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INICIACIN A LA ASTRONOMA

Unidad Didctica N 4

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Cmulos, Galaxias, y Nebulosas


A) Cmulos Abiertos Globulares B) Galaxias Va Lctea Galaxias Irregulares Galaxias Elpticas Galaxias Espirales C) Nebulosas Planetarias

Ejercicio de Repaso

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A) Cmulos

En el espacio encontramos algunos objetos complejos como los Cmulos, las Galaxias y las Nebulosas que proceden de trasformaciones o acumulaciones de estrellas. Las estrellas estn dispuestas en el Universo de una forma aparentemente aleatoria, y como resultado de esto las distancias que hay entre las estrellas son enormes. En la anterior Unidad Didctica vimos que algunas estrellas forman complejos dobles, triples o mltiples (de hasta 6 u 8 estrellas). Hay ciertos lugares del Universo en los que las estrellas se agrupan de una forma mucho ms numerosa a los que denominamos cmulos estelares. En estos lugares se pueden llegar a encontrar cientos e incluso miles de estrellas en un rea de menos de 25 aos luz de dimetro. Existen principalmente dos tipos de cmulos estelares. Por un lado estn los que poseen estrellas bastante jvenes y calientes que se distribuyen de una forma bastante irregular. A estos lugares del Universo se les llama cmulos abiertos. Sin duda, el ms conocido de este tipo de cmulos son las Plyades, grupo de estrellas situado cerca de la constelacin de Tauro, situadas a una distancia de 400 millones de aos luz. A simple vista podemos distinguir una mancha en el cielo dentro de la que se distinguen muchas estrellas unidas. En este cmulo hay importantes cantidades de gas circundante del cual se crea que procedan las estrellas que forman las Plyades o Siete Hermanas. Actualmente se sabe que esa nube de gas es simplemente un lugar al que ha llegado el cmulo de forma casual en su trnsito por el Universo. Las principales estrellas de las Plyades son , por orden de mayor a menor brillo, Alcyone, Atlas, Maia, Electra, Taygeta, Merope y Pleione.

Adems de las siete estrellas principales en este cmulo hay ms de 3000 estrellas de todo tipo en un rea de tan slo 13 aos luz de dimetro.

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En el cmulo NGC 7129 encontramos una nube que demuestra que aun se estn formando estrellas en su interior. Si observamos la imagen con detalle veremos como las estrellas ms cercanas a la imagen, las ms recientes, poseen colores ms amarillentos y anaranjados que las ms distanciadas de ella, que cuentan con mayor tiempo de vida y, por lo tanto, de mayor temperatura.

Los cmulos abiertos de mediana edad suelen contar con el mayor nmero de estrellas entre todos los objetos de este tipo. El cmulo M11 es uno de los que ms estrellas contienen de todos los que se han encontrado en nuestra galaxia.

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Es importante sealar que en estos cmulos puede haber estrellas de varios tipos (Supergigantes, Enanas Blancas, etc.) e incluso de varias edades ya que no siempre todas las estrellas que lo componen se forman a la vez. En esta imagen vemos el cmulo M103, en el que podemos observar estrellas fras (amarillas) junto a estrellas muy calientes (blancas) de una edad diferente.

Westerlund 1 es uno de los cmulos abiertos ms compactos que se conocen. En l hay miles de estrellas en un rea de 30 aos luz de dimetro. Este cmulo, como veremos a continuacin, puede parecer ms un cmulo globular que uno abierto debido a lo concentrado de sus formas.

Los cmulos globulares son aglomeraciones de estrellas estructuradas de una forma ms organizada y compacta que en los cmulos abiertos. Suelen poseer mayor nmero de estrellas que estos ltimos llegando incluso a los cientos de miles de astros. En nuestra galaxia se han encontrado casi 200 cmulos globulares dispuestos en un halo esfrico que la rodea. Este fenmeno se ha observado tambin en otras galaxias como la de Andrmeda. Al haber tantas estrellas concentradas en reas muy pequeas (en 3 aos luz cbicos puede haber ms de 1.000 estrellas) las fuerzas gravitatorias que existen en estos cmulos son enormes. La mayora de las estrellas que los forman suelen poseer rbitas ms o menos circulares sobre el centro de gravedad del cmulo. En general los cmulos globulares son ms antiguos que los abiertos. Los de nuestra galaxia se formaron hace unos 15.000 millones de aos, muy cerca del momento en el que se form la propia galaxia. Al tener una edad tan avanzada, las estrellas que los componen suelen haberse convertido ya en gigantes rojas o supergigantes.

