Vous êtes sur la page 1sur 170

!

VIII
DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
de faire ressortir ce qui me


l
. de l'rudition . 1 1 p_araz. e re e rsullat le plus frappant
tz
1
"fique
8
?ie
1
n-
e par consequent JUsqu'd nos . Il sz ce,
pen
1
se scienlifiqu; de la


peu souvent se rvler irompeus t i . a z ee
.ses diffrences "avec la s . e, an par que par
invitable de sa position /!'lats cecz es.t le rsultat
de la rforme hiloso hi qr:e par le de la grande aventure
lorsqu'ils ont (ait part _les envahisseurs bar bar. es .
S. . eur ms rue zon aux sourc z

d
la contribution indispensable de [ e que Je sous-esilme
au dveloppement de la sc. at" czvz zsa zon arabe mdivale
l'Occident, mais arce an z_que et ,sC: transmission d
l'histoire des scfences q::r:: alr?czsmer:-t pour sujet
traitement plus large du sujet tZ::Ol zsr wn occzdentale. Un
volume, comprendrait aussi u' p ar:ge peul-eire pour un seul
sciences en Islam autant expose complet de l'histoire des
M d tf yzance.
ches _de ce sicle, donlles recher-
la science mdivale Paul ,f mz respf?zf pntrer la lumire dans
H k
. ' annery, zerre Duhem Chari H
as fns - envers l'activit biblio h. ' es omer
envers l'uvre critique de s yrap zque, de George Sarton, et
Lynn Thorndike, Alexandre :t . en particulier
clairement d quiconque tournera
fazf, nul chercheur pntrant dans ce d .P ges qUl suwent' en
D omazne ne peut y ' h

revue la d cette dition
ment de la premire dition e e ce qrz. a 'eie publze depuis l'achve-
Il , t n ang ms.
gues D"; f/ d'exprimer enfin mes remerciements d M. J ac-
ermzes,_ non seulement pour son t
mais encore pour la patience avec em:a
ont
traduction. _ l me at au pomt sa
Oxford, 6 janvier 1958.
A. C. C.
1
1 !, ..
li'--_:__:_.
INTRODUCTION
L'histoire des sciences est l'histoire des systmes de pens.e
relatifs au monde de la nature. Bien que la caractristique la
plus clatante de la science, dans la civilisation moderne, soit
l'empire qu'elle a donn sur le monde physique, au moment
mme o s'acqurait ce contrle pratique - et certainement
pendant de longues priodes avant qu'il ne devnt possible - les
hommes essayrent d'embrasser la nature dans les limites de
leur entendement. Les inventions et les ralisations pratiques
de la science applique _-Offrent un grand intrt pour l'historien,
non moins que les effets des scinces de la nature sur la vision
du monde chez le profane telle qu'elle apparat' dans la littrature,
l'art, la philosophie et la thologie ; plus grand encore est l'intrt
offert par le dveloppement interne de la pense scientifique
elle-mme. Les principaux problmes qui se prsentent l'histo- l
rien des sciences sont donc : quelles questions les hommes se
posaient-ils propos du monde de la nature tel moment
particulier ? Quelles rponses taient-ils en mesure de fournir ?
Et pourquoi ces rponses ont-elles cess- de satisfaire la curiosit
des hommes ? Quels taient les problmes que voyaient les
savants de l'poque, et quels taient ceux qu'ils ne voyaient pas ?
Quels taient les traits limitatifs, dans la philosophie de la nature,
dans la mthode scientifique, dans la technique de l'observation,
de l'exprience et des mathmatiques, qui caractrisaient la
science de la priode, et quels taient les changements qui,
une autre, dplaaient le point de vue ? Tel systme archaque J
de pense scientifique, qui peut nous paratre fort trange,
nous qui le considrons du haut de notre xx.e sicle, devient
intelligible lorsque nqus comprenons les questions auxquelles
il tait appel rpondre.
Les questions donnent un sens aux rponses, et quand un l
systme en a remplac un autre, ce n'est pas simplement parce
que l'on dcouvrait des faits nouveaux qui venaient rfuter
l'ancien systme ou le faire tomber en dsutude, mais, chose
plus importante, parce que, pour une raison quelconque, qui
C. CJI:OXBll!', I 1
2
DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
tait tantt le rsultat d'observations nouvelles, tantt la cons-
quence de nouvelles conceptions thoriques, les savants commen-
aient repenser leur position dans soi_I poser d_e
nouvelles questions, faire des assomptions differentes, envi-
sager d'un il nouveau des tmoignages depuis longtemps
lfamiliers.
La prsentation de la pense une poque dont les supposb.
tions de base et les problmes n'taient pas identiques aux
ntres ne peut manquer d'impliquer toujours de dlicates ques-
tions d"interprtation et d'apprciation. Bien des aspects de la
philosophie et des sciences, en particulier dans la priode qu'en-
globe ce volume, ne sont pleinement que _dans
tout l'arrire-plan des penses et des occaswns,
et thologiques autant que scientifiques et s?c':'les
et conomiques aussi bien qu'intellectuelles, Ils faisaient
partie. L'on peut aisment supposer 'lue les ph1losophes des
diffrentes priodes qui semblent Identiques sont bien, en fmt,
identiques, et, en particulier, qu'une opinion ou une
philosophique du pass est identique l'une de celles qm
cours aujourd'hui ; mais cela ne peut que nous fourvoY:er.
n'est pas pour nier qu'il soit lgitime d'apprcier les
des philosophes d'autrefois aux problmes actuels ; mais ce n'est
pas la mme chose que de s'efforcer de les prendre le
milieu contemporain. Le sombre drame mtaphysique des lumieres
du xvne sicle est ici particulirement rvlateur.
Pour la mme raison, l'art de comprendre la pense scienti-
fique du pass n'est pas moins dlicat, mais. c.es moyens de
rfrence se prsentent sous une forme assez differente de ceux
de la philosophie; par suite d'une caractristique que possde
au plus haut point la science; bien qu'elle la partage dans une
certaine mesure avec l'histoire.
A la diffrence des autres disciplines qui s'occupent du
monde les solutions des problmes de la science, dans le pass
et le peuvent tre juges par des critres dans la
plupart des cas, sont objectifs, universellement admis,
d'une priode l'autre. L'historien des une
perte immense s'il ne faisait appel aux connaissances supe:Ieures
d'aujourd'hui pour valuer les dcouvertes .et les theories du
pass. Mais c'est prcisment en faisant cela au
plus grave danger. Parce que la science accompht d authentiques
progrs en faisant des dcouvertes et en dcelant les erreurs,
on est presque irrsistiblement tent de considrer-les dcouvertes
du pass ctJmme de simples ;)nticipations, et des apports, .la
INTRODUCTION 3
science moderne, et annuler les erreurs comme ne menant
rien. C'est prcisment cette tentation qui, tout en appartenant
l'essence de la science, peut parfois -nous causer de grandes
difficults pour comprendre comment les dcouvertes et les
thories ont en fait t mises au point, et envisages par leUrs
auteurs leur propre faon. Elle peut conduire la forme la
plus insidieuse de la falsification de l'histoire.
Le but de l'historien des sciences, lorsqu'il pousse ses recher-l
ches dans les origines d'une dcouverte ou d'une thorie nouvelle,
doit tre en premier lieu de dcouvrir quels problmes dconcer-
taient les savants avant qu'ils ne soient parvenus la solution,
quelles questions ils se posaient, quels taient leurs principes
pralables et leurs expectatives, et ce qu'ils considraient eux
comme une rponse et comme une explication. Et, en poursuivant
ses recherches, il lui faut tenir compte non seulement des travaux
qui ont abouti, et qu'on a salus en leur temps et dans le ntre
mais encore des thories et des expriences qui ont chou:
des ex;plications _mort-nes, ou tues dans l'enfance, ou qui,
au mmns, n'ont pas survcu, des expriences qui taient, nos
yeux ou mme ceux des contemporains, ineptes ou mal conues.
Celles-ci peuvent mme tre plus rvlatrices, parce que nous
pouvons probablement en prjuger diffremment, que les grandes
dcouvertes - que nous n'avons que trop facilement appris
. admettre. C'est une interprtation des buts, des conceptions
et des solutions du pass, tels qu'ils se sont produits dans le
pass, qui constitue la proie principale de l'historien des sciences. J
. De toutes les activits humaines, penser est la plus humaine,
et la formule clbre du Mtier d'historien de Marc Bloch s'ap-
phque avec autant de force l'historien de la pense scientifique
qu' aucun autre : L'historien ressemble l'ogre de la fable.
L o il flaire la chair humaine, il. sait que l est son gibier.
La priode que cet ouvrage passe en revue est particuli-
rement expose la tentation inconsciente de la falsification.
Non seulement elle s'est termine par un vritable dplacement
dans l'organisation intellectuelle de la science, et par les dbuts
d'un accroissement massif des connaissances scientifiques ; mais
en outre son histoire a d'abord t l'uvre d'historiens qui ont
utilis la rvolution scientifique pour appuyer des rformes de
leur temps. Sous la conduite de Voltaire, les historiens rationa-
listes du xvlue sicle ont fortement reduit toute ossibiht de ......
he p osop 1e mdivale et le triomphe de la raison
SCientHque qu'lis localisaient l'po ue de Galile,
D eprenan ce t me, Aug.us rn e. a
,
'
::
Il
1
l'
4 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
propos la formule, dangereuse pour ses successeurs du x1xe
de revendiquer comme prcdent aux lumires positivistes non
pas ce que Galile ou Newton avaient pu dclarer comme tant
leurs buts et leurs mthodes, mais ce que ceux-ci avaient relle-
men! d tre (bien que cela leur ft peut-tre inconnu) pour avoir
l russi comme ils l'avaient .fait. Ce:tes, les
rains peuvent tre la !ms un stimulant et un gmde preCieux
pour l'tude du pass. Il est certain aussi que la distinction de
Comte peut tre valable dans une apprciation philosophique.
Il peut mme tre vrai que, dans certains cas, un savant croie
faire une chose alors que l'on peut dmontrer qu'il en fait une
autre, comme la premire formulation par Galile de la. loi
d'acclration des corps tombant en chute libre. Il est certame-
ment vrai que les intentions cohrentes et les conceptions pra-
lables d'un savant peuvent rarement se lire toutes directement
dans ses crits ; qu'il peut, en vrit, ne pas avoir conscience
d'un grand nombre d'entre elles; que ce qu'il dit d'elles peut
visiblement subir l'influence d'une comprhension incomplte
d'une certaine philosophie du temps, ou peut tre une rationa-
lisation grossire de la faon dont il les utilisait ; que l'emploi
qu'il fait de ses mthodes et de ses conceptions peut tre encore
plus rvlateur de sa pense vritable que ce qu'il dit d'elles ;
que Pinterprtation est une partie essentielle de l'analyse histo-
rique qui nous permet de reconstruire le pass. Mais l'interplljj-
tation qui limine comme illusoires tous ces de _pense
et d'utilisation qui sont inacceptables une philosophie parti-
culire, ou nglige ces lments qui apparaissent errons
la lumire des connaissances scientifiques ultrieures, ne peut
russir qu' nous cacher les tmoignages indispensables pour
l'organisation et le dveloppement authentiques de la pense
scientifique et les processus vritables de l'invention et de la
dcouverte. Et ceci ne sera pas seulement une falsification de
l'histoire ; du mme coup le philosophe des sciences recevra un
compte rendu si faux de cette << histoire naturelle l) de la pense
scientifique .qui constitue ses donnes essentielles, qu'il sera
encore plus fourvoy qu'en n'tudiant pas du tout l'histoire
des sciences.
( C'est la Grce qui a invent las Ile que nous la connais-
sons aujour m. ans la Babylonie, 1 ssyne et l'gypte
dans indienne et chinoi_se, les techn_iques
taient parvenues un dveloppement atteignant un mveau
d'efficacit parfois surprenant, mais, pour autant qu'on le sache,
aucune cnception de la pense scientifique ne l'accompagnait.
1
i
_,
INTRODUCTION 5
On peut trouver l'exemple, le plus remarquable peut-tre, de
ces techniques antiques, dans les textes cuniformes babyloniens
et assyriens exposant des mthodes de prvision des mouve-
ments astronomiques qui, au nie sicle av. J .-C. taient aussi
exactes que celles que l'on trouvait mises au point, l'poque,
dans la Grce d'Aristarque de Samos. Mais les Babyloniens et
les Assyriens n'offrent aucune explication des phnomnes qu'ils
savaient prdire avec tant d'habilet. Les textes o ils se mettent
en devoir d' expliquer le monde, distincts de la prdiction
de ses vnements, contiennent des mythes o l'ordre visible
des choses est attribu un systme de lois auxquelles obit,
selon un choix arbitraire, une socit de dieux, personnifiant les
forces naturelles.
es Grecs ont invent la science de la nature en recherchant
la ermanence 1mpersonne le, intelligible, sous jacente au mon e
du changemen , e en rant l'ide brillante d'un emploi
gnralis de la thorie scientifique ; ils proposrent l'ide
d'admettre en prii;teipe un ordre permanent, uniforme et abstrait,
d'o l'on pouvait dduire le monde changeant de l'observation.
Les mythes eux-mmes furent rduits la condition de thories,
leurs entits retailles selon les ex'gences de la prdiction quanti-
tative. Avec cette ide, dont leur dveloppement de la gomtrie
devint le paradigme en lui donnant son expression la plus prcise,
cienc .. -, e comme l'ori ine de tout
ce ui a suivi. Ce fut le triomphe de l'ordre que mettait la pense
abstra1 e chaos de l'exprience immdiate, et la pense
scientifique grecque conserva comme caractristique de
I
l resser en premier lieu la connaissance et la comprhension;
1
et, de faon trs secondaire seulement, l'utilit pratique.
vec l'essor du christianisme vien:t s'ajouter ce rationalisme
helllli u_e l'ide ue
sym oies de vrits spirituelles, et ces deux attitudes se retrou-
ve"i.tnez samt Augustin. Dans le monde chrtien occidental,
pendant les premiers sicles du Moyen Age, on se proccupe
davantage de conserver les faits rassembls l'poque classique
que d'en tenter l'interprtation originale. Pourtant, pendant
cette priode, les conditions sociales crent un lment nouveau,
une -attitude entreprenante qui ouvre une re d'invention tech-
nique, et qui devait avoir des consquences importantes sur le
dveloppement du matriel scientifique. Au dbut du xn sicle,
les hommes se demandaient comment on pouvait le mieux expli-
quer sous forme de causes rtionnelles les faits enregistrs dans
le livre de la "Gense. C'est un crivain byzantin du xue sicle;j
6 DE SAINT AUGUSTIN A
Jean Tzetzes, que l'on doit, dans son Livre d'histoires en vers
(VII, 973), la formule que Platon inscrivit, dit-on, au-dessus
de la porte de l'Acadmie, Que nul ignorant de la gomtrie'
(n'entre dans ma maison . Grce la redcouverte, au xne
et au dbut du xnre sicle, de la grande tradition de la science
hellnique et- arabe, et en particulier des uvres d'Aristote et
d'Euclide, le mariage de l'empirisme- technique et du rationa-
lisme philosophique donne naissance une nouvelle science
empirique consciente qui cherche dcouvrir la structure
rationnelle de la nature. Au mme moment, les uvres d'Aristote
fournissaient un systme plus ou moins complet de pense
scientifique. Pour le reste l'histoire de la science mdivale
consiste tudier les consquences de cette nouvelle approche
de la nature.
On se rendit compte peu peu que la science nouvelle n'entrait
pas en conflit avec la notion de Providence divine, encore qu'elle
conduist toute une varit d'attitudes envers les rapports de
la raison et de la foi. Des contradictions internes, des contra-
dictions avec d'autres autorits, et des contradictions avec des
faits d'observation aboutirent finalement des critiques,radicales
du systme aristotlicien. En mme temps, l'usage- plus rpandu
de l'exprience et des math tiques engendra un accroissement
des_ Connaissances positives. A commenc I e sicle,
[emploi systmatique des n velles mthodes d'exprimenta 10
e't d'abstraction mathmab ue avait
appan s que ce mouvement
ue. xu1e sicle que ces mthodes sont exposes
pour la premire fois, mais elles furent utilises pour la premire
fois avec une matrise et une efficacit sans dfaut par Galile.
Les origines de la science moderne se dcouvrent au moins
ds le xue sicle, mais aprs la fin du xvie sicle, la Rvolution
l scientifique commence prendre une allure vertigineuse.
Les changements qui se produisirent alors dans la pense
scientifique modifirent tel point le type de question que se
posaient les savants que Kant en a dit : Une lumire nouvelle
illumine tous les observateurs de la nature. Cette science nou-
velle affecta non moins profondment la conception que l'homine
se faisait du monde et de lui-mme, et elle en vint prendre
r dans la socit une place inconnue antrieurement. Les effets
de la science nouvelle sur la pense et la vie ont en fait te si
grands et si particuliers que l'on a pu comparer la Rvolution
scientifique dans l'histoire de la civilisation l'essor de la phi-
losophie grecque antique elle-mme aux v et vi sicles av. J .:.C.
1

INTRODUCTION 7
et l'extension du christianisme dans tout l'Empire Romain
aux Ille et Ive sicles de notre re. C'est la raison pour laquelle j
l'tude des changements qui ont abouti cette Rvolution,
l'tude de l'histoire des sciences depuis le Moyen Age jusqu'au
xvue sicle, offre un intrt unique pour l'historien des sciences.
/ On ne peut com-prendre pleinement la position de la science dans
' le monde mOderne .sans connatre les changements qui se sont
\ produits pendant cette J'riode.J
ce IiviUebute, aU chapitre rer, par un bref expos
des ides relatives u monde de la nature dans le monde occi-
dental chrtien, du ve au xne sicles ; le chapitre Il montre
comment le systme de pense scientifique admis au XIIIe sicle
fut introduit partir de sources grecques et arabes. L'objet du
chapitre III est de dcrire ce systme et d'indiquer les additions
de fait et les modifications de dtail qui lui furent apportes
au cours des cent et quelques annes postrieures son intro-
duction. Le chapitre IV tudie les rapports de l'activit technique
et de la science pendant tout le Moyen Age. Au chapitre V on
trouvera expos le dveloppement des ides sur la mthode
scientifique et les critiques faites entre la fin du xn1e et la fin
du xve sicle aux principes fondamentaux du systme du
XIIIe sicle, qui ont prpar la voie aux changements plus radi-
caux des xvie et xvne sicles. Le dernier chapitre est consacr
la Rvolution scientifique elle-mme.

