quil reconnaissait celui des Hurons. Quand ils arrivrent lendroit o les chevaux taient entrs dans les broussailles, il fut vident quils se trouvaient en dfaut, ayant perdu les traces qui les avaient dirigs jusqualors. Il paraissait, par le nombre des voix, quune vingtaine dhommes au moins taient rassembls en cet endroit, et que chacun donnait son avis en mme temps sur la marche quil convenait de suivre. Les coquins connaissent notre faiblesse, dit il-deFaucon qui tait ct dHeyward, et qui regardait ainsi que lui

202

travers une fente entre les troncs darbre ; sans cela samuseraient-ils bavarder inutilement comme des squaws ? coutez, on dirait que chacun deux a deux langues et na quune jambe ! Heyward, toujours brave et quelquefois mme tmraire quand il sagissait de combattre, ne put, dans ce moment dinquitude pnible, faire aucune rponse son compagnon. Il serra seulement son fusil plus fortement, et appliqua lil contre louverture avec un redoublement dattention, comme si sa vue et pu percer travers lpaisseur du bois et en dpit de lobscurit, pour voir les sauvages quil entendait. Le silence se rtablit parmi eux, et le ton grave de celui qui prit la parole annona que ctait le chef de la troupe qui parlait, et qui donnait des ordres quon coutait avec respect. Quelques instants aprs, le bruit des feuilles et des branches prouva que les Hurons staient spars, et marchaient dans la fort de divers cts pour retrouver les traces quils avaient perdues. Heureusement, la lune qui rpandait un peu de clart sur la petite clairire, tait trop faible pour clairer lintrieur du bois, et lintervalle que les voyageurs avaient travers pour se rendre au vieux btiment tait si court, que les sauvages ne purent distinguer aucune marque de leur passage, quoique, sil et fait jour, ils en eussent srement reconnu quelquune. Toutes leurs recherches furent donc inutiles. Il ne se passa pourtant que quelques minutes avant quon entendt quelques sauvages sapprocher ; et il devint vident quils ntaient plus qu quelques pas de distance de la ceinture de jeunes chtaigniers qui entourait la clairire. Ils arrivent, dit Heyward en reculant dun pas pour passer le bout du canon de son fusil entre deux troncs darbres ; faisons feu sur le premier qui se prsentera.

203

Gardez-vous-en bien, dit il-de-Faucon ; une amorce brle ferait tomber sur nous toute la bande comme une troupe de loups affams. Si Dieu veut que nous combattions pour sauver nos chevelures, rapportez-vous-en lexprience dhommes qui connaissent les manires des sauvages, et qui ne tournent pas souvent le dos quand ils les entendent pousser leurs cris de guerre. Duncan jeta un regard derrire lui, et vit les deux surs tremblantes serres lune contre lautre lextrmit la plus recule du btiment ; tandis que les deux Mohicans, droits et fermes comme des pieux, se tenaient lombre aux deux cts de la porte, le fusil en main, et prts sen servir ds que la circonstance lexigerait. Rprimant son imptuosit, et dcid attendre le signal de gens plus expriments dans ce genre de guerre, il se rapprocha de louverture, pour voir ce qui se passait au dehors. Un grand Huron, arm dun fusil et dun tomahawk, entrait dans ce moment dans la clairire, et y avana de quelques pas. Tandis quil regardait le vieux btiment, la lune tombait en plein sur son visage, et faisait voir la surprise et la curiosit peintes sur ses traits. Il fit lexclamation qui accompagne toujours dans un Indien la premire de ces deux motions, et sa voix fit venir ses cts un de ses compagnons. Ces enfants des bois restrent immobiles quelques instants, les yeux fixs sur lancien fort, et ils gesticulrent beaucoup en conversant dans la langue de leur peuplade ; ils sen approchrent pas lents, sarrtant chaque instant, comme des daims effarouchs, mais dont la curiosit lutte contre leurs apprhensions. Le pied de lun deux heurta contre la butte dont nous avons parl ; il se baissa pour lexaminer, et ses gestes expressifs indiqurent quil reconnaissait quelle couvrait une spulture. En ce moment Heyward vit le chasseur faire un mouvement pour sassurer que son couteau pouvait sortir facilement de sa gaine, et armer son fusil. Le major en fit autant, et se prpara un combat qui paraissait alors devenir invitable.

204

Les deux sauvages taient si prs que le moindre mouvement quaurait fait lun des deux chevaux naurait pu leur chapper. Mais lorsquils eurent dcouvert quelle tait la nature de llvation de terre qui avait attir leurs regards, elle sembla seule fixer leur entretien. Ils continuaient converser ensemble ; mais le son de leur voix tait bas et solennel, comme sils eussent t frapps dun respect religieux ml dune sorte dapprhension vague. Ils se retirrent avec prcaution en jetant encore quelques regards sur le btiment en ruines, comme sils se fussent attendus en voir sortir les esprits des morts qui avaient reu la spulture en ce lieu. Enfin ils rentrrent dans le bois do ils taient sortis, et disparurent. il-de-Faucon appuya la crosse de son fusil par terre, et respira en homme qui, ayant retenu son haleine par prudence, prouvait le besoin de renouveler lair de ses poumons. Oui, dit-il, ils respectent les morts, et cest ce qui leur sauve la vie pour cette fois, et peut-tre aussi nous-mmes. Heyward entendit cette remarque, mais ny rpondit pas. Toute son attention se dirigeait vers les Hurons qui se retiraient, quon ne voyait plus, mais quon entendait encore peu de distance. Bientt il fut vident que toute la troupe tait de nouveau runie autour deux, et quelle coutait avec une gravit indienne le rapport que leur faisaient leurs compagnons de ce quils avaient vu. Aprs quelques minutes de conversation, qui ne fut pas tumultueuse comme celle qui avait suivi leur arrive, ils se remirent en marche ; le bruit de leurs mouvements saffaiblit et sloigna peu peu, et enfin il se perdit dans les profondeurs de la fort. Le chasseur attendit pourtant quun signal de Chingachgook let assur quil nexistait plus aucun danger, et alors il dit Uncas de conduire les chevaux sur la clairire, et Heyward

205

daider ses compagnes y monter. Ces ordres furent excuts sur-le-champ ; on se mit en marche. Les deux surs jetrent un dernier regard sur le btiment ruin quelles venaient de quitter, et sur la spulture des Mohawks, et la petite troupe rentra dans la fort du ct oppos celui par lequel elle tait arrive.

206

Chapitre XIV

Qui va l ?
Paysans, pauvres gens de France. Shakespeare. Henri VI.

Nos voyageurs sortirent de la clairire, et entrrent dans les bois dans un profond silence, dont la prudence faisait sentir chacun deux la ncessit. Le chasseur reprit son poste lavantgarde comme auparavant ; mais mme quand ils furent une distance qui les mettait labri de toute crainte des ennemis, il marchait avec plus de lenteur et de circonspection que la soire prcdente, parce quil ne connaissait pas la partie du bois dans laquelle il avait cru devoir faire un circuit pour ne pas sexposer rencontrer les Hurons. Plus dune fois il sarrta pour consulter ses compagnons, les deux Mohicans, leur faisant remarquer la position de la lune, celle de quelques toiles, et examinant avec un soin tout particulier les corces des arbres et la mousse qui les couvrait. Pendant ces courtes haltes, Heyward et les deux surs coutaient avec une attention que la crainte que leur inspiraient leurs ennemis barbares rendait doublement vive, si nul son ne leur annoncerait la proximit des sauvages ; mais la vaste tendue des forts semblait ensevelie dans un silence ternel. Les oiseaux, les animaux et les hommes, sil sen trouvait dans ce dsert, semblaient galement livrs au repos le plus profond. Tout coup on entendit le bruit loign dune eau courante, mais quoique ce ne ft quun faible murmure, il mit fin aux incertitudes de leurs guides, qui sur-le-champ dirigrent leur marche de ce ct.

207

En arrivant sur les bords de la petite rivire, on fit une nouvelle halte ; il-de-Faucon eut une courte confrence avec ses deux compagnons, aprs quoi, tant leurs mocassins, ils invitrent Heyward et La Gamme en faire autant. Ils firent descendre les chevaux dans le lit de la rivire, qui tait peu profonde, y entrrent eux-mmes, et y marchrent pendant prs dune heure pour dpister ceux qui voudraient suivre leurs traces. Lorsquils la traversrent pour entrer dans les bois sur lautre rive, la lune stait dj cache sous des nuages noirs qui samoncelaient du ct de loccident ; mais l le chasseur semblait se trouver de nouveau en pays connu ; il ne montra plus ni incertitude ni embarras, et marcha dun pas aussi rapide quassur. Bientt le chemin devint plus ingal, les montagnes se rapprochaient des deux cts, et les voyageurs saperurent quils allaient traverser une gorge. il-de-Faucon sarrta de nouveau, et attendant que tous ses compagnons fussent arrivs, il leur parla dun ton circonspect que le silence et lobscurit rendaient encore plus solennel. Il est ais de connatre les sentiers et les ruisseaux du dsert, dit-il, mais qui pourrait dire si une grande arme nest pas campe de lautre ct de ces montagnes ? Nous ne sommes donc pas une trs grande distance de William-Henry ? demanda Heyward, sapprochant du chasseur avec intrt. Nous avons encore un bon bout de chemin faire, et ce nest pas le plus facile ; mais la plus grande difficult, cest de savoir comment et de quel ct nous approcherons du fort. Voyez, ajouta il-de-Faucon en lui montrant travers les arbres un endroit o tait une pice deau dont la surface tranquille rflchissait lclat des toiles ; voil ltang de Sang. Je

208

suis sur un terrain que jai non seulement souvent parcouru, mais sur lequel jai combattu depuis le lever jusquau coucher du soleil. Ah ! cest donc cette nappe deau qui est le tombeau des braves qui prirent dans cette affaire ? Jen connaissais le nom, mais je ne lavais jamais vue. Nous y livrmes trois combats en un jour aux HollandoFranais, continua le chasseur, paraissant se livrer la suite de ses rflexions plutt que rpondre au major. Lennemi nous rencontra pendant que nous allions dresser une embuscade son avant-garde, et il nous repoussa travers le dfil, comme des daims effarouchs, jusque sur les bords de lHorican. L, nous nous rallimes derrire une palissade darbres abattus ; nous attaqumes lennemi sous les ordres de sir William, qui fut fait sir William pour sa conduite dans cette journe, et nous nous vengemes joliment de notre droute du matin. Des centaines de Franais et de Hollandais virent le soleil pour la dernire fois, et leur commandant lui-mme, Dieskau 42, tomba entre nos mains tellement cribl de blessures, quil fut oblig de retourner dans son pays, hors dtat de faire dsormais aucun service militaire. Ce fut une journe glorieuse ! dit Heyward avec enthousiasme, et la renomme en rpandit le bruit jusqu notre arme du midi. Oui, mais ce nest pas la fin de lhistoire. Je fus charg par le major Effingham, daprs lordre exprs de sir William lui-mme, de passer le long du flanc des Franais, et de traverser le portage, pour aller apprendre leur dfaite au fort plac sur
Le baron Dieskau, Allemand au service de France. Quelques annes avant lpoque de cette histoire, cet officier fut dfait par sir William Johnson, de Johnstown (tat de New-York), sur les terres du lac George.
42

209

lHudson. Juste en cet endroit o vous voyez une hauteur couverte darbres, je rencontrai un dtachement qui venait notre secours, et je le conduisis sur le lieu o lennemi soccupait dner, ne se doutant gure que la besogne de cette journe sanglante ntait pas encore termine. Et vous le surprtes ? Si la mort doit tre une surprise pour des gens qui ne songent qu se remplir lestomac. Au surplus, nous ne leur donnmes pas le temps de respirer, car ils ne nous avaient pas fait quartier dans la matine, et nous avions tous regretter des parents ou des amis. Quand laffaire fut finie, on jeta dans cet tang les morts, mme les mourants, a-t-on dit, et jen vis les eaux vritablement rouges, telles que jamais eau ne sortit des entrailles de la terre. Cest une spulture bien tranquille pour des guerriers. Vous avez donc fait beaucoup de service sur cette frontire ? Moi ! rpondit le batteur destrade en se redressant avec un air de fiert militaire, il ny a gure dchos dans toutes ces montagnes qui naient rpt le bruit de mes coups de fusil ; et il ny a pas un mille carr entre lHorican et lHudson o ce tuedaim que vous voyez nait abattu un homme ou une bte. Mais quant la tranquillit de cette spulture, cest une autre affaire. Il y a des gens dans le camp qui pensent et disent que, pour quun homme reste tranquille dans son spulcre, il faut quil ny soit point plac pendant que son me est encore dans son corps ; et dans la confusion du moment, on navait pas le temps de bien examiner qui tait mort ou vivant. Chut ! ne voyezvous pas quelque chose qui se promne sur le bord de ltang ? Il nest gure probable que personne samuse se promener dans la solitude que la ncessit nous oblige traverser.

210

Des tres de cette espce ne sinquitent pas de la solitude, et un corps qui passe la journe dans leau ne se met gure en peine de la rose qui tombe la nuit, dit il-de-Faucon en serrant le bras dHeyward avec une force qui fit reconnatre au jeune militaire quune terreur superstitieuse dominait en ce moment sur lesprit dun homme ordinairement si intrpide. De par le ciel ! scria le major un instant aprs ; cest un homme ! Il nous a vus ! Il savance vers nous ! Prparez vos armes, mes amis ; nous ne savons pas qui nous allons rencontrer. Qui vive ? scria en franais une voix forte qui, au milieu du silence et des tnbres, ne semblait pas appartenir un habitant de ce monde. Que dit-il ? demanda le chasseur. Il ne parle ni indien ni anglais. Qui vive ? rpta la mme voix. Et ces mots furent accompagns du bruit que fit un fusil, tandis que celui qui le portait prenait une attitude menaante. France ! rpondit Heyward en la mme langue, quil parlait aussi bien et aussi facilement que la sienne. Et en mme temps, sortant de lombre des arbres qui le couvraient, il savana vers la sentinelle. Do venez-vous, et o allez-vous de si bonne heure ? demanda la sentinelle. Je viens de faire une reconnaissance, et je vais me coucher. Vous tes donc officier du roi ?

211

Sans doute, mon camarade ! Me prends-tu pour un officier de la colonie ? Je suis capitaine dans les chasseurs. Heyward parlait ainsi, parce quil voyait luniforme de la sentinelle quil servait dans les grenadiers. Jai avec moi les filles du commandant de WilliamHenry, que je viens de faire prisonnires, continua-t-il ; nen astu pas entendu parler ? Je les conduis au gnral. Ma foi, Mesdames, jen suis fch pour vous, dit le jeune grenadier en portant la main son bonnet avec grce et politesse ; mais cest la fortune de la guerre. Vous trouverez notre gnral aussi poli quil est brave devant lennemi. Cest le caractre des militaires franais, dit Cora avec une prsence desprit admirable. Adieu, mon ami ; je vous souhaiterais un devoir plus agrable remplir. Le soldat la salua, comme pour la remercier de son honntet ; Heyward lui dit : Bonne nuit, camarade ; et la petite troupe continua sa route, laissant la sentinelle continuer sa faction sur le bord de ltang, en fredonnant : Vive le vin ! vive lamour ! air de son pays, que la vue de deux jeunes personnes avait peut-tre rappel son souvenir. Il est fort heureux que vous ayez pu parler la langue du Franais ! dit il-de-Faucon, lorsquils furent une certaine distance, en remettant le chien de sa carabine au cran du repos, et en la replaant ngligemment sous son bras. Jai vu sur-lechamp que ctait un de ces Franais, et bien lui en a pris de nous parler avec douceur et politesse, sans quoi il aurait pu rejoindre ses concitoyens au fond de cet tang. Srement ctait un corps de chair ; car un esprit naurait pu manier une arme avec tant de prcision et de fermet.

212

Il fut interrompu par un long gmissement qui semblait partir des environs de la pice deau quils avaient quitte quelques minutes auparavant, et qui tait si lugubre quun esprit superstitieux aurait pu lattribuer un fantme sortant de son spulcre. Oui, ctait un corps de chair ; mais quil appartienne encore ce monde, cest ce dont il est permis de douter, rpondit Heyward en voyant que Chingachgook ntait point avec eux. Comme il prononait ces mots, on entendit un bruit semblable celui que produirait un corps pesant en tombant dans leau. Un silence profond y succda. Tandis quils hsitaient sils devaient avancer ou attendre leur compagnon, dans une incertitude que chaque instant rendait encore plus pnible, ils virent paratre lIndien, qui ne tarda pas les rejoindre tout en attachant sa ceinture une sixime chevelure, celle de la malheureuse sentinelle franaise, et en y replaant son couteau et son tomahawk encore teints de sang. Il prit alors son poste accoutum, sur les flancs de la petite troupe, et continua marcher avec lair satisfait dun homme qui croit quil vient de faire une action digne dloges. Le chasseur appuya par terre la crosse de son fusil, croisa ses deux mains sur le bout du canon, et resta quelques instants rflchir. Ce serait un acte de cruaut et de barbarie de la part dun blanc, dit-il enfin en secouant la tte avec une expression mlancolique, mais cest dans la nature dun Indien, et je suppose que cela devait tre ainsi. Jaurais pourtant prfr que ce malheur arrivt un maudit Mingo plutt qu ce joyeux jeune homme, qui est venu de si loin pour se faire tuer. Nen dites pas davantage, dit Heyward, craignant que ses compagnes ne vinssent apprendre quelque chose de ce cruel

213

incident, et matrisant son indignation par des rflexions peu prs semblables celles du chasseur. Cest une affaire faite, ditil, et nous ne pouvons y remdier. Vous voyez videmment que nous sommes sur la ligne des postes avancs de lennemi. Quelle marche vous proposez-vous de suivre ? Oui, rpondit il-de-Faucon en appuyant son fusil sur son paule, cest une affaire faite, comme vous le dites, et il est inutile dy songer davantage. Mais il parat vident que les Franais sont camps autour du fort ; et passer au milieu deux, cest une aiguille difficile enfiler. Il nous reste peu de temps pour y russir, dit le major en levant les yeux vers un pais nuage de vapeurs qui commenait se rpandre dans latmosphre. Trs peu de temps sans doute, et nanmoins, avec laide de la Providence, nous avons deux moyens pour nous tirer daffaire, et je nen connais pas un troisime. Quels sont-ils ? expliquez-vous promptement ; le temps presse. Le premier serait de faire mettre pied terre ces deux dames, et dabandonner leurs chevaux la garde de Dieu. Alors, comme tout dort prsent dans le camp, en mettant les deux Mohicans lavant-garde, il ne leur en coterait probablement que quelques coups de couteau et de tomahawk pour rendormir ceux dont le sommeil pourrait tre troubl, et nous entrerions dans le fort en marchant sur leurs cadavres. Impossible ! impossible ! scria le gnreux Heyward ; un soldat pourrait peut-tre se frayer un chemin de cette manire, mais jamais dans les circonstances o nous nous trouvons.

214

Il est vrai que les pieds dlicats de deux jeunes dames auraient peine les soutenir sur un sentier que le sang aurait rendu glissant ; mais jai cru que je pouvais proposer ce parti un major du soixantime, quoiquil ne me plaise pas plus qu vous. Notre seule ressource est donc de sortir de la ligne de leurs sentinelles ; aprs quoi, tournant vers louest, nous entrerons dans les montagnes, o je vous cacherai si bien que tous les limiers du diable qui se trouvent dans larme de Montcalm passeraient des mois entiers sans trouver votre piste. Prenons donc ce parti, scria le major avec un accent dimpatience, et que ce soit sur-le-champ. Il neut pas besoin den dire davantage, car linstant mme il-de-Faucon, prononant seulement les mots : Suivez-moi ! fit volte-face, et reprit le chemin qui les avait conduits dans cette situation dangereuse. Ils marchaient en silence et avec prcaution, car ils avaient craindre chaque pas quune patrouille, un piquet, une sentinelle avance ne leur barrt le chemin. En passant auprs de ltang quils avaient quitt si peu de temps auparavant, Heyward et le chasseur ne purent sempcher de jeter un coup dil la drobe sur ses bords. Ils y cherchrent en vain le jeune grenadier quils y avaient vu en faction ; mais une mare de sang, prs de lendroit o tait son poste, fut pour eux une confirmation de la dplorable catastrophe dont ils ne pouvaient dj plus douter. Le chasseur changeant alors de direction, marcha vers les montagnes qui bornent cette petite plaine du ct de loccident. Il conduisit ses compagnons grands pas, jusqu ce quils se trouvassent ensevelis dans lombre paisse que jetaient leurs sommets levs et escarps. La route quils suivaient tait pnible, car la valle tait parseme dnormes blocs de rochers, coupe par de profonds ravins, et ces divers obstacles, se prsentant chaque pas, ralentissaient ncessairement leur marche. Il est vrai que dune autre part les hautes montagnes qui les

215

entouraient les indemnisaient de leurs fatigues en leur inspirant un sentiment de scurit. Enfin ils commencrent gravir un sentier troit et pittoresque qui serpentait entre des arbres et des pointes de rochers ; tout annonait quil navait pu tre pratiqu, et quil ne pouvait tre reconnu que par des gens habitus la nature la plus sauvage. mesure quils slevaient au-dessus du niveau de la valle, lobscurit qui rgnait autour deux devenait moins profonde, et les objets commencrent se dessiner leurs yeux sous leurs couleurs vritables. Quand ils sortirent des bois forms darbres rabougris qui puisaient peine quelques gouttes de sve dans les flancs arides de cette montagne, ils arrivrent sur une plate-forme couverte de mousse qui en faisait le sommet, et ils virent les brillantes couleurs du matin se montrer travers les pins qui croissaient sur une montagne situe de lautre ct de la valle de lHorican. Le chasseur dit alors aux deux surs de descendre de cheval, et dbarrassant de leurs selles et de leurs brides ces animaux fatigus, il leur laissa la libert de se repatre o bon leur semblerait du peu dherbe et de branches darbrisseaux quon voyait en cet endroit. Allez, leur dit-il, et cherchez votre nourriture o vous pourrez la trouver ; mais prenez garde de devenir vous-mmes la pture des loups affams qui rdent sur ces montagnes. Naurons-nous plus besoin deux ? demanda Heyward ; si lon nous poursuivait ? Voyez et jugez par vos propres yeux, rpondit il-deFaucon en savanant vers lextrmit orientale de la plateforme, et en faisant signe ses compagnons de le suivre. Sil tait aussi ais de voir dans le cur de lhomme que de dcouvrir dici tout ce qui se passe dans le camp de Montcalm, les hy-

216

pocrites deviendraient rares, et lastuce dun Mingo serait reconnue aussi facilement que lhonntet dun Delaware. Lorsque les voyageurs se furent placs quelques pieds du bord de la plate-forme, ils virent dun seul coup dil que ce ntait pas sans raison que le chasseur leur avait dit quil les conduirait dans une retraite inaccessible aux plus fins limiers, et ils admirrent la sagacit avec laquelle il avait choisi une telle position. La montagne sur laquelle Heyward et ses compagnons se trouvaient alors slevait environ mille pieds au-dessus du niveau de la valle. Ctait un cne immense, un peu en avant de cette chane quon remarque pendant plusieurs milles le long des rives occidentales du lac, et qui semble fuir ensuite vers le Canada en masses confuses de rochers escarps, couverts de quelques arbres verts. Sous leurs pieds, les rives mridionales de lHorican traaient un grand demi-cercle dune montagne une autre, autour dune plaine ingale et un peu leve. Vers le nord se droulait le Saint-Lac dont la nappe limpide, vue de cette hauteur, paraissait un ruban troit, et qui tait comme dentel par des baies innombrables, embelli de promontoires de formes fantastiques, et rempli dune foule de petites les. quelques milles plus loin, ce lac disparaissait la vue, cach par des montagnes, ou couvert dune masse de vapeurs qui slevaient de sa surface, et qui suivaient toutes les impulsions que lui donnait lair du matin. Mais entre les cimes des deux montagnes on le revoyait trouvant un passage pour savancer vers le nord, et montrant ses belles eaux dans lloignement avant den aller verser le tribut dans le Champlain, Vers le sud taient les plaines, ou pour mieux dire les bois, thtre des aventures que nous venons de rapporter. Pendant plusieurs milles dans cette direction, les montagnes dominaient tout le pays dalentour ; mais peu peu on les voyait diminuer de hauteur, et elles finissaient par sabaisser au

217

niveau des terres qui formaient ce quon appelle le portage. Le long des deux chanes de montagnes qui bordaient la valle et les rives du lac, slevaient des nuages de vapeur qui, sortant des solitudes de la fort, montaient en lgers tourbillons, et quon aurait pu prendre pour autant de colonnes de fume produites par les chemines de villages cachs dans le fond des bois, tandis quen dautres endroits elles avaient peine se dgager au brouillard qui couvrait les endroits bas et marcageux. Un seul nuage dune blancheur de neige flottait dans latmosphre, et tait plac prcisment au-dessus de la pice deau quon nommait ltang-de-Sang. Sur la rive mridionale du lac, et plutt vers louest que du ct de lorient, on voyait les fortifications en terre et les btiments peu levs de William-Henry. Les deux principaux bastions semblaient sortir des eaux du lac qui en baignaient les pieds, tandis quun foss large et profond, prcd dun marcage, en dfendait les cts et les angles. Les arbres avaient t abattus jusqu une certaine distance des lignes de dfense du fort ; mais partout ailleurs stendait un tapis vert, lexception des endroits o leau limpide du lac se prsentait la vue, et o des rochers escarps levaient leurs ttes noires bien au-dessus de la cime des arbres les plus levs des forts voisines. En face du fort taient quelques sentinelles occupes surveiller les mouvements de lennemi ; et dans lintrieur mme des murs on apercevait, la porte des corps de garde, des soldats qui semblaient engourdis par le sommeil aprs les veilles de la nuit. Vers le sud-est, mais en contact immdiat avec le fort, tait un camp retranch plac sur une minence, o il aurait t beaucoup plus sage de construire le fort mme. il-de-Faucon fit remarquer au major que les troupes qui sy trouvaient taient les compagnies auxiliaires qui avaient quitt douard quelques instants avant lui. Du sein des bois situs un peu vers le sud, on voyait en diffrents endroits, plus loin, slever une paisse fume, facile distinguer des vapeurs plus diaphanes dont

218

latmosphre commenait se charger, ce que le chasseur regarda comme un indice sr que des troupes de sauvages y taient stationnes. Mais ce qui intressa le plus le jeune major fut le spectacle quil vit sur les bords occidentaux du lac quoique trs prs de sa rive mridionale. Sur une langue de terre qui, de llvation o il se trouvait, paraissait trop troite pour contenir une arme si considrable, mais qui dans le fait stendait sur plusieurs milliers de pieds, depuis les bords de lHorican jusqu la base des montagnes, des tentes avaient t dresses en nombre suffisant pour une arme de dix mille hommes : des batteries avaient dj t tablies en avant, et tandis que nos voyageurs regardaient, chacun avec des motions diffrentes, une scne qui semblait une carte tendue sous leurs pieds, le tonnerre dune dcharge dartillerie sleva de la valle, et se propagea dcho en cho jusquaux montagnes situes vers lorient. La lumire du matin commence poindre l-bas dit le chasseur avec le plus grand sang-froid, et ceux qui ne dorment pas veulent veiller les dormeurs au bruit du canon. Nous sommes arrivs quelques heures trop tard ; Montcalm a dj rempli les bois de ses maudits Iroquois. La place est rellement investie, rpondit Heyward ; mais ne nous reste-t-il donc aucun moyen pour y entrer ? Ne pourrions-nous du moins lessayer ? Il vaudrait encore mieux tre faits prisonniers par les Franais que de tomber entre les mains des Indiens. Voyez comme ce boulet a fait sauter les pierres du coin de la maison du commandant ! scria il-de-Faucon, oubliant un instant quil parlait devant les deux filles de Munro. Ah ! ces Franais savent pointer un canon, et ils abattront le btiment en moins de temps quil nen a fallu pour le construire, quelque solide quil soit.

219

Heyward, dit Cora, la vue dun danger que je ne puis partager me devient insupportable. Allons trouver Montcalm, et demandons-lui la permission dentrer dans le fort. Oserait-il refuser la demande dune fille qui ne veut que rejoindre son pre ? Vous auriez de la peine arriver jusqu lui avec votre tte, rpondit tranquillement le chasseur. Si javais ma disposition une de ces cinq cents barques qui sont amarres sur le bord du rivage, nous pourrions tenter dentrer dans le fort ; mais Ah ! le feu ne durera pas longtemps, car voil un brouillard qui commence, et qui changera bientt le jour en nuit, ce qui rendra la flche dun Indien plus dangereuse que le canon dun chrtien. Eh bien ! cela peut nous favoriser, et si vous vous en sentez le courage, nous essaierons de faire une troue ; car jai grande envie dapprocher de ce camp, quand ce ne serait que pour dire un mot quelquun de ces chiens de Mingos que je vois rder l-bas prs de ce bouquet de bouleaux. Nous en avons le courage, dit Cora avec fermet ; nous vous suivrons sans craindre aucun danger, quand il sagit daller retrouver notre pre. Le chasseur se tourna vers elle, et la regarda avec un sourire dapprobation cordiale. Si javais avec moi, scria-t-il, seulement un millier dhommes ayant de bons yeux, des membres robustes, et autant de courage que vous en montrez, avant quil se passe une semaine, je renverrais tous ces Franais au fond de leur Canada, hurlant comme des chiens lattache ou comme des loups affams. Mais allons, continua-t-il en sadressant ses autres compagnons, partons avant que le brouillard arrive jusqu nous ; il continue de spaissir, et il servira masquer notre marche. Sil marrive quelque accident, souvenez-vous de conserver toujours

220

le vent sur la joue gauche, ou plutt suivez les Mohicans, car ils ont un instinct qui leur fait connatre leur route la nuit comme le jour. Il leur fit signe de la main de le suivre, et se mit descendre la montagne dun pas agile, mais avec prcaution. Heyward aida la marche timide des deux surs ; et ils arrivrent au bas de la montagne avec moins de fatigue, et en beaucoup moins de temps quils nen avaient mis la gravir. Le chemin que le chasseur avait pris conduisit les voyageurs presque en face dune poterne place louest du fort, qui ntait gure qu un demi-mille de lendroit o il stait arrt pour donner Heyward le temps de le rejoindre avec ses deux compagnes. Favoriss par la nature du terrain et excits par leur empressement, ils avaient devanc la marche du brouillard qui couvrait alors tout lHorican, et quun vent trs faible chassait lentement de leur ct : il devint donc ncessaire dattendre que les vapeurs eussent tendu leur manteau sombre sur le camp des ennemis. Les deux Mohicans profitrent de ce moment de dlai pour avancer vers la lisire du bois et reconnatre ce qui se passait au dehors. il-de-Faucon les suivit quelques instants aprs, afin de savoir plus vite ce quils auraient vu, et dy ajouter ses observations personnelles. Son absence ne fut pas longue ; il revint rouge de dpit, et exhala sur-le-champ son mcontentement en ces termes : Les russ chiens de Franais ont plac justement sur notre chemin un piquet de Peaux-Rouges et de Peaux Blanches ! Et comment savoir, pendant le brouillard, si nous passerons ct ou au beau milieu ? Ne pouvons-nous faire un dtour pour viter lendroit dangereux ? demanda Heyward, sauf rentrer ensuite dans le bon chemin.

221

Quand on scarte une fois, pendant un brouillard, de la ligne quon doit suivre, rpondit le chasseur, qui peut savoir quand et comment on la retrouvera ? Il ne faut pas croire que les brouillards de lHorican ressemblent la fume qui sort dune pipe ou celle qui suit un coup de mousquet. Comme il finissait de parler, un boulet de canon passa dans le bois deux pas de lui, frappa la terre, rejaillit contre un sapin, et retomba, sa force tant puise. Les deux Indiens arrivrent presque en mme temps que ce redoutable messager de mort, et Uncas parla au chasseur en langue delaware avec vivacit et en gesticulant beaucoup. Cela est possible, rpondit il-de-Faucon, et il faut risquer laffaire, car on ne doit pas traiter une fivre chaude comme un mal de dents. Allons, marchons ; voil le brouillard arriv. Un instant ! scria Heyward ; expliquez-moi dabord quelles nouvelles esprances vous avez conues. Cela sera bientt fait, rpliqua le chasseur, et lesprance nest pas grande, quoiquelle vaille mieux que rien. Uncas dit que le boulet que vous voyez a labour plusieurs fois la terre en venant des batteries du fort jusquici, et que, si tout autre indice nous manque pour diriger notre marche, nous pourrons en retrouver les traces. Ainsi donc, plus de discours et en avant, car pour peu que nous tardions, nous risquons de voir le brouillard se dissiper, et nous laisser mi-chemin, exposs lartillerie des deux armes. Reconnaissant que dans un pareil moment de crise il tait plus convenable dagir que de parler, Heyward se plaa entre les deux surs, afin dacclrer leur marche, et principalement occup ne pas perdre de vue leur conducteur. Il fut bientt vi-

222

dent que celui-ci navait pas exagr lpaisseur des brouillards de lHorican, car peine avaient-ils fait une cinquantaine de pas quils se trouvrent envelopps dune obscurit si profonde, quils se distinguaient trs difficilement les uns les autres quelques pieds de distance. Ils avaient fait un petit circuit sur la gauche, et commenaient dj retourner vers la droite, tant alors, comme Heyward le calculait, peu prs mi-chemin de la poterne tant dsire, quand tout coup leurs oreilles furent salues par un cri redoutable qui semblait partir vingt pas deux. Qui vive ? En avant, vite ! dit le chasseur voix basse. En avant ! rpta Heyward sur le mme ton. Qui vive ? crirent en mme temps une douzaine de voix avec un accent de menace. Cest moi ! dit Duncan pour gagner du temps, et doublant le pas en entranant ses compagnes effrayes. Bte ! qui, moi 43 ? Un ami de la France, reprit Duncan sans sarrter. Tu mas plus lair dun ennemi de la France. Arrte ! ou de par Dieu, je te ferai ami du Diable ! Non ? Feu, camarades, feu !
43

Lauteur a mis en franais les interpellations des sentinelles franaises et les rponses de Duncan, lorsquelles sont faites en franais. Nous avons conserv les phrases telles quelles ont t crites par lauteur.

223

Lordre fut excut linstant, et une vingtaine de coups de fusil partirent en mme temps. Heureusement on avait tir presque au hasard, et dans une direction qui ntait pas tout fait celle des fugitifs. Cependant les balles ne passrent pas trs loin deux, et les oreilles de David, peu exerces ce genre de musique, crurent les entendre siffler deux pouces de lui. Les Franais poussrent de grands cris, et Heyward entendit donner lordre de tirer une seconde fois, et de se mettre la poursuite de ceux qui ne paraissaient pas vouloir se montrer. Le major expliqua en deux mots au chasseur ce qui venait de se dire en franais, et celui-ci, sarrtant sur-le-champ, prit son parti avec autant de promptitude que de fermet. Faisons feu notre tour, dit-il ; ils croiront que cest une sortie de la garnison du fort ; ils appelleront du renfort, et avant quil leur en arrive nous serons en sret. Le projet tait bien conu ; mais lexcution ne russit pas. La premire dcharge darmes feu avait excit lattention gnrale du camp ; la seconde y jeta lalarme, depuis le bord du lac jusquau pied des montagnes, le tambour battit de tous cts, et lon y entendit un mouvement universel. Nous allons attirer sur nous leur arme entire, dit Heyward ; en avant, mon brave ami, en avant ! il y va de votre vie comme des ntres. Le chasseur paraissait dispos suivre cet avis ; mais dans ce moment de trouble et de confusion, il avait chang de position, et il ne savait de quel ct marcher. Il exposa en vain ses deux joues laction du vent ; il ne faisait plus le moindre souffle dair. En ce cruel embarras, Uncas remarqua des sillons tracs par le boulet qui tait arriv dans le bois, et qui avait emport en cet endroit le haut de trois petites fourmilires.

224

Laissez-moi en voir la direction, dit il-de-Faucon en se baissant pour lexaminer ; et se relevant linstant, il se remt en marche avec rapidit. Des voix, des cris, des jurements, des coups de fusil, se faisaient entendre de toutes parts, et mme assez peu de distance. Tout coup un vif clat de lumire fendit un moment le brouillard ; une forte dtonation qui le suivit fut rpte par tous les chos des montagnes, et plusieurs boulets traversrent la plaine. Cest du fort ! scria le chasseur en sarrtant sur-lechamp ; et nous courons comme des fous vers les bois pour nous jeter sous les couteaux des Maquas ! Ds quils se furent aperus de leur mprise, ils se htrent de la rparer, et, pour marcher plus vite, Duncan cda au jeune Mohican le soin de soutenir Cora, qui parut consentir cet change sans rpugnance. Cependant il tait manifeste que, sans savoir prcisment o les trouver, on les poursuivait avec ardeur, et chaque instant semblait devoir tre celui de leur mort ou du moins de leur captivit. Point de quartier aux coquins ! scria une voix qui semblait celle dun officier dirigeant la poursuite, et qui tait peu de distance derrire eux. Mais au mme instant une voix forte, parlant avec un ton dautorit, cria en face deux, du haut dun bastion du fort : vos postes, camarades ! attendez que vous puissiez voir les ennemis ; et alors tirez bas, et balayez le glacis.

225

Mon pre ! mon pre ! scria une voix de femme partant du milieu du brouillard ; cest moi, cest Alice, votre Elsie ; cest Cora ! Sauvez vos deux filles ! Arrtez ! scria la premire voix avec le ton dangoisse de toute la tendresse paternelle : ce sont elles ! Le ciel me rend mes enfants ! Quon ouvre la poterne ! Une sortie, mon brave soixantime, une sortie ! Mais ne brlez pas une amorce ! une charge la baonnette ! Nos voyageurs touchaient alors presque la poterne, et ils en entendirent crier les gonds rouills. Duncan en vit sortir une longue file de soldats en uniforme rouge. Il reconnut le bataillon quil commandait, et passant le bras dAlice sous celui de David, il se mit leur tte, et fora bientt ceux qui lavaient poursuivi reculer leur tour. Alice et Cora restrent un instant surprises et confondues en se voyant si subitement abandonnes par le major ; mais avant quelles eussent le temps de se communiquer leur tonnement et mme de songer le faire, un officier dune taille presque gigantesque, dont les cheveux avaient t blanchis par ses services militaires, encore plus que par les annes, et dont le temps avait adouci lair de fiert guerrire sans en diminuer le caractre imposant, sortit de la poterne, slana vers elles, les serra tendrement contre son cur ; tandis que de grosses larmes coulaient le long de ses joues et mouillaient celles des deux surs, il scriait avec un accent cossais bien prononc : Je te remercie de cette grce, mon Dieu ! Maintenant, quelque danger qui se prsente, ton serviteur y est prpar !

226

Chapitre XV

Allons, et apprenons le but de son ambassade ; cest ce que jaurai devin facilement avant que le Franais en ait dit un mot. Shakespeare. Henri V.

Quelques jours qui suivirent larrive dHeyward et de ses deux compagnes William-Henry se passrent au milieu des privations, du tumulte et des dangers dun sige que pressait avec vigueur un ennemi contre les forces suprieures duquel Munro navait pas de moyens suffisants de rsistance. Il semblait que Webb se ft endormi avec son arme sur les bords de lHudson, et et oubli lextrmit laquelle ses compatriotes taient rduite. Montcalm avait rempli tous les bois du portage de ses sauvages, dont on entendait les cris et les hurlements dans tout le camp anglais, ce qui ne contribuait pas peu jeter une nouvelle terreur dans le cur des soldats dcourags, parce quils sentaient leur faiblesse, et par consquent disposs sexagrer les dangers quils avaient craindre. Il nen tait pourtant pas de mme de ceux qui taient assigs dans le fort. Anims par les discours de leurs, chefs, et excits par leur exemple, ils taient encore arms de tout leur courage et soutenaient leur ancienne rputation avec un zle auquel rendait justice leur svre commandant. De son ct le gnral franais, quoique connu par son exprience et son habilet, semblait se contenter davoir travers les dserts pour venir attaquer son ennemi ; il avait nglig de semparer des montagnes voisines, do il aurait pu foudroyer le

227

fort avec impunit, avantage que dans la tactique moderne on naurait pas manqu de se procurer. Cette sorte de mpris pour les hauteurs, ou pour mieux dire cette crainte de la fatigue quil faut endurer pour les gravir, peut tre regarde comme la faute habituelle dans toutes les guerres de cette poque. Peut-tre avait-elle pris son origine dans la nature de celles quon avait eu soutenir contre les Indiens, quil fallait poursuivre dans les forts o il ne se trouvait pas de forteresses attaquer, et o lartillerie devenait presque inutile. La ngligence qui en rsulta se propagea jusqu la guerre de la rvolution, et fit perdre alors aux Amricains la forteresse importante de Ticonderago, perte qui ouvrit larme de Burgoyne un chemin dans ce qui tait alors le cur du pays. Aujourdhui on regarde avec tonnement cette ngligence, quel que soit le nom quon veuille lui donner. On sait que loubli des avantages que pourrait procurer une hauteur, quelque difficile quil puisse tre de sy tablir, difficult quon a souvent exagre, comme cela est arriv Mont-Dfiance, perdrait de rputation lingnieur charg de diriger les travaux militaires et mme le gnral commandant larme. Le voyageur oisif, le valtudinaire, lamateur des beauts de la nature, traversent maintenant dans une bonne voiture la contre que nous avons essay de dcrire, pour y chercher linstruction, la sant, le plaisir, ou bien il navigue sur ces eaux artificielles 44, sorties de terre la voix dun homme dtat qui a os risquer sa rputation politique dans cette entreprise hardie 45 ; mais on ne doit pas supposer que nos anctres traverOn a creus plus de trois cents lieues de canaux dans les tatsUnis depuis dix ans, et ils sont dus la premire entreprise dun administrateur, M. Clinton, gouverneur de ltat de New-York en 1828. 45 Le plan de M. Clinton ne pouvait en effet tre justifi que par le succs ; il la t : il sagissait de joindre par un canal les grands lacs lOcan atlantique. Cette entreprise gi-gantesque a t excute en huit ans, et na cot que 50, 000, 000 fr.
44

228

saient ces bois, gravissaient ces montagnes ou voguaient sur ces lacs avec la mme facilit. Le transport dun seul canon de gros calibre passait alors pour une victoire remporte, si heureusement les difficults du passage ntaient pas de nature empcher le transport simultan des munitions, sans quoi ce ntait quun tube de fer, lourd, embarrassant. et inutile. Les maux rsultant de cet tat de choses se faisaient vivement sentir au brave cossais qui dfendait alors WilliamHenry. Quoique Montcalm et nglig de profiter des hauteurs, il avait tabli avec art ses batteries dans la plaine, et elles taient servies avec autant de vigueur que dadresse. Les assigs ne pouvaient lui opposer que des moyens de dfense prpars la hte dans une forteresse situe dans le fond dun dsert ; et ces belles nappes deau qui stendaient jusque dans le Canada ne pouvaient leur procurer aucun secours, tandis quelles ouvraient un chemin facile leurs ennemis. Ce fut dans la soire du cinquime jour du sige, le quatrime depuis quil tait rentr dans le fort, que le major Heyward profita dun pourparler pour se rendre sur les parapets dun des bastions situs sur les bords du lac, afin de respirer un air frais, et dexaminer quels progrs avaient faits dans la journe les travaux des assigeants. Il tait seul, si lon excepte la sentinelle qui se promenait sur les remparts, car les artilleurs staient retirs pour profiter aussi de la suspension momentane de leurs devoirs. La soire tait calme, et lair qui venait du lac, doux et rafrachissant : dlicieux paysage o nagure le retentissement de lartillerie et le bruit des boulets qui tombaient dans le lac frappaient les oreilles. Le soleil clairait cette scne de ses derniers rayons. Les montagnes couvertes de verdure sembellissaient sous la clart plus douce du dclin du jour, et lon voyait se dessiner successivement lombre de quelques petits nuages chasss par une brise frache. Des les sans nombre paraient lHorican, comme les marguerites ornent un tapis de gazon, les unes basses et presque fleur deau, les autres for-

229

mant de petites montagnes vertes. Une foule de barques voguant sur la surface du lac taient remplies dofficiers et de soldats de larme des assigeants, qui gotaient tranquillement les plaisirs de la pche ou de la chasse. Cette scne tait en mme temps paisible et anime. Tout ce qui y appartenait la nature tait plein de douceur et dune simplicit majestueuse, et lhomme y mlait un agrable contraste de mouvement et de varit Deux petits drapeaux blancs taient dploys, lun langle du fort le plus voisin du lac, lautre sur une batterie avance du camp de Montcalm, emblme de la trve momentane qui suspendait non seulement les hostilits, mais mme lanimosit des combattants. Un peu en arrire, on voyait flotter les longs plis de soie des tendards rivaux de France et dAngleterre. Une centaine de jeunes Franais, aussi gais qutourdis, tiraient un filet sur le rivage sablonneux du lac, porte des canons du fort, dont lartillerie gardait alors le silence : des soldats samusaient divers jeux au pied des montagnes, qui retentissaient de leurs cris de joie ; les uns accouraient sur le bord du lac pour suivre de plus prs les diverses parties de pche et de chasse, les autres gravissaient les hauteurs pour avoir en mme temps sous les yeux tous les diffrents traits de ce riant tableau. Les soldats en faction nen taient pas mme spectateurs indiffrents, quoiquils ne relchassent rien de leur surveillance. Plusieurs groupes dansaient et chantaient au son du tambour et du fifre, au milieu dun cercle dIndiens que ce bruit avait attirs du fond dun bois, et qui les regardaient avec un tonnement silencieux. En un mot, tout avait laspect dun jour de plaisir plutt que dune heure drobe aux fatigues et aux dangers dune guerre. Duncan contemplait ce spectacle depuis quelques minutes, et se livrait aux rflexions quil faisait natre en lui, quand il en-

230

tendit marcher sur le glacis en face de la poterne dont nous avons dj parl. Il savana sur un angle du bastion pour voir quels taient ceux qui sen approchaient, et vit arriver il-deFaucon, sous la garde dun officier franais. Le chasseur avait lair soucieux et abattu, et lon voyait quil se sentait humili et presque dshonor, par le fait quil tait tomb au pouvoir des ennemis. Il ne portait plus son arme favorite, son tueur-dedaims, comme il lappelait, et il avait mme les mains lies derrire le dos avec une courroie. Des drapeaux blancs avaient t envoys si souvent pour couvrir quelque message, que le major, en savanant sur le bord du bastion, ne stait attendu voir quun officier franais charg den apporter quelquun ; mais ds quil eut reconnu la grande taille et les traits de son ancien compagnon, il tressaillit de surprise, et se hta de descendre du bastion pour regagner lintrieur de la forteresse. Le son de quelques autres voix attira pourtant son attention, et lui fit oublier un instant son dessein. lautre bout du bastion, il rencontra Alice et Cora qui se promenaient sur le parapet, o de mme que lui elles taient venues pour respirer lair frais du soir. Depuis le moment pnible o il les avait quittes, uniquement pour assurer leur entre sans danger dans le fort, en arrtant ceux qui les poursuivaient, il ne les avait pas vues un seul instant, car les devoirs quil avait remplir ne lui avaient pas laiss une minute de loisir. Il les avait quittes alors ples, puises de fatigue, abattues par les dangers quelles avaient courus, et maintenant il voyait les roses refleurir sur leurs joues et la gaiet reparatre sur leur front, quoiquelle ne ft pas sans mlange dinquitude. Il ntait donc pas surprenant quune pareille rencontre ft oublier un instant tout autre objet au jeune militaire, et ne lui laisst que le dsir de les entretenir. Cependant la vivacit dAlice ne lui donna pas le temps de leur adresser la parole le premier. Vous voil donc, chevalier dloyal et discourtois, qui abandonnez vos damoiselles dans la lice pour courir au milieu

231

des hasards du combat ! scria-t-elle en affectant un ton de reproche que dmentaient ses yeux, son sourire et le geste de sa main ; voil plusieurs jours, plusieurs sicles que nous nous attendons vous voir tomber nos pieds pour implorer notre merci, et nous demander humblement pardon de votre fuite honteuse ; car jamais daim effarouch, comme le dirait notre digne ami il-de-Faucon, na pu courir plus vite. Vous savez quAlice veut parler du dsir que nous avions de vous faire tous les remerciements que nous vous devons, dit Cora plus grave et plus srieuse. Mais il est vrai que nous avons t surprises de ne pas vous avoir vu plus tt, quand vous deviez tre sr que la reconnaissance des deux filles tait gale celle de leur pre. Votre pre lui-mme pourrait vous dire, rpondit le major, que, quoique loign de vous, je nen ai pas moins t occup de votre sret. La possession de ce village de tentes, ajouta-t-il en montrant le camp retranch occup par le dtachement venu du fort douard, a t vivement conteste ; et quiconque est matre de cette position doit bientt ltre du fort et de tout ce quil contient. Jai pass tous les jours et toutes les nuits depuis notre arrive au fort. Mais, continua-t-il en dtournant un peu la tte avec un air de chagrin et dembarras, quand je naurais pas eu une raison aussi valable pour mabsenter, la honte aurait peut-tre d suffire pour mempcher doser me montrer vos yeux. Heyward ! Duncan ! scria Alice, se penchant en avant, pour lire dans ses traits si elle ne se trompait pas en devinant quoi il voulait faire allusion en parlant ainsi ; si je croyais que cette langue babillarde vous et caus quelque peine, je la condamnerais un silence ternel ! Cora peut dire, si elle le veut, combien nous avons apprci votre zle, et quelle est la sincrit, jallais presque dire lenthousiasme de notre reconnaissance.

232

Et Cora attestera-t-elle la vrit de ce discours ? demanda gaiement Heyward, les manires cordiales dAlice ayant dissip un premier sentiment dinquitude ; que dit notre grave sur ? Le soldat plein dardeur, qui veille son poste, peut-il faire excuser le chevalier ngligent qui sest endormi au sien ? Cora ne lui rpondit pas sur-le-champ, et elle resta quelques instants le visage tourn vers lHorican, comme si elle et t occupe de ce qui se passait sur la surface du lac. Lorsquelle fixa ensuite ses yeux noirs sur le major, ils avaient une telle expression danxit que lesprit du jeune militaire ne put se livrer aucune autre ide que celle de linquitude et de lintrt quelle faisait natre en lui. Vous tes indispose, ma chre miss Munro, lui dit-il ; je regrette que nous nous soyons livrs au badinage pendant que vous souffrez. Ce nest rien, rpondit-elle sans accepter le bras quil lui offrait. Si je ne puis voir le ct brillant du tableau de la vie sous les mmes couleurs que cette jeune et innocente enthousiaste, ajouta-t-elle en appuyant une main avec affection sur le bras de sa sur, cest un tribut que je paie lexprience, et peut-tre un malheur de mon caractre. Mais voyez, major Heyward, continua-t-elle en faisant un effort sur elle-mme pour carter toute apparence de faiblesse, comme elle pensait que son devoir lexigeait, regardez autour de vous, et dites-moi quel spectacle est celui qui nous environne, pour la fille dun soldat qui ne connat dautre bonheur que son honneur et son renom militaire. Ni lun ni lautre ne peuvent tre ternis par des circonstances quil lui est impossible de matriser, rpondit Duncan avec chaleur. Mais ce que vous venez de me dire me rappelle mon devoir. Je vais trouver votre pre pour savoir quelle dter-

233

mination il a prise sur des objets importants relatifs notre dfense. Que le ciel veille sur vous ! noble Cora, car je dois vous nommer ainsi. (Elle lui offrit la main, mais ses lvres tremblaient, et son visage se couvrit dune pleur mortelle.) Dans le bonheur comme dans ladversit, je sais que vous serez toujours lornement de votre sexe. Adieu, Alice, ajouta-t-il avec un accent de tendresse au lieu de celui de ladmiration ; nous nous reverrons bientt comme vainqueurs, jespre, et au milieu des rjouissances. Sans attendre leur rponse, il descendit rapidement du bastion, traversa une petite esplanade, et au bout de quelques instants il se trouva en prsence du commandant. Munro se promenait tristement dans son appartement quand Heyward y arriva. Vous avez prvenu mes dsirs, major, dit-il ; jallais vous faire prier de me faire le plaisir de venir ici. Jai vu avec peine, Monsieur, que le messager que je vous avais recommand avec tant de chaleur est arriv ici prisonnier des Franais. Jespre que vous navez aucune raison pour suspecter sa fidlit ? La fidlit de la Longue-Carabine mest connue depuis longtemps, et elle est au-dessus de tout soupon, quoique sa bonne fortune ordinaire semble avoir fini par se dmentir. Montcalm la fait prisonnier, et avec la maudite politesse de son pays il me la renvoy en me faisant dire, que sachant le cas que je faisais de ce drle il ne voulait pas me priver de ses services. Cest une manire jsuitique dapprendre un homme ses infortunes, major Heyward ! Mais le gnral Webb, le renfort que nous en attendons

234

Avez-vous regard du ct du sud ? navez-vous pas pu lapercevoir ? scria le commandant avec un sourire plein damertume ; allons, allons, vous tes jeune, major, vous navez pas de patience, vous ne laissez pas ces messieurs le temps de marcher ! Ils sont donc en marche ? Votre messager vous en a-t-il assur ? Quand arriveront-ils, et par quel chemin, cest ce quil lui est impossible de me dire. Il parat aussi quil tait porteur dune lettre, et cest la seule partie de laffaire qui semble agrable ; car malgr les attentions ordinaires de votre marquis de Montcalm, je suis convaincu que si cette missive avait contenu de mauvaises nouvelles, la politesse du Monsieur 46 laurait certainement empch de me les laisser ignorer. Ainsi donc il a renvoy le messager et gard le message ? Prcisment, cest ce quil a fait ; et tout cela par suite de ce quon appelle sa bonhomie. Je gagerais que si la vrit tait connue, on verrait que le grand-pre du noble marquis donnait des leons de lart sublime de la danse. Mais que dit le chasseur ? il a des yeux, des oreilles, une langue. Quel rapport verbal vous a-t-il fait ? Oh ! il a certainement tous les organes que la nature lui a donns, et il est fort en tat de dire tout ce quil a vu et entendu. Eh bien ! le rsultat de son rapport est quil existe sur les bords de lHudson un certain fort appartenant Sa Majest britannique, nomm douard, en lhonneur de Son Altesse le duc

46

Mot quivalent de celui de Franais dans la bouche dun An-

glais.

235

dYork, et quil est dfendu par une nombreuse garnison, comme cela doit tre. Mais ny a-t-il vu aucun mouvement, aucun signe qui annont lintention de marcher notre secours ? Il y a vu une parade le matin et une parade le soir, et quand un brave garon des troupes provinciales Mais vous tes demi cossais, Duncan, et vous connaissez le proverbe qui dit que, quand on laisse tomber sa poudre, si elle touche un charbon elle prend feu, ainsi Ici le vtran sinterrompit tout coup, et quittant le ton dironie amre, il en prit un plus grave et plus srieux. Et cependant il pouvait, il devait y avoir dans cette lettre quelque chose dont il aurait t bon que nous fussions instruits. Notre dcision doit tre prompte, dit Duncan, se htant de profiter du changement dhumeur quil remarquait dans son commandant, pour lui parler dobjets quil regardait comme encore plus importants ; je ne puis vous cacher que le camp fortifi ne peut tenir longtemps encore, et je suis fch davoir ajouter que les choses ne me paraissent pas aller beaucoup mieux dans le fort. La moiti de nos canons sont hors de service. Cela pourrait-il tre autrement ? Les uns ont t pchs dans le lac, les autres se sont rouills au milieu des bois depuis la dcouverte de ce pays, et les meilleurs ne sont que des joujoux de corsaires ; ce ne sont pas des canons. Croyez-vous, Monsieur, que vous puissiez avoir une artillerie bien monte au milieu du dsert, trois mille milles de la Grande-Bretagne ? Nos murs sont prs de tomber, continua Heyward sans se laisser dconcerter par ce nouvel lan dindignation du vtran ; les provisions commencent nous manquer, et les soldats

236

donnent mme dj des signes de mcontentement et dalarmes. Major Heyward, rpondit Munro en se tournant vers lui avec lair de dignit que son ge et son grade suprieur lui permettaient de prendre, jaurais inutilement servi Sa Majest pendant un demi-sicle et vu ma tte se couvrir de ces cheveux blancs, si jignorais ce que vous venez de me dire et tout ce qui a rapport aux circonstances pnibles et urgentes dans lesquelles nous nous trouvons ; mais nous devons tout lhonneur des armes du roi, et nous nous devons aussi quelque chose nousmmes. Tant quil me restera quelque espoir dtre secouru, je dfendrai ce fort, quand ce devrait tre avec des pierres ramasses sur le bord du lac. Cest cette malheureuse lettre que nous aurions besoin de voir, afin de connatre les intentions de lhomme que le comte de Soudon nous a laiss pour le remplacer. Et puis-je vous tre de quelque utilit dans cette affaire ? Oui, Monsieur, vous le pouvez. En addition ses autres civilits, le marquis de Montcalm ma fait inviter une entrevue personnelle avec lui dans lespace qui spare nos fortifications des lignes de son camp. Or je pense quil ne convient pas que je montre tant dempressement le voir, et jai dessein de vous employer, vous, officier revtu dun grade honorable, comme mon substitut ; car ce serait manquer lhonneur de lcosse que de laisser dire quun de ses enfants a t surpass en civilit par un homme n dans quelque autre pays que ce soit de la terre. Sans entrer dans une discussion sur le mrite comparatif de la politesse des diffrents pays, Duncan se borna assurer le vtran quil tait prt excuter tous les ordres dont il voudrait le charger. Il sensuivit une longue conversation confidentielle, pendant laquelle Munro informa le jeune officier de tout ce quil

237

aurait faire, en y ajoutant quelques avis dicts par son exprience ; aprs quoi Heyward prit cong de son commandant. Comme il ne pouvait agir quen qualit de reprsentant du commandant du fort, on se dispensa du crmonial qui aurait accompagn une entrevue des deux chefs des forces ennemies. La suspension darmes durait encore, et aprs un roulement de tambours, Duncan sortit par la poterne, prcd dun drapeau blanc, environ dix minutes aprs avoir reu ses instructions. Il fut accueilli par lofficier qui commandait les avant-postes avec les formalits dusage, et conduit sur-le-champ sous la tente du gnral renomm qui commandait larme franaise. Montcalm reut le jeune major, entour de ses principaux officiers et ayant prs de lui les chefs des diffrentes tribus dIndiens qui lavaient accompagn dans cette guerre. Heyward sarrta tout coup involontairement quand, en jetant les yeux sur cette troupe dhommes rouges, il distingua parmi eux la physionomie farouche de Magua, qui le regardait avec cette attention calme et sombre qui tait le caractre habituel des traits de ce rus sauvage. Une exclamation de surprise pensa lui chapper ; mais se rappelant sur-le-champ de quelle mission il tait charg, et en prsence de qui il se trouvait, il supprima toute apparence extrieure dmotion, et se tourna vers le gnral ennemi, qui avait dj fait un pas pour aller au-devant de lui. Le marquis de Montcalm, lpoque dont nous parlons, tait dans la fleur de son ge ; et lon pourrait ajouter quil tait arriv lapoge de sa fortune. Mais mme dans cette situation digne denvie, il tait poli et affable, et il se distinguait autant par sa scrupuleuse courtoisie que par cette valeur chevaleresque dont il donna tant de preuves, et qui deux ans aprs lui cota la vie dans les plaines dAbraham. Duncan, en dtournant les yeux de la physionomie froce et ignoble de Magua, en vit avec plaisir le contraste parfait dans lair noble et militaire, les traits prvenants et le sourire gracieux du gnral franais.