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El cmulo globular ms espectacular de ver a simple vista es M13, situado en la constelacin de Hrcules, con una magnitud de 5,2

. La variedad de aspectos de los cmulos globulares es notable. Hay algunos, como M54 (imagen izquierda) que tienen una elevadsima concentracin de estrellas mientras que, en otros como M55 (imagen derecha), las estrellas estn ms separadas, dndole una aspecto ms similar a los cmulos abiertos que a los globulares.

En esta imagen apreciamos un detalle de M22, situado en la constelacin de Sagitario. Las estrellas que muestra esta imagen son de una edad semejante. Al estar tan cercanas las fuerzas gravitatorias de todas ellas interactan formando ese aspecto de globo que caracteriza a estos cmulos. La mayora de las estrellas que se ven son mayores que el Sol.

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Aunque los cmulos globulares suelen ser muy antiguos recientemente se han descubierto algunos formados recientemente. El cmulo globular ms joven conocido es el que muestra la imagen inferior, denominado NGC 1818. Se calcula que tiene una edad aproximada de 40 millones de aos, algo que sorprende si lo comparamos con algunos cmulos globulares que se encuentran en nuestra galaxia y tienen edades de hasta 12 mil millones de aos. Este cmulo slo es visible en el Hemisferio Sur.

Las estrellas de este cmulo adquieren un matiz anaranjado debido a su enorme tamao y baja temperatura. En la siguiente imagen observamos una bonita instantnea que nos muestra un detalle del cmulo globular M15, En l llama mucho la atencin la gran variedad de estrellas (enanas blancas, Supergigantes Rojas y Azules,...) que conviven en espacios muy pequeos.

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En el Hemisferio Sur, el cmulo globular ms brillante es el llamado 47 Tucanis, en el que se aprecian perfectamente las estrellas que ya se han convertido en Gigantes Rojas. Posee aproximadamente 1 milln de estrellas y est orbitando alrededor de nuestra galaxia a una distancia de 24.000 aos luz del centro galctico.

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B) Galaxias
Las galaxias son conjuntos de billones de estrellas polvo y gas unidas por el efecto de la gravedad que dan lugar a los cuerpos ms grandes de todo el Universo. Todas las estrellas situadas en una galaxia se comportan como los planetas al rededor del Sol, es decir, describen rbitas alrededor del centro de la galaxia. Estas rbitas se describen con una velocidad que depende de la distancia entre la estrella y el centro galctico. Cuanto ms alejada este la estrella del centro ms lentamente describir sus rbitas sobre ste. Nuestra estrella, el Sol, forma parte de la Galaxia Va Lctea, necesitando unos 230 millones de aos para dar una vuelta completa alrededor del centro galctico. De esta cifra se desprende la velocidad a la que el Sol se desplaza por la galaxia, la increble velocidad de 300 Km/seg. Si nos detenemos a pensarlo, mientras leemos estas lneas nos movemos a ms de 100.000 Km/h alrededor del Sol y, adems, a 1.000.000 Km/h alrededor del centro de nuestra galaxia. Toda galaxia tiene tres partes principales. Por un lado encontramos el centro o protuberancia central de la galaxia, donde se encuentra el centro de gravedad sobre el que orbitan todos los cuerpos que la componen. Se cree que en multitud de galaxias este centro galctico puede estar formado por un agujero negro. A continuacin se encuentran los brazos de la galaxia en los que se distribuyen todas las estrellas y dems cuerpos que la forman en un mismo plano. Por ltimo, y orbitando sobre el centro galctico en un plano distinto a los brazos, encontramos los cmulos.

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Nuestra galaxia tiene un dimetro de unos 100.000 aos luz, un grosor de 1.000 aos luz en la zona central y unos 500 aos luz en los brazos. Nuestro Sol se sita a 27.000 aos luz del centro galctico en un pequeo saliente del brazo de Perseo que se conoce como brazo de Orin. Los otros dos brazos conocidos, a parte de Perseo, son el brazo de Sagitario y el brazo del cisne. La parte opuesta de nuestra Galaxia es muy difcil de observar ya que est ms all de la protuberancia central, o centro galctico, repleto de nubes de gas.

A una escala ms local, nuestro Sol se encuentra en una zona exterior del Brazo de Orin, cerca de la Nebulosa del mismo nombre. Mirando hacia el centro de la Galaxia encontramos el brazo de Sagitario, de ah que dijramos en la Unidad Didctica anterior que dicho centro se encontraba en la constelacin de Sagitario. El cuerpo ms cercano en dicha direccin es la Nebulosa Trfida. El rea representada en esta imagen es de aproximadamente 5.000 aos luz. La estrella ms cercana a nosotros, Alpha Centauro (slo visible en el Hemisferio Sur), a tan slo 4,2 aos luz estara muy cercana en el mapa y por eso no se ha representado.