1
1
CHAPITRE PREMIER
LA SCIENCE
DANS LE MONDE OCCIDENTAL CHRTIEN
JUSQU'A LA RENAISSANCE DU XIIe SICLE
Notre pice franchit d'un
(saut
L'ouverture et les dbuts
[de ces combats
Pour commencer au beau
Lmilieu.
SHAKESPEARE,
Tro'ilus et Cressida
(Prologue, 26-29)
Le contraste qui oppose les ides scientifiques des premiers
sicles du Moyen Age, c'est--dire approximativement entre
le ve sicle et le dbut du xne, celles des derniers sicles du
Moyen Age apparat au mieux dans une conversation qui est
suppose avoir eu lieu entre l'ecclsiastique rudit et grand
voyageur qu'tait Adlard de Bath et son neveu casanier. La
contribution qu'apporte Adlard la discussion prsente les
ides nouvellement retrouves de la Grce antique et des Arabes ;
celle de son neveu reprsente la conception traditionnelle des
ides hellniques telles que, depuis la chute de l'Empire Romain,
l'Occident chrtien les avait conserves.
Cette conversation est rapporte dans les Quaesliones N a!u-
rales d' Adlard, ouvrage crit probablement aprs une tude
plus tendue de la science arabe, mais avant qu'il n'et atteint
cette familiarit que font apparatre ses traductions ultrieures,
telles celles du texte arabe des lments d'Euclide, et des Tables
astronomiques d'al-Khwrizml. Les sujets abords vont de lac
mtorologie la transmission de la lumire et du son, de la
croissance des vgtaux la cause des larmes que le neveu verse,
de joie, en voyant son oncle revenir sain et sauf.
10 DE SAINT AUGUSTIN A GALIL:fi:E
Lors de mon rcent retour en Angleterre, sous le rgne d'Henri
[1, 1100-35], fils de Guillaume, aprs un long sjour d'tude l'tranger,
il me fut trs agrable de retrouver mes amis. Aprs notre rencontre et les
questions coutumires sur nos sants respectives et celle de nos amis,
je voulus me renseigner sur les murs de notre nation ... Aprs cet
change de vues, comme nous avions devant nous la plus grande partie
de la journe et ne manquions donc point de temps pour la conversation,
un mien neveu, qui tait de la compagnie - il s'intressait sans y tre
expert aux sciences de la nature- me pressa de leur dcouvrir quelques
nouveauts provenant de mes tudes arabes. Avec l'assentiment des
autres je m'excutai dans les termes de l'opuscule qui suit.
Le neveu se dclare enchant de l'occasion offerte de montrer
qu'il a tenu sa juvnile promesse de travailler consciencieusement
la philosophie en discutant des ides nouvelles avec son oncle,
et il proclame :
Si je n,avais qu' couter votre expos de toute une srie de thories
sarrazines, et un bon nombre d'entre elles m'ont paru assez sottes, je
deviendrais un peu impatient, et c'est pourquoi, tandis que vous nous
les expliquerez, je vous ferai opposition aussi souvent qu'il me paraitra
opportun. Je suis certain que vous en faites un loge hont et que vous
tes trop enclin dnoncer notre ignorance. Aussi pour vous le
fruit de vos efforts si vous vous acquittez votre honneur, tandis que
pour moi, si je vous oppose des arguments raisonnables, cela voudra dire
que j'ai tenu ma promesse.
L'hritage scientifique de l'Occident latin, reprsent par -la
contribution qu'apportait le neveu au dialogue, se limitait
presque exclusivement ces fragments de savoir grco-romain
que-les compilations des encyclopdistes latins avaient conservs.
Les Romains eux-mmes n'avaient gure fait d'apport original
aux sciences. Le point important de l'enseignement chez eux
tait l'loquence. Mais certains d'entre euX manifestrent un
intrt suffisant dans leur effort pour comprendre le monde de
la nature, pour faire de srieuses compilations du savoir et des
observations des savants grecs. L'une des plus influentes de ces
compilations qui survcut comme manuel pendant tous les
premiers sicles du Moyen Age est !'Histoire naturelle de Pline
(23-79 ap. J.-C.) que Gibbon a dfinie comme un immense
registre o l'auteur (( a dpos les dcouvertes, les arts et les
erreurs de l'humanit n. L'ouvrage cite prs de 500 autorits.
Commenant par le systme gnral de l'astronomie, il passe
la gographie, l'anthropologie, la physiologie et la zoologie;
la: . botanique,- l'agriculture et l'horticulture, la mdecine; la-
minralogie et les beaux-arts. Jusqu'au xne sicle o des tra:
LA SCIENCE DANS LE MONDE OCCIDENTAL n
ductions d'Uvres grecques et arabes commencrent -pntrer'
en Europe occidentale, l'ouvrage de Pline demeura la plus grande
collection de faits naturels, et toute une succession d'crivains
ultrieurs S'en inspira.
La logique et les mathmatiques de l'Occident latin reposent
sur l'uvre de Boce (vie sicle) qui a fait pour ces matires ce
que Pline avait fait pour l'histoire naturelle. Il ne s'est pas
content de compiler des traits lmentaires sur la gomtrie,
l'arithmtique, l'astronomie et la musique, se fondant respecti-
vement, pour les trois premires, sur l'uvre d'Euclide, de
Nicomaque et de Ptolme, mais encore, il a traduit en latin les
uvres de logique d'Aristote. De ces traductions, seuls les
Catgories et le De Inlerpretatione furent largement connus
avant le xne sicle, mais jusqu' cette 'poque ce sont ces traduc-
tions et les commentaires de Boce qui furent la- source principale
pour l'tude de la logique aussi bien que des mathmatiques.
Cependant, la connaissance des mathmatiques se rduisait en
grande partie l'arithmtique, seul trait mathmatique d-emeur
intact. La soi-disant Gomtrie de Boce, qui ne remonte pas
une date antrieure au IX
6
sicle, ne contient que des fragments
d'Euclide et ne s'occupe surtout que d'oprations pratiques
comme l'arpentage. Cassiodore (vers 490-580), dans ses ouvrages
populaires sur les arts libraux, ne traitait des mathmatiques
que de faon trs lmentaire.
Un autre compilateur des premiers sicles du Moyen Age
qui contribua maintenir vivant le savoir scientifique des
Grecs dans l'Occident latin tait l'vque visig9th, Isidore de
Sville (560-636). Ses tymologies, fondes sur des drivations
souvent fantaisistes de divers termes teChniques, demeurrent
populaires pendant de nombreux sicles comme source de connais-
sances de toutes sortes, de l'astronomie la mdecine. Selon
Isidore, l'univers tait limit en dimension (1 ), n'avait que quelques
milliers d'annes d'ge, et tait destin prir bientt.
La terre, selon lui, avait la forme d'une roue dont les limites
taient entoures par l'ocan. Autour de la terre se trouvaient
(1) La petitesse de l'homme l'univers tait pourtant un sujetfamilier-
de rflexion, et ce passage emprunt la De Consolatione Philosophiae de
BocE (Il, vu), fut bien connu pendant tout le Moyen Age : Les preuves
astronomiques t'ont enseign que la -terre entire, compare l'univers, n'est
pas plus grosse qu'un point, c'est--dire qu'en comparaison de la sphre cleste,-_
l'imaginer comme n'ayant pas de dimensions du tout. Et puis, de
c_om mmuscule,_ seul un quart, selon Ptolme, est habitable pour les tres
vivants. Otez de ce quart .les mers, les marcages et autres lieux dserts, et
l'espace laiss l'homme mrite encore peine le qualificatif. d'infiniment
petit.
12 DE SAINT AUGUSTIN A GALILf:E
les sphres concentriques portant les plantes et les toiles et,
par-del la dernire sphre, c'tait le ciel le plus lev, sjour
des lus.
A dater du vu sicle, l'Occident latin doit compter presque
exclusivement, pour ses connaissances scientifiques, sur ces
compilations auxquelles vinrent s'ajouter celles de Bde le Vn-
rable (673-735), d'Alcuin d'York (735-804), et de l'Allemand
Rhaban Maur (776-856), dont chacun fit de larges emprunts
ses prdcesseurs. La pntration progressive des Barbares dans
l'ouest de l'Empire Romain partir du Ive sicle occasionna
certaines destructions matrielles, et, une grave
instabilit politique ; mais c'est le dchanement de l'invasion
musulmane dans l'est de l'Empire au vue sicle qui porta le
coup le plus srieux au savoir du monde chrtien occidental.
La conqute d'une grande partie du territoire oriental de l'Empire
par les Arabes signifiait que le rservoir principal de science
hellnique tait interdit pour des sicles aux savants occidentaux
par l'intolrance et la suspicion de religions antagonistes, et par
l'aile de dragon de la Mditerrane. Plong dans cet isolement
intellectuel, on ne peut gure esprer que le monde chrtien
d'Occident ait pu apporter mainte contribution originale la
connaissance humaine de l'univers matriel. Tout ce dont
l'Occident fut capable est d'avoir conserv les collections de
faits et d'interprtations dj labores par les encyclopdistes.
Si tant de choses furent prserves, malgr l'effondrement pro-
gressif de l'organisation politique et de la structure sociale de
l'Empire sous l'assaut des Goths, des Vandales et des Francs,
d'abord, puis au 1xe sicle, des Scandinaves, cela est d l'appa-
rition des monastres, avec leurs coles annexes, qui commena
en Europe occidentale aprs la fondation de l'abbaye du Mont
Cassin par saint Benot en 529. L'existence de ces centres rendit
possibles des renaissances de la culture, en Irlande, aux vie
et vn sicles, dans le Northumberland l'poque de Bde, et
dans l'Empire de Charlemagne au Ix sicle. Charlemagne fit
venir Alcuin du Northumberland pour devenir son ministre de
l'Instruction, et l'une des rformes essentielles auxquelles celui-ci
se livra fut d'instituer des coles annexes aux cathdrales les
plus irrportantes. C'est dans une de ces coles, Laon, que le
neveu d'Adlard reut son instructioQ au xne sicle, o le pro-
gramme d'tudes tait toujours fond sur l'uvre des encyclo-
pdistes. Ces tudes se limitaient aux sept arts libraux dfinis
par Varron au 1er sicle '!-" J.-C., et par Martianus Capella six
cents ans plus tard. Grammaire, logique et rhtorique en for.
LA SCIENCE DANS LE MONDE OCCIDENTAL 13
maient le premier cycle ou trivium ; le quadrivium, plus lev,
tait constitu par la gomtrie, l'arithmtique, l'astronomie
et la musique. Les textes utiliss taient les uvres de Pline,
de Boce, de Cassiodore et d'Isidore.
Un vnement d'importance s'tait produit dans les tudes
du monde latin occidental entre l'poque de Pline et celle o le
neveu d'Adlard poursuivait ses tudes Laon : c'tait l'assimi-
lation du no-platonisme. Et ce fait eut une importance dcisive,
car Il dtermina les conceptions cosmologiques des hommes l
jusqu' la seconde moiti du xn sicle. Saint Augustin (354-430)
fut le principal chenal qu'empruntrent les traditions de la
pense grecque pour pntrer dans les rflexions du monde
chrtien latin, et cet auteur ressentit profondment l'influence
de Platon et des no-platoniciens tels que Plotin (vers 203-270 de:
notre re). Le but primordial de saint Augustin tait de trouver
une base certaine de la connaissance, et ii la trouva dans la
conception des ides ternelles, expose par les no-platoniciens
et dans cette allgorie pythagoricienne qu'est le Time, par
Platon lui-mrn.e. Selon cette cole de pense, des formes, ou .
ides, ternelles existent en dehors de tout objet matriel. L'esprit
humain est l'une de ces essences ternelles, et elle a t forme
pour connatre les autres si elle le veut. Dans le processus de la
connaissance, les organes des sens ne fournissent qu'une exci-
tation qui stimule l'esprit embrasser les formes universelles
constituant l'essence de l'univers. Les mathmatiques taient
une catgorie importante de ces formes universelles. , J
Si j'ai peru les nombres par les sens physiques, dit Augustin dans
son De Libero Arbitrio (liv. II, chap. 8, section 12), ceux-ci ne m'ont
pas pour autant rendu apte percevoir galement la nature de la spa-
ration et de la combinaison des nombres ... Et je ne sais combien de
temps persistera ce que je perois grce un sens physique, comme
par exemple, ce ciel et cette terre, et tel autre corps que j'y perois.
Mais sept et trois font dix, et non seulement prsent mais toujours ;
et jamais, en aucun moment et en aucune faon, sept et trois n'ont fait
autre chose que dix, et aucun moment sept et trois ne donneront autre
chose que dix. C'est pourquoi j'ai dit que cette inaltrable vrit des
nombres. est commune moi et quiconque raisonne.
Au Ixe sicle, des rudits comme Jean Scot rigne (mort
en 877) soulignrent nouveau l'importance de Platon. En plus
de l'uvre des encyclopdistes latins et autres, il commena
d'utiliser certains ouvrages grecs. originaux, dont certains des
plus importants taient la traduction par Chalcidius (1v sicle)
du Time de Platon et du ommentaire de Macrobe, et le
14 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
commentaire de Martianus Capella (v sicle). Personnellement,
rigne montre-peu d'intrt pour le monde naturel, et il semble
_ayoir entirement compt, pour sa documentation, sur les sources
littraires ; mais le fait que parmi celles-ci il inclue Platon, pour
qui saint Augustin avait manifest une prfrence aussi marque,
donna l'interprtation humaine de l'univers un caractre
platonicien ou no-platonicien pendant environ 400 ans, encore
que ce ne soit pas avant le dveloppement de l'cole de Chartres,
au xne sicle, que l'on mt particulirement en lumire les pas-
sages plus scientifiques du Time.
En gnral, le savoir du monde chrtien occidental, tel que
le reprsentent le neveu d' Adlard, les encyclopdistes latins et
les coles cathdrales ou monastiques, tait de faon prdomi-
nante, thologique et- moral. Mme l'poque classique, on
n'avait gure fait d'effort pour poursuivre l'investigation scienti-
fique afin d'en retirer des fruits n, comme Francis Bacon
appelait l'amlioration des conditions matrielles de l'existence.
L'objet de la science hellnique avait t de comprendre, et sous
l'influence des philosophes classiques ultrieurs comme les Sto-
ciens, les picuriens et les No-Platoniciens, la curiosit natu-
relle avait presque entirement cd le pas au dsir de paix
sereine que ne pouvait conqurir qu'un esprit qui s'levait
au-dessus de la dpendance envers la matire et la chair. Ces
philosophes paens avaient pos la question : Que vaut-il la
peine de savoir et de faire ? A quoi les matres chrtiens aussi
proposaient en rponse : Cela vaut la peine d'tre connu et
fait qui conduit l'amour de Dieu. >> Les premiers chrtiens
continurent de ngliger la curiosit naturelle et tendirent aussi,
au dbut, dnigrer l'tude de la philosophie elle-mme comme
susceptible de dtourner l'homme d'une vie qui satisft Dieu.
Saint Clment d'Alexandrie, au nie sicle, tournait en drision
cette crainte de la philosophie paenne qu'il comparait la crainte
enfantine des farfadets, et il montrait, de mme que son lve
Origne, que toute connaissance tait bonne, puisque c'tait un
perfectionnement de l'esprit et que l'tude de la philosophie et
des -sciences de la nature n'tait aucunement incompatible avec
une vie chrtienne. Saint Augustin lui-mme, dans ses. vastes
et pntrntes recherches philosophiques, avait invit les hommes
examiner le fondement rationnel de leur foi. Mais, malgr ces
( crivains, la connaissance naturelle continua d'tre considre
comme d'importance trs secondaire pendant les premiers sicles
du Moyen Age. L'intrt primordial qu'offraient les faits naturels
. tait qu'ils fournissaient des. illustrations aux vrits de la vie
r
LA SCIENCE DANS LE MONDE OCCIDENTAL
15
. morale et de la religion. On ne demandait pas l'tude de la
de des ou des gnralisations de
la sCience, mais de fourmr des symboles vivants de ralits
morales. La lune tait l'image de l'glise refltant la .lumire
divine, le de l'esprit, le saphir tait l'image- de
conten;platwn d1vme, et le nombre Onze, qui transgressait
d1x, representant les Commandements, tenait lieu du pch.
Cette proccupation symboliste apparat clairement dans les '
l'poque d'sope, les histoires d'animaux
avaient servi Illustrer des vertus et des vices humains varis
et cette tradition se retrouve au 1er sicle de notre re
Snque, dans les Quaestiones Naturales, et dans des uvres
grecques ultrieures pour atteindre son point culminant au
sicle, dans un ouvrage d'origine alexandrine connu sous le
titre de Physiologus, qui servit de modle tous les bestiaires
m?ralisateurs du Moyen Age. Dans ces ouvrages, les faits d'his-
naturelle par Pline taient mls des lgendes
_po?r _illustrer certain point d'enseigne-
ment chretien. Le phemx etait le symbole du Christ ressuscit.
Le fourmi-hon, n du lion et de la fourmi, avait deuX natures
ce qui le inapte manger viande ou graines, et il avaii
une l'homme au cur partag qui tentait
de smvre a la fms Dieu et le Dmon. Le Physiologus jouit d'une
Immense popularit. Il fut traduit en latin au ve sicle et en bien
d'autres langues, de l'anglo-saxon l'thiopien. Au 1ve sicle
saint Ambroise rdigea un commentaire de la Bible, ii
ubhsa largement les animaux comme symboles moraux. Encore
au dbut . du XI ne sicle, quand Alexandre N equam crit son
De Naturzs. Rerum, o il fait preuve d'un intrt considrable
pour les faits il prtend avoir crit ce livre des
d'instruction morale. Au xne sicle, on trouve de nombreux
signes - comme par exemple dans les illustrations de certains
et les descriptions de la vie sauvage par Giraldus
Cambrensis (vers 1147-1223) et d'autres voyageurs- montrant
que les hommes taient capables d'observer fort clairement la
; :n::ais leurs observations, en gnral, taient de simples
mterpolatw?s _dans le d'une allgorie symbolique qui,
leurs yeux, la plus Au XIIIe sicle, cette passion .1---
de. fmre re_ssortir le symbolisme moral envahit jusqu'aux lapi-
dai:es, qm, reprsents dans l'Antiquit par les uvres de
(vers av. J.-C.), Dioscoride (1r sicle de
notre ere), et Phne, et meme par les uvres chrtiennes d'Isi-
dore (vn sicle), ou de Marbode, vque de RenneSJxn sicle)
16
DE SAINT AUGUSTIN A GALIL!E
. s .ou leurs
. t aux vertus mdicinales des pterre
s'intressaten t
ro rits magiques. ro rits magiques et as ro-
( p bette proccupation pour les p titre que la recherche
logiques des objets na;urels principale de la


. . Il y a toute une ml . . . la doctrme es
L
chretlen. d des caracter1st1ques, ral
}" et l'une e ses l al plante OU IDlll '
tn:iures (selon laq'!e.lle. chaque a:::s ses usages cach_s)
s :e une marque qui tndtque ses ;histoire naturelle
une ill:fluence pr?fonde l'habilet de _sa
S nt Augustm eut deployer b"t u'impliqua1t 1
la

Isidor
1
e d\
il n' avmt pu vat iques dans a na u ' .
malS ttait qu'il y avait des forces mag artie de l'astrologie qm
qu'il fit la distinction _la f tudier le dplacement
naturelle-

qui
8
clestes, e a P stres exermen
dhes csocroppes il admettait pourtant qhue a et il conseillait aux
oro ' le corps um ' le et
. fl e astrologique sur l sur la VIe amma
tn d'tudier l'influence de e ":t encore au xvne
..
d'une
ents des autres corps . . . ' comme par exemp e
priode, d'Ailly {au xve
N" 1 Oresme (au XIVe siecle) . . t l'influence cleste a la
t de l'astrologie et restreignaie_n En fait les tudes
se naten t l' tion mcantque. ' ia
h 1 U
r la lumire e ac . t une troite assoc -
c a e , ues en vtnren l' eigne-
mdicales et astronomtq n taient clbres pour ens
. (1) Salerne et Montpe 1er
tiOll d CHAUCER (V 411 sq.).
Contes de Canterbury, e
(1) ct. le Prologue Docteur en Physique
Et nous
1

entier un_ique
Leque e a! ur la chirW'gte.
En mde_cme

fond l'astrologie,
comme ll savat . n
'disa 1l'Mure de gu rtsfJ '
Il l signe l'hortzon,
A VOlr ev . . ges pendant
Et jaonnad ses tma 't 'it l'ascendant.
Qu'un astre e. al ourquoi :
De chaque ma! il dtsatl ou le froid, .
, Le sec l' humtde, ou le ez'le humeur il ltent.
Comrr:.e il s' engen.dre! a
C'tait un vrai parfatt pr . . uvres chOisies, Cent
IS GeoffrOI Chaucer,
Traduction d'Enule du Livre).
cllefs-d'uvre trangers
LA SCIENCE DANS LE MONDE OCCIDENTAL 17
ment de ces deux disciplines, et plus tard Padoue accueillit
Galile aussi bien que Harvey.
Un exemple de cette interprtation astrologique du monde
de la nature comme formant un tout, nous est donn par la
conception de la correspondance entre 1 'univers, ou Macrocosme,
et l'homme en tant qu'individu, ou Microcosme. Cette thorie
se trouvait exprime dans le Time, et les stociens l'avaient
approfondie par rapport l'astrologie. L'expression classique
au Moyen Age de cette croyance est donne au xue sicle par
Hildegarde de Bingen qui pensait que diverses parties du corps
humain taient relies certaines parties du Macrocosme, de
sorte que les humeurs l> taient dtermines par les mouvements
des astres. Gilson a dit des premiers sicles du Moyen Age,
symboliss par le neveu d'Adlard : Pour un penseur de ce
temps, connatre et expliquer ne _chose consiste toujours
montrer qu'elle n'est pas ce qu'elle parat tre, qu'elle est le
symbole et le signe d'une ralit plus profonde, qu'elle annOnce
ou qu'elle signifie autre chose. l> Mais cet intrt exclusivement -)
thologique pour le monde de la nature avait dj commenc
se modifier ds avant que les crits des naturalistes grecs et
arabes ne fussent plus largement et profopdment connus dans
le monde chrtien occidental, par suite de l'extension des contacts
intellectuels avec les mondes arabe et byzantin. Un des aspects
de ce changement de perspective se voit dans l'activit croissante
des calculateurs, des docteurs et des auteurs de traits purement
techniques dont. la tradition s'tait perptue pendant tous les
premiers sicles du Moyen Age. Au vie sicle, lorsque Cassiodore )
prenait des dispositions pour installer une infirmerie dans son
monastre- (1), il avait donn dans son lnstitutio Divinarum
Lilterarum (!iv. I, chap. 31) quelques conseils trs prcis et
pratiques pour l'emploi mdicinal des herbes :
Apprenez donc la nature des herbes, et tudiez diligemment les
faons d'en combiner les diverses espces ... et si vous ne savez lire le
grec, lisez surtout les traductions de l'Herbarium de Dioscoride, qui
a dcrit et dessin les herbes des champs avec une merveilleuse exacti-
tude. Aprs cela, lisez les traductions d'Hippocrate et de Galien, en
particulier la Thrapeutique ... et le De M edicina d' Aurelius Celsus, et
le De Herbis et Curis d'Hippocrate, et divers autres livres sur l'art de
la mdecine, que, avec l'aide de Dieu, j'ai pu me procurer pour vous
dans notre bibliothque.
(1) Au Mont Cassin, saint Benoit avait aussi tabli une infirmerie. Les soins
aux malades taient considrs comme un devoir chrtien pour toutes les
institutions de ce genre.
A. C. I
18 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
,. f1 n'exeraient les problmes
Un bon exemple de habitudes d'observation, et
pratiques la des connaissances scientifiques
une bonne Illustration e et d etions du grec et de l'arabe,
latines le Vnrable. Les sources
nous est fourm par les ecn si de naturel taient les Pres
principales de ses sur . e mon br ise saint Augustin, saint
de l'glise, en le Pline, Isidore, et
Basile le Grand et sa
certains ouvrages lahns sur c t aux sources latines qu'Il fit
du grec, c'est exclusivemen s les crits de Bde relatifs
des emprunts. sur ces en deux classes princi-
des sujets smentJfiques se rep t' prunt de la cosmologie
en grande par le em ' .
pales : un expos ' . t 1 rsonnel de certains problemes
en gnral, et le trmtemen. p us p:rticulier au calendrier.
pratiques spcifi.ques, parce qu'elle
La cosmologie de e e lt , du vine sicle se representait
comment une personne cu son De rerum natura, fond en
l'univers. Il expose ses vues hans d'Isidore et en plus sur
grande partie sur ne connaissait pas. C'est
l'Histoire naturelle de :Insi que son esprit plus
surtout sa connaissanced eB' :f iellement suprieur celui d lsi-
qui de : en univers ordonn par des causes
dore. L'umvers, Be e es u 'Isidore imaginait la Terre en
et des effets venfiables. qu c'est une sphre statique,
forme de , Bde dont seules les deux zones
immobile, diVIsee Cinq { s celles de l'hmisphre Nord
tempres sont habitables, e seu et 1 Terre il y a sept cieux :
sont rellement habites. a, le fi;mament contenant
l'air, l'ther, l'olympe, l'espace eln mdee'la Trinit. Les eaux du
1 'ldsangesetecie ...
les astre1J, e Cie e , t' matrielle de la cration spul-
firmament sparent la wn compose des quatre lments
tuelle. Le mon?-e oss par ordre de pesanteur et
- terre, eau, au et feu,_ . p 1ments, en mme temps que
de lgret. Lors de la crs du nant par Dieu ;
la lumire et matriel sont des combi-
tous les autres eu une connaissance beaucoup plus
naisons. Par Phne, , i ue des mouvements diurne
dtaille de la dispos. Il dclare que
et annuel des astres qu SI ore n \ de la Terre et que dans le
le firmament des toiles tourne ou{ un systme d'picycle.
firmament, les c\rcule: a:: la Lune et les clipses.
Il expose de faon claJre . es p \ 't import dans le Northum-
Le problme du calendner aval e . . .
LA SCIENCE DANS LE MONDE OCCIDENTAL
19
berland, en _mme temps que le christianisme, par les moines
d'Jona, mais longtemps avant cette poque, les mthodes de
calcul de la date de Pques avaient fait partie de la science
scolaire du compulus, qui fournit les premiers exercices de la
science mdivale ses dbuts.
Le principal problme relatif au calendrier chrtien provenait
du fait que celui-ci tait une combinaison du calendri-er julien,
fond sur le mouvement annuel d la Terre par rapport au Soleil,
et du calendrier hbreu, fond sur les phases mensuelles de la
lune. L'anne et ses divisions en mois, semaines et jours appar-
tenaient au calendrier julien solaire ; mais, la date de Pques
tait dtermine de la mme faon que la Pque juive par les
phases de la lune, et sa date dans l'anne julienne variait, entre
des limites prcises, d'une anne "l'autre. Afin de calculer la
date de Pques, il tait ncessaire de combiner la longueur de
l'anne Solaire avec celle du mois lunaire. La difficult foncfa-
menta]e de ces calculs tait que les longueurs de l'anne solaire,
du mois lunaire et du jour, sont incommensurables. Aucun
nombre donn de jours ne peut faire un nombre exact de mois
lunaires ou d'annes solaires, et aucun nombre de mois lunaires
ne peut donner un nombre d'annes solaires. Aussi, afin de
rattacher exactement les phases de la Lune l'anne solaire en
units de jours entiers, il est ncessaire, dans l'tablissement de
la date de Pques, d'utiliser un systme d'adaptations adquates
suivant certain cycle dfini.
Ds le ne sicle de notre re, des dates de Pques diffrentes,
rsultant de mthodes de calcul diffrentes, avaient donn lieu
des controverses et taient devenues un problme chronique
pour les Conciles successifs. Diffrents cycles reliant le mois
lunaire l'anne solaire furent essays en des poques et en des
lieux diffrents, si bien qu'enfin, au zve sicle, un cycle de 19 ans,
selon lequel on considrait 19 annes solaires comme gales
235 mois lunaires, fut adopt de faon gnrale. Mais il y avait
toujours une possibilit de diffrences dans la faon dont ce
mme cycle tait utilis pour dterminer la date de Pques, et,
mme lorsqu'il y avait uniformit au centre, les simples difficults
de communication pouvaient avoir pour consquence (ce qui se /
produisait en effet) que, dans des provinces aussi loignes que il
l'Afrique, l'Espagne et l'Irlande, on clbrait Pques des dates li
diffrentes de Rome et d'Alexandrie.
1
1
Peu avant la naissance de Bde, le Northumberland avait il
au Synode de Whitby abandonn de nombreuses 0 T /f" /
compris la date de clbration de Pques, qu'avaient . ,
f
ro;,. , <, 1
1. \ , l'
.., 1 1
QU<l\-r / J
!1
' "Po.,, Il

