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UN PRINCIPIO DE LA FISICA En esta leccion, a diferencia de las anteriores, voy a presentar uno de los principios ms generales de la fsica, conocido

hoy en da como el principio de mnima accin, establecido por William Hamilton (matemtico ingls, 1805-1865) en sus estudios de mecnica clsica. Para esta presentacin he elegido utilizar la aplicacin del principio en ptica, donde apareci antes que en la mecnica, y donde es conocido como el principio de Fermat (Pierre de Fermat, matemtico francs,1601-1665). Pido disculpas si esta leccin pudiera resultar demasiado rida, pero estoy convencido de que la fsica es un gusto que se adquiere. El principio de mnima accin es un principio general aplicable a todas las reas de la fsica, y lo mismo gobierna la mecnica celeste que los procesos elementales del ncleo y sus componentes. La conjetura de Fermat (nota al margen) Fermat es el autor de la conjetura que Andrew Wiles del departamento de matematicas de la universidad de Priceton demostr hace algunos aos, concluyendo as una de las ms largas esperas en matemticas. La conjetura (una corzonada que no se puede demostrar cabalmente con las herramientas matematicas que se tienen). Se trataba de demostrar que las ecuaciones diofantinas de la forma xn + yn = zn donde x, y, z son enteros y n es un entero mayor a dos, no tienen solucin. Se puede reconocer fcilmente que si n = 2, se trata del teorema de Pitgoras, y efectivamente s existen soluciones a este problema; basta probar los nmeros 3, 4 y 5 para darse cuenta de que satisfacen claramente esa ecuacin diofantina. Esta conjetura se mantuvo sin demostrar por ms de tres siglos; durante ese tiempo las mejores mentes de la matemtica la asediaron sin xito. Se trata de un problema de teora de los nmeros. Recomiendo al respecto la lectura del libro de Sighi, sobre todo a quienes les interesa conocer con ms detalle la historia y las consecuencias de este ahora teorema. El principio de mnima accin aplicado a la luz La formulacin para rayos de luz que se reflejan en una superficie plana parece haber sido establecida por Hero de Alejandra alrededor del ao 100 de nuestra era, la formulacin de Fermat permite utilizar el principio para estudiar tambin los fenmenos de refraccin. El principio dice: La propagacin de la luz entre dos punos sigue aquel camino en que la luz tarda el menor tiempo recorriendo en comparacin con cualquier otro camino posible entre los mismos puntos.

Ilustracin emprica del principio de mnima accin Voy a utilizar este principio para deducir una de las leyes de la ptica: el ngulo de incidencia es igual al ngulo reflejado cuando un rayo se refleja en una superficie plana. Ser necesario utilizar matemticas, pero comenzar utilizando una regla en el pizarrn para hacer una serie de mediciones capaces de demostrar tanto que tanto el principio de mnima accin como que las matemticas s funcionan. He tomado una hoja tamao carta (28 por 21.7 centmetros) para marcar en uno de sus lados largos la posicin de los centmetros con una regla; quiero medir la distancia en linea recta entre los dos vrtices opuestos a ese lado, dependiendo del lugar donde toca en el lado O la linea que sale de P y llega a Q.

Figura 4.1 Tres trayectorias representativas de los posibles caminos recorridos por la luz al partir de P tocar el lado O y llegar a Q. Los resultados en centmetros basados en nueve trayectorias diferentes partiendo del vertice P, tocando el lado O y llegando al vertice Q se encuentran en la tabla 4.1 La precisin con la que he podido medir las distancias es de 0.1 centmetros, esto es, 1 milmetro. En la figura 4.2 aparece la nomenclatura. posicion de O (cm) distancia PO (cm) distancia OQ (cm) distancia PQ (cm)

8 10 12 13 14 15 17 19

23.0 23.7 24.8 25.4 25.8 26.5 27.5 28.7

29.1 27.7 26.5 25.9 25.4 24.8 23.8 23.1

52.1 51.4 51.3 51.3 51.2 51.3 51.3 51.8

Tabla 4.1 Resultados de las mediciones en una hoja tamao carta de las distancias entre los vertices P y Q . Las mediciones se hacen a ambos lados del aparente centro de la hoja. Como se puede ver en la tabla 4.1, la distancia mnima es de 51.2 en el cuando la linea toca O a los 14 centmetros. Sin embargo, el resultado tiene una incertidumbre de +-0.1 centmetros, pues no he podido medir bien las distancias. La figura 4.2 muestra los resultados, observndose un mnimo en los datos que corresponde a la distancia menor entre los dos puntos cuando la reflexin es cerca de los 14 centmetros, donde se divide en dos mitades exactas la base. Hice mediciones a ambos lados del centro, pues de no hacerlo estara asumiendo una simetra que no he comprobado y que puede sesgar los datos. Quiero poner en claro algunos de los problemas reales de medicin. Por ejemplo, qu tan bien se puede registrar la distancia en la regla con la que se est midiendo. Al medir la misma lnea se obtiene siempre el mismo resultado? Qu seguridad hay de que cuando se anota una distancia de un centmetro basndose en la regla que se utiliza, otra persona del grupo coincide en que la distancia registrada en su regla es efectivamente de un centmetro? Dado que la fsica es una ciencia emprica y cuantitativa, es preciso poner mucha atencin a la hora de hacer mediciones, pues ese es, a fin de cuentas, su criterio de verdad. En la figura 4.1 se observan tres rayos que parten del punto P hacia el lado O. Los rayos se reflejan y prosigue su trayectoria del lado O al punto Q. De la superficie donde se refleja parte una lnea perpendicular a ella, la normal, que va de O a N. El rayo forma dos ngulos diferentes con respecto a la normal: el ngulo de incidencia es , mientras que el reflejado es . La distancia sobre la superficie desde los puntos P y O es X, la distancia sobre la superficie entre los puntos P y Q es D y la altura sobre la superficie de ambos puntos es h.

Figura 4.2 Grafico de las distancias recorridas entre los puntos P y Q tocando el lado O para nueve trayectorias posibles, indicando la incertidumbre en la medicion de dicha distancia.

Como el medio donde se mueve la luz es homogneo, su velocidad es la misma y la llamar simplemente c. Necesitamos conocer el tiempo que tarda la luz en ir del punto P al punto Q pasando por el punto O. De este modo, aplicando la relacin entre velocidad de la luz (c), distancia (s) y tiempo (t), tenemos: t=s/c

donde hay que encontrar el espacio recorrido por la luz entre el punto P y O y el punto O y Q. Para lograrlo es necesario utilizar el teorema de Pitgoras, pues el rayo de luz sigue la hipotenusa de dos tringulos rectngulos. En el primer tringulo rectngulo los lados son h y X, mientras que en el segundo son h y D-X. La ventaja de utilizar esta notacin para el lugar donde se refleja la luz es inmediata, pues slo tenemos una incgnita, dado que la distancia entre los puntos P y Q est fija de antemano. Ver figura 4.3.