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La sonda Cosmic Background Explorer ha pasado aos recogiendo datos basados en longitudes de onda infrarrojas para conseguir una verdadera imagen la Va Lctea desde una zona exterior a la misma. Las zonas de color amarillo corresponden a las ms fras, formadas por polvo intergalctico, mientras que en el centro de la imagen se aprecia la protuberancia central.

En dicho abultamiento central se encontrara lo que los astrnomos creen que es un agujero negro supermasivo con una masa de casi tres millones de veces la solar. Estos datos corroboran los obtenidos por el seguimiento de las emisiones de onda de una zona del firmamento que se ha llamado Sagitario A donde se encuentra nuestro centro galctico. Como ya dijimos, dicha zona presentara un brillo descomunal de no encontrarse tras las enormes nubes de gas y polvo que se encuentran en las zonas internas de la Galaxia. A simple vista podemos ver esta parte de la Va Lctea como cualquier otra.

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El Big Bang, como principio de la formacin del Universo, supuso tambin el punto de partida en la formacin de las Galaxias. Despus de la gran explosin, la temperatura del Universo no era homognea y, por lo tanto, haba zonas donde la temperatura era inferior. En estas zonas la materia se acumul ms fcilmente que en las de temperatura ms elevada formando alguna estructura semejante a los cmulos. En su interior haba suficiente materia como para permitir la formacin de miles de millones de estrellas que estaran unidas eternamente debido a la implacable fuerza de la gravedad que hace que estos cuerpos tan pesados en continuo movimiento se atraigan. Todas estas estrellas unidas por la gravedad formara una galaxia que, a su vez, permanecera ligada a otras dando lugar a los llamados grupos locales. Estos grupos formaran enormes estructuras de miles de galaxias ocupando reas del Universo cercanas a los mil millones de aos luz. Los astrnomos creen que estos supercmulos, a su vez, formaran una estructura an mayor llamada macrocmulo. Estas asociaciones se pueden desarrollar hasta la conclusin de que, en realidad, el Universo es un enorme, aunque no tan complejo, sistema de cuerpos relacionados entre s, que permanece unido gracias a algo tan cotidiano y cercano a nosotros como la fuerza de la gravedad. En realidad, para nosotros existen ms galaxias que estrellas. Esta afirmacin puede parecer sorprendente ya que las Galaxias no son ms que acumulaciones de millones de estrellas. En el cielo nocturno los telescopios ms potentes han sido capaces de observar centenares de millones de estrellas, mientras que cualquier observatorio del mundo es capaz de observar con claridad cientos de miles de millones de galaxias. La distribucin de las galaxias por el Universo no es uniforme. Hay vastas extensiones del universo donde no se han encontrado datos (ni visuales ni de ondas de radio) que demuestren la existencia de ms de una o dos galaxias, mientras que hay algunas regiones del firmamento como la constelacin de Coma Berenice, en la que se han encontrado ms de mil galaxias en un rea del cielo similar a la de que ocupa la Luna. Esta tendencia de las galaxias a unirse en cmulos no es ajena a la Va Lctea ya que nuestra Galaxia pertenece a un sistema llamado Grupo Local, formado por alrededor de 40 objetos entre galaxias y nebulosas. A este cmulo tambin se le conoce por Cmulo de Virgo ya que ocupa la mayor parte de dicha constelacin. Si nos detenemos a pensar, vivimos en un planeta pequeo dentro del Sistema Solar, en el que nuestra nica peculiaridad es la existencia de agua lquida ya que, como vimos, muchos planetas poseen atmsfera. Nuestro Sistema Solar est situado en un recndito rincn de la Galaxia que no presenta ninguna particularidad en especial (podra decirse que estamos en la periferia de la Galaxia). A su vez, nuestra galaxia, a la que pertenece nuestro Sol as como la gran mayora de las estrellas que podemos observar de noche, es simplemente una ms dentro de un cmulo que cuenta con galaxias mucho mayores a la nuestra. Por si esto fuera poco, el Grupo Local al que pertenece nuestra Galaxia es uno de los ms pequeos que se han podido estudiar ya que cuenta con slo 40 45 miembros mientras que algunos Grupos Locales estn formados por varias decenas de miles de Galaxias. La Va Lctea cuenta con varios cuerpos que actan a modo de satlites, orbitando a su alrededor. Por un lado encontramos los cmulos estelares que estudiamos en el primer apartado de esta Unidad Didctica. Adems, hay al menos dos Galaxias satlites de la nuestra. En 1519 el explorador Magallanes se percat de dos extraordinarios objetos visibles a simple vista (slo en el Hemisferio Sur) que parecen estar siempre en el mismo lugar del firmamento. A estas dos galaxias se las conoce como las Nubes de Magallanes.