238

Monsieur, dit Montcalm, jai beaucoup de plaisir Eh bien ! o est donc cet interprte ? Je crois, Monsieur, quil ne sera pas ncessaire, dit Heyward avec modestie ; je parle un peu le franais. Ah ! jen suis charm, rpliqua le marquis ; et prenant familirement Duncan sous le bras, il le conduisit lextrmit de la tente, o ils pouvaient sentretenir sans tre entendus. Je dteste ces fripons-l, ajouta-t-il en continuant parler franais ; car on ne sait jamais sur quel pied on est avec eux. Eh bien ! Monsieur, je me serais fait honneur davoir une entrevue personnelle avec votre brave commandant ; mais je me flicite quil se soit fait remplacer par un officier aussi distingu que vous ltes, et aussi aimable que vous le paraissez. Duncan le salua, car le compliment ne pouvait lui dplaire, en dpit de la rsolution hroque quil avait prise de ne pas souffrir que les politesses ou les ruses du gnral ennemi lui fissent oublier un instant ce quil devait son souverain. Montcalm reprit la parole aprs un moment de silence et de rflexion. Votre commandant est plein de bravoure, Monsieur, ditil alors ; il est plus en tat que personne de rsister une attaque. Mais nest-il pas temps quil commence suivre les conseils de lhumanit, plutt que ceux de la valeur ? Lune et lautre contribuent galement caractriser le hros. Nous regardons ces deux qualits comme insparables, rpondit Duncan en souriant ; mais tandis que vous nous donnez mille motifs pour stimuler lune, nous navons encore jusqu prsent aucune raison particulire pour mettre lautre en action.

239

Montcalm salua son tour ; mais ce fut avec lair dun homme trop habile pour couter le langage de la flatterie, et il ajouta : Il est possible que mes tlescopes maient tromp, et que vos fortifications aient rsist notre artillerie mieux que je ne le supposais. Vous savez sans doute quelle est notre force ? Nos rapports varient cet gard, rpondit Heyward nonchalamment ; mais nous ne la supposons que de vingt mille hommes tout au plus. Le Franais se mordit les lvres, et fixa ses yeux sur le major comme pour lire dans ses penses, et alors il ajouta avec une indiffrence bien joue et comme sil et voulu reconnatre la justesse dun calcul auquel il voyait fort bien que Duncan najoutait pas foi : Cest un aveu mortifiant pour un soldat, Monsieur ; mais il faut convenir que, malgr tous nos soins, nous navons pu dguiser notre nombre. On croirait pourtant que, sil tait possible dy russir, ce devrait tre dans ces bois. Mais quoique vous pensiez quil est encore trop tt pour couter la voix de lhumanit, continua-t-il en souriant, il mest permis de croire quun jeune guerrier comme vous ne peut tre sourd celle de la galanterie. Les filles du commandant, ce que jai appris, sont entres dans le fort depuis quil est investi ? Oui, Monsieur, rpondit Heyward ; mais cette circonstance, bien loin daffaiblir notre rsolution, ne fait que nous exciter de plus grands efforts par lexemple de courage quelle nous a mis sous les yeux. Sil ne fallait que de la fermet pour repousser mme un ennemi aussi habile que monsieur de Montcalm, je confierais volontiers la dfense de William-Henry lane de ces jeunes dames.

240

Nous avons dans nos lois saliques une sage disposition en vertu de laquelle la couronne de France ne peut jamais tomber en quenouille, rpondit Montcalm un peu schement et avec quelque hauteur ; mais reprenant aussitt son air daisance et daffabilit ordinaire, il ajouta : Au surplus, comme toutes les grandes qualits sont hrditaires, cest un motif de plus pour vous croire ; mais ce nest pas une raison pour oublier que, comme je vous le disais, le courage mme doit avoir des bornes, et quil est temps de faire parler les droits de lhumanit. Je prsume, Monsieur, que vous tes autoris traiter des conditions de la reddition du fort ? Votre Excellence trouve-t-elle que nous nous dfendions assez faiblement pour regarder cette mesure comme nous tant impose par la ncessit ? Je serais fch de voir la dfense se prolonger de manire exasprer mes amis rouges, dit Montcalm sans rpondre cette question, en jetant un coup dil sur le groupe dIndiens attentifs un entretien que leurs oreilles ne pouvaient entendre ; mme prsent je trouve assez difficile dobtenir deux quils respectent les usages de la guerre des nations civilises. Heyward garda le silence, car il se rappela les dangers quil avait courus si rcemment parmi ces sauvages, et les deux faibles compagnes qui avaient partag ses souffrances. Ces messieurs-l, continua Montcalm voulant profiter de lavantage quil croyait avoir remport, sont formidables quand ils sont courroucs, et vous savez combien il est difficile de modrer leur colre. Eh bien ! Monsieur, parlerons-nous des conditions de la reddition ? Je crois que Votre Excellence napprcie pas assez la force de William-Henry et les ressources de sa garnison.

241

Ce nest pas Qubec que jassige ; cest une place dont toutes les fortifications sont en terre, et dfendue par une garnison qui ne consiste quen deux mille trois cents hommes, quoique un ennemi doive rendre justice leur bravoure. Il est trs vrai que nos fortifications sont en terre, Monsieur, et quelles ne sont point assises sur le rocher du Diamant ; mais elles sont leves sur cette rive qui a t si fatale Dieskau et sa vaillante arme ; et vous ne faites pas entrer dans vos calculs une force considrable qui nest qu quelques heures de marche de nous, et que nous devons regarder comme faisant partie de nos moyens de dfense. Oui, rpondit Montcalm avec le ton dune parfaite indiffrence, de six huit mille hommes, que leur chef circonspect juge plus prudent de garder dans leurs retranchements que de mettre en campagne. Ce fut alors le tour dHeyward de se mordre les lvres de dpit, en entendant le marquis parler avec tant dinsouciance dun corps darme dont il savait que la force effective tait fort exagre. Tous deux gardrent le silence quelques instants, et Montcalm reprit la parole de manire annoncer quil croyait que la visite de lofficier anglais navait dautre but que de proposer des conditions de capitulation. De son ct le major chercha donner la conversation une tournure qui ament le gnral franais faire quelque allusion la lettre quil avait intercepte ; mais ni lun ni lautre ne russit atteindre son but, et aprs une longue et inutile confrence, Duncan se retira avec une impression favorable des talents et de la politesse du gnral ennemi, mais aussi peu instruit sur ce quil dsirait apprendre que lorsquil tait arriv. Montcalm laccompagna jusqu la porte de sa tente, et le chargea de renouveler au commandant du fort linvitation quil lui avait dj fait faire de lui accorder le plus tt possible une

242

entrevue sur le terrain situ entre les deux armes. L ils se sparrent ; lofficier qui avait amen Duncan le reconduisit aux avant-postes, et le major tant rentr dans le fort se rendit surle-champ chez Munro.

243

Chapitre XVI

Mais avant de combattre ouvrez donc cette lettre. Shakespeare. Le Roi Lear.

Munro tait seul avec ses deux filles lorsque le major entra dans son appartement. Alice tait assise sur un de ses genoux, et ses doigts dlicats samusaient sparer les cheveux blancs qui tombaient sur le front de son pre. Cette sorte denfantillage fit froncer le sourcil du vtran ; mais elle ramena la srnit sur son front en y appuyant ses lvres de rose. Cora, toujours calme et grave, tait assise prs deux, et regardait le badinage de sa jeune sur avec cet air de tendresse maternelle qui caractrisait son affection pour elle. Au milieu des plaisirs purs et tranquilles dont elles jouissaient dans cette runion de famille, les deux surs semblaient avoir oubli momentanment, non seulement les dangers quelles avaient si rcemment courus dans les bois, mais mme ceux qui pouvaient encore les menacer dans une forteresse assige par une force si suprieure. On et pu croire quelles avaient voulu profiter de cet instant de trve pour se livrer leffusion de leurs plus tendres sentiments, et tandis que les filles oubliaient leurs craintes, le vtran lui-mme, dans ce moment de repos et de scurit, ne songeait qu lamour paternel. Duncan, qui, dans lempressement quil avait d rendre compte de sa mission au commandant, tait entr sans se faire annoncer, resta une minute ou deux spectateur immobile dune scne qui lintressait vivement et quil ne voulait pas interrom-

244

pre ; mais enfin les yeux actifs dAlice virent son image dans une glace place devant elle, et elle se leva en scriant : Le major Heyward ! Eh bien ! quavez-vous en dire ? lui demanda son pre sans changer de position ; il est prsent jaser avec le Franais dans son camp, o je lai envoy. Duncan stant avanc vers lui : Ah ! vous voil, Monsieur ! continua-t-il ; vous tes jeune, et leste par consquent. Allons, enfants, retirez-vous ! que faites-vous ici ? croyez-vous quun soldat nait pas dj assez de choses dans la tte, sans venir la remplir encore de bavardages de femmes ? Cora se leva sur-le-champ, voyant que leur prsence ntait plus dsire, et Alice la suivit, un sourire sur les lvres. Au lieu de demander au major le rsultat de sa mission, Munro se promena quelques instants, les mains croises derrire le dos et la tte penche sur sa poitrine, en homme livr de profondes rflexions. Enfin il leva sur Duncan des yeux exprimant sa tendresse paternelle, et scria : Ce sont deux excellentes filles, Heyward ! Qui ne serait fier dtre leur pre ! Je crois que vous savez dj tout ce que je pense de ces deux aimables surs, colonel Munro. Sans doute, sans doute, et je me rappelle mme que le jour de votre arrive au fort vous aviez commenc mouvrir votre cur ce sujet dune manire qui ne me dplaisait nullement ; mais je vous ai interrompu, parce que je pensais quil ne convenait pas un vieux soldat de parler de prparatifs de noces, et de se livrer la joie quelles entranent, dans un moment

245

o il tait possible que les ennemis de son roi voulussent avoir leur part du festin nuptial sans y avoir t invits. Cependant je crois que jai eu tort, Duncan. Oui, jai eu tort, et je suis prt entendre ce que vous avez me dire. Malgr tout le plaisir que me donne cette agrable assurance, mon cher monsieur, il faut dabord que je vous rende compte dun message que le marquis de Au diable le Franais et toute son arme ! scria le vtran en fronant le sourcil ; Montcalm nest pas encore matre de William-Henry, et il ne le sera jamais si Webb se conduit comme il le doit. Non, Monsieur, non ; grce au ciel, nous ne sommes pas encore rduits une extrmit assez urgente pour que Munro ne puisse donner un instant ses affaires domestiques, aux soins de sa famille. Votre mre tait fille unique de mon meilleur ami, Duncan, et je vous couterai en ce moment, quand mme tous les chevaliers de Saint-Louis, avec leur patron leur tte, seraient la poterne, me suppliant de leur accorder un moment daudience. Jolie chevalerie, ma foi, que celle quon peut acheter avec quelques tonnes de sucre ! Et leurs marquisats de deux sous ? On en ferait de semblables par douzaines dans le Lothian. Parlez-moi du Chardon 47, quand vous voudrez me citer un ordre de chevalerie antique et vnrable ; le vritable nemo me impun lacessit 48 de la chevalerie ! Vous avez eu des anctres qui en ont t revtus, Duncan, et ils faisaient lornement de la noblesse dcosse. Heyward vit que son commandant se faisait un malin plaisir de montrer son mpris pour les Franais et pour le message de leur gnral ; sachant que lhumeur de Munro ne serait pas de longue dure, et quil reviendrait de lui-mme sur ce sujet, il
47 Ordre de chevalerie cossais.

Devise de cet ordre : Personne impunment noserait mattaquer.

48

246

ninsista plus pour rendre compte de sa mission, et parla dun objet qui lintressait davantage. Je crois, Monsieur, lui dit-il, vous avoir fait connatre que jaspirais tre honor du nom de votre fils. Oui, jai eu assez dintelligence pour le comprendre ; mais avez-vous parl aussi intelligiblement ma fille ? Non, sur mon honneur, Monsieur ! jaurais cru abuser de la confiance que vous maviez accorde si javais profit dune pareille occasion pour lui faire connatre mes dsirs. Vous avez agi en homme dhonneur, Heyward, et je ne puis quapprouver de tels sentiments ; mais Cora est une fille sage, discrte, et dont lme est trop leve pour quelle ait besoin quun pre exerce quelque influence sur son choix. Cora ! Oui, Monsieur, Cora ! De quoi parlons-nous, Monsieur ? Nest-ce pas de vos prtentions la main de miss Munro ? Je je ne crois pas avoir prononc son nom, balbutia le major avec embarras. Et pour pouser qui me demandez-vous donc mon consentement ? dit le vtran en se redressant, avec un air de mcontentement et de dignit blesse. Vous avez une autre fille, Monsieur, rpondit Heyward ; une fille non moins aimable, non moins intressante. Alice ! scria Munro avec une surprise gale celle que Duncan venait de montrer en rptant le nom de Cora.

247

Cest elle que sadressent tous mes vux, Monsieur. Le jeune homme attendit en silence le rsultat de leffet extraordinaire que produisait sur le vieux guerrier une dclaration laquelle il tait vident que celui-ci sattendait si peu. Pendant quelques minutes Munro parcourut sa chambre grands pas, comme agit de convulsions et absorb par des rflexions pnibles. Enfin il sarrta en face dHeyward, fixa les yeux sur les siens, et lui dit avec une motion qui rendait ses lvres tremblantes : Duncan Heyward, je vous ai aim pour lamour de celui dont le sang coule dans vos veines. Je vous ai aim pour vousmme, cause des bonnes qualits que jai reconnues en vous. Je vous ai aim parce que jai pens que vous pourriez faire le bonheur de ma fille ; mais toute cette affection se changerait en haine si jtais sr que ce que japprhende soit vrai ! Dieu ne plaise que je puisse faire, dire, ou penser la moindre chose capable damener un si cruel changement ! scria Heyward, qui soutint dun il ferme les regards fixes et pntrants de son commandant. Sans rflchir limpossibilit o se trouvait le jeune homme qui lcoutait de comprendre des sentiments qui taient cachs au fond de son cur, Munro se laissa pourtant flchir par lair de candeur et de sincrit quil remarqua en lui, et reprit la parole dun ton plus doux. Vous dsirez tre mon fils, Duncan, lui dit-il, et vous ignorez encore lhistoire de celui que vous voulez appeler votre pre. Asseyez-vous, et je vais vous ouvrir, aussi brivement quil me sera possible de le faire, un cur dont les blessures ne sont pas encore cicatrises. Le message de Montcalm fut alors compltement oubli ; et celui qui en tait charg ny songeait pas plus que celui qui il tait destin. Chacun deux prit une chaise, et tandis que le vieil-

248

lard gardait le silence pour rassembler ses ides, en se livrant des souvenirs qui paraissaient mlancoliques, le jeune homme rprima son impatience, et prit un air et une attitude dattention respectueuse ; enfin Munro commena son rcit. Vous savez dj, major Heyward, dit lcossais, que ma famille est ancienne et honorable, quoique la fortune ne lait pas favorise dune manire proportionne sa noblesse. Javais peu prs votre ge quand jengageai ma foi Alice Graham, fille dun laird du voisinage, propritaire de biens assez considrables ; mais divers motifs, peut-tre ma pauvret, firent que son pre sopposa notre union : en consquence je fis ce que tout homme honnte devait faire, je rendis Alice sa parole, et tant entr au service du roi, je quittai lcosse. Javais dj vu bien des pays, mon sang avait dj coul dans bien des contres, quand mon devoir mappela dans les les des Indes occidentales : l le hasard me fit faire la connaissance dune dame qui avec le temps devint mon pouse, et me rendit pre de Cora. Elle tait fille dun homme bien n, dont la femme avait le malheur, si le terme vous convient, Monsieur, dit le vieillard avec un accent de fiert, de descendre, quoiqu un degr dj loign, de cette classe infortune quon a la barbarie de rduire un infme esclavage pour fournir aux besoins de luxe des nations civilises. Oui, Monsieur, et cest une maldiction qui a frapp lcosse mme, par suite de son union contre nature une terre trangre et un peuple de trafiquants. Mais si je trouvais parmi eux un homme qui ost se permettre une rflexion mprisante sur la naissance de ma fille, sur ma parole, il sentirait tout le poids du courroux dun pre ! Mais vousmme, major Heyward, vous tes n dans les colonies du sud, o ces tres infortuns et tous ceux qui en descendent sont regards comme appartenant une race infrieure la ntre. Cela nest malheureusement que trop vrai, Monsieur, dit Duncan avec un tel embarras quil ne put sempcher de baisser les yeux.

249

Et vous en faites un sujet de reproche ma fille ! scria le pre dun ton o lon reconnaissait en mme temps le chagrin et la colre, lironie et lamertume ; quelque aimable, quelque vertueuse quelle soit, vous ddaignez de mler le sang des Heyward un sang si dgrad, si mpris ? Dieu me prserve dun prjug si indigne et si draisonnable ! rpondit Heyward, quoique la voix de sa conscience lavertit en secret que ce prjug, fruit de lducation, tait enracin dans son cur aussi profondment que sil y et t implant par les mains de la nature : la douceur, lingnuit, les charmes et la vivacit de la plus jeune de vos filles, colonel Munro, vous expliquent assez mes motifs pour quil soit inutile de maccuser dune injustice. Vous avez raison, Monsieur, dit le vieillard, prenant une seconde fois un ton radouci ; elle est limage parlante de ce qutait sa mre son ge avant quelle et connu le chagrin. Lorsque la mort meut priv de mon pouse, je retournai en cosse, enrichi par ce mariage ; et le croiriez-vous, Duncan ? jy retrouvai lange qui avait t mon premier amour, languissant dans le clibat depuis vingt ans, et uniquement par affection pour lingrat qui avait pu loublier ; elle fit encore plus, elle me pardonna mon manque de foi, et comme elle tait encore sa matresse, elle mpousa Et devint mre dAlice ! scria Heyward avec un empressement qui aurait pu tre dangereux dans un moment o le vieux militaire aurait t moins occup des souvenirs qui le dchiraient. Oui, rpondit Munro, et elle paya de sa vie le prcieux prsent quelle me fit ; mais cest une sainte dans le ciel, Monsieur, et il conviendrait mal un homme sur le bord du tombeau de murmurer contre un sort si dsirable. Elle ne vcut avec

250

moi quune seule anne, terme de bonheur bien court pour une femme qui avait pass toute sa jeunesse dans la douleur. Munro se tut, et son affection muette avait quelque chose de si imposant et de si majestueux quHeyward nosa hasarder un seul mot de conversation. Le vieillard semblait avoir oubli quil ntait pas seul, et ses traits agits annonaient sa vive motion, tandis que de grosses larmes coulaient le long de ses joues. Enfin il parut revenir lui ; il se leva tout coup, fit un tour dans lappartement, comme pour se donner le temps de retrouver le calme que ce rcit lui avait fait perdre, et se rapprocha dHeyward avec un air de grandeur et de dignit. Major, lui dit-il, navez-vous pas un message me communiquer de la part du marquis de Montcalm ? Duncan tressaillit son tour, car ce message tait alors bien loin de ses penses, et il commena sur-le-champ, quoique non sans embarras, rendre le compte quil devait de son ambassade. Il est inutile dappuyer ici sur la manire adroite, mais civile, avec laquelle le gnral franais avait su luder toutes les tentatives quavait faites Heyward pour tirer de lui le motif de lentrevue quil avait propose au commandant de WilliamHenry, et sur le message conu en termes toujours polis, mais trs dcids, par lequel il lui donnait entendre quil fallait quil vnt chercher cette explication lui-mme, ou quil se dtermint sen passer. Pendant que Munro coutait le rcit dtaill que lui faisait le major de sa confrence avec le gnral ennemi, les sensations que lamour paternel avait excites en lui saffaiblissaient graduellement pour faire place aux ides que lui inspirait le sentiment de ses devoirs militaires ; et lorsque Duncan eut fini de rendre compte de sa mission, le pre avait disparu, il ne restait

251

plus devant lui que le commandant de William-Henry, mcontent et courrouc. Vous men avez dit assez, major Heyward, scria le vieillard dun ton qui prouvait combien il tait bless de la conduite du marquis, assez pour faire un volume de commentaires sur la civilit franaise. Voil un monsieur qui minvite une confrence, et quand je me fais remplacer par un substitut trs capable, car vous ltes, Duncan, quoique vous soyez encore jeune, il refuse de sexpliquer et me laisse tout deviner ! Mon cher monsieur, reprit le major en souriant, il est possible quil ait une ide moins favorable du substitut. Dailleurs, faites attention que linvitation quil vous a faite et quil ma charg de vous ritrer sadresse au commandant en chef du fort, et non lofficier qui commande en second. Eh bien ! Monsieur, rpondit Munro, un substitut nest-il pas investi de tout le pouvoir et de toute la dignit de celui quil reprsente ? Il veut avoir une confrence avec le commandant en personne ! Sur ma foi, Duncan, jai envie de la lui accorder, ne ft-ce que pour lui montrer une contenance ferme, en dpit de son arme nombreuse et de ses sommations. Ce serait un coup de politique qui ne serait peut-tre pas mauvais, jeune homme. Duncan, qui croyait de la dernire importance de connatre le plus promptement possible le contenu de la lettre dont le batteur destrade tait charg, se hta dappuyer sur cette ide. Sans aucun doute, dit-il, la vue de notre air dindiffrence et de tranquillit ne sera pas propre lui inspirer de la confiance. Jamais vous navez dit plus grande vrit. Je voudrais quil vnt inspecter nos fortifications en plein jour, et en manire

252

dassaut, ce qui est le meilleur moyen pour voir si un ennemi fait bonne contenance, et ce qui serait infiniment prfrable au systme de canonnade quil a adopt. La beaut de lart de la guerre a t dtruite, major, par les pratiques modernes de votre M. Vauban. Nos anctres taient fort au-dessus de cette lchet scientifique. Cela peut tre vrai, Monsieur, mais nous sommes obligs maintenant de nous dfendre avec les mmes armes quon emploie contre nous. Que dcidez-vous, relativement lentrevue ? Je verrai le Franais ; je le verrai sans crainte et sans dlai, comme il convient un fidle serviteur du roi mon matre. Allez, major Heyward, faites-leur entendre une fanfare de musique, et envoyez un trompette pour informer le marquis que je vais me rendre lendroit indiqu. Je le suivrai de prs avec une escorte, car honneur est d celui qui est charg de garder lhonneur de son roi. Mais coutez, Duncan, ajouta-t-il en baissant la voix, quoiquils fussent seuls, il sera bon davoir un renfort porte, dans le cas o quelque trahison aurait t prmdite. Heyward profita sur-le-champ de cet ordre pour quitter lappartement ; et comme le jour approchait de sa fin, il ne perdit pas un instant pour faire les arrangements ncessaires. Il ne lui fallut que quelques minutes pour dpcher au camp des Franais un trompette avec un drapeau blanc, afin dy annoncer larrive trs prochaine du commandant du fort, et pour ordonner quelques soldats de prendre les armes. Ds quils furent prts, il se rendit avec eux la poterne, o il trouva son officier suprieur qui lattendait dj. Ds quon eut accompli le crmonial ordinaire du dpart militaire, le vtran et son jeune compagnon sortirent de la forteresse, suivis de leur escorte.

253

Ils ntaient qu environ cent cinquante pas des bastions quand ils virent sortir dun chemin creux, ou pour mieux dire dun ravin qui coupait la plaine entre les batteries des assigeants et le fort, une petite troupe de soldats qui accompagnaient leur gnral. En quittant ses fortifications pour aller se montrer aux ennemis, Munro avait redress sa grande taille, et pris un air et une dmarche tout fait militaires ; mais ds quil aperut le panache blanc qui flottait sur le chapeau de Montcalm, ses yeux senflammrent ; il sentit renatre en lui la vigueur de la jeunesse. Dites ces braves gens de se tenir sur leurs gardes, Monsieur, dit-il Duncan demi-voix, et dtre prts se servir de leurs armes au premier signal ; car sur quoi peut-on compter avec ces Franais ? En attendant, nous nous prsenterons devant eux en hommes qui ne craignent rien. Vous me comprenez, major Heyward ? Il fut interrompu par le son dun tambour des Franais ; il fit rpondre ce signal de la mme manire ; chaque parti envoya en avant un officier dordonnance, porteur dun drapeau blanc, et le prudent cossais fit halte ; Montcalm savana vers la troupe ennemie avec une dmarche pleine de grce, et salua le vtran en tant son chapeau, dont le panache toucha presque la terre. Si laspect de Munro avait quelque chose de plus mle et de plus imposant, il navait pas lair daisance et de politesse insinuante de lofficier franais. Tous deux restrent un moment en silence, se regardant avec intrt et curiosit. Enfin Montcalm parla le premier, comme semblaient lexiger son rang suprieur et la nature de la confrence. Aprs avoir fait un compliment Munro, et adress Duncan un sourire agrable comme pour lui dire quil le reconnaissait, il dit ce dernier en franais :

254

Je suis doublement charm, Monsieur, de vous voir ici en ce moment ; votre prsence nous dispensera davoir recours un interprte ordinaire ; car si vous voulez bien nous en servir, jaurai la mme scurit que si je parlais moi-mme votre langue. Duncan rpondit ce compliment par une inclination de tte, et Montcalm, se tournant vers son escorte, qui, limitation de celle de Munro, stait range derrire lui, dit en faisant un signe de la main : peu. En arrire, mes enfants ; il fait chaud ; retirez-vous un

Avant dimiter cette preuve de confiance, le major Heyward jeta un coup dil autour de lui dans la plaine, et ce ne fut pas sans quelque inquitude quil vit des groupes nombreux de sauvages sur toutes les lisires des bois, dont ils taient sortis par curiosit pour voir de loin cette confrence. Monsieur de Montcalm reconnatra aisment la diffrence de notre situation, dit-il avec quelque embarras, en lui montrant en mme temps ces troupes dauxiliaires barbares ; si nous renvoyons notre escorte, nous restons la merci de nos plus dangereux ennemis. Monsieur, dit Montcalm avec force, en plaant une main sur son cur, vous avez pour garantie la parole dhonneur dun gentilhomme franais, et cela doit vous suffire. Et cela suffira, Monsieur, rpondit Duncan. Et se tournant vers lofficier qui commandait lescorte, il ajouta : En arrire, Monsieur. Retirez-vous hors de la porte de la voix, et attendez de nouveaux ordres.

255

Tout ce dialogue ayant eu lieu en franais, Munro, qui nen avait pas compris un seul mot, vit ce mouvement avec un mcontentement manifeste, et il en demanda sur-le-champ lexplication au major. Nest-il pas de notre intrt, Monsieur, de ne montrer aucune mfiance ? dit Heyward. Monsieur de Montcalm nous garantit notre sret sur son honneur, et jai ordonn au dtachement de se retirer quelque distance, pour lui prouver que nous comptons sur sa parole. Vous pouvez avoir raison, major ; mais je nai pas une confiance excessive en la parole de tous ces marquis, comme ils se nomment. Les lettres de noblesse sont trop communes dans leur pays pour quon puisse y attacher une ide dhonneur vritable. Vous oubliez, mon cher Monsieur, que nous sommes en confrence avec un militaire qui sest distingu par ses exploits en Europe et en Amrique. Nous navons certainement rien apprhender dun homme qui jouit dune rputation si bien mrite. Le vieux commandant fit un geste de rsignation ; mais ses traits rigides annonaient quil nen persistait pas moins dans une mfiance occasionne par une sorte de haine hrditaire contre les Franais, plutt que par aucun signe extrieur qui pt alors donner lieu un sentiment si peu charitable. Montcalm attendit patiemment la fin de cette petite discussion qui eut lieu en anglais et demi-voix, et sapprochant alors des deux officiers anglais, il ouvrit la confrence. Jai dsir avoir cette entrevue avec votre officier suprieur, Monsieur, dit-il en adressant la parole Duncan, parce que jespre quil se laissera convaincre quil a dj fait tout ce quon peut exiger de lui pour soutenir lhonneur de son souve-

256

rain, et quil consentira maintenant couter les avis de lhumanit. Je rendrai un tmoignage ternel quil a fait la plus honorable rsistance, et quil la continue aussi longtemps quil a eu la moindre esprance de la voir couronne par le succs. Lorsque ce discours eut t expliqu Munro, il rpondit avec dignit et avec assez de politesse : Quelque prix que jattache un pareil tmoignage, rendu par monsieur de Montcalm, il sera encore plus honorable quand je laurai mieux mrit. Le gnral franais sourit pendant que Duncan lui traduisait cette rponse, et ajouta sur-le-champ : Ce quon accorde volontiers la valeur quon estime, peut se refuser une obstination inutile. Monsieur veut-il voir mon camp, compter lui-mme les soldats quil renferme, et se convaincre par l de limpossibilit de rsister plus longtemps ? Je sais que le roi de France est bien servi, rpondit lcossais imperturbable, ds que Duncan eut fini sa traduction ; mais le roi mon matre a des troupes aussi braves, aussi fidles et aussi nombreuses. Qui malheureusement ne sont pas ici, scria Montcalm emport par son ardeur, sans attendre que Duncan et jou son rle dinterprte. Il y a dans la guerre une destine laquelle un homme brave doit se soumettre avec le mme courage quil fait face lennemi. Si javais su que monsieur de Montcalm st si bien langlais, je me serais pargn la peine de lui faire une mauvaise traduction de ce que lui a adress mon commandant, dit Duncan dun ton piqu, en se rappelant le dialogue quil avait eu avec Munro un instant auparavant.

257

Pardon, Monsieur, rpondit le gnral franais, il y a une grande diffrence entre pouvoir comprendre quelques mots dune langue trangre et tre en tat de la parler ; je vous prierai donc de vouloir bien continuer me servir dinterprte. Ces montagnes, ajouta-t-il aprs un instant de silence, nous procurent toutes les facilits possibles pour reconnatre ltat de vos fortifications, et je puis vous assurer que je connais leur tat actuel de faiblesse aussi bien que vous le connaissez vousmme. Demandez au gnral, dit Munro avec fiert, si la porte de ses tlescopes peut stendre jusqu lHudson, et sil a vu les prparatifs de marche de Webb. Que je gnral Webb rponde lui-mme cette question, rpondit le politique marquis en offrant Munro une lettre ouverte. Vous verrez dans cette ptre, Monsieur, quil nest pas probable que les mouvements de ses troupes soient inquitants pour mon arme. Le vtran saisit la lettre qui lui tait prsente, avec un empressement qui ne lui permit pas dattendre que Duncan lui et interprt ce discours, et qui prouvait combien il attachait dimportance ce que pouvait contenir cette missive. Mais peine leut-il parcourue quil changea de visage : ses lvres tremblrent, le. papier lui chappa des mains, sa tte se pencha sur sa poitrine. Duncan ramassa la lettre, et sans songer sexcuser de la libert quil prenait, il neut besoin que dun coup dil pour sassurer de la cruelle nouvelle quelle contenait. Leur chef commun, le gnral Webb, bien loin de les exhorter tenir bon, leur conseillait, dans les termes les plus clairs et les plus prcis, de se rendre sur-le-champ, en allguant pour raison quil ne pouvait envoyer un seul homme leur secours.

258

Il ny a ici ni erreur ni dception, scria Heyward en examinant la lettre avec une nouvelle attention : cest bien le cachet et la signature de Webb ; cest certainement la lettre intercepte. Je suis donc abandonn, trahi ! scria Munro avec amertume : Webb veut couvrir de honte des cheveux qui ont honorablement blanchi ! il verse le dshonneur sur une tte qui a toujours t sans reproche ! Ne parlez pas ainsi ! scria Duncan avec feu son tour ; nous sommes encore matres du fort et de notre honneur. Dfendons-nous jusqu la mort, et vendons notre vie si cher que lennemi soit forc de convenir quil en a trop pay le sacrifice ! Je te remercie, jeune homme, dit le vieillard sortant dune sorte de stupeur ; pour cette fois, tu as rappel Munro au sentiment de ses devoirs. Retournons au fort, et creusons notre spulture derrire nos remparts ! Messieurs, dit Montcalm en savanant vers eux avec un air de vritable intrt et de gnrosit, vous connaissez peu Louis de Saint-Vran, si vous le croyez capable de vouloir profiter de cette lettre pour humilier de braves soldats, et se dshonorer lui-mme. Avant de vous retirer, coutez du moins les conditions de la capitulation que je vous offre. Que dit le Franais ? demanda le vtran avec une fiert ddaigneuse. Se fait-il un mrite davoir fait prisonnier un batteur destrade, et davoir intercept un billet venant du quartier gnral ? Major, dites-lui que sil veut intimider ses ennemis par des bravades, ce quil a de mieux faire est de lever le sige de William-Henry et daller investir le fort douard. Duncan lui expliqua ce que venait de dire le marquis.

259

Monsieur de Montcalm, nous sommes prts vous entendre, dit Munro dun ton plus calme. Il est impossible que vous conserviez le fort, rpondit le marquis, et lintrt du roi mon matre exige quil soit dtruit. Mais quant vous et vos braves camarades, tout ce qui peut tre cher un soldat vous sera accord. Nos drapeaux ? demanda Heyward. Vous les remporterez en Angleterre, comme une preuve que vous les avez vaillamment dfendus. Nos armes ? Vous les conserverez. Personne ne pourrait mieux sen servir. La reddition de la place ? Notre dpart ? Tout seffectuera de la manire la plus honorable pour vous, et comme vous le dsirerez. Duncan expliqua toutes ces propositions son commandant, qui les entendit avec une surprise manifeste, et dont la sensibilit fut vivement mue par un trait de gnrosit si extraordinaire et auquel il sattendait si peu. Allez, Duncan, dit-il, allez avec ce marquis, et il est vraiment digne de ltre. Suivez-le dans sa tente, et rglez avec lui toutes les conditions. Jai assez vcu pour voir dans ma vieillesse deux choses que je naurais jamais crues possibles : un Anglais refusant de secourir son compagnon darmes ; un Franais ayant trop dhonneur pour profiter de lavantage quil a obtenu.

260

Aprs avoir ainsi parl, le vtran laissa tomber sa tte sur sa poitrine ; et ayant salu le marquis, il retourna vers le fort avec sa suite. Son air abattu et constern annonait dj la garnison quil ntait pas satisfait du rsultat de lentrevue qui venait davoir lieu. Duncan resta pour rgler les conditions de la reddition de la place. Il rentra au fort pendant la premire veille de la nuit, et aprs un court entretien avec le commandant on len vit sortir de nouveau pour retourner au camp franais. On annona alors publiquement la cessation de toutes hostilits, Munro ayant sign une capitulation en vertu de laquelle le fort devait tre rendu lennemi le lendemain matin, et la garnison en sortir avec ses drapeaux, ses armes, ses bagages, et par consquent, suivant les ides militaires, avec tout honneur.

261

Chapitre XVII

Tissons, tissons la laine. Le fil est fil, la trame est tisse ; le travail est fini. Gray.

Les armes ennemies campes dans les solitudes de l'Horican passrent la nuit du 9 aot 1757 peu prs comme elles l'auraient passe si elles se fussent trouves sur le plus beau champ de bataille de l'Europe, les vaincus dans l'accablement de la tristesse, les vainqueurs dans la joie du triomphe. Mais il y a des bornes la tristesse comme la joie, et lorsque la nuit commena s'avancer, le silence de ces immenses forts n'tait interrompu que par la voix insouciante de quelque jeune Franais fredonnant une chanson aux avant-postes, ou par le Qui va l ? des sentinelles, prononc d'un ton menaant ; car les Anglais gardaient encore les bastions du fort, et ne voulaient pas souffrir qu'un ennemi en approcht avant l'instant qui avait t fix pour en faire la reddition. Mais quand l'heure solennelle qui prcde la naissance du jour fut arrive, on aurait en vain cherch quelque signe qui indiqut la prsence d'un si grand nombre d'hommes arms sur les rives du Saint-Lac. Ce fut pendant cet intervalle de silence complet que la toile qui couvrait l'entre de la plus grande tente du camp franais se souleva doucement. Ce mouvement tait produit par un homme qui tait dans l'intrieur, et qui en sortit sans bruit. Il tait envelopp d'un grand manteau qui pouvait avoir pour but de le garantir de l'humidit pntrante des bois, mais qui servait galement cacher toute sa personne. Le grenadier qui tait de garde l'entre de la tente du gnral franais le laissa passer

262

sans opposition, lui prsenta les armes avec la dfrence militaire accoutume, et le vit s'avancer d'un pas agile travers la petite cit de tentes en se dirigeant vers William-Henry. Quand il rencontrait sur son passage quelqu'un des nombreux soldats qui veillaient la sret du camp, il rpondait brivement la question d'usage, et ce qu'il paraissait d'une manire satisfaisante, car sa marche n'prouvait jamais la moindre interruption. l'exception de ces rencontres, qui se rptrent assez frquemment, nul vnement ne troubla sa promenade silencieuse, et il s'avana ainsi depuis le centre du camp jusqu'au dernier des avant-postes du ct du fort. Lorsqu'il passa devant le soldat qui tait en faction le plus prs de l'ennemi, celui-ci fit entendre le cri ordinaire : Qui vive ? France. Le mot d'ordre ? La victoire, rpondit le personnage mystrieux en s'approchant de la sentinelle pour prononcer ce mot voix basse. C'est bon, rpliqua le soldat en replaant son mousquet sur son paule ; vous vous promenez bien matin, Monsieur ? Il est ncessaire d'tre vigilant, mon enfant. En prononant ces paroles, tandis qu'il tait en face de la sentinelle, un pan de son manteau s'carta. Il s'en enveloppa de nouveau, et continua s'avancer vers le fort anglais, pendant que le soldat, faisant un mouvement de surprise, lui rendait les honneurs militaires de l manire la plus respectueuse ; aprs quoi celui-ci, continuant sa faction, murmura demi-voix :

263

Oui, ma foi, il faut tre vigilant, car je crois que nous avons l un caporal qui ne dort jamais ! L'officier n'entendit pas ou feignit de ne pas avoir entendu les paroles qui venaient d'chapper la sentinelle ; il continua sa marche, et ne s'arrta qu'en arrivant sur la rive sablonneuse du lac, assez prs du bastion occidental du fort pour que le voisinage et pu en tre dangereux. Quelques nuages roulaient dans l'atmosphre, et l'un d'eux cachant en ce moment le globe de la lune, elle ne donnait qu'une clart suffisante pour qu'on pt distinguer confusment les objets. Il prit la prcaution de se placer derrire le tronc d'un gros arbre, et il y resta appuy quelque temps, paraissant contempler avec une profonde attention les fortifications silencieuses de William-Henry. Les regards qu'il dirigeait vers les remparts n'taient pas ceux d'un spectateur oisif et curieux. Ses yeux semblaient distinguer les endroits forts des parties plus faibles, et ses recherches avaient mme un air de dfiance. Enfin il parut satisfait de son examen, et ayant jet les yeux avec une expression d'impatience vers le sommet des montagnes du ct du levant, comme s'il lui et tard de voir le lever de l'aurore, il allait retourner sur ses pas quand un lger bruit qu'il entendit sur le bastion dont il tait voisin, le dtermina rester. Il vit alors un homme s'approcher du bord du rempart, et s'y arrter, paraissant contempler son tour les tentes du camp franais qu'on apercevait quelque distance. Il jeta aussi un regard du ct de l'orient, comme s'il et craint ou dsir d'y voir l'annonce du jour, et il tourna ensuite ses yeux sur la vaste tendue des eaux du lac, qui semblait un autre firmament liquide orn de mille toiles. L'air mlancolique de cet individu qui restait appuy sur le parapet, livr, ce qu'il paraissait, de sombres rflexions, sa grande taille, l'heure laquelle il se trouvait en cet endroit, tout se runit pour ne laisser l'observateur

264

cach qui piait ses mouvements, aucun doute que ce ne ft le commandant du fort. La dlicatesse et la prudence lui prescrivaient alors de se retirer, et il tournait autour du tronc d'arbre afin de faire sa retraite de manire courir moins de chance d'tre aperu, quand un autre bruit attira son attention, et arrta une seconde fois ses pas : ce bruit semblait produit par le mouvement des eaux du lac, mais il ne ressemblait nullement celui qu'elles font quand elles sont agites par le vent, et l'on entendait de temps en temps les caques 49 frapper les uns contre les autres. L'instant d'aprs il vit le corps d'un Indien se lever lentement du bord du lac, monter sans bruit sur le rivage, s'avancer vers lui, et s'arrter de l'autre ct de l'arbre derrire lequel il tait lui-mme plac. Le canon d'un fusil se dirigea alors vers le bastion ; mais avant que le sauvage et eu le temps de lcher son coup, la main de l'officier tait dj sur le chien de l'arme meurtrire. L'Indien, dont le lche et perfide projet se trouvait djou d'une manire si inattendue, fit une exclamation de surprise. Sans prononcer un seul mot, l'officier franais lui appuya la main sur l'paule, et l'emmena en silence quelque distance d'un endroit o la conversation qu'ils eurent ensuite aurait pu devenir dangereuse tous deux. Alors entr'ouvrant son manteau de manire laisser voir son uniforme et la croix de SaintLouis attache sur sa poitrine, Montcalm car c'tait lui dit d'un ton svre : Que signifie cela ? Mon fils ne sait-il pas que la hache de guerre est enterre entre ses pres du Canada et les Anglais ?

Petite embarcation lgre voiles ou rames, longue de 6 7 m, releve chaque extrmit.

49

265

Que peuvent donc faire les Hurons ? rpondit l'Indien en mauvais franais ; pas un de leurs guerriers n'a une chevelure montrer, et les Visages-Ples deviennent amis les uns des autres ! Ah ! c'est le Renard-Subtil ! Il me semble que ce zle est excessif dans un ami qui tait notre ennemi il y a si peu de temps ! Combien de soleils se sont levs depuis que le Renard a touch le poteau de guerre des Anglais ? O est le soleil ? Derrire les montagnes, et il est noir et froid ; mais quand il reviendra il sera brillant et chaud. Le Renard-Subtil est le soleil de sa peuplade. Il y a eu bien des nuages et des montagnes entre lui et sa nation ; mais prsent il brille, et le firmament est sans nuages. Je sais fort bien que le Renard exerce une puissance sur ses concitoyens ; car hier il cherchait se faire un trophe de leurs chevelures, et aujourd'hui ils l'coutent devant le feu de leur conseil. Magua est un grand chef. Qu'il le prouve en apprenant sa nation se conduire convenablement envers nos nouveaux amis ! Pourquoi le chef de nos pres du Canada a-t-il amen ses jeunes guerriers dans ces bois ? Pourquoi a-t-il fait tirer ses canons contre cette maison de terre ? Pour en prendre possession. C'est mon matre que ce pays appartient, et il a ordonn votre pre du Canada d'en chasser les Anglais qui s'en taient empars. Ils ont consenti se retirer, et maintenant il ne les regarde plus comme ses ennemis.

266

C'est bien ; mais Magua a dterr la hache pour la teindre de sang. Elle est brillante prsent ; quand elle sera rouge, il consentira l'enterrer de nouveau. Mais Magua ne doit pas souiller par le sang les lis blancs de la France. Les ennemis du grand roi qui rgne au del du lac d'eau sale doivent tre les ennemis des Hurons, comme ses amis doivent tre leurs amis. Leurs amis ! rpta l'Indien avec un sourire amer ; que le pre de Magua lui permette de lui prendre la main. Montcalm, qui savait que l'influence dont il jouissait sur les peuplades sauvages devait se maintenir par des concessions plutt que par l'autorit, lui tendit la main, quoique avec rpugnance. Magua la saisit, et plaant un doigt du gnral franais sur une cicatrice profonde au milieu de sa poitrine, il lui demanda d'un ton de triomphe : Mon pre sait-il ce que c'est que cela ? Quel guerrier pourrait l'ignorer ? C'est la marque qu'a laisse une balle de plomb. Et cela ? continua l'Indien en lui montrant son dos nu ; car il n'avait alors d'autre vtement qu'une ceinture et ses mocassins. Cela ? Mon fils a reu une cruelle injure. Qui a fait cela ? Magua a couch sur un lit bien dur dans les wigwams des Anglais, et ces marques en sont le rsultat.

267

Le sauvage accompagna encore ces paroles d'un sourire amer, mais qui ne cachait pas sa frocit barbare. Enfin, matrisant sa fureur, et prenant l'air de sombre dignit d'un chef indien, il ajouta : Allez ; apprenez vos jeunes guerriers qu'ils sont en paix ! Le Renard-Subtil sait ce qu'il doit dire aux guerriers hurons. Sans daigner prononcer un mot de plus, et sans attendre une rponse, Magua mit son fusil sous son bras, et reprit en silence le chemin qui conduisait dans la partie du bois o campaient ses compatriotes. Tandis qu'il traversait la ligne des postes, plusieurs sentinelles lui crirent : Qui vive ? mais il ne daigna pas leur rpondre, et il n'eut la vie sauve que parce que les soldats le reconnurent pour un Indien du Canada, et qu'ils savaient quelle tait l'opinitret intraitable de ces sauvages. Montcalm resta quelque temps sur le lieu o son compagnon l'avait laiss, absorb dans une mditation mlancolique, et songeant au caractre indomptable que venait de dployer un de ses allis sauvages. Dj sa renomme avait t compromise par une scne horrible, dans des circonstances semblables celle dans laquelle il se trouvait alors. Au milieu de pareilles ides, il sentit bien vivement de quelle responsabilit se chargent ceux qui ne sont pas scrupuleux sur le choix des moyens pour parvenir leur but, et combien il est dangereux de mettre en mouvement un instrument dont on n'a pas le pouvoir de matriser les effets. Bannissant enfin des rflexions qu'il regardait comme une faiblesse dans un tel moment de triomphe, il retourna vers sa tente ; et l'aurore commenant poindre lorsqu'il y entra, il ordonna que le tambour donnt le signal pour veiller toute l'arme.

268

Ds que le premier coup de baguettes eut t donn dans le camp des Franais, ceux du fort y rpondirent, et presque au mme instant les sons d'une musique vive et guerrire se firent entendre dans toute la valle, et couvrirent cet accompagnement bruyant. Les cors et les clairons des vainqueurs ne cessrent de sonner de joyeuses fanfares que lorsque le dernier traneur fut sous les armes ; mais ds que les fifres du fort eurent donn le signal de la reddition, tout rentra dans le silence au camp. Pendant ce temps, le jour avait paru, et lorsque l'arme franaise se fut forme en ligne pour attendre son gnral, les rayons du soleil en faisaient tinceler toutes les armes. La capitulation, dj gnralement connue, fut alors officiellement annonce, et la compagnie destine garder les portes du fort conquis dfila devant son chef ; le signal de la marche fut donn, et tous les prparatifs ncessaires pour que le fort changet de matres se firent en mme temps des deux cts, quoique avec des circonstances qui rendaient la scne bien diffrente. Ds que le signal de l'vacuation du fort eut t donn, toutes les lignes de l'arme anglo-amricaine prsentrent les signes d'un dpart prcipit et forc. Les soldats jetaient sur leur paule, d'un air sombre, leur fusil non charg, puis formaient leurs rangs en hommes dont le sang avait t chauff par la rsistance qu'ils avaient oppose l'ennemi, et qui ne dsiraient que l'occasion de se venger d'un affront qui blessait leur fiert, quoique l'humiliation en fut adoucie par la permission qui leur avait t accorde de sortir avec tous les honneurs militaires. Les femmes et les enfants couraient et l, les uns portant les restes peu lourds de leur bagage, les autres cherchant dans les rangs ceux sur la protection desquels ils devaient compter. Munro se montra au milieu de ses troupes silencieuses avec un air de fermet, mais d'accablement. Il tait manifeste que la reddition inattendue du fort tait un coup qui l'avait

269

frapp au cur, quoiqu'il tcht de le supporter avec la mle rsolution d'un guerrier. Heyward fut profondment mu. Il s'tait acquitt de tous les devoirs qu'il avait remplir, et il s'approcha du vieillard pour lui demander en quoi il pourrait maintenant tre utile. Munro ne lui rpondit que deux mots : Mes filles ! Mais de quel ton expressif ces deux mots furent prononcs ! Juste ciel ! s'cria Duncan, n'a-t-on pas encore fait les dispositions ncessaires pour leur dpart ? Je ne suis aujourd'hui qu'un soldat, major Heyward, rpondit le vtran ; tous ceux que vous voyez autour de moi ne sont-ils pas mes enfants ? Le major en avait assez entendu. Sans perdre un de ces instants qui devenaient alors si prcieux, il courut au logement qu'avait occup le commandant, pour y chercher les deux surs. Il les trouva la porte, dj prtes partir, et entoures d'une troupe de femmes qui pleuraient et se lamentaient, et qui s'taient runies en cet endroit par une sorte d'instinct qui les portait croire que c'tait le point o elles trouveraient le plus de protection. Quoique Cora ft ple et inquite, elle n'avait rien perdu de sa fermet ; mais les yeux d'Alice, rouges et enflamms, annonaient combien elle avait vers de larmes. Toutes deux virent le jeune militaire avec un plaisir qu'elles ne songrent pas dguiser, et Cora, contre son usage, fut la premire lui adresser la parole. Le fort est perdu, lui dit-elle avec un sourire mlancolique ; mais du moins j'espre que l'honneur nous reste. Il est plus brillant que jamais ! s'cria Heyward. Mais, ma chre miss Munro, il est temps de songer un peu moins aux au-

270

tres et un peu plus vous-mme. L'usage militaire, l'honneur, cet honneur que vous savez si bien apprcier, exige que votre pre et moi nous marchions la tte des troupes, au moins jusqu' une certaine distance ; et o chercher maintenant quelqu'un qui puisse veiller sur vous et vous protger, au milieu de la confusion et du dsordre d'un pareil dpart ? Nous n'avons besoin de personne, rpondit Cora : qui oserait songer injurier ou insulter les filles d'un tel pre, dans un semblable moment ? Je ne voudrais cependant pas vous laisser seules pour le commandement du meilleur rgiment des troupes de Sa Majest, rpliqua le major en jetant les yeux autour de lui, et en n'y apercevant que des femmes et quelques enfants. Songez que notre Alice n'est pas doue de la mme fermet d'me que vous, et Dieu seul sait quelles terreurs elle peut tre en proie. Vous pouvez avoir raison, reprit Cora avec un sourire encore plus triste que le premier ; mais coutez : le hasard nous a envoy l'ami dont vous pensez que nous avons besoin. Duncan couta et comprit sur-le-champ ce qu'elle voulait dire. Le son lent et srieux de la musique sacre, si connu dans les colonies situes l'est, frappa son oreille, et le fit courir surle-champ dans un btiment adjacent qui avait dj t abandonn par ceux qui l'avaient occup. Il y trouva David La Gamme. Duncan resta la porte sans se montrer, jusqu'au moment o le mouvement de main dont David accompagnait toujours son chant ayant cess, il crut que sa prire tait termine ; et lui touchant alors lpaule, pour attirer son attention, il lui expliqua en peu de mots ce quil dsirait de lui.

271

Bien volontiers, rpondit l'honnte disciple du roiprophte. J'ai trouv dans ces deux jeunes dames tout ce qu'il y a de plus avenant et de plus mlodieux ; et aprs avoir partag de si grands prils, il est juste que nous voyagions ensemble en paix. Je les suivrai ds que j'aurai termin ma prire du matin, et il n'y manque plus que la doxologie 50. Voulez-vous la chanter avec moi ? L'air en est facile : c'est celui qui est connu sous le nom de Southwell. Rouvrant alors son petit volume, et se servant de nouveau de son instrument pour suivre le ton exact de l'air, David continua son cantique avec une attention si scrupuleuse, que Duncan fut oblig d'attendre jusqu' ce que le dernier verset fut termin ; mais ce ne fut pas sans plaisir qu'il le vit remettre ses lunettes dans leur tui et son livre dans sa poche. Vous aurez soin, lui dit-il alors, que personne ne manque au respect d ces jeunes dames, et ne se permette devant elles aucun propos grossier qui aurait pour but de blmer la conduite de leur pre ou de plaisanter sur ses infortunes. Les domestiques de sa maison vous aideront vous acquitter de ce devoir. Bien volontiers, rpta David. Il est possible, continua le major, que vous rencontriez en chemin quelque parti d'Indiens ou quelques rdeurs franais : en ce cas, vous leur rappellerez les termes de la capitulation, et vous les menacerez, si cela tait ncessaire, de faire rapport de leur conduite Montcalm. Un seul mot suffira. Et s'il ne suffisait pas, je leur parlerais sur un autre ton, rpondit David en reprenant son livre et ses lunettes avec un air de pieuse confiance. J'ai ici un cantique qui, chant convenaFinale de prires (psaumes, hymnes, collectes, canon de la messe, etc.) la louange de la Trinit.
50

272

blement et en mesure, imposerait au caractre le plus indomptable. Et en mme temps il entonna : Pourquoi, paens, cette rage barbare ? Suffit ! suffit ! s'cria Heyward, interrompant cette apostrophe musicale. Nous nous entendons, et il est temps que nous songions tous deux nos devoirs respectifs. David fit un signe d'assentiment, et ils se rendirent sur-lechamp auprs des deux surs. Cora reut avec politesse son nouveau et un peu extraordinaire protecteur, et les joues ples d'Alice se ranimrent un instant d'un sourire malin, quand elle remercia Duncan des soins qu'il avait pris pour faire un si bon choix. Le major lui rpondit qu'il avait fait tout ce que les circonstances permettaient, et que, comme il n'y avait pas le moindre danger rel, la prsence de David devait suffire pour lui donner toute assurance. Enfin, leur ayant promis qu'il viendrait les rejoindre quelques milles de l'Hudson, il les quitta pour se rendre son poste la tte des troupes. Le signal du dpart avait dj t donn, et la colonne anglaise tait en mouvement. Le son du tambour se fit entendre peu de distance, les deux surs tressaillirent ce bruit, et elles virent les uniformes blancs des grenadiers franais qui avaient dj pris possession des portes du fort. Comme elles arrivaient prs des remparts, il leur sembla qu'un nuage passait sur leur tte ; elles levrent les yeux, et virent les longs plis blancs de l'tendard de la France planer au-dessus d'elles. Htons-nous, dit Cora, ce lieu ne convient plus aux filles d'un officier anglais.