Figura 4.3 Detalle te rayo incidente PO y rayo reflejado OQ con los ngulos y respecto a la Normal NO. Llamar a la distancia entre los puntos P y O simplemente PO, y del mismo modo, a la distancia entre O y Q OQ. As pues, las hipotenusas PO y OQ vienen dadas por PO = h 2 + X 2 y QO = h 2 + ( D X )
2

El tiempo que tarda la luz en ir del punto P al punto Q pasando por O viene dado por t= h2 + X 2 h2 + ( D X ) + c c
2

Debemos encontrar el valor de la variable X que minimiza el tiempo total del recorrido t. Para ello se puede utilizar el clculo, sabiendo que cuando el tiempo es un mnimo su derivada es cero. La derivada de la expresin anterior igualada a cero es:

(D X ) dt X =0= 2 2 2 dX c h +X c h2 + ( D X )

Reconocemos que las fracciones son simplemente el lado opuesto de un ngulo dividido por la hipotenusa de un tringulo rectngulo, la definicin de la funcin seno. Por lo tanto, la ecuacin anterior puede ser reescrita como 0 = sen() - sen () o bien en la forma reconocible de la ley de reflexin: sen ()= sen() la cual establece que el ngulo de incidencia de un rayo de luz con respecto a la normal es igual al ngulo del rayo reflejado.

Observaciones sobre el principio de mnima accin El principio de mnima accin nos permiti deducir una regla muy conocida de la ptica: el ngulo de incidencia es igual al ngulo reflejado. Este principio se aplica a muchos otros casos en la naturaleza. Su generalizacin como principio de mnima accin se reduce al principio de Fermat en el caso de la ptica. El principio de mnima accin requiere introducir una cantidad muy importante en fsica que es la diferencia entre la energa potencial y la cintica, a la que los fsicos llamamos Lagrangiano. La energa potencial depende de la posicin, mientras la cintica de la velocidad. La accin es la integral temporal del Lagrangiano sobre una trayectoria especfica. El principio de mnima accin indica que el recorrido seguido por una partcula de prueba en la naturaleza minimiza la accin. Es posible formular la mecnica en base al principio de mnima accin. La naturaleza tiene una unidad fundamental de la accin, la constante de Planck. La accin est cuantizada; esto es, se manifiesta en la naturaleza siempre en mltiplos enteros de la constante de Planck. La unidad de la accin determina el rea elemental de de la mecnica cuntica. Esta unidad vincula por ejemplo a la posicin y a la cantidad de movimiento de una partcula (la cantidad de movimiento es el producto de la masa por la velocidad, tambin llamada momentum). No es posible conocer la posicion y la cantidad de movimiento de una partcula con un producto de sus incertidumbres menor a la constante de Plank (esto es el principio de incertidumbre de Heisenberg). Una partcula sigue el recorrido entre dos puntos que consigue la accin ms baja. Lo hace mediante modificaciones de su posicin (energa potencial) y su velocidad (energa cintica). El principio de mnima accin es un ejemplo de un principio variacional en la fsica, esto permite llegar a una solucin mediante varias iteraciones, pues se puede adivinar una solucin y luego ver si es mnima. Si es mnima, hemos llegado a la respuesta; si no es el caso, podemos acercarnos a ella mediante interacciones sucesivas.

El lector puede quedarse con la impresin de que hemos reducido el problema de ptica a una cuestin de geometra: encontrar el camino entre dos puntos que sigue el valle que los une. La analoga es buena, pues un valle tiene en su parte inferior una derivada igual a cero, exactamente la condicin matemtica que nos permitin encontrar la respuesta a la ley de la reflexin. Si se piensa en la luz como un fluido, queda claro que la trayectoria va a seguir por el valle, y no va a irse por las montaas. El principio de mnima accin sirve para encontrar tanto las leyes de la mecnica clsica como las de la mecnica cuntica. Una introduccin formal al principio de mnima accin est en el captulo 19 del segundo volumen de The Feynman lectures of physicsii, texto cuya lectura ha convencido a ms de una persona a dedicarse a la fsica el resto de su vida.

LA RELATIVIDAD ESPECIAL Nuestro conocimiento de la realidad descansa en dos grandes pilares, construidos en el curso del siglo XX: el primero es la relatividad y el segundo la mecnica cuntica. La relatividad fue la solucin a la incompatibilidad de la mecnica de Newton con el electromagnetismo de Maxwell. Me parece que entre los libros que abordan de manera adecuada la relatividad destaca el de Landauiii, aunque en la mayora de los libros de texto de fsica para universitarios se aborda el tema; Feynmaniv lo hace con claridad deslumbrante en su libro ya citado. Hubo intentos por encontrar explicaciones ad hoc -por ejemplo el ter- para salvar la mecnica de Newton; sin embargo, las mediciones las contradecan: las ondas electromagnticas se propagaban sin necesidad de ningn medio, contradiciendo a la mecnica de Newton. El electromagnetismo predeca que la velocidad de la luz era la misma en cualquier marco de referencia inercial (299 792 458 metros por segundo, segn la definicin actual, pero para simplificar, 300, 000 kilmetros por segundo, con un margen de error menor al 0.1%). Hoy en da la certeza en la validez de la constancia de la velocidad de la luz ha llevado a la comunidad internacional de pesas y medidas a definir la velocidad de la luz y no a medirla en base a un patrn de tiempo y a otro de longitud. Einstein formul su teora especial de la relatividad en 1905. Esta teora es vlida para marcos inerciales de referencia, es decir, un sistema de coordenadas que se mueve a velocidad constante. Gran parte de los ejemplos de la teora especial de la relatividad tienen que ver con trenes imaginarios que viajan a velocidades muy altas con un pasajero en una cabina y un observador situado en la plataforma de una estacin donde no para el tren. Voy a centrarme en el problema de un intervalo de tiempo medido desde dos marcos inerciales de referencia diferentes, aunque la relatividad tambin tiene consecuencias en la distancia entre dos puntos, la masa de un cuerpo, la cantidad de movimiento y la energa, entre otos aspectos. La famosa ecuacin de Einstein, E = mc2, tambin proviene de la teora especial de la relatividad.