Esta imagen muestra el aspecto de la Gran Nube de Magallanes a simple vista.

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La Gran Nube de Magallanes est situada a 160.000 aos luz y posee un dimetro de 30.000 aos luz. La Pequea Nube de Magallanes es sensiblemente menor y est algo ms lejana de nosotros. En ambas Nubes se han encontrado muchsimas estrellas variables de pulsacin (Cefidas) de las que hablamos en la Unidad Didctica anterior. Este suceso puede tener su explicacin en que las Nubes son muy jvenes y poseen estrellas muy calientes (Tipo estelar B) propicias a estos repentinos cambios de tamao y brillo. Las dos Galaxias ms grandes de nuestro Grupo Local son la Galaxia de Andrmeda (M31) y la Galaxia del Tringulo (M33). Andrmeda (fotografa izquierda) es la Galaxia ms cercana a la nuestra y, aunque se trata de un objeto aparentemente poco brillante, el aspecto que tendra para un observador situado en su vecina M33, La Galaxia del Tringulo, sera increble. M33 (fotografa derecha) ha sido fotografiada recientemente por el Telescopio Espacial Hubble y se ha podido comprobar la irregularidad de esta Galaxia, as como la enorme cantidad de estrellas jvenes que posee debido a la juventud de la propia galaxia.

Los principales miembros de nuestro Grupo Local, adems de los ya sealados, son: Galaxia del Dragn, Galaxia de la Osa Menor, Galaxia del Escultor, Galaxia del Horno, Galaxia de la Carena, Galaxia del Len y Galaxia de Barnard. Al igual que ocurri en el Sistema Solar, resulta ms fcil hacerse una idea de los tamaos y distancias de las que estamos hablando si utilizamos un smil. Supongamos que la Tierra tiene el tamao de la cabeza de un alfiler. En ese caso, el Sol tendra el tamao de un CD de msica y estara situado a 15 metros de nuestro alfiler. La estrella ms cercana, Alfa Centauro, estara a 4.900 Km. de distancia. En esta escala, el dimetro de nuestra Galaxia sera 100.000.000 Km. (casi la distancia que hay en la realidad entre la Tierra y el Sol!). A continuacin vamos a suponer que nuestra Galaxia posee el tamao de un baln de ftbol, en este caso, la Galaxia de Andrmeda estara situada a 8 metros de distancia y los objetos ms lejanos que se han podido fotografiar desde el Telescopio Espacial Hubble estaran situados a ms de 5 Kilmetros de nuestro hipottico baln.

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Uno de los principales grupos de galaxias que se han podido observar es el Cmulo de Coma Berenice, que cuenta con ms de mil galaxias. Este cmulo se encuentra a ms de 100 millones de aos luz, aunque forma parte de nuestro supercmulo de galaxias.

Quiz el grupo de galaxias del que poseemos una imagen ms ntida es el denominado Stephans Quintet. En este cmulo se puede apreciar la cercana de las galaxias que lo forman. Al estar tan cercanas, la gravedad entre ellas ir aumentando por lo que con toda probabilidad colisionarn en el futuro (recordemos que estas galaxias se encuentran a 300 millones de aos luz, por lo que en la actualidad ya habrn chocado, aunque recibiremos las imgenes dentro de millones de aos). Las dimensiones de estas colisiones galcticas son totalmente inimaginables ya que se trata del mayor cataclismo que se puede dar lugar en el Universo.

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La colisin entre galaxias que si han podido recoger los instrumentos es la que se ha producido en la llamada regin de Antennae. Las siguientes imgenes muestran a distintos aumentos como estas dos galaxias (NGC 4038 y NGC 4039) situadas en la constelacin del Cuervo han colisionado. La fotografa inferior muestra con gran precisin la zona de choque entre ambas en la cual se han dado tales condiciones que los cuerpos que las formaban antes del choque se han volatilizado para convertirse en gas. Como siempre ha ocurrido en el Universo, este gas se ha comprimido para volver a formar millones de estrellas de muy corta edad.