273

Alice prit le bras de sa sur, et toutes deux savancrent vers la porte, toujours accompagnes de la foule de femmes et d'enfants qui les entouraient. Lorsqu'elles y passrent, les officiers franais qui s'y trouvaient, et qui avaient appris qu'elles taient filles du commandant, les salurent avec respect ; mais ils s'abstinrent de tout autres attentions, parce qu'ils avaient trop de tact pour ne pas voir qu'elles ne seraient pas agrables de jeunes dames dans une pareille situation. Comme il y avait peine assez de voitures et de chevaux pour les blesss et les malades, Cora et sa sur avaient rsolu de faire la route pied plutt que de priver quelqu'un de ces malheureux d'un secours qui leur tait si ncessaire. Et malgr cela bien des soldats, commenant peine entrer en convalescence, taient obligs de traner leurs membres puiss en arrire de la colonne, que leur faiblesse ne leur permettait pas de suivre, parce qu'il avait t impossible, dans ce dsert, de leur procurer des moyens de transport. Cependant tout tait alors en marche, les soldats dans un sombre silence, les blesss et les malades gmissant et souffrant, les femmes et les enfants frapps de terreur, quoiqu'ils n'eussent pu dire ce qui la causait. Lorsque ce dernier groupe eut quitt les fortifications qui ne pouvaient plus protger ni la force arme ni la faiblesse sans armes, tout ce tableau se dveloppa en mme temps sous les yeux. quelque distance sur la droite, l'arme franaise tait sous les armes, Montcalm ayant rassembl toutes ses troupes ds que ses grenadiers avaient pris la garde des portes du fort. Les soldats regardaient avec attention, mais en silence, dfiler les vaincus, ne manquaient pas de leur rendre tous les honneurs militaires convenus, et ne se permettaient, au milieu de leur triomphe, ni insulte ni sarcasme qui pt les humilier. L'arme anglaise, forte d'environ trois mille hommes, formait deux divisions, et marchait sur deux lignes qui se rapprochaient successivement pour aboutir au chemin trac dans les bois, et qui

274

conduisait l'Hudson. Sur les lisires de la fort, quelque distance, tait un nuage d'Indiens qui regardaient passer leurs ennemis, et qui semblaient des vautours que la prsence et la crainte d'une arme suprieure empchaient seules de fondre sur leur proie. Quelques-uns d'entre eux s'taient pourtant mls aux diffrents groupes qui suivaient le corps d'arme d'un pas ingal, et auquel se joignaient les traneurs, malgr la dfense svre qui avait t publie que personne ne s'cartt de la troupe : mais ils semblaient n'y jouer que le rle d'observateurs sombres et silencieux. L'avant-garde, conduite par Heyward, avait dj atteint le dfil et disparaissait peu peu parmi les arbres, quand l'attention de Cora fut attire par un bruit de discorde qui se fit entendre dans le groupe le plus voisin de celui des femmes avec lesquelles elle se trouvait. Un traneur, soldat dans les troupes provinciales, subissait le chtiment de sa dsobissance en se voyant dpouill du bagage dont le poids trop pesant l'avait engag ralentir sa marche. Un Indien voulut s'en emparer ; l'Amricain tait vigoureux, et trop avare pour cder sans rsistance ce qui lui appartenait. Un combat s'ensuivit ; la querelle devint gnrale ; une centaine de sauvages parurent tout coup comme par miracle dans un endroit o l'on en aurait peine compt une douzaine quelques minutes auparavant ; et tandis que ceux-ci voulaient aider le pillage, et que les Amricains cherchaient s'y opposer, Cora reconnut Magua au milieu de ses compatriotes, leur parlant avec son loquence insidieuse. Les femmes et les enfants s'arrtrent et se pressrent les uns contre les autres comme un troupeau de brebis effrayes ; mais la cupidit de l'Indien fut bientt satisfaite, il emporta son butin : les sauvages se retirrent en arrire, comme pour laisser passer les Amricains sans autre opposition, et l'on se remit en marche. Lorsque la troupe de femmes approcha d'eux, la couleur brillante d'un chle que portait l'une d'elles excita la cupidit

275

d'un Huron, qui s'avana sans hsiter pour s'en emparer. Cette femme portait un jeune enfant que couvrait un pan de son chle, et plutt par terreur que par envie de conserver cet ornement, elle serra fortement le chle et l'enfant contre son sein. Cora tait sur le point de lui adresser la parole pour lui dire d'abandonner au sauvage ce qui allumait tellement ses dsirs ; mais celui-ci, lchant le chle sur lequel il avait port la main, arracha l'enfant des bras de sa mre. La femme, perdue et le dsespoir peint sur le visage, se prcipita sur lui pour rclamer son fils, et l'Indien lui tendit une main avec un sourire froce, comme pour lui indiquer qu'il consentait faire un change, tandis que de l'autre il faisait tourner autour de sa tte l'enfant qu'il tenait par les pieds, comme pour lui faire mieux sentir la valeur de la ranon qu'il exigeait. Le voil ! Tenez ! tenez ! tout ! tout ! s'cria la malheureuse mre, pouvant peine respirer, tandis que, d'une main tremblante et mal assure, elle se dpouillait elle-mme de tout ce qu'elle pouvait retrancher de ses vtements ; prenez tout ce que je possde, mais rendez-moi mon enfant ! Le sauvage s'apercevant qu'un de ses compagnons s'tait dj empar du chle qu'il convoitait, foula aux pieds tous les autres objets qu'elle lui prsentait, et, sa frocit se changeant en rage, il brisa la tte de l'enfant contre un rocher et en jeta les membres encore palpitants aux pieds de la mre. L'infortune resta un instant comme une statue ; ses yeux gars se fixrent sur l'tre dfigur qu'une minute auparavant elle serrait si tendrement contre son sein tandis qu'il lui souriait. Elle leva ensuite la tte vers le ciel, comme pour appeler sa maldiction sur celle du meurtrier de son fils ; mais le barbare, dont la vue du sang qu'il avait fait couler augmentait encore la fureur, lui fendit la tte d'un coup de tomahawk. Elle tomba et mourut sur le corps de son enfant.

276

En ce moment de crise Magua porta ses deux mains sa bouche, et poussa le fatal et effrayant cri de guerre. Tous les Indiens pars le rptrent l'envi ; des hurlements affreux retentirent sur toute la lisire du bois et l'extrmit de la plaine. l'instant, et avec la mme rapidit que des chevaux de course qui l'on vient d'ouvrir la barrire, environ deux mille sauvages sortirent de la fort, et s'lancrent avec fureur sur l'arrire-garde de l'arme anglaise encore dans la plaine, et sur les diffrents groupes qui la suivaient de distance en distance. Nous n'appuierons pas sur la scne d'horreur qui s'ensuivit ; elle est trop rvoltante. Les Indiens taient compltement arms ; les Anglais ne s'attendant pas tre attaqus, leurs armes n'taient pas charges, et la plupart de ceux qui composaient les derniers groupes taient mme dpourvus de tous moyens de dfense. La mort tait donc partout, et elle se montrait sous son aspect le plus hideux. La rsistance ne servait qu' irriter la fureur des meurtriers, qui frappaient encore, mme quand leur victime ne pouvait plus sentir leurs coups. Le sang coulait par torrents, et ce spectacle enflammant la rage de ces barbares, on en vit s'agenouiller par terre pour le boire avec un plaisir infernal. Les troupes disciplines se formrent la hte en bataillon carr pour imposer aux sauvages. L'exprience leur russit assez bien, car elles ne furent pas entames, quoique bien des soldats se laissassent arracher des mains leurs fusils non chargs, dans le vain espoir d'apaiser la fureur de leurs cruels ennemis. Mais c'tait parmi les groupes qui suivaient que se consommait l'uvre du carnage. Au milieu d'une telle scne, pendant dix minutes qui leur parurent autant de sicles, les deux surs taient restes immobiles d'horreur. Lorsque le premier coup fut frapp, toutes leurs compagnes s'taient presses autour d'elles en poussant de grands cris, et les avaient empches de pouvoir songer la

277

fuite, et lorsqu'elles s'en furent spares pour chercher vainement viter le sort qui les attendait, Cora et sa sur ne pouvaient se sauver d'aucun ct sans tomber sous les tomahawks des sauvages qui les entouraient. Des cris, des gmissements, des pleurs et des maldictions se mlaient aux rugissements des Indiens. En ce moment, Alice entrevit un guerrier anglais de grande taille, qui traversait rapidement la plaine en prenant la direction du camp de Montcalm. Elle crut reconnatre son pre, et c'tait lui vritablement. Bravant tous les dangers, il courait vers le gnral franais pour lui demander o tait la sret qu'il avait promise, et rclamer un secours bien tardif. Cinquante tomahawks furent levs successivement contre lui, cinquante couteaux le menacrent tour tour ; le bras encore nerveux du vtran repoussait d'un air calme la main qui semblait vouloir l'immoler, sans se dfendre autrement, sans ralentir un instant ses pas. Il semblait que les sauvages respectassent son rang, son ge, son intrpidit. Pas un seul n'avait le courage de porter le coup dont tous le menaaient. Heureusement pour lui le vindicatif Magua cherchait alors sa victime au milieu de l'arriregarde que le vieillard venait de quitter. Mon pre ! mon pre ! Nous sommes ici ! s'cria Alice ds qu'elle crut l'avoir reconnu. Au secours ! au secours ! mon pre, ou nous sommes perdues ! Elle rpta plusieurs fois ces cris, d'un ton qui aurait attendri un cur de pierre ; mais ils furent inutiles. La dernire fois, Munro parut pourtant avoir entendu quelques sons ; mais Alice venait de tomber terre prive de connaissance, et Cora s'tait prcipite sur sa sur, qu'elle baignait de ses larmes. Le vieillard ne put donc les voir ; le cri qui avait enfin frapp ses oreilles ne se rpta plus, et secouant la tte d'un air chagrin, il, se remit

278

en marche, et ne songea plus qu' s'acquitter de ce que son devoir exigeait de lui. Jeunes dames, dit David, qui, quoique lui-mme sans dfense, n'avait pas encore song abandonner son poste, c'est ici le jubil des diables, et il ne convient pas des chrtiens de rester en ce lieu. Levez-vous, et fuyons ! Fuyez ! rpondit Cora, serrant toujours sa sur dans ses bras, tchez de vous sauver ! vous ne pouvez nous tre d'aucun secours. Le geste expressif dont elle accompagna ces paroles attira l'attention de La Gamme, et il comprit qu'Alice tant prive de sentiment, sa sur tait dtermine ne pas l'abandonner. Il jeta un coup d'il sur les dmons qui poursuivaient peu de distance de lui le cours de leurs meurtres ; sa poitrine se souleva, sa grande taille se redressa, et tous ses traits annoncrent qu'il tait agit par une nouvelle sensation pleine d'nergie. Si le jeune berger hbreu, dit-il, a pu dompter le mauvais esprit de Sal par le son de sa harpe et les expressions de ses cantiques divins, pourquoi n'essaierions-nous pas ici le pouvoir de la musique sacre ? Donnant alors sa voix toute son tendue, il entonna un cantique sur un ton si haut, qu'on l'entendait par-dessus les cris, les gmissements des mourants, et les hurlements des froces meurtriers. Quelques sauvages s'avanaient vers eux en ce moment, dans l'intention de dpouiller les deux surs des ornements qu'elles portaient, et de leur enlever leurs chevelures ; mais quand ils virent ce grand spectre debout, ct d'elles, immobile et comme absorb dans l'esprit du cantique qu'il chantait, ils s'arrtrent pour l'couter. Leur tonnement se changea en

279

admiration, et, s'exprimant les uns aux autres leur satisfaction de la fermet avec laquelle le guerrier blanc chantait son chant de mort, ils allrent chercher d'autres victimes et un autre butin. Encourag et tromp par ce premier succs, David redoubla d'efforts pour augmenter le pouvoir de ce qu'il regardait comme une sainte influence. Ces sons extraordinaires frapprent l'oreille d'un sauvage qui courait de groupe en groupe, en homme qui, ddaignant d'immoler une victime vulgaire, en cherchait une plus digne de lui : C'tait Magua, qui poussa un long hurlement de triomphe en voyant ses anciennes prisonnires de nouveau sa merci. Viens, dit-il en saisissant d'une main teinte de sang les vtements de Cora, le wigwam du Huron t'attend. Ne t'y trouveras-tu pas mieux qu'ici ? Retire-toi ! rpondit Cora en dtournant la tte. L'Indien tendit devant elle sa main ensanglante, et lui dit avec un sourire froce : Elle est rouge ; mais ce rouge sort des veines des blancs ! Monstre ! s'cria-t-elle, c'est toi qui es l'auteur de cette scne horrible ! Magua est un grand chef ! rpondit-il d'un air de triomphe. Eh bien ! la fille aux cheveux noirs veut-elle le suivre dans sa peuplade ? Non, jamais ! rpondit Cora avec fermet. Frappe ! si tu le veux, et assouvis ton infernale vengeance !

280

Il porta la main sur son tomahawk, hsita un instant, et, comme par un mouvement subit, saisissant entre ses bras le corps inanim d'Alice, il prit sa course du ct des bois. Arrtez ! s'cria Cora en le poursuivant les yeux gars ; arrtez, misrable ! Laissez cette enfant ! Que voulez-vous donc faire ? Mais Magua tait sourd sa voix, ou plutt il voyait quelle influence exerait sur elle le fardeau dont il s'tait charg, et il pouvait profiter de cet avantage. Attendez ! jeune dame, attendez ! s'cria David ; le saint charme commence oprer, et vous verrez bientt cet horrible tumulte s'apaiser. S'apercevant son tour qu'il n'tait pas cout, le fidle David suivit la sur dsespre, en commenant un nouveau cantique qu'il accompagnait, suivant son usage, du mouvement de son long bras, lev et baiss alternativement. Ils traversrent ainsi le reste de la plaine, au milieu des mourants et des morts, des bourreaux et des victimes. Alice, porte dans les bras du froce Huron, ne courait en ce moment aucun danger ; mais Cora aurait plus d'une fois succomb sous les coups de ses barbares ennemis sans l'tre extraordinaire qui s'tait attach ses pas, et qui semblait alors, aux yeux des sauvages tonns, dou d'un esprit de folie qui faisait sa protection. Magua, qui connaissait les moyens d'viter les dangers les plus pressants et d'luder toutes poursuites, entra dans les bois par une petite ravine, o l'attendaient les deux chevaux que les voyageurs avaient abandonns quelques jours auparavant, et qu'il avait trouvs. Ils taient gards par un autre sauvage dont la physionomie n'tait pas moins sinistre que la sienne. Jetant en travers sur l'un d'eux le corps d'Alice, encore prive de sentiment, il fit signe Cora de monter sur l'autre.

281

Malgr l'horreur qu'excitait en elle la prsence de cet homme farouche, elle sentait qu'elle prouvait une sorte de soulagement en cessant d'avoir sous les yeux le spectacle affreux que prsentait la plaine. Elle monta cheval, et tendit les bras vers sa sur avec un air si touchant, que le Huron n'y fut pas insensible. Ayant donc plac Alice sur le mme cheval que sa sur, il en prit la bride et s'enfona dans les profondeurs de la fort. David, regard probablement comme un homme qui ne valait pas le coup de tomahawk qu'il aurait fallu lui donner pour s'en dfaire, s'apercevant qu'on le laissait seul sans que personne songet lui, jeta une de ses longues jambes par-dessus la selle du cheval qui restait, et, toujours fidle ce qui lui paraissait son devoir, suivit les deux surs d'aussi prs que le permettaient les difficults du chemin. Ils commencrent bientt monter ; mais comme le mouvement du cheval ranimait peu peu les facults d'Alice, l'attention de Cora, partage entre sa tendre sollicitude pour sa sur et les cris qu'elle entendait encore pousser dans la plaine, ne lui permit pas de remarquer de quel ct on les conduisait. Mais, en arrivant sur la plate-forme d'une montagne qu'on venait de gravir, elle reconnut l'endroit o un guide plus humain l'avait conduite quelques jours auparavant comme en un lieu de sret. L, Magua leur permit de mettre pied terre, et, malgr la triste captivit laquelle elles taient elles-mmes rduites, la curiosit, qui semble insparable de lhorreur, les porta jeter un coup d'il sur la scne lamentable qui se passait presque sous leurs pieds. L'uvre de mort durait encore. Les Hurons poursuivaient de toutes parts les victimes qu'ils n'avaient pas encore sacrifies, et les colonnes de l'arme franaise, quoique sous les armes, restaient dans une apathie qui n'a jamais t explique, et qui

282

laisse une tache ineffaable sur la rputation de leur chef. Les sauvages ne cessrent de frapper que lorsque la cupidit l'emporta sur la soif du sang. Peu peu les cris des mourants et les clameurs des assassins furent touffs sous le cri gnral de triomphe que poussrent les sauvages 51.

Le nombre des combattants qui prirent dans cette malheureuse affaire varie depuis cinq jusqu' quinze cents.

51

283

Chapitre XVIII

Eh ! n'importe quoi : un meurtrier honorable si vous voulez ; car je ne fis rien par haine, mais bien en tout honneur. Shakespeare, Othello.

La scne barbare et sanglante que nous avons peine esquisse dans le chapitre prcdent porte, dans les annales des colonies, un titre bien mrit : le massacre de William-Henry. Un vnement de cette nature, arriv peu de temps auparavant, avait dj compromis la rputation du gnral franais ; sa mort glorieuse et prmature n'a pu mme effacer entirement cette tache, dont cependant le temps a affaibli l'impression. Montcalm mourut en hros dans les plaines d'Abraham ; mais on n'a pas oubli qu'il lui manquait ce courage moral sans lequel il n'est point de vritable grandeur. On pourrait crire un volume pour prouver, d'aprs cet illustre exemple, l'imperfection des vertus humaines ; dmontrer combien il est ais aux sentiments les plus gnreux, la courtoisie et le courage chevaleresque, de perdre leur ascendant sous la froide influence des faux calculs et de l'intrt personnel : on pourrait en appeler cet homme, qui fut grand dans tous les attributs secondaires de l'hrosme, mais qui resta au-dessous de lui-mme quand il devint ncessaire de prouver combien un principe est suprieur la politique. Ce serait une tche qui excderait les bornes de nos prrogatives de romancier ; et comme l'histoire, de mme que l'amour, se complat entourer ses hros d'une aurole imaginaire, il est probable que la postrit ne verra dans Louis de Saint-Vran que le vaillant dfenseur de son pays, et qu'elle oubliera son apathie cruelle sur les rives de l'Oswego et de l'Horican. Dplorant avec douleur cette faiblesse de la muse de l'histoire, nous nous retire-

284

rons de l'enceinte sacre de ses domaines pour rentrer dans les sentiers plus humbles de la fiction. Le troisime jour aprs la reddition du fort allait finir, cependant il faut que nos lecteurs nous accompagnent encore dans le voisinage du Saint-Lac. Quand nous l'avons quitt, tous les environs prsentaient une scne de tumulte et d'horreur ; maintenant le profond silence qui y rgnait pourrait s'appeler juste titre le silence de la mort. Les vainqueurs taient dj partis, aprs avoir dtruit les circonvallations 52 de leur camp, qui n'tait plus marqu que par quelques huttes construites par des soldats. L'intrieur du fort avait t livr aux flammes ; on en avait fait sauter les remparts ; les pices d'artillerie avaient t emportes ou dmontes et encloues ; enfin le dsordre et la confusion rgnaient partout, et l'il n'y apercevait plus qu'une masse de ruines encore fumantes, et un peu plus loin plusieurs centaines de cadavres sans spulture, et dont quelques-uns avaient dj servi, de pture aux oiseaux de proie et aux animaux froces. La saison mme paraissait avoir subi un changement aussi complet. Une masse innombrable de vapeurs privait le soleil de sa chaleur en interceptant le passage de ses rayons. Ces vapeurs, qu'on avait vues s'lever au-dessus des montagnes et se diriger vers le nord, taient alors repousses vers le midi en longue nappe noire, par un vent imptueux, arm de toute la fureur d'un ouragan, et semblait dj charg des frimas de novembre. On ne voyait plus une foule de barques voguer sur l'Horican, qui battait avec violence contre la rive mridionale, comme s'il et voulu rejeter sur les sables l'cume souille de ses flots. On pouvait pourtant encore admirer sa limpidit constante ; mais elle ne rflchissait que le sombre nuage qui couvrait toute la surLigne de dfense matrialise par une tranche avec palissades ou parapets, tablie par l'assigeant d'une place pour se protger contre les attaques extrieures et couper la place assige toute communication.
52

285

face du firmament. Cette atmosphre douce et humide, qui, quelques jours auparavant, faisait un des charmes de ce paysage, et adoucissait ce qu'il avait d'inculte et de sauvage, avait entirement disparu, et le vent du nord, soufflant travers cette longue pice d'eau avec toute sa violence, ne laissait ni l'il ni l'imagination aucun objet digne de les occuper un instant. Ce vent imptueux avait dessch l'herbe qui couvrait la plaine, comme si un feu dvorant y avait pass. Cependant une touffe de verdure s'levait a et l, comme pour offrir une trace de la fertilit future d'un sol qui venait de s'abreuver de sang humain. Tous ces environs, qui paraissaient si attrayants sous un beau ciel et au milieu d'une temprature agrable, prsentaient alors une sorte de tableau allgorique de la vie, o les objets se montraient sous leurs couleurs saillantes, sans tre adoucis par aucune ombre. Mais si la violence de l'aquilon 53 fougueux permettait peine d'apercevoir ces touffes solitaires de verdure qui avaient chapp ses ravages, il ne laissait voir que trop distinctement les masses de rochers arides qui s'levaient presque tout autour de la plaine, et l'il aurait en vain cherch un aspect plus doux dans le firmament, dont l'azur tait drob la vue par les vapeurs paisses qui flottaient dans l'air avec rapidit. Le vent tait pourtant ingal ; tantt il rasait la surface de la terre avec une sorte de gmissement sourd qui semblait s'adresser la froide oreille de la mort, tantt, sifflant avec force dans les hautes rgions de l'air, il pntrait dans les bois, brisait les branches des arbres et jonchait le sol de leurs feuilles. Des corbeaux, luttant contre la fureur du vent, taient les seules cratures vivantes qui animassent ce dsert ; mais ds qu'ils
53

Vent du nord, et plus gnralement, tout vent violent, froid et

orageux.

286

avaient dpass dans leur vol le vert ocan des forts, ils s'abattaient sur le lieu qui avait t une scne de carnage pour y chercher une horrible pture. En un mot, tous les environs offraient une scne de dsolation. On aurait dit que c'tait une enceinte dont l'entre tait interdite toutes les personnes, et o la mort avait frapp tous ceux qui s'taient permis de la violer. Mais la prohibition n'existait plus, et pour la premire fois depuis le dpart de ceux qui avaient commis et laiss commettre cette uvre de sang et de carnage, des tres humains osaient s'avancer vers cette scne pouvantable. Dans la soire du jour dont nous parlons, environ une heure avant le coucher du soleil, cinq hommes sortaient du dfil qui conduisait travers les bois sur les bords de l'Hudson, et s'avanaient dans la direction du fort ruin ; D'abord leur marche tait lente, et circonspecte, comme si c'et t avec rpugnance qu'ils se fussent approchs de cette scne d'horreur, ou qu'ils eussent craint de la voir se renouveler. Un jeune homme leste et agile marchait en avant des autres avec la prcaution et l'activit d'un naturel du pays, montant sur toutes les hauteurs qu'il rencontrait pour reconnatre les environs, et indiquant par ses gestes ses compagnons la route qu'il jugeait le plus prudent de suivre. De leur ct, ceux qui le suivaient ne manquaient ni de prudence ni de vigilance. L'un d'eux, et c'tait aussi un Indien, se tenait quelque distance sur le flanc, et fixait sans cesse sur la lisire du bois voisin des yeux accoutums distinguer le moindre signe qui annont la proximit de quelque danger. Les trois autres taient des blancs, et ils avaient pris des vtements dont la couleur et l'toffe convenaient leur entreprise dangereuse, celle de suivre la marche d'une arme nombreuse qui se retirait. Les effets que produisait sur chacun d'eux le spectacle horrible qui se prsentait leur vue presque chaque pas, variaient

287

suivant le caractre des individus qui composaient cette petite troupe. Celui qui marchait en avant jetait un coup d'il furtif sur les victimes mutiles qu'il rencontrait en traversant lgrement la plaine, craignant de laisser apercevoir les motions naturelles qu'il prouvait, mais encore trop jeune pour rsister leur soudaine impulsion. L'autre Indien se montrait fort audessus d'une telle faiblesse. Il marchait travers les groupes de cadavres d'un pas ferme et assur, et avec un air si calme qu'il tait facile de voir qu'il tait depuis longtemps familiaris avec de pareilles scnes. Les sensations produites par ce spectacle sur l'esprit des trois blancs avaient aussi un caractre diffrent, quoiqu'elles fussent galement douloureuses. L'un, dont le port martial, les cheveux blancs et les rides annonaient, en dpit du dguisement qu'il avait pris, un homme habitu depuis longtemps aux suites affreuses de la guerre, ne rougissait pas de gmir tout haut quand les traces d'une cruaut plus ordinaire frappaient ses regards. Le jeune homme qui tait son ct frmissait d'horreur, mais semblait se contenir par mnagement pour son compagnon. Celui qui, marchant derrire eux, semblait former l'arrire-garde, paraissait seul se livrer sans contrainte et sans rserve tous les sentiments qu'il prouvait. Le spectacle le plus rvoltant ne faisait pas mouvoir un seul de ses muscles ; il le considrait d'un il sec, mais en indiquant par des imprcations et des maldictions l'horreur et l'indignation dont il tait transport. Dans ces cinq individus le lecteur a sans doute dj reconnu les deux Mohicans, leur ami blanc il-de-Faucon, le colonel Munro et le major Heyward. C'tait un pre qui cherchait ses enfants, avec le jeune homme qui prenait un si puissant intrt toute cette famille, et trois hommes qui avaient dj donn tant de preuves de bravoure et de fidlit dans les circonstances cruelles que nous avons rapportes.

288

Quand Uncas, qui continuait marcher en avant, fut peu prs mi-chemin entre la fort et les ruines de William-Henry, il poussa un cri qui attira sur-le-champ ses compagnons prs de lui. Il venait d'arriver l'endroit o les femmes sans dfense avaient t massacres par les sauvages, et o les corps, dj attaqus par la corruption, taient amoncels. Quelque pnible que ft cette tche, Munro et Duncan eurent le courage d'examiner avec attention tous ces cadavres plus ou moins mutils, pour voir s'ils n'y reconnatraient pas les traits d'Alice et de Cora. Cet examen procura un peu de soulagement au pre et l'amant, qui non seulement n'y trouvrent pas celles qu'ils y cherchaient avec tant de crainte de les apercevoir, mais qui mme ne reconnurent, parmi le peu de vtements que les meurtriers avaient laisss leurs victimes, rien qui et appartenu aux deux surs. Ils n'en taient pas moins condamns aux tourments d'une incertitude presque aussi pnible que la plus cruelle vrit. Ils taient debout, dans un silence mlancolique, devant cet horrible amas de cadavres, quand le chasseur adressa la parole ses compagnons pour la premire fois depuis leur dpart. J'ai vu plus d'un champ de bataille, dit-il le visage enflamm de colre ; j'ai suivi plus d'une fois des traces de sang pendant plusieurs milles : mais je n'ai jamais vu nulle part la main du diable si visiblement imprime qu'elle l'est ici ! L'esprit de vengeance est un sentiment qui appartient particulirement aux Indiens, et tous ceux qui me connaissent savent qu'il ne coule pas une goutte de leur sang dans mes veines ; mais je dois dire ici, la face du ciel, que sous la protection du Seigneur, qui rgne mme sur ces dserts, si jamais un de ces coquins de Franais qui ont souffert un tel massacre se trouve porte de fusil, voici une arme qui jouera son rle tant que sa pierre pourra produire une tincelle pour mettre le feu la poudre. Je laisse le tomahawk et le couteau ceux qui ont un don naturel pour sen servir. Qu'en dites-vous, Chingachgook, ajouta-t-il en

289

delaware, ces Hurons rouges se vanteront-ils de cet exploit leurs squaws, quand les grandes neiges arriveront ? Un clair de ressentiment passa sur les traits du Mohican : il tira demi son couteau hors de sa gaine, et dtournant ensuite les yeux, sa physionomie redevint aussi calme que s'il n'et t agit par aucun mouvement de courroux. Montcalm ! Montcalm ! continua le chasseur vindicatif, d'une voix pleine d'nergie, les prtres disent qu'il viendra un jour o tout ce qu'on aura fait dans la chair se verra d'un coup d'il, et avec des yeux qui n'auront plus rien de la faiblesse humaine. Malheur celui qui est n pour avoir rendre compte de ce qui s'est pass dans cette plaine ! Ah ! aussi vrai que mon sang est sans mlange, voil parmi les morts une Peau-Rouge qui on a enlev sa chevelure ! Examinez-le, Chingachgook ; c'est peut-tre un de ceux qui vous manquent, et en ce cas il faudrait lui donner la spulture, comme le mrite un brave guerrier Je lis dans vos yeux, Sagamore ; je vois qu'un Huron vous paiera le prix de cette vie avant que le vent ait emporte l'odeur du sang. Le Mohican s'approcha du cadavre dfigur, et l'ayant retourn ; il reconnut sur lui les marques distinctives d'une des Six Nations allies, comme on les appelait, et qui, quoique combattant dans les rangs des Anglais, taient ennemies mortelles de sa nation. Aussitt, le repoussant du pied avec un air de ddain, il s'en loigna avec la mme indiffrence que si c'et t le cadavre d'un chien. Le chasseur comprit fort bien ce geste, et se livrant la suite de ses propres ides, il continua les dclamations que le ressentiment lui inspirait contre le gnral franais. Il n'appartient qu' une sagesse infinie et un pouvoir sans bornes, dit-il, de balayer ainsi tout coup de la surface de la terre une pareille multitude d'hommes ; car Dieu seul sait quand il doit frapper ou retenir son bras. Et quel tre aurait le

290

pouvoir de remplacer une seule des cratures qu'il prive du jour ? Quant moi, je me fais mme scrupule de tuer un second daim avant d'avoir mang le premier, moins que je n'aie faire une longue marche, ou rester en embuscade. C'est tout autre chose quand on se trouve sur un champ de bataille en face de l'ennemi ; car alors il faut qu'on meure le fusil ou le tomahawk la main, suivant qu'on a la peau blanche ou rouge. Uncas, venez par ici, et laissez ce corbeau descendre sur le Mingo. Je sais par exprience que ces cratures ont naturellement un got particulier pour la chair d'un Onida : et quoi bon empcher l'oiseau de se satisfaire ? Hugh ! s'cria le jeune Mohican en se levant sur la pointe des pieds, et les yeux fixs sur la lisire du bois en face ; et cette interjection dtermina le corbeau aller chercher sa pture un peu plus loin. Qu'y a-t-il donc ? demanda le chasseur en baissant la voix, et en se courbant comme une panthre qui va s'lancer sur sa proie. Dieu veuille que ce soit quelque traneur franais qui rde dans les environs pour piller les morts, quoiqu'on ne leur ait pas laiss grand chose : je crois que mon tueur de daims enverrait en ce moment une balle droit au but. Uncas ne rpondit rien ; mais bondissant avec la lgret d'un faon, il fut en un instant sur la lisire du bois, brisa une branche d'pines, et en dtacha un lambeau du voile vert de Cora, qu'il agita en triomphe au-dessus de sa tte. Le second cri que poussa le jeune Mohican et ce lger tissu eurent bientt attir prs de lui ses autres compagnons. Ma fille ! s'cria Munro d'une voix entrecoupe ; qui me rendra ma fille ! Uncas le tchera, rpondit le jeune Indien avec autant de simplicit que de chaleur.

291

Cette promesse et l'accent avec lequel elle fut faite ne produisirent aucun effet sur le malheureux pre, qui avait peine entendu les paroles dUncas. Saisissant le lambeau du voile de Cora, il le serra dans sa main tremblante, tandis que ses yeux gars se promenaient sur les buissons voisins, comme s'il et espr qu'ils allaient lui rendre sa fille, ou qu'il et craint de n'y retrouver que ses restes ensanglants. Il n'y a point de morts ici, dit Heyward d'une voix creuse et presque touffe par la crainte ; il ne parat pas que l'orage se soit dirig de ce ct. Cela est vident et plus clair que le firmament, dit ilde-Faucon avec son sang-froid imperturbable ; mais il faut que ce soit elle ou ceux qui l'ont enleve qui aient pass par ici ; car je me rappelle fort bien que le voile qu'elle portait pour cacher un visage que tout le monde aimait voir tait semblable cette gaze. Oui, Uncas, vous avez raison, rpondit-il quelques mots que celui-ci lui avait adresss en delaware ; je crois que c'est elle-mme qui a pass par ici. Elle aura fui dans les bois comme un daim effarouch ; et dans le fait, quel est l'tre qui, ayant des jambes, serait rest pour se faire assommer ? Maintenant cherchons les traces qu'elle a d laisser, et nous les trouverons ; car je croirais volontiers quelquefois que les yeux d'un Indien reconnatraient dans l'air les marques du passage d'un oiseaumouche. Que le ciel vous bnisse, digne homme ! s'cria le pre vivement agit ; que Dieu vous rcompense ! Mais o peuventelles avoir fui ? o trouverons-nous mes deux filles ? Pendant ce temps, le jeune Mohican s'occupait dj avec activit de la recherche dont il-de-Faucon venait de parler ; et

292

Munro avait peine fini une question laquelle il ne pouvait gure esprer une rponse satisfaisante, qu'il poussa une nouvelle exclamation de joie peu de distance le long de la mme lisire du bois. Ses compagnons coururent lui et il leur remit un autre fragment du mme voile, qu'il avait trouv accroch la dernire branche d'un bouleau. Doucement ! doucement ! dit il-de-Faucon en tendant sa longue carabine pour empcher Heyward de courir en avant : il ne faut pas que trop d'ardeur risque de nous dtourner de la voie sur laquelle nous sommes. Un pas fait sans prcaution peut nous donner des heures d'embarras. Nous sommes sur la piste ; c'est ce qu'on ne peut nier. Mais par o faut-il prendre pour les suivre ? demanda Heyward avec quelque impatience. Le chemin qu'elles peuvent avoir pris dpend de bien des circonstances, rpondit le chasseur : si elles sont seules, elles peuvent avoir march en tournant, au lieu de suivre une ligne droite, et dans ce cas il est possible qu'elles ne soient qu' une douzaine de milles de nous. Si au contraire elles sont emmenes par les Hurons ou par quelques autres Indiens allis des Franais, il est croire qu'elles sont dj sur les frontires du Canada. Mais qu'importe ! ajouta-t-il en voyant l'inquitude et le dsappointement se peindre sur tous les traits du colonel et du major ; nous voici, les deux Mohicans et moi, un bout de leur piste, et nous arriverons l'autre, quand il serait cent lieues. Pas si vite ! Uncas ! pas si vite ! vous tes aussi impatient que si vous tiez n dans les colonies. Vous oubliez que des pieds lgers ne laissent pas de traces bien profondes. Hugh ! s'cria Chingachgook qui s'occupait examiner des broussailles qu'on paraissait avoir froisses pour s'ouvrir un passage dans la fort, et qui, se redressant de toute sa hauteur,

293

dirigeait une main vers la terre, dans l'attitude et avec l'air d'un homme qui voit un reptile dgotant. C'est l'impression vidente du pied d'un homme ! s'cria Duncan en se baissant pour examiner l'endroit dsign. Il est venu sur le bord de cette mare d'eau ; on ne peut s'y tromper. Cela n'est que trop sr, elles sont prisonnires. Cela vaut mieux que de mourir de faim en errant dans les bois, dit tranquillement il-de-Faucon, et nous n'en serons que plus srs de ne pas perdre leurs traces. Maintenant je gagerais cinquante peaux de castor contre cinquante pierres fusil, que les Mohicans et moi nous trouverons les wigwams des coquins avant qu'un mois soit coul. Baissez-vous, Uncas, et voyez si vous ne pourrez rien faire de ce mocassin ; car c'est videmment la marque d'un mocassin, et non celle d'un soulier. Le jeune Mohican s'agenouilla, carta avec beaucoup de prcaution quelques feuilles sches qui auraient gn son examen, qu'il fit avec autant de soin qu'un avare considre une pice d'or qui lui semble suspecte. Enfin il se releva d'un air qui annonait qu'il tait satisfait du rsultat de ses recherches. Eh bien ! demanda le chasseur, que vous a-t-il dit ? En avez-vous pu faire quelque chose ? C'est le Renard-Subtil. Encore ce maudit rdeur ! Nous n'en serons, dbarrasss que lorsque mon tueur de daims aura pu lui dire un mot d'amiti. Cette annonce parut Heyward un prsage de nouveaux malheurs, et quoiqu'il ft port en admettre la vrit, il exprima des doutes dans lesquels il trouvait une consolation.

294

Il peut y avoir ici quelque mprise, dit-il : un mocassin est si semblable un autre ! Un mocassin semblable un autre ! s'cria il-deFaucon ; autant vaudrait dire que tous les pieds se ressemblent, et cependant tout le monde sait qu'il y en a de longs et de courts, de larges et d'troits ; que ceux-ci ont le cou-de-pied plus haut, ceux-l plus bas ; que les uns marchent en dehors, les autres en dedans. Les mocassins ne se ressemblent pas plus que les livres, quoique ceux qui lisent le mieux dans ceux-ci ne soient pas les plus capables de bien distinguer ceux-l. Tout cela est ordonn pour le mieux, afin de laisser chacun ses avantages naturels. Faites-moi place, Uncas ; qu'il s'agisse de livres ou de mocassins, deux opinions valent toujours mieux qu'une. Il se baissa son tour, examina la trace avec attention, et se releva au bout de quelques instants. Vous avez raison, Uncas, dit-il : c'est la trace que nous avons vue si souvent l'autre jour, quand nous lui donnions la chasse, et le drle ne manquera jamais de boire quand il en trouvera l'occasion. Vos Indiens buveurs marchent toujours en talant et en appuyant le pied plus que le sauvage naturel, parce qu'un ivrogne a besoin d'une base plus solide, que sa peau soit rouge ou blanche. C'est justement la mme longueur et la mme largeur. Examinez votre tour, Sagamore ; vous avez mesur plus d'une fois les traces de cette vermine, quand nous nous sommes mis sa poursuite depuis le rocher de Glenn jusqu' la source de Sant. Chingachgook s'agenouilla son tour, et aprs un court examen il se releva, et pronona d'un air grave, quoique avec un accent tranger, le mot Magua. Oui, dit il-de-Faucon, c'est une chose dcide ; la jeune dame aux cheveux noirs et Magua ont pass par ici.

295

Et Alice ? demanda Heyward en tremblant. Nous n'en avons encore aperu aucune trace, rpondit le chasseur tout en examinant avec attention les arbres, les buissons et la terre. Mais que vois-je l-bas ? Uncas, allez chercher ce qui est par terre, prs de ce buisson d'pines. Le jeune Indien obit l'instant, et ds qu'il eut remis au chasseur l'objet qu'il venait de ramasser, celui-ci le montra ses compagnons en riant de bon cur, mais d'un air de ddain. C'est le joujou, le sifflet de notre chanteur, dit-il ; il a donc pass par ici, et maintenant nous aurons des traces qu'un prtre mme pourrait suivre. Uncas, cherchez les marques d'un soulier assez long et assez large pour contenir un pied capable de soutenir une masse de chair mal btie, de six pieds deux pouces de hauteur. Je commence ne pas dsesprer de ce bltre 54, puisqu'il a abandonn ce brimborion 55, peut-tre pour commencer un mtier plus utile. Du moins il a t fidle son poste, dit Heyward, et Cora et Alice ont encore un ami auprs d'elles. Oui, dit il-de-Faucon en appuyant par terre la crosse de son fusil et en baissant la tte sur le canon avec un air de mpris vident ; un ami qui sifflera tant qu'elles le voudront. Mais tuera-t-il un daim pour leur dner ? Reconnatra-t-il son chemin par la mousse des arbres ? Coupera-t-il le cou d'un Huron pour les dfendre ? S'il ne peut rien faire de tout cela, le premier oiseau-moqueur56 qu'il rencontrera est aussi adroit que lui. Eh
54 Homme de rien, sot, importun. 55 Petit objet de peu de valeur.

Les talents de l'oiseau-moqueur d'Amrique sont gnralement connus ; mais le vritable oiseau-moqueur ne se trouve pas aussi loin

56

296

bien ! Uncas, trouvez-vous quelque chose qui ressemble l'impression d'un pareil pied ? Voici une trace qui parat avoir t forme par un pied humain, dit Heyward, qui saisit avec plaisir cette occasion pour changer le sujet d'une conversation qui lui dplaisait, parce qu'il savait le meilleur gr David de ne pas avoir abandonn les deux surs ; croyez-vous que ce puisse tre le pied de notre ami ? Touchez les feuilles avec plus de prcaution ! s'cria le chasseur, ou vous gterez toute l'empreinte. Cela ! c'est la marque d'un pied, mais de celui de la chevelure noire, et il est assez petit pour une si belle taille : le talon du chanteur le couvrirait tout entier. O ? Laissez-moi voir les traces des pieds de ma fille ! s'cria Munro en s'avanant travers les buissons, et se mettant genoux pour en rapprocher ses regards. Quoique le pas qui avait laiss cette marque et t lger et rapide, elle tait pourtant encore suffisamment visible, et les yeux du vtran s'obscurcirent en la considrant ; car, lorsqu'il se releva, Duncan remarqua qu'il avait mouill de ses larmes la trace du passage de sa fille. Voulant le distraire d'une angoisse qui menaait d'clater chaque instant, et qui l'aurait rendu incapable des efforts qu'il avait faire, il dit au chasseur : Maintenant que nous avons trouv ces signes infaillibles, ne perdons pas un instant pour nous mettre en marche. En de
vers le nord que l'tat de New-York, o il a cependant deux substituts de mrite infrieur : le cat-bird (oiseau-chat, ainsi nomm parce qu'il imite le miaulement d'un petit chat), souvent cit par le chasseur, et l'oiseau vulgairement nomm groum-thresher. Ces deux derniers oiseaux sont suprieurs au rossignol et l'alouette, quoique en gnral les oiseaux d'Amrique ne soient pas aussi harmonieux que les oiseaux d'Europe.

297

pareilles circonstances, chaque minute doit paratre un sicle aux malheureuses prisonnires. Ce n'est pas toujours le chien qui court le plus vite qui attrape le daim, rpondit il-de-Faucon sans cesser d'avoir les yeux attachs sur les indices de passage qui avaient t dcouverts. Nous savons que le Huron rdeur a pass par ici, ainsi que la chevelure noire et le chanteur ; mais la jeune dame aux cheveux blonds et aux yeux bleus, qu'est-elle devenue ? Quoique plus petite et beaucoup moins brave que sa sur, elle est bonne voir et agrable entendre. D'o vient que personne ne parle d'elle ? N'a-t-elle pas d'amis ici ? Dieu ne plaise qu'elle en manque jamais ! s'cria Duncan avec chaleur. Mais pourquoi une telle question ? Ne sommes-nous pas occups la chercher ? Quant moi, je continuerai ma poursuite jusqu' ce que je l'aie trouve. En ce pas, nous pourrons avoir marcher par diffrents chemins, dit le chasseur, car il est constant qu'elle n'a point pass par ici. Quelque lger que puisse tre son pas, nous en aurions aperu quelques traces. Heyward fit un pas en arrire, et toute son ardeur parut s'teindre et cder l'accablement. Le chasseur, aprs avoir rflchi un instant, continua sans faire la moindre attention au changement de physionomie du major. Il n'existe pas dans les bois, dit-il, une femme dont le pied puisse laisser une pareille empreinte. Elle a donc t faite par celui de la chevelure noire ou de sa sur. Les deux haillons que nous avons trouvs prouvent que la premire a pass par ici ; mais o sont les indices du passage de l'autre ? N'importe ; suivons les traces qui se prsentent, et si nous n'en voyons pas d'autres, nous retournerons dans la plaine pour chercher une autre voie. Avancez, Uncas, et ayez toujours l'il sur les feuilles

298

sches ; je me charge d'examiner Les buissons. Allons, mes amis, en avant ; voil le soleil qui descend derrire les montagnes. Et moi, demanda Heyward, n'y a-t-il rien que je puisse faire ? Vous, dit il-de-Faucon qui tait dj en marche ainsi, que ses deux amis rouges, marchez derrire nous, et si vous apercevez quelques traces, prenez garde d'y rien gter. Il y avait peine quelques minutes qu'ils marchaient quand les deux Indiens s'arrtrent pour examiner de nouveau quelques signes sur la terre ; Le pre et le fils se parlaient voix haute et avec vivacit ; tantt les yeux fixs sur l'objet qui occasionnait leur discussion, tantt se regardant l'un l'autre avec un air de satisfaction non quivoque. Il faut qu'ils aient trouv le petit pied ! s'cria il-deFaucon en courant eux sans penser davantage la part qu'il stait rserve dans la recherche gnrale. Qu'avons nous ici ? Quoi ! il y a eu une embuscade en ce lieu ? Eh non ! par le meilleur fusil qui soit sur toutes les frontires, voil encore les chevaux dont les jambes de chaque ct marchent en mme temps ! Il n'y a plus de secret prsent, la chose est aussi claire que l'toile du nord minuit. Ils sont cheval. Voil le sapin o les chevaux ont t attachs, car ils ont pitin tout autour, et voil le grand sentier qui conduit vers le nord, dans le Canada. Mais nous n'avons encore aucune preuve qu'Alice, que miss Munro la jeune, ft avec sa sur, dit Duncan. Non, rpondit le chasseur, moins que nous nen trouvions une dans je ne sais quoi que le jeune Mohican vient de ramasser. Passez nous cela, Uncas, afin que nous puissions l'examiner.

299

Heyward reconnut sur-le-champ un bijou qu'Alice aimait porter ; et avec la mmoire fidle d'un amant, il se souvint qu'il le lui avait vu au cou dans la fatale matine du jour du massacre. Il se hta de l'annoncer ses compagnons, et le plaa sur son cur avec tant de vivacit que le chasseur crut qu'il l'avait laiss tomber, et se mit le chercher par terre. Ah ! dit-il aprs avoir inutilement cart les feuilles avec la crosse de son fusil, c'est un signe certain de vieillesse quand la vue commence baisser. Un joyau si brillant, et ne pas l'apercevoir ! N'importe ! j'y vois encore assez pour guider une balle qui sort du canon de mon fusil, et cela suffit pour arranger toutes les disputes entre les Mingos et moi. J'aurais pourtant t bien aise de retrouver cette babiole, quand ce n'aurait t que pour la rendre celle qui elle appartient ; ce serait ce que j'appelle bien rejoindre les deux bouts d'une longue piste ; car prsent le fleuve Saint-Laurent et peut-tre mme les grands lacs sont dj entre elles et nous. Raison de plus pour ne pas nous arrter, dit Heyward ; remettons-nous en marche sur-le-champ. Jeune sang et sang chaud sont, dit-on, peu prs la mme chose, rpliqua il-de-Faucon. Nous ne partons pas pour chasser les cureuils ou pour pousser un daim dans l'Horican. Nous commenons une course qui durera des jours et des nuits, et nous avons traverser des dserts o les pieds de l'homme ne se montrent que bien rarement, et o toutes les connaissances de vos livres ne pourraient vous guider. Jamais un Indien ne part pour une pareille expdition sans avoir fum devant le feu du conseil ; et quoique je sois un homme blanc, dont le sang est sans mlange, j'approuve leur usage en ce cas, parce qu'il donne le temps de la rflexion. Dailleurs nous pourrions perdre notre piste pendant l'obscurit. Nous retournerons donc sur nos pas ; nous allumerons notre feu cette nuit dans les

300

ruines du vieux fort, et demain la pointe du jour nous serons frais, dispos, et prts accomplir notre entreprise en hommes, et non comme des femmes bavardes ou des enfants impatients. Au ton et aux manires du chasseur, Heyward vit sur-lechamp qu'il serait inutile de lui faire des remontrances. Munro tait retomb dans cette sorte d'apathie dont il sortait rarement depuis ses dernires infortunes, et dont il ne pouvait tre tir momentanment que par quelque forte motion. Se faisant donc une vertu de la ncessit, le jeune major donna le bras au vtran, et ils suivirent le chasseur et les deux Indiens, qui taient dj en marche en se dirigeant du ct de la plaine.

301

Chapitre IXX

SAI. S'il ne te rembourse pas, bien certainement tu ne prendras pas sa chair ; quoi te servirait-elle ? LE JUIF. en faire des appts pour les poissons ; et si elle ne satisfait pas leur apptit, elle assouvira du moins ma soif de vengeance. Shakespeare, Le marchand de Venise.

Les ombres du soir taient venues augmenter l'horreur des ruines de William-Henry, quand nos cinq compagnons y arrivrent. Le chasseur et les deux Mohicans s'empressrent de faire leurs prparatifs pour y passer la nuit, mais d'un air grave et srieux qui prouvait que l'horrible spectacle qu'ils avaient eu sous les yeux avait fait sur leur esprit plus d'impression qu'ils ne voulaient en laisser voir. Quelques poutres demi brles furent appuyes par un bout contre un mur, pour former une espce d'appentis, et quand Uncas les eut couvertes avec des branches, cette demeure prcaire fut termine. Le jeune Indien montra du doigt cet abri grossier, ds qu'il eut termin ses travaux, et Heyward, qui entendit le langage de ce geste silencieux, y conduisit Munro et le pressa de prendre quelque repos. Laissant le vtran seul avec ses chagrins, il retourna sur-le-champ en plein air, se trouvant trop agit pour suivre le conseil qu'il venait de donner son vieil ami. Tandis qu'il-de-Faucon et ses deux compagnons allumaient leur feu et prenaient leur repas du soir, repas frugal qui ne consistait qu'en chair d'ours sche, le jeune major monta sur les dbris d'un bastion qui dominait sur l'Horican. Le vent tait tomb, et les vagues frappaient avec moins de violence et

302

plus de rgularit contre le rivage sablonneux qui tait sous ses pieds. Les nuages, comme fatigus de leur course imptueuse, commenaient se diviser ; les plus pais se rassemblant en masses noires l'horizon, et les plus lgers, planant encore sur les eaux du lac et sur le sommet des montagnes, comme une vole d'oiseaux effrays, mais qui ne peuvent se rsoudre s'loigner de l'endroit o ils ont laiss leurs nids. et l une toile brillante luttait contre les vapeurs qui roulaient encore dans l'atmosphre, et semblait un rayon lumineux perant la sombre vote du firmament. Des tnbres impntrables couvraient dj les montagnes qui entouraient les environs, et la plaine tait comme un vaste cimetire abandonn, o rgne le silence de la mort au milieu de ceux qu'elle a frapps. Duncan resta quelque temps contempler une scne si bien d'accord avec tout ce qui s'tait pass. Ses regards se tournaient tour tour vers les ruines, au milieu desquelles le chasseur et ses deux amis taient assis autour d'un bon feu, et vers la faible lueur qu'on distinguait encore du ct du couchant, par le rouge ple dont elle teignait les nuages, et se reposait ensuite sur cette sombre obscurit qui bornait sa vue l'enceinte o tant de morts taient tendus. Bientt il crut entendre s'lever de cet endroit des sons inintelligibles, si bas, si confus, qu'il ne pouvait ni s'en expliquer la nature, ni mme se convaincre qu'il ne se trompait pas. Honteux des inquitudes auxquelles il se livrait malgr lui, il chercha s'en distraire en jetant les yeux sur le lac, et en contemplant les toiles qui se rflchissaient sur sa surface mouvante. Cependant son oreille aux aguets l'avertit de la rptition des mmes sons, comme pour le mettre en garde contre quelque danger cach. Il y donna alors toute son attention, et le bruit qu'il entendit enfin partir plus distinctement du sein des tnbres lui parut celui que produirait une marche rapide.

303

Ne pouvant plus matriser son inquitude, il appela le chasseur voix basse, et l'invita venir le trouver. Celui-ci prit son fusil sous son bras, et se rendit prs du major d'un pas si lent, et avec un air si calme et si insouciant, qu'il tait facile de juger qu'il se croyait en toute sret dans la situation o il tait. coutez, lui dit Duncan lorsque le chasseur se fut plac tranquillement son ct ; j'entends dans la plaine des sons qui peuvent prouver que Montcalm n'a pas encore entirement abandonn sa conqute. En ce cas, les oreilles valent mieux que les yeux, rpondit le chasseur avec sang-froid, en s'occupant en mme temps finir la mastication d'un morceau de chair d'ours dont il avait la bouche pleine ; je l'ai vu moi-mme entrer dans le Ty avec toute son arme ; car vos Franais, quand ils ont remport un succs, aiment assez s'en retourner chez eux pour le clbrer par des danses et des ftes. Cela est possible, mais un Indien dort rarement pendant la guerre, et l'envie de piller peut retenir ici un Huron, mme aprs le dpart de ses compagnons. Il serait prudent d'teindre le feu et de rester aux coutes. coutez ! n'entendez-vous pas le bruit dont je vous parle ? Un Indien rde rarement au milieu des morts. Quand il a le sang chauff et qu'il est en fureur, il est toujours prt tuer et n'est pas trs scrupuleux sur les moyens ; mais quand il a enlev la chevelure de son ennemi, et que l'esprit est spar du corps, il oublie son inimiti, et laisse au mort le repos qui lui est d ; En parlant des esprits, major, croyez-vous que les PeauxRouges et nous autres blancs nous ayons un jour le mme paradis ?

304

Sans doute, sans doute. Ah ! J'ai cru entendre encore les mmes sons, mais c'tait peut-tre le bruit des feuilles de ce bouleau. Quant moi, continua il-de-Faucon en tournant la tte un instant avec nonchalance du ct qu'Heyward lui dsignait, je crois que le paradis doit tre un sjour de bonheur et que par consquent chacun y sera trait suivant ses gots et ses inclinations. Je pense donc, moi, que les Peaux-Rouges ne s'loignent pas beaucoup de la vrit en croyant qu'aprs leur mort ils iront dans de beaux bois remplis de gibier, comme le disent toutes leurs traditions. Et, quant cela, je crois que ce ne serait pas une honte pour un blanc dont le sang est sans mlange, que de passer son temps Eh bien ! vous l'entendez prsent ? Oui, oui ; quand la pture est abondante, les loups sont en campagne comme lorsqu'elle est rare. S'il faisait clair, et qu'on en et le loisir, on n'aurait que la peine de choisir leurs plus belles peaux. Mais pour en revenir la vie du paradis, major, j'ai entendu les prdicateurs dire que le ciel est un sjour de flicit ; mais tous les hommes ne sont pas d'accord dans leurs ides relativement au bonheur. Moi, par exemple, soit dit sans manquer de respect aux volonts de la Providence, je n'en trouverais pas un trs grand tre enferm toute la journe pour entendre prcher, vu mon penchant naturel pour le mouvement et pour la chasse. Duncan qui, d'aprs l'explication du chasseur, croyait reconnatre la nature du bruit qui l'avait inquit, donnait alors plus d'attention aux discours de son compagnon, et tait curieux de voir o le mnerait cette discussion. Il est difficile, dit-il, de rendre compte des sentiments que l'homme prouvera lors de ce grand et dernier changement.

305

C'en serait un terrible, reprit le chasseur suivant le fil de la mme ide, pour un homme qui a pass tant de jours et de nuits en plein air. Ce serait comme si l'on s'endormait prs de la source de l'Hudson, et qu'on se rveillt ct d'une cataracte. Mais c'est une consolation de savoir que nous servons un matre misricordieux, quoique nous le fassions chacun notre manire, et que nous soyons spars de lui par d'immenses dserts. Ah ! qu'est-ce que j'entends ? N'est-ce pas le bruit que font les loups en cherchant leur proie, comme vous venez de le dire ? demanda Duncan. il-de-Faucon secoua la tte, et fit signe au major de le suivre dans un endroit que la lumire du feu n'clairait pas. Aprs avoir pris cette prcaution, il se plaa dans une attitude d'attention, et couta de toutes ses oreilles, dans l'attente que le bruit qui les avait enfin frappes se rpterait. Mais sa vigilance fut inutile, et aprs quelques minutes de silence complet, il dit Heyward demi-voix : Il faut que nous appelions Uncas ; il a les sens d'un Indien, et il entendra ce que nous ne pouvons entendre ; car tant une Peau-Blanche, je ne puis renier ma nature. En achevant ces mots, il imita le cri du hibou. Ce son fit tressaillir le jeune Mohican, qui s'entretenait avec son pre prs du feu. Il se leva sur-le-champ, regarda de diffrents cts pour s'assurer d'o partait ce cri, et le chasseur l'ayant rpt, Duncan aperut Uncas qui s'approchait d'eux avec prcaution. il-de-Faucon lui donna quelques instructions en peu de mots, en langue delaware, et ds que le jeune Indien eut appris ce dont il s'agissait, il s'loigna de quelques pas, s'tendit le visage contre terre, et, aux yeux d'Heyward, parut y rester dans un tat d'immobilit parfaite. Quelques minutes se passrent.