!
20 DE SAINT AUGUSTIN A
les moines d'loua instruits en Irlande, et s'tait conform aux
usages de Rome. Mais il rgnait toujours une grande confusion,
et pas seulement en Grande-Bretagne, quant la faon de
calculer la date de Pques. La principale contribution de Bde,
qui se trouve expose dans plusieurs traits, commencer par
Je De lemporibus, en 703, crit pour ses lves de Jarrow, fut de
mettre de l'ordre dans tout ce problme. Utilisant surtout des
sources irlandaises, fondes sur une connaissance
approfondie d'ouvrages continentaux antrieurs, il n'a pas
seulement montr comment utiliser le cycle de 19 ans pour
calculer les tables de Pques pour l'avenir, mais a aussi discut
de problmes gnraux de mesure du temps, de calcul arithm-
tique, de chronologie cosmologique et historique, et de phno-
mnes astronomiques et apparents. Bien qu'il se fie souvent
aux sources littraires alors qu'il aurait pu observer de ses
propres yeux (comme lorsqu'il dcrit, par exemple, la Muraille
romaine qui tait moins de 15 km de sa cellule de moine),
Bde n'a jamais copi sans comprendre. Il s'est efforc de rduire
tous les vnements observs des lois gnrales, et, dans les
limites de son savoir, d'laborer une image cohrente de l'univers,
confronte avec la ralit. Son tude sur les mares, dans le
De Temporum Ralione (chap. XXIX), achev en 725, est le plus
important de ses ouvrages scientifiques. Elle montre non seule-
ment la curiosit pratique qu'il partageait avec ses compatriotes
du Northumberland, mais encore elle contient les lments
fondamentaux des sciences de la nature.
Les sources utilises par Bde lui ont appris que les mares
suivent les phases de la lune, et la thorie que les mares sont
causes par l'attraction qu'exerce la Lune sur l'ocan. Il tudie
les mares de syzygie et de morte-eau, et s'intressant des
choses que nous connaissons, nous qui vivons sur le rivage de
la mer divise par la Grande-Bretagne , il dcrit comment le
vent peut avancer ou retarder une mare, et nonce pour la
premire fois, le principe_important que l'on nomme aujourd'hui
l'tablissement d'un port >. Ce principe tablit que les mares
retardent sur la Lune d'intervalles dfinis qui peuvent diffrer
en des points varis de la mme cte, de sorte qu'il faut dresser
un tableau spar des mares pour chaque port. Bde crit :
Ceux qui habitent sur la mme cte que nous, mais au nord, voient
le Jlux et le reflux des mares bien -avant nous, t;;mdis que ceux qui
habitent au sud les voient bien aprs. Dans chaqUe rgion, la lune garde
ioujours la mme rgle d'association qu'elle a adopte une fois pour
toutes.

1
1
LA SCIENCE DANS LE MONDE OCCIDENTAL 21
. foudant. sur, ce principe, Bde suggre que l'on peut
predire les marees d un port donn au moyen du cycle de 19 ans
qu'il substitue au cycle moins exact de 8 ans de Pline. Aprs
Bde, on trouve annexs aux computi des tableaux des- mares.
Par rapport . s_on poque, la science de Bde se prsente
comme une rahsabon remarquable. Elle a contribu de faon
considrable la renaissance carolingienne en Europe continen-
et elle est dans la tradition universitaire qui date des
ecoles de cathedrales, fondes pour Charlemagne par Alcuin
d:Y Les traits de Bde sur Je calendrier sont rests pendant
cmq siecles des manuels classiques, et ont t utiliss encore
aprs la rforme grgorienne de 1582 ; le De Temporum Ratione
reste encore un des exposs les plus clairs des principes du
calendrier chrtien.
.En dehors du Northumberland, l'Angleterre anglo-saxonne
quelques progrs scientifiques dans le Wessex. Au
vue sicle, on enseignait l'astronomie et la mdecine dans le
Kent ; on a preuves que la chirurgie y tait pratique, et
abbe de Malmesbury, a crit des nigmes versifis sur
les ammaux et les plantes. Mais la contribution la plus remar-
quable se trouve, dans la premire moiti du xe sicle dans le
Leech (Livre du Mdecin) de Bald, qui tait de toute 'vidence
un medecm contemporain ou immdiatement postrieur a;u roi
Alfred, qui le livre fait quelques allusions. Ce Leech Book donne
un satisfa!sant de l'tat de la mdecine cette poque.
La premiere partie est surtout thrapeutique et contient des
prescnphons de mdecine vgtale, fondes sur une connais-
sance tendue des plantes indignes et cultives, pour un grand
n?n:bre de . commencer par celles de la tte. On y
les fievres berce, quarte et quotidienne, et on y parle
de venm. o? de contagion porte par les airs , savoir
epidmiques en gnral, la petite vrole, l'lphan-
basis, probablement la peste bubonique, diverses maladies
on y recommande l'emploi du bain de vapeur pour
les refrOidissements. La deuxime partie du Leech Book est de
caractre diffrent, car elle s'occupe surtout de maladies internes
et s'i.ntresse au;x la pathologie. Il semble que
ce soit une compllatwn de medecme grecque, peut-tre emprunte
surtout la traduction en latin des crits d'Alexandre de Tralles
en mme temps que de certaines observations directes. Un
exemple nous en est fourni par l'xpos du mal de ct ou
pleursie, dont beaucoup de signes ou de symptmes sont
dcrits par des auteurs grecs, mais dont certains sont originaux ;
22 DE SAINT AUGUSTIN A GALILf:E
le mdecin anglo-saxon reconnat le cas de pleursie traumatique,
et la possibilit de la confondre avec la maladie idiopathique,
ce que ne faisaient pas les auteurs antiques. Le traitement dcrit
commence par un lavement, ou un laxatif vgtal doux administr
par voie buccale, suivi par l'application d'un cataplasme l'en-
droit douloureux, l'application de ventouses sur les paules, et
l'administration interne de diverses herbes. On y trouve aussi la.
description de mainte autre maladie, par exemple la tuberculose
pulmonaire et les ahcs du foie, pour lesquels le traitement
s'achve par une intervention chirurgicale ; mais dans l'ensemble,
il n'y a gure de preuves d'observation clinique : on ne tient
aucun compte du pouls, et gure de l'aspect des urines, qui taient
des signes classiques pour les Grecs et les Romains.
La chirurgie angle-saxonne prsente la mme combinaison
que la mdecine d'empirisme et de tradition littraire. On y
trouve dcrits les traitements des fractures et des dislocations,
la chirurgie plastique pour le bec-de-livre et les amputations
pour la gangrne.
Un ouvrage remarquable qui tmoigne de l'intrt intelligent
des savants anglo-saxons pour accrotre leurs connaissances
d'histoire naturelle en rapport avec la mdecine, est la traduction
en vieil anglais (datant prohablement d'environ 1000-1050) de
l'Herbarium latin attrihu de faon apocryphe Apuleius
Barbarus ou Platonicus. Comme dans la plupart des premiers
herbiers, le texte se rduit au nom, aux lieux de rpartition, et
aux emplois mdicaux de chaque plante. Il n'y a pas de descrip-
tion permettant ridentification, qui n'tait possible que grce
des peintures schmatiques copies d'aprs la source manuscrite
et non d'aprs nature. On trouve environ 500 noms anglais dans
cet herbier, ce qui montre une connaissance tendue des plantes,
dont beaucoup sont des vgtaux indignes qui ne pouvaient
tre-connus par des sources latines. Il existe de nombreux autres
exemples de l'influence des intrts pratiques sur la perspective
scientifique des savants. Au vnre sicle, parat en Italie le plus
ancien manuscrit latin connu sur la prparation des pigments,
la fabrication de l'or et autres problmes pratiques qui pouvaient
se prsenter l'artiste ou l'enlumineur; un des ouvrages
d' Adlard devait se rapporter ce sujet. Dans le domaine de la
mdecine, les conseils littraires traditionnels- -sur le traitement
des maladies furent l'objet de critiques dans les coles de cath-
drales de Charlemagne ; ..et ron trouve des critiques beaucoup
plus agerbes la lumire de l'exprience pratique dans le Prac!ica
de Petroncello, de la clbre cole de mdecine de Salerne.
T
LA SCIENCE DANS LE MONDE OCCIDENTAL 23
De mme, les calculateurs continurent runir tout un
ensemble d'expriences et de technique mathmatique lmen-
taire sur le calendrier. C'est ce problme de calcul de la date de
Pques qui a t surtout responsable de l'intrt persistant pour
l'arithmtique, et l'on s'effora d'apporter des perfectionnements
la technique depuis le dbut du vm sicle, o Bde donna sa
chronologie et son calcul sur les doigts , jusqu' la fin du
xe sicle, o le moine Helperic publia son manuel d'arithmtique,
et mme jusqu'aux xre et xne sicles, o parurent de nombreux
manuscrits sur ce sujet. Le calcul des dates aboutit galement
un- intrt pour les observations astronomiques, et une plus
grande exactitude dans ces observations ~ v i n t possible lors-
qu'au xe sicle, Gerbert et d'autres savants empruntrent aux
Arabes la connaissance de l'astrolabe. A cette poque, le principal
centre scientifique tait la Lotharingie, et Canut, comme plus
tard le comte Harold et Guillaume le Conqurant, encouragrent
tous les astronomes et mathmaticiens lotharingiens venir en
Angleterre, o ils reurent des charges ecclSiastiques.
Outre cet intrt permanent pour les problmes pratiques,"]
se manifeste une autre tendance, tout aussi importante, qui
consistait - remplacer le symbolisme moralisateur par une voie
d'accs diffrente au monde naturel, et qui tmoignait d'un
changement dans la perspective philosophique ; c'est cette
tendance, en particulier, qui est associe au nom de ce nomina-
liste du xre sicle, Roscelin de Compigne, et de son lve, Pierre
Ablard (1079-1142); A la fin du XI
0
sicle, l'enseignement de
Roscelin ouvrit le grand dbat sur les << Universaux qui
amena les hommes prendre un intrt plus grand pour l'objet
matriel,_ pris individuellement, en soi, et non, comme l'avait
fait saint Augustin, le considrer simplement comme l'ombre
d'une ide ternelle. Le dbat commena propos de quelques J
remarques de Boce sur le rapport entre des ides universelles
comme t< l'homme , << la rose n, ou sept n et non seulement les
objets individuels et les nombres, mais aussi les esprits humains
qui les connaissent. Est-ce que la rose universelle subsistait
dans les roses individuelles, ou comme ide ternelle en dehors
des choses physiques ? Ou bien l'universel n'avait-il aucune
rplique dans le monde rel, tait-il simplement une abstraction?
C'est l'lve de Roscelin, Ablard, presque exactement
contemporain d'Adlard de Bath, que l'on doit l'une des attaques
les plus vigoureuses contre le point de vue de saint Augustin ;
son habilet dialectique et sa violence lui valurent le nom de
Rhinocerus indomitus. Ablard n'admet pas l'opinion de Roscelin 1
J
Il
il
\il
24 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
que les universaux soient de simples abstractions, de simples
noms, mais il jndique que si la seule ralit consiste en ides
ternelles, il ne peut alors y avoir de diffrence relle entre les
roses individuelles et les hommes, si bien qu'en fin de compte,
tout objet serait tout autre objet. Cette critique de l'opinion
augustinienne extrme sur l'universel eut pour consquence
d'accorder de l'importance l'objet matriel individuel et d'en-
l courager l'observation du particulier.
L'effet de ce changement dans la perspective philosophique,
du nombre croissant de traits pratiques et de la redcouverte
des uvres grecques grce au contact des Arabes, apparat dans
.les rponses d'Adlard de Bath aux questions scientifiques que
lui pose son neveu. La premire des Quaestiones Nalurales est
celle-ci :
Pourquoi les plantes poussent-elles de la terre ? Quelle en est la
cause, et comment peut-on l'expliquer ? Alors que tout d'abord la
surface de la terre est unie et immobile, qu'est-ce donc qui est alors mis
en mouvement, qui pousse vers le haut, qui se dveloppe et pousse des
branches ? Si vous recueillez de la poussire sche pour la mettre,
finement tamise, dans un vase de terre ou de bronze, au- bout d'un
certain temps quand vous voyez pousser des plantes, quoi d'autre
l'attribuez-vous sinon au merveilleux effet de la volont divine ?
Adlard rpond que c'est certainement par la volont du
Crateur que les vgtaux poussent de la terre, mais il affirme
qu' son avis ce processus n'est pas sans avoir galement une
raison naturelle . Il rpte cette opinion en rponse une nou-
velle question de son neveu lorsque celui-ci lui demande s'il ne
vaut pas mieux attribuer Dieu toutes les oprations de l'uni-
vers , puisque son oncle ne peut offrir pour toutes des explica-
tions naturelles. A ceci, Adlard rpond :
Je n'enlve rien Dieu. Tout ce qui est, a Dieu pour cause et origine.
Mais (la nature) n'est pas confuse et dpourvue de systme, et, dans la
mesure o le savoir des hommes a fait des progrs, il faut lui accorder
audiene. Ce n'est que lorsqu'il choue entirement qu'il faut avoir
recours Dieu.
Avec cette remarque, la conception mdivale de la nature
commence franchir la ligne de fate qui spare la priode o
les hommes cherchaient auprs de la nature de quoi se fournir
en illustrations morales et celle o l'homme se mit tudier la
:iiature pour elle-mme. La ralisation d'une telle conception
devint possible lorsque Adlard eut exig des causes naturelles
1
I
l
1
l'!
1
h
.\
LA SCIENCE DANS LE MONDE OCCIDENTAL 25
et dclar qu'il ne pouvait rien discuter avec quelqu'un qui
tait men au licou par les crivains du pass.
Ceux que l'on dnomme aujourd'hui autorits ont atteint cette
position, d'abord par l'exercice de leur raison ... C'est pourquoi si vOus
voulez que je vous parle encore, donnez et acceptez la raison. ,
La premire explication de l'univers selon des causes natu-
relles, aprs la dception cause par l'effort fait pour l'interprter
simplement en fonction de symboles moraux, est attache
l'cole de Chartres, et subit profondment l'influence de
l'enseignement de Platon. Au dbut du xn sicle, Chartres
avait montr un renouveau d'intrt pour les ides scienti-
fiques contenues dans le Time. Des rudits tels que Gilbert
de La Porre (vers 1076-1154), Thierry de Chartres (mort
vers 1155) et Bernard Silvestre (qui fleurit vers 1150), tudirent
les questions bibliques avec une attention plus grande qu'on ne
l'avait fait jusqu'alors pour les questions scientifiques qu'elles
impliquaient, et tous subirent profondment l'influence de
saint Augustin. Comme Adlard, leur attitude envers l'autorit
des rudits antrieurs tait libre et rationnelle, et ils croyaient
au progrs du savoir. Ainsi que l'crivait Bernard :
Nous sommes comme des nains debout sur les paules de gants,
de sorte que nous pouvons voir plus de choses qu'eux, et plus loin, non
parce que notre vue est plus perante ou notre taille plus haute, mais
parce que nous pouvons nous lever plus haut, grce leur stature de
gants.
Dans son De Septem Diebus et Sex Operum Distinctionibus,
o il s'efforce de prsenter une explication rationnelle de
la Cration, Thierry de Chartres dclare qu'il est impossible
de comprendre l'histoire de la Gense sans l'entranement
intellectuel fourni par le quadrivium, c'est--dire sans connais-
sance approfondie des mathmatiques, car toute l'explication
rationnelle de l'univers dpend des _mathmatiques. Selon
l'interprtation de Thierry, l'histoire de la cration signifie qu'au
commencement Dieu a cr l'espace, ou chaos - lequel, po1:1r
Platon, avait prexist et avait t faonn en monde matriel
par un dmiurge. Dans les crits de saint Augustin, le dmiurge
avait t remplac par le Dieu chrtien, et les formes donnes
au monde matriel taient le reflet des ides ternelles qui
existaient dans l'esprit de Dieu.
Selon le Time de Platon, les quatre lments dont sont faits
tous les objets de l'univers, la terre, l'eau, l'air et le feu, se
1
'1
26 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
composent de petites particules invisibles, et celles de chaque
lment ont une forme gomtrique caractristique par laquelle
le dmiurge a mis de l'ordre dans les mouvements primitivement
incohrents du chaos (1).
(l}'"'La conception de la matire comme constitue de particules a
t avance par divers philosophes grecs pour tenter d'expliquer comme!lt le
ch:lngement est poss!ble dans un monde ? les ?hoses touJours
leur identit. Auve sicle av. J.-C. Parmmde avait condmt les philosophes
une impasse en signalant que les conceptions de l'cole ionienne prcdente,
selon laquelle une substance unique et homogne telle que l'air, ou
feu tait une identit persistante travers les changements, en fait
le changement impossible, car une substance homogne ne pouvait que demeurer
une et homogne. Le changement impliquerait donc la cr_ation de quelque
chose du nant ce qui tait impossible. Le changement tait par consquent
inintelligible. fin de surmonter cette difficult, d'autres philosophes po_st-
rieurs auve sicle supposrent qu'il y avait plusieurs substances lmentatres,
et qu,.un nouvel de celles-ci produisait les
dans le monde. Anaxagore disait que chaque sorte de corps dlvtstbl_e en
parties homognes ou " , dont_ ,I.es
du tout et tait de nouveau diVISible, et ams1 de smte JUSQl_l mfim. Emp-
docle d'autre part disait qu'aprs un certain nombre de diVIsiOns aes corps,
on aeignait les lments, terre,.eau, air et feu;_ les corps taient
forms de combinaisons de ces lments, dont chacun tait
et immuable. L'cole pythagoricienne supposait que tous les ObJets
constitus de points, ou units d'existence, et que les objets taient
constitus par ces points en combinaisons correspondant aux diverses figures
gomtriques. Il devait donc tre possible qu'une ligne ft compose d'un
nombre fini de tels points, et la thorie pythagoricienne .s'effondrait lorsqu'on
lui opposait des faits comme celui que le rapport de la diagonale au ct d'un
carr ne pouvait tre exprim sous forme de nombre exact, mais tait 'fi-
1
ce
qui, pour les tait . En les Pyt?agoriCiens
avaient confondu les points gomtriques avec phystques de la
plus petite dimnsion possible,. et ceci semble le suJet des _Paradoxes
de Znon. Les atomistes Leucippe et Dmocrite vitrent cette difficult en
admettant que les points gomtriques n'avaient pas de dimensions, et que
les grandeurs gomtriques taient divisibles l'infini ; Il"l:ais ils
que les ultimes particules qui le
ou des figures gomtriques, mais des un.Its mat!Ielles tatent
c'est--dire des atomes. Selon les atomistes l'umve:t:_s tait compos d atomes
qui se dplaaient continuellement, au hasard, daru; un infini. Les atomes
diffraient en dimensions en forme en ordre et en postbon, le nombre des
formes diffrentes tant ifini. Dans ieurs mouvements continuels, ils formaient
des tourbillons dans lesquels taient produits d'abord les quatre lments,
puis les autres corps par des liaisons mcaniques entre atomes semblables,
par exemple par une aison d'agrafe et d'illeton. Puisque le
tait inmi il en tait de mme pour le nombre de mondes qu Ils pouvaient
former dan's le vide infini. Pour les atomistes la seule vrit tait dans les
proprits des atomes eux-mmes, la duret, ia forme et la To1_1tes
les autres proprits, telles que le got, la couleur, la chaleur _ou le fr?td, taient
simplement des impressions sensorielles qui ne rien dans_la
ralit . Les Pythagoriciens et les atl?mistes s'acc_ordatent penser que l'm-
telligible, le persistant et le rel sem de changeante du monde
physique tait quelque chose pouvait exprrmer termes de_ m,ath.-
matiques. Telle tait aussi l'opmwn que PLATON avanait dans le Ttmee, ou
il refltait fortement l'influence des Pythagoriciens. Jusqu' l'poque de Platon,
le rsultat des efforts de la Grce pour expliquer le changement fut ainsi d'purer
et de :rendre intelligible l'ide de l'identit persistante travers le
Cette identit, qui formait l'tre ou la substance des choses phystques, avatt
LA SCIENCE DANS LE MONDE OCCIDENTAL
27
Les lments taient rciproquement transformables en
dcomposant chaque forme gomtrique en d'autres, mais leurs
masses totales taient disposes en sphres concentriques, avec
la terre au centre, l'eau venant ensuite, puis l'air, et finalement
le feu, de faon former un univers sphrique fini. La syhre
de feu s'tendait de la Lune aux toiles fixes, et contenait eil elle
les sphres de ces astres et des autres plantes intermdiaires.
Le feu tait le constituant principal des corps clestes.
Selon Thierry, le feu vaporisait une partie des eaux de la
Terre et les faisait monter pour former le firmament qui sparait
les eaux situes sous le firmament des eaux qui taient au-dessus.
Cette rduction des eaux couvrant la sphre centrale de la Terre
aboutissait l'apparition de la terre ferme. La chaleur de l'air
et l'humidit de la terre engendraient les plantes et les arbres.
Ensuite les toiles furent formes comme agglomrations dans
les eaux supra-clestes, et la chaleur engendre par leur mouve-
ment ultrieur fit natre les oiseaux et les poissons dans les
eaux terrestres, et les animaux de la terre elle-mme. Les ani-
incluaient l'homme - fait l'image de Dieu. Aprs le
sixime jour, plus rien ne fut cr, mais Thierry emprunta
saint Augustin une thorie qui expliquait l'apparition de cra-
tures nouvelles. Augustiri avait concili deux rcits apparemment
contradictoires de la Gense ; dans l'un, toutes choses avaient
t la fois, tandis que dans l'aUtre, les cratures, y
compn_s l'homme, avaient t cres successivement. Il avait
admis l'ide avance au ve sicle av. J.-C. par Anaxagore et
dveloppe ensuite par les Stociens, de semences_ ou germes
crateurs, et il avait suggr l'ide que dans la premire tape
de la cration, les plantes, les animaux et les hommes avaient
tous t faits simultanment en germe ou dans leurs causes
sminales ))' et qu' la seconde tape, ils avaient rellement et
successivement fait leur pparition.
Quant la chute ou la monte des corps, les platoniciens
de Chartres les expliquaient conformment au Time, en suppo-
sant que les corps de mme nature tendaient se rejoindre.
Ainsi une partie dtache d'un lment quelconque tendait
retrouver sa masse principale ; une pierre tombait vers la sphre
t convertie de quelque chose de matriel en une essence intangible. Pour
Platon cette essence tait l'ide universelle, ou u forme , qui, selon lui, existait
en dehors des choses physiques comme l'objet de leur aspiration. Le change
ou. le devenir tait un processus par lequel les ressemblances percep-
tibles de ces formes ternelles taient produites dans l'espace et le temps
(ct. plus bas, pp. 244 et suiv.).
28 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
de terre au centre de l'univers, tandis_ que le feu jaillissait vers
le. haut pour rejoindre la sphre feu aux
de l'univers. Cette thorie platonicienne de la gravite avait t
galement connue d'rigne, prtendait que la lourdeur
et la lgret variaient avec la la_ terre, _de la
gravit. Adlard de Bath aussi avait admis cette et
tait capable de satisfaire la curiosit de son neveu en disant
que si une pierre tombait dans un trou passant par le centre de
la terre elle ne tomberait que jusqu' ce centre.
On le mouvement des astres par l'hypothse que
l'univers, tant sphrique, avait un mouvement propre de rota-
tion uniforme ternelle dans_ un cercle autour d un centre fixe,
comme on pouvait le voir dans la rotation des toiles
fixes. Les diffrentes sphres auxquelles etaient fixees sept
plantes, la Lune, le Soleil, Vnus, Me:cure, Jupiter
Saturne tournaient des vitesses uniformes differentes qm
les mouvemer;ts de astres ..
des sphres avait sa propre Intelligence ou ame , qui etmt la
source de son mouvement.
Ce n'est pas seulement la la de
Thierry et de ses contemporains qu1 subuent. du
Time celui-ci colore galement leurs conceptwns physiques
et En effet, ils suivent Platon en soutenant qu'
l'intrieur de l'univers il n'y a pas de vide. L'espace est un
plenum, c'est--dire plein. Le mouvement peut donc se pro-
duire que si chaque corps pousse son vmsi"? po_ur sa
place en une sorte de :rlaton expliquait les fonctwns
comme la respiration ou la d1gestwn comme des pure-
ment mcaniques fonds sur le mouvement des de
feu et autres. Les sensations, supposait-il, taient produites par
les mouvements des particules dans les du corps: La
qualit particulire d'un membre d'une catgone de
par exemple, une un
selon lui, par les quahtes Inherentes l objet exteneur en raison
de sa structure qui donnait lieu son
siques particuliers dans l'organe sensorielimp_hq_ue. Il
que la vision avait lieu grce un rayon en:Is de l il vers
l'objet et il attribuait les couleurs des partiCules de. de
diffrentes qui jaillissaient des objets et ragissaient
sur ce rayon. Pour lui, sons .. au mouvement
des particules de l'air, bwn qu li 1gnorat le role du tympan.
Les diffrents gots et odeurs taient lis a_u caractre des
particules composant ou en provenance des obJets. Les natura-
LA SCIENCE DANS LE MONDE OCCIDENTAL 29
listes du xne sicle reprirent un grand nombre de ces opinions.
On retrouve l'influence directe du Time dans leur croyance
l'indestructibilit de la matire et dans leur explication des
proprits des lments en fonction du mouvement des particules,
o la vitesse et la rsistance taient complmentaires, car nul
corps ne pouvait tre mis en mouvement sans occasionner une
raction correspondante contre un corps immobile. Un philo-
sophe du xne sicle, Guillaume de Conches, adopta une forme
d'atomisme fonde sur une combinaison des ides de Platon et
de celles de Lucrce.
Cette conception platonicienne de l'univers continua d'exer-
cer une influence importante jusqu' l'poque de Roger Bacon
qui, jeune homme aux environs de 1240, fit des cours de phy-
sique selon le point de vue de l'cole de Chartres. Mais Chartres,
pour sa part, tait dj en contact avec les coles de traducteurs
qui travaillaient sur des textes arabes et grecs Tolde et en
Italie mridionale, et c'est Chartres que furent d'abord accueil-
lies l'astronomie de Ptolme et la physique d'Aristote. Ainsi,
en raison des dVeloppements qui s'accomplissaient au sein de
la pense scientifique du monde chrtien occidental lui-mme,
le systme d'ides reprsent par le neveu d'Adlard commenait
paratre un peu dsuet vers le milieu du xne sicle. Bientt
elles devaient tre remplaces par des ides que dvelopprent
ceux qui suivirent son oncle dans l'tude des Arabes et des
Grecs, et dans la recherche des causes naturelles.
,,
l'
CHAPITRE Il
PROPAGATION
DE LA SCIENCE
DANS LE MONDE OCCIDENTAL CHRETIEN
. ommence s'infiltrer dans le monde
r La science nouvelle qm c '.1 t n grande Tlartie .. l!r<!h."-.M
' n4i siee e es e t e
occidental cficren i;;l de _
forme, mais - . -une nrass- consiQ.erab1e de
L
----A--b--s "hf conserve et transmiS .. t - son contenu
es ra e, . u'ils ont eux-memes aJOU e ,.
savoir hellemque,_ et q rtant ue le changement qu lis ap!'or-
est peut-tre Impo fi q r lesquelles les sciences devaient
trent la conceptwn des ms pou .
1 tre tudies. e les Arabes eux-mmes
'- C'est par deux sources quh 11" . e La plus grande partie,
d
la science e eniqu l'E ire
la connaissance e . tement des Grecs, de mp
ils finirent aussi fournies, en
byzantin, maiS les no wns . de lan e syriaque qui ha I-
main par les chrtiens nestonens d s vue sicles, les chr-
taient la Perse orientale. Au d: Jundishapur' traduisirent
tiens nestoriens, cesn grecques, relative_s
un certain nombre. logique en langue syriaque
surtout la mdeClne e. a lac le' grec comme langue h e-
de puis le rue avait remp d t un certain temps aprs les
raire de l'Asie occidentale. Pen ant. a d'tre le premier centre
b Jundishapur con mu . t des
conqutes ara es,, . d l'l lam et c'est l que les s
scientifique et \ travaillaient les
califes, JUI s e b avec Bagdad, devin_, un
textes du syrraque e:r: ara Ba dad, au dbut du rxe siecle,
des centres de ce c directes du grec.
r que l'on fit galemen es xtes de science hellnique. qm
x sicle, presque tous les. te ce de l'Occident taient dspo-
devaient parveni:r la
l
nibles en arahe.
PROPAGATION DE LA SCIENCE GR!l:CO-ARABE 31
Peu peu, le savoir accumul par les Arabes comnena
pntrer en Occident, mesure que reprenaient lentemnt
les relations commerciales entre les chrtiens et l'Islam. Au
rxe sicle, des villes comme Venise, Naples, Bari et Amalfi,
imites plus tard par Pise et Gnes, commeraient avec les
Arabes de Sicile et de la Mditerrane orientale. Au xre siCle
un moine bndictin du Mont Cassin, Constantin 1' Africain,
tait suffisamment familier avec les ouvrages scientifiques arabes
pour pouvoir crire une paraphrase de Galien et d'Hippocrate
d'aprs l'Encyclopdie mdicale du docteur persan Hal y Abbas
(mort en 994). On sait qu'au xn sicle, Adlard de Bath voyagea
en Italie mridionale et mme en Sicile, et qu'au dbut du
xnre sicle, Leonardo Fibonacci de Pise tait pour affaires en
Afrique du Nord, o il apprit les mathmatiques arabes.
Les principaux centres de dissmination de la science arabe,
et en fin de compte de la science grecque, taient la Sicile et
l'Espagne. Tolde tomba aux mains d'Alphonse VI, en 1085,
et devint, vers .-Je milieu du xue sicle, sous la direction claire
de son archevque, le centre espagnol de la traduction d'arabe
en latin. Le trs grand nombre de traductions attribues des
hommes comme Grard de Crmone donne supposer qu'il y
existait une sorte d'cole. Les noms de traducteurs connus,
Adlard de Bath, Robert de Chester, Alfred de Sareshel (l'An-
glais), Grard de Crmone, Platon de Tivoli, Burgundio de Pise,
Jacques de Venise, Eugne de Palerme, Michel Scot, Hermann
de Carinthie, Guillaume de Moerbeke, tmoignent de l'ampleur
europenne de ce mouvement, comme leurs propres paroles,
dont celles d'Adlard sont caractristiques, tmoignent de la
passion avec laquelle les premiers rudits se lancrent la
conqute de la sCience arabe pour l'Occident latin. Beaucoup
de ces traductions taient faites en collaboration, comme par
exemple l'Uvre du Juif espagnol Jean de Sville, qui traduisit
l'arabe en castillan populaire qui fut ensuit transcrit en latin
par Domenicus Gundissalinus. Le plus ancien glossaire latin-
arabe que l'on connaisse se trouve dans un manuscrit espagnol
datant peut-tre du xne sicle ; mais ce travail de traduction
de textes grecs et arabes tait srieusement gn par la difficult
que l'on prouvait connatre une langue fond, la subtilit
des sujets traits, et la terminologie technique complique. Ces
traductions taient souvent littrales, et souvent aussi les mots
dont on comprenait mal le sens taient simplement transcrits
partir de leur forme arabe ou hbraque. Un grand nombre
de ces vocables ont survcu jusqu' nos jours, comme par
32 DE SAINT AUGUSTIN A GALIL:eE
exemple alcali, zircon, alambic, sorbet, camphre, borax, lixir,
talc, les toiles Aldbaran, Altar et Btelgeuse, nadir, znith,
azur, zro, chiffre, algbre, algorithme, luth, rebec, artichaut,
caf, jasmin, safran, et le Taraxacum (pissenlit). Ces mots nou-
veaux contriburent enrichir le vocabulaire du latin mdival,
mais il n'est pas surprenant que ces traductions littrales parse-
mes de mots inconnus aient provoqu des plaintes de la part
des autres savants. Un grand nombre de ces traductions subirent
une rvision au XIIIe sicle, soit avec une meilleure connaissance
de l'arabe, soit directement d'aprs le grec.
C'est en Sicile que, outre les traductions de l'arabe, parurent
certaines des premires uvres traduites directement du grec.
Les conditions taient particulirement favorables, dai:ts cette
ile, aux Changes d'ides entre spcialistes d'arabe, de grec et
de latin. Jusqu' la chute de Syracuse en 878, l'le avait t
domine par Byzance. Ensuite, elle demeura sous le contrle
de l'Islam pendant prs de deux sicles, jusqu'en 1060, o un
aventurier normand, la tte d'une petite troupe, s'empara
de Messine et russit si bien tablir son pouvoir qu'en 1090
l'le tait devenue un Royaume normand o les- sujets latins,
grecs et musulmans vivaient dans des conditions encore plus
favorables que celles de l'Espagne pour les entreprises de
traduction.
De la fin du xue sicle la fin du XIIIe sicle, la proportion
des traductions directes du grec celle des uvres traduites
par l'intermdiaire de l'arabe diminua peu peu, et au XIve sicle,
on cessa pratiquement de traduire d'aprs l'arabe, lorsque les
Mongols envahirent la Msopotamie et la Perse. On raconte
qu' dater de la fin du xne sicle, des cargaisons de manuscrits
grecs arrivrent de Byzance en Italie ; mais on ne peut en
retrouver qu'un petit nombre avec certitude. Lorsque la 4e Croi..:
sade fut dtourne contre Byzance, qui fut capture par les
Occidentaux en 1204, une des consquences fut que de nombreux
manuscrits passrent en Occident. En 1205, le Pape Innocent III
exhorta les maUres et les tudiants de Paris se rendre en Grce
et faire revivre l'tude de la littrature dans le pays o elle tait
ne, et Philippe Auguste fonda un collge sur les bords de la
Seine pour enseigner le latin aux Grecs de Byzance. Plus tard,
au xure sicle, Roger Bacon rdigea une grammaire grecque et,
sur l'incitation de saint Thomas d'Aquin, Guillaume de Moerbeke
rvisa et complta la traduction de presque toutes les uvres
d'Aristote en une version littrale faite directement d'aprs
le texte grec.
PROPAGATION DE LA SCIENCE GRCO-ARABE 33
Au milieu du xne sicle, les uvres nouvelles qui s'ajoutaient
aux possessions europennes en matire de savoir comprenaient :
la Logica nova d'Aristote, c'est--dire les Analytiques et les
autres ouvrages de logique qui ne se trouvaient pas dans les
traductions depuis longtemps familires de Boce incluses dans
la Logica velus ; les lments d'Euclide ; l'Optique, la Catoptrique
et la Pneumatica de Hron - c'est aussi du xne sicle que date
la version en latin du De Ponderoso et Levi, uvre pseudo-
euclidienne d'origine grecque qui fournit tant l'Islam qu'
l'Occident leur connaissance du poids spcifique, d levier -et
de la balance. Dans le troisime quart de ce mme xne siCle,
on traduisit les principales uvres de Ptolme, de Galien et
d'Hippocrate, dont les versions populaires provenaient surtout
d'Espagne, et, pour Aristote, du De Caelo et autres libri nalurales
et des quatre premiers livres de la Mtaphysique. Celle-ci fut
traduite en entier au dbut du XIIIe sicle, et vers 1217, parut
le De Animalibus, qui comprenait l'Histoire, les Parties et la
Gnration des animaux. C'est de la mme poque que date la
traduction de l'ouvrage pseudo-aristotlcien Liber de Plantis_
ou De Vegetabilibus que les rudits modernes ont attribu
Nicolas de Damas (1er sicle av. J.-C.), et qui, mis part les
herbiers emprunts Dioscoride et au pseudo-Apule, fut la
source unique et la plus importante de la botanique mdivale
ultrieure. Au milieu du xn1e sicle, presque tous les ouvrages
de science hellnique importants existaient en traductions latines
(Tableau I).
Certaines uvres furent galement traduites en langue popu-
laire, en particulier en italien, castillan, franais, et plus tard
en anglais. Celles qui exercrent le plus d'influence furent les
uvres d'Aristote qui avaient servi de base aux sciences de la
nature chez les Grecs et les Arabes, et allaient maintenant jouer
le mme rle pour l'Occident chrtien. C'est aux traductions de
ses uvres que fut principalement d, aux alentours de 1200,
le dplacement de l'intrt pdagogique vers la philosophie et
les sciences au sujet desquelles Jean de Salisbury (vers 1115-80)
se plaignait que l'on comment dj les prfrer de son temps
la posie et l'histoire de sa jeunesse.
Parmi les connaissances. vritables issues des rserves de
science hellnique transmises l'Occident par les Arabes en mme
temps que certains commentaires et observations ajouts par
eux, une partie des plus importantes comprenait la nouvelle
astronomie de Ptolme (v. ci-dessous pp. 62-75) et la trigo-
nomtrie qui lui tait adjointe. Ceci parvint en Europe par des