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Como hemos podido apreciar en las imgenes, no todas las galaxias son iguales. Existen tres tipos principales de galaxias: Irregulares, Elpticas y Espirales, que fueron definidas en 1925 por Edwin Hubble (a quien debe su nombre el telescopio espacial). Las Galaxias Irregulares son aquellas que poseen una densidad baja y no han podido alcanzar una simetra en sus formas. A estas galaxias se las conoce como tipo Irr y suelen ser muy poco pequeas aunque abundantes. Adems de las ya comentadas Nubes de Magallanes y la Galaxia del Tringulo, un claro ejemplo de este tipo de galaxias es M82, situada cerca de la Osa Mayor, que probablemente debe sus formas a una enorme explosin de su ncleo.

Las Galaxias Elpticas (E) son galaxias jvenes que se forman cuando sta pierde velocidad en su rotacin y se contraen en direccin al ncleo. Dependiendo de la velocidad de contraccin y de rotacin dan lugar a varios subtipos que se encuentran entre el 0 y el 7. Una galaxia tipo E0 ser casi circular mientras que una tipo E7 tendr unas formas muy aplanadas. NGC 3379, en Leo, es una galaxia tipo E0 extremadamente circular y recientemente se ha obtenido una imagen de infrarrojos que ha demostrado la existencia de un agujero negro supermasivo en su interior.

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M60 es un ejemplo de galaxia tipo E1. Situada en Virgo, posee una pequea compaera llamada M87 que, curiosamente, tambin es una galaxia tipo E1. M60 es una de las mayores galaxias elpticas que se conocen, aunque hay que tener en cuenta que la gran mayora de las que conocemos estn en nuestro cmulo, el Cmulo de Virgo.

Un ejemplo de galaxia E2 puede ser M32, en Andrmeda, donde se aprecia el intenso azul procedente de sus estrellas jvenes y calientes. Debido a la enorme concentracin de estrellas azules en esta galaxia es probable que la luz dominante en esa galaxia sea verdaderamente azul, no como ocurre con otro tipo de estrellas, como las rojas, que en realidad no emiten luz roja.

Menos circular aun es la galaxia tipo E5 es M59, situada en la constelacin de Virgo, que presenta un aspecto ms aplanado que las anteriores, aunque en la imagen ha sido recogida desde uno de sus laterales y parece ser mucho menos circular de lo que es en realidad.

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Una de las galaxias ms peculiares que se han observado es NGC 4650A, de tipo E5. Esta galaxia posee un disco de polvo que probablemente se ha producido por la destruccin de sus brazos en una gran colisin con otra galaxia en un pasado muy remoto.

M110 es una galaxia del tipo E6, en la constelacin de Andrmeda. Se trata de una galaxia de nuestro propio Grupo Local en la que se ha encontrado mucha actividad referente a la formacin de nuevas estrellas.

Las galaxias elpticas menos circulares son las llamadas E7, y un buen ejemplo de ellas lo constituye NGC 3115, situada en la constelacin de Sextans (el Sextante).

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Sin ninguna duda, cuando pensamos en una galaxia lo que en realidad nos imaginamos es una Galaxia Espiral. Estas bellsimas galaxias se denominan tipo S y poseen cuatro subtipos que van desde el Sa al Sc. Las de tipo Sa tienen los brazos cerrados y se las conoce como espirales cerradas, las del tipo Sb son las espirales barradas y las Sc son las abiertas. Antes de comenzar a hablar de ellas hay que sealar que a medio camino entre las galaxias elpticas ms elpticas (E7) y las espirales ms cerradas (Sa) hay un tipo muy poco habitual de galaxias denominadas S0. stas poseen un disco como las espirales pero no poseen brazos (no confundir con las de tipo Sa en las que los brazos existen, pero estn cerrados). Se cree que estas galaxias no suponen una verdadera transicin entre las galaxias que eran elpticas y se estn convirtiendo en espirales ya que no parece que una galaxia se pueda transformar de un tipo en otro por si misma. Lo que si parece probable es que muchas (si no todas) de las galaxias elpticas sean el resultado de colisiones de espirales como las que vimos con anterioridad. NGC 5128 es una de estas extraas galaxias que recientemente ha sido fotografiada por el Telescopio Espacial Hubble. Las imgenes son quizs algunas de las ms espectaculares que este instrumento ha obtenido hasta ahora y se aprecia perfectamente la densa nube de su zona interior probablemente ocupada por un enorme agujero negro.