306

Enfin le major, surpris qu'il restt si longtemps dans cette attitude, et curieux de voir de quelle manire il se procurait les renseignements qu'on dsirait, s'avana vers l'endroit o il l'avait vu tomber ; mais, son grand tonnement, il trouva en y arrivant qu'Uncas avait disparu, et que ce qu'il avait pris pour son corps tendu par terre n'tait qu'une ombre produite par quelques ruines. Qu'est donc devenu le jeune Mohican ? demanda-t-il au chasseur ds qu'il fut de retour auprs de lui ; je l'ai vu tomber en cet endroit, et je pourrais faire serment qu'il ne s'est pas relev. Chut ! parlez plus bas ! Nous ne savons pas quelles oreilles sont ouvertes autour de nous, et les Mingos sont d'une race qui en a de bonnes. Uncas est parti en rampant : il est maintenant dans la plaine, et si quelque Maqua se montre a lui, il trouvera qui parler. Vous croyez donc que Montcalm n'a pas emmen tous ses Indiens ? Donnons l'alarme nos compagnons, et prparons nos armes ; nous sommes cinq, et jamais un ennemi ne nous a fait peur. Ne leur dites pas un mot, si vous faites cas de la vie ! Voyez le Sagamore assis devant son feu ! n'a-t-il pas l'air d'un grand chef indien ? S'il y a quelques rdeurs dans les environs, ils ne se douteront pas ses traits que nous souponnons qu'un danger nous menace. Mais ils peuvent le dcouvrir, et lui envoyer une flche ou une balle presque coup sr. La clart du feu le rend trop visible, et il deviendra trs certainement la premire victime. On ne peut nier qu'il y ait de la raison dans ce que vous dites, rpondit il-de-Faucon d'un air qui annonait plus d'in-

307

quitude qu'il n'en avait encore montr ; mais que pouvonsnous faire ? le moindre mouvement suspect peut nous faire attaquer avant que nous soyons prts rsister. Il sait dj, par le signal que j'ai fait Uncas, qu'il se passe quelque chose d'inattendu, et je vais l'avertir par un autre que nous sommes peu de distance de quelques Mingos. Sa nature indienne lui dira alors ce qu'il doit faire. Le chasseur approcha ses doigts de sa bouche, et fit entendre une sorte de sifflement qui fit tressaillir Duncan, comme s'il avait entendu un serpent. Chingachgook avait la tte appuye sur une main, et semblait se livrer ses rflexions quand il entendit le signal que semblait lui donner le reptile dont il portait le nom. Il releva la tte, et ses yeux noirs se tournrent la hte autour de lui. Ce mouvement subit, et peut-tre involontaire, ne dura qu'un instant, et fut le seul symptme de surprise et d'alarme qu'on pt remarquer en lui. Il ne toucha pas son fusil, qui tait porte de sa main ; son tomahawk, qu'il avait dtach de sa ceinture pour tre plus l'aise, resta par terre ct de lui. Il reprit sa premire attitude, mais en appuyant sa tte sur son autre main, comme pour faire croire qu'il n'avait fait ce mouvement que pour dlasser l'autre bras, et il attendit l'vnement avec un calme et une tranquillit dont tout autre qu'un Indien et t incapable. Heyward remarqua pourtant que tandis qu' des yeux moins attentifs le chef mohican pouvait paratre sommeiller, ses narines taient plus ouvertes que de coutume ; sa tte tait tourne un peu de ct, comme pour entendre plus facilement le moindre son, et ses yeux lanaient des regards vifs et rapides sur tous les objets. Voyez ce noble guerrier ! dit il-de-Faucon voix basse, en prenant le bras d'Heyward ; il sait que le moindre geste dconcerterait notre prudence, et nous mettrait tous la merci de ces coquins de

308

Il fut interrompu par un clair produit par un coup de mousquet ; une dtonation le suivit, et l'air fut rempli d'tincelles de feu autour de l'endroit o les yeux d'Heyward taient encore attachs avec admiration. Un seul coup d'il l'assura que Chingachgook avait disparu pendant cet instant de confusion. Cependant le chasseur avait arm son fusil, se tenant prt s'en servir et n'attendant que l'instant o quelque ennemi se montrerait ses yeux. Mais l'attaque parut se terminer avec cette vaine tentative contre la vie de Chingachgook. Deux ou trois fois les deux compagnons crurent entendre un bruit loign dans les broussailles ; mais les yeux exercs du chasseur reconnurent bientt une troupe de loups qui fuyaient, effrays sans doute par le coup de fusil qui venait d'tre tir. Aprs un nouveau silence de quelques minutes qui se passrent dans lincertitude et l'impatience, on entendit un grand bruit dans l'eau, et il fut immdiatement suivi d'un second coup de feu. C'est le fusil d'Uncas, dit le chasseur ; j'en connais le son aussi bien qu'un pre connat la voix de son fils. C'est une bonne carabine ; et je l'ai porte longtemps avant d'en avoir une meilleure. Que veut dire tout cela ? demanda Duncan ; il parat que des ennemis nous guettent et ont jur notre perte. Le premier coup qui a t tir prouve qu'ils ne nous voulaient pas du bien, et voici un Indien qui prouve aussi qu'ils ne nous ont pas fait de mal, rpondit il-de-Faucon en voyant Chingachgook reparatre peu de distance du feu. Et s'avanant vers lui : Eh bien ! qu'est-ce, Sagamore ? lui dit-il ; les Mingos nous attaquent-ils tout de bon, ou n'est-ce qu'un de ces reptiles qui se tiennent sur les derrires d'une arme pour tcher de vo-

309

ler la chevelure d'un mort, et aller se vanter leurs squaws de leurs exploits contre les Visages-Ples ? Chingachgook reprit sa place avec le plus grand sang-froid, et ne fit aucune rponse avant davoir examin un tison qu'avait frapp la balle qui lui tait destine. Ensuite, levant un doigt, il se borna prononcer en anglais la monosyllabe hum . C'est comme je le pensais, dit le chasseur en s'asseyant auprs de lui ; et comme il s'est mis couvert dans le lac avant qu'Uncas lcht son coup, il est plus que probable qu'il s'chappera, et qu'il ira conter forte mensonges comme quoi il avait dresse une embuscade deux Mohicans et un chasseur blanc ; car les deux officiers ne peuvent pas compter pour grand chose dans ce genre d'escarmouches. Eh bien ! qu'il aille ! il y a des honntes gens partout, quoiqu'il ne s'en trouve gure parmi les Maquas, comme Dieu le sait ; mais il peut se rencontrer, mme parmi eux, quelque brave homme qui se moque d'un fanfaron quand il se vante contre toute raison. Le plomb de ce coquin vous a siffl aux oreilles, Sagamore. Chingachgook jeta un coup d'il calme et insouciant vers le tison que la balle avait frapp, et conserva son attitude avec un sang-froid qu'un pareil incident ne pouvait troubler. Uncas arriva en ce moment, et s'assit devant le feu prs de ses amis, avec le mme air d'indiffrence et de tranquillit que son pre. Heyward suivait des yeux tous leurs mouvements avec un vif intrt ml d'tonnement et de curiosit ; et il tait port croire que le chasseur et les deux Indiens avaient de secrets moyens d'intelligence qui chappaient son attention. Au lieu de ce rcit dtaill qu'un jeune Europen se serait empress de faire pour apprendre ses compagnons, peut-tre mme avec quelque exagration, ce qui venait de se passer au milieu des tnbres qui couvraient la plaine ; il semblait que le jeune guerrier se contentt de laisser ses actions parler pour lui. Dans le

310

fait ce n'tait ni le lieu ni le moment qu'un Indien aurait choisi pour se vanter de ses exploits ; et il est probable que si Heyward n'et pas fait de questions, pas un seul mot n'aurait t prononc alors sur ce sujet. Qu'est devenu notre ennemi, Uncas ? lui demanda-t-il ; nous avons entendu votre coup de fusil, et nous esprions que vous ne l'auriez pas tir en vain. Le jeune Mohican releva un pan de son habit, et montra le trophe sanglant de sa victoire, une chevelure qu'il avait attache sa ceinture. Chingachgook y porta la main, et la regarda un instant avec attention. La laissant ensuite retomber avec un ddain bien prononc, il s'cria : Hugh ! Onida ! Un Onida ! rpta le chasseur qui commenait perdre son air anim pour prendre une apparence d'apathie semblable celle de ses deux compagnons, mais qui s'avana avec curiosit pour examiner ce gage hideux du triomphe ; au nom du ciel ! si les Onidas nous suivent tandis que nous suivons les Hurons, nous nous trouverons entre deux bandes de diables ! Eh bien ! aux yeux d'un blanc, il n'y a pas de diffrence entre cette chevelure et celle d'un autre Indien, et cependant le Sagamore assure qu'elle a pouss sur la tte d'un Mingo, et il dsigne mme sa peuplade ! Et vous, Uncas, qu'en dites-vous ? de quelle nation tait le coquin que vous avez justement expdi ? Uncas leva les yeux sur le chasseur, et lui rpondit avec sa voix douce et musicale :

311

Onida. Encore Onida ! s'cria il-de-Faucon. Ce que dit un indien est ordinairement vrai ; mais quand ce qu'il dit est confirm par un autre, on peut le regarder comme paroles d'vangile. Le pauvre diable s'est mpris, dit Heyward ; il nous a pris pour des Franais ; il n'aurait pas attaqu les jours d'un ami. Prendre un Mohican, peint des couleurs de sa nation, pour un Huron ! s'cria le chasseur ; autant voudrait dire qu'on pourrait prendre les habits blancs des grenadiers de Montcalm pour les vestes rouges des Anglais. Non, non ; le reptile savait bien ce qu'il faisait, et il n'y a pas eu de mprise dans cette affaire, car il n'y a pas beaucoup d'amiti perdu entre un Mingo et un Delaware, n'importe du ct de quels blancs leurs peuplades soient ranges. Et quant cela, quoique les Onidas servent Sa Majest le roi d'Angleterre, qui est mon souverain et mon matre, mon tueur de daims n'aurait pas dlibr longtemps pour envoyer une drage cette vermine, si mon bonheur me l'avait fait rencontrer sur mon chemin. C'et t violer nos traits et agir d'une manire indigne de vous. Quand un homme vit longtemps avec d'autres hommes, s'il n'est pas coquin et que les autres soient honntes, l'affection finit par s'tablir entre eux. Il est vrai que l'astuce des blancs a russi jeter la confusion dans les peuplades en ce qui concerne les amis et les ennemis ; car les Hurons et les Onidas, parlant la mme langue, et qu'on pourrait dire tre la mme nation, cherchent s'enlever la chevelure les uns aux autres ; et les Delawares sont diviss entre eux, quelques-uns restant autour du feu de leur grand conseil sur les bords de leur rivire, et combattant pour la mme cause que les Mingos, tandis que la plupart d'entre eux sont alls dans le Canada, par suite de leur haine

312

naturelle contre ces mmes Mingos. Cependant il n'est pas dans la nature d'une Peau-Rouge de changer de sentiments tout coup de vent, et c'est pourquoi l'amiti d'un Mohican pour un Mingo est comme celle d'un homme blanc pour un serpent. Je suis fch de vous entendre parler ainsi, car je croyais que les naturels qui habitent les environs de nos tablissements nous avaient trouvs trop justes pour ne pas s'identifier compltement nos querelles. Ma foi, je crois qu'il est naturel de donner ses propres querelles la prfrence sur celles des trangers. Quant moi, j'aime la justice, et c'est pourquoi Non, je ne dirai pas que je hais un Mingo, cela ne conviendrait ni ma couleur ni ma religion, mais je rpterai encore que si mon tueur de daims n'a pas envoy une drage ce coquin de rdeur, c'est l'obscurit qui en est cause. Alors, convaincu de la force de ses raisonnements, quel que pt tre leur effet sur celui qui il en faisait part, l'honnte mais implacable chasseur tourna la tte d'un autre ct, comme s'il et voulu mettre fin cette controverse. Heyward remonta sur le rempart, trop inquiet et trop peu au fait des escarmouches des bois pour ne pas craindre le renouvellement de quelque attaque semblable. Il n'en tait pas de mme du chasseur et des Mohicans. Leurs sens longtemps exercs, et rendus plus srs et plus actifs par l'habitude et la ncessit, les avaient mis en tat non seulement de dcouvrir le danger, mais de s'assurer qu'ils n'avaient plus rien craindre. Aucun des trois ne paraissait conserver le moindre doute relativement leur sret parfaite ; et ils en donnrent la preuve en s'occupant des prparatifs pour se former en conseil, et dlibrer sur ce qu'ils avaient faire.

313

La confusion des nations et mme des peuplades laquelle il-de-Faucon venait de faire allusion existait cette poque dans toute sa force. Le grand lien d'un langage commun et par consquent d'une origine commune avait t rompu ; et c'tait par suite de cette dsunion que les Delawares et les Mingos, nom gnral qu'on donnait aux six nations allies, combattaient dans les mmes rangs, quoique ennemis naturels, tandis que les derniers taient opposs aux Hurons. Les Delawares taient eux-mmes diviss entre eux. L'amour du sol qui avait appartenu leurs anctres avait retenu le Sagamore et son fils sous les bannires du roi d'Angleterre avec une petite troupe de Delawares qui servaient au fort douard ; mais on savait que la plus grande partie de sa nation, ayant pris parti pour Montcalm par haine contre les Mingos, tait en campagne. Il est bon que le lecteur sache, s'il ne l'a pas suffisamment appris dans ce qui prcde, que les Delawares ou Lenapes avaient la prtention d'tre la tige de ce peuple nombreux, autrefois matre de toutes les forts et plaines du nord et de l'est, de ce qui forme aujourd'hui les tats-Unis de l'Amrique, et dont la peuplade des Mohicans tait une des branches les plus anciennes et les plus distingues. Ctait donc avec une connaissance parfaite des intrts contraires qui avaient arm des amis les uns contre les autres et qui avaient dcid des ennemis naturels devenir les allis dun mme parti, que le chasseur et ses deux compagnons se disposrent dlibrer sur la manire dont ils concerteraient leurs mouvements au milieu de tant de races de sauvages. Duncan connaissait assez les coutumes des Indiens pour savoir pourquoi le feu avait t aliment de nouveau, et pourquoi les deux Mohicans et mme le chasseur staient gravement assis sous un dais de fume : se plaant dans un endroit o il pourrait tre spectateur de cette scne, sans cesser d'avoir l'oreille attentive au moindre bruit qui pourrait se faire entendre dans la plaine, il

314

attendit le rsultat de la dlibration avec toute la patience dont il put sarmer. Aprs un court intervalle de silence, Chingachgook alluma une pige dont le godet tait une pierre tendre du pays, trs artistement taille, et le tuyau un tube de bois. Aprs avoir fum quelques instants, il la passa il-de-Faucon, qui en fit autant et la remit ensuite Uncas. La pipe avait ainsi fait trois fois le tour de la compagnie, au milieu du silence le plus profond, avant que personne part songer ouvrir la bouche. Enfin Chingachgook, comme le plus g et le plus lev en rang, prit la parole, fit l'expos du sujet de la dlibration, et donna son avis en peu de mots avec calme et dignit. Le chasseur lui rpondit, le Mohican rpliqua, son compagnon fit de nouvelles objections, mais le jeune Uncas couta dans un silence respectueux, jusqu' ce qu'il-de-Faucon lui et demand son avis. D'aprs le ton et les gestes des orateurs, Heyward conclut que le pre et le fils avaient embrass la mme opinion, et que leur compagnon blanc en soutenait une autre. La discussion s'chauffait peu peu, et il tait vident que chacun tenait fortement son avis. Mais malgr la chaleur croissante de cette contestation amicale, l'assemble chrtienne la mieux compose, sans mme en excepter ces synodes o il ne se trouve que de rvrends ministres de la parole divine, aurait pu puiser une leon salutaire de modration dans la patience et la courtoisie des trois individus qui discutaient ainsi. Les discours d'Uncas furent couts avec la mme attention que ceux qui taient inspirs par l'exprience et la sagesse plus mre de son pre, et bien loin de montrer quelque impatience de parler, chacun des orateurs ne rclamait la parole pour rpondre ce qui venait d'tre dit qu'aprs avoir consacr quelques minutes rflchir en silence sur ce qu'il venait d'entendre et sur ce qu'il devait rpliquer. Le langage des Mohicans tait accompagn de gestes si naturels et si expressifs, qu'il ne fut pas trs difficile Heyward de

315

suivre le fil de leurs discours. Ceux du chasseur lui parurent plus obscurs, parce que celui-ci, par suite de l'orgueil secret que lui inspirait sa couleur, affectait ce dbit froid et inanim qui caractrise toutes les classes d'Anglo-Amricains quand ils ne sont pas mus par quelque passion. La frquente rptition des signes par lesquels les deux Indiens dsignaient les diffrentes marques de passage qu'on peut trouver dans une fort, prouvait qu'ils insistaient pour continuer la route par terre, tandis que le bras d'il-de-Faucon, plusieurs fois dirig vers l'Horican, semblait indiquer, qu'il tait d'avis de voyager par eau. Le chasseur paraissait pourtant cder, et la question tait sur le point d'tre dcide contre lui, quand tout coup il se leva, et secouant son apathie, il prit toutes les manires et employa toutes les ressources de l'loquence indienne. Traant un demi-cercle en l'air, d'orient en occident, pour indiquer le cours du soleil, il rpta ce signe autant de fois qu'il jugeait qu'il leur faudrait de jours pour faire leur voyage dans les bois. Alors il traa sur la terre une longue ligne tortueuse, indiquant en mme temps par ses gestes les obstacles que leur feraient prouver les montagnes et les rivires. Il peignit, en prenant un air de fatigue, l'ge et la faiblesse de Munro qui tait en ce moment enseveli dans le sommeil, et parut mme ne pas avoir une trs haute ide des moyens physiques de Duncan pour surmonter tant de difficults ; car celui-ci saperut quil tait question de lui quand il vit le chasseur tendre la main, et qu'il l'entendit prononcer les mots la Main-Ouverte, surnom que la gnrosit du major lui avait fait donner par toutes les peuplades d'Indiens amis. Il imita ensuite le mouvement lger d'un canot fendant les eaux d'un lac l'aide de la rame, et en tablit le contraste, en contrefaisant La marche, lente d'un homme, fatigu. Enfin, il termina par tendre le bras vers la chevelure de lOnida, probablement pour faire sentir la ncessit de partir promptement, et de ne laisser aprs eux aucune trace.

316

Les Mohicans l'coutrent avec gravit et d'un air qui prouvait l'impression que faisait sur eux ce discours : la conviction s'insinua peu peu dans leur esprit, et vers la fin de la harangue d'il-de-Faucon, ils accompagnaient toutes ses phrases de cette exclamation qui chez les sauvages est un signe d'approbation ou d'applaudissement. En un mot, Chingachgook et son fils se convertirent l'avis du chasseur, renonant l'opinion qu'ils avaient d'abord soutenue, avec une candeur qui, s'ils eussent t les reprsentants de quelque grand peuple civilis, aurait ruin jamais leur rputation politique, en prouvant qu'ils pouvaient se rendre de bonnes raisons. Ds l'instant que la dtermination eut t prise, on ne s'occupa plus que du rsultat seul de la discussion : il-de-Faucon, sans jeter un regard autour de lui pour lire son triomphe dans les yeux de ses compagnons, s'tendit tranquillement devant le feu qui brlait encore, et ne tarda pas s'endormir. Laisss alors en quelque sorte eux-mmes, les Mohicans, qui avaient consacr tant de temps aux intrts et aux affaires des autres, saisirent ce moment pour s'occuper d'eux-mmes ; se dpouillant de la rserve grave et austre d'un chef indien, Chingachgook commena parler son fils avec le ton doux et enjou de la tendresse paternelle ; Uncas rpondit son pre avec une cordialit respectueuse ; et le chasseur, avant de s'endormir, put s'apercevoir du changement complet qui venait de s'oprer tout coup dans les manires de ses deux compagnons. Il est impossible de dcrire la musique de leur langage, tandis qu'ils s'abandonnaient ainsi la gaiet et aux effusions de leur tendresse mutuelle. L'tendue de leurs voix, particulirement de celle du jeune homme, partait du ton le plus bas et slevait jusqu'aux sons les plus hauts avec une douceur qu'on pourrait dire fminine. Les yeux du pre suivaient les mouvements gracieux et ingnus de son fils avec un air de satisfaction, et il ne manquait jamais de sourire aux reparties que lui faisait

317

celui-ci. Sous l'influence de ces sentiments aussi tendres que naturels, les traits de Chingachgook ne prsentaient aucune trace de frocit, et l'image de la mort, peinte sur sa poitrine, semblait plutt un dguisement adopt par plaisanterie qu'un emblme sinistre. Aprs avoir donn une heure cette douce jouissance, le pre annona tout coup son envie de dormir en s'enveloppant la tte de la couverture qu'il portait sur ses paules et en s'tendant par terre : ds lors Uncas ne se permit plus un seul mot ; il rassembla les tisons de manire entretenir une douce chaleur prs des pieds de son pre, et chercha son tour un oreiller au milieu des ruines. La scurit que montraient ces hommes de la vie sauvage rendit de la confiance Heyward : il ne tarda pas les imiter, et longtemps avant que la nuit ft au milieu de sa course, tous ceux qui avaient cherch un abri dans les ruines de WilliamHenry dormaient aussi profondment que les victimes d'une trahison barbare, dont les ossements taient destins blanchir sur cette plaine.

318

Chapitre XX

Terre d'Albanie ! permets-moi d'arrter sur toi mes regards, toi, nourrice svre d'hommes sauvages ! Lord Biron.

Le ciel tait encore parsem d'toiles quand il-de-Faucon se disposa veiller les dormeurs. Munro et Heyward entendirent le bruit, et secouant leurs habits, ils taient dj sur pied tandis que le chasseur les appelait voix basse l'entre de l'abri grossier sous lequel ils avaient pass la nuit. Lorsqu'ils en sortirent, ils trouvrent leur guide intelligent qui les attendait, et qui ne les salua que par un geste expressif pour leur recommander le silence. Dites vos prires en penses, leur dit-il l'oreille en s'approchant d'eux ; celui qui vous les adressez connat toutes les langues, celle du cur, qui est la mme partout, et celles de la bouche, qui varient suivant les pays. Mais ne prononcez pas une syllabe, car il est rare que la voix d'un blanc sache prendre le ton qui convient dans les bois, comme nous l'avons vu par l'exemple de ce pauvre diable, le chanteur. Venez, continua-t-il en marchant vers un rempart dtruit : descendons par ici dans le foss, et prenez garde en marchant de vous heurter contre les pierres et les dbris. Ses, compagnons se conformrent ses injonctions, quoique la cause de toutes ces prcautions extraordinaires ft encore un mystre pour l'un d'eux. Lorsqu'ils eurent march quelques minutes dans le foss qui entourait le fort de trois cts, ils le trouvrent presque entirement combl par les ruines des

319

btiments et des fortifications croules. Cependant avec du soin et de la patience ils parvinrent y suivre leurs conducteurs, et ils se trouvrent enfin sur les rives sablonneuses de l'Horican. Voil une trace que l'odorat seul peut suivre, dit le chasseur en jetant en arrire un regard satisfait sur le chemin difficile qu'ils venaient de parcourir ; l'herbe est un tapis dangereux pour l'homme qui y marche en fuyant ; mais le bois et la pierre ne prennent pas l'impression du mocassin. Si vous aviez port vos bottes, il aurait pu y avoir quelque chose craindre ; mais quand on a sous les pieds une peau de daim convenablement prpare, on peut en gnral se fier en toute sret sur les rochers. Faites remonter le canot un peu plus haut, Uncas ; l'endroit o vous tes, le sable prendrait la marque d'un pied aussi facilement que le beurre des Hollandais dans leur tablissement sur la Mohawk. Doucement ! doucement ! que le canot ne touche pas terre ; sans quoi les coquins sauraient quel endroit nous nous sommes embarqus. Le jeune Indien ne manqua pas de suivre cet avis, et le chasseur, prenant dans les ruines une planche dont il appuya un bout sur le bord du canot o Chingachgook tait dj avec son fils, fit signe aux deux officiers d'y entrer ; il les y suivit, et aprs s'tre bien assur qu'ils ne laissaient derrire eux aucune de ces traces qu'il semblait tellement apprhender, il tira la planche aprs lui et la lana avec force au milieu des ruines qui s'tendaient jusque sur le rivage. Heyward continua garder le silence jusqu' ce que les deux Indiens, qui s'taient chargs de manier les rames, eussent fait remonter le canot jusqu' quelque distance du fort, et qu'il se trouvt au milieu des ombres paisses que les montagnes situes l'orient jetaient sur la surface limpide du lac.

320

Quel besoin avions-nous de partir d'une manire si prcipite, et avec tant de prcautions ? demanda-t-il il-deFaucon. Si le sang d'un Onida pouvait teindre une nappe d'eau comme celle que nous traversons, vous ne me feriez pas une telle question ; vos deux yeux y rpondraient. Ne vous souvenez-vous pas du reptile quUncas a tu hier soir ? Je ne l'ai pas oubli ; mais vous m'avez dit qu'il tait seul, et un homme mort n'est plus craindre. Sans doute, il tait seul pour faire son coup ; mais un Indien dont la peuplade compte tant de guerriers a rarement craindre que son sang coule sans qu'il en cote promptement le cri de mort quelqu'un de ses ennemis. Mais notre prsence, l'autorit du colonel Munro seraient une protection suffisante contre le ressentiment de nos allis, surtout quand il s'agit d'un misrable qui avait si bien mrit son sort. J'espre qu'une crainte si futile ne vous a pas fait dvier de la ligne directe que nous devons suivre ? Croyez-vous que la balle de ce coquin aurait dvi si Sa Majest le roi d'Angleterre se ft trouve sur son chemin ? Pourquoi ce Franais, qui est capitaine gnral du Canada, n'at-il pas enterr le tomahawk de ses Hurons, si vous croyez qu'il soit si facile un blanc de faire entendre raison des PeauxRouges ? La rponse qu'Heyward se disposait faire fut interrompue par un gmissement profond, arrach Munro par les images cruelles que lui retraait cette question ; mais aprs un moment de silence, par dfrence pour les chagrins de son vieil ami, il rpondit il-de-Faucon d'un ton grave et solennel :

321

Ce n'est qu'avec Dieu que le marquis de Montcalm peut rgler cette affaire. Oui, il y a de la raison dans ce que vous dites prsent, car cela est fond sur la religion et sur l'honneur. Il y aune grande diffrence pourtant entre jeter un rgiment d'habits blancs entre des sauvages et des prisonniers qu'ils massacrent, et faire oublier par de belles paroles un Indien courrouc qu'il porte un fusil, un tomahawk et un couteau, quand la premire que vous lui adressez doit tre pour l'appeler mon fils. Mais, Dieu merci, continua le chasseur en jetant un regard de satisfaction sur le rivage du fort William-Henry qui commenait disparatre dans l'obscurit, et en riant tout bas sa manire, il faut qu'ils cherchent nos traces sur la surface de l'eau ; et moins qu'ils ne se fassent amis des poissons, et qu'ils n'apprennent d'eux quelles sont les mains qui tenaient les rames, nous aurons mis entre eux et nous toute la longueur de l'Horican avant qu'ils aient dcid quel chemin ils doivent suivre. Avec des ennemis en arrire et des ennemis en face, notre voyage parat devoir tre trs dangereux. Dangereux ! rpta il-de-Faucon d'un ton fort tranquille ; non pas absolument dangereux ; car avec de bons yeux et de bonnes oreilles, nous pouvons toujours avoir quelques heures d'avance sur les coquins. Et au pis aller, s'il fallait en venir aux coups de fusil, nous sommes ici trois qui savons ajuster aussi bien que le meilleur tireur de toute votre arme. Non pas dangereux. Ce n'est pas que je prtende qu'il soit impossible que nous nous trouvions serrs de prs, comme vous dites vous autres, que nous ayons quelque escarmouche, mais nous ne manquons pas de munitions, et nous trouverons de bons couverts. Il est probable qu'en parlant de danger, Heyward, qui s'tait distingu par sa bravoure, l'envisageait sous un tout autre rapport qu'il-de-Faucon. Il s'assit en silence ; et le canot

322

continua voguer sur les eaux du lac pendant plusieurs milles 57. Le jour commenait paratre quand ils arrivrent dans la partie de l'Horican qui est parseme d'une quantit innombrable de petites les, la plupart couvertes de bois. C'tait par cette route que Montcalm s'tait retir avec son arme, et il tait possible qu'il et laiss quelques dtachements d'Indiens, soit pour protger son arrire-garde, soit pour runir les traneurs. Ils s'en approchrent donc dans le plus grand silence, et avec toutes leurs prcautions ordinaires. Chingachgook quitta la rame, et le chasseur la prenant, se chargea avec Uncas de diriger l'esquif dans les nombreux canaux qui sparaient toutes ces petites les, sur chacune desquelles des ennemis cachs pouvaient se montrer tout coup pendant qu'ils avanaient. Les yeux du Mohican roulaient sans cesse d'le en le et de buisson en buisson, mesure que le canot marchait, et l'on aurait mme dit que sa vue voulait atteindre
Les beauts du lac George sont bien connues de tout voyageur amricain ; relativement la hauteur des montagnes qui l'entourent et ses accessoires, il est infrieur aux plus beaux lacs de la Suisse et de l'Italie. Dans ses contours et la puret de son eau, il est leur gal ; dans le nombre et la disposition de ses les et de ses lots, il est de beaucoup audessus d'eux tous. On assure qu'il y a quelques centaines de ces les sur une pice d'eau qui a moins de trente milles de longueur. Les canaux naturels qui unissent ce qu'on peut appeler en effet deux lacs, sont couverts d'les qui n'ont quelquefois entre elles que quelques pieds de distance. Le lac luimme varie, dans sa largeur, de un trois milles. L'tat de New-York est remarquable par le nombre et la beaut de ses lacs ; une de ses frontires repose sur la vaste tendue du lac Ontario, tandis que le lac Champlain s'tend presque pendant cent milles le long d'un autre. Onida, Cayuga, Canandaigua, Seneca et George sont des lacs de trente milles de longueur ; ceux d'une plus petite proportion sont innombrables. Sur la plupart de ces lacs il y a maintenant de superbes villages, et on y voyage trs souvent sur des bateaux vapeur.
57

323

jusque sur le sommet des rochers qui s'levaient sur les rives du lac, et pntrer dans le fond des forts. Heyward, spectateur doublement intress, tant cause des beauts naturelles de ce lieu, que par suite des inquitudes qu'il avait conues, commenait croire qu'il s'tait livr la crainte sans motif suffisant, quand les rames restrent immobiles tout coup, un signal donn par Chingachgook. Hugh ! s'cria Uncas presque au mme instant que son pre frappait un lger coup sur le bord du canot, pour donner avis de l'approche de quelque danger. Qu'y a-t-il donc ? demanda le chasseur ; le lac est aussi uni que si jamais le vent n'y et souffl, et je puis voir sur ses eaux jusqu' la distance de plusieurs milles ; mais je n'y aperois pas mme un canard. L'Indien leva gravement une rame, et la dirigea vers le point sur lequel ses regards taient constamment fixs. quelque distance devant eux tait une de ces les couvertes de bois, mais elle paraissait aussi paisible que si le pied de l'homme n'en et jamais troubl la solitude. Duncan avait suivi des yeux le mouvement de Chingachgook : Je ne vois que la terre et l'eau, dit-il, et le paysage est charmant. Chut ! dit le chasseur. Oui, Sagamore, vous ne faites jamais rien sans raison. Ce n'est qu'une ombre ; mais cette ombre n'est pas naturelle. Voyez-vous, major, ce petit brouillard qui se forme au-dessus de cette le ? Mais on ne peut l'appeler un brouillard, car il ressemble plutt un petit nuage en forme de bande.

324

Ce sont des vapeurs qui s'lvent de l'eau. C'est ce que dirait un enfant. Mais ne voyez-vous pas que ces prtendues vapeurs sont plus noires vers leur base ? On les voit distinctement sortir du bois qui est l'autre bout de l'le. Je vous dis, moi, que c'est de la fume, et, suivant moi, elle provient d'un feu qui est prs de s'teindre. Eh bien ! abordons dans l'le, et sortons de doute et d'inquitude. Elle est trop petite pour qu'il s'y trouve une troupe bien nombreuse, et nous sommes cinq. Si vous jugez de l'astuce d'un Indien par les rgles que vous trouvez dans vos livres, ou seulement avec la sagacit d'un blanc, vous vous tromperez souvent, et votre chevelure courra grand risque. il-de-Faucon s'interrompit un instant pour rflchir en examinant avec encore plus d'attention les signes qui lui paraissaient indiquer la prsence de quelques ennemis ; aprs quoi il ajouta : S'il m'est permis de donner mon avis en cette affaire, je dirai que nous n'avons que deux partis prendre : le premier est de retourner sur nos pas, et de renoncer la poursuite des Hurons ; le Jamais ! s'cria Heyward plus haut que les circonstances ne le permettaient. Bien, bien, continua le chasseur en lui faisant signe de se modrer davantage. Je suis moi-mme de votre avis : mais j'ai cru devoir mon exprience de vous exposer les deux alternatives. En ce cas, il faut pousser en avant, et s'il y a des Indiens ou des Franais dans cette le, ou dans quelque autre, nous verrons

325

qui saura le mieux ramer. Y a-t-il de la raison dans ce que je dis, Sagamore ? Le Mohican ne rpondit qu'en laissant tomber sa rame. Comme il tait charg de diriger le canot, ce mouvement indiqua suffisamment son intention, et il fut si bien second, qu'en quelques minutes ils arrivrent un point d'o ils pouvaient voir la rive septentrionale de l'le. Les voil ! dit le chasseur. Vous voyez bien clairement la fume prsent, et deux canots, qui plus est. Les coquins n'ont pas encore jet les yeux de notre ct, sans quoi nous entendrions leur maudit cri de guerre. Allons, force de rames, mes amis, nous sommes dj loin d'eux, et presque hors de porte d'une balle. Un coup de fusil l'interrompit, et la balle tomba dans l'eau quelques pieds du canot. D'affreux hurlements qui partirent en mme temps de l'le leur annoncrent qu'ils taient dcouverts, et presque au mme instant une troupe de sauvages, se prcipitant vers leurs canots, y montrent la hte, et se mirent leur poursuite. cette annonce d'une attaque prochaine, la physionomie du chasseur et des deux Mohicans resta impassible ; mais ils appuyrent davantage sur leurs rames, de sorte que leur petite barque semblait voler sur les eaux comme un oiseau. Tenez-les cette distance, Sagamore, dit il-de-Faucon en regardant tranquillement par-dessus son paule, en agitant encore sa rame ; tenez-les cette distance. Les Hurons n'ont jamais eu dans toute leur nation un fusil qui ait une pareille porte, et je sais le chemin que peut faire mon tueur de daims. S'tant assur qu'on pouvait sans lui maintenir le canot une distance convenable, le chasseur quitta la rame et prit sa carabine. Trois fois il en appuya la crosse son paule, et trois

326

fois il la baissa pour dire ses compagnons de laisser les ennemis s'approcher un peu plus. Enfin, ses yeux ayant bien mesur l'espace qui l'en sparait, il parut satisfait, et plaant sa main gauche sous le canon de son fusil, il allait en lcher le chien quand une exclamation soudaine d'Uncas lui fit tourner la tte de son ct. Qu'y a-t-il donc ? lui demanda-t-il. Votre hugh ! vient de sauver la vie un Huron que je tenais au bout de ma carabine. Quelle raison avez-vous eue pour crier ainsi ? Uncas ne lui rpondit qu'en lui montrant le rivage oriental du lac, d'o venait de partir un autre canot de guerre qui se dirigeait vers eux en ligne droite. Le danger dans lequel ils se trouvaient tait alors trop vident pour qu'il ft besoin d'employer la parole pour le confirmer : il-de-Faucon quitta sur-le-champ son fusil pour reprendre la rame, et Chingachgook dirigea le canot plus prs de la rive occidentale, afin d'augmenter la distance qui se trouvait entre eux et ses nouveaux ennemis poussant des cris de fureur. Cette scne inquitante tira Munro luimme de la stupeur dans laquelle ses infortunes l'avaient plong. Gagnons la rive, dit-il avec l'air et le ton d'un soldat intrpide ; montons sur un de ces rochers, et attendons-y ces sauvages. Dieu ne plaise que moi ou aucun de ceux qui me sont attachs nous accordions une seconde fois quelque confiance la bonne foi des Franais ou de leurs adhrents ! Celui qui veut russir quand il a affaire aux Indiens, rpliqua il-de-Faucon, doit oublier sa fiert, et s'en rapporter l'exprience des naturels du pays. Tirez davantage du ct de la terre, Sagamore ; nous gagnons du terrain sur les coquins ; mais

327

ils pourraient manuvrer de manire nous donner de l'embarras, la longue. Le chasseur ne se trompait pas ; car lorsque les Hurons virent que la ligne qu'ils suivaient les conduirait fort en arrire du canot qu'ils cherchaient atteindre, ils en dcrivirent une plus oblique, et bientt les deux canots se trouvrent voguant paralllement environ cent toises de distance l'un de l'autre. Ce fut alors une sorte de dfi de vitesse, chacun des deux canots cherchant prendre l'avance sur l'autre, l'un pour attaquer, l'autre pour chapper. Ce fut sans doute par suite de la ncessit o ils taient de ramer que les Hurons ne firent pas feu sur-le-champ ; mais ils avaient l'avantage du nombre, et les efforts de ceux qu'ils poursuivaient ne pouvaient durer longtemps. Duncan en ce moment vit avec inquitude le chasseur regarder autour de lui avec une sorte d'embarras, comme s'il et cherch quelque nouveau moyen pour acclrer ou assurer leur fuite. loignez-vous encore un peu plus du soleil, Sagamore, dit il-de-Faucon ; je vois un de ces coquins quitter la rame, et c'est sans doute pour prendre un fusil. Un seul membre atteint parmi nous pourrait leur valoir nos chevelures. Encore plus gauche, Sagamore ; mettons cette le entre eux et nous. Cet expdient ne fut pas inutile ; car, tandis qu'ils passaient sur la gauche d'une longue le couverte de bois, les Hurons, dsirant se maintenir sur la mme ligne, furent obligs de prendre la droite. Le chasseur et ses compagnons ne ngligrent pas cet avantage, et ds qu'ils furent hors de la porte de la vue de leurs ennemis, ils redoublrent des efforts qui taient dj prodigieux. Les deux canots arrivrent enfin la pointe septentrionale de l'le comme deux chevaux de course qui terminent leur carrire ; cependant les fugitifs taient en avance, et les Hurons, au lieu de dcrire une ligne parallle, les suivaient par derrire, mais moins de distance.

328

Vous vous tes montr connaisseur en canots, Uncas, en choisissant celui-ci parmi ceux que les Hurons avaient laisss prs de William-Henry, dit le chasseur en souriant et plus satisfait de la supriorit de son esquif que de l'espoir qu'il commenait concevoir d'chapper aux sauvages. Les coquins ne songent plus qu' ramer, et au lieu de plomb et de poudre, c'est avec des morceaux de bois plats qu'il nous faut dfendre nos chevelures. Ils se prparent faire feu, s'cria Heyward quelques instants aprs, et comme ils sont en droite ligne, ils ne peuvent manquer de bien ajuster. Cachez-vous au fond du canot avec le colonel, dit le chasseur. Ce serait donner un bien mauvais exemple, rpondit Heyward en souriant, si nous nous cachions l'instant du danger. Seigneur Dieu ! s'cria il-de-Faucon, voila bien le courage d'un blanc ! mais de mme que beaucoup de ses actions, il n'est pas fond en raison. Croyez-vous que le Sagamore, qu'Uncas, que moi-mme, qui suis un homme de sang pur, nous hsiterions nous mettre couvert dans une circonstance o il n'y aurait aucune utilit nous montrer ? Et pourquoi donc les Franais ont-ils entour Qubec de fortifications, s'il faut toujours combattre dans des clairires ? Tout ce que vous dites peut tre vrai, mon digne ami, rpliqua Heyward ; mais nos usages ne nous permettent pas de faire ce que vous nous conseillez. Une dcharge des Hurons interrompit la conversation, et tandis que les balles sifflaient ses oreilles, Duncan vit Uncas tourner la tte pour savoir ce qu'il devenait ainsi que Munro. Il

329

fut mme oblig de reconnatre que, malgr la proximit des ennemis et le danger qu'il courait lui-mme, la physionomie du jeune guerrier ne portait les traces d'aucune autre motion que l'tonnement de voir des hommes s'exposer volontairement un pril inutile. Chingachgook connaissait probablement mieux les ides des blancs ce sujet, car il ne fit pas un seul mouvement, et continua s'occuper exclusivement de diriger la course du canot. Une balle frappa la rame qu'il tenait, l'instant o il la levait, la lui fit tomber des mains, et la jeta quelques pieds en avant dans le lac. Un cri de joie s'leva parmi les Hurons, qui rechargeaient leurs fusils. Uncas dcrivit un arc dans l'eau avec sa rame, et, par ce mouvement, faisant passer le canot prs de celle de son pre qui flottait sur la surface, celui-ci la reprit, et la brandissant au-dessus de sa tte en signe de triomphe, il poussa le cri de guerre des Mohicans, et ne songea plus qu' acclrer la marche du frle esquif. Les cris Le Grand-Serpent ! la Longue-Carabine ! le Cerf-Agile ! partirent la fois des canots qui les poursuivaient, et semblrent animer d'une nouvelle ardeur les sauvages qui les remplissaient. Le chasseur, tout en ramant vigoureusement de la main droite, saisit son tueur de daims de la gauche, et releva au-dessus de sa tte en le brandissant comme pour narguer les ennemis. Les Hurons rpondirent cette insulte, d'abord par des hurlements de fureur, et presque au mme instant par une seconde dcharge de leurs mousquets. Une balle pera le bord du canot ; et l'on entendit les autres tomber dans l'eau peu de distance. On n'aurait pu dcouvrir en ce moment critique aucune trace d'motion sur le visage des deux Mohicans ; leurs traits n'exprimaient ni crainte ni esprance ; leur rame tait le seul objet qui part les occuper. il-de-Faucon tourna la tte vers Heyward et lui dit en souriant :

330

Les oreilles des coquins aiment entendre le bruit de leurs fusils ; mais il n'y a point parmi les Mingos un il qui soit capable de bien ajuster dans un canot qui danse sur l'eau. Vous voyez que les chiens de dmons ont t obligs de diminuer le nombre de leurs rameurs pour pouvoir charger et tirer, et en calculant au plus bas, nous avanons de trois pieds pendant qu'ils en font deux. Heyward, qui ne se piquait pas de si bien calculer les degrs de vitesse relative des deux canots, n'tait pas tout fait aussi tranquille que ses compagnons ; cependant il reconnut bientt que, grce aux efforts et la dextrit de ceux-ci, et la soif du sang qui tourmentait les autres, ils avaient vritablement gagn quelque chose sur leurs ennemis. Les Hurons firent feu une troisime fois, et une balle toucha la rame du chasseur vingt lignes de sa main. merveille ! dit-il aprs avoir examin avec attention l'endroit que la balle avait frapp ; elle n'aurait pas entam la peau d'un enfant, bien moins encore celle de gens endurcis par les fatigues, comme nous le sommes. Maintenant, major, si vous voulez remuer cette rame, mon tueur de daims ne sera pas fch de prendre part la conversation. Duncan saisit la rame, et s'en servit avec une ardeur qui suppla ce qui pouvait lui manquer du ct de l'exprience. Cependant le chasseur avait pris son fusil, et aprs en avoir renouvel l'amorce, il coucha en joue un Huron, qui se disposait de son ct tirer. Le coup partit, et le sauvage tomba la renverse, laissant chapper son fusil dans l'eau. Il se releva pourtant presque au mme instant ; mais ses mouvements et ses gestes prouvaient qu'il tait grivement bless. Ses camarades, abandonnant leurs rames, s'attrouprent autour de lui, et les trois canots devinrent stationnaires.

331

Chingachgook et Uncas profitrent de ce moment de relche pour reprendre haleine ; mais Duncan continua ramer avec le zle le plus constant. Le pre et le fils jetrent l'un sur l'autre un coup d'il d'un air calme, mais plein d'intrt. Chacun d'eux voulait savoir si l'autre n'avait pas t bless par le feu des Hurons, car ils savaient tous deux que dans un pareil moment ni l'un ni l'autre n'aurait fait connatre cet accident par une plainte ou une exclamation de douleur. Quelques gouttes de sang coulaient de l'paule du Sagamore, et celui-ci, voyant que les yeux d'Uncas y taient attachs avec inquitude, prit de l'eau dans le creux de sa main pour laver la blessure, se contentant de lui prouver ainsi que la balle n'avait fait qu'effleurer la peau en passant. Doucement, major, plus doucement ! dit le chasseur aprs avoir recharg sa carabine. Nous sommes dj un peu trop loin pour qu'un fusil puisse bien faire son devoir. Vous voyez que ces coquins sont tenir conseil ; laissons-les venir porte : on peut se fier mon il en pareil cas. Je veux les promener jusqu'au bout de l'Horican, en les maintenant une distance d'o je vous garantis que pas une de leurs balles ne nous fera plus de mal qu'une gratignure tout au plus, tandis que mon tueur de daims en abattra un deux fois sur trois. Vous oubliez ce qui doit nous occuper le plus, rpondit Heyward en remuant la rame avec un nouveau courage. Pour l'amour du ciel, profitons de notre avantage, et mettons plus de distance entre nous et nos ennemis. Songez mes enfants ! s'cria Munro d'une voix touffe, et au dsespoir d'un pre ! Rendez-moi mes enfants ! Une longue habitude de dfrence aux ordres de ses suprieurs avait appris au chasseur la vertu de l'obissance. Jetant un regard de regret vers les canots ennemis, il dposa son fusil dans le fond de l'esquif ; et prit la place de Duncan, dont les for-

332

ces commenaient s'puiser. Ses efforts furent seconds par ceux des Mohicans, et quelques minutes mirent un tel intervalle entre les Hurons et eux, que Duncan en respira plus librement, et se flatta de pouvoir arriver au but de tous ses dsirs. Le lac prenait en cet endroit une largeur beaucoup plus considrable, et la rive dont ils taient peu loigns continuait encore tre borde par de hautes montagnes escarpes. Mais il s'y trouvait peu d'les, et il tait facile de les viter. Les coups de rames bien mesurs se succdaient sans interruption, et les rameurs montraient autant de sang-froid que s'ils venaient de disputer le prix d'une course sur l'eau. Au lieu de ctoyer la rive occidentale, sur laquelle il fallait qu'ils descendissent, le prudent Mohican dirigea sa course vers ces montagnes, derrire lesquelles on savait que Montcalm avait conduit son arme dans la forteresse redoutable de Ticonderoga. Comme les Hurons paraissaient avoir renonc les poursuivre, il n'existait pas de motif apparent pour cet excs de prcaution. Cependant ils continurent pendant plusieurs heures suivre la mme direction, et ils arrivrent enfin dans une petite baie, sur la rive septentrionale du lac : les cinq navigateurs descendirent terre, et le canot fut retir sur le sable. il-deFaucon et Heyward montrent sur une hauteur voisine, et le premier, aprs avoir considr avec attention pendant quelques minutes les eaux limpides du lac, aussi loin que la vue pouvait s'tendre, fit remarquer Heyward un point noir, plac la hauteur d'un grand promontoire, plusieurs milles de distance. Le voyez-vous ? lui demanda-t-il, et si vous le voyez, votre exprience d'homme blanc et votre science dans les livres vous apprendraient-elles ce que ce peut tre, si vous tiez seul trouver votre chemin dans ce dsert ? cette distance, je le prendrais pour quelque oiseau aquatique, si c'est un tre anim.

333

C'est un canot de bonne corce de bouleau, et sur lequel se trouvent de russ Mingos qui ont soif de notre sang. Quoique la Providence ait donn aux habitants des bois de meilleurs yeux qu' ceux qui vivent dans des pays peupls, et qui n'ont pas besoin d'une si bonne vue, cependant il n'y a pas de sauvages assez clairvoyants pour apercevoir tous les dangers qui nous environnent en ce moment. Les coquins font semblant de ne songer qu' leur souper ; mais ds que le soleil sera couch, ils seront sur notre piste comme les plus fins limiers. Il faut leur donner le change, ou nous ne russirons pas dans notre poursuite, et le Renard-Subtil nous chappera. Ces lacs sont quelquefois utiles, particulirement quand le gibier se jette l'eau, ajouta le chasseur en regardant autour de lui avec une lgre expression d'inquitude, mais ils ne mettent pas couvert, moins que ce ne soient les poissons. Dieu sait ce que deviendrait le pays si les tablissements des blancs s'tendaient jusqu'au del des deux rivires. La chasse et la guerre perdraient tout leur charme. Fort bien ; mais ne perdons pas un instant sans ncessit absolue. Je n'aime pas beaucoup cette fume que vous voyez s'lever tout doucement le long de ce rocher, derrire le canot. Je rponds qu'il y a d'autres yeux que les ntres qui la voient, et qu'ils savent ce qu'elle veut dire. Mais les paroles ne peuvent remdier rien, et il est temps d'agir. il-de-Faucon descendit de l'minence sur laquelle il tait avec le major, en ayant l'air de rflchir profondment ; et ayant rejoint ses compagnons, qui taient rests sur le rivage, il leur fit part du rsultat de ses observations en langue delaware, et il s'ensuivit une courte et srieuse consultation. Ds qu'elle fut termine, on excuta sur-le-champ ce qui venait d'tre rsolu.

334

Le canot, qu'on avait tir sur le sable, fut port sur les paules, et la petite troupe entra dans le bois, en ayant soin de laisser des marques trs visibles de son passage. Ils rencontrrent une petite rivire qu'ils traversrent, et trouvrent peu de distance un grand rocher nu et strile, et sur lequel ceux qui auraient voulu suivre leurs traces n'auraient pu esprer de voir les marques de leurs pas. L ils s'arrtrent et retournrent sur leurs pas jusqu' la rivire, en ayant soin de marcher reculons. Elle pouvait porter leur canot, et y tant monts, ils la descendirent jusqu' son embouchure, et rentrrent ainsi dans le lac. Un rocher qui s'y avanait considrablement, empchait heureusement que cet endroit pt tre aperu du promontoire, prs duquel ils avaient vu un des canots des Hurons, et la fort s'tendant jusqu'au rivage, il paraissait impossible qu'ils fussent dcouverts de si loin. Ils profitrent de ces avantages pour ctoyer la rivire en silence, et quand les arbres furent sur le point de leur manquer, il-de-Faucon dclara qu'il croyait prudent de dbarquer de nouveau. La halte dura jusqu'au crpuscule. Ils remontrent alors dans leur canot, et favoriss par les tnbres, ils firent force de rames pour gagner la cte occidentale. Cette cte tait hrisse de hautes montagnes, qui semblaient serres les unes contre les autres ; cependant l'il exerc de Chingachgook y distingua un petit havre, dans lequel il conduisit, le canot avec toute l'adresse d'un pilote expriment. La barque fut encore tire sur le rivage, et transporte jusqu' une certaine distance dans l'intrieur du bois, o elle fut cache avec soin sous un amas de broussailles. Chacun prit ses armes et ses munitions, et le chasseur annona Munro et Heyward que ses deux compagnons et lui taient maintenant prts commencer leurs recherches.

335

Chapitre XXI

Si vous trouvez l un homme, il mourra de la mort d'un prince. Shakespeare.

Nos cinq voyageurs taient arrivs au bord d'une contre qui, mme encore aujourd'hui, est moins connue des habitants des tats-Unis que les dserts de l'Arabie et les steppes de la Tartarie. C'est le district strile et montagneux qui spare les eaux tributaires du Champlain de celles qui vont se jeter dans l'Hudson, le Mohawk et le Saint-Laurent. Depuis l'poque o se sont passs les vnements que nous rapportons, l'esprit actif du pays l'a entour d'une ceinture d'tablissements riches et florissants ; mais on ne connat encore que le chasseur et l'Indien qui pntrent dans son enceinte inculte et sauvage. il-de-Faucon et les Mohicans ayant travers plus d'une fois les montagnes et les valles de ce vaste dsert, n'hsitrent pas se plonger dans la profondeur des bois avec l'assurance de gens habitus aux privations. Pendant plusieurs heures ils continurent leur marche, tantt guids par une toile, tantt suivant le cours de quelque rivire. Enfin le chasseur proposa une halte, et aprs s'tre consult avec les Indiens, ils allumrent du feu et firent leurs prparatifs d'usage pour passer le reste de la nuit. Imitant l'exemple de leurs compagnons plus expriments cet gard, et se livrant la mme confiance, Munro et Duncan s'endormirent sans crainte, sinon sans inquitude. Le soleil avait dissip les brouillards, et rpandait une brillante clart

336

dans la fort, quand les voyageurs se remirent en marche le lendemain. Aprs avoir fait quelques milles, il-de-Faucon, qui tait toujours en tte, commena s'avancer avec plus de lenteur et d'attention. Il s'arrtait souvent pour examiner les arbres et les broussailles, et il ne traversait pas un ruisseau sans examiner la vitesse de son cours, la profondeur et la couleur de ses eaux. Se mfiant de son propre jugement, il interrogeait souvent Chingachgook, et avait avec lui une courte discussion. Pendant la dernire de ces confrences, Heyward remarqua que le jeune Uncas coutait en silence, sans se permettre une rflexion, quoiqu'il part prendre grand intrt l'entretien. Il tait fortement tent de s'adresser au jeune Indien, pour lui demander s'il pensait qu'ils fussent bien avancs vers le but de leur voyage ; mais il n'en fit rien, parce qu'il supposa que, de mme que lui, il s'en rapportait l'intelligence et la sagacit de son pre et du chasseur. Enfin celui-ci adressa lui-mme la parole au major, et lui expliqua lembarras dans lequel il se trouvait. Quand j'eus remarqu que les traces de Magua conduisaient vers le nord, dit-il, il ne fallait pas le jugement de bien longues annes pour en conclure qu'il suivrait les valles, et qu'il se tiendrait entre les eaux de l'Hudson et celles de l'Horican jusqu' ce qu'il arrivt aux sources des rivires du Canada, qui le conduiraient dans le cur du pays occup par les Franais. Cependant nous voici peu de distance du Scaroon 58, et nous n'avons pas encore trouv une seule marque de son passage ! La nature humaine est sujette se tromper, et il est possible que nous ne soyons pas sur la bonne piste. Que le ciel nous prserve d'une telle erreur ! s'cria Duncan. Retournons sur nos pas, et examinons le terrain avec plus

58 Nom d'un lac dans l'tat de New-York.

337

d'attention. Uncas n'a-t-il pas quelque conseil nous donner, dans un tel embarras ? Le jeune Mohican jeta un regard rapide sur son pre ; mais, reprenant aussitt son air rserv, il continua garder le silence. Chingachgook avait remarqu son coup d'il, et lui faisant un signe de la main, il lui dit de parler. Ds que cette permission lui eut t accorde, ses traits, nagure si paisibles, prouvrent un changement soudain et brillrent de joie et d'intelligence. Bondissant avec la lgret, d'un daim, il courut vers une petite hauteur, qui n'tait qu' une centaine de pas en avant, et s'arrta avec un air de triomphe sur un endroit o la terre semblait avoir t entame par le passage de quelque animal. Tous les yeux suivaient avec attention chacun de ses mouvements, et l'on voyait un gage de succs dans les traits anims et satisfaits du jeune Indien. Ce sont leurs traces ! s'cria le chasseur en arrivant prs d'Uncas ; le jeune homme a une intelligence prcoce et une vue excellente pour son ge ! Il est bien extraordinaire qu'il ne nous ait pas informs plus tt de sa dcouverte, dit Duncan. Il aurait t encore bien plus tonnant qu'il et parl sans ordre, rpondit il-de-Faucon. Non, non. Vos jeunes blancs, qui prennent dans les livres tout ce qu'ils savent, peuvent s'imaginer que leurs connaissances, de mme que leurs jambes, vont plus vite que celles de leurs pres ; mais le jeune Indien, qui ne reoit que les leons de l'exprience, apprend connatre le prix des annes, et respecte la vieillesse. Voyez ! dit Uncas en montrant les marques de diffrents pieds, toutes du ct du nord ; la chevelure brune s'avance du ct du froid.

338

Jamais limier n'a trouv une plus belle piste, dit le chasseur en se mettant en marche sur la route trace par les signes qu'il apercevait. Nous sommes favoriss, grandement favoriss par la Providence, et nous pouvons les suivre le nez en l'air. Voil encore les pas des deux animaux qui ont un trot si singulier. Ce Huron voyage en gnral blanc ! il est frapp de folie et d'aveuglement ! Et se tournant en arrire en riant : Sagamore, ajouta-t-il, cherchez si vous ne verrez pas de traces de roues ; car sans doute nous verrons bientt l'insens voyager en quipage, et cela quand il a sur les talons les meilleurs yeux du pays ! L'air de satisfaction du chasseur, l'ardeur joyeuse d'Uncas, l'expression calme et tranquille de son pre, et le succs inespr qu'on venait d'obtenir dans une poursuite pendant laquelle on avait dj parcouru plus de quarante milles, tout concourut rendre l'esprance Munro et au major. Ils marchaient grands pas, et avec la mme confiance que des voyageurs qui auraient suivi une grande route. Si un rocher, un ruisseau, un terrain plus dur que de coutume interrompaient la chane des traces qu'ils suivaient, les yeux exercs du chasseur ou des deux Mohicans les retrouvaient peu de distance, et rarement ils taient obligs de s'arrter un instant. D'ailleurs, leur marche tait plus assure par la certitude qu'ils venaient d'acqurir que Magua avait jug propos de voyager travers les valles, circonstance qui ne leur laissait aucun doute sur la direction qu'ils devaient suivre. Le Renard-Subtil n'avait pourtant pas tout fait nglig les ruses auxquelles les Indiens ne manquent jamais d'avoir recours lorsqu'ils font retraite devant un ennemi. De fausses traces, laisses dessein. se rencontraient souvent, toutes les fois

339

qu'un ruisseau ou la nature du terrain le permettait ; mais ceux qui le poursuivaient s'y laissaient rarement tromper, et lorsqu'il leur arrivait de prendre le change, ils le reconnaissaient toujours avant d'avoir perdu beaucoup de temps et fait bien du chemin sur ces traces trompeuses. Vers le milieu de l'aprs-midi, ils avaient travers le Scaroon et ils se dirigeaient vers le soleil qui commenait descendre vers l'horizon. Ayant franchi une troite valle arrose par un petit ruisseau, ils se trouvrent dans un endroit o il tait vident que le Renard avait fait une halte avec ses prisonnires. Des tisons demi brls prouvaient qu'on y avait allum un grand feu ; les restes d'un daim taient encore peu de distance ; et l'herbe tondue de prs autour des deux arbres dmontrait que les chevaux y avaient t attachs. Heyward dcouvrit quelques pas un beau buisson prs duquel l'herbe tait foule ; il contempla avec motion le lieu o il supposait qu'Alice et Cora s'taient reposes. Mais quoique cet endroit offrt de toutes parts les traces laisses tant par les hommes que par les animaux, celles des premiers cessaient tout coup, et ne conduisaient pas plus loin. Il tait facile de suivre les traces des deux chevaux ; mais ils semblaient avoir err au hasard, sans guides, et suivant que leur instinct les avait dirigs en cherchant leur pture. Enfin Uncas trouva leurs traces rcentes. Avant de les suivre, il fit part de sa dcouverte ses compagnons, et tandis qu'ils taient encore se consulter sur cette circonstance singulire, le jeune Indien reparut avec les deux chevaux, dont les selles, les harnais et tout l'quipement taient briss et souills, comme s'ils avaient t abandonns eux-mmes depuis plusieurs jours. Que peut signifier cela ? demanda Heyward en plissant et en jetant les yeux autour de lui en frmissant, comme s'il et craint que les buissons et les broussailles ne fussent sur le point de lui dvoiler quelque horrible secret.