Este acercamiento es una invitacin al lector para que contine asomndose a la manera que tenemos de entender la realidad los fsicos, pero sobre todo, para que entienda cmo hemos tenido que ir dejando atrs casi toda nuestra intuicin innata para poseer mayor capacidad predictiva sobre la naturaleza. El intervalo de tiempo de acuerdo a la relatividad: un ejemplo Las leyes de la fsica son las mismas tanto para el pasajero del tren como para quien est en la plataforma de la estacin, de acuerdo con la relatividad espacial, ya que ambos marcos de referencia son inerciales. Esto implica que el tren se mueve a velocidad constante, y no vamos a preguntarnos cmo lleg a esa velocidad, pues para adquirirla es necesario que haya sido acelerado. Agreguemos para completar el ejemplo el requisito de las ventanas de la cabina del tren estn cerradas, as que no se puede dar cuenta nuestro pasajero de que va a gran velocidad, si mira hacia afuera. La velocidad es constante (no olvidemos que la cabina es un marco inercial de referencia), y si el pasajero lanza una pelota al aire, sta subir y caer de la misma manera que lo hace en la plataforma de la estacin, el otro marco inercial de referencia, que est en reposo en relacin con el tren. Pese a no ser probable en este ejemplo, el pasajero del tren puede exclamar al abrir la ventana que la plataforma est movindose a gran velocidad, ya que de acuerdo a su experiencia con la pelota l no se mueve. Lo importante es la velocidad relativa entre los dos marcos de referencia; para mayor exactitud del ejemplo, el tren se mueve a la improbable velocidad de 240,000 kilmetros por segundo respecto de la plataforma. Ahora bien, si el pasajero comienza a moverse dentro del tren a una velocidad muy alta, 120,000 kilmetros por segundo, en la misma direccin en la que el tren avanza, uno podra preguntarle al observador del andn cul es la velocidad del pasajero. Segn la mecnica clsica, la respuesta es la suma vectorial de las velocidades; esto es, tomando en consideracin la direccin y el sentido de las dos velocidades. Justo lo que nos dice tambin el sentido comn, que funciona muy bien en nuestra vida cotidiana: la velocidad del tren ms la velocidad del pasajero. La velocidad resultante es 240 000 + 120 000 = 360 000 kilmetros por segundo, resultado que viola el postulado de la relatividad especial de que la mxima velocidad posible es la de la luz en el vaco. Insisto una vez ms en que la constancia de la velocidad de la luz no es algo intuitivo; es la realidad y tiene consecuencias interesantes. Vamos a estudiar ahora las consecuencias de la constancia de la velocidad de la luz, independientemente del marco inercial de referencia donde se mide. Para ello tendremos que hacer un par de gedankenexperiment (experimentos imaginarios, en alemn), pues llevarlos a cabo es difcil. La cabina del tren es muy alta (digamos 900 000 kilmetros); tiene una ventana del piso al techo y por ella puede ver lo que pasa dentro del tren, en principio, el observador situado en la plataforma de la estacin. El pasajero ha montado en la cabina el

siguiente experimento: puso un flash en el piso que puede accionar de manera simultnea con un reloj muy preciso. En el techo ha colocado un espejo para reflejar el pulso de luz emitido por el flash hacia un detector situado en el piso, junto al mismo flash. El detector enva un pulso de luz hacia afuera y simultneamente para el reloj del pasajero. El tiempo transcurrido entre la emisin del pulso y su deteccin, segn el reloj del pasajero, es t pasajero = S/C donde S es la distancia recorrida, esto es, 1 800 000 kilmetros, y C es la velocidad de la luz. Por lo tanto, t pasajero = 6 segundos. Cunto tiempo medira el observador de la plataforma con su reloj igualmente preciso? El observador no observara la luz subir y bajar en una perpendicular como lo hace el pasajero. Debido a la velocidad del tren, el pulso de luz va a seguir el recorrido de un tringulo issceles, ya que una vez emitida por el flash el tren se mueve a una distancia apreciable. Hay que recordar que la altura de la cabina es de 900 000 kilmetros; si la luz no hubiese recorrido tambin esa distancia horizontal, no habra llegado al detector que se est moviendo a 240 000 kilmetros por segundo, y sabemos por la experiencia del pasajero que s lleg al detector. Ver figura 5.1.

Figure 5.1 A: Recorrido del pulso de luz segn el pasajero en el interior de la cabina de un tren que viaja a una velocidad v. B: tres imgenes consecutivas del interior de la cabina del tren segn el observador en la plataforma.

Cul fue, entonces, la distancia recorrida por el pulso de luz de acuerdo al observador de la plataforma? La distancia recorrida es igual a C x t plataforma. Durante ese mismo tiempo el tren recorri 240 000 kms. x t plataforma. Sabemos que la la altura del tren es de 900 000 kilmetros; podemos usar esta informacin y el teorema de Pitgoras para calcular el tiempo que mide el observador t plataforma. El tringulo rectngulo est formado por una hipotenusa de longitud C x tplataforma / 2. La base del tringulo est dada por la velocidad del tren v y es igual a v x tplataforma / 2. El factor de 2 aparece dado que la luz va primero al techo y luego regresa al piso. La altura del tren es h. As, el teorema de Pitgoras dice:

t plataforma t plataforma c = h2 + v 2 2

Ahora debemos manipular algebraicamente esta expresin para despejar la incgnita que es tplataforma / 2. Primero voy a dividir ambos lados de la ecuacin por c2. 2 2 2 2 t plataforma t plataforma v h = + c c 2 2 En seguida, pondr todos los trminos que contiene la variable en un lado de la ecuacin. 2 v 2 h 2 t plataforma 1 = 2 c c Para luego despejar finalmente la incgnita: 2h c t plataforma = 2 1 (v c) Si sustituimos los valores de la altura y la velocidad tanto del tren como de la luz en la ecuacin anterior, obtenemos el tiempo medido por el observador: t plataforma = 2 900,000 300,000 1 (240,000 300,000)
2

= 10seg

Como se puede observar, el intervalo de tiempo medido por el pasajero -6 segundos- y el intervalo de tiempo medido por el observador en la plataforma -10 segundos- son diferentes. No hay ningn error en el clculo. El intervalo de tiempo transcurrido depende de la velocidad del marco de referencia. El tiempo en el marco con una velocidad ms rpida -en este caso el tren- se dilata. Si estudiamos detenidamente la ecuacin intervalo del tiempo medido en la plataforma podremos ver que mientras ms nos acercamos a la velocidad de la luz, el intervalo de tiempo medido por el observador en la plataforma crece, pues el denominador es positivo y menor a la unidad. Si se pudiese alcanzar la velocidad de la luz, el intervalo de tiemp sera infinito. La relatividad y la experiencia cotidiana En nuestra vida cotidiana no tenemos la oportunidad de desplazarnos a velocidades prximas a la de la luz ni de observar, a partir de nuestra propia experiencia, estos hechos paradjicos. La fsica clsica de Newton est ms cerca de nuestra intuicin pero ms lejos de la realidad. Se ha comprobado de manera experimental, con exactitud superior a los ocho dgitos, que un intervalo de tiempo depende de la velocidad del observador y el pasajero, esto es, de los diferentes marcos inerciales de referencia. La simultaneidad de dos eventos depende, como en los intervalos temporales, de las velocidades de los marcos

inerciales de referencia. Es necesario indicar respecto a qu marco de referencia se afirma la simultaneidad. De ah que el descubrimiento de la relatividad haya significado un cambio en la idea del tiempo y del espacio en la ciencia. La relacin matemtica que permite cambiar de un marco de referencia a otro, establecida en la ecuacin del intervalo de tiempo desde la plataforma, es parte de las llamadas transformaciones de Lorenz. Estas son una consecuencia de las simetras de la naturaleza, que tanto Maxwell (sin ser consciente de ello) como Einstein incorporaron a sus respectivas teoras. Dichas trasformaciones difieren de la manera en que Galileo y Newton trataban el tiempo, ya que para los fundadores de la mecnica clsica el tiempo era absoluto, completamente independiente de la velocidad del marco de referencia, y no haba forma de que el pasajero y el observador en la plataforma midiesen intervalos diferentes. LA MECANICA CUANTICA Cien aos de la mecnica cuntica (notas basadas en una platica dada en Noviembre del 2000 en la libreria del Fondo de Cultura Economica en Gudadalajara) Es sorprendente la cantidad de datos empricos que existan a finales del siglo pasado, las revistas cientficas estaban llenas de artculos sobre espectros de tomos y molculas, propiedades de la materia como ndice de refraccin viscosidad elasticidad, conductividad trmica y muchas otras cosas mas. Este compendio era puramente emprico, nadie sabia por que los espectros ocurran ni mucho menos que informacin daban. Haba muchas leyes empricas, pero ninguna base exista por ejemplo para la tabla peridica que era el principio organizador de la qumica careca completamente de bases tericas, por lo que su capacidad predictiva era muy limitada.