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Como dijimos, las galaxias tipo Sa tienen los brazos cerrados. En estas galaxias, la mayora de las estrellas de los brazos son de tipo O y B (muy jvenes y calientes) mientras que las zonas centrales estn ocupadas por estrellas supergigantes ms viejas y fras. Como es obvio, es imposible identificar si una galaxia espiral es de tipo Sa, SB o Sc cuando se nos muestra de canto ya que no hay ninguna forma de saber si sus brazos estn o no cerrados. La galaxia espiral con los brazos cerrados, o de tipo Sa, ms conocida es M104, en Virgo, que es conocida como la Galaxia del Sombrero, debido a lo peculiar de sus formas. Para algunos, esta es la galaxia ms bella que se ha conseguido fotografiar.

NGC 488 puede ser observada desde la perspectiva perfecta para comprobar la diferencia en la posicin de sus brazos (muy cerrados).

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Recientemente se ha obtenido esta impresionante imagen del centro de una galaxia de tipo Sa, la llamada NGC 4438, en la que se aprecia muy bien el posible agujero negro de su zona central y como la materia que lo rodea cae hacia l.

Las galaxias espirales ms comunes son las de tipo SB, tambin conocidas como espirales barradas. De hecho, nuestra Galaxia, la de Andrmeda, etc., son espirales barradas. Al haber tanta variedad de este tipo de galaxias se han dividido en tres subtipos que son el SBa, SBb y SBc (por eso SB es el nico tipo de galaxia espiral que se escribe con maysculas). Estos tres subtipos dividen las galaxias espirales barradas (SB) segn la abertura de sus brazos, siendo SBa las galaxias espirales con los brazos algo desplegados (ya que si no estuvieran desplegados en absoluto seran tipo Sa) y SBc las que ms abiertos los tendra (aunque no desplegados del todo ya que stas son de tipo Sc). Sin detenernos demasiado en estas subdivisiones, estudiaremos a continuacin algunas de las galaxias espirales barradas (tipo SB) ms interesantes. Las ms conocidas son M81, y la ya comentada Galaxia de Andrmeda. La primera de ellas se encuentra en la Osa Mayor y en ella son perfectamente apreciables los brazos semidesplegados.

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Entre las ms interesantes dentro de las espirales barradas con los brazos menos desplegados (tipo SBa y SBb) destacan NGC 1512 (izquierda), en la que se cree que los objetos luminosos de su zona ms externa puedan ser cmulos globulares de un gran tamao, y NGC 4622 (derecha), de la que se ha obtenido otra preciosa imagen gracias al Telescopio Espacial Hubble.

NGC 3310 tiene unos brazos ms abiertos que las galaxias anteriores, esta galaxia se puede observar cerca de la Osa Mayor durante todo el ao con un telescopio pequeo.

NGC 1073 (izquierda) y 1300 (derecha) son galaxias de tipo SBc con los brazos (nicamente dos) muy abiertos aunque no llegan a ser del tipo Sc.

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La galaxias espirales tipo Sc son las que poseen los brazos ms desplegados y separados entre s. Sin duda la ms conocida es M100, que presenta un aspecto majestuoso potenciado por el intenso brillo azul de las jvenes estrellas de sus brazos. Se observa claramente como las estrellas del centro, ms rojizas, son ms antiguas y fras que las exteriores. Esta bonita galaxia se encuentra en Coma Berenices y pertenece al Cmulo de Virgo, al que tambin pertenece nuestro Grupo Local.

Otra galaxia de este tipo es la conocida como Galaxia del Remolino o Whirlpool Galaxy. La impresionante imagen obtenida por el Telescopio Espacial Hubble de esta galaxia habla por s sola de la belleza de estos cuerpos.

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A modo de resumen, podemos decir que hay dos tipos de galaxias (adems de las irregulares) que son las elpticas y las espirales. Ambas poseen subtipos que se pueden sintetizar de las dos formas que vemos en estas imgenes.En la segunda de ellas podemos observar todos los subtipos de cada categora galctica y ha sido realizada por el proyecto 2MASS de la Universidad de Massachusetts y el Infrared Processing and Analysis Center/California Institute of Technology, fundado por la National Aeronautics and Space Administration (NASA) y el National Science Foundation.