r
TABLEAU I
LES PRffl"CIPALES SOURCES DE LA SCIENCE ANTIQUE
DANS LE MONDE OCCIDENTAL CHRTIEN
ENTRE 500 AVANT ET 1300 APRS JSUS-CHRIST
AuTEuRs
uvRES
TRADUCTEURS EN LATIN
ET LANGUE
DE L'ORIGINAL TRADUIT
I. - Sources grecques et latines antiques
PLA'l'ON av. J.-C.) ...... Time (53 premiers chapitres). Chalcdius, du grec.
ARISTOTE (384-322 av. J.-C.} ... Quelques uvres de logique (Logica Boce, du grec.
uetus).
BwscORIDE (1 6 " sicle ap. J.-C.). Materia Medica. Du grec.
Anonyme ....... , ......... Physiologus (n
8
sicle ap. J .-C., Du grec.
Alexandrie).
Anonyme .................... Diverses Composiliones techniques. De sources grecques.
LUcRCE (vers 95-55 av. J.-C.) .. De Rerum Naf.ura {co'nnu par des
extraits ds le 1xe sicle; texte
complet retrouv en 1417).
VITRUVE {ret sicle av. J.-C.) ... DeArhitectura(connuauxuesicle).
SNQUE (4 av.-65 apr. J.-C.) ... Quaesliones Naturales.
PLINE (23-79 ap. J.-C.) ...... Historia Naturalis.
(Fl. vers 395-423) ..... In Somnium Scipionis.
MARTIANUS CAPELLA (ve sicle) .. Salyricon, sive De NupliiS Philo-
fogiae et Mercurii et de Septem
Arlibus Liberalibus.
BoCE (480-524) ............. , !Ouvrages sr les arts libraux, en
particulier les mathmatiques et
l'astronomie, et commentaires sur
la logique d'ARISTOTE et PoRPHYRE.
CASSIODORE: (vers 490-580} ....... uvres sur les arts libraux.
ISIDORE DE SVILLE (560-636) ... Etymologiarum sive Originum
De Natura Rerum.
LIEU ET DATE
DE LA TRADUCTION
EN LATIN
rve sicle.
1 talie, v re sicle.
vre sicle.
ve sicle.
Manuscrit le plus an-
cien, sicle.
5::'
1::1
t<l
::;
-
>-3
>
c::

"'
>-3
-
>
C":l
[!:::
-
t"'
t;:l.
t;lj
B:oE (673-735) ........ , _ .... De Nat'ura Rerwn.
- ne Temporum Ratione.
--
M,: . i .2__: __ . _ .. _". --
II. - Sources arabes dater d'environ 1000
JABIR IBN HAYYAN, traits (crit
rx'-x" sicle) ................ ,Divers ouvrages de chimie. De l'arabe. xne et xme sicles.
AL-KHWARIZMI (zxe sicle) , ... Liber Ysagogarum Alchorismi Adlard de Bath, de l'arabe. xu.e sicle.
(arithmtique).
Tables astronomiques (trigonom- Adlard de Bath, de l'arabe. 1126.
trie).
Arr-KHWARIZMI (IXe sicle) ..... Algbre. Robert de Chester, de l'arabe. Sgovie, 1145.
AL-KINDI (mort vers 873) ... , ... De Aspectibus , De Umbris el de Grard de Crmone, de l'arabe. Tolde, xue sicle.
Diversitate Aspecluum.
THABIT IBN QuRRA (mort en 901). Liber Charaslonis {sur la balance Grard de Crmone, de l'arabe. Tolde, xne sicle.
romaine).
RHAZS (mort vers 924) , .... De Aluminibus el Salibus (ouvrage: Grard de Crmone, de l'arabe. Tolde, xue sicle,
de chimie).
Liber Continens (encyclopdie mdi- Moise Farachi, de l'arabe. Sicile, 1279.
cale).
Liber Almansoris (compilation m- Grard de Crmone, de l'arabe. Tolde, xne sicle.
dicale fonde sur des sources
grecques).
AL-FARABI (mort en 950) ....... . ,Distnclio super Librum Aristotelis Grard de Crmone, de l'arabe. Tolde, xue sicle.
de Natura.li Auditu.
HALY A-BBAS (mort en 994) ..... Une partie du Liber Regalis Constantin l'Africain (t 1087) x1e sicle.
clopdie mdicale). et Jean le Sarrazin, de l'arabe.
Liber Regalis. Etienne d'Antioche, de l'arabe. Vers 1127.
PsEUDO-ARISTOTE .............. DeProprielatibus Elementorum (u- Grard de Crmone, de l'arabe. Tolde, xue sicle.
vre arabe sur la gologie).
ALHAZEN (vers 965-1037) ........ Oplicae Thesaurus. De l'arabe.
A VI CENNE (980-1 037) . . . . . . . . . . . La partie physique et philosophique Dominicus Gundlssalinus
de Kitab al-Shi/a (commentaire Jean de Sville, abrg
sur ARISTOTE). l'arabe.
Fin du xne sicle.
et[ Tolde, xne sicle.
de
De Mineralibus (partie gologique Alfred de SaresheJ, de l'arabe. Espagne, vers 1200.
et alchimique de Kitab al-Shifa).
Canon (encyclopdie mdicale). Grard de Crmone, de l'arabe. Tolde, xne sicle.
ALPTRAGIUS (xne sicle) ....... . ,Liber Astronomiae (systme concen- Michel Scot, de l'arabe. Tolde, 1217.
trique aristotlicien).
AVERROS (ll26-1198} ........... Commentaires sur la Physique, le Michel Scot, de l'arabe, Dbut_du xure sicle.
De Caelo et Mundo, le De Anima
et d'autres uvres d'ARISTOTE.
LBONARD FIBONACCI DE PISE ... . ]Liber Abaci (premier expos corn-/Utilisation de connaissances ara)1202.
plet de la numration indienne). hes.