La prehistoria: Los ltimos cuatro meses del ao de 1859 vieron tres acontecimientos que iban a cambiar el curso de la ciencia para siempre. El doce de septiembre el astrnomo Le Verrier envi a la Academia Francesa de las Ciencias el texto de su carta a Faye donde discuta un cambio no explicado en el movimiento de Mercurio: Su perihelio avanzaba. El 24 de Noviembre se public un libro en Londres con el ttulo Sobre el Origen de las Especies Mediante la Seleccin Natural de Carlos Darwin, mientras que el veinte de Octubre, Gustav Kichhoff de Heidelberg enviaba su observacin de que una de las lneas obscuras del espectro del sol, la lnea D, se oscureca aun mas si se le hacia pasar por una flama de sodio. Este ultimo evento resulto ser la pregunta que dara origen a la mecnica cuntica. Kirchhoff lo relaciono directamente con la radiacin que emite un cuerpo caliente.

Todos ustedes se han dado cuenta de que un cuerpo caliente emite luz. Tambin se han dado cuenta de que el color de la luz depende de la temperatura de ese cuerpo. Por ejemplo en nuestro lenguaje cotidiano hablamos del rojo blanco, cuando una superficie esta muy caliente. De hecho existe un aparato para medir temperaturas que se llama el pirmetro donde se compara el color del objeto radiante con el color de un filamento. Kirchhoff se dio cuenta de la importancia de este fenmeno y advirti que habra muchas dificultades experimentales para su determinacin. As empez una aventura de la fsica que dio origen a la mecnica cuntica: tratar de medir cuidadosamente la cantidad de energa que emita un cuerpo negro en funcin de su temperatura y en funcin de su color. Para 1879 Josef Stefan haba conjeturado basado en sus experimentos de que el total de la energa radiada por un cuerpo caliente varia con la cuarta potencia de su temperatura absoluta. Ludwig Boltzman, siendo profesor de fsica experimental en Linz, probo en 1884 tericamente con argumentos basados en los trabajos de la teora electromagntica de Maxwell y de la termodinmica que esto era cierto solo para cuerpos negros. Un cuerpo negro es un cuerpo que absorbe toda la radiacin que recibe, por eso se ve negro. Otros comenzaron a proponer mas ideas, la mas importante probablemente fue la de Wilhelm Wein que para 1896 propuso una forma especifica con decaimiento exponencial. Paralelamente haban avanzado los mtodos experimentales. Los cuerpos negros se hacan con un horno que se calentaba a una temperatura dada y se le abra un orificio muy pequeo para que por ah escapara algo de la radiacin. Con un ingenio verdaderamente asombroso los fsicos fueron encontrando formas de estudiar la radiacin infrarroja, cuya longitud de onda es mayor que la visible, y los cuerpos negros a mil grados centgrados de temperatura producen en abundancia. Conocan que los prismas de vidrio dispersaban la luz visible en su espectro de manera que se podan separa los diferentes colores bloqueando la luz y dejando pasar solo un color por una rejilla. Haciendo pruebas con prismas de sal descubrieron que esta permita separar los colores y tambin lo hacan en el infrarrojo, abriendo posibilidades inimaginadas hasta ese momento. La primera frase, en el primer articulo del primer numero de la revista The Physical Review dice: Desde hace algunos aos el estudio de la radiacin obscura ha sido avanzada por las inquisiciones sistemticas sobre las leyes de dispersin de los rayos infrarocos por Langley Rubens y Snow entre otros. Esta revista es hoy en da la mas prestigiosa del mundo. Rubens, profesor de fsica experimental en la universidad de Berln, haba descubierto el mtodo de los rayos residuales, en el cual se elimina la radiacin de longitudes de onda corta (visible) mediante la mltiple reflexin en cristales de cuarzo o de sal. Esas reflexiones funcionan como un filtro en el cual solo sobreviven las longitudes de onda que coinciden con las oscilaciones ionicas del cristal. Para detectar la radiacin

utilizaban termopilas (termopares) hechos por ejemplo de antimonio y bismuto. La termopila estaba en contacto con una superficie negra que absorba la radiacin y se calentaba, ese cambio de temperatura generaba una corriente elctrica muy pequea que se poda medir. Ya para entonces tenan galvanmetros con peso de menos de 100 mg y resolucin de cien picoamperios (punto decimal con nueve ceros y un uno). Para medir la deflexin de la aguja del galvanmetro utilizaban un haz de luz que se reflejaba en un mini espejo en la punta de la aguja. El rayo de luz recorra uno o dos cuartos y en el siguiente proyectaba sobre la pared una lnea que cambiaba de posicin conforme la aguja se mova.

Volvamos al recuento de la historia. Kirchhoff haba dejado Heidelberg para convertirse en profesor de fsica terica en Berln. A su muerte la posicin se fue ofrecida a Boltzmann quien la declin (ya era profesor de fsica terica en Viena), luego le fue ofrecida a Heinrich Hertz quien tambin la declino (famoso por su descubrimiento de las ondas de radio) as que el tercer candidato de la lista Max Karl Erst Ludwig Planck llega como profesor a Berln con cuarenta aos de edad. Esta posicin lo coloco en cercana con los desarrollos experimentales de Rubens ah mismo en Berln. Esta cercana fue uno de los factores decisivos en el destino de este hombre marcadamente inusual.