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C) Nebulosas
Las nebulosas son enormes aglomeraciones de gas y polvo que parecen brillantes si las observamos a simple vista que dan como resultado a los cuerpos probablemente ms bellos que podemos observar desde nuestro planeta. Antes de que el avance de los telescopios lo permitiera, todos los objetos de apariencia difusa eran considerados nebulosas, por eso incluso hoy en da hay galaxias y cmulos que reciben nombres como nebulosa del tringulo, galaxia estudiada en esta misma Unidad Didctica. Existen cuatro tipos de nebulosas, las nebulosas planetarias, las nebulosas de emisin, las de reflexin y las oscuras. Como ya vimos, algunas nebulosas proceden de las expulsiones de gas procedente de la muerte de ciertas estrellas. A este tipo de cuerpos se le conoce por nebulosas planetarias y suelen tener un color verdoso (aunque no siempre) debido al oxgeno a alta temperatura que contienen. Estas nebulosas no tienen nada que ver con los planetas, y su nombre se debe a que en telescopios con bajo poder de resolucin, su aspecto es similar al de los planetas. La nebulosa planetaria ms brillante que ha sido observada y, a su vez, la ms importante es la Nebulosa del Anillo (M57). Esta nebulosa posee unas 14 veces la masa del Sol y se encuentra en nuestra propia Va Lctea, donde se han hallado ms de mil nebulosas planetarias.

La nebulosa planetaria ms compleja que se ha observado es la Nebulosa del Ojo de Gato (NGC 6543) en la constelacin del Dragn. La imagen del Telescopio Espacial Hubble revela intrincadas estructuras concntricas de gas que dan como resultado esta impresionante imagen.

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A pesar de que existen cientos de nebulosas planetarias con una apariencia realmente espectacular, a continuacin veremos cinco de las ms atractivas, algunas de ellas visibles con un pequeo telescopio. La fotografa de la izquierda muestra la Nebulosa de la Mariposa, en la constelacin del Unicornio (Monoceros), que pertenece al estadio final de una estrella similar a nuestro Sol, por lo que el aspecto de nuestra estrella cuando se extinga no ser muy diferente a ste. En la parte derecha apreciamos la Nebulosa del Esquimal, ya que con una importante dosis de imaginacin, su aspecto puede recordar a una cara blanca rodeada de una capucha. Los colores de la imagen corresponden al nitrgeno (rojo), hidrgeno (azul), oxgeno (verde), y helio (violeta).

En la imagen inferior vemos la Nebulosa de MyCn18, es la nebulosa ms joven recogida por los instrumentos. La estrella cuya explosin form esta nebulosa era similar a nuestro Sol en tamao, aunque no en composicin. Los intensos colores de su zona central son producto de la enorme temperatura a la que se encuentra esta zona ya que ha pasado poco tiempo desde su explosin.

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En la parte izquierda se encuentra la Nebulosa del Cangrejo, cuya principal caracterstica es la existencia de un pulsar en su centro que gira a un ritmo de 30 veces por segundo. La existencia de este pulsar ha permitido conocer que la estrella que los cre (pulsar y nebulosa) explot de una forma extremadamente fuerte hace unos 900 aos. Por ltimo, a la derecha, observamos la Nebulosa NGC 2440 que contiene en su interior la estrella enana blanca ms caliente que se conoce y que es apreciable en esta imagen.

Las nebulosas de emisin son aquellas que poseen estrellas muy calientes (tipo 0 B) en su interior, que excita los tomos de la nebulosa haciendo que esta resplandezca. Debido a que estas nebulosas brillan por si mismas y no reflejan o filtran la luz de otros cuerpos, es posible observarlas con telescopios pequeos. Su color predominante suele ser el rojo debido a que su brillo procede del calentamiento del hidrgeno (al igual que las estrellas, compuestas de hidrgeno, muestran este color cuando no estn a mucha temperatura). No hay que confundir a estas nebulosas con estrellas ya que lo que tienen en comn es la composicin y que en muchas ocasiones las estrellas nacen en las nebulosas. Sin duda la nebulosa de emisin ms conocida, brillante y espectacular es la Nebulosa de Orin, visible incluso con prismticos, y que est situada en la parte central del cuerpo de Orin.

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Al igual que ocurra con las nebulosas planetarias, hay decenas de nebulosas de emisin de gran belleza e importancia. En este apartado recogeremos algunas de las ms interesantes y curiosas. Comenzaremos sealando que existen numerosas nebulosas de emisin con aspectos muy peculiares como es el caso de la Nebulosa de la Hormiga, caracterizada por sus caprichosas formas.

Una de las nebulosas de este tipo ms importante es la Nebulosa Trfida (M20) situada en Sagitario, donde se estn formando multitud de estrellas de gran tamao. La imagen superior muestra como se vera esta nebulosa con un telescopio pequeo. Debajo se sta, vemos un detalle de esta nebulosa perteneciente a la regin donde parecen estarse formando mayor nmero de estrellas.