>o
;J:J

{i:
>-3
-
0

1::1
t?;l
f;
"'
n
-
t<l
z
n
t;lj
g
t;:l.
n
0
;>.

t;lj
8l
'.
,-


AuTEURs
TABLEAU I (suite)
UVRES
TRADUCTEURS EN LATIN
ET LANGUE
DE L'ORIGINAL TRADUIT
III. - Sources grecques dater de 1000 environ
LIEU ET DATE
DE LA TRADUCTION
EN LATIN
HIPPOCRATE et SOD cole (ve-
lYe sicle av. J.-C.) ....... . \Aphorismes. Burgundio de Pise, du grec. lxne sicle.
Divers traits. Grard de Crmone et d'autres, Tolde, xne sicle.
de l'arabe.
Guillaume de Moerbeke, du Aprs 1260.
grec.
ARISTOTE (384-322 av. J.-c.) .... . \LesSecondsAnalytiques (partie dela Deux traductions du grec.
Logica nova). De l'arabe.
XIJ<l sicle.
Tolde, XII<l sicle.
Sicile, vers 1156.
XII" sicle.
Meteorologica (!iv; IV). Henri Aristippe, du grec.
Physica, De Generatione et Corrup Du grec.
tione, Parva Naturalia, Metaphy-
sica (4 premiers livres), De Anima
ARISTOTE (384-322 av. J.-C.) ... . jMeteorologica (liv. 1-III), Physica,jGrard de Crmone, de l'arabe.fTolde, xue sicle.
De Caelo et Mundo, De Genera-
liane et Corruptione.
De Animalibus (Historia Anima-[Michel Scot, de l'arabe.
lium, De partibus animalium, De
generalione animalium traduits
en arabe, en 19 livres, par EL-
Espagne, vers 1217-
1220.
BATRIC, IX<l sicle).
Presque totalit des uvres. Guillaume de Moerbeke, tra-IVers 1260-71.
ductions nouvelles ou rvi- '
ses, du grec.
EucLIDE vers (330-260 av. J.-C.).]Elments (15 livres, 13
ques).
authenti-IAdlard de Bath, de l'arabe. Dbut du XII" sicle.
Hermann de Carinthie, de xue sicle.
l'arabe.
Optique et Catoptrique.
Optique.
Daia.
Grard de Crmone, de l'arabe. Tolde, xue sicle.
Rvisions diverses; rvision par Vers 1254.
Jean Campanus de Novara
de la traduction d'Adlard.
Du grec. \Vers 1254, Sicile, pro-
bablement,
De l'arabe.
Du ..
APOLLONIUS . .r.-c.,-: - Grard d6 -
de l'arabe.
(Il ne reste aujourd'hui qu'un
court fragment du Livre I, qui
sert d'introduction au De Spe-
culis Comburenlibus d'Alha-
zen; mais le Livre II tait
connu dEi Witelo, au XIII<l si-
cle.)
ARCHIMDE (287-212 av. J.-C.) . . /De Mensura Circuli. Grard de Crmone, de l'arabe. Tolde, X.u<J sicle.
uvres compltes (sauf l'Arnaire, Guillaume de Moerbeke, du 1269.
le Lemmata, et la Mthode). grec.
De lis quae in Humido Vehuntur Guillaume de Moerbeke, du 1269.
(des corps flottants). grec.
DwcLEs (n<l sicle av. J.-C.) ... iDe Specul.is Comburentibus. 9'rard de Crmone, de l'arabe. Tolde, XU<l sicle.
HRON n'ALEXANDRIE (I<lrsicle av.
J.-C.) ....................... Pneumatica.
Du grec. Sicile, xu<J sicle.
du)Aprs 1260.
Catoptrica (attribue
au Moyen Age).
PTOLMEIGuillaume de Moerbeke,
grec.
PSEUDO-ARISTOTE
............. . 1Mechanica.
Du grec. Dbut du xm<J sicle.
du) Sicile, vers 1260.
PsEUDo-EuCLIDE .............. .
GALIEN (129-200) , , . , , ..... , ... ,
Problemata.
Barthlmy de Messine,
grec.
De Plantis ou De Vegetabilibus (au- Alfred de Sareshel, de l'arabe.IEspagne, probable-
jourd'hui attribu Nicolas DE ment avant 1200.
DAMAS, I<lr sicle av. J.-C.).
Liber Euclidis de Ponderoso et Levi De
(statique).
xn<l sicle.
Divers traits.
Divers traits.
Burgundio de Pise, du grec. Vers 1185.
PTOLME
Divers traits.
Traits d'anatomie.
(u" sicle a p. J.-C.) .. . IAtmagesle.
Grard de Crmone et autres, Tolde, xne sicle.
de l'arabe.
Guillaume de Moerbeke, du grec. 1277.
xxve sicle.
Du grec. Sicile, vers 1160.
Optique.
Grard de Crmone, de l'arabe. Tolde, 1175.
Eugne de Palerme, de l'arabe. Vers 1154.
ALEXANDRE n'APHRODISE (fior. Vers
193-217 ap. J.-C.) .......... Commentaire sur la Meteorologica. Guillaume de Moerbeke, du grec. xm<J sicle.
De Motu et Tempore. Grard de Crmone, de l'arabe. Tolde, xne sicle.
SIMPLICIUS (vt" sicle ap. J .-C.) .. Partie du commentaire sur De Caelo Robert Grosseteste, du grec. XUI<l sicle.
el Mundo.
Commentaire sur la Physique. Du grec. XIII<) sicle.
Commentaire sur De Caelo el Mundo. Guillaume de Moerbeke, du grec. 1271.
PnocLus (410-85 apr. J.-C.) .... , .)Physica Elementa (De Motu). Du grec. Sicile, XJI<l sicle.
"'
""
1:1
1:<1

.....
:z
...,

Q
c::

.....
:z
>

Fi
1':1
1:<1
'"0
"'
0


...,
.....
0
:z
1:1
1:<1
&:
rn
co
.....
1:<1

l;l:l

co
0
>

l;l:l
"'
....,
/,

38 DE SAINT AUGUSTIN A
traductions dues des crivains comme al-Kwrizm!, al-Battn!
(mort en 929) et al-Farghni (Ix sicle), mais ces auteurs n'avaient
en ralit rien ajout de nouveau aux principes sur lesquels
tait fond le systme astronomique de Ptolme. Au xne sicle,
al-Bitrftji, connu en latin sous le nom d'Alpetragius, fit revivre
l'uvre astronomique d'Aristote, bien qu'ici encore l'Arabe ne
marqut gure de progrs sur le Grec. Ce que firent les Arabes,
c'est de pe_rfectionner les instruments d'observation et d'tablir
des tables toujours plus exactes des fins tant astrologiques que
maritimes. Les plus clbres de celles-ci furent labores en
Espague qui, entre l'poque de l'dition des Tables Toldanes,
ou Canones Azarchelis, par al-Zarql! (mort vers 1087) et leur
remplacement sous la direction du roi Alphonse le Sage (mort
en 1284) par d'autres ralises dans la mme ville, avait t un
centre d'observation astronomique. Le mridien de Tolde servit
longtemps de base aux calculs pour l'Occident, et les Tables
Alphonsines demeurrent en vogue jusqu'au xvie sicle.
Le second groupe de donnes transmises l'Occident partir
d'uvres grecques par l'intermdiaire de traductions et de
commentaires arabes tait d'ordre mdical, et cela les savants
arabes, sans en modifier considrablement les principes
mentaux, ajoutrent certaines observations prcieuses. La
part des donnes provenaient d'Hippocrate et de Galien et furent
enchsses dans les encyclopdies d'Haly Abbas (mort en 994),
d'Avicenne (980-1037) et de Rhazs (mort vers 924) (1), mais
les Arabes se montrrent capables d'ajouter quelques minraux
nouveaux, tels que le mercure, et un certain nombre d'autres
mdicaments la materia medica surtout vgtale des Grecs,
et Rhazs fut en mesure d'apporter sa contribution personnelle
sous forme d'observations originales comme dans son diagnostic
de la petite vrole et de la rougeole.
La contribution originale des Arabes fut plus importante
dans l'tude de l'optique et de la perspective, car si les uvres
d'Euclide, Hron et Ptolme avaient abord ce sujet, al-Kindl
(mort vers 873) et Alhazen (vers. 955-1039) firent de grands
progrs sur ce que les Grecs avaient connu. Entre a.utres choses,
(1) Cf. le Prologue des Contes de Canterbury, de Chaucer (v.
Il connaissait le vieil Esculapius,
Dioscoride, et puis aussi Rufus,
Hippocrates, Razis el Galien,
Serapius, Haly, Damascien,
Averrois, Avicen, Constantin,
Et Gatesden, Bernard et Gilberlyn.
(Trad. Emile Legouis, Geoffroi Chaucer, op. cit.)
l
1
1
i
1
r
PROPAGATION DE LA SCIENCE GR!l:CO-ARABE 39
Alhazen traite des miroirs sphriques et paraboliques, de la
chambre nmre, des lentilles et de la vision.
En ce qui concerne les mathmatiques les Arabes ont
l'Occident chrtien une somme de de la plus
haute -:":aleur, dont les Gre?s n'avaient pas dispos, bien qu'en
la mahere les Arabes ne sOient pas venus apporter de contribu-
tion. originale, mais n'avaient fait que donner une plus large
audience au dveloppement qui avait eu lieu en Inde dans la
pense mathmatique. A la diffrence des Grecs les Indiens
pas tant que l'ar'thmtique et
l Les mathematlmens mdiens, dont les plus importants
lurent Aryabhata (n en 47o ap. J.-C.), Brahmagupta (n en 598
ap. J.-C.) et plus tard Bhskara (n en 1114) avaient labor
un systme de numration dans lequel la valeur d'un chiffre
tait. fonction .de sa ; connaissaient l'usage du zro,
savaient. extraire les raCines carres et cubiques, -comprenaient
les fractwns, les problmes d'intrts la sommation en sries
.et la des quations dter-
e.t mdeter:m,Inees des 1er et 2e degrs, les permutations et
et d'a.utres d'arithmtique et d'algbre
Ils. developperent aussi la technique trigonom-
trique pour expnmer le mouvement des astres, et introduisirent
les tables trigonomtriques de sinus.
En mathmatiques, l'ide la plus importante que les Arabes
eussent apprise des Indiens tait leur systme de numration
et de ?e systme: par le monde chrtien marque
des progre_s de la sCience europenne. Le grand mrite
de ce sY:steme, qm sert de base au systme moderne, tait qu'il
contenait le symbole du zro et que tout nombre pouvait tre
reprsent simplement en disposant des chiffres en ordre la
valeur d'un tant indique par sa distance partir de
ou du premier chiffre gauche. Cela offrait des avantages consi-
drables par rapport l'encombrant systme romain. Dans le
systme que les Arabes aYaient appris des Indiens les trois
premiers taient reprsents respectivement par un,
deux et troiS traits, aprs quoi 4, 5, 6, 7, 9, et peut-tre 8 taient
probablement drivs des initiales des mots reprsentant ces
nombres en langue indienne. Les Arabes avaient eu connaissance
de ce systme chez les Indiens avec lesquels ils entretenaient des
relations commerciales considrables, ds le vnre sicle, et on
trouve un expos complet de ce systme par au
Ixe Une de son nom a dsign ce systme
lorsqu 1! fut connu en !atm sous le vocable d' " algorithme .
!.1
:1,
![
Ir
'1
;:
.li
..
1.
40 DE SAINT AUGUSTIN A GALILll:E
La numration indienne pntra peu peu en Europe occi-
dentale partir du xn sicle. Il est symptomatique des fins
pratiques recherches par les mathmaticiens qu'al-Kwrizmt,
dont l'ouvrage sur l'algbre fut traduit par Adlard de Bath,
ait dit lui-mme (d'aprs la traduction de F. Rosen dans son
dition : The Algebra of Mohammed ben Musa, [l'Algbre de
M. b. M.] Londres, 1831, p. 3) qu'il avait limit ses activits
... ce qui tait le plus facile et le plus utile en arithmtique, ce dont les
hommes ont un besoin constant en cas d'hritage, de legs, de partage,
de procs et de commerce, et dans tous leurs rapports avec autrui, ou
dans les questions de mesure de terrains, de trac de canaux, de calculs
gomtriques et autres objets de sortes et espces diverses.
Plus tard dans le mme sicle, Rabbi ben Ezra, juif espagnol
d'origine, donna une explication complte du systme arabe
de numration, et en particulier de l'emploi du symbole 0 .
Grard de Crmone appuya son expos. Mais ce n'est qu'au
xrne sicle que la connaissance de ce systme se rpandit large-
ment. Ceci tait d pour une grande part l'uvre de Leonardo
Fibonacci, ou Lonard de Pise (mort aprs 1240). Le pre de
Le.onardo tait un ngociant de Pise qui fut envoy BoUgie,
en Barbarie, pour y diriger une usine ; et c'est l que Leonardo
semble avoir appris beaucoup de choses sur la valeur pratique
des chiffres indiens ou arabes et sur les crits d'al-Kwrizmt.
En 1202, il publia son Liber Abaci dans lequel, malgr son titre,
il expliquait compltement l'emploi de la numration arabe.
Il ne s'intressait pas personnellement l'arithmtique commer-
ciale, et son uvre tait hautement thorique, mais aprs lui,
l'usage se rpandit chez les commerants italiens d'adopter pro-
gressivement le systme arabe, ou indien de numration.
Au cours des xrue et xrve sicles, la connaissance. du systme
arabe de numration se rpand en Occident grce aux almanachs
et calendriers populaires. Comme la date de Pques et des autres
ftes ecclsiastiques avait une grande importance dans toutes
les institutions religieuses, il existait d'ordinaire un almanach
ou un calendrier dans ces tablissements. Un calendrier en.
langue populaire avait t publi en France ds 1116, et les
calendriers islandais remontent la mme poque environ.
En Occid.ent, cette connaissance fut renforce par des exposs
populair'es du nouveau systme dus des mathmaticiens tels
qu'Alexandre de Villedieu, et John Holywood ou, comme on
l'appelait, Sacrobosco, et mme dans un trait de chirurgie
par Henri de Mondeville. Vers le milieu du .xm sicle, deux
.l
'!
PROPAGATION DE LA SCIENCE GRCO-ARABE 41
mathmaticiens grecs expliquaient le systme Byzance. Les
chiffres indie:O.s ne supplantrent pas immdiatement les chiffres
romains, qui demeurrent jusqu'au milieu du xvre sicle, large-
ment utiliss en dehors de l'Italie, mais vers l'an 1400 le systme
arabe tait bien connu et gnralement compris, tout au moins
parmi les personnes cultives.
*
*
Le domaine dans lequel les Arabes ont contribu d'une l
faon trs importante et trs originale l'histoire de la science
europenne est celui de l'alchimie, de la magie et de l'astrologie ;
et cela est d en partie la faon diffrente qu'ils avaient d'obser-
ver les problmes du monde naturel et qui tait caractristique
d'une tradition puissante de la pense arabe. Dans cette tradition,
la question primordiale n'tait pas quels aspects de la nature of"
fraient l'illustration la plus vivante des desseins moraux de Dieu
ni quelles taient les causes naturelles qui fournissaient
explication rationnelle des faits dcrits dans la Bible ou observs
dans le monde de 'l'exprience quotidienne, mais quelles
sances leur donnerait la domination de la nature. Les chercheurS
voulai_ent trouver l'lixir de longue vie, la Pierre philosophale,
le Tahsman,la Formule de puissance, et les proprits magiques
des plantes et des minraux , et la rponse leurs questions tait
l'alchimie. C'est en partie le dsir de partager ce pouvoir magique J
lgendaire qui dcida du voyage des premi-ers traducteurs de
l'Occident chrtien vers des centres de science arabe comme
Tolde ou la Sicile. Certains rudits croyaient que les Grecs
anciens avaient possd une telle science,et l'avaient dissimule
dans des crits hermtiques et des symboles alchimiques.
Les uvres rdiges en latin avant le xue sicle n'taient
aucunement exemptes de magie et d'astrologie (v. ci-dessus,.
pp. 16-17), mais parmi les Arabes et les crivains latins qui
subirent leur influence aprs le xne sicle, la magie et l'astrologie
fructifirent normment. On ne traait pas de nette dmarcation
entre les sciences de la nature et la magie ou l'occultisme, car on
reconnaissait les causes physiques et occultes comme galement
capables d'engendrer les phnomnes physiques. Ce point de vue '
apparat clairement exprim par al-Kindt, le noplatonicien arabe .J
du rxe sicle, dans son ouvrage Des rayons stellaires, ou Thorie de
l'art magique. Les toiles et les objets terrestres, et aussi l'esprit
humain, par la puissance de mots convenablement exprims,
exercent une influence au moyen de rayons dont la cause
42 DE SAINT AUGUSTIN A GALIL!l:E
dernire est l'harmonie cleste. On supposait que les effets de
ces rayons variaient avec les configurations des astres. La
vertu cleste n tait reconnue comme cause par presque tous
les crivains latins du xrne sicle, et l'on a diversement inter-
prt la clbre discussion de l'ancienne thorie de la << multi-
plication des espces par Roger Bacon, tantt cpmme une
contribution la physique, tantt comme un expos de la propa-
gation rectiligne des influences astrales. Les prodiges ))' quand
ils n'taient pas l'uvre des dmons, et par consquent mauvais,
pouvaient tre produits par des vertus occultes rsidant en
certains objets de la nature, c'est--dire par une << magie natu-
relle ll. Un certain nombre de naturalistes scolastiques, Guillaume
d'Auvergne, Albert le Grand et Roger Bacon, maintenaient
cette distinction en magie nfaste et naturelle. La dcouverte
des vertus occultes tait un des objets principaux de nombreux
exprimentateurs du Moyen Age. Les alchimistes aspiraient la
transmutation des mtaux, prolonger la vie humaine, peut-tre
conqurir asSez de pouvoir sur la nature pour dcouvrir le
nom des responsables de vol ou d'arlultre.
( Jusqu'au cur du xvie sicle, le lien entre la magie et un
l ct de l'exprimentation demeure troit. Au xvne sicle,
l'vque Wilkins, l'un des fondateurs de la Socit royale de
Grande-Bretagne, devait inclure, dans un ouvrage sur la mca-
nique intitul Mathema!icall Magick, le transport dans les airs
par les oiseaux et les sorcires parmi les mthodes reconnues
de transport humain. Cependant, mme au XIIIe sicle, en
Occident chrtien, de nombreux philosophes de la nature se
montrrent capables d'exclure en grande partie la magie de leur
uvre. Parmi ces observateurs et exprimentateurs, Albert
le Grand, Pierre de Maricourt [Petrus Peregrinus] et Ru fin us
en sont des exemples. Chez Roger Bacon (vers 1214-92), si le
dsir de dominer la nature tait l'objet de sa science, celui-ci
tout autant que sa croyance aux vertus occultes des herbes
et des pierres, provenait. des ambitions et des hypothses de la
magie; et malgr cela il mit au point une conception de l'exp-
rience scientifique qui tait peut-tre le premier expos explicite
d'une conception pratique des buts de la science. Avec lui le
gnie pratique de l'Europe commenait trsnsformer la magie
des Mille et une nuits en ralisations de la science applique.
Dans son Opus Tertium, chapitre 12, aprs avoir discut de
l'alchi.mie spculative, Roger Bacon poursuit ainsi :
Mais il y a une autre alchimie, technique et pratique, qui enseigne
fabriquer les mtaux nobles et les couleurs et bien d'autres choses, mieux
r
1
PROPAGATION DE LA SCIENCE GR!l:CO-ARABE 43
et en plus grande abondance par l'art qu'ils ne sont faits dans la nature.
Et cette sorte de science est plus grande que toutes celles qui prcdent
parce qu'elle produit de plus grands biens. Car,. non seulement elle peut
donner la richesse et bien d'autres choses pour- le hien public, mais
encore elle enseigne dcouvrir des choses capables de prolonger la vie
humaine pour des priodes bien plus longues que la nature ne le peut
accomplir... C'est pourquoi cette science a des utilits particulires
de cette nature; tandis que nanmoins elle confirme par ses uvres
l'alchimie thorique.
Dans sa conception de ce que la science pouvait utilement
raliser, Roger Bacon avait la perspective commune son sicle ;
l'avenir se lirait avec plus d'exactitude que dans les astres ;
l'glise l'emporterait sur l'Antchrist et les Tartares. La valeur
finale de la science tait d'tre au service de l'glise de Dieu,
communaut des croyants ; protger la chrtient grce son
empire sur la nature et aider l'glise dans son uvre d'vang-
lisation de l'humanit en conduisant l'esprit, par la vrit scien-
tifique, la contemplation du Crateur dj rvl dans la tho-
logie, contemplation o toute vrit tait une. Mais dans sa
conception de l'usage immdiat de la science, il avait la perspec-
tive du xixe sicle :
Ensuite - dit-il propos de l'agriculture dans son
Communia Naluralium-
vient la scienCe particulire de la nature des plantes et de tous les
animaux, l'exception de l'homme qui, en raison de sa noblesse, relve
d'une science spciale appele mdecine. Mais d'abord, dans l'ordre de
l'enseignement, vient la science des animaux, qui prcdent l'homme et
sont ncessaireS son usage. Cette science descend d'abord la consid-
ration de toutes les espces de sol et des productions de la. terre, en
distinguant quatre espces de sol, selon leurs rcoltes; l'un est celui o.
l'on sme le bl et les lgumes ; un autre est couvert de bois, un autre de
pturages et de bruyres ; un autre est la terre jardin o sont cultivs
les arbres et les vgtaux, les herbes et les racines, autant pour la
nourriture que pour la mdecine. Or cette science s'tend l'tude
complte de tous les vgtaux, dont la connaissance est fort imparfai
tement ,donne dans le trait d'Aristote De- Vegetabilibus; et c'est
pourquoi il est ncessaire d'avoir une science spciale et suffisante des
plantes qui devrait tre envisage dans les livres sur" l'agriculture. Mais,
comme l'agriculture ne peut se poursuivre sans une abondance d'animaux
domestiques ; comme l'utilit des diffrents sols, tels que fortS, _ptu-
rages et landes, ne peut se Comprendre sinon pour nourrir les animaux
sauvages ; comme le plaisir de l'homme ne peut tre suffisamment
rehauss, sans de tels animaux ; il s'ensuit que cette science s'tend
l'tude de tous les animaux.
44 , DE SAINT AUGUSTIN A GALILJ!;E
Bacon n'a pas dvelopp cette tude des siences, mais le
jugement qu'il porte sur l'utilit virtuelle de ces tudes clair.
Les prophties sur les sous-marins et l'automobile dans I'Epistola
de Secreiis Operibus, chapitre 4, sont bien connues et fournissent
un aUtre exemple de la tournure extrmement pratique qu'il
donnait aux tudes scientifiques.
On peut raliser pour la navigation, des machines sans rameurs,
si bien que les plus grands navires sur les rivires ou les mers seront
mus par un seul homme, disposant d'une vitesse plus grande que s'ils
taient remplis d'hommes. On peut galement construire des voitures
telles que sans animaux elles se dplaceront avec une rapidit incroyable;
tels, pensons-nous, taient les chars arms de faux avec lesquels
taient les hommes d'autrefois. On peut aussi construire des machines
volantes de sorte qu'un homme assis au milieu de la machine fait
tourner un moteur actionnant des ailes artificielles qui battent l'air
comme un oiseau en vol. galement une machine, de petites dimensions,
pour lever et abaisser des poids normes, d'une utilit sans gale en
cas d'urgence. Car, avec une machine de trois doigts de haut et de large,
et de dimensions moindres, un homme pourrait se librer, lui et ses
amis, de tout danger d'emprisonnement et s'lever et descendre. On peut
aussi raliser aisment une machine avec laquelle un homme peut- en
attirer lui un millier d'autres par la violence et contre leur volont, et
attirer d'autres choses de la mme faon. On peut aussi f;iliriquer des
machines pour marcher dans la mer et les cours d'eau, mme jusqu'au
fond, sans danger. Car Alexandre le Grand, comme le raconte Ethicus
l'astronome, employa une telle machine afin de voir les secrets de la mer.
Ces machines ont t construites dans l'antiquit, et elles ont certai-
nement t ralises de notre temps, sauf peut-tre la machine volante,
que je n'ai pas vue et je ne connais personne qui l'ait vue, mais je sais
un expert qui a mis au point la faon d'en fabriquer une. Et l'on peut
raliser de telles choses presque sans limites, par exemple des ponts jets
par-dessus des cours d'eau sans fils ni supports, et des mcanismes,
et des engins inous.
Bacon propose galement de faon instante la rforme du
calendrier, comme l'avait fait son matre Robert Grosse:teste,
et il dcrit_ comment cela peut tre ralis, bien qu'en fait ses
suggestions aient d attendre 1582 pour tre mises en pratique.
Vers la fin du Moyen Age cependant, la connaissance
distincte du simple empirisme technique, a conduit des progrs
dans la construction et la chirurgie et l'invention des lunettes,
encore _que la domination pratique de la nature qu'avaient
recherche les Arabes par la magie ne dt pas se raliser avant
bien sicles.
r Parmi toutes les contributions de la science grco-arabe au
'l