Koffee und Kuche Planck probablemente descubri su ley durante las primeras horas de la noche del domingo 7 de Octubre de 1900. El Prof. Rubens y su esposa haban ido a visitar a los Plancks en la tarde de ese da. Durante la conversacin, Rubens mencion a Planck que haba encontrado que para altas longitudes de onda la energa emitida por un cuerpo negro era proporcional a la temperatura. Cuando se despidieron Planck se puso a trabajar y encontr una interpolacin entre ese resultado y los resultados anteriores que funcionaban muy bien para pequeas longitudes de onda; La ley de Wien. Esa misma noche escribi una tarjeta postal a Rubens con sus resultados. El 19 de Octubre el colaborador de Rubens Dr. Kurlbaum presento los resultados y Planck presento pblicamente su descubrimiento. Sera injusto decir que lo nico que hizo Planck fue un ajuste de datos y encontr la mejor forma matemtica para expresar las observaciones. Pero entre Octubre y Diciembre de 1900 fue un periodo heroico en su vida. Planck haba encontrado la formula, pero cuales eran los principios fsicos que permitan tales cosas. Planck conoca muy bien la electrodinmica y la termodinmica. Comenz a trabajar pensando en que el cuerpo negro estaba compuesto por multitud de antenas u osciladores que emitan y absorban radiacin. Gracias a la electrodinmica se saba como funcionaban tales antenas y la termodinmica estableca el equilibrio trmico al cual deban llegar tales osciladores. Para poner todos los elementos de manera coherente es necesario hacer un promedio estadstico pues es imposible saber que es lo que hace cada uno de esos osciladores u antenas que Planck postulaba. Aqu estn los dos grandes saltos intelectuales: Primero

asumi que la el total de la energa estaba hecho de elementos finitos o cuantos (quantum) proporcionales a la frecuencia de oscilacin. Y segundo: tales cuantos son indistinguibles unos de otros por lo que es necesario repartirlos de manera indistinguible entre los osciladores que si son distinguibles. Planck present sus resultados en 14 de Diciembre de 1900 y as apareci pblicamente por primera vez la idea del cuanto y la hoy llamada constante de Planck. (h barra). Desde el punto de vista de la fsica de 1900 la lgica de Planck en cuanto a sus bases de electrodinmica y de termodinmica era impecable, pero su tratamiento estadstico era descabellado. Planck se refiri a ello en 1931 como un acto de desesperacin, pues tenia que obtener un resultado que coincidiera con los datos bajo cualquier circunstancia y a cualquier costo Su teora combinada con los experimentos de Rubens y otros le permiti en 1901 calcular los valores de h (constante de Planck) = 6.55E-27 erg-s (6.63E-27 es el valor aceptado actualmente), luego la constante de Boltzmann, El numero de Avogadro, y a partir de la ley de Faraday para electrolitos el valor de la carga del electrn 4.69 E-10 esu, el valor actual es 4.80 E-10 esu. En ese tiempo J. J. Thompson haba medido la carga del electrn, pues el lo haba descubierto, como 6.5 E-10 esu un error de casi cincuenta por ciento que la gente no acepto sino hasta que las partculas alfa (ncleos de helio) con dos cargas positivas se registraron una carga de 9.3E-10 esu, dndole la razn a Planck.

Abram Pais a dicho de el: Su razonamiento fue una locura, pero su locura tena la calidad que solo las grandes figuras de transicin pueden traer a la cienciav. Su teora que definitivamente explicaba las observaciones, puso a Planck, un hombre conservador por inclinacin, en el lugar de un revolucionario renuente. El que estaba completamente imbuido en el pensamiento y los prejuicios del siglo 19 hizo el primer rompimiento conceptual que hizo que la fsica del siglo veinte apareciere tan discontinuamente diferente de la anterior. Planck no llamo a sus elementos de energa cuantos y no insisti en su naturaleza discreta. Maxwell haba hecho su teora electromagntica y haba hecho una descripcin magnfica de la luz como ondas que son continuas. Planck no tomo su hiptesis como una discontinuidad fsica, una atomicidad de la energa en un sentido estricto. Aunque han habido muchas otras innovaciones en la fsica desde el 14 de Diciembre del 1900, el mundo no ha visto otra figura como Planck.

Aparece Albert Einstein: De los tres grandes artculos producidos por Einstein en 1905 el titulado Sobre un punto de vista heurstico concerniente a la produccin y transformacin de la luz lo considero como l ms revolucionario de su vida. Otro de esos artculos era sobre la teora de la relatividad. Einstein observaba que la teora electromagntica de la luz asuma un continuo, mientras que todas las formas de entender la materia comenzaban con tomos discretos. Seria posible que la discontinuidad fuera productiva para la luz. El observaba que si bien las ecuaciones de Maxwell parecan ser adecuadas para muchos fenmenos,

para la radiacin de cuerpo negro no era suficiente. Demostr que los resultados puramente clsicos eran errneos y absurdos. La radiacin tenia que aparecer en lo que Einstein llam por primera vez cuanto de radiacin de energa. Einstein crea que su acercamiento al problema de radiacin de cuerpo negro era diferente al de Planck. Planck haba estudiado que pasaba cuando se tienen cargan oscilando en las antenas. Einstein aplic la termodinmica directamente a la luz. Ah fue cuando propuso que si la luz esta realmente compuesta de cuantos de energa, entonces probablemente tambin es emitida y absorbida de manera discreta. As pues con otras consideraciones logro establecer la ley del efecto fotoelctrico en el cual la luz expele electrones de la superficie de un metal. As Einstein hizo una prediccin cuantitativa probable partiendo de su teora del quantum. Hoy en da ese efecto se utiliza para detectar luz en multitud de aparatos, pero llevo mas de una dcada lograr hacerlo. Fue Robert Millikan quien confirm la prediccin y obtuvo de una manera diferente el valor de h (la constante de Planck) que era exactamente la misma que apareca en la formula para la radiacin de cuerpo negro. Millikan con la mayora de los fsicos se resista a aceptar la hiptesis cuntica de la luz. Einstein recibi su premio Nobel justamente por el efecto fotoelctrico. La discusin entre onda o partcula en la luz haba sido resuelta en el siglo 19 con los trabajos de difraccin e interferencia de Fourier, Poisson y Arago. As quedo establecida la naturaleza ondulatoria de la luz que haba sido propuesta por Hyugens, en oposicin a Newton quien prefera una naturaleza corpuscular. Con la aparicin del cuanto resurga la naturaleza copuscular de la luz con venganza y era difcil entender que causaba la interferencia de la luz si esta no era onda. La relacin del quantum (corpsculo) con el aspecto ondulatorio de la luz se ha mantenido como uno de los puntos lgidos de la teora. Los dos aspectos, onda y partcula, estn ntimamente acoplados. Ambos son necesarios simultneamente para explicar el comportamiento de la luz. El aspecto corpuscular de la luz, llamado hoy en da fotn result fundamental para la explicacin de la dispersin de rayos X por electrones, por lo cual Arthur Compton recibi el premio Nobel en 1923. Primer interludio. La primera bienvenida que la idea del quantum recibi en la comunidad de fsicos no provino del estudio de la radiacin. Se dio en una de las reas de la fsica mas distantes de la luz que uno se podra imaginar: el estudio de los calores especficos. El calor especifico de una sustancia determina cuanto cambia su energa cuando su temperatura cambia. A temperaturas bajas los slidos presentan una conducta muy peculiar. Einstein, si nos lo volvemos a encontrar, sospecho que la desviacin podra ser explicable en base a la teora cuntica. Reformul el problema de Planck para tratar la estructura de un cristal formado por un arreglo uniforme de tomos (rejilla). Logro obtener predicciones razonables que involucraban la misma constante de Planck multiplicada por la frecuencia de oscilacin de los tomos.