340

Cela signifie que nous sommes dj presque au bout de notre course et que nous nous trouvons en pays ennemi, rpondit le chasseur. Si le coquin avait t serr de prs, et que les jeunes dames n'eussent pas eu de chevaux pour le suivre assez vite, il aurait bien pu se faire qu'il n'et emport d'elles que leurs chevelures ; mais ne croyant pas avoir d'ennemis sur les talons, et ayant d'aussi bonnes montures que celles-ci, je rponds qu'il ne leur a pas retir un seul cheveu de la tte. Je lis dans vos penses, major, et c'est une honte pour notre couleur que vous ayez sujet de penser ainsi ; mais celui qui croit que mme un Mingo maltraiterait une femme qui serait en son pouvoir, moins que ce ne ft pour lui donner un coup de tomahawk, ne connat rien la nature des Indiens ni la vie qu'ils mnent dans leurs bois. Mais j'ai entendu dire que les Indiens amis des Franais sont descendus dans ces bois pour y chercher l'lan, et en ce cas nous ne devons pas tre une trs grande distance de leur camp. Et pourquoi n'y viendraient-ils pas ? que risquent-ils ? Il n'y a pas de jour o l'on ne puisse entendre matin et soir, dans ces montagnes, le bruit des canons de Ty ; car les Franais lvent une nouvelle ligne de forts entre les provinces du roi et le Canada. Au surplus il est certain que voil les deux chevaux ; mais que sont devenus ceux qui les conduisaient ? il faut absolument que nous dcouvrions leurs traces. il-de-Faucon et les Mohicans s'appliqurent srieusement cette tche. Un cercle imaginaire de quelques centaines de pieds fut trac autour de l'endroit o le Renard avait fait une halte, et chacun d'eux se chargea d'en examiner une section : cet examen ne fut pourtant d'aucune utilit. Les impressions de pied se montrrent en grand nombre ; mais elles paraissaient avoir t faites par des gens qui allaient et l sans intention de s'loigner. Tous trois firent ensemble ensuite le tour de cette circonfrence, et enfin ils allrent rejoindre leurs deux compagnons blancs sans avoir trouv un seul indice qui indiqut le dpart de ceux qui s'taient arrts en ce lieu.

341

Une telle malice est inspire par le diable ! s'cria le chasseur un peu dconcert. Sagamore, il faut que nous fassions de nouvelles recherches en partant de cette petite source, et que nous examinions le terrain pouce pouce. Il ne faut pas que ce chien de Huron aille se vanter ses camarades d'avoir un pied qui ne laisse aucun vestige. Il joignit l'exemple ses discours, et ses deux compagnons et lui, anims d'une nouvelle ardeur, ne laissrent pas une branche sche, pas une feuille, sans la dranger et examiner la place qu'elle couvrait ; car ils savaient que l'astuce et la patience des Indiens allaient quelquefois jusqu' s'arrter chaque pas pour cacher ainsi celui qu'ils venaient de faire. Cependant, malgr ce soin minutieux, ils ne purent rien dcouvrir. Enfin Uncas, qui, avec son activit ordinaire, avait le premier termin sa tche, s'imagina d'tablir une petite digue avec des pierres et de la terre en travers du ruisseau qui sortait de la source dont nous avons dj parl. Par ce moyen il arrta le cours de l'eau, qui fut oblige de chercher un autre chemin pour s'couler. Ds que le lit fut sec, il se pencha pour l'examiner avec attention, et le cri hugh ! qui lui chappa, annona le succs qu'il venait d'obtenir. Toute la petite troupe se runit l'instant autour de lui, et Uncas montra sur le sable fin et humide qui en composait le fond plusieurs empreintes de mocassin parfaitement traces, mais toutes semblables. Ce jeune homme sera l'honneur de sa nation, s'cria ilde-Faucon regardant ces traces avec la mme admiration qu'un naturaliste accorderait aux ossements d'un mammouth ou d'un kracken59 ; oui, il sera une pine dans les ctes des Hurons.
Ce nom est moins connu en France que celui de mammouth : il est employ par les naturalistes du nord de l'Europe et de l'Amrique, pour dsigner un animal marin monstrueux par la grandeur et par la forme.
59

342

Cependant ces marques n'ont pas t faites par le pied d'un Indien ; elles sont trop appuyes sur le talon, et puis un pied si long et si large et carr par le bout Ah ! Uncas, courez me chercher la mesure du pied du chanteur ; vous en trouverez une superbe empreinte au pied du rocher qui est en face de nous. Pendant qu'Uncas excutait sa commission, son pre et le chasseur restrent contempler ces traces ; et lorsque le jeune Indien fut de retour, les mesures s'accordrent parfaitement. il-de-Faucon pronona donc trs affirmativement que les marques qu'ils avaient sous les yeux avaient t produites par le pied de David. Je sais tout maintenant, ajouta-t-il, aussi bien que si j'avais tenu conseil avec Magua. Le chanteur tant un homme qui n'a de talent que dans le gosier et dans les pieds, on lui a fait mettre une seconde fois des mocassins ; on l'a fait marcher le premier, et ceux qui le suivaient ont eu soin de mettre le pied sur les mmes pas que lui ; ce qui n'tait pas bien difficile, l'eau tant claire et peu profonde. Mais, s'cria Duncan, je ne vois aucune trace qui indique la marche de Des deux jeunes dames ? dit le chasseur. Le coquin aura trouv quelque moyen pour les porter jusqu' ce qu'il ait cru qu'il n'avait plus rien craindre. Je gagerais ma vie que nous retrouverons les marques de leurs jolis petits pieds avant que nous soyons bien loin. On se remit en marche, en suivant le cours du ruisseau, dans le lit duquel on voyait toujours les mmes impressions. L'eau ne tarda pas y rentrer ; mais tant bien assurs de la direction de la marche du Huron, ils ctoyrent les deux rives de l'eau, en se bornant les examiner avec grande attention, afin

343

de reconnatre l'endroit o il avait quitt l'eau pour reprendre terre. Aprs avoir fait ainsi plus d'un demi-mille, ils arrivrent un endroit o le ruisseau faisait un coude au pied d'un grand rocher aride dont toute la surface n'offrait ni terre ni vgtation. L nos voyageurs s'arrtrent pour dlibrer ; car il n'tait pas facile de savoir si le Huron et ceux qui le suivaient avaient travers cette montagne qui ne pouvait recevoir aucune empreinte, ou s'ils avaient continu marcher dans le ruisseau. Ils se trouvrent bien d'avoir pris ce parti, car pendant que Chingachgook et il-de-Faucon raisonnaient sur des probabilits, Uncas, qui cherchait des certitudes, examinait les environs du rocher, et il trouva bientt sur une touffe de mousse la marque du pas d'un Indien qui y avait sans doute march par inadvertance : remarquant que la pointe du pied tait dirige vers un bois voisin, il y courut l'instant, et l il retrouva toutes les traces, aussi distinctes, aussi bien marques que celles qui les avaient conduits jusqu' la source qu'ils venaient de quitter. Un second hugh ! annona cette dcouverte ses compagnons, et mit fin leur dlibration. Oui, oui, dit le chasseur, c'est le jugement d'un Indien qui a prsid tout cela, et il y en avait assez pour aveugler des yeux blancs. Nous mettrons-nous en marche ? demanda Heyward. Doucement ! doucement ! rpondit il-de-Faucon ; nous connaissons le chemin, mais il est bon d'examiner les choses fond. C'est l ma doctrine, major ; il ne faut jamais ngliger les moyens d'apprendre lire dans le livre que la Providence nous ouvre, et qui vaut mieux que tous les vtres. Tout est maintenant clair mes yeux, une seule chose excepte ; comment le coquin est-il venu bout de faire passer les deux jeunes dames

344

tout le long du ruisseau, depuis la source jusqu'au rocher ? car je dois convenir qu'un Huron est trop fier pour les avoir forces mettre les pieds dans l'eau. Cela pourrait-il vous aider expliquer la difficult ? demanda Heyward en lui montrant quelques branches rcemment coupes, prs desquelles on en voyait de plus petites et de plus flexibles qui semblaient avoir servi de liens, et qu'on avait jetes l'entre du bois. C'est cela mme ! s'cria le chasseur d'un air satisfait, et il ne manque plus rien prsent. Ils ont fait une espce de litire ou de hamac avec des branches, et ils s'en sont dbarrasss quand ils n'en ont plus eu besoin. Tout est expliqu ; mais je parierais qu'ils ont mis bien du temps imaginer tous ces moyens de cacher leur marche ; au surplus, j'ai vu des Indiens y passer une journe entire, et ne pas mieux russir. Eh bien ! nous avons ici trois paires de mocassins et deux paires de petits pieds. N'est-il pas tonnant que de faibles cratures puissent se soutenir sur de si petits membres ! Uncas, passez-moi votre courroie, que je mesure le plus petit, celui de la chevelure blonde. De par le ciel, c'est le pied d'un enfant de huit ans ! et cependant les deux jeunes dames sont grandes et bien faites. Il faut en convenir, et celui de nous qui est le mieux partag et le plus content de son partage doit l'avouer, la Providence est quelquefois partiale dans ses dons ; mais elle a sans doute de bonnes raisons pour cela. Mes pauvres filles sont hors d'tat de supporter de pareilles fatigues ! s'cria Munro en regardant avec une tendresse paternelle les traces que leurs pieds avaient laisses. Elles auront pri de lassitude dans quelque coin de ce dsert ! Non, non, dit le chasseur en secouant lentement la tte, il n'y a rien craindre ce sujet. Il est ais de voir ici que, quoique les enjambes soient courtes, la marche est ferme et le pied l-

345

ger. Voyez cette marque ; peine le talon a-t-il appuy pour la former ; et ici la chevelure noire a saut pour viter cette grosse racine. Non, non, autant que j'en puis juger, ni l'une ni l'autre ne risquait de rester en chemin faute de forces. Quant au chanteur, c'est une autre affaire ; il commenait avoir mal aux pieds et tre las. Vous voyez qu'il glissait souvent, que sa marche est lourde et mal assure. On dirait qu'il marchait avec des souliers pour la neige. Oui, oui, un homme qui ne songe qu' son gosier ne peut s'entretenir convenablement les jambes. C'tait avec de pareils raisonnements que le chasseur expriment arrivait la vrit presque avec une certitude et une prcision miraculeuse. Son assurance rendit un certain degr de confiance et d'espoir Munro et Heyward, et, rassurs par des inductions qui taient aussi simples que naturelles, ils s'arrtrent pour faire une courte halte et prendre un lger repas avec leurs guides. Ds que ce repas fait la hte fut termin, le chasseur jeta un coup d'il vers le soleil couchant, et se remit en marche avec tant de rapidit, que le colonel et le major ne pouvaient le suivre que trs difficilement. Ils marchaient alors le long du ruisseau, dont il a dj t parl ; et comme les Hurons avaient cru pouvoir cesser de prendre des prcautions pour cacher leur marche, la course de ceux qui les poursuivaient n'tait plus retarde par les dlais causs par l'incertitude. Cependant, avant qu'une heure se fut coule, le pas d'il-de-Faucon se ralentit sensiblement ; au lieu de marcher en avant avec hardiesse et sans hsiter, on le voyait sans cesse tourner la tte, tantt droite, tantt gauche, comme s'il et souponn le voisinage de quelque danger. Enfin, il s'arrta, et attendit que tous ses compagnons l'eussent rejoint.

346

Je sens les Hurons, dit-il en s'adressant aux Mohicans ; je vois le ciel qui se couvre l-bas travers le haut des arbres ; ce doit tre une grande clairire, et les coquins peuvent y avoir tabli leur camp. Sagamore, allez sur les montagnes droite ; Uncas montera sur celles qui bordent le ruisseau, et moi je continuerai suivre la piste. Celui qui apercevra quelque chose en donnera avis aux autres par trois cris de corbeau. Je viens de voir plusieurs de ces oiseaux voler au-dessus de ce chne mort, et c'est encore un signe qu'il y a un camp d'Indiens dans les environs. Les Mohicans partirent chacun de leur ct, sans juger ncessaire de lui rien rpondre, et le chasseur continua marcher avec les deux officiers. Heyward doubla le pas pour se placer ct de son guide, empress de voir le plus tt possible ces ennemis qu'il avait poursuivis avec tant d'inquitude et de fatigue. Bientt son compagnon lui dit de se retirer sur la lisire du bois, qui tait entour d'une bordure de buissons pais, et de l'y attendre. Duncan lui obit, et se trouva au bout de quelques minutes sur une petite hauteur d'o il dominait sur une scne qui lui parut aussi extraordinaire que nouvelle. Sur un espace de terrain trs considrable, tous les arbres avaient t abattus, et la lumire d'une belle soire d't, tombant sur cette grande clairire, formait un contraste blouissant avec le jour sombre qui rgne toujours dans une fort. peu de distance de l'endroit o tait alors Duncan, le ruisseau formait un petit lac dans un vallon resserr entre deux montagnes. L'eau sortait ensuite de ce bassin par une pente si douce et si rgulire, qu'elle semblait l'ouvrage de la main de l'homme plutt que celui de la nature. Plusieurs centaines de petites habitations en terre s'levaient sur les bords de ce lac, et sortaient mme du sein des eaux, qu'on aurait dit s'tre rpandues au del des limites ordinaires. Leurs toits arrondis, admirablement calculs pour servir de dfense contre les lments, annonaient plus d'industrie et de prvoyance qu'on n'en trouve ordinaire-

347

ment dans les habitations que construisent les naturels de ce pays, surtout celles qui ne sont destines qu' leur servir de demeure temporaire pendant les saisons de la chasse et de la pche. Du moins, tel fut le jugement qu'il en porta. Il contemplait ce spectacle depuis quelques minutes, quand il vit plusieurs hommes, ce qu'il lui parut, s'avanant vers lui en marchant sur les mains et sur les pieds, et en tranant aprs eux quelque chose de lourd, peut-tre quelque instrument de guerre qui lui tait inconnu. Au mme instant, plusieurs ttes noirtres se montrrent la porte de quelques habitations, et bientt les bords du lac furent couverts d'une multitude d'tres allant et venant dans tous les sens, toujours en rampant, mais qui marchaient avec une telle clrit et qui chappaient si promptement sa vue, cachs tantt par les arbres, tantt par les habitations, qu'il lui fut impossible de reconnatre quelles taient leur occupation ou leurs intentions. Alarm de ces mouvements suspects et inexplicables, il tait sur le point d'essayer d'imiter le cri du corbeau pour appeler lui ses compagnons, quand un bruit soudain, qu'il entendit dans les broussailles, lui fit tourner la tte d'un autre ct. Il tressaillit et recula involontairement en arrire ; mais, l'aspect d'un tre qui lui parut tre un Indien, au lieu de donner un signal d'alarme qui probablement mal imit aurait pu lui devenir funeste lui-mme, il resta immobile derrire un buisson, et surveilla avec attention la conduite de ce nouvel arriv. Un moment d'attention suffit pour l'assurer qu'il n'avait pas t aperu. L'Indien, de mme que lui, semblait entirement occup contempler les petites habitations toit rond du village et les mouvements vifs et rapides de ses habitants. Il tait impossible de dcouvrir l'expression de ses traits sous le masque grotesque de peinture dont son visage tait couvert, et cependant elle avait un air de mlancolie plutt que de frocit. Il

348

avait les cheveux rass suivant l'usage, si ce n'est sur le sommet de la tte, o trois ou quatre vieilles plumes de faucon taient attaches la portion de la chevelure en cet endroit. Une pice de calicot en grande partie use lui couvrait peine la moiti du corps, dont la partie infrieure n'avait pour tout vtement qu'une chemise ordinaire, dans les manches de laquelle ses jambes et ses cuisses taient passes. Le bas de ses jambes tait nu et dchir par les ronces ; mais ses pieds taient couverts d'une bonne paire de mocassins de peau d'ours. En dernier rsultat, l'extrieur de cet individu tait misrable. Duncan examinait encore son voisin avec curiosit, quand le chasseur arriva ct de lui en silence et avec prcaution. Vous voyez, lui dit le major d'une voix trs basse, que nous avons atteint leur tablissement ou leur camp, et voici un sauvage dont la position parat devoir nous gner dans notre marche. il-de-Faucon tressaillit, et leva son fusil sans bruit, tandis que ses yeux suivaient la direction du doigt de Duncan. Allongeant alors le cou comme pour mieux reconnatre cet individu suspect, aprs un instant d'examen, il baissa son arme meurtrire. Ce n'est point un Huron, dit-il, et il n'appartient mme aucune des peuplades du Canada. Et cependant vous voyez ses vtements qu'il a pill un blanc. Oui, oui, Montcalm a recrut dans tous les bois pour son expdition, et il a enrl toutes les races de coquins qu'il a pu trouver. Mais il n'a ni couteau ni tomahawk ! Savez-vous o il a dpos son arc et son fusil ? Je ne lui ai vu aucune arme, rpondit le major, et ses manires n'annoncent pas des dispositions sanguinaires. Le seul danger que nous ayons craindre de lui, c'est qu'il ne donne

349

l'alarme ses compagnons, qui, comme vous le voyez, se tranent en rampant sur le bord du lac. Le chasseur se retourna pour regarder Heyward en face, et il resta un instant les yeux fixs sur lui et la bouche ouverte avec un air d'tonnement qu'il serait impossible de dcrire. Enfin, tous ses traits exprimrent un accs de rire, sans produire pour cela le moindre son, expression qui lui tait particulire, et que l'habitude des dangers lui avait apprise. Ses compagnons qui se tranent en rampant sur le bord du lac ! rpta-t-il ; voil la science qu'on gagne passer des annes l'cole, lire des livres et ne jamais sortir des tablissements des blancs ! Quoi qu'il en soit, le coquin a de longues jambes, et il ne faut pas nous fier lui. Tenez-le en respect avec votre fusil, tandis que je vais faire un dtour pour le prendre par derrire sans lui entamer la peau. Mais ne faites feu pour quelque motif que ce soit. Si je vous vois en danger, dit Heyward, ne puis-je il-de-Faucon l'interrompit par un nouveau rire muet, en le regardant en homme qui ne savait trop comment rpondre cette question. En ce cas, major, dit-il enfin, feu de peloton. Le moment d'aprs il tait cach par les broussailles. Duncan attendait avec impatience l'instant o il pourrait le voir ; mais ce ne fut qu'au bout de plusieurs minutes qu'il le vit reparatre derrire le prisonnier qu'il voulait faire, et se glissant comme un serpent le ventre contre terre. Lorsqu'il ne fut qu' quelques pieds de l'Indien, il se releva lentement et sans le moindre bruit. Au mme instant les eaux du lac retentirent d'un tumulte soudain, et Duncan, y jetant un coup d'il la hte, vit

350

une centaine des tres dont les mouvements l'avaient tellement intrigu s'y prcipiter ensemble. Saisissant son fusil, le major reporta les yeux sur l'Indien qu'il observait, et qui, au lieu de prendre l'alarme, avait le cou allong vers le lac, et regardait avec une sorte de curiosit stupide. En ce moment la main menaante d'il-de-Faucon tait leve sur lui, mais, au lieu de frapper, il la laissa retomber sur sa cuisse, sans aucune raison apparente, et il s'abandonna encore un de ses accs de rire silencieux. Enfin, au lieu de saisir sa victime la gorge, il lui frappa lgrement sur l'paule, et lui dit : Eh bien ! l'ami, voudriez-vous apprendre aux castors chanter ? Eh ! pourquoi non ? rpondit David ; l'tre qui leur a donn une intelligence et des facults si merveilleuses ne leur refuserait peut-tre pas la voix pour chanter ses louanges.

351

Chapitre XXII

BOY. Sommes-nous tous runis ? QUI. Sans doute ; et voici un endroit admirable pour faire notre rptition. Shakespeare, Le songe d'une nuit d't.

Le lecteur peut s'imaginer, mieux que nous ne pourrions le dcrire, quelle fut la surprise d'Heyward. Son camp d'Indiens redoutables se mtamorphosait en une troupe de castors ; son lac n'tait plus qu'un tang form la longue par ces ingnieux quadrupdes ; sa cataracte devenait une cluse construite par l'industrie naturelle de ces animaux, et dans le sauvage dont la proximit l'avait inquit, il reconnaissait son ancien compagnon David La Gamme. La prsence inattendue du matre en psalmodie fit concevoir au major un tel espoir de revoir bientt les deux surs, que sans hsiter un instant il sortit de son embuscade, et courut rejoindre les deux principaux acteurs de cette scne. L'accs de gaiet d'il-de-Faucon n'tait point encore pass quand Heyward arriva. Il fit tourner David sur les talons sans crmonie pour l'examiner plus son aise, et jura plus d'une fois que la manire dont il tait accoutr faisait grand honneur au got des Hurons. Enfin il lui saisit la main, la lui serra avec une force qui fit venir des larmes aux yeux de l'honnte David, et le flicita sur sa mtamorphose. Et ainsi, vous vous disposiez apprendre un cantique aux castors, n'est-ce pas ? lui dit-il ; les russ animaux savent dj quelque chose de votre mtier, car ils battent la mesure

352

avec la queue, comme vous venez de le voir. Au surplus il tait temps qu'ils plongeassent, car j'tais bien tent de leur donner le ton avec mon tueur de daims, J'ai connu bien des gens qui savaient lire et crire, et qui n'avaient pas l'intelligence d'un castor ; mais quant au chant, le pauvre animal est n muet. Et que pensez-vous de l'air que voici ? Il imita trois fois le cri du corbeau ; David pressa ses deux mains sur ses oreilles dlicates, et Heyward, quoique averti que c'tait le signal convenu, ne put s'empcher de lever les yeux en l'air pour voir s'il n'y apercevrait pas un oiseau. Voyez, continua le chasseur en montrant les deux Mohicans qui, ayant entendu le signal, arrivaient dj de diffrents cts ; c'est une musique qui a une vertu particulire ; elle attire prs de moi deux bons fusils, pour ne rien dire des couteaux et des tomahawks. Eh bien ! nous voyons qu'il ne vous est rien arriv de fcheux ; mais dites-nous maintenant ce que sont devenues les deux jeunes dames. Elles sont captives des paens, rpondit David ; mais, quoique troubles d'esprit, elles sont en toute sret de corps. Toutes deux ? demanda Heyward respirant peine. Toutes deux, rpta David. Quoique notre voyage ait t fatigant, et notre nourriture peu abondante, nous n'avons gure eu nous plaindre que de la violence qu'on a faite notre volont en nous emmenant en captivit dans un pays lointain. Que le ciel vous rcompense de la consolation que vos paroles me procurent ! s'cria Munro avec agitation ; mes chres filles me seront donc rendues, aussi pures, aussi innocentes que lorsqu'elles m'ont t ravies !

353

Je doute que le moment de leur dlivrance soit arriv, rpliqua David d'un air grave. Le chef de ces sauvages est possd d'un malin esprit que la toute puissance du ciel peut seule dompter. J'ai tout essay prs de lui ; mais ni l'harmonie des sons ni la force des paroles ne semblent toucher son me. Et o est le coquin ? demanda brusquement le chasseur. Il chasse l'lan aujourd'hui avec ses jeunes guerriers, et demain, ce que j'ai appris, nous devons nous enfoncer plus avant dans ces forts, et nous rapprocher des frontires du Canada. L'ane des deux surs habite avec une peuplade voisine dont les habitations sont places au del de ce grand rocher noir que vous voyez l-bas. L'autre est retenue avec les femmes des Hurons qui sont camps deux petits milles d'ici, sur un plateau o le feu a rempli les fonctions de la hache pour faire disparatre les arbres. Alice ! ma pauvre Alice ! s'cria Heyward ; elle a donc mme perdu la consolation d'avoir sa sur auprs d'elle ! Elle l'a perdue ; mais elle a joui de toutes celles que peut donner l'esprit dans l'affliction la mlodie des chants religieux. Quoi ! s'cria il-de-Faucon, elle trouve du plaisir couter votre musique ! Une musique d'un caractre grave et solennel, quoique je doive convenir qu'en dpit de tous mes efforts pour la distraire je la vois pleurer plus souvent que sourire. Dans de pareils instants, je suspends la mlodie des chants sacrs ; mais il en est de plus heureux o j'prouve de grandes consolations, quand je vois les sauvages s'attrouper autour de moi pour m'entendre invoquer la merci cleste.

354

Et comment se fait-il qu'on vous permette d'aller seul ? qu'on ne vous surveille pas ? demanda Heyward. Il ne faut pas en faire un mrite un vermisseau tel que moi, rpondit La Gamme en cherchant donner ses traits une expression d'humilit modeste ; mais quoique le pouvoir de la psalmodie ait t suspendu pendant la terrible affaire de la plaine de sang que nous avons traverse, elle a recouvr son influence mme sur les mes des paens, et c'est pourquoi il m'est permis d'aller o bon me semble. il-de-Faucon se mit rire, se toucha le front du doigt, d'un air expressif, en regardant le major, et il rendit peut-tre son ide plus intelligible en ajoutant en mme temps : Jamais les Indiens ne maltraitent celui qui manque de cela. Mais dites-moi, l'ami, quand le chemin tait ouvert devant vous, pourquoi n'tes-vous pas retourn sur vos pas ? Les traces en sont plus visibles que celles que laisserait un cureuil. Pourquoi ne vous tes-vous pas press de porter ces nouvelles au fort douard ? Le chasseur, ne songeant qu' sa vigueur et l'habitude qu'il avait de reconnatre les moindres traces, oubliait qu'il proposait David une tche qu'il aurait probablement t impossible celui-ci de jamais excuter. Mais le psalmodiste, sans rien perdre de son air de simplicit ordinaire, se contenta de lui rpondre : Quoique c'et t une grande joie pour mon me de revoir les habitations des chrtiens, mes pieds auraient suivi les pauvres jeunes dames confies mes soins, mme jusque dans la province idoltre des jsuites, plutt que de faire un pas en arrire, pendant qu'elles languissent dans l'affliction et la captivit.

355

Quoique le langage figur de David ne ft pas compltement la porte de tous ceux qui l'entendaient, son ton ferme, l'expression de ses yeux, et son air de franchise et de sincrit, lexpliquaient assez pour que personne ne pt s'y mprendre. Uncas s'avana, et jeta sur lui en silence un regard d'approbation, tandis que Chingachgook exprimait sa satisfaction par cette exclamation qui remplace les applaudissements chez les Indiens. Le Seigneur n'a jamais voulu, dit le chasseur en secouant la tte, que l'homme donnt tous ses soins son gosier, au lieu de cultiver les plus nobles facults dont il lui a plu de le douer. Mais ce pauvre diable a eu le malheur de tomber entre les mains de quelque sotte femme quand il aurait d travailler son ducation en plein air et au milieu des beauts de la fort. Au surplus, il n'a que de bonnes intentions. Tenez, l'ami, voici un joujou que j'ai trouv et qui vous appartient. J'avais dessein de m'en servir pour allumer le feu ; mais comme vous y tes attach, reprenez-le, et grand bien vous fasse ! La Gamme reut son instrument avec une expression de plaisir aussi vive qu'il crut pouvoir se le permettre sans droger la grave profession qu'il exerait. Il en tira sur-le-champ quelques sons, qu'il fit suivre tout aussitt des accents de sa propre voix pour s'assurer que son instrument favori n'avait rien perdu de ses qualits, et ds qu'il en fut bien convaincu, il prit gravement dans sa poche le petit livre dont il a t si souvent parl, et se mit le feuilleter pour y chercher quelque long cantique d'action de grces. Mais Heyward mit obstacle ce pieux dessein en lui faisant questions sur questions sur les captives. Le vnrable pre l'interrogeait aussi son tour avec un intrt trop puissant pour que David pt se dispenser de lui rpondre, quoiqu'il jett toujours de temps en temps sur son instrument un coup d'il qui

356

annonait le dsir de s'en servir. Le chasseur lui-mme faisait quelques questions quand l'occasion semblait l'exiger. Ce fut de cette manire, et avec quelques intervalles, que David remplissait du prlude menaant d'un long cantique, qu'ils apprirent enfin les dtails dont la connaissance pouvait leur tre utile pour l'accomplissement de leur grande entreprise, la dlivrance des deux surs. Magua tait rest sur la montagne o il avait conduit ses deux prisonnires, jusqu' ce que le tumulte et le carnage qui rgnaient dans la plaine fussent compltement calms. Vers le milieu du jour il en tait descendu, et avait pris la route du Canada, l'ouest de l'Horican. Comme il connaissait parfaitement ce chemin et qu'il savait qu'il n'tait pas en danger d'une poursuite immdiate, il ne mit pas une hte extraordinaire dans sa marche, quoiqu'il prt toutes les prcautions pour en drober la trace ceux qui pourraient le poursuivre. Il paraissait, d'aprs la relation nave de David, que sa prsence avait t plutt endure que souhaite ; mais Magua lui-mme n'tait pas tout fait exempt de cette vnration superstitieuse avec laquelle les Indiens regardent les tres dont il plat au grand Esprit de dranger l'intelligence. Lorsque la nuit tait arrive, on avait pris les plus grandes prcautions, tant pour mettre les deux prisonnires l'abri de la rose que pour empcher qu'elles pussent s'chapper. En arrivant au camp des Hurons, Magua, conformment une politique dont un sauvage s'cartait rarement, avait spar ses prisonnires. Cora avait t envoye dans une peuplade nomade qui occupait une valle loigne ; mais David ignorait trop l'histoire et les coutumes des Indiens pour pouvoir dire quel tait le caractre de ceux-ci, et quel nom portait leur tribu. Tout ce qu'il savait, c'tait qu'ils n'avaient point pris part l'expdition qui venait d'avoir lieu contre William-Henry ; que, de mme que les Hurons, ils taient allis de Montcalm, et qu'ils

357

avaient des liaisons amicales avec cette nation belliqueuse et sauvage dans le voisinage dsagrable de laquelle le hasard les avait placs. Les Mohicans et le chasseur coutrent cette narration imparfaite et interrompue avec un intrt qui croissait videmment chaque instant ; et tandis que David cherchait dcrire les murs de la peuplade d'Indiens parmi lesquels Cora avait t conduite, il-de-Faucon lui demanda tout coup : Avez-vous remarqu leurs couteaux ? Sont-ils de fabrique anglaise ou franaise ? Mes penses ne s'arrtaient point de telles vanits, rpondit David ; je partageais les chagrins des deux jeunes dames, et je ne songeais qu' les consoler. Le temps peut venir o vous ne regarderez pas le couteau d'un sauvage comme une vanit si mprisable, dit le chasseur en prenant lui-mme un air de mpris qu'il ne cherchait pas dguiser. Ont-ils clbr leur fte des grains ? Pouvez-vous nous dire quelque chose de leurs totems ? Le grain ne nous a jamais manqu ; nous en avons en abondance, et Dieu en soit lou, car le grain cuit dans le lait est doux la bouche et salutaire l'estomac. Quant au totem 60, je ne sais ce que vous voulez dire. Si c'est quelque chose qui ait rapport l'art de la musique indienne, ce n'est pas chez eux qu'il faut le chercher : jamais ils n'unissent leurs voix pour chanter

Les totems forment une espce de blason. Chaque famille sauvage se supposant descendue de quelque animal, adopte pour ses armoiries la reprsentation de cette origine bizarre qui peut-tre n'est qu'une allgorie. Le tombeau est orn du totem qui a distingu le sauvage pendant sa vie et jou un rle dans toutes les solennits de son existence aventureuse.

60

358

les louanges de Dieu, et ils paraissent les plus profanes de tous les idoltres. C'est calomnier la nature d'un Indien ! Les Mingos euxmmes n'adorent que le vrai Dieu ! Je le dis la honte de ma couleur ; mais c'est un mensonge impudent des blancs que de prtendre que les guerriers des bois se prosternent devant les images qu'ils ont tailles eux-mmes. Il est bien vrai qu'ils tchent de vivre en paix avec le diable ; mais qui ne voudrait vivre en paix avec un ennemi qu'il est impossible de vaincre ? Il n'en est pas moins certain qu'ils ne demandent de faveur et d'assistance qu'au bon et grand Esprit. Cela peut tre ; mais j'ai vu des figures bien tranges au milieu des peintures dont ils se couvrent le corps ; le soin qu'ils en prennent, l'admiration qu'elles leur inspirent, sentent une espce d'orgueil spirituel ; j'en ai vu une entres autres qui reprsentait un animal dgotant et impur. tait-ce un serpent ? demanda vivement le chasseur. Pas tout fait ; mais c'tait la ressemblance d'un animal rampant comme lui, dune vile tortue de terre. Hugh ! s'crirent en mme temps les deux Mohicans, tandis que le chasseur secouait la tte avec l'air d'un homme qui vient de faire une dcouverte importante, mais peu agrable. Chingachgook prit alors la parole, et s'exprima en delaware avec un calme et une dignit qui excitrent l'attention mme de ceux qui ne pouvaient le comprendre ; ses gestes taient expressifs, et quelquefois mme nergiques. Une fois il leva le bras droit, et en le laissant retomber lentement, il appuya un doigt sur sa poitrine, comme pour donner une nouvelle force quelque chose qu'il disait. Ce mouvement carta le tissu de calicot qui le couvrait, et Duncan, qui suivait des yeux tous ses gestes,

359

vit sur sa poitrine la reprsentation en petit, ou plutt l'esquisse de l'animal dont on venait de parler, bien trace en beau bleu. Tout ce qu'il avait entendu dire de la sparation violente des tribus nombreuses des Delawares se prsenta alors son esprit, et il attendit le moment o il pourrait faire quelques questions, avec une impatience qu'il ne matrisait qu'avec de grands efforts, malgr le vif intrt qu'il prenait au discours du chef mohican, discours qui malheureusement tait inintelligible pour lui. il-de-Faucon ne lui donna pas le temps de l'interroger ; car ds que Chingachgook eut fini de parler, il prit la parole son tour, et s'adressa au major en anglais. Nous venons de dcouvrir, lui dit-il, ce qui peut nous tre utile ou prjudiciable, suivant que le ciel en disposera. Le Sagamore est du sang le plus ancien des Delawares, et il est grand chef de leurs Tortues. Qu'il y ait parmi la peuplade dont le chanteur nous parle quelques individus de cette race, c'est ce dont nous ne pouvons douter d'aprs ce qu'il vient de nous dire ; et s'il avait pargn, pour faire quelques questions prudentes, la moiti de l'haleine qu'il a mal employe faire une trompette de son gosier, nous aurions pu savoir quel est le nombre des guerriers de cette caste qui s'y trouve. Dans tous les cas, nous sommes sur un chemin qui offre bien des dangers ; car un ami dont le visage s'est dtourn de vous est souvent plus mal intentionn que l'ennemi qui en veut ouvertement votre chevelure. Expliquez-vous, dit Duncan. Ce serait une histoire aussi triste que longue, et laquelle je n'aime pas penser, rpondit le chasseur ; car on ne peut nier que le mal n'ait t principalement fait par des hommes peau blanche. Le rsultat en est que les frres ont lev leurs tomahawks les uns contre les autres, et que les Mingos et les Delawares se sont trouvs cte cte sur le mme sentier.

360

Et vous croyez que c'est avec une partie de cette dernire nation que Cora se trouve en ce moment ? demanda Heyward. il-de-Faucon ne rpondit que par un signe affirmatif, et parut dsirer de mettre fin une conversation sur un sujet qui lui tait pnible. L'impatient Duncan s'empressa alors de proposer d'employer pour la dlivrance des deux surs des moyens impraticables, et qui ne pouvaient tre suggrs et adopts que par le dsespoir. Munro parut secouer son accablement pour couter les projets extravagants du jeune major avec un air de dfrence, et il sembla y donner une approbation que son jugement et ses cheveux blancs auraient refuse en toute autre circonstance. Mais le chasseur, aprs avoir attendu patiemment que la premire ardeur de l'amant s'vaport un peu, vint bout de le convaincre de la folie qu'il y aurait adopter des mesures prcipites et plus que hasardeuses dans une affaire qui exigeait autant de sang-froid et de prudence que de courage et de dtermination. Voici ce qu'il y a de mieux faire, ajouta-t-il : que ce chanteur retourne chanter chez les Indiens ; qu'il informe les deux jeunes dames que nous sommes dans les environs, et qu'il vienne nous rejoindre pour se concerter avec nous quand nous lui en donnerons le signal. Vous qui tes musicien, l'ami, vous tes srement en tat de distinguer le cri du corbeau de celui du whip-poor-will61 ? Bien certainement. Celui-ci est un oiseau dont la voix est douce et mlancolique ; et quoiqu'elle n'ait que deux notes mal cadences, elle n'a rien de dsagrable.

C'est le nom local d'une espce d'mrillon (petit rapace diurne du genre des faucons, que l'on dressait autrefois pour la chasse ) particulire l'Amrique.

61

361

Il veut parler du wish-ton-wish, dit le chasseur. Eh bien ! puisque sa voix vous plat, elle vous servira de signal. Quand vous entendrez le whip-poor-will chanter trois fois, ni plus ni moins, souvenez-vous de venir dans le bois, l'endroit o vous croirez l'avoir entendu. Un instant, dit Heyward ; je l'accompagnerai. Vous ! s'cria il-de-Faucon en le regardant avec surprise ; tes-vous las de voir le soleil se lever et se coucher ? David est une preuve vivante que les Hurons eux-mmes ne sont pas toujours sans merci. Mais le gosier de David lui rend des services que jamais homme de bon sens n'exigerait du sien. Je puis aussi jouer le rle de fou, d'insens, de hros, de tout ce qu'il vous plaira, pourvu que je dlivre celle que j'aime d'une telle captivit. Ne me faites plus d'objections, je suis dtermin. Le chasseur le regarda une seconde fois avec un tonnement qui le rendait muet. Mais Duncan, qui, par dfrence pour l'exprience de son compagnon, et par gard pour les services qu'il en avait reus, s'tait soumis jusqu'alors presque aveuglment tous ses avis, prit l'air de supriorit d'un homme habitu au commandement. Il fit un geste de la main pour indiquer qu'il ne voulait couter aucune remontrance, et dit ensuite d'un ton plus modr : Vous connaissez les moyens de me dguiser, employezles sur-le-champ ; changez tout mon extrieur. Peignez-moi, si vous le jugez propos ; en un mot, faites de moi ce qu'il vous plaira : un fou suppos, si vous ne voulez pas que je le devienne vritablement.

362

Le chasseur secoua la tte d'un air mcontent. Ce n'est pas moi, reprit-il, qu'il appartient de dire que celui qui a t form par une main aussi puissante que celle de la Providence a besoin de subir quelque changement. D'ailleurs vous autres mme, quand vous envoyez des dtachements en campagne, vous leur donnez des mots d'ordre, et vous leur dsignez des lieux de ralliement, afin que ceux qui combattent du mme ct puissent se reconnatre, et sachent o retrouver leurs amis ; ainsi coutez-moi, s'cria Duncan sans lui laisser le temps d'achever sa phrase, vous venez d'apprendre de ce brave homme, qui a si fidlement suivi les deux prisonnires, que les Indiens avec lesquels elles se trouvent sont de deux tribus diffrentes, sinon de deux diffrentes nations : celle que vous nommez la chevelure noire est avec la peuplade que vous croyez tre une branche des Delawares ; l'autre, la plus jeune, est incontestablement entre les mains de nos ennemis dclars, les Hurons. La dlivrer est donc la partie la plus difficile et la plus dangereuse de notre entreprise, et je prtends tenter cette aventure comme ma jeunesse et mon rang l'exigent. Ainsi donc, tandis que vous ngocierez avec vos amis la dlivrance de l'une, j'effectuerai celle de l'autre, ou j'aurai cess d'exister. L'ardeur martiale du jeune major ainsi rveille brillait dans ses yeux, et donnait toute sa personne un air imposant auquel il tait difficile de rsister. il-de-Faucon, quoique connaissant trop bien la clairvoyance de l'astuce des Indiens pour ne pas prvoir tout le danger d'une pareille tentative, ne sut trop comment combattre cette rsolution soudaine. Peuttre mme trouvait-il en secret dans ce projet quelque chose qui tait d'accord avec sa hardiesse naturelle, et avec ce got invincible qu'il avait toujours eu lui-mme pour les entreprises hasardeuses, et qui avait augment avec son exprience, au point

363

que les prils taient devenus, pour ainsi dire, une jouissance ncessaire son existence. Changeant donc de dessein tout coup, il cessa de faire des objections au projet du major Heyward, et se prta de bonne grce lui faciliter les moyens de l'excuter. Allons, dit-il en souriant avec un air de bonne humeur, quand un daim veut se jeter l'eau, il faut se mettre en face pour l'en empcher, et non le poursuivre par derrire. Chingachgook a dans sa carnassire autant de couleurs que la femme d'un officier d'artillerie que je connais, qui met la nature sur des morceaux de papier, fait des montagnes semblables une meule de foin, et place le bleu firmament la porte de la maison. Le Sagamore sait s'en servir aussi. Asseyez-vous sur cette souche, et je vous rponds sur ma vie qu'il aura bientt fait de vous un fou aussi naturel que vous pouvez le dsirer. Duncan s'assit, et Chingachgook, qui avait cout toute cette conversation avec une grande attention, se mit sur-lechamp en besogne. Exerc depuis longtemps dans tous les mystres d'un art que connaissent plus ou moins presque tous les sauvages, il mit tous ses soins lui donner l'extrieur de ce qu'il voulait paratre. Il traa sur son front cette ligne que les Indiens sont accoutums regarder comme le symbole d'un caractre cordial et joyeux. Il vita avec soin tous les traits qui auraient pu indiquer des dispositions belliqueuses, et dessina sur ses joues des figures fantastiques, qui travestissaient le militaire en bouffon. Les gens de cette humeur n'taient pas un phnomne chez les Indiens ; et comme Duncan tait dj suffisamment dguis par le costume qu'il avait pris en partant du fort douard, il y avait certainement quelque raison de se flatter, qu'avec la connaissance parfaite qu'il avait du franais, il pourrait passer pour un jongleur de Ticonderoga faisant une ronde parmi les peuplades allies.

364

Quand on jugea que rien ne manquait la peinture, le chasseur lui donna beaucoup d'avis et d'instructions sur la manire dont il devrait se conduire parmi les Hurons ; ils convinrent des signaux, et de l'endroit o ils se rejoindraient en cas de succs de part et d'autre, enfin rien ne fut oubli de ce qui pouvait contribuer la russite de l'entreprise. La sparation de Munro et de son jeune ami fut douloureuse. Cependant le colonel parut s'y soumettre avec une sorte d'indiffrence, qu'il n'aurait jamais montre si son esprit se ft trouv dans sa situation ordinaire, et que son accablement ne l'et pas emport sur son naturel cordial et affectueux. Le chasseur, tirant alors part le major, l'informa de l'intention o il tait de laisser le vtran dans quelque retraite sre, sous la garde de Chingachgook, tandis qu'Uncas et lui chercheraient se procurer quelques renseignements sur la tribu d'Indiens qu'ils avaient de bonnes raisons pour croire des Delawares. Lui ayant ensuite renouvel le conseil qu'il lui avait dj donn de consulter principalement la prudence dans tout ce qu'il croirait devoir dire ou faire, il finit par lui dire d'un ton solennel, ml d'une sensibilit dont Duncan fut profondment touch : Et maintenant, major, que Dieu vous inspire et vous protge ! Vous avez montr une ardeur qui me plat ; c'est un don qui appartient la jeunesse, et surtout quand elle a le sang chaud et le cur brave. Mais croyez-en les avis d'un homme qui l'exprience a appris que ce qu'il vous dit est la pure vrit : vous aurez besoin de tout votre sang-froid, et d'un esprit plus subtil que celui qu'on peut trouver dans les livres pour djouer les ruses d'un Mingo et matriser sa rsolution. Que Dieu veille sur vous ! Mais enfin, s'ils font un trophe de votre chevelure, comptez sur la promesse d'un homme qui a deux braves guerriers pour le soutenir ; les Hurons paieront leur triomphe par

365

autant de morts qu'ils y auront trouv de cheveux ! je le rpte, major : puisse la Providence bnir votre entreprise, car elle est juste et honorable ; mais souvenez-vous que pour tromper ces coquins il est permis de faire des choses qui ne sont pas tout fait dans la nature du sang blanc. Heyward serra la main de son digne compagnon, qui ne savait trop s'il devait se prter un tel honneur ; il recommanda de nouveau son vieil ami ses soins, lui rendit tous les vux de russite qu'il en avait reus, et, faisant signe David de venir le joindre, il partit sur-le-champ avec lui. Le chasseur suivit des yeux le jeune major, aussi longtemps qu'il put l'apercevoir, d'un air qui exprimait l'admiration que lui inspiraient son courage et sa rsolution. Ensuite, secouant la tte en homme qui semblait douter s'il le reverrait jamais, il rejoignit ses trois compagnons, et disparut avec eux dans l'paisseur du bois. La route que David fit prendre Heyward traversait la clairire o se trouvait l'tang des castors, dont elle ctoyait les bords. Quand le major se trouva seul avec un tre si simple, si peu en tat de lui tre du moindre secours dans la circonstance la plus urgente, il commena sentir mieux qu'auparavant toutes les difficults de son entreprise, mais sans dsesprer d'y russir. Le jour qui commenait alors tomber donnait un caractre encore plus sombre et plus sauvage au dsert qui s'tendait bien loin autour de lui. On aurait mme pu trouver quelque chose d'effrayant dans le silence et la tranquillit qui rgnait dans ces petites habitations toits ronds, qui taient pourtant si bien peuples. En contemplant ces constructions admirables, en voyant l'tonnante sagacit qui y prsidait, la pense qui le frappa fut que, mme les animaux de ces vastes solitudes, possdaient un instinct presque comparable la raison, et il ne put

366

songer sans inquitude la lutte ingale qu'il allait avoir soutenir, et dans laquelle il s'tait si tmrairement engag. Mais au milieu de ces ides, l'image d'Alice, sa dtresse, son isolement, le danger qu'elle courait, se prsentrent son imagination, et les prils qu'il pouvait courir lui-mme ne furent plus rien pour lui. Encourageant David par ses discours et son exemple, il se sentit enflamm d'une nouvelle ardeur, et marcha en avant avec le pas lger et vigoureux de la jeunesse et du courage. Aprs avoir dcrit peu prs un demi-cercle autour de l'tang des castors, ils s'en loignrent pour gravir une petite hauteur, sur le plateau de laquelle ils marchrent quelque temps. Au bout d'une demi-heure, ils arrivrent dans une autre clairire, galement traverse par un ruisseau, et qui paraissait aussi avoir t habite par des castors, mais que ces animaux intelligents avaient sans doute abandonne pour se fixer dans la situation prfrable qu'ils occupaient peu de distance. Une sensation fort naturelle porta Duncan s'arrter un instant avant de quitter le couvert de la fort, comme un homme qui recueille toutes ses forces avant de faire un effort pnible pour lequel il sait qu'elles lui seront ncessaires. Il profita de cette courte halte pour se procurer les informations qu'il pouvait obtenir par un coup dil jet la hte. l'autre extrmit de la clairire, prs d'un endroit o le ruisseau redoublait de rapidit pour tomber en cascades sur un sol moins lev, on voyait une soixantaine de cabanes grossirement construites, dont les matriaux taient des troncs d'arbres, des branches, des broussailles et de la terre. Elles semblaient places au hasard, sans aucune prtention la beaut, ni mme la propret de l'extrieur. Elles taient si infrieures, sous tous les rapports, aux habitations des castors que Duncan venait de voir, que ce spectacle lui occasionna une seconde surprise encore plus forte que la premire.

367

Son tonnement redoubla quand, la lueur du crpuscule, il vit vingt trente figures qui s'levaient alternativement du milieu des hautes herbes qui croissaient en face des huttes des sauvages, et qui disparaissaient successivement sa vue, comme si elles se fussent ensevelies dans les entrailles de la terre. Ne pouvant qu'entrevoir ces formes bizarres, qui ne se rendaient visibles qu'un instant, elles lui paraissaient ressembler de sombres spectres ou des tres surnaturels plutt qu' des cratures humaines formes des matriaux vulgaires et communs de chair, dos et de sang. Un corps nu se montrait un moment, agitant les bras en l'air avec des gestes bizarres, et il s'vanouissait sur-le-champ pour reparatre tout coup en un endroit plus loign, ou pour tre remplac par un autre, qui conservait le mme caractre mystrieux. David, voyant que son compagnon s'tait arrt, suivit la direction de ses regards, et continua rappeler Heyward luimme en lui adressant la parole. Il y a ici beaucoup de sol fertile qui languit sans culture, lui dit-il, et je puis dire, sans aucun mlange coupable d'un levain d'amour-propre, que, depuis le court sjour que j'ai fait parmi ces paens, j'y avais rpandu bien du bon grain, sans avoir la consolation de le voir fructifier. Ces peuplades sauvages s'occupent plus de la chasse que des travaux auxquels les hommes sont habitus dans nos provinces, rpondit Heyward les yeux toujours fixs sur les objets qui continuaient l'tonner. Il y a plus de joie que de travail pour l'esprit lever la voix pour faire entendre les louanges de Dieu, rpliqua David, mais ces enfants abusent cruellement des dons du ciel ; j'en ai rarement trouv de leur ge qui la nature et accord plus libralement tous les lments qui peuvent constituer la bonne psalmodie, et bien certainement on n'en trouverait aucun qui ne

368

nglige ce talent. Trois soires successives, je me suis rendu en ce lieu ; je les ai runis autour de moi, et je les ai engags rpter le cantique sacr que je leur chantais, et jamais ils ne m'ont rpondu que par des cris aigus et sans accord qui me peraient l'me et me dchiraient les oreilles. De qui parlez-vous ? demanda Duncan. De ces enfants du dmon que vous voyez perdre des jeux purils un temps qu'ils pourraient employer si utilement s'ils voulaient m'couter. Mais la contrainte salutaire de la discipline est inconnue parmi ce peuple abandonn lui-mme. Dans un pays o il crot tant de bouleaux, on ne connat pas mme l'usage des verges, et ce ne doit pas tre une merveille pour mes yeux de voir abuser des bienfaits de la Providence pour produire des sons discords comme ceux-ci. En achevant ces mots, David appliqua ses mains contre ses oreilles pour ne pas entendre les cris des enfants qui faisaient retentir en ce moment toute la fort. Duncan, souriant des ides superstitieuses qui s'taient prsentes un instant son imagination, lui dit avec fermet : Avanons. Le matre en psalmodie obit sans dranger les sauvegardes qui garantissaient ses oreilles, et ils marchrent hardiment vers ce que David appelait quelquefois les tentes des Philistins.

369

Chapitre XXIII

Mais quoique les btes fauves obtiennent un privilge de chasse, quoique nous donnions au cerf un espace rgl par des lois, avant de lancer nos meutes ou dbander notre arc, qui trouvera jamais redire la manire dont ce perfide renard est attir dans le pige ou tu ? Sir Walter Scott, La Dame du Lac.

Il arrive trs rarement que les camps des Indiens soient gards par des sentinelles armes, comme ceux des blancs, plus instruits : avertis par leurs sens de l'approche du danger pendant qu'il est encore loign, les sauvages se reposent en gnral sur la connaissance parfaite qu'ils ont des indices que prsente la fort, et sur l'tendue de pays et la difficult des chemins qui les sparent de ceux qu'ils ont craindre. L'ennemi qui, par quelque heureux concours d'vnements, a lud la vigilance des batteurs d'estrade qui sont quelque distance, ne trouve donc presque jamais auprs des habitations d'autres vedettes pour donner l'alarme. Indpendamment de cet usage gnralement adopt, les peuplades allies aux Franais connaissaient trop bien la force du coup qui venait d'tre frapp pour redouter quelque danger immdiat de la part des nations ennemies qui s'taient dclares pour les Anglais. Ce fut ainsi qu'Heyward et David se trouvrent tout coup au milieu des enfants occups de leurs jeux, comme on vient de le dire, sans que personne et donn le moindre avis de leur approche. Mais ds qu'ils furent aperus, toute la bande d'enfants, comme par un accord unanime, poussa des cris qui n'taient rien moins qu'harmonieux, et disparut leurs yeux

370

comme par l'effet d'un enchantement, la couleur sombre de leurs corps nus se confondant, cette heure du jour, avec celle des hautes herbes sches qui les cachaient. Et cependant, quand la surprise eut permis Duncan d'y jeter un coup d'il, ses regards rencontraient partout sous l'herbe des yeux noirs et vifs constamment fixs sur lui. La curiosit des enfants fut pour le major un prsage qui ne lui parut pas encourageant, et pendant un moment il aurait volontiers battu en retraite. Mais il tait trop tard mme pour avoir l'air d'hsiter. Les clameurs bruyantes des enfants avaient attir une douzaine de guerriers la porte de la hutte la plus voisine, o ils taient assembls en groupe, attendant gravement que ceux qui arrivaient si inopinment s'approchassent d'eux. David, dj un peu familiaris avec de pareilles scnes, marchait le premier, en droite ligne, d'un pas ferme qu'il aurait fallu un obstacle peu ordinaire pour dranger, et il entra dans la hutte avec un air d'assurance et de tranquillit : c'tait le principal et le plus grand difice de cette espce de village, quoiqu'il ne ft pas construit avec plus de soin ou avec d'autres matriaux que les autres. En ce local se tenaient les conseils et les assembles publiques de la peuplade, pendant sa rsidence temporaire sur les frontires, de la province anglaise. Duncan trouva quelque difficult prendre l'air d'indiffrence qui lui tait ncessaire quand il passa entre les sauvages robustes et gigantesques qui taient attroups la porte ; mais, songeant que sa vie dpendait de sa prsence d'esprit, il imita son compagnon, qu'il suivait pas pas, et s'effora tout en s'avanant de rallier ses ides. Un instant son cur avait cess de battre quand il s'tait trouv en si proche contact avec des ennemis froces et implacables ; mais il parvint matriser son motion, et marcha jusqu'au centre de la cabane sans donner aucun signe de faiblesse. Suivant l'exemple de David, il s'avana

371

vers une pile de fagots de branches odorantes qui taient dans un coin de la hutte, en prit un, et sassit en silence. Ds que le nouveau venu fut entr, ceux des sauvages qui taient sortis de la hutte y rentrrent sur-le-champ, et se rangeant autour de lui, ils semblrent attendre avec patience que la dignit de l'tranger lui permt de parler. D'autres taient appuys avec une sorte d'indolence sur les troncs d'arbres qui servaient de piliers pour soutenir cet difice presque chancelant. Trois ou quatre des plus gs et des plus renomms de leurs guerriers s'taient assis, suivant leur usage, un peu en avant des autres. Une torche brlait dans cet appartement, et rflchissait successivement une lueur rouge sur toutes les physionomies de ces Indiens, suivant que les courants d'air en portaient la flamme d'un ct ou d'un autre. Duncan en profita pour tcher de reconnatre sur leur visage quelle espce d'accueil il devait s'attendre ; mais il n'tait pas en tat de lutter contre la froide astuce des sauvages avec lesquels il se trouvait. Les chefs, placs en face de lui, dirigrent peine un coup d'il de son ct : ils restaient les yeux fixs vers la terre, dans une attitude qu'on aurait pu prendre pour du respect, mais qu'il tait facile d'attribuer la mfiance. Ceux des Indiens qui se trouvaient dans l'ombre taient moins rservs ; et Duncan les surprit plus d'une fois jetant sur lui la drobe un regard curieux et pntrant ; et dans le fait il navait pas un seul trait de son visage, il ne faisait pas un geste, il ne remuait pas un muscle, qui n'attirassent leur attention, et dont ils ne tirassent quelque conclusion. Enfin un homme dont les cheveux commenaient grisonner, mais dont les membres nerveux, la taille droite et le pas assur annonaient qu'il avait encore toute la vigueur de l'ge mr, s'avana d'un des bouts de l'appartement o il tait rest,

372

probablement pour faire ses observations sans tre vu, et s'adressant Heyward, il lui parla en se servant de la langue des Wyandots ou Hurons. Son discours tait par consquent inintelligible pour le major, quoique d'aprs les gestes qui l'accompagnaient il crt y reconnatre un ton de politesse plutt que de courroux. Il fit donc quelques gestes pour lui faire comprendre qu'il ne connaissait pas cette langue. Aucun de mes frres ne parle-t-il franais ou anglais ? demanda ensuite Duncan en franais, en regardant tour tour ceux qui se trouvaient prs de lui, dans l'espoir que quelqu'un d'entre eux lui rpondrait. La plupart se tournrent vers lui comme pour l'couter avec plus d'attention ; mais il n'obtint de rponse de personne. Je serais fch de croire, dit Heyward toujours en franais, et en parlant lentement dans l'espoir d'tre mieux compris, que dans cette brave et sage nation il ne se trouve personne qui entende la langue dont le grand monarque se sert quand il parle ses enfants. Il aurait un poids sur le cur, s'il pensait que ses guerriers rouges aient si peu de respect pour lui. Une longue pause s'ensuivit ; une gravit imperturbable rgnait sur tous les visages, et pas un geste, pas un clin d'il n'indiquait quelle impression cette observation pouvait avoir faite. Duncan, qui savait que le don de se taire tait une vertu chez les sauvages, rsolut d'en donner lui-mme un exemple, et il profita de cet intervalle pour mettre de l'ordre dans ses ides. Enfin le mme guerrier qui lui avait dj adress la parole lui demanda d'un ton sec, et en employant le patois franais du Canada : Quand notre pre, le grand monarque, parle son peuple, se sert-il de la langue du Huron ?