,,
PROPAGATION DE LA SCIENCE GRJ!;CO-ARABE 45
progrs de l'Occident chrtien, l'influence la plus grande tait
due au fait que les uvres d'Aristote, de Ptolme et de Galien
constituaient un systme rationnel complet pour expliquer l'en-.
semble de l'univers en fonction de causes natUrelles. Le systme
d'Aristote comportait autre chose que des sciences naturelles
telles qu'on les entend au xx sicle. C'tait une philosophie
complte embrassant toute l'existence, depuis la matire
premire jusqu' Dieu. Mais prcisme.nt parce qu'il tait
complet, le systme aristotlicien a suscit une grande opposition
dans le monde occidental chrtien o les savants possdaient
dj un systme d'une ampleur fond sur les faits rvls
de la religion chrtienne.
En outre, certaines thories d'Aristote taient elles-mmesj
en cOn_tradiction formelle avec l'enseignement du christianisme.
Il par exemple, que le monde est ternel, et ceci s'oppose
videmment la conception chrtienne du Dieu crateur. Ses
opinions taient doublement suspectes, car elles parvenaient
en. Occident acc9mpagnes de commentaires arabes qui insis-
taient sur leur. caractre rsolument dterministe. L'interpr-
d'Aristot.e tait fortement teinte par la conception
neo-platommenne selon laquelle la chane de l'existence s'tend
la matire premire en passant par la nature inanime et ani-
_l'homme, les anges et les intelligences jusqu' Dieu q.ui est
1 or1gme de tout. Lorsque les commentateurs comme al- Kindt
al-Frbi, Avicenne et surtout Averros (1126-98) empruntrent .J
l'ide de cration la religion musulmane pour l'introduire dans
le systme d'Aristote, ils interprtrent cette ide d'une manire
qui dniait le libre arbitre non seulement l'homme, mais encore
. Dieu lui-mme. Selon eux, le monde avait t cr non pas
directement par Dieu, mais par une hirarchie de causes nces-
saires commenant Dieu puis descendant par les diverses
intelligences qui commandaient le mouvement des sphres
clestes jusqu' ce que l'Intelligence directrice de la sphre de
la lune fit natre un Intellect agent spar, commun tous leS
hommes, et seule cause de leurs connaissances. La forme de
l'me humaine existait dj dans cet Intellect agent avant la
cration de l'homme, et, aprs la mort, chaque me humaine
allait se fondre nouveau en lui. Au ceritre de l'univers l'in-
trieur de la sphre de la lune, c'est--dire dans la sublu-
naire, taient engendrs une matire fondamentale .commune
materia prima, et, ensuite, les quatre lments. Sous
des sphres clestes, ces quatre lments donnaient naissance
aux plantes, aux animaux, et l'homme lui-mme.
1
!
Il
Il
1
1
li
46 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
( Plusieurs points de ce systme taient entirement inaccep-
tables pour les philosophes occidentaux du xm sicle. Il niait
l'immortalit de l'me humaine individuelle. Il niait le libre-
arbitre de l'homme et donnait libre carrire l'interprtation
de tout le comportement humain selon l'astrologie. II tait d'un
dterminisme rigide, niant que Dieu ait pu agir de faon autre
l que celle qu'indiquait Aristote. Aux penseurs chrtiens ce
dterminisme tait rendu encore plus dtestable par l'attitude
des commentateurs arabes et en particulier d'Averros, qui
dclarait :
La doctrine d'Aristote est la somme de vrit parce qu'il tait au
faite de toute intelligence humaine. Aussi convient-il de dire qu'il fut
cr et nous fut donn par la Divine Providence, afin que nous sachions
ce qu'il est possible de savoir.
Ici; il faut faire la part de l'exagration orientale, mais ce
point de vue finit par tre caractristique des disciples latins
d'Averros. Pour eux, le monde manait de Dieu, comme Aris-
tote l'avait dcrit, et nul autre systme d'explication n'tait
possible.
( Et l'extrme rationalisme thologique de cette interprtation
ne faisait pas violence la pense propre d'Aristote. Celui-ci
fondait toute sa conception de l'tude des sciences de la nature
et de la mtaphysique sur l'affirmation qu'il est possible de
dcouvrir par la raison l'essence des choses et de Dieu, cause des
i rgularits observes dans le monde. Le point de vue de Platon
'tait le mme, encore qu'il diffrt la fois des procds de la
raison qui_entraient en jeu, et sur la nature des essences dcou-
vertes. Dans le brillant tour de force que l'on trouve au livre II,
chapitre 3 du De Caelo, Aristote donnait tout le soutien possible
l'interprtation averroste de sa cosmologie. Il s'y met en
devoir de prouver que son systme n'est pas vrai en fait, mais
vrai ncessairement, car seul il s'ensuit de l'essence dcouverte
et de la perfection de Dieu. Toutes les choses, argumente-t-il,
existent pour les fins qu'elles servent et la perfection vers laquelle
elles tendent. L'activit de Dieu est ternelle, et il doit par
consquent en tre de mme du mouvement du ciel, qui est un
corps divin.
C'est pour cela que le ciel est pourvu d'un corps circulaire, dont
la nature est de toujours se mouvoir en cercle ... ; et la terre est ncessaire
parce que le mouvement ternel dans un corps ncessite le repos ternel
dans un autre. _
l'i
!.
PROPAGATION DE LA SCIENCE GRCO-ARABE 47
De mme il prtend que tout le monde rel est ncessaire-
ment tel qu'ille dcrit et l'explique, et ne peut, suivant la nature
des choses, tre autrement.
_situati.on on au xm cle, prop.os l
,de, l ar_Istotehsme, n etait en faxt la premire exprience
qu avaient les penseurs chretiens de la rencontre entre le rationa-
Iisme grec et la rvlation chrtienne. Aprs d'amples discussions
tant les grecs que par les Pres latins, c'est
par samt du entre la raison et la foi qui a tabli
le pomt de depart du traitement de ce problme dans l'Occident
Dans un passage connu des Confessions, saint Augustin
decnt comment, dans sa jeunesse, il a commenc en suivant la
de . . grecque, chercher par la raison
seule lintelhgibihte de 1 existence, et comment sa conversion
l'a _ croire que foi chrtienne lui a permis de saisir
Mais Il affirme, de faon insistante, qu'il est
de crOire. cho_se que l'on ne comprend pas,
et que pretend,re c::mre a la do?t?ne chrtienne sans aspirer la
co;mprendre,. c la ven table fin de la croyance. Ainsi,
August.In aJoute le contenu de la rvlation celui de l'exp-
nence constituant le monde donn, les donnes dont le philo-
. sophe chrtien doit s'efforcer d'lucider la nature et les rapports
par une investigation rationnelle.
Le problme le plus vident, et le plus charg d'influence
ce programme donnait naissance, tait le rapport qu'ii
fallait comprendre entre les deux sources de donnes la rvlation
et, l'critu_re et la science. C'est 'le problme
qu aborde saint Augustin dans son commentaire De Genesi
ad Litteram, do.nt .Galile devait les mthodes d'exgse.
Partant du prmmpe fondamental que la vrit est cohrente
saint Augustin carte a priori toute contradiction relle entre
donnes de la rvlation, vraie par dfinition la lumire de
sa source,, et les donnes galement vraies de l'observation et
du raisonneme_nt Lorsqu'il. y a contradiction appa-
rente, cela dmt provemr de notre Incomprhension des sehs-
vritables des jugements qui s'opposent, et ceux-ci, dclare-t-il
ne peuvent tre les sens littraux, que ce soit dans
ou dans la science. Le -problme d'interprtation qui se posait
de cette faon donna lieu tout d'abord au conflit entre la cosmo--
hbraque de l'criture, avec sa terre plate et sa vote
celeste, et le globe et les sphres des astronomes grecs. En
de telles questions saint Augustin insiste pour
faire la distmcbon entre le but avant tout moral et spirituel de
48
DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
l'criture et ses allusions accidentees au monde
Et il est d'accord avec saint Jrme pour dire que celles-CI ont
t faites selon le jugement de leur temps, et no':' selon l.a
littrale. Bien qu'il ne soit physiCien
saint Augustin manifeste dans ses crits une comprehension
visible en astronomie et en d'autres sciences, avec lesquelles
il invite ses frres en christianisme se familiariser. Lorsque
ceux-ci discuteraient de questions relatives la nature, la forme
et le mouvement des cieux ou de la terre, les lments, la -nature
des animaux, des plantes et des minraux, saint Augustin tait
particulirement dsireux qu'ils ne missent _en l' accep-
tation des doctrines fondamentales de la rehgwn en fmsant des
dclarations absurdes, prtendment en accord ave.c les ouvrages
chrtiens, au sujet de questions dont seule la science _de la
pouvait convenablement dcider. Il est certain que Augusti!l
aimait trouver confirmation de l'criture danS la cSClence, maiS
sa ligne de conduite tait de sauver l'criture de l'apparente
rfutation par l'observation et la raison, .et d'abandonner les
questions purement naturelles l'investigation scientifique.
l u Dans les points obscurs et loigns de notre vue, au livre I,
chapitre 18 du De Genesi ad Litteram, s'il nous arrive de dans
les Saintes critures quelque chose qui, l'gard de la f01 dans laquelle
nous baignons, soit susceptible de plusieurs sens, nous ne devons pas,
en nous prcipitant obstinment, nous engager envers tel ou tel de
ces sens, de sorte que lorsque la vrit sera plus
dment tudie, il lui arrivera juste titre de tomber par terre, et nous
avec lui.
Galile devait citer ce passage, en invitant ses contemporains
la mme conduite raisonnable, mais l'histoire de ce. problme,
en particulier lorsqu'il entra en contact avec
mdival jusqu' l'poque de Galile lui-mme, montre que .si
une telle conduite peut contribuer rduire la zone du conflit,
elle ne fournit certainement pas automatiquement de rponse
toutes les questions qui se posent entre les cosmologies de la
, raison et de la rvlation. Comme il croyait l'importance
primordiale de l'apostolat chrtien, saint continua
pour sa part d'affirmer au cha]ntre 21
De Genesi ad Litleram que si les philosophes enseignent qu01
que ce soit qui soit
c en contradiction avec nos critures, c'est--dire avec la foi catho-
lique nous pourrons sans aucun doute croire que cela est entirement
faux' et nous pourrons, par un moyen ou un autre, le dmontrer .
l
PROPAGATION DE LA SCIENCE GRCO-ARABE 49
C'est la recherche des moyens de trouver un accommodement l
la ph_ilo.sophie aristotlicienne et la thologie chrtienne
9m. a donne heu a:ux dv_eloppements et aux critiques les plus
Interessants, en philosophie et dans la conception de la science
xr!re et xrve Aprs embarras et
hsitations, au debut, trms grandes hgnes de conduite ont
se dgager. La premire est celle des Averrostes
latms, ont pris position sur la vrit rationnelle irrfutable
de la philosophie aristotlicienne, et accept, en consquence
que la thologie chrtienne soit irrationnelle ou mme
la vrit. II n'y a gure de semble-t-il, qu'un homme
co':'me de (mort 1328) ait t en fait incroyant,
mms qu Il ait diSSimule cette mcroyance sous une ironie appa-
rente eelle de Voltaire. galement dangereuse pour la tholo-
gie et la science empirique, c'est la doctrine chrtienne
de la hbert abs.olue de la volont diVine, qui a servi de base
la crihqu.e contre le rationalisme averroste, encore que
cette fut au d'ar?uments logiques relatifs
la possibilit qu Il y mt des verites ratiOnnelles ncessaires dans
le Une attitude modr_e, celle de Thomas d'Aquin,
consistait admettre la ratwnaht de la science mais nier
que ,.l'on pt d.couvrir aucune n_cessit en Dieu: La position
extreme des defenseurs de la f01 est apparue au XIve sicle
par exemple, o Guillaume d'Ockham limina la menace de
raison en niant entirement la rationalit du monde, et rdqisit
son ordonnance une dpendance de fait de la volont impn-
trable de Dieu.
, xnre si?le a_ssista d: la c?ndamnation catgorique
d Anstote, ma1s des le m1heu de ce sicle on le reconnaissait
comme le des En 1210, Paris J
qm avait deJa remplace Chartres comme le plus grand centre
Intellectuel de France la fin du xue sicle - le Conseil eccl-
. provincial interdit l'enseignement des conceptions
ar1stotehC1ennes de la. philosophie de la nature ou de leurs
commentaires. En 12!5, fut publi un dcret semblable contre
ses de mtaphysique et de physique ; ceci n'en interdisait
pas 1 etude personnelle, et ne s'appliquait qu' Paris ; en fait,
des cours sur ces uvres furent annoncs l'Universit de
_D'autres interdictions suivirent, mais sans que leur
mise en vigueur ft possible. En 1231, le pape Grgoire IX
une commiSSIOn pour oprer la rvision des uvres de
scwnces naturelles et, en 1260, Guillaume de Moerbecke entreprit
sa traductwn du grec. Des professeurs minents comme Albert
'1
'1:
il
!]
Il
ri
j'
1
li:
il
l"'l'28'U) et son lve Thomas d'Aquin (1225-74)
des uvres d'Aristote, et, en 1255, la
de Paris inscrivait ses uvres mtaphysiques
plus importantes au programme des examens.
nouvel Aristote n fit sa premire entre sans
d'c>pp,ositio'n officielle. Les confrences sur les nouveaux.
de et de physique avaient commenc ds la
'ii-errtire dcade du xiiie sicle, mais c'est l'influence vivifiante
philosophe et d'un professeur, Robert Grosseteste (vers
1168-1253), qui affermit rellement l'intrt durable de l'Oxford
mdivale pour la science nouvelle, les mathmatiques et la
logique, non moins que pour les langues et les tudes bibliques.
Comme Magister Scholarum ou chancelier de l'Universit en 1214,
charge qu'il fut peut-tre le premier occ_u per, comme Confren-
cier auprs de la maison franciscaine d'Oxford, et, dater de 1235.,
comme vque de Lincoln, diocse flont dpendait Oxford,
Grosseteste demeura l'honneur et le guide principal de l'Uni-
versit dans ses premires annes (cf. plus loin, pp. 223, et suiv.).
Pendant tout le Moyen Age il y eut diverses coles de pense
au sujet du systme de l'univers aristotlicien._ Au- -xi ne sicle,
Oxford, les Franciscains qui avaient tendance rester
aux traits principaux de l'Augustinisme (la thorie de la connais-
sance et des universaux), acceptrent certaines additions aris-
totliciennes importantes dans l'explication de phnomnes
naturels comme le mouvement des astres, mais souvent ils
taient hostiles l'influence d'Aristote en gnral. A la mme
poque se manifeste Oxford un intrt caractristique d'un
autre aspect de la pense franciscaine dont un exemple est
Roger Bacon qui est particulirement sensible aux connaissances
mathmatiques, physiques, astronomiques et mdicales d'Aris-
tote et des Arabes, mais moins proccup de leurs thories mta-
physiques. A l'Universit de Paris, les Dominicains en robe
noire, comme Albert le Grand et Thomas d'Aquin, acceptaient
les principes majeurs de la physique et de la philosophie de la
nature enseignes par Aristote (v. ci-dessous, pp. 55 et suivantes]
mais ils rejetaient son dterminisme absolu. Une quatrime
cole de pense, reprsente par Siger de Brabant, qui tait un
disciple achev d'AverroS, acceptait une entire-
ment dterministe de l'univers. Pourtant, on trouvait un cin-
quime groupe dans les universits italiennes de Salerne, Padoue
et Bologne, o les questions thologiques comptaient moins
qu'en Angleterre ou en France, et o l'on tudiait Aristote et les
Arabes surtout pour leur savoir mdical.
/
PROPAGATION DE LA SCIENCE GR:rl:CO-ARABE 51
Les principaux responsables de l'adoption d'Aristote en
Occident sont, outre Grosseteste, Albert le Grand et Thomas
d'Aquin (1225-74). Le problme principal qui se posait eux
tait le .rapport entre la foi et la. raison. Dans sa tentative pour
rsoudre cette difficult, Albert s'appuyait, comme saint Augus-
tin, sur deux certitudes : les ralits de la religion rvle, et les
faits que lui avait fournis son exprience personnelle. Albert
et saint Thomas ne tenaient pas Aristote pour une autorit
absolue, comme Averros l'avait fait, mais simplement comme J
un guide pour la raison.
L o Aristote, explicitement ou dans l'interprtation des
commentateurs arabes, s'opposait aux faits de la rvlation ou
de l'observation - il devait se tromper : c'est--dire que le
monde ne pouvait tre ternel,J_'me huinaine individuelle devait
tre immortelle, Dieu et l'homine devaient tr_e dous de libre-
arbitre. Albert corrigea galement Aristote sur un certain
nombre de points de zoologie (v. ci-dessous, pp. 132-37). Mais
Albert, et Thomas d'Aquin plus prcisment encore, se ren-
daient compte, comme Adlard de Bath l'avait fait un sicle
plus tt, que la thologie et la science de la nature parlaient
souvent de la mme chose, mais d'un point de vue diffrent,
et que quelque chose pouvait tre la fois l'uvre de la Divine
Providence et le rsultat d'une cause naturelle. Ainsi ils tablirent l
entre thologie et philosophie une distinction qui assignait
chacune ses mthodes appropries et lui ga!1'antissait sa propre
sphre d'action. Il ne pouvait y avoir de contradiction relle
entre la vrit rvle par la religion et la vrit rvle par la
raison. Albert disait qu'il valait mieux suivre les aptres et les
Pres de l'glise que les philosophes en matire de foi et de
moralit. Mais, pour les questions mdicales, il prfrait croire
Hippocrate et Galien, et Aristote pour la physique, car i!s en
savaient davantage sur la nature. '
L'interprtation dterministe de l'enseignement d'Aristote,
associe aux commentaires d'Averros fu.t condamne, en 1277,
par l'vque de Paris, tienne Tempier, dont l'Archevque de
Canterbury, John Pecham, suivit l'exemple la mme anne.
A l'gard des sciences, cela voulait dire que dans le monde
chrtien septentrional, l'interprtation d'Aristote selon Averros
tait bannie. Les disciples d'Averros se retirrent Padoue,
o leurs conceptions donnrent naissance la doctrine de la
double vrit : l'une pour la foi, et une autre, peut-tre contra-
dictoire, pour la raison. Cette condamnation du dterminisme
a pass auprs de certains savants modernes, Duhem notamment,
r
52 DE SAINT AUGUSTIN A G L I L ~ E
pour marquer le dbut de la science moderne. L'enseignement
d'Aristote devait dominer la pense de la fin du Moyen Age,
mais, en condamnant en 1277 l'opinion d'Averros selon laquel\e
Aristote avait dit le dernier mot en mtaphysique et dans les
sciences de la nature, les vques laissaient la voie libre la
l critique qui, son tour, viendrait saper son systme. Non seule-
ment les <<physiciens n possdaient prsent, grce Aristote, une
philosophie rationnelle de la nature, mais encore en raison de
l'attitude des thologiens chrtiens, ils avaient toute libert
d'chafauder des thories sans se soucier de l'autorit d'Aristote,
et de laisser se dvelopper l'habitude empirique de faire travailler
l'esprit dans un cadre rationnel et d'tendre la dcouverte
scientifique.
CHAPITRE III
LE SYSTME DE PENSE SCIENTIFIQUE
AU XIII SICLE
1) Explication du changement et notion de substance
Le systme de pense scientifique qui parvint la connais-
sance des chrtiens d'Occident au xrne sicle se prsentait sous
la forme d'une collection de traductions du grec et de l'arabe,
et formait un tout complet et cohrent pour la plupart. C'taitl
un systme d'explications rationnelles qui dpassait en puissance
et en porte tout ce que l'Occident latin avait connu prcdem-
ment, et dont les principes gnraux dominrent en fait la science
europenne jusqu'au xvne sicle. L'accueil rserv ce systme
scientifique grco-arabe au XIIIe sicle ne fut pas simplement
passif. La mme activit d'esprit qui s'tait montre au xiie sicle
dans le domaine de la philosophie et de la rflexion technique,
trouva son application au XIIIe sicle pour dceler, et tcher de
rsoudre, les contradictions existant l'intrieur du systme
d'Aristote lui-mme, entre Aristote et d'autres autorits comme
Ptolme, Galien, Averros et Avicenn, et enfin entre les diverses
autorits et les faits d'observation. Les savants occidentaux
s'efforaient de rendre intelligible l'univers naturel et ils s'empa-
rrent de ce savoir nouveau comme d'une illumination de l'esprit,
merveilleuse mais non dfinitive, et comme point de dpart Vers
de nouvelles recherches.
Le dessein de ce chapitre est de dcrire le systme scientifique
du XIIIe sicle, d'indiquer les sources historiques de chacun de
ses lments, et d'exposer brivement les additions de fait et les
modifications de dtail apportes au cours des cent et quelques
annes qui suivirent son introductign. Ces changements prove-
naient pour la plupart du dveloppement progressif de l' obser-
vation, de l'exprimentation et de l'emploi des mathmatiques,
et ils furent rendus possibles dans une large mesure grce aux
1,
"
1
1
\
54 DE SAINT AUGUSTIN A
habitudes acquises . en technologie. II sera ncessaire de men-
tionner certains aspects de la technique mdivale dans ce cha-
pitre, mais il est commode d'en rserver' une discussion plus
complte pour le chapitre IV. Les mthodes exprimentales et
mathmatiques rsultaient elles-mmes d'une thorie prcise
des sciences, qui admettait le principe de mthodes dfinies de
recherche et d'explication. Il nous faudra donner un aperu de
cette thorie de la science, pour permettre l'intelligence d'une
grande partie du prsent chapitre, car nombre des additions de
fait qui seront dcrites dcoulaient de son application. Le
chapitre V traitera plus compltement de la mthode scientifique
au Moyen Age. Outre ces additions de fait, d'autres changements
importants transformrent le systme scientifique du xrne sicle
la suite d'une critique opre d'un point de vue purement
thorique. Ceux qui affectent les dtails du systme seront traits
dans ce chapitre, mis ceux qui impliquent critique de ses
principes fondamentaux feront galement l'objet du chapitre V.
La plupart de ces critiques plus radicales proviennent du change-
ment de la thorie de la science qui commena au cours du
xrne sicle et qui aboutit cette conception que les mthodes
exprimentale et mathmatique devaient couvrir l- champ
entier des sciences de la nature. C'est une conception qui amena
la rvolution dans les sciences dont le point culminant se pro-
duisit au xvne sicle et c'est pourquoi, tandis que le prsent
chapitre s'occupe du systme scientifique du xnre sicle propre-
ment dit, les deux suivants exposeront les deux traditions
d'activit scientifique, thorique et pratique, qui permirent la
transition au nouveau systme scientifique du xvne sicle.
Pour que soit pleinement intelligible au lecteur du xxe sicle
le systme de pense scientifique adopt au xrne sicle, il est
ncessaire qu'il comprenne la nature de la question laquelle
( celui-ci tait destin rpondre. Le chercheur du xrne sicle
considrait les recherches dans le monde physique comme
faisant partie d'une activit philosophique unique, proccupe
de poursuivre la ralit et la vrit. Le but de son enqute tait
de dcouvrir la ralit durable et intelligible derrire les change-
ments subis par le monde que les sens faisaient percevoir. En
c'est exactement le mme problme qui avftit t la proccupation
principale des philosophes grecs antiques, et ils y avaient rpondu
par la notion de substance comme identit persistant travers;_
les changements. Cette identit, Platon l'avait reconnue comme
l'ide universelle ou forme d'une chose (v. note, p. 26) et
Aristote avait adopt cette ide de forme d'aprs Platon, tout
i
{
'
SCIENTIFIQUE AU XIII SICLE 55
en y apportant diverses modifications d'importance. Ce qui rend
donc clairs les principes gnraux de la science au XIIIe sicle,
c'est la conscience que le but de la recherche scientifique tait
de dfinir la substance qui tait la base et la cause d'effets
observs.
C'est la conception aristotlicienne de substance qui a domin
la science au XIIIe sicle et celle-ci se comprend mieux si l'on
commence par tudier la conception de la structure mthodolo-.
gique de la science chez Aristote. Selon lui, la recherche et l'expli-
cation scientifiques formaient un double processus, la premire
inductive et la seconde dductive. Le chercheur devait commencer
par ce qui venait d'abord dans l'ordre de la connaissance, c'est--
dire les faits perus par l'interffidiaire des sens,_ puis il devait
procder par induction pour inclure ses observations dans une
gnralisation qui le cOnduirait en fin de compte la forme
universelle. Ces formes taient l'identit intelligible et relle qui
persiste travers les changements Observs qu'elle cause ; par
consquent, bien que ls plus loignes de l'exprience sensorielle,
elles<( taient antrieures dans l'ordre de la nature>>. L'objet du
premier processus inductif dans les sciences de la nature tait
de dfinir ces formes, car une telle dfinition pouvait ensuite
devenir le point de dpart pour le second processus, qui montrait,
par dduction, que les effets observs dcoulaient de cette
dfinition et trouvaient leur explication dans un principe ant-
rieur et plus gnral qui tait leur cause. La dfinition de la forme
tait ncessaire pralablement toute dmonstration, car tous
les effets passaient pour tre des attributs de telle ou telle subs-
tance, et la cause d'un effet tait dmontre lorsqu'on pouvait
le rattacher comme attribut une substance dfmie. Cette
dfinition comportait tout ce qui se rapportait un objet
couleur, dimension, forme, rapports avec les autres objets, etc.
Nul attribut, c'est--dire aucun effet ou aucun vnement ne
pouvait exister moins d'tre inhrent une substance donne,
et, en fait, les attributs et la substance ne pouvaient tre sparS'
que dans la pense.
Aristote dcrivait la mthode qui faisait dcouvrir la forme
par induction comme un procd d'abstraction partir des
donnes fournies par les sens, et il soutenait qu'il y avait trois
degrs d'abstraction qui rvlaient trois aspects de la ralit.
Ceux-ci correspondaient aux sciences physiques (ou science de
la nature), aux mathmatiques et la mtaphysique. La matire
de la physique tait le changement et le mouvement, dont les
objets matriels fournissent des exemples ; les sujets envisags
! 1
i.
l
1.
1
il
1
1
\
56 DE SAINT AUGUSTIN A GALIL:E:E
par les mathmatiques taient abstraits du changement et de la
matire, sans pouvoir cependant exister autrement que comme
attributs de choses matrielles; la mtaphysique s'occupait des
substances immatrielles ayant une existence indpendante.
Cette classification soulevait l'importante question du rle des
mathmatiques dans l'explication des vnements physiques.
Les sujets traits par les mathmatiques, disait Aristote, taient
des aspects abstraits, quantitatifs, des choses matrielles. Par
consquent, diffrentes sciences mathmatiques avaient comme
subordonnes certaines sciences physiques, en ce sens qu'une
science mathmatique pouvait souvent fournir la raison de faits
observs par la science physique. Ainsi, la gomtrie pouvait
expliquer ou donner la raison de faits fournis par l'optique et
l'astronomie, et l'tude des proportions arithmtiques pouvait
expliquer les faits de l'harmonie musicale. Mais les mathma-
tiques, dgages du changement, ne pouvaient fournir aucune
connaissance de la cause des vnements observs. Tout ce
qu'elle pouvait faire tait de dcrire leurs aspects mathmatiques.
En d'autres termes, les mathmatiques seules ne pouvaient
jamais fournir une dfinition de la substance, ou, comme on
l'appelait au Moyen Age, de la forme substantielle}}- qui tait la
cause du changement, parce qu'elle ne s'occupait que d'attributs
mathmatiques ; la dfinition approprie de la substance .causale,
on ne pouvait l'atteindre qu'en considrant tous les attributs,
mathmatiques aussi bien que non mathmatiques. Et, selon
Aristote, les diffrences qualitatives, par exemple entre la chair
et les os, une couleur et une autre, le mouvement vers le haut,
vers le bas, ou circulaire, tout cela ne pouvait tre rduit simple-
ment des diffrences en gomtrie. C'est l un point sur lequel
Aristote se sparait de Platon et des atomistes grecs.
La science qui s'occupait de la cause du changement et du
mouvement tait alors la physique. En proposant une explication
intelligible du changement en tant que tel, Aristote s'efforait
d'viter les dfauts qui, son avis, avaient vici les explications
avances par certains de ses prdcesseurs (v. note, p. 26). Ainsi,
comme il se refusait admettre la thorie platonicienne selon
laquelle les formes des choses physiques existaient extrieurement
elles_,_. il ne pouvait expliquer le changement par l'aspiration des
choses physiques ressembler leurs archtypes ternels. Il ne
pouvait pas non plus se rejeter sur l'explication atomistique du
changement par un nouvel arrangement des atomes dans le vide,
car il ne voyait pas de raison ce qu'il y et aucune l m t ~ la
division des corps physiques (ou en fait, de n'importe quel autre
1
L
i!
li
'1