Las cosas se mantuvieron as por varios aos hasta que el fisicoqumico Walther Nernst inund la arena con resultados que coincidan con la teora de los calores especficos de Einstein sino que convenci a los fsicos que esas ideas se deban discutir. El Primer Congreso de Solvay La Teoria del quantum naci en 1900, pero su presentacin en sociedad ocurri justamente en la conferencia Solay de 1911. En esta reunion en Belgica se juntaron todos los fisicos importantes a discutir la idea del cuanto. Ah estaba Madame Curie con Henri Poincare, Planc, Rubens, Sommerfeld, de Broglei, Rutherford, Einstein, Langevin, Lorentz y por supuesto Nernst. En medio de las discusiones sobre lo discreto, los espectros discretos que emiten las sustancias al ser excitadas cobraron una importancia muy grande . La mayoria de los modelos creados en esa decada estabn equivocados. Se trataba de cuantizar algo en los atomos y en las moleculas, pero no se sabia que. Aparece Bohr en la Escena. Parece irnico que Niels Bohr, el fsico dans que se convirti en el gran Papa de la Mecnica Cuntica, inicialmente no haya tenido inters en los espectros. El hizo su tesis doctoral sobre la teora de los electrones en los metales. Bohn estaba fascinado por sus fallas e inestabilidades. El pensaba que tales fallas sugeran una nuevo tipo de fuerza, fundamentalmente diferente a esas que se conocan en la fsica, esto es gravedad y electromagnetismo. Sospecho que el cuanto estaba implicado, llevaba tiempo tratando de aplicar esas ideas a la teora sin ningn xito. El mantuvo la corazonada de que la idea era buena y fue durante su estancia postdoctoral en Manchester en el laboratorio de Rutherford, quien aos antes haba descubierto que el tomo estaba formado por un ncleo central con electrones alrededor. Comenz a pensar que el tomo estaba formado por un ncleo central con electrones orbitando a su alrededor y de inmediato se dio cuenta que seria inestable, pues los electrones perderan energa al dar vueltas puesto que su movimiento es acelerado. Para estabilizar su modelo del tomo a fuerzas impuso una condicin de cuantizacin como estaba de moda en esos das (Rutherford haba estado en Solvay). Uno de sus colegas en el laboratorio dirigi su atencin hacia los espectros e inmediatamente se dio cuenta de que poda explicar el espectro de la serie de Balmer de hidrgeno si cambiaba su modelo un poco. Postulo que la luz era la emisin producida por la transicin entre dos rbitas discontinuas cuya energa difera por una cantidad proporcional a la frecuencia de la luz emitida, la constante de proporcionalidad era h la constante de Planck. Public sus resultados en 1913. El modelo tena demasiados huecos y condiciones ad-hoc, pero tenia cierta capacidad predictiva que convenci a mucha gente. La rueca dio la vuelta entera un par de aos despus cuando Einstein conect el tomo de Bohr con la radiacin de cuerpo negro. En esos artculos donde se preludia el invento del laser, mostr el vinculo entre la ley de Planck de la radiacin de cuerpo negro, los niveles de energa discretos y la emisin y absorcin cuantizada de radiacin.

Ah sealo que las transiciones no podan ser predichas exactamente sino de manera probabilistica, por cierto es en esos artculos donde formaliz la idea del fotn, el cuanto de energa. Durante la segunda parte de la dcada de los diez los fsicos tericos continuaron refinando las reglas de cuantizacin y los experimentales, entre ellos se distinguen Zeeman en Holanda y Stark en Alemania, mostraron espectros con mayor resolucin y sobre todo estudiaron la influencia de campos magnticos y elctricos en los tomos. Una nueva generacin de fsicos: Bohr, Arnold Sommerfeld y Max Born aparecieron y motivaron a sus estudiantes: Hendrik Kramers, Wolfgang Pauli, Werner Heisneberg y Pascual Jordan a trabajar en explicar la evidencia emprica que provena de los espectros contra las ambigedades de las reglas de cuantizacin. Existan procedimientos para tratar los problemas que se basaban en identificar un parmetro, como la rbita del electrn y luego cuantizarlo. La teora tena muchos parches y sus fracasos aumentaban, a principios de los aos 20 un sentimiento de crisis se generaliz entre los fsicos. Un grupo alrededor de Bohr que inclua a Born, Pauli y Heisenberg, empezaron a sospechar que los problemas tenan su origen en las trayectorias de los electrones. A lo mejor era posible abstraerse de las rbitas y en cambio enfocarse a las transiciones de probabilidades y emisiones de radiacin ya que esas son ms fciles de conocer. Una tsis doctoral de pgina y media. En 1923 un fsico francs: Luis de Broglie, escribi su tsis doctoral en pgina y media. En ella present una idea especulativa muy interesante que es el inverso de las ideas de Einstein y Planck sobre la luz. El sugiri que se buscaran aspectos ondulatorios de los electrones. La contraparte de la naturaleza corpuscular del electrn. Asoci la cantidad de movimiento de una partcula con su longitud de onda. A mayor cantidad de movimiento menor seria la longitud de onda. Experimentos posteriores en Bell Labs confirmaron que los electrones efectivamente interferan. En 1924 un fsico hind de apellido Bose vuelve sobre el problema de Planck de las partculas indistinguibles y formula las bases de lo que hoy llamamos la estadstica de Bose Einstein. Una tormenta de ideas. En 1925 Pauli enuncia su principio de exclusion, estableciendo el spin o momento angular intrinseco del electron. En 1925 Heisenberg paso unas vacaciones en una isla del mar bltico, ah comenz a pensar que tal vez la formulacin matemtica deba ser discreta desde el origen. Solo descubri lo que los matemticos llaman matrices, que no son sino tablas de nmeros con ciertas reglas especiales de adicin y multiplicacin. En especial cuando se multiplican matrices el orden si afecta el producto. Su artculo original no es muy claro,

pero las ideas estn ah. En colaboracin con Born y Jordan desarrolla la mecnica matricial, la primera versin de la mecnica cuntica. El postulado de DeBroglie dio a Erwin Schroedinger la idea para sus artculos de 1926. El trato de utilizar lo que se conoca de las propiedades de las ondas para vincularlas a las partculas utilizando la constante de Planck como la piedra angular. A Schroedinger no le gustaban las ideas de Bohr sobre la discontinuidad, tampoco encontraba intuitivamente tratable la mecnica matricial de Heisenberg. En su mente, el quantum no implicaba ninguna de esas cosas. Al contrario, mostraba lo opuesto; la aparente atomicidad de la materia servia de cubierta a un continuo. Schroedinger propuso su famosa formula, tal vez una de las mas famosas en la historia de la ciencia, la hoy conocida ecuacin de Schroedinger. Esta ecuacin predice la funcin de onda asociada con un electrn. Puesto que las ondas presentan vibraciones discretas era posible encontrar resultados cuantizados, pero no es posible darle una Interpretacin determinstica a la funcin de onda. La existencia de dos teoras gener multitud de discusiones, pero pronto se demostr que ambas formulaciones eran exactamente equivalentes. Born desmaterializ las ondas de Schroedinger convirtindolas en puras densidades de probabilidad. En 1926 Enrico Fermi y Paul Dirac muestran que de acuerdo a la mecnica cuntica debe existir otra manera de contar partculas, asociada al principio de exclusin de Pauli. Este descubrimiento abri la puerta para la fsica del estado slido que en 1948 desarrollo el transistor. En 1927 Heisenberg enunci su principio de incertidumbre, limitando la posibilidad de la precisin de cualquier medicin, creando un compromiso en la precisin con la que se puede conocer la posicin y la cantidad de movimiento (velocidad multiplicada por la masa) de una partcula. En 1928 Dirac presenta su teora del electrn, con predicciones fascinantes como la antimateria (descubierta por Anderson en 1932) y comenzando la generalizacion de la mecanica cuantica a lo que hoy conocemos como la teoria cuantica del campo. La mecnica cuntica es la teora que se ha comprobado con mediciones mas precisa. Es sin duda la teora ms exitosa en la historia de la ciencia. No obstante eso, la mecnica cuntica caus multitud de discusiones entre sus fundadores durante los primeros treinta aos del siglo veinte, sino hoy en da muchas personas que no estn satisfechas con sus fundamentos y su interpretacin, aun cuando todo mundo acepta que funciona a la perfeccin. Su capacidad predictiva es inigualable y su influencia en nuestra vida cotidiana impresionante. Ella ha hecho posible el avance de la industria electrnica y de la industria qumica y comenzamos a ver su influencia en la biologa. La prxima vez que vean un horno caliente o simplemente un cuerpo caliente que emite radiacin, no dejen de maravillarse, de asorarse que millones de fotones, cuantos de luz