373

Il parle tous le mme langage, rpondit Heyward ; il ne fait aucune distinction entre ses enfants, n'importe que la couleur de leur peau soit rouge, blanche ou noire ; mais il estime particulirement ses braves Hurons. Et de quelle manire parlera-t-il, continua le chef, quand on lui prsentera les chevelures qui, il y a cinq nuits, croissaient sur les ttes des Yengeese 62 ? Les Yengeese taient ses ennemis, dit Duncan avec un frissonnement intrieur, et il dira : Cela est bon, mes Hurons ont t vaillants, comme ils le sont toujours. Notre pre du Canada ne pense pas ainsi. Au lieu de regarder en avant pour rcompenser ses Indiens, il jette les yeux en arrire. Il voit les Yengeese morts, et ne voit pas les Hurons. Que veut dire cela ? Un grand chef comme lui a plus de pense que de langue. Il jette les yeux en arrire pour voir si nul ennemi ne suit ses traces. Le canot d'un ennemi mort ne peut flotter sur l'Horican, rpondit le Huron d'un air sombre. Ses oreilles sont ouvertes aux Delawares qui ne sont pas nos amis, et ils les remplissent de mensonges. Cela peut tre. Voyez, il m'a ordonn, moi qui suis un homme instruit dans l'art de gurir, de venir parmi ses enfants les Hurons rouges des grands lacs, et de leur demander s'il y en a quelqu'un de malade.

62 Les Yenguis, les Anglais.

374

Un second silence, aussi long et aussi profond que le premier, suivit la dclaration que Duncan venait de faire de la qualit en laquelle il se prsentait, ou pour mieux dire du rle qu'il se proposait de jouer. Mais en mme temps, et comme pour juger de la vrit ou de la fausset de ce qu'il venait de dire, tous les yeux se fixrent sur lui avec un air d'attention et de pntration qui lui donna des inquitudes srieuses sur le rsultat de cet examen. Enfin le mme Huron reprit la parole. Les hommes habiles du Canada se peignent-ils la peau ? lui demanda-t-il froidement ; nous les avons entendus se vanter d'avoir le visage ple. Quand un chef indien vient parmi ses pres les blancs, rpondit Heyward, il quitte sa peau de buffle pour prendre la chemise qui lui est offerte : mes frres indiens m'ont donn cette peinture, et je la porte par affection pour eux. Un murmure d'approbation annona que ce compliment fait aux Indiens tait reu favorablement. Le chef fit un geste de satisfaction en tendant la main ; la plupart de ses compagnons l'imitrent, et une exclamation gnrale servit d'applaudissement l'orateur. Duncan commena respirer plus librement, croyant se sentir dcharg du poids de cet examen embarrassant ; et comme il avait dj prpar une histoire simple et plausible l'appui de son innocente imposture, il se livra l'espoir de russir dans son entreprise. Un autre guerrier se leva, et aprs un silence de quelques instants, comme s'il et rflchi pour rpondre convenablement ce que l'tranger venait de dire, il fit un geste pour annoncer qu'il allait parler. Mais peine avait-il entr'ouvert ses lvres qu'un bruit sourd, mais effrayant, partit de la fort, et presque au mme instant il fut remplac par un cri aigu et perant prolong, de manire ressembler au hurlement plaintif d'un loup.

375

cette interruption soudaine, qui excita visiblement toute l'attention des Indiens, Duncan se leva en tressaillant, tant avait fait d'impression sur lui ce cri pouvantable, quoiqu'il n'en connt ni la cause ni la nature. Au mme instant tous les guerriers se prcipitrent hors de la cabane, et remplirent l'air de grands cris qui touffaient presque les sons affreux que le major entendait encore de temps en temps retentir dans les bois. Ne pouvant plus rsister au dsir de savoir ce qui se passait, il sortit son tour de la hutte, et se trouva sur-le-champ au milieu d'une cohue en dsordre, paraissant tre compose de tout ce qui tait dou de la vie dans le camp. Hommes, femmes, vieillards, enfants, infirmes, toute la peuplade tait runie. Les uns poussaient des exclamations avec un air de triomphe, les autres battaient des mains avec une joie qui avait quelque chose de froce ; tous montraient une satisfaction sauvage de quelque vnement inattendu. Quoique tourdi d'abord par le tumulte, Heyward trouva bientt la solution de ce mystre dans la scne qui suivit. Il restait encore assez de clart dans les cieux pour qu'on pt distinguer entre les arbres un sentier qui, l'extrmit de la clairire, conduisait dans la fort. Une longue file de guerriers en sortit et s'avana vers les habitations. Celui qui marchait en tte portait un bton auquel taient suspendues, comme on le vit ensuite, plusieurs chevelures. Les sons horribles qu'on avait entendus taient ce que les blancs ont nomm avec assez de raison le cri de mort, et la rptition de ce cri avait pour but de faire connatre la peuplade le nombre des ennemis qu'on avait privs de la vie. Heyward connaissait cet usage des Indiens, et cette connaissance l'aida trouver cette explication. Sachant donc alors que cette interruption avait pour cause le retour imprvu d'une troupe de guerriers partis pour une expdition, ses inquitudes se calmrent, et il se flicita d'une circonstance grce laquelle on ferait probablement moins d'attention lui.

376

Les guerriers qui arrivaient s'arrtrent une centaine de toises des habitations. Leurs cris, tantt plaintifs, tantt triomphants, et qui avaient pour but d'exprimer les gmissements des mourants et la joie des vainqueurs, avaient entirement cess. L'un d'eux fit quelques pas en avant, et appela les morts voix haute, quoique ceux-ci ne pussent pas entendre ses paroles plus que les hurlements affreux qui les avaient prcdes. Ce fut ainsi qu'il annona la victoire qui venait d'tre remporte ; et il serait difficile de donner une ide de l'extase sauvage et des transports de joie avec lesquels cette nouvelle fut reue. Tout le camp devint en un instant une scne de tumulte et de confusion. Les guerriers tirrent leurs couteaux, et les brandirent en l'air ; rangs sur deux lignes, ils formaient une avenue qui s'tendait depuis l'endroit o les vainqueurs s'taient arrts jusqu' la porte de la hutte d'o Duncan venait de sortir. Les femmes saisirent des btons, des haches, la premire arme offensive qui s'offrait elles, et se mirent en rang pour prendre leur part du divertissement cruel qui allait avoir lieu. Les enfants mme ne voulaient pas en tre privs ; ils arrachaient de la ceinture de leurs pres les tomahawks qu'ils taient peine en tat de soulever, et se glissaient entre les guerriers pour imiter leurs sauvages parents. Plusieurs tas de broussailles avaient t prpars dans la clairire, et les vieilles femmes s'occupaient y mettre le feu, pour clairer les nouveaux vnements qui allaient se passer. Lorsque la flamme s'en leva elle clipsa le peu qui restait de la clart du jour, et servit en mme temps rendre les objets plus distincts et plus hideux. Cet endroit offrait alors aux yeux un tableau frappant dont le cadre tait une masse sombre de grands pins, et dont l'arrire-plan tait anim par les guerriers qui venaient d'arriver. quelques pas en avant d'eux taient deux hommes qui semblaient destins jouer le principal rle dans la scne

377

cruelle qui allait avoir lieu. La lumire n'tait pas assez forte pour qu'Heyward pt distinguer leurs traits, la distance o il se trouvait ; mais leur contenance annonait qu'ils taient anims par des sentiments tout diffrents. L'un d'eux avait la taille droite, l'air ferme, et semblait prt subir son destin en hros ; l'autre avait la tte courbe sur sa poitrine, comme s'il eut t accabl par la honte ou paralys parla terreur. Duncan avait trop de grandeur d'me pour ne pas prouver un vif sentiment d'admiration et de piti pour le premier, quoiqu'il n'et pas t prudent lui de manifester cette gnreuse motion. Cependant sa vue ne pouvait s'en dtacher ; il suivait des yeux ses moindres mouvements, et en voyant en lui des membres qui paraissaient aussi agiles que robustes et bien proportionns, il cherchait se persuader que s'il tait au pouvoir de l'homme, aid par une noble rsolution, d'chapper un si grand pril, le jeune prisonnier qu'il avait sous les yeux pouvait esprer de survivre la course laquelle il prvoyait qu'on allait le forcer entre deux ranges d'tres furieux arms contre ses jours. Insensiblement le major s'approcha davantage des Hurons, et il pouvait peine respirer, tant il prenait d'intrt l'infortun prisonnier. En ce moment il entendit un seul cri qui donnait le signal de la course fatale. Un profond silence l'avait prcd pendant quelques instants, et il fut suivi par des hurlements infernaux, tels qu'il n'en avait pas encore entendus. L'une des deux victimes resta immobile ; l'autre partit l'instant mme avec la lgret d'un daim. Il entra dans l'avenue forme par ses ennemis, mais il ne continua pas parcourir ce dangereux dfil comme on s'y attendait. peine y tait-il engag qu'avant qu'on et le temps de lui porter un seul coup il sauta par-dessus la tte de deux enfants, et s'loigna rapidement des Hurons par un chemin moins dangereux. L'air retentit d'imprcations, les rangs furent rompus, et chacun se mit courir de ct et d'autre.

378

Des broussailles enflammes rpandaient alors une clart rougetre et sinistre. Ceux des sauvages qu'on ne pouvait qu'entrevoir semblaient des spectres fendant l'air avec rapidit, et gesticulant avec une espce de frnsie, tandis que la frocit de ceux qui passaient dans le voisinage des brasiers tait peinte en caractres plus prononcs par l'clat que les flammes faisaient rejaillir sur leurs visages basans. On comprendra facilement qu'au milieu d'une telle foule d'ennemis acharns le fugitif n'avait pas le temps de respirer. Il y eut un seul moment o il se crut sur le point de rentrer dans la fort, mais il la trouva garde par ceux qui l'avaient fait prisonnier, et il fut contraint de se jeter dans le centre de la clairire. Se retournant comme un daim qui voit le chasseur devant lui, il franchit d'un seul bond un grand tas de broussailles embrases, et passant avec la rapidit d'une flche travers un groupe de femmes, il parut tout coup l'autre bout de la clairire ; mais il y trouva encore des Hurons qui veillaient de ce ct. Il dirigea alors sa course vers l'endroit o il rgnait plus d'obscurit, et Duncan, ayant t quelques instants sans le revoir, crut que l'actif et courageux jeune homme avait enfin succomb sous les coups de ses barbares ennemis. Il ne pouvait alors distinguer qu'une masse confuse de figures humaines courant et l en dsordre. Les couteaux, les btons, les tomahawks taient levs en l'air, et cette circonstance prouvait que le coup fatal n'avait pas encore t port. Les cris perants des femmes et les hurlements affreux des guerriers ajoutaient encore l'effet de ce spectacle. De temps en temps Duncan entrevoyait clans l'obscurit une forme lgre sauter avec agilit pour franchir quelque obstacle qu'elle rencontrait dans sa course, et il esprait alors que le jeune captif conservait encore son tonnante activit et des forces qui paraissaient inpuisables.

379

Tout coup la foule se porta en arrire, et s'approcha de l'endroit o le major continuait rester. Quelques sauvages voulurent passer travers un groupe nombreux de femmes et d'enfants, dont ils renversrent quelques-uns, et au milieu de cette confusion il vit reparatre le captif. Les forces humaines ne pouvaient pourtant rsister encore bien longtemps a une preuve si terrible, et l'infortun semblait le sentir lui-mme. Anim par le dsespoir, il traversa un groupe de guerriers confondus de son audace, et bondissant comme un faon, il fit, ce qui parut Duncan, un dernier effort pour gagner la fort. Comme s'il et su qu'il n'avait aucun danger redouter de la part du jeune officier anglais, le fugitif passa si prs de lui qu'il toucha ses vtements en courant. Un sauvage d'une taille gigantesque le poursuivait, le tomahawk lev, et menaait de lui donner le coup de la mort, quand Duncan, voyant le pril imminent du prisonnier, allongea le pied comme par hasard, le plaa, entre les jambes du Huron, et celui-ci tomba presque sur les talons de celui qu'il poursuivait. Le fugitif profita de cet avantage, et tout en lanant un coup d'il vers Duncan, il disparut comme un mtore. Heyward le chercha de tous cts, et, ne pouvant le dcouvrir, il se flattait qu'il avait russi se sauver dans les bois, quand tout coup il l'aperut tranquillement appuy contre un poteau peint de diverses couleurs, plac prs de la porte de la principale cabane. Craignant qu'on ne s'apert de l'assistance qu'il avait donne si propos au fugitif, et que cette circonstance ne lui devnt fatale lui-mme, Duncan avait chang de place ds qu'il avait vu tomber le sauvage qui menaait celui qui il prenait tant d'intrt sans le connatre. En ce moment il se mla parmi la foule qui se runissait autour des habitations avec un air aussi mcontent que la populace assemble pour voir l'excution d'un criminel, quand elle apprend qu'il a obtenu un sursis.

380

Un sentiment inexplicable, plus fort que la curiosit, le portait s'approcher du prisonnier ; mais il aurait fallu s'ouvrir un passage presque de vive force dans les rangs d'une multitude serre, ce qu'il ne jugea pas prudent dans la situation o il se trouvait lui-mme. Il vit cependant, quelque distance, que le captif avait un bras pass autour du poteau qui faisait sa protection, videmment puis de fatigue, respirant avec peine, mais rprimant avec fiert tout signe qui pourrait indiquer la souffrance. Un usage immmorial et sacr protgeait sa personne, jusqu' ce que le conseil de la peuplade et dlibr sur son sort ; mais il n'tait pas difficile de prvoir quel serait le rsultat de la dlibration, en juger par les sentiments que manifestaient ceux qui l'environnaient. La langue des Hurons ne fournissait aucun terme de mpris, aucune pithte humiliante, aucune invective, que les femmes n'adressassent au jeune tranger qui s'tait soustrait leur rage. Elles allaient jusqu' lui faire un reproche des efforts qu'il avait faits pour s'chapper, et lui disaient, avec une ironie amre, que ses pieds valaient mieux que ses mains, et qu'on aurait du lui donner des ailes, puisqu'il ne savait faire usage ni de la flche, ni du couteau. Le captif ne rpondait rien toutes ces injures, et ne montrait ni crainte ni colre, mais seulement un ddain ml de dignit. Aussi courrouces de son calme imperturbable que du succs qu'il avait obtenu, et ayant puis le vocabulaire des invectives, elles y firent succder d'horribles hurlements. Une des vieilles qui avaient allum les feux dans la clairire se fraya alors un chemin parmi la foule, et se plaa en face du captif. Son visage rid, ses traits fltris et sa malpropret dgotante, auraient pu la faire prendre pour une sorcire. Rejetant en arrire le vtement lger qui la couvrait, elle tendit son long bras dcharn vers le prisonnier, et lui adressa la parole en delaware pour tre plus sre qu'il l'entendrait.

381

coutez-moi, Delaware, lui dit-elle avec un sourire moqueur ; votre nation est une race de femmes, et la bche convient mieux vos mains que le fusil. Vos squaws ne donnent le jour qu' des daims ; et si un ours, un serpent, un chat sauvage, naissait parmi vous, vous prendriez la fuite. Les filles des Hurons vous feront des jupons, et nous vous trouverons un mari. Des clats de rire sauvages et longtemps prolongs suivirent cette dernire saillie, et l'on distinguait les accents des jeunes femmes au milieu des voix casses ou criardes des vieilles, dont la mchancet semblait s'tre accrue avec les annes. Mais l'tranger tait suprieur aux sarcasmes comme aux injures ; il tenait toujours la tte aussi leve, et l'on aurait dit qu'il se croyait seul, s'il n'et jet de temps en temps un coup d'il de ddain et de fiert sur les guerriers qui restaient en silence derrire les femmes. Furieuse du calme du prisonnier, la vieille dont nous avons dj parl s'appuya les mains sur les cts, prit une attitude qui annonait la rage dont elle tait anime, et vomit de nouveau un torrent d'invectives, que nous essaierions vainement de retracer sur le papier. Mais, quoiqu'elle et une longue exprience dans l'art d'insulter les malheureux captifs, et qu'elle se ft fait une rputation en ce genre dans sa peuplade, elle et beau s'emporter jusqu' un excs de fureur qui lui faisait sortir l'cume de la bouche, elle ne put faire mouvoir un seul muscle du visage de celui qu'elle voulait tourmenter. Le dpit occasionn par cet air d'insouciance commena se communiquer d'autres spectateurs. Un jeune homme, qui, sortant peine de l'enfance, avait pris place tout rcemment parmi les guerriers de sa nation, vint l'aide de la sorcire, et voulut intimider leur victime par de vaines bravades, et en faisant brandir son tomahawk sur sa tte. Le prisonnier tourna la tte vers lui, le regarda avec un air de piti mprisante, et reprit

382

l'attitude tranquille qu'il avait constamment maintenue jusqu'alors. Mais le mouvement qu'il avait fait lui avait permis de fixer un instant ses yeux fermes et perants sur ceux de Duncan, et celui-ci avait reconnu en lui le jeune Mohican Uncas. Frapp d'une surprise qui lui laissait peine la facult de respirer, et frmissant de la situation critique dans laquelle se trouvait son ami, Heyward baissa les yeux, de crainte que leur expression n'acclrt le sort du prisonnier, qui pourtant ne paraissait avoir rien redouter, du moins en ce moment. Presque au mme instant, un guerrier, poussant de ct assez rudement les femmes et les enfants, s'ouvrit un chemin travers la foule, prit Uncas par le bras, et le fit entrer dans la grande cabane. Ils y furent suivis par tous les chefs et par tous les guerriers les plus distingus de la peuplade, et Heyward, guid par l'inquitude, trouva le moyen de se glisser parmi eux, sans attirer sur lui une attention qui aurait pu tre dangereuse. Les Hurons passrent quelques minutes se ranger d'aprs le rang qu'ils occupaient dans leur nation, et l'influence dont ils jouissaient. L'ordre qui fut observ en cette occasion tait peu prs le mme qui avait eu lieu lorsque Heyward avait paru devant eux. Les vieillards et les principaux chefs taient assis au centre de l'appartement, partie qui tait plus claire que le reste par la flamme d'une grande torche. Les jeunes gens et les guerriers d'une classe infrieure taient placs en cercle par derrire. Au centre de l'appartement, sous une ouverture pratique pour donner passage la fume et par laquelle on voyait alors briller deux ou trois toiles, tait Uncas, debout, dans une attitude de calme et de fiert. Cet air de hauteur et de dignit n'chappa point aux regards pntrants de ceux qui taient les arbitres de son sort, et ils le regardaient souvent avec des yeux qui n'avaient rien perdu de leur frocit, mais qui montraient videmment l'admiration que leur inspirait son courage.

383

Il n'en tait pas de mme de l'individu qui, comme le jeune Mohican, avait t condamn passer entre les deux files de sauvages arms. Il n'avait pas profit de la scne de trouble et de confusion que nous venons de dcrire pour chercher se sauver ; et, quoique personne n'et song le surveiller, il tait rest immobile, semblable la statue de la Honte. Pas une main ne l'avait saisi pour le conduire dans la cabane du conseil ; il y tait entr de lui-mme, comme entran par un destin auquel il sentait qu'il ne pouvait se soustraire. Duncan profita de la premire occasion pour le regarder en face, craignant en secret de reconnatre encore un ami. Mais le premier regard qu'il jeta sur lui n'offrit sa vue qu'un homme qui lui tait tranger, et ce qui lui parut encore plus inexplicable, c'est que, d'aprs la manire dont son corps tait peint, il paraissait tre un guerrier huron. Mais, au lieu de prendre place parmi ses concitoyens, il s'tait assis seul dans un coin, la tte penche sur sa poitrine, et accroupi comme s'il et voulu occuper le moins de place possible. Quand chacun eut pris la place qui lui appartenait, un profond silence s'tablit dans l'assemble, et le chef cheveux gris dont il a t parl adressa la parole Uncas en se servant de la langue des Delawares. Delaware, lui dit-il, quoique vous soyez d'une nation de femmes, vous avez prouv que vous tes un homme. Je vous offrirais volontiers manger ; mais celui qui mange avec un Huron devient son ami. Reposez-vous jusqu'au soleil de demain, et vous entendrez les paroles du conseil. J'ai jen sept nuits de longs jours d't en suivant les traces des Hurons, rpondit Uncas ; les enfants des Lenapes savent parcourir le chemin de la justice sans s'arrter pour manger.

384

Deux de mes guerriers sont la poursuite de votre compagnon, reprit le vieux chef sans paratre faire attention la bravade d'Uncas ; quand ils seront revenus, la voix des sages du conseil vous dira : Vivez ! ou mourez ! Les Hurons n'ont-ils donc pas d'oreilles ? s'cria le jeune Mohican. Depuis qu'il est votre prisonnier, le Delaware a entendu deux fois le son d'un fusil bien connu. Vos deux guerriers ne reviendront jamais. Un silence de quelques minutes suivit cette dclaration hardie qui faisait allusion au fusil d'il-de-Faucon. Duncan, inquiet de cette taciturnit subite, avana la tte pour tcher de voir sur la physionomie des sauvages quelle impression avait faite sur leur esprit ce que venait de dire son jeune ami ; mais le chef reprit la parole en ce moment, et se contenta de dire : Si les Lenapes sont si habiles, pourquoi un de leurs plus braves guerriers est-il ici ? Parce qu'il a suivi les pas d'un lche qui fuyait, rpondit Uncas, et qu'il est tomb dans un pige. Le castor est habile, et pourtant on peut le prendre. En parlant ainsi, il dsigna du doigt le Huron solitaire tapi dans un coin, mais sans lui accorder d'autre attention qu'un regard de mpris. Ses paroles, son geste, son regard, produisirent une forte sensation parmi ses auditeurs. Tous les yeux se tournrent la fois vers l'individu qu'il avait dsign, et le murmure sourd qui se fit entendre arriva jusqu' la foule de femmes et d'enfants attroups la porte, et tellement serrs qu'il n'y avait pas entre eux une ligne d'espace qui ne ft remplie. Cependant les chefs les plus gs se communiquaient leurs sentiments par quelques phrases courtes, prononces d'une voix sourde, et accompagnes de gestes nergiques. Un long silence

385

s'ensuivit encore, grave, prcurseur, comme le savaient tous ceux qui taient prsents, du jugement solennel et important qui allait tre prononc. Les Hurons placs en arrire se soulevaient sur la pointe des pieds pour satisfaire leur curiosit ; et le coupable lui-mme, oubliant un instant la honte qui le couvrait, releva la tte avec inquitude, pour lire dans le regard des chefs quel tait le sort qui l'attendait. Enfin le vieux chef, dont nous avons si souvent parl, se leva, passa prs d'Uncas, s'avana vers le Huron solitaire, et resta debout devant lui dans une attitude de dignit. En ce moment la vieille qui avait accabl Uncas de tant d'injures, entra dans l'appartement, prit en main l'unique torche qui l'clairait, et se mit excuter une espce de danse, en murmurant des paroles qu'on aurait pu prendre pour une incantation. Personne ne l'avait appele dans la cabane ; mais personne ne parut dispos lui dire d'en sortir. S'approchant alors d'Uncas, elle plaa devant lui la torche dont elle s'tait empare, de manire rendre visible la moindre motion qui pourrait se peindre sur son visage. Mais le Mohican soutint parfaitement cette nouvelle preuve ; il conserva son attitude fire et tranquille ; ses yeux ne changrent pas de direction, et il ne daigna pas mme les fixer un instant sur les traits repoussants de cette mgre : satisfaite de son examen, elle le quitta en laissant paratre une lgre expression de plaisir, et alla jouer le mme rle auprs de son compatriote, qui ne montrait pas la mme assurance. Celui-ci tait encore dans la fleur de l'ge, et le peu de vtements qu'il portait ne pouvaient cacher la belle conformation de tous ses membres, qui se dessinaient parfaitement la lueur de la torche. Duncan jeta les yeux sur lui ; mais il les en dtourna avec dgot et horreur en voyant tout son corps agit par les convulsions de la peur. la vue de ce spectacle, la vieille com-

386

menait une sorte de chant bas et plaintif, quand le chef tendit les bras et la repoussa doucement. Roseau-Pliant, dit-il en s'adressant au jeune Huron, car tel tait son nom, quoique le grand Esprit vous ait donn une forme agrable l'il, il et mieux valu pour vous que vous ne fussiez pas n. Votre langue parle beaucoup dans le combat. Aucun de mes jeunes guerriers ne fait entrer la hache plus profondment dans le poteau de guerre ; aucun n'en frappe si faiblement les Yengeese. Nos ennemis connaissent la forme de votre dos, mais ils n'ont jamais vu la couleur de vos yeux. Trois fois ils vous ont appel les combattre, et trois fois vous avez refus de leur rpondre. Vous n'tes plus digne de votre nation. Votre nom n'y sera plus prononc. Il est dj oubli. Tandis que le chef prononait ces derniers mots, en faisant une pause entre chaque phrase, le Huron leva la tte par dfrence pour l'ge et le rang de celui qui lui parlait. La honte, la crainte, l'horreur et la fiert se peignaient en mme temps sur ses traits, et s'y disputaient la prminence. Enfin le dernier de ces sentiments l'emporta. Ses yeux se ranimrent tout coup et regardrent avec fermet les guerriers dont il voulait mriter les loges, du moins dans ses derniers moments. Il se leva, et dcouvrant sa poitrine, regarda sans trembler le fatal couteau qui brillait dj dans la main de son juge inexorable. On le vit mme sourire pendant que l'instrument de mort s'enfonait lentement dans son cur, comme s'il prouvait quelque joie ne pas trouver l mort aussi terrible que sa timidit naturelle la lui avait fait redouter. Enfin il tomba sans mouvement presque aux pieds d'Uncas toujours calme et inbranlable. L vieille femme poussa un hurlement plaintif, teignit la torche en la jetant par terre, et une obscurit complte rgna tout coup dans la cabane. Tous ceux qui s'y trouvaient en sortirent sur-le-champ, comme des esprits troubls, et Duncan crut

387

qu'il y tait rest seul avec le corps encore palpitant de la victime d'un jugement indien.

388

Chapitre XXIV

Ainsi parla le sage ; les rois, sans plus de retard, terminent le conseil et obissent leur chef. Pope, Traduction de l'Iliade.

Un seul instant suffit pouf convaincre Heyward qu'il s'tait tromp en se croyant rest seul dans la hutte. Une main s'appuya sur son bras en le serrant fortement, et il reconnut la voix d'Uncas, qui lui disait bien bas l'oreille : Les Hurons sont des chiens. La vue du sang d'un lche ne peut jamais faire trembler un guerrier. La Tte-Grise et le Sagamore sont en sret ; le fusil d'il-de-Faucon ne dort pas. Sortez d'ici ; Uncas et la Main-Ouverte doivent paratre trangers l'un l'autre. Pas un mot de plus ! Duncan aurait voulu en apprendre davantage ; mais son ami, le poussant vers la porte avec une force mle de douceur, l'avertit propos des nouveaux dangers qu'ils couraient tous deux si l'on venait dcouvrir leur liaison. Cdant donc la ncessit, quoiqu' contre-cur, il sortit, et se mla dans la foule qui tait prs des cabanes. Les feux qui expiraient dans la clairire ne jetaient plus qu'une lumire sombre et douteuse sur les tres qui allaient et venaient ou s'assemblaient en groupes, et cependant il arrivait quelquefois que la flamme, se ranimant un instant, jetait un clat passager qui pntrait jusque dans l'intrieur de la grande cabane, o l'on voyait Uncas, seul, debout, dans la mme attitude, ayant ses pieds le corps du Huron qui venait d'expirer. Quelques guerriers

389

y entrrent alors, et emportrent le cadavre dans les bois, soit pour lui donner la spulture, soit pour le livrer la voracit des animaux. Aprs la fin de cette scne solennelle, Duncan entra dans diffrentes cabanes sans qu'on lui adresst aucune question, sans qu'on ft mme attention lui, dans l'espoir d'y trouver quelques traces de celle pour l'amour de qui il s'tait expos de tels risques. Dans la situation o se trouvait en ce moment toute la peuplade, il lui aurait t facile de fuir et de rejoindre ses compagnons, s'il en avait eu le moindre dsir. Mais indpendamment de l'inquitude continuelle qui tourmentait son esprit relativement Alice, un intrt nouveau, quoique moins puissant, l'entranait chez les Hurons. Il continua ainsi pendant quelque temps aller de hutte en hutte, vivement contrari de n'y avoir rien trouv de ce qu'il cherchait. Renonant enfin une poursuite inutile, il retourna vers la cabane du conseil, dans l'espoir d'y rencontrer David, et dans le dessein de le questionner pour mettre fin des doutes qui lui devenaient trop pnibles. En arrivant la porte de la hutte qui avait t la salle de justice et le lieu de l'excution, il vit que le calme tait rtabli sur tous les visages. Les guerriers y taient assembls de nouveau ; ils fumaient tranquillement, et conversaient gravement sur les principaux incidents de leur expdition William-Henry. Quoique le retour de Duncan dt leur rappeler les circonstances un peu suspectes de son arrive parmi eux, il ne produisit aucune sensation visible. La scne horrible qui venait de se passer lui parut donc favoriser ses vues, et il se promit de ne ngliger aucun moyen de profiter de cet avantage inespr. Il entra dans la cabane sans avoir l'air d'hsiter, et s'assit avec gravit. Un seul coup d'il furtif suffit pour l'assurer que Uncas tait encore la mme place, mais que David ne se trou-

390

vait pas dans l'assemble. Le jeune Mohican n'tait soumis aucune contrainte ; seulement un jeune Huron, assis peu de distance, fixait sur lui des regards vigilants, et un guerrier arm tait appuy contre le mur, prs de la porte. Sous tout autre rapport, le captif semblait en libert ; cependant il lui tait interdit de prendre part la conversation, et son immobilit l'aurait fait prendre pour une belle statue plutt que pour un tre dou de la vie. Heyward avait vu trop rcemment un exemple terrible des chtiments infligs dans cette peuplade, entre les mains de laquelle il s'tait volontairement livr en voulant montrer un excs d'assurance. Il aurait de beaucoup prfr le silence et la mditation aux discours, dans un moment o la dcouverte de ce qu'il tait vritablement pouvait lui tre si funeste. Malheureusement pour cette prudente rsolution, tous ceux avec qui il se trouvait ne paraissaient pas en avoir adopt une semblable. Il n'tait assis que depuis quelques minutes, la place qu'il avait sagement choisie, un peu l'ombre, quand un vieux chef qui tait son ct, lui adressa la parole en franais : Mon pre du Canada n'oublie pas ses enfants, dit-il, et je l'en remercie. Un mauvais esprit vit dans la femme d'un de mes jeunes guerriers. Le savant tranger peut-il l'en dlivrer ? Heyward avait quelque connaissance des jongleries que pratiquent les charlatans indiens, quand on suppose que le malin esprit s'est empar de quelqu'un de leur peuplade. Il vit l'instant que cette circonstance pouvait favoriser ses projets, et il aurait t difficile de lui faire en ce moment une proposition plus satisfaisante. Sentant pourtant la ncessit de conserver la dignit du personnage qu'il avait adopt, il calma son motion, et rpondit avec un air de mystre convenable son rle : Il y a des esprits de diffrentes sortes ; les uns cdent au pouvoir de la sagesse, les autres lui rsistent.

391

Mon frre est un grand mdecin, rpondit l'Indien ; il essaiera. Un geste de consentement fait avec gravit, fut toute la rponse d'Heyward. Le Huron se contenta de cette assurance, et reprenant sa pipe, il attendit le moment convenable pour sortir. L'impatient Heyward maudissait tout bas les graves coutumes des sauvages ; mais il fut oblig d'affecter une indiffrence semblable celle du vieux chef, qui tait pourtant le pre de la prtendue possde. Dix minutes se passrent, et ce court dlai parut un sicle au major, qui brlait de commencer son noviciat en empirisme. Enfin le Huron quitta sa pipe, et croisa sur sa poitrine sa pice de calicot, pour se disposer partir. Mais en ce moment, un guerrier de grande taille entra dans l'appartement, et s'avanant en silence, il s'assit sur le mme fagot qui servait de sige Duncan. Celui-ci jeta un regard sur son voisin, et un frisson involontaire parcourut tout son corps lorsqu'il reconnut Magua. Le retour soudain de ce chef artificieux et redoutable retarda le dpart du vieux chef. Il ralluma sa pipe ; plusieurs autres en firent autant, et Magua lui-mme, prenant la sienne, la remplit de tabac, et se mit fumer avec autant d'indiffrence et de tranquillit que s'il n'et pas t deux jours absent, occup d'une chasse fatigante. Un quart d'heure, dont la dure parut au major gale l'ternit, se passa de cette manire, et tous les guerriers taient envelopps d'un nuage de fume, quand l'un d'eux, s'adressant au nouveau venu, lui dit : Magua a-t-il trouv les lans ?

392

Mes jeunes guerriers flchissent sous le poids, rpondit Magua ; que Roseau-Pliant aille leur rencontre, il les aidera. Ce nom, qui ne devait plus tre prononc dans la peuplade, fit tomber les pipes de toutes les bouches, comme si le tuyau n'en avait plus transmis que des exhalaisons impures. Un sombre et profond silence se rtablit dans l'assemble, pendant que la fume, s'levant en petites colonnes spirales, montait vers le toit pour s'chapper par l'ouverture, dgageant de ses tourbillons le bas de l'appartement, et permettant la torche d'clairer les visages basans des chefs. Les yeux de la plupart d'entre eux taient baisss vers la terre ; mais quelques jeunes gens dirigrent les leurs vers un vieillard cheveux blancs qui tait assis entre deux des plus vnrables chefs de la peuplade. On ne remarquait pourtant en lui rien qui attirt particulirement l'attention. Il avait l'air mlancolique et abattu, et son costume tait celui des Indiens de la classe ordinaire. De mme que la plupart de ceux qui l'entouraient, il avait les yeux fixs sur la terre ; mais les ayant levs un instant pour jeter un regard autour de lui, il vit qu'il tait devenu l'objet d'une curiosit presque gnrale, et se levant aussitt, il rompit le silence en ces termes : C'est un mensonge ! Je n'avais pas de fils. Celui qui en portait le nom est oubli. Son sang tait ple, et ne sortait pas des veines d'un Huron. Les maudits Chippewas ont tromp ma squaw. Le grand Esprit a voulu que la race Wiss-en-tush s'teignt. Je suis content qu'elle se termine en moi. J'ai dit. Le malheureux pre jeta un regard autour de lui, comme pour chercher des applaudissements dans les yeux de ceux qui l'avaient cout ; mais les usages svres de sa nation avaient exig un tribut trop pnible d'un faible vieillard. L'expression de ses yeux dmentait le langage fier et figur qui venait de sortir de sa bouche ; la nature triomphait intrieurement du sto-

393

cisme, et tous les muscles de son visage rid taient agits par suite de l'angoisse intrieure qu'il prouvait. Il resta debout une minute, pour jouir d'un triomphe si chrement achet, et alors, comme si la vue des hommes lui et t charge, il s'enveloppa la tte dans sa couverture, et sortit avec le pas silencieux d'un Indien, pour aller dans sa hutte se livrer sa douleur avec une compagne qui avait le mme ge que lui et le mme sujet d'affliction. Les Indiens, qui croient la transmission hrditaire des vertus et des dfauts, le laissrent partir en silence ; et aprs son dpart un des chefs, avec une dlicatesse qui pourrait quelquefois servir d'exemple dans une socit civilise, dtourna l'attention des jeunes gens du spectacle de faiblesse dont ils venaient d'tre tmoins, en adressant la parole Magua d'une voix enjoue. Les Delawares, dit-il, ont rd dans nos environs comme des ours qui cherchent des ruches pleines de miel. Mais qui a jamais surpris un Huron endormi ? Un sombre et sinistre nuage couvrit le front de Magua, tandis qu'il s'criait : Les Delawares des Lacs ? Non ; ceux qui portent le jupon de squaw sur les bords de la rivire du mme nom. Un d'entre eux est venu jusqu'ici. Nos guerriers lui ont-ils enlev sa chevelure ? Non, rpondit le chef en lui montrant Uncas toujours ferme et immobile ; il a de bonnes jambes, quoique son bras soit fait pour la bche plutt que pour le tomahawk.

394

Au lieu de montrer une vaine curiosit pour ce captif d'une nation odieuse, Magua continua fumer avec son air habituel de rflexion, quand il n'avait pas besoin de recourir l'astuce ou d'employer son loquence sauvage. Quoique secrtement tonn de ce qu'il venait d'apprendre, il ne se permit de faire aucune question, se rservant d'claircir ses doutes dans un moment plus convenable. Ce ne fut qu'au bout de quelques minutes, que, secouant les cendres de sa pipe, et se levant pour resserrer la ceinture qui soutenait son tomahawk, il tourna la tte du ct du prisonnier qui tait quelque distance derrire lui. Uncas paraissait mditer profondment, mais il voyait tout ce qui se passait ; s'apercevant du mouvement de Magua, il en fit un de son ct, afin de ne pas avoir l'air de le craindre, et leurs regards se rencontrrent. Pendant deux minutes, ces deux hommes, fiers et indomptables, restrent les yeux fixs l'un sur l'autre, sans qu'aucun d'eux pt faire baisser ceux de son ennemi. Le jeune Mohican semblait dvor par un feu intrieur, ses narines taient ouvertes comme celles d'un tigre forc par les chasseurs, et son attitude tait si fire, si imposante, que l'imagination n'aurait pas eu besoin d'un grand effort pour se le reprsenter comme l'image du dieu de la guerre de sa nation. Les traits de Magua n'taient pas moins enflamms ; il semblait d'abord ne respirer que la rage et la vengeance ; mais sa physionomie n'exprima plus qu'une joie froce lorsqu'il s'cria haute voix : Le Cerf-Agile ! En entendant ce nom formidable et bien connu, tous les guerriers se levrent en mme temps, et la surprise l'emporta un instant sur le calme stoque des Indiens. Toutes les bouches semblrent ne former qu'une seule voix en rptant ce nom ha et respect ; les femmes et les enfants, qui taient prs de la porte, le rptrent comme en cho ; leurs cris furent ports jusqu'aux habitations les plus loignes ; tous ceux qui s'y trou-

395

vaient en sortirent, et de longs hurlements terminrent cette scne. Cependant les chefs avaient repris leur place, comme s'ils eussent t honteux du mouvement auquel ils s'taient laisss entraner. Ils gardaient le silence ; mais tous, les yeux fixs sur le captif, examinaient avec curiosit un ennemi dont la bravoure avait t fatale tant de guerriers de leur nation. C'tait un triomphe pour Uncas, et il en jouissait, mais sans en donner d'autre preuve extrieure que ce fier et calme mouvement des lvres qui, dans tous les pays et dans tous les temps, fut toujours l'emblme du mpris. Magua s'en aperut ; serrant le poing, il tendit le bras en le secouant d'un air de menace vers le prisonnier, et s'cria en anglais : Mohican, il faut mourir ! Les eaux de la source de Sant, rpondit Uncas en delaware, ne rendraient pas la vie aux Hurons qui sont morts sur la montagne ; leurs ossements, y blanchiront. Les Hurons sont des squaws, et leurs femmes des hiboux. Allez, rassemblez tous les chiens de Hurons, afin qu'ils puissent voir un guerrier. Mes narines sont offenses ; elles sentent le sang d'un lche. Cette dernire allusion excita un profond ressentiment ; car un grand nombre des Hurons entendaient, de mme que Magua, la langue dont Uncas venait de se servir. Le rus sauvage vit sur-le-champ qu'il pouvait tirer avantage de la disposition gnrale des esprits, et il rsolut d'en profiter. Laissant tomber la peau qui lui couvrait une paule, il tendit un bras, et annona ainsi qu'il allait se livrer aux inspirations de sa fatale et astucieuse loquence. Quoiqu'il et perdu, par suite de sa dsertion, une partie de son influence sur ses concitoyens, personne ne lui refusait du courage, et on le regar-

396

dait comme le premier orateur de la nation. Aussi ne manquaitil jamais d'auditeurs, et presque toujours il russissait entraner les autres son opinion ; mais en cette occasion ses moyens naturels puisaient une nouvelle fore dans sa soif de vengeance. Il commena par raconter tout ce qui s'tait pass l'attaque du rocher de Glenn, la mort de plusieurs de ses compagnons, et la manire dont les plus redoutables de leurs ennemis leur avaient chapp ; il peignit ensuite la situation de la petite montagne sur laquelle il s'tait retir avec les prisonniers tombs entre ses mains, ne dit pas un mot du supplice barbare qu'il avait voulu leur faire subir, et passa rapidement l'attaque subite de la Longue-Carabine, du Grand-Serpent et du Cerf-Agile, qui avaient massacr ses compagnons par surprise, et l'avaient lui-mme laiss pour mort. Ici il fit une pause, comme pour payer un tribut de regrets aux dfunts, mais plutt pour examiner quel effet produisait sur ses auditeurs le commencement de son discours. Tous les yeux taient fixs sur lui, et tous les Indiens l'coutaient avec une telle attention et dans une immobilit si complte, qu'il aurait pu se croire environn de statues. Alors baissant sa voix, qu'il avait jusqu'alors tenue sur un ton clair, sonore et lev, il numra les qualits admirables des dfunts, sans en oublier aucune qui pt faire une impression favorable : l'un n'avait jamais t la chasse sans revenir charg de gibier ; l'autre savait dcouvrir les traces des ennemis les plus russ ; celui-ci tait brave toute preuve, celui-l d'une gnrosit sans exemple. En un mot, il traa ses portraits de manire que, dans une peuplade qui n'tait compose que d'un petit nombre de familles, chaque corde qu'il touchait tour tour vibrait dans le cur de quelqu'un de ses auditeurs. Les ossements de ces guerriers, continua-t-il, sont-ils dans la spulture de leurs anctres ? Vous savez qu'ils n'y sont

397

pas. Leurs esprits sont alls du ct du soleil couchant ; ils traversent dj les grandes eaux pour se rendre dans la terre des esprits. Mais ils sont partis sans vivres, sans fusils, sans couteaux, sans mocassins, nus et pauvres comme l'instant de leur naissance. Cela est-il quitable ? Entreront-ils dans le pays des justes comme des Iroquois affams ou de misrables Delawares ? Rencontreront-ils leurs frres sans armes entre leurs mains, sans vtements sur leurs paules ! Que penseront nos pres en les voyant arriver ainsi ? Ils croiront que les peuplades Wyandots ont dgnr ; ils les regarderont de mauvais il, et diront : Un Chippewas est venu ici sous le nom de Huron. Mes frres, il ne faut pas oublier les morts ; une Peau-Rouge n'oublie jamais. Nous chargerons le dos de ce Mohican jusqu' ce qu'il plie sous le faix, et nous le dpcherons aprs nos compagnons. Ils nous appellent leur secours ; et, quoique nos oreilles ne soient pas ouvertes pour les entendre, ils nous crient : Ne nous oubliez pas ! Quand ils verront l'esprit de ce Mohican courir aprs eux avec son lourd fardeau, ils sauront que nous ne les avons pas oublis, et ils continueront leur voyage plus tranquillement ; et nos enfants diront : Voil ce que nos pres ont fait pour leurs amis, et nous devons en faire autant pour eux. Qu'est-ce qu'un Yengeese ? Nous en avons tu un grand nombre ; mais la terre est encore ple. Ce n'est que le sang d'un Indien qui peut laver une tache faite au nom des Hurons. Que ce Delaware meure donc ! Il est ais de s'imaginer quel effet une telle harangue, prononce avec force, dut produire sur un tel auditoire. Magua avait mlang avec tant d'adresse ce qui devait mouvoir les sentiments naturels de ses concitoyens et ce qui pouvait veiller leurs ides superstitieuses, que leurs esprits, dj disposs par une longue habitude sacrifier des victimes aux mnes de leurs compagnons, perdirent tout vestige d'humanit pour ne plus songer qu' satisfaire l'instant mme leur soif de vengeance.

398

Un guerrier dont les traits respiraient une frocit plus que sauvage s'tait fait remarquer par la vive attention avec laquelle il avait cout l'orateur. Son visage avait exprim successivement toutes les motions qu'il prouvait, jusqu' ce qu'il n'y restt plus que l'expression de la haine et de la rage. Ds que Magua eut cess de parler, il se leva en poussant un hurlement qu'on aurait pu prendre pour celui d'un dmon, et brandit audessus de sa tte sa hache brillante et bien affile. Ce cri, ce mouvement furent trop prompts pour que quelqu'un et pu s'opposer son projet sanguinaire, si quelqu'un en avait eu le dessein. la lumire de la torche, on vit une ligne brillante traverser l'appartement, et une autre ligne noire la croiser au mme instant : la premire tait la hache, qui volait vers son but ; la seconde tait le bras de Magua, qui en dtournait la direction. Le mouvement de celui-ci ne fut pas sans utilit ; car l'arme tranchante ne fit qu'abattre la longue plume qui ornait la touffe de cheveux d'Uncas ; et elle traversa le faible mur de terre de la hutte, comme si elle et t lance par une baliste ou une catapulte. Duncan avait entendu l'horrible cri du guerrier barbare : il avait vu son geste, mais peine un mouvement machinal l'avaitil port se lever, comme s'il et pu tre de quelque secours Uncas, qu'il vt que le pril tait pass, et sa terreur se changea en admiration. Le jeune Mohican tait debout, les yeux fixs sur son ennemi, et sans montrer la moindre motion. Il sourit comme de piti, et pronona en sa langue quelques expressions de mpris. Non, dit Magua aprs s'tre assur que le captif n'tait pas bless ; il faut que le soleil brille sur sa honte ; il faut que les squaws voient sa chair trembler, et prennent part son supplice, sans quoi notre vengeance ne serait qu'un jeu d'enfant. Qu'on l'emmne dans le sjour des tnbres et du silence. Voyons si un Delaware peut dormir aujourd'hui et mourir demain.

399

De jeunes guerriers saisirent alors le prisonnier, le garrottrent avec des liens d'corce, et l'emmenrent hors de la cabane. Uncas marcha d'un pas ferme ; cependant cette fermet sembla se dmentir quand il arriva la porte ; car il s'y arrta un instant ; mais ce n'tait que pour se retourner, et jeter la ronde sur le cercle de ses ennemis un regard de fiert ddaigneuse. Ses yeux rencontrrent ceux de Duncan, et ils semblaient lui dire que toute esprance n'tait pas encore perdue. Magua, satisfait du succs qu'il avait obtenu, ou occup de projets ultrieurs, ne songea pas faire de nouvelles questions. Croisant sur sa poitrine la peau qui le couvrait, il sortit de l'appartement sans parler davantage d'un sujet qui aurait pu devenir fatal celui auprs duquel il s'tait plac. Malgr son ressentiment toujours croissant, sa fermet naturelle et sa vive inquitude pour Uncas, Heyward se sentit soulag par le dpart d'un ennemi si dangereux et si subtil. L'agitation qu'avait produite le discours de Magua commenait aussi se calmer. Les guerriers avaient repris leur place, et de nouveaux nuages de fume remplirent l'appartement. Pendant prs d'une demi-heure on ne pronona pas une syllabe, et peine remua-t-on les yeux, un silence grave et rflchi tant la suite ordinaire de toutes les scnes de tumulte et de violence parmi ces peuples la fois si imptueux et si impassibles. Au lieu de se diriger vers les cabanes o le major avait dj fait des recherches inutiles, son compagnon s'avana, en droite ligne vers la base d'une montagne voisine couverte de bois, qui dominait le camp des Hurons. D'pais buissons en dfendaient les approches, et ils furent obligs de suivre un sentier troit et tortueux. Les enfants avaient recommenc leurs jeux dans la clairire. Arms de branches d'arbres, ils s'taient rangs sur deux lignes, entre lesquelles chacun d'eux courait tour tour toutes jambes pour gagner le poteau protecteur.

400

Pour rendre l'imitation plus complte, ils avaient allum plusieurs grands feux de broussailles, dont la lueur clairait les pas de Duncan et donnait un caractre encore plus sauvage au paysage. En face d'un grand rocher, ils entrrent dans une espce d'avenue forme dans la fort par les daims lors de leurs migrations priodiques. Prcisment en cet instant les enfants jetrent de nouveaux combustibles sur le brasier le plus voisin ; il en jaillit une vive flamme dont l'clat frappa la surface blanche du rocher, fut rpercut dans l'avenue o ils venaient d'entrer, et leur fit apercevoir une espce de grosse boule noire qui se trouvait quelque distance sur le chemin. L'Indien s'arrta, comme s'il n'et su s'il devait avancer davantage, et son compagnon s'approcha de lui. La boule noire, qui d'abord avait paru stationnaire, commena alors se mouvoir d'une manire qui parut inexplicable Duncan. Le feu ayant jet en ce moment un nouvel clat, montra cet objet sous une forme plus distincte. Heyward reconnut que c'tait un ours monstrueux ; mais quoiqu'il grondt d'une manire effrayante, il ne donnait aucun autre signe d'hostilit, et au lieu de continuer s'avancer, il se rangea sur le bord du chemin, et s'assit sur ses pattes de derrire. Le Huron l'examina avec beaucoup d'attention, et s'tant sans doute assur que cet intrus n'avait pas de mauvaises intentions, il continua tranquillement marcher. Duncan, qui savait que les Indiens apprivoisaient quelquefois ces animaux, suivit l'exemple de son compagnon, croyant que c'tait quelque ours favori de la peuplade qui tait entr dans la fort pour y chercher des ruches de mouches miel, dont ces animaux sont fort friands. Ils passrent deux ou trois pieds de l'ours, qui n'apporta aucune opposition leur marche, et le Huron, qui en l'apercevant avait hsit avancer et l'avait examin avec tant d'attention, ne montra plus la moindre inquitude, et ne jeta pas mme

401

un seul regard du ct de l'animal. Cependant Heyward ne pouvait s'empcher de tourner la tte en arrire de temps en temps pour surveiller les mouvements du monstre et se mettre en garde contre une attaque soudaine. Il prouva un certain malaise en le voyant suivre leurs pas, et il allait en prvenir l'Indien, quand celui-ci, ouvrant une porte d'corce qui fermait l'entre d'une caverne creuse par la nature, sous la montagne, lui fit signe de l'y suivre. Duncan ne fut pas fch de trouver une retraite si propos, et il allait tirer la porte aprs lui, quand il sentit une rsistance qui s'opposait ses efforts. Il se retourna, vit la patte de l'ours tenant la porte, et l'animal suivit ses pas. Ils taient alors dans un passage troit et obscur, et il tait impossible de retourner en arrire sans rencontrer le redoutable habitant des bois. Faisant donc de ncessit vertu, il continua avancer en se tenant aussi prs de son conducteur qu'il tait possible. L'ours tait toujours sur ses talons ; il grondait de temps en temps, et il appuya mme deux ou trois fois ses pattes normes sur le dos du major, comme s'il et voulu empcher qu'on pntrt plus avant dans la caverne. Il est difficile de dcider si Heyward aurait pu soutenir longtemps une position si extraordinaire ; mais il y trouva bientt quelque soulagement. Il avait march en ligne droite vers une faible lumire. Au bout de deux ou trois minutes de marche il arriva l'endroit d'o partait cette clart. Une grande cavit du rocher avait t arrange avec art, de manire former diffrents appartements, dont les murs de sparation taient construits en corce, en branches et en terre ; des crevasses la vote y laissaient entrer la lumire pendant le jour, et l'on y supplait la nuit par du feu et des torches : c'tait le magasin des armes, des approvisionnements, des effets les plus prcieux des Hurons, et principalement des objets qui appartenaient la peuplade en gnral, sans tre la proprit particulire d'aucun individu. La femme malade, qu'on croyait victime d'un pouvoir surnaturel, y avait t transporte parce

402

qu'on supposait que le malin esprit qui la tourmentait trouverait plus de difficult pntrer travers les pierres d'un rocher qu' travers les feuilles formant le toit d'une cabane. L'appartement dans lequel entrrent Duncan et son guide lui avait t abandonn. Elle tait couche sur un lit de feuilles sches et entoure d'un groupe de femmes, au milieu desquelles Heyward reconnut son ami David La Gamme. Un seul coup d'il suffit pour apprendre au prtendu mdecin que la malade tait dans un tat qui ne lui laissait aucun espoir de faire briller des talents qu'il ne possdait pas. Elle tait attaque d'une paralysie universelle, avait perdu la parole et le mouvement, et ne semblait pas mme sentir ses souffrances. Heyward ne fut pas fch que les simagres qu'il allait tre oblig de faire pour jouer convenablement son rle aux yeux des Indiens ne fussent que pour une femme trop malade pour y prendre intrt et se livrer de vaines esprances. Cette ide contribua calmer quelques scrupules de conscience, et il allait commencer ses oprations mdicales et magiques, quand il fut prvenu par un docteur aussi savant que lui dans l'art de gurir, et qui voulait essayer le pouvoir de la psalmodie. David, qui tait prt entonner un cantique lorsque le Huron et Duncan taient arrivs, attendit d'abord quelques instants, et prenant ensuite le ton de son instrument, se mit chanter avec une ferveur qui aurait opr un miracle s'il n'avait fallu pour cela que la foi dans l'efficacit de ce remde. Personne ne linterrompit, les Indiens croyant que sa faiblesse d'esprit le mettait sous la protection immdiate du ciel, et Duncan tant trop charm de ce dlai pour chercher l'abrger. Tandis que le chanteur appuyait sur la cadence qui terminait la premire strophe, le major tressaillit en entendant les mmes sons rpts par une voix spulcrale qui semblait n'avoir rien d'humain ; il regarda autour de lui, et vit dans le coin le plus obscur de l'appartement l'ours assis sur ses pattes de derrire, balanant son

403

corps la manire de ces animaux, et imitant par des grondements sourds les sons que produisait la mlodie du chanteur. Il est plus facile de se figurer que de dcrire l'effet que produisit sur David un cho si trange et si inattendu. Il ouvrit de grands yeux, sa bouche, quoique galement ouverte, resta muette sur-le-champ. La terreur, l'tonnement, l'admiration, lui firent oublier quelques phrases qu'il avait prpares pour annoncer Heyward des nouvelles importantes, et s'criant la hte en anglais : Elle vous attend, elle est ici ! Il s'enfuit de la caverne.

404

Chapitre XXV

Avez-vous transcrit le rle au lion ? En ce cas donnez-le


moi ; car j'ai la mmoire ingrate. Vous pouvez le jouer impromptu : il ne s'agit que de hurler. Shakespeare, Le Songe d'une nuit d't.

La scne que prsente un lit de mort a toujours quelque chose de solennel ; mais il se joignait celle-ci un trange mlange de burlesque. L'ours continuait se balancer de droite gauche, quoique ses tentatives pour imiter la mlodie de David eussent cess ds que celui-ci avait renonc la partie. Le peu de mots que La Gamme avait adresss Heyward ayant t prononcs en anglais, n'avaient t compris que de lui seul. Elle vous attend ! Elle est ici ! Ces mots devaient avoir un sens cach ; il portait ses regards sur tous les coins de l'appartement, et n'y voyait rien qui pt servir clairer ses doutes. Il n'eut qu'un instant pour se livrer ses conjectures, car le chef huron, s'avanant prs du lit de la malade, fit signe au groupe de femmes de se retirer. La curiosit les avait amenes pour assister aux conjurations du mdecin tranger ; cependant elles obirent, quoique fort regret, et ds que l'Indien eut entendu le bruit sourd de la porte qu'elles fermaient en se retirant, il se tourna vers Duncan. Maintenant, lui dit-il, que mon frre montre son pouvoir !