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En el cielo nocturno, cerca de esta nebulosa observamos otra no menos espectacular, la Nebulosa del Lago. Su caracterstica principal es el elevado movimiento que presentan los gases que la componen, dando lugar a efectos similares a los tornados terrestres como se puede apreciar en estas dos imgenes.

Dentro de nuestra propia Galaxia destaca la Nebulosa Carina, situada a tan slo 200 aos luz. En ella tambin se aprecian multitud de estrellas supermasivas que calientan el gas que compone esta nebulosa. En la parte superior izquierda se aprecia una zona de gas ms opaco que el resto. Se aprecia claramente cmo las zonas ms fras poseen un color ms oscuro mientras que las ms calientes llegan incluso a alcanzar el blanco. Igualmente es fcil identificar la posicin de la estrella que suministra calor a esta nebulosa, que hace que la zona superior izquierda sea ms caliente y brillante, quedando la parte inferior menos afectada por su radiacin.

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Por ltimo, podemos destacar la Nebulosa de la Burbuja, que posee en su interior una estrella con una masa superior a 40 veces la del Sol. El enorme viento solar que provoca esta estrella hace que el gas adopte esta forma tan esfrica. El efecto de esta radiacin tan fuerte se puede apreciar, incluso, en los fragmentos de gas de color verde de la zona superior izquierda que adoptan formas que recuerdan a la de los cometas.

El tercer tipo de nebulosas es el de las nebulosas de reflexin que, como su nombre indica, se limitan a reflejar la luz procedente de alguna estrella prxima, por lo que suelen tener el mismo color que dicha estrella. Es importante diferenciarlas de las nebulosas de emisin, que brillan por s mismas debido al calentamiento que les provoca una estrella Adems de la nube de las Plyades de la que ya nos ocupamos en esta misma Unidad, podemos sealar algunas otras nebulosas de reflexin como Monoceros r2. En esta nebulosa hay cientos de protoestrellas en sus primeros estadios de vida. En la imagen se aprecia perfectamente como el color de las nubes depende del color de la estrella que las ilumina.

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NGC 1579 brilla gracias a la luz procedente de la potente estrella, tipo A, llamada LkH 101 que est situada justo detrs de la zona ms brillante de la nebulosa.

La nebulosa Sharpless 254 est situada, curiosamente, justo en direccin opuesta al centro de la galaxia. En ella se aprecia un brillo ms rojizo debido a que las estrellas que reflejan su luz en esta nebulosa son gigantes rojas.

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En M78 (Orin) las nebulosas parecen estar acompaadas de pequeos cmulos estelares de reciente creacin. Las estrellas que reflejan su luz a travs de la nebulosa han sido creadas por ella misma.

Por ltimo, las nebulosas oscuras son aquellas cuyo gas no es calentado ni iluminado por ninguna estrella cercana. Su composicin es similar al resto de nebulosas pero se encuentran en regiones del Universo donde ningn cuerpo las afecta. Si observamos con detenimiento, podemos ver zonas de la Va Lctea que parecen vacas cuando, en realidad, hay millones de estrellas, pero alguna nebulosa oscura se interpone entre nosotros y dichas estrellas haciendo que nos resulten invisibles. La nebulosa ms famosa es la Nebulosa de la Cabeza de Caballo, que oscurece parte de la Nebulosa de Orin (de emisin). En este caso, la regin aparece oscura debido a la enorme densidad de esta nube de gas y su curiosa forma ha sido provocada por diversos campos magnticos de estrellas cercanas.

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Cuando los astrnomos observaron la regin de Fest 1-457 obtuvieron una imagen que, a simple vista, puede incluso parecer un agujero negro, pero que en realidad se trata de una nebulosa oscura situada en nuestro plano galctico que oscurece parte de un cmulo situado detrs de ella si tomamos como referencia nuestro planeta.

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Ejercicio de Repaso
Vincule las siguientes imgenes con las respuestas correctas.

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Todas las imgenes reales que aparecen en esta Unidad Didctica son cortesa de NASA (National Aeronautics and Space Administration), NSSDC (Nasas Space Science Photo Gallery), JPL/Caltech (Jet Propulsin Laboratory/ California Institute of Technology) y 2MASS (Atlas Image [or Atlas Image mosaic] obtained as part of the Two Micron All Sky Survey (2MASS), a joint project of the University of Massachusetts and the Infrared Processing and Analysis Center/California Institute of Technology, funded by the National Aeronautics and Space Administration and the National Science Foundation).

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