PENS!l:E SCIENTIFIQUE AU XIII SLBCLE 57
continuum, de l'espace, du temps ou du mouvement). Pour lui,
la conception du vide, que les atomistes avaient considr comme
un vide, ou non-tre ))
1
entre les atomes de la substance, ou
(( tre ))' tait insoutenable. Le non-tre )) ne pouvait exister.
Sa propre explication du changement consista introduire entre
l'tre et le non-tre un troisime tat de puissance ll, et dire
que le changement tait le passage l'acte d'attributs existant
en puissance dans toute chose physique donne en raison de la
nature de cette chose. Les attributs en puissance un moment
donn faisaient autant partie d'une substance que ceux qui
taient en acte au mme moment.
On peut comprendre la conception de la cause du changement
chez Aristote en considrant son examen de la phsis ou nature));
en effet, la science physique tait la science de la nature, au sens
spcifique et technique. Dans un passage clbre des Lois (!iv. 10),
Platon accusait les philosophes de __ dtourner la jeunesse des
dieux en lui enseignant que notre bel univers, la rgularit des
mouvements clestes, et l'me humaine existaient non pas
cause d'un esprit, ni cause de Dieu, ni par l'art (tchn), mais,
pourrait-on dire, par la nature ( phusis) et le hasard (iuch) .
Platon affirmait avec insistance que 1 'univers matriel tait le
produit de l'art de Dieu. Dans sa Physique (!iv. II), Aristote
prend cette triple division des causes de la nature comme point
de dpart pour sa rhabilitation de la phUsis et des thories
naturalistes des philosophes pr..,socratiques.
Les philosophes d'alJ_trefois, dit-il, appliquaient correctement
le terme de phsis la matire dont sont faites les choses, mais,
ne l'appliquant qu' la matire, ils avaient rendu impossible
l'explication de la cause du changement. Aussi introduit-il la
notion de phsis comme principe actif, dont l'activit spontane
est la source intrinsque du comportement caractristique et
rgulier de chaque chose naturelle ; avec un empirisme caract-
ristique, il affirme une spontanit que l'on peut observer directe-
ment dans tous les corps que nous prouvons. C'est cette phsis,
ou cc nature ))' comme source spontane intrinsque du change-
ment et du repos, qu'Aristote applique le terme de cc forme )) ;
et pour lui, la matire )) dfinit le principe passif enveloppant
la puissance de recevoir les attributs qui passent l'acte sous
l'effet de la forme. La cc nature )) d'une chose, dans les deux sens,
suppose une substance laquelle elle est inhrente ; l'ensemble
de la forme et de la matire dtermine la nature )) de la sub-
stance. Une chose se comporte cc naturellement )) quand elle se
comporte selon la nature de son principe intrinsque de change-
,l
'
l
DE SAINT AUGUSTIN A
ment ; autrement, son comportement lui est impos, comme
lorsqu'une pierre est lance en l'air contrairement sa tendance
naturelle descendre. Un mouvement anti-naturel de ce genre
est .dsign comme tant forc, ou obligatoire, ou violent.
Cette double conception de la nature, la fois active et
passive, impliquait d'autres problmes et d'autres
qui furent discuts et dvelopps par les scolastiques. En premier
lieu, une puissance naturelle une puissance qui tend
intrinsquement vers une rahsatwn naturelle parfaite ; en
d'autres termes, elle suppose un mouvement vers une fin.
L'opration de la causalit finale est ainsi essentielle toute la
conception aristotlicienne de la nature. La substance, ou
forme substantielle >>, tant non seulement l'aspect intelligible
d'une .chose, mais encore la source active de son comportement,
a une tendance naturelle, ou un <{ apptit , remplir sa nature,
ou forme, que ce soit, comme chez les tres vivants, la forme
adulte laquelle aboutit le dveloppement de l'embryon, ou,
comme dans les lments terrestres, leur lieu naturel>> retrouver
dans l'univers {voir plus loin, pp. 62-64). Raliser cette fin, c'est
possder positivement les puissances naturelles dans leur _totale
actualit, et ainsi la << nature >> est la source active, non seulement
du changement naturel ou mouvement, mais aussi de l'achve-
ment naturel, ou repos.
Mais il est clair que le-s puissances passives ne peuvent tre
actualises que par un agent actif, un principe qu'Aristote a
nonc dans l'axiome bien connu de la Physique, livre 7 : <<Tout
ce qui est m doit tre m par quelque chose (voir plus loin,
pp. 64, 98-99, 254 et suiv.). , . . .
Cet agent, selon Aristote, peut etre une source 1ntrmseque
d'activit, comme chz les tres vivants, qui se meuvent d'eux-
mmes, et dans l'activit naturelle spontane des substances
inanimes, comme dans le cas d'une pierre qui tombe naturelle-
ment vers le sol. Et entre ces deux sources intrinsques, il fallait
tablir la distinction importante (qui fut le sujet de dbats
prolongs chez les scolastiques) qui existe entre les mouvements
dont l' << me des tres vivants est le moteur, et ceux des choses
.inanimes, qui ne se meuvent pas spontanment, mais dont le
dplacement dpend simplement des circonstances
ncessaires. L' << me d'un tre vivant est ainsi la cause effi-
ciente de son mouvement ; la cause efficiente de l'activit
spontane d'une chose inanime, d'autre part, est, strictement
parler, l'agent qui lui a donn originellement naissance en tant
que chose de ce genre.
1
SCIENTIFIQUE AU XIII SICLE 59
Ou bien l'agent peut tre quelque chose d'extrieur au corps
SQumis au changement, comme dans le mouvement forc, ou
violent n, par exemple lorsqu'un enfant lance une balle, ou
comme dans le changement naturel, lorsque des attributs en
puissance sont actualiss par le contact avec une autre substance
dans laquelle ils existent en acte, comme le bois brle lorsqu'il
est mis en contact avec un feu dj enflamm.
En vertu de ces considrations, Aristote distinguait- quatre
sortes de causes, 4ont deux, les causes matrielle et formelle,
dfinissaient la substance soumise un changement, et les deux
autres, les causes efficiente et finale, produisaient vritablement
le mouvement. C'est dans sa conception de la gnration des
animaux que l'on voit le plus clairement ce qu'il entendait par
chacune de ces causes. Il croyait en effet que la femelle n'appor-
tait aucun germe, aucun uf, mais seulement la matire passive
dont l'embryon tait constitu. Cette matire passive tait la
cause :r:natrielle. La cause efficiente tait le pre dont la semence
agissait comme un instrument qui mettait en mouvement le
processus de croissance. La semence mle apportait en plus
la matire femelle la forme spcifique qui dterminait quelle
sorte d'animal deviendrait l'embry6n. Cette forme tait la cause
formelle, et puisqu'elle reprsentait l'tat adulte final auquel
l'amnerait son dveloppement, elle tait aussi la cause finale.
Quant aux changements de tout genre, de couleur, de crois-
sance, aux relations spatiales et autres attributs quelconques,
Aristote les expliquait selon le mme principe qui faisait passer
l'acte les attributs en puissance. Mme la proprit de subir
des clipses tait un attribut de la lune inclure dans la dfinition
de la substance lunaire. Et il est important de se rappeler que le
terme de cc mouvement (motus) s'applique non seulement
un changement de lieu - mouvement local - mais un change-
ment de quelque nature qu'il soit.
Aristote distingue quatre espces diffrentes de changement :
1) Le mouvement local ; 2) La croissance ou la ;
3) L'altration ou le changement de qualit; et 4) Le changement
substantiel qui se produit au cours du processus de la gnration
ou de la corruption. Dans les trois premiers, l'identit perceptible
de la chose se maintient entirement; dans le 4e, l'objet trans-
form perd tous ses anciens attributs, et devient en fait une
substance nouvelle. Il explique ce fait en poussant l'ide de
substance en tant qu'identit persistante jusqu' sa limite idale,
et en la concevant comme une pure puissance, susceptible d'tre
dtermine par n'importe quelle forme, et dpourvue d'existence
DE SAINT AUGUSTIN A GALILEE
indpendante. A cette puissance pure, les scolastiques du Moyen
Age donnrent le nom de materia prima. Toute chose matrielle
donne pouvait tre pense comme de la materia prima dter-
l mine par une forme.
Une opinion qu'Aristote avait fonde sur son ide de la
substance, et qui devait tre le sujet de discussions fort impor-
tantes au xive sicle, tait sa conception de l'infini. Il soutenait'
que l'infini, que ce soit de division ou d'addition, du temps ou
des objets matriels, tait une puissance impliquant qu'il n'y
avait pas de limite assignable au processus en cause. Le temps,
qu'il ft pass ou venir, ne pouvait se voir attribuer de limites,
de sorte que la dure de l'univers tait infinie. Mais toute chose
matrielle avait une dimension dfinie, dtermine par sa forme.
En discutant la possibilit de l'existence d'un corps infiniment
petit, il disait que la division des choses matrielles pouvait
virtuellement se poursuivre jusqu' l'infini, mais que cette
puissance ne pouvait jamais devenir actuelle. Un corps matriel
infiniment grand, c'est--dire un univers infini, ne pouvait
mme pas exister en puissance, car l'univers tait une sphre de
dimensions finies.
( La conception de la substance telle u' Aristote la rsentait
servit de ase ou e exp ICa wn e la nature entre le x1ne
et le xvne siecle, mms meme aprs l'ado tian gnrale des ides
ns o e, e es emeureren exposes aux critiques des no-
platoniciens. La diffrence principale qui sparait l'ide aristo-
tlicienne de la matire et celle qu'avaient propose les no-
platoniciens comme saint Augustin et rigne, concernait la
nature de la substance qui persiste travers le changement
substantiel. Pour ces no-platoniciens, cette substance perma-
nente tait une extension en acte, c'est--dire une pure puissance
ou la materia prima, dtermine par des dimensions spatiales,
et celle-ci tait sous-jacente tous les autres attributs des choses
matrielles ; pour Aristote, c'tait simplement une pure puis-
sance. Chez certains philosophes arabes comme Avicenne,
al-Ghazzli et Averros et le rabbin espagnol Avicebron, la
thorie no-platonicienne de la matire prit la forme suivante :
toute chose matrielle possdait une corporit commune qui
lui donnait son tendue, et, selon Avicebron, cette corporit tait
continue dans tout l'univers. L'importance de cette thorie tait
qu'elle introduisait la possibilit d'tendre les mathmatiques
l'ensemble des sciences de la nature, ainsi qu'il apparat, par
exemple, dans les spculations de Robert Grosseteste (vers 1168-
1253). Celui-ci identif)ait la corporit commune des nopla-
PENSEE SCIENTIFIQUE AU XIII SICLE
61
toniciens la lumire, qui avait la proprit de se dilater
partir d'un point dans toutes les directions et tait ainsi la cause
de toute extension. Il soutenait que l'univers provenait d'un
point de lumire qui, par auto-diffusion, engendrait les sphres
des quatre lments et des corps clestes et donnait la matire
sa forme et ses dimensions. De cela, il tirait la conclusion que
les lois de l'optique gomtrique taient le fondement de la
ralit physique et que les mathmatiques taient essentielles
la comprhension de la nature.
Ce problme de l'emploi des mathmatiques dans l'explication
du .monde physique demeura en fait un des problmes importants,
et Il fut, de nombreux gards, le problme central des sciences
de la nature jusqu'au xvne sicle. Mme au xne sicle, on avait j
accord une place de choix aux mathmatiques dans l'enseigne-
ment des sept arts libraux. Par exemple, Hugues de Saint-Victor,
auteur de l'une des plus importantes classifications des sciences
fonde sur des sources purement latines, affirmait avec insistance
qu'il fallait apprendre les mathmatiques avant la physique, et
qu'elles lui taient essentielles, mme si les mathmatiques
s'occupaient d'entits dgages des choses physiques. On trouve
une opinion identique pour l'essentiel chez Dominicus Gundis-
salinus, auteur de la plus influente classification des sciences
xne sicle, fonde sur des sources arabes, la plupart de ses
Ides tant empruntes al-Frbi. L'crivain du milieu du
xm sicle, Robert Kilwardby (mort en 1279), qui utilisa des
sources la fois latines et arabes dans sa classification des
sciences, accorda lui aussi une attention particulire au rapport
des disciplines mathmatiques avec la physique, mais il conser-
la disti:nction d'Aristote entre elles. La gomtrie, dit-il,
fait abstractiOn de tous les aspects des. corps physiques, sauf de
la cause formelle, et ne considre qu'elle, la considration des
causes motrices tant l'objet propre de la physique. Devant le l
succs progressivement croissant des mathmatiques dans la
des problmes concrets des sciences physiques, on en
v1ent lentement mettre en doute la ralit de cette stricte
dmarcation trace par Aristote entre les deux disciplines. En
fait, d'un certain point de vue, toute l'histoire des sciences
europennes, du xue au xvne sicles, peut tre considre comme
une pntration progressive des mathmatiques (en conjonction
avec la mthode exprimentale) dans les domaines que l'on
eroyait prcdemment appartenir exclusivement la physique. j
62 DE SAINT AUGUSTIN A GALILll:E
2) Cosmologie et Astronomie
La- pense europenne au xpie sicle est domine non
nient par la thorie de la substance et les principes de l'explication
scientifique d'Aristote, mais encore par ses ides sur la structure
vritable de l'univers. La cosmologie d'Aristote est fonde sur
l'observation nave et le bon sens, et repose sur deux principes
fondamentaux : 1) Le comportement des choses est d des
formes ou<< natures dtermines qualitativement; 2) L'ensemble
de ces << natures ,, est Organis de faon former un tout hirar-
L chiquement ordonn, ou cosmos. Ce cosmos, ou. univers, pbssde
de multiples traits communs avec celui de Platon et des astro-
nomes Eudoxe et Callipe (1v sicle av. J.-C.) ; tous trois avaient
enseign que le cosmos tait sPhrique, et qu'il se composait
d'un certain nombre de sphres concentriques, la plus extrieure
tant celle des toiles fixes, avec la Terre fixe en son centre ;
mais le systme d'Aristote montre des raffinements divers.
Le cosmos d'Aristote est une sphre trs grande mais finie,
ayant pour centre le centre de la terre, et limite par la sphre
des toiles fixes, qui est aussi le primum mcvens ou << premier
moteur D, source de tous les mouvements contenus dans
l'univers (fig. 1). Fix au centre de l'univers, se trouve le globe
terrestre, entour par une srie de sphres concentriques, comme
les pelures d'un oignon. En premier lieu viennent les enveloppes
sphriques des trois autres lments terrestres, l'eau, l'air et
le feu, respectivement. Entourant la sphre du feu, on trouve les
sphres cristallines o sont enchsss et transports circulaire-
ment des asLres, savoir : la Lune, Mercure, Vnus, le Soleil,
Mars, Jupiter et Saturne, qui constituent les sept << plantes .
Par-del la sphre de la dernire plante se trouve celle des toiles
fixes, et au del de cette dernire sphre, il n'y a plus rien.
Ainsi, dans cet univers, chaque sorte de corps ou de substance
a un lieu )) qui lui est naturel, et un mouvement naturel en
relation avec ce lieu. Le mouvement se produit par rapport un
point fixe, le centre de la Terre situ au centre de l'univers, et les
-mouvements d'un corps dans une direction plutt que dans une
autre par rapport ce point sont qualitativement diffrents.
Le comportement naturel des corps dpend donc de leur lieu
actuel dans l'univers aussi bien que de la substance dont ils sont
composs. La sphre de la Lune divise 1 'univers en deux rgions
nettement distinctes - terrestre et cleste. Dans la premire,
les corps sont soumis aux quatre espces de changement, et le
genre de mouvement qui leur est naturel se dirige en ligne droite
PENSll:E SCIENTIFIQUE AU XIII SICLE
63
vers leur lieu naturel dans la sphre de l'lment dont ils sont
constitus. en ce lieu est l'accomplissement de leur<< nature,
et l ils restent au repos. C'est pourquoi, aux yeux d'un obser-
vateur situ sur la terre, certaines substances, le feu, par exemple,
dont le lieu naturel est le haut, paraissent lgers, alors que
FIG. 1. - La cosmologie d'Aristote
D'aprs l'ouvrage de PETRUS APIANUS
Cosmographia, per Gemma Phrysius resliluia, Anvers, 1539.
d'autres substances, comme la Terre, dont le lieu naturel est le
bas paraissent lourdes. Ces directions reprsentent un haut
ou un << bas }> absolus, et la tendance se diriger vers le haut ou
le bas dpend de la nature de la substance constituant un corps
particulier. Platon admettait le mme genre de mouvement,
tout en l'expliquant de faorr assez diffrente.
A partir de la sphre de la Lune, vers l'extrieur, les corps se
composaient d'un cinquime lment, ou quintessence qui
tait ingnrable et incorruptible et ne subissait qu'une sorte
1
r
64 DE SAINT AUGUSTIN A GALIL:f:E
de changement, un mouvement circulaire uniforme, qui tait
une sorte de mouvement capable de se poursuivre ternellement
dans un univers fini. De cette sorte de mouvement, Platon disait
qu'il tait le pluS parfait de tous, et son affirmation selon laquelle
les mouvements des corps clestes devaient se rsoudre en
mouvements circulaires uniformes tait destine dominer
l'astronomie jusqu' la fin du xvie sicle. Les sphres des
plantes et des toiles, composes de ce cinquime lment
cleste, accomplissaient leurs rvolutions autour de la sphre
terrestre.
Le mouvement en tant que tel, Aristote le considre, ainsi
qu'il l'a fait pour toutes les autres sortes de changement- comme
le processus de passage d'une privation et d'une puissance. (dans
le cas du mouvement, c'est le repos) une actualisation.
Un tel processus de changement exige une ctiuse, et -ainsi tout
corps en mouvement exige pour son mouvement soit un principe
intrinsque de mouvem_ent! comme dans le cas du mouvement
naturel, soit un moteur extrieur, comme dans le cas du mouve-
ment non naturel ou forc (voir plus haut, pp. 57-58 ; et plus
has, pp. 98-99, 254 et suiv.). Comme Aristote le dit dans la
Physique (!iv. 8, 255 b 32 et suiv.) :
Si donc-le mouvement' de toutes les choses qui sont en mouvement est,
soit naturel, soit non naturel et violent, que d'une part toUtes les choses
dont le mouvement est violent et non naturel sont mues par quelque
chose, quelque chose qui leur est tranger, et que d'autre part toutes les
choses dont le mouvement est naturel sont galement mues par quelque
chose - aussi bien celles qui sont mues par elles-mmes (c'est--dire
les tres vivants) que celles qui ne sont pas mues par elles-mmes (par
exemple les objets lgers et les objets lourds, qui sont mus soit par ce qui
a caus l'existence de l'objet en tant que tel, et l'a fait lger ou lourd,
soit par ce qui l'a libr de ce qui le retenait et lui faisait obstacle) ; alors
toutes les choses qui sont en mouvement doivent tre mues par quelque
chose.
Cette conclusion et la distinction entre objets lgers et lourds,
Aristote les justifie par des observation-s directes : en effet, les
corps au repos si rien ne continue les pousser et,
lorsqu'Ils sont lchs sur la terre, certains corps s'lvent alors
que d'autres tombent. On supposait que la vitesse du mouve-
ment tait proportionnelle la force ou puissance motrice.
Avec les sphres clestes, la source cratrice du mouvement
le <c premier moteur (le primum movens deS scolastiques)
qu1 se meut, dclare Aristote avec quelque obscurit, en aspi-
[
!
PENSE SCIENTIFIQUE AU XIII SICLE 65
rant l'activit ternelle, immobile de Dieu le mouvement
circulaire, ternel et uniforme tant' l'approximation la plus
grande de cet tat qui soit possible pour un corps physique.
Afin de rendre possible cette a aspiration , il lui fallait supposer
que cette sphre avait une sorte d'me . En fait, il attribuait
une<< me toutes les sphres, et c'est l l'origine de la hirarchie
des Intelligences ou des Moteurs que le no-platonisme arabe
devait attacher aux sphres. Le mouvement tait transmis du
<c premier moteur la sphre situe l'intrieur, le primum
mobile, et ainsi aux sphres intrieures, d'aprs Aristote, par le
contact mcanique entre chaque sphre et celle qui lui tait
intrieure.
Pour les corps. terrestres qui se dirigent vers leur lieu naturel-
dans la rgion sublu.naire, le moteur est leur propre << nature ,
ou << forme substantielle dont l'accomplissement est d'tre au
repos en ce lieu. C'est l que les -corps demeureraient ternelle-
ment sans l'intervention de deux autres agents, la gnration des
substances hors de leur lieu naturel par la transformation d'un
lment terrestre en un autre, et la violence >> due un moteur
externe. La cause ultime de ces deux agents est en fait la mme
savoir, la progression du Soleil dans sa course annuelle au tou;
de l'cliptique qui, pensait-on, produisait des transformations
priodiques des lments l'un en l'autre (v. fig. 6). Le mouvement
de ces lments nouvellement engendrs vers leur lieu naturel
est la principale source de <c violence dans les rgions qu'ils
traversent.
Cette gnration d'lments hors de leur place naturelle est
aussi la raison pour laquelle les corps que l'on trouve en fait dans
la rgion terrestre ne sont gnralement pas purs, mais constitus
d'une combinaison des quatre lments : par exemple, le feu ou
l'eau ordinaires sont des composs dans lesquels dominent les
lmentS purs portant respectivement ces noms. En outre, le
mouvement annuel du Soleil passe pour tre la cause de la gn-
ration, de la croissance et du vieillissement saisonniers des
plantes et des animaux. Ainsi, toute espce de changement et
de mouvement dans l'univers a en fin de compte pour cause le
premier moteur . Nous consacrerons le reste de ce chapitre
une description des explications donnes, pendant les cent et
quelques annes qui suivirent l'introduction du systme d'Aris-
tote au xnre sicle, des diverses sortes de changement observes
dans les parties de l'univers, en commenant par
l'astronomie, pour passer par les sciences qui s'occupent des
domaines intermdiaires, et pour finir par la biologie.
A. C. CROMB1 I 5
(
66 DE SAINT AUGUSTIN A GALIL!l:E