405

Interpell d'une manire aussi formelle, Heyward craignit que le moindre dlai ne devnt dangereux, Recueillant donc ses penses la hte, il se prpara imiter cette sorte d'incantation et ces rites bizarres dont se servent les charlatans indiens pour cacher leur ignorance ; mais ds qu'il voulut commencer, il fut interrompu par l'ours, qui se mit gronder d'une manire effrayante. Il fit la mme tentative une seconde et une troisime fois, et la mme interruption se renouvela et devint chaque fois plus sauvage et plus menaante. Les savants sont jaloux, dit le Huron ; ils veulent tre seuls ; je m'en vais. Mon frre, cette femme est l'pouse d'un de nos plus braves guerriers ; chassez sans dlai l'esprit qui la tourmente. Paix ! dit-il l'ours qui continuait gronder ; paix ! je m'en vais. Il tint sa parole sur-le-champ, et Duncan se trouva seul dans le creux d'un rocher avec une femme mourante et un animal redoutable. Celui-ci semblait couter le bruit des pas de l'Indien avec l'air de sagacit d'un ours. Enfin le bruit que fit la porte annona qu'il tait aussi sorti de la caverne. Alors l'ours s'avana lentement vers Heyward, et lorsqu'il en fut deux pas, il se leva sur ses pattes de derrire, et se tint debout devant lui, dans l'attitude que prendrait un homme. Duncan chercha des yeux de tous cts pour voir s'il trouverait quelque arme pour se dfendre contre une attaque qu'il attendait alors chaque instant, mais il n'aperut pas mme un bton. Il semblait pourtant que l'humeur de l'animal et chang tout coup : il ne grondait plus, ne donnait plus aucun signe de colre, et au lieu de conserver son mouvement rgulier de droite gauche, tout son corps velu semblait agit par quelque trange convulsion intrieure. Il porta ses pattes de devant sur sa tte, sembla la secouer avec force, et pendant qu'Heyward regardait

406

ce spectacle avec un tonnement qui le rendait immobile, cette tte tomba ses pieds, et il vit paratre celle de l'honnte et brave chasseur, qui se livrait de tout son cur sa manire silencieuse de rire. Chut ! dit tout bas il-de-Faucon, prvenant une exclamation de surprise qui allait chapper Duncan ; les coquins ne sont pas bien loin, et s'ils entendaient quelques sons qui n'eussent pas un air de sorcellerie, ils nous tomberaient sur le dos. Mais dites-moi ce que signifie cette mascarade, et pourquoi vous avez risqu une dmarche si hasardeuse. Ah ! le hasard fait souvent plus que le raisonnement et le calcul. Mais comme une histoire doit toujours commencer par le commencement, je vous raconterai tout dans l'ordre. Aprs votre dpart, je mis le commandant et le Sagamore dans une vieille habitation de castors, o ils ont moins craindre les Hurons que s'ils taient au milieu de la garnison d'douard, car nos Indiens du nord-ouest n'ayant pas encore beaucoup de relations avec vos commerants, continuent avoir du respect pour les castors. Aprs cela, Uncas et moi nous sommes partis, comme cela tait convenu, pour aller reconnatre l'autre camp. Et propos, l'avez-vous vu ? mon grand chagrin. Il est prisonnier, et condamn prir demain la pointe du jour. J'avais un pressentiment que cela finirait par l, dit le chasseur d'un ton moins gai et moins confiant. Mais reprenant bientt son accent naturellement ferme, il ajouta : Et c'est la vraie raison qui fait que vous me voyez ici ; car comment se rsoudre abandonner aux Hurons un si brave

407

jeune homme ! Comme les coquins seraient joyeux s'ils pouvaient attacher dos dos au mme poteau le Cerf-Agile et la Longue-Carabine, comme ils m'appellent ! Et cependant je ne puis m'imaginer pourquoi ils m'ont donn un pareil surnom, car il y a autant de diffrence entre mon tueur de daims et une vraie carabine du Canada qu'entre la pierre fusil et la terre pipes. Continuez votre rcit, et ne faites pas de digressions. Nous ne savons pas quand les Hurons peuvent revenir. Il n'y a pas de danger, ils savent qu'il faut laisser un sorcier le temps de faire ses sortilges. Nous sommes aussi srs de ne pas tre interrompus qu'un missionnaire le serait dans les colonies en commenant un sermon de deux heures. Eh bien ! en marchant vers l'autre camp, nous rencontrmes une bande de ces coquins qui retournaient au leur. Uncas a trop d'imptuosit pour faire une reconnaissance ; mais cet gard je ne puis le blmer, c'est la chaleur du sang. Il poursuivit un Huron qui fuyait comme un lche, et qui le fit tomber dans une embuscade. Et il a pay bien cher sa lchet. Oui ! je vous comprends, et cela ne me surprend pas ; c'est leur manire. Mais pour en revenir moi, je n'ai pas besoin de vous dire que quand je vis mon jeune camarade prisonnier, je ne manquai pas de suivre les Hurons, quoique avec les prcautions convenables. J'eus mme deux escarmouches avec deux ou trois de ces coquins ; mais ce n'est pas ce dont il s'agit. Aprs leur avoir mis du plomb dans la tte, je m'avanai sans bruit du ct des habitations. Le hasard, et pourquoi appeler le hasard une faveur spciale de la Providence ? un coup du ciel, pour mieux dire, me conduisit prcisment l'endroit o un de leurs jongleurs tait occup s'habiller pour livrer, comme ils le disent, quelque grande bataille Satan. Un coup de crosse de fusil bien appliqu sur la tte l'endormit pour quelque temps, et de

408

peur qu'il ne lui prt envie de brailler quand il s'veillerait, je lui mis entre les dents, pour son souper, une bonne branche du pin que je lui attachai derrire le cou. Alors l'ayant li un arbre, je m'emparai de son dguisement, et je rsolus de jouer son rle d'ours, pour voir ce qui en rsulterait. Et vous l'avez jou merveille. Votre imitation aurait fait honte l'animal lui-mme. Un homme qui a tudi si longtemps dans le dsert serait un pauvre colier s'il ne savait pas imiter la voix et les mouvements d'un ours. Si c'et t un chat sauvage ou une panthre, vous auriez vu quelque chose qui aurait mrit plus d'attention : mais ce n'est pas une grande merveille que d'imiter les manires d'un animal si lourd. Et cependant, mme le rle d'ours peut tre mal jou, car il est plus facile d'outrer la nature que de bien l'imiter, et c'est ce que tout le monde ne sait pas. Mais songeons nos affaires. O est la jeune dame ? Dieu le sait. J'ai visit toutes les habitations des Hurons, et je n'ai dcouvert aucun indice qui pt me faire croire qu'elle soit dans leur camp. N'avez-vous pas entendu ce que le chanteur a dit en partant ? Elle vous attend ! Elle est ici ! J'ai fini par m'imaginer qu'il parlait de cette pauvre femme, qui attendait ici de moi une gurison que je ne puis lui procurer. L'imbcile a eu peur, et il s'est mal expliqu. C'tait srement de la fille du commandant qu'il voulait parler. Voyons ! Il y a ici des murs de sparation. Un ours doit savoir grimper, ainsi je vais jeter un coup d'il par-dessus. Il peut s'y trouver quelque ruche, et vous savez que je suis un animal qui aime les douceurs.

409

ces mots, le chasseur s'avana vers la muraille en imitant les mouvements lourds et gauches de l'animal qu'il reprsentait ; il y grimpa facilement ; mais ds qu'il en eut atteint le sommet, il fit signe au major de garder le silence, et en redescendit sur-le-champ. Elle est l, lui dit-il voix basse, et vous pouvez y entrer par cette porte. J'aurais voulu lui dire un mot de consolation ; mais la vue d'un pareil monstre lui aurait fait perdre la raison, quoiqu' cet gard, major vous ne soyez pas beaucoup plus beau, grce votre peinture. Duncan, qui s'tait dj avanc vers la porte, s'arrta en entendant ces paroles dcourageantes. Je suis donc bien hideux ? dit-il avec un air de chagrin manifeste. Pas assez pour faire peur un loup, ou pour faire reculer un rgiment au milieu d'une charge, rpondit il-de-Faucon ; mais j'ai vu le temps o sans vous flatter vous aviez meilleure mine. Les squaws des Indiens ne trouveront rien redire votre visage bigarr ; mais les jeunes filles du sang blanc prfrent leur propre couleur. Voyez, ajouta-t-il en lui montrant un endroit o l'eau sortant d'une crevasse du rocher formait une petite fontaine de cristal, et s'chappait ensuite par une autre ouverture, vous pouvez aisment vous dbarrasser de l peinture dont le Sagamore vous a orn, et quand vous reviendrez je vous en ferai moi-mme une nouvelle. Que cela ne vous inquite pas ; rien n'est plus commun que de voir un jongleur changer la peinture de son visage dans le cours de ses conjurations. Le chasseur n'eut pas besoin de s'puiser en arguments pour le convaincre. Il parlait encore que Duncan travaillait dj effacer jusqu'aux moindres vestiges de son masque emprunt.

410

S'tant ainsi prpar pour l'entrevue qu'il allait avoir avec sa matresse, il prit cong de son compagnon, et disparut par la porte qui lui avait t indique. il-de-Faucon le vit partir avec un air de satisfaction, lui recommanda de ne pas perdre trop de temps en propos inutiles, et profita de son absence pour examiner l'tat du garde-manger des Hurons ; car, comme nous l'avons dj dit, cette caverne tait le magasin des provisions de la peuplade. Duncan se trouvait alors dans un second passage troit et obscur ; mais une lumire qui brillait sur la droite tait pour lui l'toile polaire. C'tait une autre division de la caverne, et on l'avait destine servir de prison une captive aussi importante que la fille du ci-devant commandant de William-Henry. On y voyait une foule d'objets provenant du pillage de cette forteresse, et le sol tait couvert d'armes, d'habits, d'toffes, de malles et de paquets de toute espce. Au milieu de cette confusion il trouva Alice, ple, tremblante, agite, mais toujours charmante. Elle avait t informe par David de l'arrive de Duncan chez les Hurons. Duncan ! s'cria-t-elle comme effraye des sons de sa propre voix. Alice ! rpondit le major en sautant lgrement pardessus tous les obstacles qui s'opposaient son passage pour s'lancer son ct. Je savais que vous ne m'abandonneriez jamais, Duncan, lui dit-elle ; mais je ne vois personne avec vous, et quelque agrable que me soit votre prsence, j'aimerais croire que vous n'tes pas tout fait seul. Heyward, voyant qu'elle tremblait de manire lui faire craindre qu'elle ne pt se soutenir sur ses jambes, la pria de

411

s'asseoir, et lui raconta trs brivement tous les vnements que nos lecteurs connaissent dj. Alice l'coutait avec un intrt qui lui permettait peine de respirer ; et quoique le major n'et pas longtemps appuy sur le dsespoir de Munro, les larmes coulrent abondamment le long des joues d'Alice. Son motion se calma pourtant insensiblement, et elle couta la fin du rcit de Duncan, sinon avec calme, du moins avec beaucoup d'attention. Et maintenant, Alice, ajouta-t-il, votre dlivrance dpend de vous en grande partie. Avec le secours de notre expriment et inapprciable ami le chasseur, nous pouvons russir chapper cette peuplade barbare ; mais il faut vous armer de tout votre courage. Songez que vous allez vous jeter dans les bras de votre vnrable pre, et que son bonheur et le vtre dpendent de vos efforts. Et que ne ferais-je pas pour un pre qui a tant fait pour moi ! Et ne feriez-vous rien pour moi, Alice ? Le regard d'innocence et de surprise qu'elle jeta sur Heyward lui apprit qu'il devait s'expliquer plus clairement. Ce n'est ni le moment ni le lieu convenables pour vous faire part de mes dsirs ambitieux, chre Alice ; mais quel cur oppress comme le mien ne chercherait pas quelque soulagement ! On dit que le malheur est le plus fort de tous les liens, et ce que nous avons souffert tous deux depuis votre captivit a rendu les explications bien faciles entre votre pre et moi. Et ma chre Cora, Duncan ! srement on n'a pas oubli Cora ! Oublie ! non sans doute. Elle a t regrette, pleure, comme elle mritait de l'tre. Votre respectable pre ne fait au-

412

cune diffrence entre ses enfants ; mais moi Vous ne vous offenserez pas, Alice, si j'exprime une prfrence Parce que vous ne lui rendiez pas justice, s'cria Alice en retirant une main dont le major s'tait empar ; elle ne parle jamais de vous que comme de l'ami le plus cher. Je veux tre son ami ; je dsire mme lui appartenir de plus prs. Mais votre pre, Alice, m'a permis d'esprer qu'un nud encore plus cher, encore plus sacr, pourra m'unir vous. Cdant l'motion naturelle son ge et son sexe, Alice trembla, et dtourna un instant la tte ; mais redevenant presque aussitt matresse d'elle-mme, elle jeta sur son amant un regard touchant d'innocence et de candeur. Heyward, lui dit-elle, rendez-moi mon pre, et laissezmoi obtenir son approbation avant de m'en dire davantage. Et comment aurais-je pu vous en dire moins ? allait rpondre le jeune major, quand il se sentit frapper doucement sur l'paule par derrire. Il se retourna en tressaillant pour voir qui les interrompait ainsi, et il rencontra les yeux du farouche Magua, brillant d'une joie infernale. S'il avait obi son premier mouvement, il se serait prcipit sur le sauvage, et aurait hasard toutes ses esprances sur l'issue d'un combat mort. Mais il tait sans armes, et le Huron avait son couteau et son tomahawk ; il ignorait s'il n'avait pas quelques compagnons sa porte, et il ne devait pas risquer de laisser sans dfenseur celle qui lui devenait en ce moment plus chre que jamais, et ces rflexions lui firent abandonner un projet qui n'tait inspir que par le dsespoir. Que me voulez-vous encore ? dit Alice en croisant les bras sur sa poitrine, et cherchant cacher l'angoisse de la crainte qui la faisait trembler pour Heyward, sous l'air de froi-

413

deur hautaine avec lequel elle recevait toujours les visites du barbare qui l'avait enleve son pre. L'Indien regarda Alice et Heyward d'un air menaant, sans interrompre un travail dont il s'occupait dj, et qui consistait amonceler devant une porte par laquelle il tait entr, diffrente de celle par o Duncan tait arriv, de lourdes caisses et d'normes souches, que malgr sa force prodigieuse il semblait avoir peine remuer. Heyward comprit alors de quelle manire il avait t surpris, et se croyant perdu sans ressource, il serra Alice contre son cur, regrettant peine la vie, s'il pouvait arrter sur elle ses derniers regards. Mais Magua n'avait pas le projet de terminer si promptement les souffrances de son nouveau prisonnier. Il voulait seulement lever une barricade suffisante devant la porte pour djouer les efforts que pourraient faire les deux captifs, et il continua son travail sans jeter sur eux un second regard, jusqu' ce qu'il l'et entirement termin. Le major, tout en soutenant entre ses bras Alice, dont les jambes pliaient sous elle, suivait des yeux tous les mouvements du Huron ; mais il tait trop fier et trop courrouc pour invoquer la piti d'un ennemi la rage duquel il avait dj chapp deux fois, et il savait d'ailleurs que rien n'tait capable de le flchir. Lorsque le sauvage se fut assur qu'il avait t aux captifs tout moyen d'vasion, il se tourna vers eux, et leur dit en anglais : Les Visages-Ples savent prendre l'adroit castor dans des piges ; mais les Peaux-Rouges savent comment garder les Visages-Ples. Faites tout ce qu'il vous plaira, misrable ! s'cria le major, oubliant en ce moment qu'il avait un double motif pour te-

414

nir la vie, je vous brave et vous mprise galement, vous et votre vengeance. L'officier anglais parlera-t-il de mme quand il sera attach au poteau ? demanda Magua avec un ton d'ironie qui prouvait qu'il doutait de la fermet d'un blanc au milieu des tortures. Ici, face face avec vous, en prsence de toute votre nation ! s'cria Heyward. Le Renard-Subtil est un grand chef, dit le Huron ; il ira chercher ses jeunes guerriers pour qu'ils voient avec quelle bravoure un Visage-Ple sait souffrir les tortures. ces mots il se dtourna et s'avana vers la porte par o Duncan tait arriv ; mais il s'arrta un instant en la voyant occupe par un ours assis sur ses pattes de derrire, grondant d'une manire effrayante et s'agitant le corps de droite gauche suivant l'habitude de ces animaux. De mme que le vieil Indien qui avait conduit Heyward en ce lieu, Magua examina l'animal avec attention et reconnut le dguisement du jongleur. Le long commerce qu'il avait eu avec les Anglais l'avait affranchi en partie des superstitions vulgaires de sa nation, et il n'avait pas un grand respect pour ses prtendus sorciers. Il se disposait donc passer prs de lui avec un air de mpris ; mais au premier mouvement qu'il fit, l'ours gronda encore plus fort et prit une attitude menaante. Magua s'arrta une seconde fois ; mais enfin il parut dtermin ne pas laisser dranger ses projets par des grimaces de charlatan. Il arriva donc la porte, et l'ours, se levant sur ses pattes de derrire, se mit battre l'air de celles de devant la manire de ces animaux.

415

Fou ! s'cria le Huron, allez intimider les squaws et les enfants, et n'empchez pas les hommes de faire leurs affaires. Il fit encore un pas en avant sans croire mme avoir besoin de recourir au couteau ou au tomahawk pour intimider le prtendu jongleur. Mais l'instant o il se trouva prs de l'ours, il-de-Faucon tendit les bras, les lui jeta autour du corps, et le serra avec toute la force et l'treinte d'un de ces animaux. Heyward avait suivi avec la plus vive attention tous les mouvements de l'ours suppos. D'abord il fit asseoir Alice sur une caisse, et ds qu'il vit son ennemi troitement serr entre les bras du chasseur, de manire n'avoir l'usage ni des bras ni des mains, il saisit une courroie qui avait servi lier quelque paquet, et se prcipitant sur Magua, il lui en entoura vingt fois les bras, les jambes et les cuisses, et le mit dans l'impossibilit de faire un seul mouvement. Quand le formidable Huron eut t ainsi compltement garrott, il-de-Faucon le laissa tomber par terre o il resta tendu sur le dos. Pendant cette attaque aussi subite qu'extraordinaire, Magua avait rsist de toutes ses forces, quoiqu'il et bientt reconnu que son ennemi tait plus vigoureux que lui, mais il n'avait pas laiss chapper une seule exclamation. Ce ne fut que lorsque le chasseur, pour lui faciliter l'explication de cette conduite, eut expos ses regards sa propre tte au lieu de celle de l'ours, que le Huron ne put retenir un cri de surprise. Ah ! vous avez donc retrouv votre langue ? dit il-deFaucon fort tranquillement ; c'est bon savoir ; il n'y a plus qu'une petite prcaution prendre pour que vous ne puissiez pas vous en servir contre nous. Comme il n'y avait pas de temps perdre, le chasseur se mit sur-le-champ billonner son ennemi, et aprs cette opration le redoutable Indien n'tait plus craindre.

416

Mais comment le coquin est-il entr ici ? demanda-t-il ensuite au major. Personne n'a pass dans l'autre appartement depuis que vous m'avez quitt. Heyward lui montra la porte par o le sauvage tait arriv, et les obstacles qui les exposaient perdre beaucoup de temps s'ils voulaient y passer eux-mmes. Puisque nous n'avons pas choisir, dit le chasseur, il faudra bien sortir par l'autre et tcher de gagner le bois. Allons, prenez la jeune dame par-dessous le bras. Impossible ! Voyez, elle nous voit, elle nous entend ; mais la terreur lui a t l'usage de ses membres ; elle ne peut se soutenir. Partez, mon digne ami, sauvez-vous, et abandonnez-moi mon destin. Il n'y a pas de transe qui n'ait sa fin, et chaque malheur est une leon qu'on reoit. Enveloppez-la dans cette pice d'toffe fabrique par les squaws des Hurons. Pas comme cela ; couvrez bien toute sa personne, qu'on n'en aperoive rien. Cachez bien ces petits pieds qui nous trahiraient, car on en chercherait en vain de pareils dans toutes les forts de l'Amrique. prsent, portez la dans vos bras ; laissez-moi remettre ma tte d'ours, et suivez-moi. Duncan, comme on peut le voir par ce que lui disait son compagnon, s'empressait d'excuter ses ordres. Portant Alice dans ses bras, fardeau qui n'tait pas bien lourd et qui lui paraissait bien lger, il entra avec le chasseur dans la chambre de la malade, qu'ils trouvrent comme ils l'avaient laisse, seule et paraissant ne tenir la vie que par un fil. On juge bien qu'ils ne s'y arrtrent pas ; mais en entrant dans le passage dont il a t

417

parl, ils entendirent un assez grand nombre de voix derrire la porte, ce qui leur fit penser avec raison que les parents et les amis de la malade s'y taient runis pour apprendre plus vite quel succs avaient obtenu les conjurations du mdecin tranger. Si j'ouvre la bouche pour parler, dit il-de-Faucon demi-voix, mon anglais, qui est la langue naturelle des PeauxBlanches, apprendra ces coquins qu'ils ont un ennemi parmi eux. Il faut que vous leur donniez du jargon de sorcier, major ; dites-leur que vous avez enferm l'esprit dans la caverne, et que vous emportez la femme dans les bois pour complter sa gurison. Tchez de ruser comme il faut ; la ruse est lgitime en pareil cas. La porte s'entr'ouvrit, comme si quelqu'un et voulu couter ce qui se passait dans l'intrieur. L'ours gronda d'une manire furieuse, et on la referma prcipitamment. Alors ils avancrent vers la porte. L'ours sortit le premier en jouant merveille le rle de cet animal, et Duncan, qui le suivait pas pas, se trouva entour d'une vingtaine de personnes qui l'attendaient avec impatience. La foule se spara pour laisser approcher de Duncan le vieux chef qui l'avait amen, et un jeune guerrier qu'il supposa le mari de la malade. Mon frre a-t-il vaincu le malin esprit ? lui demanda le premier. Qu'emporte-il entre ses bras ? La femme qui tait malade, rpondit Duncan d'un ton grave. J'ai fait sortir la maladie de son corps et je l'ai enferme dans cette caverne. Maintenant j'emporte votre fille dans le bois pour lui exprimer dans la bouche le jus d'une racine que je connais, et qui n'a d'effet qu'en plein air et dans une solitude complte. C'est le seul moyen de la mettre l'abri de nouvelles

418

attaques du malin esprit. Avant le point du jour elle sera reconduite dans le wigwam de son mari. Le vieux chef traduisit aux sauvages ce que Duncan venait de prononcer en franais ; et un murmure gnral annona la satisfaction qu'ils prouvaient de ces heureuses nouvelles. Il tendit lui-mme le bras en faisant signe au major de continuer sa route, et ajouta d'une voix ferme : Allez, je suis un homme ; j'entrerai dans la caverne, et je combattrai le malin esprit. Heyward s'tait dj mis en marche ; mais il s'arrta en entendant ces paroles effrayantes. Que dit mon frre ? s'cria-t-il ; veut-il tre cruel envers lui-mme, ou a-t-il perdu la raison ? Veut-il aller trouver la maladie pour qu'elle s'empare de lui ? Ne craint-il pas qu'elle ne s'chappe, et qu'elle ne poursuive sa victime dans les bois ? C'est moi qui dois reparatre devant elle pour la conjurer quand la gurison de cette femme sera complte. Que mes frres gardent cette porte vue, et si l'esprit se prsente pour en sortir, sous quelque forme que ce soit, assommez-le coups de massue. Mais il est malin, il se tiendra renferm sous la montagne quand il verra tant de guerriers disposs le combattre. Ce discours produisit l'effet que Duncan en esprait. Les hommes appuyrent leurs tomahawks sur leurs paules pour en frapper l'esprit s'il se montrait ; les femmes et les enfants s'armrent de pierres et de btons pour exercer de mme leur vengeance sur l'tre imaginaire qu'ils supposaient l'auteur des souffrances de la malade, et les deux prtendus sorciers saisirent ce moment favorable pour s'loigner. il-de-Faucon, tout en comptant ainsi sur les ides superstitieuses des Indiens, savait fort bien qu'elles taient plutt

419

tolres que partages par les plus sages de leurs chefs. Il sentait donc combien le temps tait prcieux en pareille occasion. Quoique les ennemis eussent favoris ses projets par leur crdulit, il n'ignorait pas que le moindre soupon qui se prsenterait l'esprit d'un seul Indien pouvait lui devenir fatal. Il prit un sentier dtourn pour viter de passer devant les habitations. Les enfants avaient cess leurs jeux, et les feux qu'ils avaient allums commenaient s'teindre ; mais ils donnaient encore assez de clart pour laisser apercevoir de loin quelques groupes de guerriers qui restaient dans la clairire : cependant le silence et la tranquillit de la nuit faisaient dj contraste avec le tumulte et le dsordre qui avaient rgn dans le camp pendant une soire signale par tant d'vnements. L'influence du grand air rendit bientt Alice toutes ses forces. Je suis en tat de marcher, dit-elle quand ils furent entrs dans la fort, en faisant un effort pour se dgager des bras d'Heyward, qui cherchait la retenir ; je me sens prsent parfaitement bien. Non, Alice, rpliqua Duncan, vous tes trop faible. Mais Alice insista ; le major fut oblig malgr lui de dposer son prcieux fardeau. Le chevalier de l'ours n'avait srement rien compris la sensation dlicieuse qu'prouve un jeune amant qui tient entre ses bras celle qu'il aime, et trs probablement il ne comprenait pas davantage ce sentiment de pudeur ingnue qui agitait le sein d'Alice tandis qu'ils s'loignaient grands pas de leurs ennemis. Mais quand il se trouva une distance qu'il jugea convenable du camp des Hurons, il s'arrta pour leur parler d'un objet qu'il connaissait mieux. Ce sentier, leur dit-il, vous conduira un ruisseau : suivez-en le cours jusqu' ce que vous arriviez une cataracte. L,

420

sur une montagne qui en est la droite, vous trouverez une autre peuplade. Il faut vous y rendre et demander sa protection. Si ce sont de vrais Delawares, vous ne la demanderez pas en vain. Fuir loin d'ici en ce moment avec cette jeune fille est impossible. Les Hurons suivraient nos traces, et seraient matres de nos chevelures avant que nous eussions fait douze milles. Allez, et que la Providence veille sur vous ! Et vous ? demanda Heyward avec surprise ; srement nous ne nous sparerons pas ici ? Les Hurons tiennent captif celui qui fait la gloire des Delawares, rpondit le chasseur ; ils peuvent faire couler la dernire goutte du sang des Mohicans ; je vais voir ce qu'il est possible de faire pour sauver mon jeune ami. S'ils avaient enlev votre chevelure, major, il en aurait cot la vie autant de ces coquins qu'il s'y trouve de cheveux, comme je vous l'avais promis ; mais si le jeune Sagamore est li au poteau, les Hurons verront aussi comment sait mourir un homme dont le sang est sans mlange. Sans s'offenser de la prfrence dcide que le franc chasseur donnait un jeune homme qu'on pouvait appeler son fils d'adoption, Heyward essaya de faire valoir toutes les raisons qui devaient le dtourner d'une rsolution si dsespre. Alice joignit ses prires celles de Duncan, et le conjura de renoncer un projet qui prsentait tant de prils et si peu d'espoir de succs. Raisonnements, prires, tout fut inutile. Le chasseur parut les couter attentivement, mais avec impatience, et enfin il leur rpondit d'un ton si ferme, qu'il rduisit Alice au silence, et fit sentir au major que toute autre objection serait aussi infructueuse. J'ai entendu dire, ajouta-t-il, qu'il y a un sentiment qui dans la jeunesse attache l'homme la femme plus fortement qu'un pre n'est attach son fils. Cela peut tre vrai. J'ai rare-

421

ment vu des femmes de ma couleur, et tel peut tre le penchant de la nature dans les tablissements des blancs. Vous avez risqu votre vie et tout ce qui doit vous tre le plus cher pour sauver cette jeune dame, et je suppose qu'au fond de tout cela il y a en vous quelque disposition semblable. Mais moi, j'ai appris Uncas se servir comme il faut d'un fusil, et il m'en a bien pay. J'ai combattu son ct dans bien des escarmouches ; et tant que je pouvais entendre le bruit de son fusil d'une oreille, et le son de celui du Sagamore de l'autre, je savais que je n'avais pas craindre d'ennemis par derrire. Nous avons pass ensemble les hivers et les ts, partageant la mme nourriture, l'un dormant, l'autre veillant ; et avant qu'on puisse dire qu'Uncas a t soumis la torture, et que Oui, il n'y a qu'un seul tre qui nous gouverne tous, quelle que soit la couleur de notre peau, et c'est lui que je prends tmoin qu'avant que le jeune Mohican prisse faute d'un ami, il n'y aura plus de bonne foi sur la terre, et mon tueur de daims ne vaudra pas mieux que le petit instrument du chanteur. Duncan lcha le bras du chasseur, dont il s'tait empar, et celui-ci, retournant sur ses pas, reprit le chemin qui conduisait aux habitations des Hurons. Aprs avoir suivi des yeux un instant leur gnreux ami, ils le perdirent de vue dans l'obscurit, et suivant les instructions qu'il leur avait donnes, ils se dirigrent vers le camp des Delawares.

422

Chapitre XXVI

Laissez-moi aussi jouer le rle du lion. Shakespeare, Le Songe d'une nuit d't.

Le chasseur ne s'aveuglait pas sur les prils et les difficults de son entreprise audacieuse. En approchant du camp des Hurons, il avait calcul tous les moyens d'chapper la vigilance et aux soupons d'ennemis dont il savait que la sagacit tait gale la sienne. C'tait la couleur de la Peau dil-de-Faucon qui avait sauv la vie de Magua et celle du jongleur, car, quoique le meurtre d'un ennemi sans dfense ft une chose toute simple dans les murs des sauvages, il aurait cru en le commettant faire une action indigne d'un homme dont le sang tait sans mlange. Il compta donc pour sa sret sur les liens dont il avait charg ses captifs, et continua s'avancer vers les habitations. En entrant dans la clairire, il marcha avec plus de prcaution et de lenteur, reprenant les allures de l'animal dont il portait la peau. Cependant ses yeux vigilants taient toujours en mouvement pour pier s'ils ne dcouvriraient pas quelques indices qui pussent tre dangereux ou utiles pour lui. quelque distance des autres cabanes, il en aperut une dont l'extrieur semblait encore plus nglig que de coutume ; elle paraissait mme n'avoir pas t acheve, probablement parce que celui qui avait commenc la construire s'tait aperu qu'elle serait trop loigne de deux objets de premire ncessit, du bois et de l'eau. Une faible lumire brillait pourtant travers les crevasses du mur, qui n'avaient pas t enduits de terre. Il se dirigea donc de ce ct, en gnral prudent qui veut reconnatre les avantpostes de l'ennemi avant de hasarder une attaque.

423

il-de-Faucon s'approcha d'une fente d'o il pouvait voir l'intrieur de l'appartement. Il reconnut que c'tait l que le matre en psalmodie avait fix sa demeure. Le fidle David La Gamme venait d'y entrer avec tous ses chagrins, toutes ses craintes, et toute sa pieuse confiance en la protection du ciel ; il tait en ce moment absorb dans de profondes rflexions sur le prodige dont ses yeux et ses oreilles avaient t tmoins dans la caverne. Quelque ferme que ft la foi de David dans les anciens miracles, il ne croyait pas aussi implicitement aux miracles modernes. Il ne doutait nullement que l'ne de Balaam63 n'et parl, mais qu'un ours pt chanter Cependant c'tait un fait dont l'assurait le tmoignage d'une oreille infaillible. Il y avait dans son air et dans ses manires quelque chose qui rendait son trouble manifeste. Il tait assis sur un tas de broussailles dont il tirait de temps en temps quelques branches pour empocher son feu de s'teindre. Son costume, que nous avons dj dcrit, n'avait subi aucun changement, si ce n'est qu'il avait sur la tte son vieux chapeau de forme triangulaire qui n'avait excit l'envie d'aucun des Hurons. Le chasseur, qui se rappelait la manire dont David s'tait enfui prcipitamment de la caverne, souponna le sujet de ses
Balaam, devin que la Bible dcrit comme un faux prophte de Pthor en Msopotamie, fut mand par Balac, roi des Moabites, pour maudire les Isralites, qui, aprs avoir travers le dsert venaient envahir ses tats. Pendant qu'il se rendait prs de ce prince, un ange arm d'une pe nue s'offrit aux yeux de lnesse qui le portait ; celle-ci s'arrta tout coup, et, comme Balaam la frappait, l'animal, miraculeusement dou de la parole, lui reprocha sa cruaut ; en mme temps, le devin aperut un ange qui lui dfendit, au nom du Seigneur, de maudire les isralites. Balaam, en effet n'osa profrer des imprcations ; tout au contraire il bnit le peuple de Dieu, malgr les instances et la colre de Balac.
63

424

mditations. Ayant fait d'abord le tour de la hutte pour s'assurer qu'elle tait isole de toutes parts, et ne prsumant pas qu'il arrivt aucune visite au chanteur une pareille heure, il se hasarda y entrer sans bruit, et s'assit sur ses jambes de derrire, en face de David dont il n'tait spar que par le feu. Une minute se passa en silence, chacun d'eux ayant les yeux fixs sur l'autre. Mais enfin la vue soudaine du monstre qui occupait toutes ses penses l'emporta, nous ne dirons pas sur la philosophie de David, mais sur sa foi et sa rsolution. Il prit son instrument, et se leva avec une intention confuse d'essayer un exorcisme en musique. Monstre noir et mystrieux ! s'cria-t-il en affermissant d'une main tremblante ses lunettes sur son nez, et en feuilletant ensuite sa version potique des psaumes pour y chercher un cantique convenable a la circonstance, j'ignore quelle est votre nature et quelles sont vos intentions ; mais si vous mditez quelque chose contre un des plus humbles serviteurs du temple, coutez la langue inspire du roi-prophte, et repentez-vous. L'ours se serra les ctes en pouffant de rire, et lui rpondit : Remettez votre joujou dans votre poche, et ne vous fatiguez pas le gosier. Cinq mots de bon anglais vaudront mieux en ce moment. Qui es-tu donc ? demanda David respirant peine. Un homme comme vous, rpondit le chasseur, un homme dans les veines duquel il n'y a pas plus de mlange de sang d'ours que dans les vtres. Avez-vous si tt oubli celui qui vous a rendu le sot joujou que vous avez la main ? Est-il possible ! s'cria David respirant plus librement, quoique sans comprendre encore bien clairement cette mtamorphose, qui le faisait penser celle de Nabuchodonosor ; j'ai

425

vu bien des merveilles depuis que je vis avec des paens, mais pas encore un prodige comme celui-ci. Attendez, attendez, dit il-de-Faucon en se dpouillant de sa tte pour rassurer compltement son compagnon ; vous allez voir une peau qui, si elle n'est pas aussi blanche que celle des deux jeunes dames, ne doit ses couleurs qu'au Vent et au soleil. Et prsent que vous me voyez, parlons d'affaires. Parlez-moi d'abord de la captive et du brave jeune homme qui est venu pour la dlivrer. Ils sont heureusement tous deux l'abri des tomahawks de ces coquins. Mais pouvez-vous me mettre sur la piste d'Uncas ? Uncas est prisonnier, et je crains bien que sa mort ne soit dcide. C'est bien dommage qu'un pareil jeune homme meure dans son ignorance, et j'ai choisi une hymne Pouvez-vous me conduire prs de lui ? La tche ne sera pas difficile, quoique je craigne que votre prsence ne fasse qu'ajouter son infortune, au lieu de l'adoucir. Plus de paroles ; montrez-moi le chemin. En parlant ainsi, il-de-Faucon replaait la tte d'ours sur ses paules, et il donna l'exemple son compagnon en sortant le premier de la cabane. Chemin faisant, David apprit son compagnon qu'il avait dj rendu une visite Uncas, sans que personne s'y oppost ; ce dont il tait redevable, tant l'alination d'esprit qu'on lui supposait et qu'on respectait, qu' la circonstance qu'il jouissait

426

des bonnes grces particulires dun des gardes du Mohican, qui savait quelques mots d'anglais, et que le zl chanteur avait choisi comme un sujet propre mettre en vidence ses talents pour convertir. Il est fort douteux que le Huron comprit parfaitement les intentions de son nouvel ami ; mais comme des attentions exclusives sont flatteuses pour un sauvage aussi bien que pour un homme civilis, celles de David avaient certainement produit sur lui l'effet que nous venons de rapporter. Il est inutile de parler de la manire adroite avec laquelle il-de-Faucon tira tous ces dtails du bon David ; nous ne dirons mme rien des instructions qu'il lui donna ; nos lecteurs en verront le rsultat se dvelopper avant la fin du prsent chapitre. La cabane dans laquelle Uncas tait gard tait prcisment au centre des autres habitations, et dans une situation qui rendait trs difficile d'en approcher ou de s'en loigner sans tre aperu. Mais le chasseur n'avait pas dessein de s'y introduire furtivement. Comptant sur son dguisement, et se sentant en tat de jouer le rle dont il se chargeait, il prit le chemin le plus direct pour se rendre vers cette hutte. L'heure avance de la nuit le favorisait mieux que toutes les prcautions qu'il aurait pu prendre. Les enfants taient ensevelis dans leur premier sommeil ; les Hurons et leurs femmes taient rentrs dans leurs cabanes, et l'on ne voyait plus dans les environs des huttes que quatre ou cinq guerriers qui veillaient sur le prisonnier, et qui de temps en temps avanaient la tte la porte de sa prison, pour voir si sa constance se dmentait. En voyant La Gamme s'avancer avec lours, qu'ils prenaient pour un de leurs jongleurs les plus distingus, ils les laissrent passer sans opposition, mais sans montrer aucune intention de s'carter de la porte. Au contraire, ils s'en approchrent davan-

427

tage, sans doute par curiosit de voir les simagres mystrieuses qu'ils supposaient devoir tre le rsultat d'une pareille visite. il-de-Faucon avait deux excellentes faisons pour garder le silence. D'abord il n'tait pas en tat de parler la langue des Hurons ; ensuite il avait craindre qu'on ne reconnt que sa voix n'tait pas celle du jongleur dont il portait le dguisement. Il avait donc prvenu David qu'il devait faire tous les frais de la conversation, et lui avait donn ce sujet des avis dtaills dont celui-ci, malgr sa simplicit, profita mieux qu'on n'aurait pu l'esprer. Les Delawares sont des femmes, dit-il en s'adressant celui qui entendait un peu l'anglais ; les Yengeese, mes concitoyens, ont t assez fous pour leur mettre le tomahawk la main afin d'en frapper leur pre du Canada, et ils ont oubli leur sexe. Mon frre ne serait-t-il pas charm d'entendre le CerfAgile demander des jupons, et de le voir pleurer devant tous les Hurons, quand il sera attach au poteau ? Une exclamation d'assentiment prouva avec quelle satisfaction le sauvage verrait cette faiblesse dgradante dans un ennemi que sa nation avait appris har et redouter. Eh bien ! reprit David, retirez-vous un peu, et l'homme savant soufflera sur le chien. Dites-le mes frres. Le Huron expliqua ses compagnons ce que David venait de lui dire, et ceux-ci ne manqurent pas d'exprimer tout le plaisir que pouvait causer des esprits froces un tel raffinement de cruaut. Ils se retirrent deux ou trois pieds de la porte, et firent signe au prtendu jongleur d'entrer dans la cabane. Mais l'ours n'obit point ; il resta assis sur ses jambes de derrire, et se mit gronder.

428

L'homme savant craint que son souffle ne tombe sur ses frres, et ne leur te leur courage, dit David ; il faut qu'ils se tiennent plus l'cart. Les Hurons, qui auraient regard un tel accident comme la plus cruelle des calamits, reculrent l'instant beaucoup plus loin, mais en ayant soin de prendre une position d'o ils pussent toujours avoir les yeux sur la porte de la cabane ; alors l'ours, aprs avoir jet un regard vers eux, comme pour s'assurer que son compagnon et lui n'avaient plus rien craindre cette distance, entra lentement dans la hutte. Elle n'tait claire que par quelques tisons, restes d'un feu qui s'teignait, et qui avait servi prparer le souper des gardes, et Uncas y tait seul, assis dans un coin, le dos appuy contre le mur, et ayant les pieds et les mains soigneusement lis avec des liens d'corce. Le chasseur, qui avait laiss David la porte pour s'assurer si l'on ne songeait point les pier, crut prudent de conserver son dguisement jusqu' ce qu'il en et acquis la certitude ; et en attendant il s'amusa contrefaire les gestes et les mouvements de l'animal qu'il reprsentait. Dans le premier moment, le jeune Mohican avait cru que c'tait un ours vritable que ses ennemis avaient lch contre lui pour mettre sa fermet l'preuve, et peine avait-il daign jeter un coup d'il sur lui. Mais quand il vit que l'animal ne manifestait aucune intention de l'attaquer, il le considra avec plus d'attention, et remarqua dans l'imitation qu'il-de-Faucon croyait si parfaite, quelques dfauts qui lui firent reconnatre l'imposture. Si le chasseur et pu se douter du peu de cas que son jeune ami faisait de la manire dont il doublait le rle de l'ours, un peu de dpit l'aurait peut-tre port prolonger ses efforts pour tcher de lui prouver qu'il l'avait jug avec trop de prcipitation.

429

Mais l'expression mprisante des yeux d'Uncas tait susceptible de tant d'autres interprtations qu'il-de-Faucon ne fit pas cette dcouverte mortifiante ; et ds que David lui eut fait signe que personne ne songeait pier ce qui se passait dans la cabane, au lieu de continuer gronder comme un ours, il se mit siffler comme un serpent. Uncas avait ferm les yeux pour tmoigner son indiffrence tout ce que la malice de ses ennemis pourrait inventer pour le tourmenter ; mais ds qu'il entendit le sifflement d'un serpent, il avana la tte comme pour mieux voir, jeta un regard attentif tout autour de sa prison, et rencontrant les yeux du monstre, les siens y restrent attachs comme par une attraction irrsistible. Le mme son se rpta, et il semblait sortir de la gueule de l'animal. Les yeux du jeune homme firent une seconde fois le tour de la cabane, et ils revinrent encore se fixer sur l'ours, pendant qu'il s'criait d'une voix retenue par la prudence : Hugh ! Coupez ses liens, dit le chasseur David qui venait de s'approcher d'eux. Le chanteur obit, et les membres d'Uncas recouvrrent leur libert. Au mme instant il-de-Faucon, tant d'abord sa tte d'ours, dtacha quelques courroies qui en attachaient la peau sur son corps, et se montra son ami en propre personne. Le jeune Mohican parut comprendre sur-le-champ, comme par instinct, le stratagme qui avait t employ ; mais ni sa bouche ni ses yeux ne laissrent chapper aucun autre symptme de surprise que l'exclamation hugh ! Alors le chasseur, tirant un couteau dont la longue lame tait tincelante, le remit entre les mains d'Uncas.

430

Les Hurons rouges sont deux pas, lui dit-il ; soyons sur nos gardes. Et en mme temps il appuya la main d'un air expressif sur un couteau semblable pass dans sa ceinture, et qui, de mme que le premier, tait le fruit de ses exploits pendant la soire prcdente. Partons ! dit Uncas. Pour allier o ? Dans le camp des Tortues. Ce sont des enfants de mes pres. Sans doute, sans doute, dit le chasseur en anglais, car il avait jusque alors parl en delaware, mais l'anglais semblait revenir naturellement dans sa bouche toutes les fois qu'il se livrait des rflexions embarrassantes ; je crois bien que le mme sang coule dans vos veines ; mais le temps, et l'loignement peuvent en avoir un peu chang la couleur. Et que ferons nous des Mingos qui sont la porte ? Ils sont six, et ce chanteur ne compte pour rien. Les Hurons sont des fanfarons, dit Uncas dun air de mpris. Leur totem est l'lan, et ils marchent comme un limaon ; celui des Delawares est la tortue, mais ils courent plus vite que le daim. Oui, oui, reprit il-de-Faucon, il y a de la vrit dans ce que vous dites. Je suis convaincu qu' la course, vous battriez toute leur nation, que vous arriveriez au camp de l'autre peuplade, et que vous auriez le temps d'y reprendre haleine avant qu'on pt seulement y entendre la voix d'un de ces coquins. Mais les hommes blancs sont plus forts des bras que des jambes, et, quant moi, il n'y a pas de Huron que je craigne corps

431

corps ; mais s'il s'agit d'une course, je crois qu'il serait plus habile que moi. Uncas, qui s'tait dj approch de la porte afin d'tre prt partir, retourna sur ses pas et regagna l'autre extrmit de la cabane. Le chasseur tait trop occup de ses propres penses pour remarquer ce mouvement, et il continua, plutt en se parlant lui-mme qu'en adressant la parole son compagnon : Aprs tout, dit-il, il n'est pas raisonnable denchaner les talents naturels d'un homme ceux d'un autre. Non. Ainsi, Uncas, vous ferez bien d'essayer la course, et moi, je vais remettre cette peau d'ours, et je tcherai de me tirer daffaire par la ruse. Le jeune Mohican ne rpondit rien. Il croisa tranquillement ses bras sur sa poitrine, et s'appuya le dos contre un des troncs d'arbre qui soutenaient le btiment. Eh bien ! dit il-de-Faucon en le regardant avec quelque surprise, qu'attendez-vous ? Quant moi, il vaut mieux que je ne parte que lorsque ces coquins seront occups courir aprs vous. Uncas restera ici. Et pourquoi ? Pour combattre avec le frre de son pre, et mourir avec l'ami des Delawares. Oui, oui, dit le chasseur en serrant la main du jeune Indien entre ses doigts robustes ; c'et t agir en Mingo plutt qu'en Mohican que de m'abandonner ici. Mais j'ai cru devoir vous en faire la proposition, parce qu'il est naturel la jeunesse de tenir la vie. Eh bien ! dans la guerre, ce dont on ne peut venir bout, de vive force, il faut le faire par adresse. Mettez cette

432

peau d'ours votre tour ; je ne doute pas que vous soyez presque aussi en tat que moi d'en jouer le rle. Quelque opinion qu'Uncas pt avoir en secret de leurs talents respectifs cet gard, sa contenance grave ne put donner supposer en lui aucune prtention la supriorit. Il se couvrit la hte et en silence de la dpouille de l'habitant des forts, et attendit que son compagnon lui dit ce qu'il devait faire ensuite. prsent, l'ami, dit il-de-Faucon David, un change de vos vtements contre les miens doit vous convenir ; car vous n'tes pas habitu au costume lger des dserts. Tenez, prenez mon bonnet fourr, ma veste de chasse, mes pantalons. Donnezmoi votre couverture, votre chapeau. Il me faut mme votre livre, vos lunettes et votre instrument. Je vous rendrai tout cela, si nous nous revoyons jamais, avec bien des remerciements pardessus le march. David lui remit le peu de vtements qu'il portait, avec une promptitude qui aurait fait honneur sa libralit si l'change pris en lui-mme ne lui et t avantageux sous tous les rapports. Il n'y eut que le livre de psaumes, l'instrument et les lunettes qu'il parut n'abandonner qu'avec regret. Le chasseur fut bientt mtamorphos ; et quand ses yeux vifs et toujours en mouvement furent cachs sous les verres des lunettes, et que sa tte fut couverte du chapeau triangulaire, il pouvait aisment, dans l'obscurit, passer pour David. tes-vous naturellement trs lche ? lui demanda-t-il alors franchement, en mdecin qui veut bien connatre la maladie avant de donner une ordonnance. Toute ma vie s'est passe, Dieu merci, dans la paix et la charit, rpondit David un peu piqu de cette brusque attaque

433

contre sa bravoure, mais personne ne peut dire que j'aie oubli ma foi dans le Seigneur, mme au milieu des plus grands prils. Votre plus grand pril, dit le chasseur, arrivera au moment o les sauvages s'apercevront qu'ils ont t tromps, et que leur prisonnier s'est chapp. Si vous ne recevez pas alors un bon coup de tomahawk, et il est possible que le respect qu'ils ont pour votre esprit vous en prserve, il y a tout lieu de croire que vous mourrez de votre belle mort. Si vous restez ici, il faut vous tenir dans l'ombre au bout de la cabane, et jouer le rle d'Uncas, jusqu' ce que les Hurons aient reconnu la ruse, et alors, comme je vous l'ai dj dit, ce sera le moment de la crise ; si vous le prfrez, vous pouvez faire usage de vos jambes dans le cours de la nuit ; ainsi c'est vous choisir de courir ou de rester. Je resterai, rpondit David avec fermet, je resterai en place du jeune Delaware ; il s'est battu pour moi gnreusement, et je ferai pour lui ce que vous me demandez, et plus encore s'il est possible. C'est parler en homme, dit il-de-Faucon, et en homme qui aurait t capable de grandes choses avec une meilleure ducation. Asseyez-vous l-bas, baissez la tte, et repliez vos jambes sous vous ; car leur longueur pourrait nous trahir trop tt. Gardez le silence aussi longtemps que vous le pourrez : et quand il faudra que vous parliez, vous feriez sagement d'entonner un de vos cantiques, afin de rappeler ces coquins que vous n'tes pas tout fait aussi responsable de vos actions que le serait un de nous, par exemple. Au surplus, s'ils vous enlvent votre chevelure, ce qu' Dieu ne plaise, soyez bien sr qu'Uncas et moi nous ne vous oublierons pas, et que nous vous vengerons comme il convient des guerriers et des amis. Un instant ! s'cria David, voyant qu'ils allaient partir aprs lui avoir donn cette assurance consolante ; Je suis

434

l'humble et indigne disciple d'un matre qui n'enseigne pas le principe diabolique de la vengeance. Si je pris, n'immolez pas de victimes mes mnes ; pardonnez mes assassins ; et si vous pensez eux, que ce soit pour prier le ciel d'clairer leur esprit et de leur inspirer le repentir. Le chasseur hsita et rflchit quelques instants. Il y a dans ce que vous dites, reprit-il enfin, un principe tout diffrent de la loi qu'on suit dans les bois ; mais il est noble, et il donne rflchir. Et poussant un profond soupir, le dernier peut-tre que lui arracha lide de la socit civilise laquelle il avait renonc depuis si longtemps, il ajouta : C'est un principe que je voudrais pouvoir suivre moimme, en homme qui n'a pas une goutte de sang qui ne soit pur ; mais il nest pas toujours facile de se conduire avec un Indien comme on le ferait avec un chrtien. Adieu, l'ami ; que Dieu veille sur vous ! Je crois que, tout bien considr et ayant l'ternit devant les yeux, vous n'tes pas loin de la bonne piste ; mais tout dpend des dons naturels et de la force de la tentation. ces mots il prit la main de David, la serra cordialement, et aprs cette dmonstration d'amiti, il sortit de la cabane, suivi par le nouveau reprsentant de l'ours. Ds l'instant qu'il-de-Faucon se trouva porte d'tre observ par les Hurons, il se redressa pour prendre la tournure raide de David, tendit un bras comme lui pour battre la mesure ; et commena ce qu'il regardait comme une heureuse imitation de la psalmodie du chanteur. Heureusement pour le succs de cette entreprise hasardeuse, il avait affaire des oreilles

435

qui n'taient ni dlicates, ni exerces, sans quoi ces misrables efforts n'auraient servi qu' le faire dcouvrir. Cependant il tait indispensable qu'ils passassent une distance dangereuse des gardes, et plus ils en approchaient, plus le chasseur cherchait donner de l'clat sa voix. Enfin quand ils furent quelques pas, le Huron qui savait un peu d'anglais s'avana vers eux, et arrta le prtendu matre en psalmodie. Eh bien ! dit-il en allongeant la tte du ct de la cabane, comme s'il et cherch en pntrer l'obscurit pour voir quel effet avaient produit sur le prisonnier les conjurations du jongleur, ce chien de Delaware tremble-t-il ? Les Hurons auront-ils le plaisir de l'entendre gmir ? L'ours gronda en ce moment d'une manire si terrible et si naturelle, que l'Indien recula de quelques pas, comme s'il et cru que c'tait un ours vritable qui se trouvait prs de lui. Le chasseur, qui craignait que s'il rpondait un seul mot on ne reconnt que ce n'tait pas la voix de David, ne vit d'autre ressource que de chanter plus fort que jamais, ce qu'on aurait appel beugler en toute autre socit, mais ce qui ne produisit d'autre effet sur ses auditeurs que de lui donner de nouveaux droits au respect qu'ils ne refusent jamais aux tres prive de raison. Le petit groupe de Hurons se retira, et ceux qu'ils prenaient pour le jongleur et le matre de chant continurent leur chemin sans obstacle. Uncas et son compagnon eurent besoin de tout leur courage et de toute leur prudence pour continuer marcher du pas lent et grave qu'ils avaient pris en sortant de la cabane, d'autant plus qu'ils s'aperurent que la curiosit l'emportant sur la crainte, les six gardes taient dj rassembls devant la porte de la hutte pour voir si leur prisonnier continuait faire bonne contenance, ou si le souffle du jongleur l'avait dpouill de tout son courage. Un mouvement d'impatience, un geste fait mal

436

propos par La Gamme, pouvait les trahir, et il leur fallait ncessairement du temps pour se mettre en sret. Pour ne donner aucun soupon, le chasseur crut devoir continuer son chant, dont le bruit attira quelques curieux la porte de plusieurs cabanes. Un guerrier avana mme une fois jusqu' eux pour les reconnatre ; mais, ds qu'il les eut vus, il se retira, et les laissa passer sans interruption. La hardiesse de leur entreprise et l'obscurit taient leur meilleure sauvegarde. Ils taient dj quelque distance des habitations, et ils touchaient la lisire du bois, quand ils entendirent un cri dans la direction de la cabane o ils avaient laiss David. Le jeune Mohican, cessant aussitt d'tre quadrupde, se leva sur ses pieds et fit un mouvement pour se dbarrasser de la peau d'ours. Un moment, lui dit son ami en le prenant par le bras ; ce n'est qu'un cri de surprise : attendons le second. Cependant ils doublrent le pas, et entrrent dans la fort. Ils n'y avaient pas march deux minutes quand daffreux hurlements se firent entendre dans tout le camp des Hurons. Maintenant, bas la peau d'ours, dit il-de-Faucon, et tandis qu'Uncas travaillait s'en dpouiller, il ramassa deux fusils, deux cornes poudre et un petit sac de balles, qu'il avait cachs sous des broussailles aprs sa rencontre avec le jongleur, et frappant sur l'paule du jeune Mohican, il dit en lui en plaant un entre les mains : prsent, que les dmons enrags suivent nos traces dans les tnbres, s'ils le peuvent ; voici la mort des deux premiers que nous verrons. Et plaant leurs armes dans une position qui leur permettait de s'en servir au premier instant, ils s'enfoncrent dans lpaisseur du bois.

437

Chapitre XXVII

ASTOISE. Je m'en souviendrai ; quand Csar dit faites cela, c'est fait. Shakespeare, Jules Csar.

L'impatience des sauvages, chargs de la garde du prisonnier, l'avait emport sur la frayeur que leur inspirait le souffle du jongleur. Ils n'osrent pourtant entrer sur-le-champ dans la hutte, de peur d'en prouver encore l'influence pernicieuse ; mais ils s'approchrent d'une crevasse par laquelle, grce au reste du feu qui brlait encore, on pouvait distinguer tout ce qui se passait dans l'intrieur. Pendant quelques minutes, il continurent prendre David pour Uncas ; mais l'accident qu'il-de-Faucon avait prvu ne manqua pas d'arriver. Fatigu d'avoir ses longues jambes replies sous lui, le chanteur les laissa se dployer insensiblement dans toute leur longueur, et son norme pied toucha les cendres du feu. D'abord les Hurons pensrent que le Delaware avait t rendu difforme par l'effet de la sorcellerie ; mais quand David releva par hasard la tte, et laissa voir son visage simple, naf et bien connu, au lieu des traits fiers et hardis du prisonnier, il aurait fallu plus qu'une crdulit superstitieuse pour qu'ils ne reconnussent pas leur erreur. Ils se prcipitrent dans la cabane, saisirent le chanteur, le secourent rudement, et ne conservrent aucun doute sur son identit.

438

Ce fut alors qu'ils poussrent le premier cri que les fugitifs avaient entendu, et ce cri fut suivi d'imprcations et de menaces de vengeance. David, interrog par le Huron qui parlait anglais, et rudoy par les autres, rsolut de garder un silence profond toutes les questions qu'on lui ferait, afin de couvrir la retraite de ses amis. Croyant que sa dernire heure tait arrive, il songea pourtant sa panace universelle ; mais priv de son livre et de son instrument, il fut oblig de se fier sa mmoire, et chercha rendre plus doux son passage dans l'autre monde en chantant une antienne funraire. Ce chant rappela dans l'esprit des Indiens l'ide qu'il tait priv de raison, et sortant l'instant de la hutte, ils jetrent l'alarme dans tout le camp. La toilette d'un guerrier indien n'est pas longue, et la nuit comme le jour ses armes sont toujours sa porte. peine le cri d'alarme s'tait-il fait entendre que deux cents Hurons taient debout, compltement arms, et prts combattre. L'vasion du prisonnier fut bientt gnralement connue, et toute la peuplade s'attroupa autour de la cabane du conseil, attendant avec impatience les ordres des chefs, qui raisonnaient sur ce qui avait pu causer un vnement si extraordinaire, et dlibraient sur les mesures qu'il convenait de prendre. Ils remarqurent l'absence de Magua ; ils furent surpris qu'il ne ft point parmi eux dans une circonstance semblable ; ils sentirent que son gnie astucieux et rus pouvait leur tre utile, et ils envoyrent un messager dans sa hutte pour le demander sur-le-champ. En attendant, quelques jeunes gens, les plus lestes et les plus braves, reurent ordre de faire le tour de la clairire, et de battre le bois du ct de leurs voisins suspects les Delawares, afin de s'assurer si ceux-ci n'avaient pas favoris la fuite du prisonnier, et s'ils ne se disposaient pas les attaquer l'improviste. Pendant que les chefs dlibraient ainsi avec prudence et gravit dans la cabane du conseil, tout le camp offrait une scne de confusion, et retentissait des cris des femmes et des enfants, qui couraient et l en dsordre.

439

Des clameurs partant de la lisire du bois annoncrent bientt quelque nouvel vnement, et l'on espra qu'il expliquerait le mystre que personne ne pouvait comprendre. On ne tarda pas entendre le bruit des pas de plusieurs guerriers qui s'approchaient ; la foule leur fit place, et ils entrrent dans la cabane du conseil avec le malheureux jongleur qu'ils avaient trouv peu de distance de la lisire du bois, dans la situation gnante o il-de-Faucon l'avait laiss. Quoique les Hurons fussent partags d'opinion sur cet individu, les uns le regardant comme un imposteur, les autres croyant fermement son pouvoir surnaturel, tous, en cette occasion, lcoutrent avec une profonde attention. Lorsqu'il eut fini sa courte histoire, le pre de la femme malade s'avana, et raconta son tour ce qu'il avait fait et ce qu'il avait vu dans le cours de la soire, et ces deux rcits donnrent aux ides une direction plus fixe et plus juste ; on jugea que l'individu qui s'tait empar de la peau d'ours du jongleur avait jou le principal rle dans cette affaire, et l'on rsolut de commencer par aller visiter la caverne pour voir ce qui s'y tait pass, et si la prisonnire en avait aussi disparu. Mais au lieu de procder cette visite en foule et en dsordre, on jugea a propos d'en charger dix chefs des plus graves et des plus prudents. Ds que le choix en eut t fait, les dix commissaires se levrent en silence, et partirent sur-le-champ pour se rendre la caverne, les deux chefs les plus gs marchant la tte des autres. Tous entrrent dans le passage obscur qui conduisait de la porte la grande grotte, avec la fermet de guerriers prts se dvouer pour le bien public, et combattre l'ennemi terrible qu'on supposait encore enferm dans ce lieu, quoique quelques-uns d'entre eux doutassent secrtement du pouvoir et mme de l'existence de cet ennemi.