estn siendo emitidos y aun si no los detectamos individualmente su existencia y la comprensin del por que esa cuantizacin es digna de enorgullecerse y de celebrarse. Aproximaciones a la mecnica cuntica Aunque sin profundizar en ellas, voy a tratar de sintetizar algunas de las ideas introducidas por la mecnica cuntica. Antes de empezar advierto que la mayora de los fsicos, cuando se nos pregunta sobre la interpretacin de la mecnica cuntica, preferimos remitirnos a su xito predictivo y asumimos una actitud pragmtica. La mecnica cuntica forma parte de los avances de la ciencia menos aprehensibles de manera intuitiva, pero ciertamente funciona. Para la mecnica clsica, y con ella para nuestra intuicin, es posible conocer y predecir todas las propiedades de una partcula si conocemos su posicin y su momentum (masa multiplicada por la velocidad). Dadas unas condiciones iniciales, las ecuaciones de Newton permiten seguir la trayectoria de la partcula en todo momento y en todo lugar: la mecnica clsica es determinista. La mecnica cuntica, por su parte, establece a la funcin de onda como el objeto principal. obedece a una ecuacin determinista que relaciona su evolucin temporal con la energa cintica y potencial del sistema, llamado Hamiltoniano. Matemticamente es una funcin de onda: una de sus consecuencias es que acepta de manera natural soluciones con valores caractersticos si el potencial y las condiciones de frontera lo permiten. Los valores caractersticos -muchas veces referidos por su nombre en alemn: eigenvalues- forman un espectro discreto de valores; por ejemplo, dada la longitud de una cuerda de guitarra, encontrar las frecuencias en que puede oscilar tal cuerda. Puesto que la cuerda est ligada en ambos extremos, las ondas estacionarias tienen longitudes de onda cuyos mltiplos caben exactamente en la cuerda. En el caso de la cuerda, la vibracin permitida es de una nota y sus armnicos, que son mltiplos de la frecuencia de oscilacin fundamental, o submltiplos de la longitud de onda fundamental. El contenido armnico de una cuerda; esto es, cuntos armnicos oscilan y con que amplitud, especifica el timbre de cualquier instrumento musical, incluida la voz humana. La mecnica cuntica ha podido calcular y predecir los espectros de lneas discretas que caracterizan e identifican a los diferentes elementos atmicos. El tomo emite luz de una determinada frecuencia cuando alguno o varios de sus electrones son excitados y regresan al estado fundamental. Entre las consecuencias que aparecen en la mecnica cuntica est la necesidad de abandonar la idea de partcula y trayectoria de la mecnica de Newton; la realidad del mundo microscpico est regido por una ecuacin de onda. La funcin de onda , el elemento fundamental en la explicacin de la realidad, permite calcular valores esperados e incertidumbres en la posicin y la velocidad de la

partcula; pero no permite conocer con absoluta certeza cul ser la trayectoria de una partcula. Puesto todo esto en el contexto del principio de mnima accin que vimos hace dos lecciones, la mecnica cuntica describe todas las trayectorias posibles que una partcula puede llegar a explorar cuando recorre un valle. No hay nada que le prohba viajar por la parte inclinada del valle, pero es mucho ms probable que pase por la parte ms baja. La mecnica cuntica ofrece reglas especficas para sumar todas las trayectorias posibles y encontrar cul es la ms probable, as como cul es la desviacin estandar de sus trayectorias. La parte de esas reglas que posee mayor importancia consiste en especificar la onda que caracteriza a la partcula en cada trayectoria. Esa onda puede interferir entonces de manera constructiva o destructiva. La longitud de onda est relacionada intrnsecamente con el momentum de la partcula = h/p (donde es la longitud de onda, h la constante de Planck y p el momentum de la partcula). La primera persona que postul la existencia de tales ondas fue el francs Louis de Broglie en su tesis doctoral. Todas las trayectorias son iguales y todas son exploradas. Dado que el valle es plano en su parte inferior, las trayectorias en esa vecindad interfieren constructivamente formando el recorrido ms probable. Esta descripcin de la mecnica cuntica se debe a Richard Feynmanvi. Insisto en que las trayectorias se refieren a la accin (ver principio de la tercera leccin de estas notas), suceden en el espacio de fase, espacio formado por la posicin y el momentum de una partcula; ya no se habla slo de la posicin de la partcula, como cuando nos referimos al espacio. La funcin de onda tiene toda la informacin respecto a los posibles recorridos y al valle donde stos suceden. A partir de la funcin de onda es posible calcular la posicin y el momentum o velocidad de una partcula. La manera de calcular aqulla no difiere mucho de la forma en que se calcula el promedio de una distribucin estadstica. De hecho, la funcin de onda elevada al cuadrado -2- es la densidad de probabilidad de la partcula, indicando cuantitativamente cual es la probabilidad de encontrar la partcula en un lugar dado. Imaginemos que nos interesa conocer la posicin de un electrn dentro de un tomo; para construir la densidad de probabilidad podemos hacer un experimento de dispersin analizando cmo se desvan los proyectiles que enviamos. Donde hay ms probabilidad de encontrar un electrn se desviar ms el proyectil, ya que, a fin de cuentas, prevalece la interaccin electromagntica. La funcin de onda es completamente determinista, dado que sigue una ecuacin lineal, la ecuacin de Schrdinger. Sin embargo, la funcin de onda no da ni la posicin ni la velocidad de la partcula; no ofrece ningn resultado observable: cuidado con las