440

Le silence rgnait dans le premier appartement o ils entrrent ; le feu y tait teint, mais ils avaient eu la prcaution de se munir de torches. La malade tait encore tendue sur son lit de feuilles, quoique le pre et dclar qu'il l'avait vue emporter dans le bois par le mdecin des hommes blancs. Piqu du reproche que lui adressait le silence de ses compagnons, et ne sachant lui-mme comment expliquer cette circonstance, il s'approcha du lit avec un air d'incrdulit et une torche la main pour reconnatre les traits de sa fille, et il vit qu'elle avait cess d'exister. Le sentiment de la nature l'emporta d'abord sur la force d'me factice du sauvage, et le vieux guerrier porta les deux mains sur ses yeux avec un geste qui indiquait la violence de son chagrin ; mais redevenant l'instant matre lui-mme, il se tourna vers ses compagnons, et leur dit avec calme : La femme de notre jeune frre nous a abandonns. Le grand Esprit est courrouc contre ses enfants. Cette triste nouvelle fut coute avec un profond silence, et en ce moment on entendit dans l'appartement voisin une espce de bruit sourd dont il aurait t difficile d'expliquer la nature. Les Indiens les plus superstitieux se regardaient les uns les autres, et ne se souciaient pas d'avancer vers un endroit dont le malin esprit qui, suivant eux, avait caus l mort de cette femme s'tait peut-tre empar. Cependant quelques-uns plus hardis tant entrs dans le passage qui y conduisait, nul nosa rester en arrire, et en arrivant dans le second appartement, ils y virent Magua qui se roulait par terre avec fureur, dsespr de ne pouvoir se dbarrasser de ses liens. Une exclamation annona la surprise gnrale. Ds qu'on eut reconnu la situation dans laquelle il se trouvait, on s'empressa de le dlivrer de son billon, et de couper les courroies qui le garrottaient. Il se releva, secoua ses membres,

441

comme un lion qui sort de son antre, et sans prononcer un seul mot, mais la main appuye sur le manche de son couteau, il jeta un coup dil rapide sur tous ceux qui l'entouraient, comme sil et cherch quelqu'un qu'il pt immoler sa vengeance. Ne voyant partout que des visages amis, le sauvage grina les dents avec un bruit qui aurait fait croire qu'elles taient de fer et dvora sa rage, faute de trouver sur qui la faire tomber. Tous les tmoins de cette scne redoutaient d'abord d'exasprer davantage un caractre si irritable ; quelques minutes se passrent en silence. Enfin le plus g des chefs prit la parole. Je vois que mon frre a trouv un ennemi, dit-il ; est-il prs d'ici, afin que les Hurons puissent le venger ? Que le Delaware meure ! s'cria Magua d'une voix de tonnerre. Un autre intervalle de silence, occasionn par la mme cause, suivit cette exclamation, et ce fut le mme chef qui dit aprs un certain temps : Le Mohican a de bonnes jambes, et il sait sen servir ; mais nos jeunes guerriers sont sur ses traces. Il est sauv ! s'cria Magua d'une voix si creuse et si sourde qu'elle semblait sortir du fond de sa poitrine. Un mauvais esprit s'est gliss parmi nous, reprit le vieux chef, et il a frapp les Hurons daveuglement. Un mauvais esprit ! rpta Magua avec une ironie amre ; oui, le mauvais esprit qui a fait prir tant de Hurons ; le mauvais esprit qui a tu nos compagnons sur le rocher de

442

Glenn ; celui qui a enlev les chevelures de cinq de nos guerriers prs de la source de Sant ; celui qui vient de lier les bras du Renard-Subtil ! De qui parle mon frre ? demanda le mme chef. Du chien qui porte sous une peau blanche la force et l'adresse d'un Huron, s'cria Magua ; de la Longue-Carabine. Ce nom redout produisit son effet ordinaire sur ceux qui l'entendirent. Le silence de la consternation rgna un instant parmi les guerriers. Mais quand ils eurent eu le temps de rflchir que leur plus mortel ennemi, un ennemi aussi formidable qu'audacieux, avait pntr jusque dans leur camp pour les braver et les insulter, en leur ravissant un prisonnier, la mme rage qui avait transport Magua s'empara d'eux leur tour, et elle s'exhala en grincements de dents, en hurlements affreux, en menaces terribles. Mais ils reprirent peu peu le calme et la gravit qui taient leur caractre habituel. Magua, qui pendant ce temps avait aussi fait quelques rflexions, changea galement de manires, et dit avec le sangfroid et l dignit que comportait un pareil sujet : Allons rejoindre les chefs ; ils nous attendent. Ses compagnons y consentirent en silence, et sortant tous de la caverne, ils retournrent dans la chambre du conseil. Lorsqu'ils se furent assis, tous les yeux se tournrent vers Magua, qui vit par l qu'on attendait de lui le rcit de ce qui lui tait arriv. Il le fit sans en rien dguiser et sans aucune exagration, et lorsqu'il l'eut termin, les dtails qu'il venait de donner, joints ceux qu'on avait dj, prouvrent si bien que les Hurons avaient t dupes des ruses de Duncan et de la LongueCarabine, qu'il ne resta plus le moindre prtexte la superstition pour prtendre qu'un pouvoir surnaturel avait eu quelque

443

part aux vnements de cette nuit-l. Il n'tait que trop vident qu'ils avaient t tromps de la manire la plus insultante. Lorsqu'il eut cess de parler, tous les guerriers, car tous ceux qui avaient pu trouver place dans la chambre du conseil y taient entrs pour l'couter, se regardrent les uns les autres, galement tonns de l'audace inconcevable de leurs ennemis, et du succs qu'elle avait obtenu. Mais ce qui les occupait pardessus tout, c'tait le moyen d'en tirer vengeance. Un certain nombre de guerriers partirent encore pour chercher dcouvrir les traces des fugitifs ; et pendant ce temps les chefs dlibrrent de nouveau. Plusieurs vieux guerriers proposrent divers expdients, et Magua les couta sans prendre aucune part la discussion. Ce rus sauvage avait repris son empire sur lui-mme avec sa dissimulation ordinaire, et il marchait vers son but avec l'adresse et la prudence qui ne le quittaient jamais. Ce ne fut que lorsque tous ceux qui taient disposs parler eurent donn leur avis qu'il se leva pour exprimer son opinion, et elle eut d'autant plus de poids que quelques-uns des guerriers envoys la dcouverte taient revenus vers la fin de la discussion, et avaient annonc qu'on avait reconnu les traces des fugitifs, et qu'elles conduisaient vers le camp des Delawares. Avec l'avantage de possder cette importante nouvelle, Magua exposa son plan ses compagnons, et il le fit avec tant d'adresse et d'loquence que ceux-ci l'adoptrent tout d'une voix. Il nous reste faire connatre quel tait ce plan et quels motifs le lui avaient fait concevoir. Nous avons dj dit que, d'aprs une politique dont on s'cartait trs rarement, on avait spar les deux surs ds l'instant qu'elles taient arrives dans le camp des Hurons. Magua s'tait dj convaincu qu'en conservant Alice en son pouvoir, il

444

s'assurait un empire plus certain sur Cora, que s'il la gardait elle-mme entre ses mains. Il avait donc retenu prs de lui la plus jeune des deux surs, et avait confi l'ane la garde des allis douteux des Hurons, les Delawares. Du reste il tait bien entendu de part et d'autre que cet arrangement n'tait que temporaire, et qu'il ne durerait que tant que les deux peuplades resteraient dans le voisinage l'une de l'autre. Il avait pris ce parti autant pour flatter l'amour-propre des Delawares en leur montrant de la confiance que pour se conformer l'usage constant de sa nation. Tandis qu'il tait incessamment stimul par cette soif ardente de vengeance, qui ne s'teint ordinairement chez un sauvage que lorsqu'elle est satisfaite, Magua ne perdait pourtant pas de vue ses autres intrts personnels. Les fautes et les folies de sa jeunesse devaient s'expier par de longs et pnibles services avant qu'il pt se flatter de recouvrer toute la confiance de son ancienne peuplade, et sans confiance il n'y a point d'autorit chez les Indiens. Dans cette situation difficile, le rus Huron n'avait nglig aucun moyen d'augmenter son influence, et un des plus heureux expdients pour y russir tait l'adresse qu'il avait eue de gagner les bonnes grces de leurs puissants et dangereux voisins. Le rsultat de ses efforts avait rpondu aux esprances de sa politique, car les Hurons n'taient nullement exempts de ce principe prdominant de notre nature, qui fait que l'homme value ses talents en proportion de ce qu'ils sont apprcis par les autres. Mais tout en faisant des sacrifices aux considrations gnrales, Magua n'oubliait jamais pour cela ses intrts particuliers. Des vnements imprvus venaient de renverser tous ses projets, en mettant tout coup ses prisonniers hors de son pouvoir ; et il se trouvait maintenant rduit la ncessit de demander une grce ceux que son systme politique avait t d'obliger jusque alors.

445

Plusieurs chefs avaient propos divers projets pour surprendre les Delawares, s'emparer de leur camp, et reprendre les prisonniers ; car tous convenaient qu'il y allait de l'honneur de leur nation qu'ils fussent sacrifis leur vengeance et leur ressentiment. Mais Magua trouva peu de difficult faire rejeter des plans dont l'excution tait dangereuse et le succs incertain. Il en exposa les difficults avec son habilet ordinaire, et ce ne fut qu'aprs avoir dmontr qu'on ne pouvait adopter aucun des plans proposs, qu'il se hasarda parler du sien. Il commena par flatter l'amour-propre de ses auditeurs. Aprs avoir fait une longue numration de toutes les occasions o les Hurons avaient donn des preuves du courage et de la persvrance qu'ils mettaient se venger d'une insulte, il commena une digression pour faire un grand loge de la prudence, et peignit cette vertu comme tant le grand point de diffrence entre le castor et les autres brutes, entre toutes les brutes et les hommes, et enfin entre les Hurons et tout le reste de la race humaine. Aprs avoir assez longtemps appuy sur l'excellence de cette vertu, il se mit dmontrer de quelle manire il tait propos d'en faire usage dans la situation o se trouvait alors la peuplade. D'une part, dit-il, ils devaient songer leur pre, le grand Visage-Ple, le gouverneur du Canada, qui avait regard ses enfants les Hurons de mauvais il en voyant que leurs tomahawks taient si rouges ; d'un autre ct, ils ne devaient pas oublier qu'il s'agissait d'une nation aussi nombreuse que la leur, parlant une langue diffrente, qui n'aimait pas les Hurons, qui avait des intrts diffrents, et qui saisirait volontiers la moindre occasion d'attirer sur eux le ressentiment du grand chef blanc. Il parla alors de leurs besoins, des prsents qu'ils avaient droit d'attendre en rcompense de leurs services, de la distance o ils se trouvaient des forts dans lesquelles ils chassaient ordinairement, et il leur fit sentir la ncessit, dans des circonstances si critiques, de recourir l'adresse plutt qu' la force.

446

Quand il s'aperut que tandis que les vieillards donnaient des marques d'approbation des sentiments si modrs, les jeunes guerriers les plus distingus par leur bravoure fronaient le sourcil, il les ramena adroitement au sujet quils prfraient. Il dit que le fruit de la prudence qu'il recommandait serait un triomphe complet. Il donna mme entendre qu'avec les prcautions convenables leur succs pourrait entraner la destruction de tous leurs ennemis, de tous ceux qu'ils avaient sujet de har. En un mot, il mla les images de guerre aux ides d'adresse et de ruse, de manire flatter le penchant de ceux qui n'avaient du got que pour les armes, et la prudence de ceux dont l'exprience ne voulait y recourir qu'en cas de ncessit, et donner aux deux partis un motif d'esprance, quoique ni l'un ni l'autre ne comprt encore bien clairement quelles taient ses intentions. L'orateur ou le politique qui est en tat de placer les esprits dans une telle situation manque rarement d'obtenir une grande popularit parmi ses concitoyens, quelque jugement que puisse en porter la postrit. Tous s'aperurent que Magua n'avait pas dit tout ce qu'il pensait, et chacun se flatta que ce qu'il n'avait pas dit tait conforme ce qu'il dsirait lui-mme. Dans cet heureux tat de choses, l'adresse de Magua russit donc compltement, et rien n'est moins surprenant quand on rflchit la manire dont les esprits se laissent entraner par un orateur dans une assemble dlibrante. Toute la peuplade consentit se laisser guider par lui, et confia d'une voix unanime le soin de diriger toute cette affaire au chef qui venait de parler avec tant d'loquence pour proposer des expdients sur lesquels il ne s'tait point expliqu d'une manire trs intelligible. Magua avait alors atteint le but auquel tendait son esprit astucieux et entreprenant. Il avait compltement regagn le ter-

447

rain qu'il avait perdu dans la faveur de ses concitoyens, et il se voyait plac la tte des affaires de sa nation. Il se trouvait, par le fait, investi du gouvernement, et tant qu'il pourrait maintenir sa popularit, nul monarque n'aurait pu jouir d'une autorit plus despotique, surtout tant que la peuplade se trouverait en pays ennemi. Cessant donc d'avoir l'air de consulter les autres, il commena sur-le-champ prendre tout sur lui, avec l'air de gravit ncessaire pour soutenir la dignit du chef suprme d'une peuplade de Hurons. Il expdia des coureurs de tous cts pour reconnatre plus positivement encore les traces des fugitifs ; ordonna des espions adroits d'aller s'assurer de ce qui se passait dans le camp des Delawares ; renvoya les guerriers dans leurs cabanes en les flattant de l'espoir qu'ils auraient bientt l'occasion de s'illustrer par de nouveaux exploits, et dit aux femmes de se retirer avec leurs enfants, en ajoutant que leur devoir tait de garder le silence, et de ne pas se mler des affaires des hommes. Aprs avoir donn ces diffrents ordres, il fit le tour du camp, s'arrtant de temps en temps pour entrer dans une cabane, quand il croyait que sa prsence pouvait tre agrable ou flatteuse pour l'individu qui lhabitait. Il confirmait ses amis dans la confiance qu'ils lui avaient accorde, dcidait ceux qui balanaient encore, et satisfaisait tout le monde. Enfin il retourna dans son habitation. La femme qu'il avait abandonne quand il avait t oblig de fuir sa nation, tait morte ; il n'avait pas d'enfants, et il occupait une hutte en vritable solitaire : c'tait la cabane demi construite dans laquelle il-de-Faucon avait trouv David, qui le Huron avait permis d'y demeurer, et dont il supportait la prsence, quand ils s'y trouvaient ensemble, avec l'indiffrence mprisante d'une supriorit hautaine.

448

Ce fut donc l que Magua se retira quand ses travaux politiques furent termins. Mais tandis que les autres dormaient, il ne songeait pas prendre du repos. Si quelque Huron avait t assez curieux pour pier les actions du nouveau chef qui venait d'tre lu, il l'aurait vu assis dons un coin, rflchissant sur ses projets depuis l'instant o il tait entr dans sa cabane, jusqu' l'heure o il avait donn ordre un certain nombre de guerriers choisis de venir le joindre le lendemain. De temps en temps le feu, attis par lui, faisait ressortir sa peau rouge et ses traits froces, et il n'aurait pas t difficile de s'imaginer voir en lui le prince des tnbres occup ourdir de noirs complots. Longtemps avant le lever du soleil, des guerriers arrivrent les uns aprs les autres dans la cabane solitaire de Magua, et ils s'y trouvrent enfin runis au nombre de vingt. Chacun d'eux portait un fusil et ses autres armes ; mais leur visage tait pacifique, et n'tait pas peint des couleurs qui annoncent la guerre. Leur arrive n'amena aucune conversation. Les uns s'assirent dans un coin, les autres restrent debout, immobiles comme des statues, et tous gardrent un profond silence, jusqu' ce que le dernier d'entre eux et complt leur nombre. Alors Magua se leva, se mit leur tte, et donna le signal du dpart. Ils le suivirent un un, dans cet ordre auquel on a donn le nom de file indienne. Bien diffrents des soldats qui se mettent en campagne, et dont le dpart est toujours bruyant et tumultueux, ils sortirent du camp sans bruit, ressemblant des spectres qui se glissent dans les tnbres, plutt qu' des guerriers qui vont acheter une renomme frivole au prix de leur sang. Au lieu de prendre le chemin qui conduisait directement au camp des Delawares, Magua suivit quelque temps les bords du ruisseau, et alla jusqu'au petit lac artificiel des Castors. Le jour commenait poindre quand ils entrrent dans la clairire forme par ces animaux industrieux. Magua, qui avait repris le cos-

449

tume de Huron, portait sur la peau qui lui servait de vtement, la figure d'un renard ; mais il se trouvait sa suite un chef qui avait pris pour symbole ou pour totem, le castor ; et passer prs d'une communaut si nombreuse de ses amis, sans leur donner quelque marque de respect, c'et t, suivant lui, se rendre coupable de profanation. En consquence, il s'arrta pour leur adresser un discours, comme s'il et parl des tres intelligents et en tat de le comprendre. Il les appela ses cousins ; leur rappela que c'tait sa protection et son influence qu'ils devaient la tranquillit dont ils jouissaient, tandis que tant de marchands avides excitaient les Indiens leur ter la vie ; leur promit de leur continuer ses bonnes grces, et les exhorta en tre reconnaissants. Il leur parla ensuite de l'expdition pour laquelle il partait, et leur fit entrevoir, quoique avec de dlicates circonlocutions, qu'il serait propos qu'ils inspirassent leur parent une partie de la prudence pour laquelle ils taient si renomms 64. Pendant qu'il prononait ce discours extraordinaire, ses compagnons taient graves et attentifs, comme s'ils eussent tous t galement convaincus qu'il ne disait que ce qu'il devait dire. Quelques ttes de castors se montrrent sur la surface de l'eau, et le Huron en exprima sa satisfaction, persuad qu'il ne les avait pas harangus inutilement. Comme il finissait sa harangue, il crut voir la tte d'un gros castor sortir d'une habitation loigne des autres, et qui, n'tant pas en trs bon tat, lui avait paru abandonne. Il regarda cette marque extraordinaire de confiance comme un prsage trs favorable ; et quoique l'animal se ft retir avec quelque prcipitation, il n'en fut pas moins prodigue d'loges et de remerciements.
64

Ces harangues adresses des animaux sont frquentes chez les Indiens ; ils en font aussi souvent leurs victimes, leur reprochant leur poltronnerie ou louant leur courage, selon qu'elles montrent de la force ou de la faiblesse dans les souffrances.

450

Lorsque Magua crut avoir accord assez de temps l'affection de famille du guerrier, il donna le signal de se remettre en marche. Tandis que les Indiens s'avanaient en corps, d'un pas que les oreilles d'un Europen n'auraient pu entendre, le mme castor vnrable montra encore sa tte hors de son habitation. Si quelque Huron et alors dtourn la tte pour le regarder, il aurait vu l'animal surveiller les mouvements de la troupe avec un air d'intrt et de sagacit qu'on aurait pu prendre pour de la raison. Dans le fait, toutes les manuvres du quadrupde semblaient si bien diriges vers ce but, que l'observateur le plus attentif et le plus clair n'aurait pu en expliquer le motif qu'en voyant, lorsque les Hurons furent entrs dans la fort, l'animal se montrer tout entier, et le grave et silencieux Chingachgook dbarrasser sa tte d'un masque de fourrure qui la couvrait.

451

Chapitre XXVIII

Soyons bref, car vous voyez que j'ai plus d'une affaire. Shakespeare, Beaucoup de bruit pour rien.

La tribu, ou pour mieux dire la demi-tribu des Delawares dont le camp tait plac si peu de distance de celui des Hurons, comptait peu prs autant de guerriers que la peuplade voisine. De mme que plusieurs autres tribus de ces cantons, ils avaient suivi Montcalm sur le territoire de la couronne d'Angleterre, et avaient fait de frquentes et srieuses incursions dans les bois, dont les Mohawks regardaient le gibier comme leur appartenant exclusivement ; mais, avec cette rserve si naturelle aux Indiens, ils avaient jug propos de cesser de cooprer avec le gnral franais l'instant o leur secours pouvait lui tre le plus utile, c'est--dire lorsqu'il avait march sur William-Henry. Les Franais avaient expliqu de diffrentes manires cette dfection inattendue de leurs allis ; cependant l'opinion assez gnrale tait que les Delawares n'avaient voulu ni enfreindre l'ancien trait, qui avait charg les Iroquois de les dfendre et de les protger, ni s'exposer tre obligs de combattre ceux qu'ils taient accoutums regarder comme leurs matres. Quant aux Delawares, ils s'taient contents de dire Montcalm, avec le laconisme indien, que leurs haches taient mousses, et qu'elles avaient besoin d'tre aiguises. La politique du commandant gnral du Canada avait cru plus prudent de conserver un ami passif que d'en faire un ennemi dclar par quelque acte de svrit mal entendue.

452

Dans la matine o Magua conduisit sa troupe silencieuse dans la fort, en passant prs de l'tang des castors, comme nous l'avons dj rapport, le soleil, en se levant sur le camp des Delawares, trouva un peuple aussi activement occup que s'il et t plein midi. Les femmes taient toutes en mouvement, les unes pour prparer le repas du matin, les autres pour porter leau et le bois dont elle avaient besoin ; mais la plupart interrompaient ce travail pour s'arrter de cabane en cabane, et changer quelques mots la hte et voix basse avec leurs voisines et leurs amies. Les guerriers taient rassembls en diffrents groupes, semblant rflchir plutt que converser, et quand ils prononaient quelques mots, c'tait avec le ton de gens qui avaient mdit avant de parler. Les instruments ncessaires la chasse taient prpars dans les cabanes ; mais personne ne paraissait press de s'en servir. et l on voyait un guerrier examiner ses armes avec une attention qu'on y donne rarement quand on s'attend ne rencontrer d'autres ennemis que les animaux des forts. De temps en temps les yeux de tout un groupe se tournaient en mme temps vers une grande cabane place au centre du camp, comme si elle et contenu le sujet de toutes les penses et de tous les discours. Pendant que cette scne se passait, un homme parut tout coup l'extrmit de la plate-forme du rocher sur laquelle le camp tait situ. Il tait sans armes, et la manire dont son visage tait peint semblait avoir pour but d'adoucir la frocit naturelle de ses traits. Lorsqu'il fut en vue des Delawares il s'arrta et fit un signe de paix et d'amiti en levant d'abord un bras vers le ciel, et en appuyant ensuite une main sur sa poitrine. Les Delawares y rpondirent de la mme manire, et l'encouragrent s'approcher en rptant ces dmonstrations amicales. Assur ainsi de leurs dispositions favorables, cet individu quitta le bord du rocher o il s'tait arrt un instant, son corps se dessinant sur un horizon par des belles couleurs du matin, et s'avana lentement et avec dignit vers les habitations. Tandis

453

qu'il s'en approchait, on n'entendait que le bruit des lgers ornements d'argent suspendus son cou et ses bras, et des petites sonnettes qui ornaient ses mocassins de peau de daim. Il faisait des signes d'amiti tous les hommes prs desquels il passait, mais n'accordait aucune marque d'attention aux femmes, comme s'il et pens qu'il n'avait pas besoin de capter leur bienveillance pour russir dans l'affaire qui l'amenait. Quand il arriva prs du groupe qui contenait les principaux chefs, comme l'annonait leur air de hauteur et de dignit, il s'arrta, et les Delawares virent que l'tranger qui arrivait parmi eux tait un chef huron qui leur tait bien connu, le Renard-Subtil. Il fut reu d'une manire grave, silencieuse et circonspecte. Les guerriers qui taient sur la premire ligne s'cartrent pour faire place celui d'entre eux qu'ils regardaient comme leur meilleur orateur, et qui parlait toutes les langues usites parmi les sauvages du nord de l'Amrique. Le sage Huron est le bienvenu, dit le Delaware en maqua ; il vient manger son suc-ca-tush65 avec ses frres des lacs. Il vient pour cela, rpondit Magua avec toute la dignit d'un prince de l'Orient. Le chef delaware tendit le bras, serra le poignet du Huron en signe d'amiti, et celui-ci en fit autant son tour. Alors le premier invita Magua entrer dans sa cabane et partager son repas du matin. L'invitation fut accepte, et les deux guerriers, suivis de trois ou quatre vieux chefs, se retirrent, laissant les autres Delawares en proie au dsir de connatre le motif de cette visite extraordinaire, mais ne tmoignant leur curiosit ni par une syllabe ni par le moindre geste.
Le suc-ca-tush est un mets compos de mas et d'autres ingrdients mls : ordinairement il n'y entre que du mas et des fves. Ce mets est trs connu et trs estim des blancs des tats-Unis, qui le dsignent par le mme nom.
65

454

Pendant le repas, la conversation fut extrmement rserve, et ne roula que sur la grande chasse dont on savait que Magua s'tait occup quelques jours auparavant. Les courtisans les plus dlis n'auraient pu mieux que ses htes avoir l'air de regarder sa visite comme une simple attention d'amiti, quoique chacun d'eux ft intrieurement convaincu qu'elle devait avoir quelque motif secret et important. Ds que l'apptit fut satisfait, les squaws enlevrent les gourdes et les restes du djeuner, et les deux orateurs se prparrent faire assaut d'esprit et d'adresse. Le visage de notre pre du Canada s'est-il retourn vers ses enfants les Hurons ? demanda le Delaware. Quand s'en est-il jamais retourn ? dit Magua ; il appelle les Hurons ses enfants trs chris. Le Delaware fit un signe grave d'assentiment, quoiqu'il st parfaitement que cette assertion tait fausse, et ajouta : Les haches de vos guerriers ont t bien rouges ! Oui, dit Magua, mais prsent elles sont mousses, quoique brillantes ; car les Yengeese sont morts, et nous avons les Delawares pour voisins. Le Delaware rpondit ce compliment par un geste gracieux de la main, et garda le silence. Profitant de l'allusion que son hte venait de faire au massacre de William-Henry, Magua lui demanda : Ma prisonnire donne-t-elle de l'embarras mes frres ? Elle est la bienvenue parmi nous.

455

Le chemin qui spare le camp des Delawares de celui des Hurons n'est pas long, et il est facile ; si elle cause de l'embarras mes frres, ils peuvent la renvoyer mes squaws. Elle est la bienvenue, rpta le Delaware avec plus d'emphase que la premire fois. Magua dconcert garda le silence quelques instants, mais en paraissant indiffrent la rponse vasive que venait de recevoir sa premire tentative pour retirer des mains de ses voisins la prisonnire qu'il leur avait confie. J'espre, dit-il enfin, que mes jeunes guerriers laissent mes amis les Delawares un espace suffisant pour chasser sur les montagnes. Les Lenapes n'ont besoin de la permission de personne pour chasser sur leurs montagnes, rpondit l'autre avec hauteur. Sans, doute, la justice doit rgner entre les PeauxRouges ; pourquoi lveraient-ils le tomahawk et le couteau les uns contre les autres ? les Visages-Ples ne sont-ils pas leurs ennemis communs ? Bien ! s'crirent en mme temps deux ou trois de ses auditeurs. Magua attendit quelques minutes pour laisser ce qu'il venait de dire le temps de produire tout son effet sur les Delawares. N'est-il pas venu des mocassins trangers dans ces bois ? demanda-t-il ; mes frres n'ont-il pas senti les traces des hommes blancs ?

456

Que mon pre du Canada vienne ; ses enfants sont prts le recevoir. Quand le grand chef viendra, ce sera pour fumer avec les Indiens dans leurs wigwams, et les Hurons diront aussi : Il est le bienvenu. Mais les Yengeese ont de longs bras, et des jambes qui ne se fatiguent jamais. Mes jeunes guerriers ont rv qu'ils avaient vu les traces de Yengeese prs du camp des Delawares. Qu'ils viennent ! ils ne trouveront pas les Lenapes endormis. C'est bien ! le guerrier dont l'il est ouvert peut voir son ennemi, dit Magua. Et, voyant qu'il ne pouvait djouer la circonspection de son compagnon, il changea une seconde fois de manuvre. J'ai apport quelques prsents mon frre, dit-il : sa nation a eu ses raisons pour ne pas vouloir marcher sur le terrain de la guerre ; mais ses amis n'ont pas oubli o elle demeure. Aprs avoir annonc ainsi ses intentions librales, le chef astucieux se leva, et tala gravement ses prsents devant les yeux blouis de ses htes. Ils consistaient en bijoux de peu de valeur, pris aux malheureuses femmes qui avaient t pilles ou massacres prs de William-Henry, et il mit beaucoup d'adresse dans la manire dont il en fit le partage. Il prsenta ceux qui brillaient davantage aux yeux, aux deux guerriers les plus distingus, parmi lesquels tait le Cur-Dur, son hte ; et en offrant les autres aux chefs d'un rang subalterne, il eut le soin d'en relever le prix par des compliments qui ne leur laissaient aucun motif pour se plaindre d'tre moins bien partags. En un mot, il fit un si heureux mlange de flatterie et de libralit, qu'il ne lui fut pas difficile de lire dans les yeux de ceux qui il offrait ces

457

prsents, l'effet que produisaient sur eux ses loges et sa gnrosit. Le coup politique qu'il venait de frapper eut des rsultats immdiats. La gravit des Delawares se relcha ; leurs traits prirent une expression plus cordiale ; et le Cur-Dur, qui devait peut-tre ce surnom franais quelque exploit honorable, dont les dtails ne sont point parvenus jusqu' nous, dit Magua, aprs avoir contempl quelques instants sa part du butin avec une satisfaction manifeste : Mon frre est un grand chef ! il est le bienvenu. Les Hurons sont amis des Delawares, dit Magua. Et pourquoi ne le seraient-ils pas N'est-ce pas le mme soleil qui colore leur peau ? Ne chasseront-ils pas dans les mmes forts aprs leur mort ? Les Peaux-Rouges doivent tre amies, et avoir les yeux ouverts sur les blancs. Mon frre n'a-t-il pas vu des traces d'espions dans les bois ? Le Delaware oublia la rponse vasive qu'il venait de faire la mme question lorsqu'elle lui avait t adresse en d'autres termes, et la duret de son cur se trouvant sans doute amollie par les prsents qu'il avait reus, il daigna alors rpondre d'une manire plus directe : On a vu des mocassins trangers autour de notre camp. Ils sont mme entrs dans nos habitations. Et mon frre a-t-il chass les chiens ? demanda Magua sans avoir l'air de remarquer que cette rponse dmentait celle qu'il avait reue auparavant. Non. L'tranger est toujours le bienvenu chez les enfants des Lenapes.

458

L'tranger, bien ; mais l'espion ? Les Yengeese emploient-ils leurs femmes comme espions ? Le chef huron n'a-t-il pas dit qu'il avait fait des femmes prisonnires pendant la bataille ? Il n'a pas dit un mensonge. Les Yengeese ont envoy des espions. Ils sont venus dans nos wigwams, mais ils n'y ont trouv personne pour leur dire : Vous tes les bienvenus. Ils ont fui alors vers les Delawares, car ils disent que les Delawares sont leurs amis, et qu'ils ont dtourn leur visage de leur pre du Canada. Cette insinuation adroite dans un tat de socit plus avanc, aurait valu Magua la rputation d'habile diplomate. Ses htes savaient fort bien que l'inaction de leur peuplade pendant l'expdition contre William-Henry avait t un motif de bien des reproches faits aux Delawares par les Franais, et ils sentaient que cette conduite devait les faire regarder par ceux-ci avec mfiance. Il n'tait pas besoin d'approfondir beaucoup les causes et les effets pour juger qu'une telle situation de choses pouvait leur devenir prjudiciable l'avenir, puisque leurs habitations ordinaires et les bois qui fournissaient leur subsistance se trouvaient dans les limites du territoire des Franais. Les derniers mots prononcs par le Huron furent donc couts avec un air de dsapprobation, sinon d'alarme. Que notre pre du Canada nous regarde en face, dit le Cur-Dur ; il verra que ses enfants ne sont pas changs. Il est vrai que nos jeunes guerriers n'ont pas march sur le terrain de la guerre ; ils avaient eu des rves qui les en ont empchs. Mais ils n'en aiment et n'en respectent pas moins le grand chef blanc. Le croira-t-il, quand il apprendra que son plus grand ennemi est nourri dans le camp de ses enfants ? Quand on lui dira qu'un Yengeese couvert de sang fume devant leur feu ? Quand il

459

saura que le Visage-Ple qui a fait prir tant de ses amis, est en libert au milieu des Delawares ? Allez, allez ! notre pre du Canada n'est point fou. Quel est ce Yengeese que les Delawares doivent craindre, qui a tu leurs guerriers, qui est l'ennemi mortel du grand chef blanc ? La Longue-Carabine. Ce nom bien connu fit tressaillir les guerriers delawares, et ils prouvrent par leur tonnement qu'ils apprenaient seulement alors qu'un homme qui s'tait rendu si redoutable aux peuplades indiennes allies de la France, tait en leur pouvoir. Que veut dire mon frre ? demanda le Cur-Dur d'un ton de surprise qui dmentait l'apathie ordinaire de sa race. Un Huron ne ment jamais, rpondit Magua en croisant les bras avec un air d'indiffrence ; que les Delawares examinent leurs prisonniers, et ils en trouveront un dont la peau n'est ni rouge ni blanche. Un long silence s'ensuivit. Le Cur-Dur tira ses compagnons l'cart pour dlibrer ensemble. Enfin des messagers furent envoys pour appeler la consultation les chefs les plus distingus de la peuplade. Les guerriers arrivrent bientt les uns aprs les autres. mesure que l'un d'eux entrait, on lui faisait part de la nouvelle importante que Magua venait d'annoncer, et lexclamation gutturale hugh ! ne manquait jamais d'annoncer sa surprise. Cette nouvelle se rpandit de bouche en bouche, et parcourut tout le camp. Les femmes suspendirent leurs travaux pour tcher de saisir le peu de mots que laissait chapper la bouche des guerriers. Les enfants oubliaient leurs jeux pour suivre leurs pres,

460

et semblaient presque aussi tonns que ceux-ci de la tmrit de leur redoutable ennemi. En un mot toute espce d'occupation fut momentanment abandonne, et toute la peuplade ne parut plus songer qu' exprimer, chacun sa manire, le sentiment gnral qu'elle prouvait. Lorsque la premire agitation commena se calmer, les vieillards se mirent mditer mrement sur les mesures que l'honneur et la sret de leur nation leur prescrivaient de prendre dans une circonstance si dlicate et si embarrassante. Pendant tous ces mouvements, Magua restait debout, nonchalamment appuy contre un mur de la cabane, et aussi impassible en apparence que s'il n'eut pris aucun intrt au rsultat que pourrait avoir la dlibration. Cependant nul indice des intentions futures de ses htes n'chappait ses yeux vigilants. Connaissant parfaitement le caractre des Indiens auxquels il avait affaire, il prvoyait souvent leur dtermination avant qu'ils l'eussent prise, et l'on aurait mme pu dire qu'il connaissait leurs intentions avant qu'ils les connussent eux-mmes. Le conseil des Delawares ne dura pas longtemps, et lorsqu'il fut termin, un mouvement gnral annona qu'il allait tre immdiatement suivi d'une assemble de toute la peuplade. Ces assembles solennelles tant rares, et n'ayant lieu que dans les occasions de la plus grande importance, le rus Huron, rest seul dans un coin, silencieux mais clairvoyant observateur de tout ce qui se passait, vit que l'instant tait arriv o ses projets devaient russir ou chouer. Il sortit donc de la cabane, et se rendit en face des habitations, o les guerriers commenaient dj se rassembler. Il se passa environ une demi-heure avant que tout ce qui composait la peuplade ft runi en cet endroit, car femmes, enfants, personne n'y manqua. Ce dlai avait t occasionn par les graves prparatifs qui avaient t jugs ncessaires pour une assemble solennelle et extraordinaire. Mais quand le soleil pa-

461

rut au-dessus du sommet de la haute montagne, sur un des flancs de laquelle les Delawares avaient tabli leur camp, ses rayons, dards entre les branches touffues des arbres qui y croissaient, tombrent sur une multitude aussi attentive que si chacun et eu un intrt personnel dans le sujet de la discussion, et dont le nombre s'levait environ douze cents mes, en y comprenant les femmes et les enfants. Dans de pareilles assembles de sauvages il ne se trouve jamais personne qui aspire impatiemment une distinction prcoce, et qui soit prt entraner les autres dans une discussion prcipite. Lge et l'exprience sont les seuls titres qui puissent autoriser exposer au peuple le sujet de l'assemble, et donner un avis. Jusque l, ni la force du corps, ni une bravoure prouve, ni le don de la parole, ne justifieraient celui qui voudrait interrompre cet ancien usage. En cette occasion, plusieurs chefs semblaient pouvoir user des droits de ce double privilge ; mais tous gardaient le silence, comme si l'importance du sujet les et effrays. Le silence qui prcde toujours les dlibrations des Indiens avait dj dur plus que de coutume, sans qu'un signe d'impatience ou de surprise chappt mme au plus jeune enfant. La terre semblait le but de tous les regards ; seulement ces regards se dirigeaient de temps en temps vers une cabane qui n'avait pourtant rien qui la distingut de celles qui l'entouraient, si ce n'tait qu'on l'avait couverte avec plus de soin pour la protger contre les injures de l'air. Enfin un de ces murmures sourds qui ont lieu si souvent dans une multitude assemble se fit entendre, et toute la foule qui s'tait assise se leva sur-le-champ, comme par un mouvement spontan. La porte de la cabane en question venait de s'ouvrir, et trois hommes en sortant s'avanaient pas lents vers le lieu de la runion. C'taient trois vieillards, mais tous trois d'un ge plus avanc qu'aucun de ceux qui se trouvaient dj

462

dans l'assemble ; et l'un d'eux, plac entre les deux autres qui le soutenaient, comptait un nombre d'annes auquel il est bien rare que la race humaine atteigne. Sa taille tait courbe sous le poids de plus d'un sicle ; il n'avait plus le pas lastique et lger d'un Indien, et il tait oblig de mesurer le terrain pouce pouce. Sa peau rouge et ride faisait un singulier contraste avec les cheveux blancs qui lui tombaient sur les paules, et dont la longueur prouvait qu'il s'tait peut-tre pass des gnrations depuis qu'il ne les avait coups. Le costume de ce patriarche, car son ge, le nombre de ses descendants et l'influence dont il jouissait dans sa peuplade permettent qu'on lui donne ce nom, tait riche et imposant. Son manteau tait fait des plus belles peaux ; mais on en avait fait tomber le poil, pour y tracer une reprsentation hiroglyphique des exploits guerriers par lesquels il s'tait illustr un demisicle auparavant. Sa poitrine tait charge de mdailles, les unes en argent et quelques autres mme en or, prsents qu'il avait reus de divers potentats europens pendant le cours d'une longue vie. Des cercles du mme mtal entouraient ses bras et ses jambes ; et sa tte, sur laquelle il avait laiss crotre toute sa chevelure depuis que l'ge l'avait forc renoncer au mtier des armes, portait une espce de diadme d'argent surmont par trois grandes plumes d'autruche qui retombaient en ondulant sur ses cheveux dont elles relevaient encore la blancheur. La poigne de son tomahawk tait entoure de plusieurs cercles d'argent, et le manche de son couteau brillait comme s'il et t d'or massif. Aussitt que le premier mouvement d'motion et de plaisir caus par l'apparition soudaine de cet homme rvr se fut un peu calm, le nom de Tamenund passa de bouche en bouche. Magua avait souvent entendu parler de la sagesse et de l'quit de ce vieux guerrier delaware. La renomme allait mme jusqu' lui attribuer le don d'avoir des confrences secrtes avec le grand Esprit, ce qui a depuis transmis son nom, avec un lger

463

changement, aux usurpateurs blancs de son territoire, comme celui du saint tutlaire et imaginaire d'un vaste empire 66. Le chef huron s'carta de la foule, et alla se placer dans un endroit d'o il pouvait contempler de plus prs les traits d'un homme dont la voix semblait devoir avoir tant d'influence sur le succs de ses projets. Les yeux du vieillard taient ferms, comme s'ils eussent t fatigus d'avoir t si longtemps ouverts sur les passions humaines. La couleur de sa peau diffrait de celle des autres Indiens ; elle semblait plus fonce, et cet effet tait produit par une foule innombrable de petites lignes compliques, mais rgulires, et de figures diffrentes qui y avaient t traces par l'opration du tatouage. Malgr la position qu'avait prise le Huron, Tamenund passa devant lui sans lui accorder aucune attention. Appuy sur ses deux vnrables compagnons, il s'avana au milieu de ses concitoyens, qui se rangeaient pour le laisser passer, et s'assit au centre avec un air qui respirait la dignit d'un monarque et la bont d'un pre. Il serait impossible de donner une ide du respect et de l'affection que tmoigna toute la peuplade en voyant arriver inopinment un homme qui semblait dj appartenir un autre monde. Aprs quelques instants passs dans un silence command par l'usage, les principaux chefs se levrent, s'approchrent de lui tour tour, lui prirent une main et l'appuyrent sur leur tte, comme pour lui demander sa bndiction. Les guerriers les plus distingus se contentrent ensuite de toucher le bord de sa robe. Les autres semblaient se trouver assez heureux de pouvoir respirer le mme air qu'un chef qui avait t si vailLes Amricains appellent quelquefois leur saint tutlaire Tameny, corruption du nom du clbre chef que nous introduisons ici. Il y a beaucoup de traditions qui parlent de la rputation et de la puissance de Tamenund.
66

464

lant et qui tait encore si juste et si sage. Aprs avoir rendu au patriarche cet hommage de vnration affectueuse, les chefs et les guerriers retournrent leurs places, et un silence complet s'tablit dans l'assemble. Quelques jeunes guerriers, qui un des vieux compagnons de Tamenund avait donn des instructions voix basse, se levrent alors, et entrrent dans la cabane situe au centre du camp. Au bout de quelques instants, ces guerriers reparurent, escortant les individus qui taient la cause de ces prparatifs solennels, et les conduisant vers l'assemble. Les rangs s'ouvrirent pour les laisser passer, et se refermrent ensuite. Les prisonniers se trouvrent donc au milieu d'un grand cercle form par toute la peuplade.

465

Chapitre XXIX

L'assemble s'assit, et surpassant par sa taille les autres chefs, Achille s'adressa en ces mots au roi des hommes. L'Homre de Pope.

Au premier rang des prisonniers se trouvait Cora, dont les bras entrelacs dans ceux d'Alice annonaient toute l'ardeur de sa tendresse pour sa sur. Malgr l'air terrible et menaant des sauvages qui l'entouraient de tous cts, l'me noble de cette fille gnreuse ne craignait rien pour elle, et ses regards restaient attachs sur les traits ples et dconcerts de la tremblante Alice. Auprs d'elles, Heyward, immobile, semblait prendre un si vif intrt aux deux surs, que, dans ce moment d'angoisse, son cur tablissait peine une distinction en faveur de celle qu'il aimait le plus. il-de-Faucon s'tait plac un peu en arrire, par dfrence pour le rang de ses compagnons, rang que la fortune, en les accablant des mmes coups, avait paru vouloir lui faire oublier, mais qu'il n'en respectait pas moins. Uncas n'tait pas parmi eux. Lorsque le silence le plus parfait fut rtabli, aprs la pause d'usage, cette pause longue et solennelle, un des deux chefs gs, qui taient assis auprs du patriarche, se leva, et demanda haute voix, en anglais trs intelligible : Lequel de mes prisonniers est la Longue-Carabine ?

466

Duncan et le chasseur gardrent le silence. Le premier promena ses regards sur la grave et silencieuse assemble, et il recula d'un pas lorsqu'ils tombrent sur Magua, dont la figure peignait la malice et la perfidie. Il reconnut aussitt que c'tait l'instigation secrte de ce rus sauvage qu'ils taient traduits devant la nation, et il rsolut de mettre tout en uvre pour s'opposer l'excution de ses sinistres desseins. Il avait dj vu un exemple de la manire sommaire dont les Indiens se faisaient justice, et il craignait que son compagnon ne ft destin en servir son tour. Dans cette conjoncture critique, sans s'arrter de timides rflexions, il se dtermina sur-le-champ protger son ami, quelque danger qu'il dt courir lui-mme. Cependant, avant qu'il et eu le temps de rpondre, la question fut rpte avec plus de force et de vhmence. Donnez-nous des armes ! s'cria le jeune homme avec fiert, mettez-nous dans ces bois : nos actions parleront pour nous ! C'est le guerrier dont le nom a rempli nos oreilles, reprit le chef en regardant Heyward avec cet intrt, cette curiosit vive qu'on ne peut manquer d'prouver quand on voit pour la premire fois un homme que sa gloire ou ses malheurs, ses vertus ou ses crimes ont rendu clbre. D'o vient que l'homme blanc est venu dans le camp des Delawares ? Qui l'amne ? Le besoin. Je viens chercher de la nourriture, un abri et des amis. Ce ne saurait tre. Les bois sont remplis de gibier. La tte d'un guerrier n'a besoin pour abri que d'un ciel sans nuage ; et les Delawares sont les ennemis, et non les amis des Yengeese. Allez, votre bouche a parl, mais votre cur n'a rien dit.

467

Duncan, ne sachant trop ce qu'il devait rpondre, garda le silence ; mais le chasseur, qui avait tout cout attentivement, s'avana hardiment, et prit son tour la parole. Si je n'ai pas rpondu, dit-il, au nom de la LongueCarabine, ne croyez pas que ce soit ou par honte ou par crainte ; ces deux sentiments sont inconnus l'honnte homme. Mais je ne reconnais pas aux Mingos le droit de donner un nom celui dont les services ont mrit de la part de ses amis un surnom plus honorable, surtout lorsque ce nom est une insulte et un mensonge ; car le tueur de daims est un bon et franc fusil, et non pas une carabine. Toutefois, je suis l'homme qui reut des miens le nom de Nathanias ; des Delawares qui habitent les bords de la rivire du mme nom, le titre flatteur d'il-deFaucon, et que les Iroquois se sont permis de surnommer la Longue-Carabine, sans que rien pt les y autoriser. Tous les yeux, qui jusque alors taient rests gravement attachs sur Duncan, se portrent l'instant sur les traits mles et nerveux de ce nouveau prtendant un titre aussi glorieux. Ce n'tait pas un spectacle bien extraordinaire de voir deux personnes se disputer un si grand honneur ; car les imposteurs, quoique rares, n'taient pas inconnus parmi les sauvages ; mais il importait essentiellement aux Delawares, qui voulaient tre tout la fois justes et svres, de connatre la vrit. Quelquesuns des vieillards se consultrent entre eux, et le rsultat de cette confrence parut tre d'interroger leur hte ce sujet. Mon frre dit qu'un serpent s'tait gliss dans mon camp, dit le chef Magua ; quel est-il ? Le Huron montra du doigt le chasseur ; mais il continua garder le silence. Un sage Delaware prtera-t-il l'oreille aux aboiements d'un loup ? s'cria Duncan confirm encore plus dans l'ide que

468

son ancien ennemi n'avait que de mauvaises intentions ; un chien ne ment jamais ; mais quand a-t-on vu un loup dire la vrit ? Les yeux de Magua lancrent des clairs ; puis tout coup se rappelant la ncessit de conserver sa prsence d'esprit, il se dtourna d'un air de ddain, bien convaincu que la sagacit des Indiens ne se laisserait pas blouir par des paroles. Il ne se trompait pas, car aprs une nouvelle consultation fort courte, le mme chef qui avait dj pris la parole se tourna de son ct, et lui fit part de la dtermination des vieillards, quoique dans les termes les plus circonspects. Mon frre, lui dit-il, a t trait d'imposteur, et ses amis en sont dans la peine. Ils montreront qu'il a dit vrai. Qu'on donne des fusils mes prisonniers, et qu'ils prouvent par des faits lequel des deux est le guerrier que nous voulons connatre. Magua vit bien que dans le fond cette preuve n'tait propose que parce qu'on se mfiait de lui ; mais il feignit de ne la considrer que comme un hommage qui lui tait rendu. Il fit donc un signe d'assentiment, sachant bien que le chasseur tait trop bon tireur pour que le rsultat de l'preuve ne confirmt point ce qu'il avait dit. Des armes furent mises aussitt entre les mains des deux amis rivaux, et ils reurent l'ordre de tirer, audessus de la multitude assise, contre un vase de terre qui se trouvait par hasard sur un tronc d'arbre, cinquante verges environ (cent cinquante pieds) de l'endroit o ils taient placs. Heyward sourit en lui-mme l'ide du dfi qu'il tait appel soutenir contre le chasseur ; mais il n'en rsolut pas moins de persister dans son gnreux mensonge, jusqu' ce qu'il connt les projets de Magua. Il prit donc le fusil, visa trois repriss diffrentes avec le plus grand soin, et fit feu. La balle fendit l'arbre quelques pouces du vase, et un cri gnral de satisfaction annona que cette preuve avait donn la plus haute

469

ide de son habilet manier son arme. il-de-Faucon luimme inclina la tte, comme pour dire que c'tait mieux qu'il ne s'y tait attendu. Mais au lieu de manifester l'intention d'entrer en lutte et de disputer au moins le prix de l'adresse son heureux rival, il resta plus d'une minute appuy sur son fusil, dans l'attitude d'un homme qui est plong dans de profondes rflexions. Il fut tir de cette rverie par l'un des jeunes Indiens qui avaient fourni les armes, et qui lui frappa sur l'paule en lui disant en trs mauvais anglais : L'autre blanc peut-il en faire autant ? Oui ! Huron ! s'cria le chasseur en regardant Magua, et sa main droite saisit le fusil et l'agita en l'air avec autant d'aisance que si c'et t un roseau ; oui, Huron, je pourrais vous tendre mes pieds prsent, aucune puissance de la terre ne saurait m'en empcher. Le faucon qui fond sur la colombe n'est pas plus sr de son vol que je ne le suis de mon coup, si je voulais vous envoyer une balle travers le cur ! Et pourquoi ne le fais-je pas ? Pourquoi ? parce que les lois qui rgissent ceux de ma couleur me le dfendent, et que je pourrais attirer par l de nouveaux malheurs sur des ttes innocentes ! Si vous savez ce que c'est qu'un Dieu, remerciez-le donc, remerciez-le du fond de votre cur ; vous aurez raison ! L'air du chasseur, ses yeux tincelants, ses joues enflammes, jetrent une sorte de terreur respectueuse dans l'me de tous ceux qui l'entendaient. Les Delawares retinrent leur haleine pour mieux concentrer leur attention ; et Magua, sans ajouter pourtant une entire confiance aux paroles rassurantes de son ennemi, resta aussi calme, aussi immobile au milieu de la foule dont il tait entour que s'il et t clou la place o il se trouvait. Faites-en autant, rpta le jeune Delaware qui tait auprs du chasseur.

470

Que j'en fasse autant, insens ! que j'en fasse autant ! s'cria il-de-Faucon en brandissant de nouveau son arme audessus de sa tte, d'un air menaant, quoique ses yeux ne cherchassent plus la personne de Magua. Si l'homme blanc est le guerrier qu'il prtend tre, dit le chef, qu'il frappe plus prs du but. Le chasseur fit un clat de rire si bruyant pour exprimer son mpris, que le bruit fit tressaillir Heyward, comme s'il et entendu des sons surnaturels. il-de-Faucon laissa tomber lourdement le fusil sur la main gauche qu'il avait tendue ; au mme instant le coup partit, comme si la secousse seule et occasionn l'explosion ; le vase de terre bris vola en mille clats, et les dbris retombrent avec fracas sur le tronc. Presque en mme temps on entendit un nouveau bruit ; c'tait le fusil que le chasseur avait laiss tomber ddaigneusement terre. La premire impression produite par une scne aussi trange fut un sentiment exclusif d'admiration. Bientt aprs un murmure confus circula dans les rangs de la multitude ; insensiblement ce murmure devint plus distinct, et annona qu'il rgnait parmi les spectateurs une grande diversit d'opinions. Tandis que quelques-uns tmoignaient hautement l'admiration que leur inspirait une adresse aussi inoue, le reste de la peuplade, et c'tait de beaucoup le plus grand nombre, semblait croire que ce succs n'tait d qu'au hasard. Heyward s'empressa de confirmer une opinion qui favorisait ses prtentions. C'est un hasard ! s'cria-t-il ; personne ne saurait tirer sans avoir ajust son coup. Un hasard ! rpta le chasseur qui, s'chauffant de plus en plus, voulait alors tout prix tablir son identit, et auquel Heyward faisait en vain des signes pour l'engager ne pas le

471

dmentir. Ce Huron pense-t-il aussi que c'est un hasard ? S'il le pense, donnez-lui un autre fusil, placez-nous face face, et l'on verra lequel a le coup d'il le plus juste. Je ne vous fais pas cette offre, major, car notre sang est de la mme couleur, et nous servons le mme matre. Il est vident que le Huron est un imposteur, dit froidement Heyward ; vous l'avez entendu vous-mme affirmer que vous tiez la Longue-Carabine. Il serait impossible de dire quelles assertions violentes il-de-Faucon ne se ft point port dans son dsir opinitre de constater son identit, si le vieux Delaware ne se ft entremis de nouveau. Le faucon qui vient des nuages sait y retourner quand il le veut, dit-il ; donnez-leur des fusils. Pour cette fois, le chasseur saisit l'arme avec ardeur, et quoique Magua pit avec soin ses moindres mouvements, il crut n'avoir rien craindre. Eh bien ! qu'il soit constat en prsence de cette peuplade de Delawares quel est le meilleur tireur, s'cria le chasseur en frappant sur le chien de son fusil avec ce doigt qui avait fait partir tant de balles meurtrires. Vous voyez la gourde qui pend cet arbre l-bas, major ; puisque vous tes si bon tireur, voyez si vous pourrez l'atteindre. Duncan regarda le but qui lui tait propos, et il se prpara renouveler l'preuve. La gourde tait un de ces petits vases qui servent l'usage habituel des Indiens ; elle tait suspendue par une attache de peau de daim une branche morte d'un pin peu lev : la distance tait au moins de cent verges (trois cents pieds).

472

Telles sont les bizarreries de l'amour-propre, que le jeune officier, malgr le peu de cas qu'il faisait du suffrage des sauvages qui s'taient constitus ses arbitres, oublia la premire cause du dfi pour tre tout entier au dsir de l'emporter. On a dj vu que son adresse n'tait pas ddaigner, et il rsolut de profiter de tous ses avantages. Sa vie et-elle dpendu du coup qu'il allait tirer, il n'aurait pu mettre plus de soin viser. Il fit feu, et trois ou quatre jeunes Indiens, qui s'taient prcipits aussitt vers le but, annoncrent grands cris que la balle tait dans l'arbre, trs peu de distance de la gourde. Les guerriers poussrent des acclamations unanimes, et leurs regards se portrent sur son rival pour observer ce qu'il allait faire. C'est assez bien pour les troupes royales d'Amrique, dit il-de-Faucon en riant sa manire ; mais si mon fusil s'tait souvent dtourn autant du but qu'il devait atteindre, combien de martinets dont la peau est dans le manchon d'une dame courraient encore dans les bois ! combien de Mingos sanguinaires qui sont alls rendre leur dernier compte exerceraient encore aujourd'hui leurs ravages au milieu des provinces ! J'espre que la squaw qui appartient la gourde en a d'autres dans son wigwam ; car celle-ci ne contiendra plus jamais d'eau. Tout en parlant, le chasseur avait charg son fusil, et lorsqu'il eut fini il retira un pied en arrire, et leva lentement l'arme de terre. Lorsqu'elle fut parfaitement de niveau, il la laissa un seul instant dans une immobilit complte ; on et dit que l'homme et le fusil taient de pierre. Pendant cette pause d'un moment, l'arme partit en jetant une flamme claire et brillante. Les jeunes Indiens s'lancrent de nouveau au pied de l'arbre ; ils cherchrent de tous cts, mais inutilement : ils revinrent dire qu'ils n'avaient vu nulle part la trace de la balle. Va, dit le vieux chef au chasseur d'un ton de mpris ; tu es un loup sous la peau d'un chien. Je vais parler la LongueCarabine des Yengeese.

473

Ah ! si j'avais l'arme qui vous a fourni le nom dont vous vous servez, je m'engagerais couper l'attache, et faire tomber la gourde au lieu de la percer, s'cria il-de-Faucon sans se laisser intimider par le ton svre du vieillard. Insenss ! si vous voulez trouver la balle lance par un bon tireur de ces bois, ce n'est pas autour du but, c'est dans le but mme qu'il faut la chercher. Les jeunes Indiens comprirent l'instant ce qu'il voulait dire ; car cette fois il avait parl dans la langue des Delawares. Ils coururent arracher la gourde de l'arbre, et l'levant en l'air en poussant des cris de joie, ils montrrent que la balle l'avait traverse par le milieu, et en avait perc le fond. cette vue, un cri d'admiration partit de la bouche de tous les guerriers prsents. La question se trouva dcide, et il-deFaucon vit enfin reconnatre ses droits son honorable, mais dangereux surnom. Ces regards de curiosit et d'admiration qui s'taient de nouveau concentrs sur Heyward, se reportrent tous sur le chasseur, qui devint l'objet de l'attention gnrale pour les tres simples et nafs dont il tait entour. Lorsque le calme fut rtabli, le vieux chef reprit son interrogatoire. Pourquoi avez-vous cherch boucher mes oreilles ? ditil en s'adressant Duncan ; croyez-vous les Delawares assez insens pour ne pas distinguer la jeune panthre du chat sauvage ? Ils reconnatront bientt que le Huron n'est qu'un oiseau qui gazouille, dit Duncan, cherchant imiter le langage figur des Indiens. C'est bon, nous saurons qui prtend fermer nos oreilles. Mon frre, ajouta le chef en regardant Magua, les Delawares coutent.

474

Lorsqu'il se vit interpell directement, le Huron se leva, et s'avanant d'un pas grave et dlibr au centre du cercle, en face des prisonniers, il parut se disposer prendre la parole. Cependant avant d'ouvrir la bouche il promena lentement ses regards sur toutes les figures qui l'entouraient, comme pour mettre ses expressions la porte de ses auditeurs. Ses yeux, en se portant sur il-de-Faucon, exprimrent une inimiti respectueuse ; en se dirigeant sur Duncan, une haine implacable ; ils