interpretaciones positivistas La funcin de onda s permite el clculo de promedios y desviaciones estandar de cualquier fenmeno observable. Una de las consecuencias ms interesantes de la mecnica cuntica es el principio de incertidumbre, principio ntimamente vinculado a la cuantizacin de la accin, y que limita la precisin con que se puede conocer de manera simultnea, dos cantidades diferentes que forman un par conjugado. Sin entrar en detalles tcnicos, el producto de un par conjugado tiene las mismas unidades que la accin. Por ejemplo, son conjugados la posicin y el momentum (velocidad por masa), asi como la energa y el tiempo. El principio de incertidumbre establece la existencia de un ruido cuntico mnimo entre dos variables conjugadas, de manera que si reducimos el ruido en una, se incrementar en la otra. No es posible conocer con exactitud total, de manera simultnea, la posicin y la velocidad de un electrn. Este resultado ha originado muchas discusiones filosficas; pero los fsicos, que tenemos una actitud de mayor pragmatismo, hemos aprendido a vivir con la realidad y a encontrar la manera de aprovecharla. Agregar una nota de carcter histrico: Niels Bohr apunt en sus reflexiones filosficas que la claridad y la verdad, a su modo de ver, se comportan como dos variables conjugadas, esto es, vinculadas por una relacin de incertidumbre: A mayor claridad, menor verdad! Transcribo a continuacin algunas consideraciones de Steven Weinbergvii sobre la mecnica cuntica viiiy sus consecuencias: Describir la mecnica cuntica slo con palabras da inevitablemente una impresin vaga de lo que sta es. La mecnica cuntica no es nada vaga; aunque parezca raro, provee una manera de calcular niveles de energa, tasas de transicin y probabilidades. Voy a tratar de mostrarles un poco ms de la mecnica cuntica, y para este propsito considerar aqu el ms simple de los sistemas, uno que tiene slo dos configuraciones. Podemos pensar en este sistema como una partcula con slo dos posibles posiciones, en vez del infinito que generalmente asociamos con stas; las llamar aqu y all. El estado del sistema est descrito en todo momento por dos nmeros: los valores del aqu y del all de la funcin de onda. En la fsica clsica la descripcin de nuestra partcula es muy simple: est definitivamente aqu o all, aunque puede saltar de aqu a all, o viceversa, de una manera dictada por alguna ley dinmica. Las cosas son ms complicadas en la mecnica cuntica. Cuando no estamos observando la partcula, el estado del sistema puede ser puro aqu; en tal caso, el valor del all de la funcin de onda se desvanecer. O bien, el estado de puro all, en el cual ser el valor del aqu de la funcin de onda el que se desvanecer. Pero tambin es posible, y mucho ms usual, que ninguno de los valores se desvanezca, y que la partcula no est definitivamente ni aqu ni all. Si tratamos de ver si la partcula est aqu o all, por supuesto encontraremos que est en una u otra de las posiciones; la probabilidad de que el resultado sea aqu va dada por el cuadrado del valor aqu antes de la medicin, y la probabilidad de que est all va dada por el cuadrado del valor de all. Conociendo

la funcin de onda no podemos predecir cul valor asumir la partcula, solamente sus probabilidades. Este sistema con slo dos configuraciones es suficientemente simple que su ecuacin de Schrdinger puede ser descrita de una manera ms directa que para otras partculas. Entre mediciones, la tasa de cambio del valor aqu de la funcin de onda es una constante multiplicando el valor aqu ms una segunda constante numrica multiplicando el valor all. La razn de cambio del valor all es una tercera constante multiplicando el valor de aqu ms una cuarta constante multiplicando el valor de all. A las cuatro constantes se les conoce colectivamente como el Hamiltoniano de este sistema simple. El Hamiltoniano caracteriza al sistema en s, no a un estado particular del sistema; el Hamiltoniano nos dice todo lo que hay que saber sobre cmo evoluciona el sistema a partir de ciertas condiciones iniciales. La mecnica cuntica en s misma no nos dice cmo es el Hamiltoniano, el que tiene que ser derivado de nuestro conocimiento experimental y terico sobre la naturaleza del sistema que estamos estudiando. Nuestro ejemplo de sistema sencillo puede ser utilizado a la vez para ilustrar la idea de complementariedad de Bohr, considerando otras formas de describir el estado de la misma partcula. Por ejemplo, hay otro par de estados, similares a los estados de cantidad de movimiento definida, que podramos llamar parar e ir, en los cuales el valor del aqu de la funcin de onda es respectivamente ya igual al valor del all, o igual al menos valor del all. Podemos, si lo queremos, describir la funcin de onda en trminos de sus valores de parar e ir en vez de los valores de aqu y de all: el valor de parar es la suma de los valores de aqu y de all, y el de ir es la diferencia. Si sucede que sabemos que la posicin de la partcula est definitivamente aqu, entonces el valor de all de la funcin de onda debe desvanecerse y por lo tanto los valores del parar e ir deben ser iguales, lo que significa que no sabemos nada de la cantidad de movimiento de la partcula; ambas posibilidades tiene una probabilidad del 50%. Por otro lado, si sabemos que la partcula est definitivamente en el estado parar con cero cantidad de movimiento, entonces el valor de ir es la diferencia entre los valores del aqu y del all, lo cual significa que no sabemos nada acerca de si la partcula est aqu o all; la probabilidad de cualquiera es del 50%. Vemos que existe una total complementariedad entre las mediciones del aqu o all y del parar o ir. Podemos hacer uno u otro tipo de medicin, pero cualquiera que elijamos nos deja totalmente a oscuras acerca del resultado que encontraramos si hicisemos el otro tipo de medicin. Todos los fsicos estamos de acuerdo en cmo utilizar la mecnica cuntica, pero existen desacuerdos muy serios respecto a cmo interpretar lo que estamos calculando cuando lo hacemos. La realidad es el objeto de estudio de los fsicos, pero su metodologa es muy diferente a la de los filsofos y a la de otros humanistas. La interpretacin de la mecnica cuntica mediante palabras es un problema, ya no digamos intentar hacerla en trminos aceptables para los filsofos. La mayora de los fsicos hemos adoptado una actitud pragmtica al respecto, pues conocemos la capacidad predictiva de la mecnica cuntica. Nuestra actitud no es bien recibida por los filsofos, quienes difcilmente aceptan argumentos pragmticos y quieren explicar de manera verbal, no matemtica, la realidad. Esta diferencia, que

Weinberg pone de manifiesto al principio del ejemplo anterior, es muy importante porque enfatiza la formulacin matemtica y su capacidad predictiva de la realidad. Cathy Carson The Origins of The Quantum Theory Beam Line, Summer/Fall 2000, p. 6 Daniel Kleppner and Roman Jackiw One Hundred Years of Quantum Physics Science, 289, 893 (2000).
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SIGH, Fermat,s last theorem, 1996 FEYNMAN R., Leighton and Sands, The Feynman lectures of physics, Adison-Wesley, New York, 1970 iii LANDAU L., Y. Rumer, Qu es la teora de la relatividad, Ediciones de Cultura Popular, Mxico, 1977 iv FEYNMAN R., Op.cit. v PAIS Adam, Subtle is the Lord vi FEYNMAN R. Op. cit. vii WEINBERG Steven, Dreams of a final theory, Pantheon Books, Random House, New York, 1992
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