Sous son aspect thorique, l'astronomie du xrne sicle s'int-
resse principalement une discussion sur les mrites relatifs des
thories physiques compars ceux des thories mathmatiques
pour des phnomnes. Les premires sont repr-
sentes par les explications d'Aristote, les secondes par celles
de Ptolme, et en ralit le dbat est bien ancien : il a .commenc
vers la fin de l'Antiquit grecque et subi des vicissitudes diverses
chez les Arabes. Les_ deux systmes, d'Aristote et de Ptolme,
furent connus de l'Occident latin au dbut du XIIIe sicle. La
controverse fut entame par Michel Scot, avec sa traduction,
en 1217, du Liber Astronomiae de l'astronome arabe du xue sicle,
Alpetragius, o l'auteur tentait de ressusciter la fortune dcli-
nante de l'astronomie aristotlicienne en face du systme plus
exact de Ptolme.
Tous les systmes d'astronomie antiques et mdivaux taient
fonds sur l'assertion de Platon dclarant que les mouvements
observs des corps clestes devaient se rsoudre en mouvements
circulaires uniformes. Aristote s'tait efforc d'expliquer les
faits au moyen de son systme des sphres concentriques. Les
raffinements gomtriques de ce systme taient en fait un
emprunt Eudoxe et Callipe, mais il tenta de donner une ralit
physique aux procds gomtriques dont ils s'taient servis
pour expliquer les mouvements irrguliers, les arrts et les
rtrogradations, des sept plantes telles qu'on les observait
sur le fond des toiles fixes. A la suite d'Eudoxe et Callippe, il
admettait polir chaque plante, non pas une seule sphre, mais
tout un systme (fig. 2). Il supposait donc que l'axe de la sphre
qui portait rellement la plante tait lui-mme attach l'int-
rieur d'une autre sphre anime d'un mouvement de rvolution,
dont !'.axe tait attach une troisime sphre, et ainsi de suite.
En admettant l'existence d'un nombre suffisant de sphres, en
disposant les axes des angles appropris et en faisant varier
les vitesses de rotation, il lui tait possible de reprsenter les
observations avec une assez bonne approximation (fig. 2 et 3).
Le mouvement du c( premier moteur se communiquait
mcaniquement aux sphres intrieures par le contact de chaque
sphre avec celle qui lui tait intrieure (et ce contact empchait
aussi la production d'un vide entre les sphres). Afin d'empcher
une sphre associe une plante particulire d'imposer son
mouvement toutes les sphres qui lui taient infrieures,
Aristote introduit entre le systme de chaque plante et celui
PENS!l:E SCIENTIFIQUE AU XIII SICLE 67
FIG, 2. - Systme des sphres concentriques utilis par Eudoxe et
pour expliquer le mouvement d'une plante P, tous les axes tant
Sltt:Is dans plan de la figure. En prenant P pour reprsenter Saturne la
sphre extrieure est la sphre des toiles fixes, qui est anime d'un mouvern'ent
diurne en. ouest autour. d'un axe nord-sud passant par le centre de la
Terre _stationnaire T, et explique le lever et le coucher quotidiens des toiles
fi?'es de la plante. A l'intrieur de cette sphre s'en insrent trois autres,
qm expllquent le mouvement annuel de la plante sur l'arrire-plan des toiles
fixes de la sphre cleste. La sphre (1) explique le mouvement annuel d'est
en ouest de la plante suivant un grand cercle autour du zodiaque. L'inclinai
son de son axe, par rapport celui de la sphre cleste, forme peu prs le
mme angle que la bande zodiacale par rapport l'quateur cleste qui est
l'quate.ur de la sphre cleste. (cf. fig. 1 et 6). Les sphres (2) et (3) j'ustifient
stations et la rtrogradation annuelles de la plante, ainsi que certains
changements de latitude. Les ples de la sphre (2) se trouvent dans la bande
c'est--dire l'quateur de la sphre (1 ). Les sphres (2) et (3) tournent
en. sens mverse en des temps gaux, leur vitesse de rotation et l'angle. d'incli
naJson de l'axe de (3) par rapport celui de (2) variant selon les diffrentes
La plante P est p_orte l'quateur de la sphre (3). Le mouvement
de (2) et de (3). dcrll'e P un.e courbe qui porte en grec le nom
d g h1ppopde (ou bortillement) -en fait, c'est une lemniscate sphrique
qui ressemble assez bien au mouvement en boucles apparent des plantes:
Les sphres de la plante suivante, Jupiter, se placeraient l'intrieul" de
celle qui porte Saturne, une sphre extrieure, dans le systme de Jupiter
rptant le mouvement diurne de la sphre stellaire. A l'intrieur de la
de Jupiter s'insreraient les sphres des autres plantes.
1
68 DE SAINT UGUSTIN GALILE
de la suivante, des sphres compensatrices qui tournent autour
du mme axe et avec la mme priode que l'une des sphres
plantaires du systme extrieur, mais dans la direction oppose.
En tout, il y avait 55 sphres plantaires et compensatrices,
plus une sphre stellaire, ce qui faisait un total de 56. Aprs
l'poque d'Aristote d'autres sphres furent ajoutes: le ((premier
moteur fut spar comme sphre supplmentaire extrieure
celle des toiles fixes ; et certains crivains du Moyen Age,
comme Guillaume d'Auvergne (vers 1180-1249) placrent par-
del le premier moteur une nouvelle sphre encore, un Empyre
immobile, sjour des saints.
Une des faiblesses de tous les systmes qui admettaient le
principe d'un univers constitu d'une srie de sphres concen-
triques tait qu'illeur fallait supposer que la distance de chaque
astre la terre tait invariable. Cette hypothse rendait impos-
sible l'explication d'un certain nombre de phnomnes visibles
par le seul moyen d'orbites, en particulier les variations de
l'clat apparent des plantes et du diamtre apparent de la lune,
et le fait que les clipses du soleil taient parfois totales et parfois
annulaires. Des astronomes grecs ultrieurs avaient_tent d'expli-
quer ces faits en inventant diffrents systmes, dont le plus
important, d Hipparque, au n sicle av. J.-C. fut plus tard
adopt par Ptolme au n sicle a p. J .-C. Ce fut le systme
astronomique le plus exact et le plus largement adopt qu'aient
connu l'Antiquit classique et le monde arabe. Le trait de
Ptolme dans lequel il est dcrit et qui fut connu au Moyen Age
sous le nom arabe latinis d'Almageste, allait dominer le ct
mathmatique de la pense astronomique en Occident jusqu'
l'poque de Copernic.
Le systme astronomique expos par Ptolme dans l'Alma-
geste, a souvent t interprt, par exemple par Heath et par
Duhem, comme un simple procd gomtrique permettant
d'expliquer les phnomnes observs, ou de sauver les appa-
rences )), Mais on ne peut affirmer f_:!ans rserve que telle ait t
l'opinion personnelle de Ptolme. Les hypothses d'o il est
parti - d'aprs lesquelles les cieux sont de forme sphrique et
tournent comme une sphre, la Terre est au centre de cette sphre
et immobile, et les astres se meuvent en dcrivant des cercles -
n'taient certainement pas des suppositions arbitraires, car, sans
essayer de les prouver absolument, il s'est efforc -de les rendre
aussi plausibles que possible. En fait, il semble que dans le choix
de ses hypothses et de ses suppositions, Ptolme ait t gnid
par le contraire des critres arbitraires, mais plutt par des
!
i
f
SCIENTIFIQUE AU XIII SICLE 69
considrations physiques et mtaphysiques qu'il considrait
comme d'un empirisme raisonnable. Dans ses conceptions phy-
siques, son systme tait en fait, fondamentalement aristot-
licien; et l'on peut trouver l'influence directe d'Aristote dans-la
prface de l'Almageste; mais il l'tayait d'arguments empiriques
qui tmoignent d'une confiance aussi troite envers l'observation
immdiate directe qu'Aristote lui-mme. Ceci apparat clairement
son expos sur l'immobilit de la Terre, et quand il rejette
l'hypothse qu'elle tourne sur son axe, tandis que les cieux
demeurent immobiles. Ceci, Ptolme le reconnat, permettrait
le calcul du mouvement des astres avec une simplicit math-
matique plus grande, mais les apparences immdiates opposent
cette hypothse une contradiction si complte qu'il faut la
rejeter. Il semble n'avoir jamais song venir bout, par l'expli-
cation, de ces apparences immdiates. Ptolme fonde les aspects
mathmatiques de son systme sur le principe attribu Platon,
lorsqu'il crit :
Nous croyons que c'est le dessein et le but ncessaires du
ticien que de montrer toutes les apparences des cieux comme des
produits de mouvements rguliers et circulaires.
C'est encore ce principe qu'il a essay de justifier par un appel
l'observation directe, car tous les astres reviennent en fait,
dans leurs mouvements, leurs positions premires. Mais il faut
admettre que, dans sa thorie plantaire, Ptolme utilisait des
procds gomtriques qui subordonnaient les questions des
trajectoires matrielles authentiques des plantes, et les principes
accepts de la physique d'Aristote, l'exactitude des calculs.
C'est l l'origine de sa rputation de savant formaliste.
Il utilise deux procds. Le premier, la mthode de l'excen-
trique mobile, consiste supposer que les plantes se dplacent
en cercle autour d'un point, n6n pas situ au centre de la Terre,
mais quelque part sur une ligne joignant le centre de celle-ci
au Soleil. Ce point excentrique se dplace en cercle autour de la
Terre. Le second procd, celui de l'picycle, que Ptolme montre
tre l'quivalent gomtrique de l'excentrique mobile, consiste
supposer qu'une plante se meut en cercle autour d'un centre,
qui se meut lui-mme suivant un autre cercle dont le centre est
stationnaire par rapport la Terre, sans tre ncessairement
sur elle (fig. 3). Le cercle intrieur porte le nom de dfrent, et le
cercle extrieur, qui porte la plante, est dnomm picycle.
Il n'y a pas de limite au nombre des cercles que l'on peut postuler
pour sauver les apparences .-C'est sur un point, en admettant
i
70 DE SAINT AUGUSTIN A GALILil:E
n-t diurne
o""ett\
8
autour de
, "' tf\e
'<>:!"""
\8
E.O. de to
la .
tt
0
,..
6/"Ja
r,.
0
FIG. 3. - Reprsentation gomtrique de l'picycle dans le systme de
Ptolme pour le mouvement d'une plante P. Le mouvement diurne de
toutes les plantes .est produit par la participation de tout le systme la
rotation diurne de la sphre cleste d'est en ouest. Le dplacement irrgulier
de chaque plante autour de l'cliptique, tel qu'il apparat de la Terre {cf.
fig: 6) se trouve reproduit en supposant que, tandis que la plante parcourt
l'picycle dont le centre est en C, ce centre lui-mme parcourt le dfrent,
dont le centre est en D. Ce dernier point ne concide pas avec le centre de la
Terre T ; et C ne se dplace uniformment ni autour de D ni de T, mais autour
d'un troisime point, l'quant Q, choisi prcisment pour aider reproduire
la vitesse apparenunent non uniforme de la plante. La plante se dplace
(VoiJ' MU r l4 Ugene, lw r la d-tmsb-e.)
PENSil:E SCIENTIFIQUE AU XIII SIlCLE 71
que la vitesse linaire du centre de l'picycle autour du dfrent
peut n'tre pas uniforme, que Ptolme s'carte de l'assertion
de Platon, si l'on considre. que ceci ne s'applique qu' des vitesses
latrales, que l'on ne pouvait employer que des mouvements
circulaires uniformes ; mais il fait un effort pour sauvegarder
l'orthodoxie en rendant la vitesse angulaire uniforme autour
d'un point, l'quant, situ l'intrieur du dfrent, mais pas
ncessairement en son centre.
En disposant convenablement les picycles, Ptolme parve-
nait, bien des gards, donner une description fort exacte des
mouvements, ou c' apparences des plantes. Pour expliquer un
autre phnomne observ, la prcession des quinoxes (c'est-
-dire l'accroissement rgulier de la longitude d'une toile tandis
que sa latitude demeure inchange), il supposa, dans un autre
ouvrage, ses Hypothses des plantes, qu'en dehors de la sphre
stellaire {la 8 dans son systme), il y avait une 9 sphre qui
confrait la sphre stellaire son mouvement diurne d'est en
ouest, tandis que la sphre stellaire elle-mme, ainsi que les
sphres des plantes, tournaient lentement dans la direction
oppose celle de la 9 sphre. Lorsque le premier moteur fut
par la suite spar de la sphre stellaire, il devint une 10 sphre
distincte situe au del de la 9. Une thorie errone, selon
laquelle les quinoxes n'obissaient pas une simple loi de pr-
cession, mais oscillaient ou trpidaient , autour d'une position
moyenne, fut avance au IX
6
sicle par un astronome arabe,
(Suite de la. Moen& dt! la fig. 3.)
une vitesse angulaire uniforme autour de Q, de sorte que CQ balaie des angles
gaux en des temps gaux. Le dplacement irrgulier de la plante parmi les
toiles fixes, ainsi qu'on l'observe de la Terre d'un jour l'autre est alors dcrit
par la ligne-- brise, les positions de P sur ce trajet qui correspondent celles
de C sur le dfrent tant indiques par les numros. Les " stations de la
plante, lorsqu'elle semble s'arrter aux yeux d'un observateur terrestre se
trouvent aux environs des positions 3 et 5; et entre 3 et 5, eUe semble
e!l arrire, ce que appelle une rtrogradation . Pour les plantes sup ..
neures, Mars, Jupiter et Saturne, qui sont places extrieurement au Soleil,
le centre C de l'picycle parcourt le dfrent selon la priode propre l'orbite
de chaque plante autour de l'cliptique, tandis que la plante accomplit
son dplacement annuel sur son picycle, ceci expliquant les irrgularits
annuelles (voir fig. 1, 34). Pour les plantes infrieures Mercure et Vnus
c'es_t l'picycle qui explique la priode propre, et le dfrent qui
Irrgularits annuelles. Le Soleil se dplace, quant lui, en un cercle excen-
trique dpourvu d'picycle. Les plantes infrieures, et la Lune, exigent des
schmas passablement plus complexes que les plantes suprieures. Dans
tous les cas, on pourrait augmenter l'exactitude en ajoutant d'autres sphres,
donnant des composantes supplmentaires de mouvement du dfrent, ou en
d'autres picycles, la plante tant porte sur l'picycle le plus
extrieur.
'
,,
72 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
Thabit ibn Qurra, et provoqua des controverses considrables
en Europe, du xure au xvre sicles.
Lorsque les physiciens et les astronomes du monde occidental
chrtien se trouvrent contraints de choisir entre le systme
physique d'Aristote et le systme mathmatique de
Ptolme, ils commencrent par hsiter, comme l'avaient fait
avant eux, en vrit, 1es Gfecs et les Arabes. Ptolme lui-mme,
aprs son ouvrage mathmatique l'Almageste, o il prenait ses
dispositions pour traiter certaines thories astroriomiques comme
des procds gomtriques commodes dont il utiliserait le plus
simple parce qu'il s'h3.rinonisait avec-les apparences, avait crit
plus tard un autre ouvrage, les Hypothses des plantes. Dans
celui-ci, il s'efforait d'laborer un systme qui fournirait une
explication physique et mcanique des mouvements clestes.
Le systme de Ptolme fut rapidement reconnu, au dbut du
xlue sicle; comme la meilleure mthode gomtrique pour
(( sauver les apparences et les astronomes pfatiques_ lUi accor-
drent la pifrence, car il tait le seul systme capable: de servir
de base aux tables numriques (fig. 4). On prouvait le dsir de
possder un sYstme qtii, en mme temps, sauverait les appa-
rences et dcrirait la trajectoire relle ll des corps clestes, tout
en donnant la cuse de leurs mouvements. Vus sous ce jour, les
excentriques et les picycles de Ptolme taient visiblement
inappropris, et soD. systme tait en contradiction avec un cer-
tain nombre de principes importants du seul systme de physique
appropri que l'on connt, celui d'Aristote. En premier lieu, la
thorie des picycles tait incompatible avec la thorie d'Aristote
selon laquelle un mouvement circulaire exigeait un centre fixe,
solide, autour duquel il pi)t y avoir rvolution ; ensuite, l' expli-
cation de la prcession propose par Ptolme exigeait que la
sphre stellaire subit deux mouvements diffrents en mme temps,
ce qui s'opposait au principe d'Aristote que des attributs contra-
dictoires ne pouvaient tre inhrents en mme temps une
mme substance. Partout, malgr ces graves dfauts physiques
dont le systme d'Aristote tait exempt, celui-ci tait nettement
infrieur au systme de Ptolme comme description math-
matique des faits observs. L'attitude adopte l'gard de ce
dilemme dans la seconde moiti du xnre sicle semble avoir t
dtermine par celle qu'avait prise le philosophe grec du VI' sicle
de notre re, Simplicius, dans ses commentaires sur la Physique
et le De Caelo d'Aristote. Un passage cit par Simplicius au
livre 2, chapitre 2, de son commentaire sur la Physique, expose
comment les Grecs aprs Aristote n'ont pas russi trouver de
1
!
'
PENSE SCIENTIFIQUE AU XIII' SICLE 73
systme unique runissant l'astronomie, la physique et la
dynamique, et annonce clairement que la dcouverte du vritable
Fm. 4. - Reprsentation mcanique mdivale des sP.hres solides
pour la plante Saturne, d'aprs G. REISCH, Margarita Phzlosophica, Fri-
bourg, 1503. La sphre extrieure (en blanc) est la sphre stellaire, ayant pour
centre la Terre. On voit la plante sur son picycle, enchss dans la deuxime
d'un systme de trois sphres, qui la transportent dans sa rvolution. Cette
deuxime sphre (en blanc) est le dfrent, et elle est excentrique, de sorte
que les surfaces adjacentes des premire et troisime sphres (en noir) sont
excentriques galement. On donne aux sphres le mouvement requis pour
faire correspondre le mouvement de la plante aux observations. Dans la
sphre centrale de Saturne les systmes des autres plantes se placeraient
dans leur ordre propre.
systme physique est l'objectif final de la science du mouvement,
dans les cieux comme sur la Terre. Il crit :
Alexandre cite soigneusement un passage de Geminus emprunt son
abrg de la Mtorologie de Posidonius ; l'expos de Geminus, qui
s'inspire deS conceptions d'Aristote, se prsente comme suit: Il appar-
74 DE SAINT AUGUSTIN A GALILll:E
tient la thorie physique d'examiner ce qui concerne l'essence du ciel et
des astres, leur puissance, leur qualit, leur gnration et leur destruc-
tion; et, par Jupiter, elle a aussi pouvoir de donner des dmonstrations
touchant la grandeur, la figure et l'ordre de ces corps. L'Astronomie, au
contraire, n'a aucune aptitude parler de ces premires choses; mais ses
dmonstrations ont pour objet l'ordre des corps clestes, aprs qu'elle a
dclar que le ciel est vraiment ordonn ; elle discourt des figures, des
grandeurs et des distances de la Terre, du Soleil et de la Lune; elle parle
des clipses, des conjonctions des astres, des proprits qualitatives et
quantitatives de leurs mouvements. Puis donc qu'elle dpend de la
thorie qui considre les figures au point de vue de la qualit, de la
grandeur et de la quantit, il est juste qu'elle require le secours de
l'Arithmtique et de la Gomtrie; et, au sujet de ces choses qui sont
tes seules dont elle soit autorise parler, il est ncessaire qu'elle
s'accorde avec l'Arithmtique et la Gomtrie. Bien souvent, d'ailleurs,
l'astronome et le physicien prennent le mme chapitre de la Science
pour objet de leurs dmonstrations ; ils se proposent, par exemple, de
prouver que le Soleil est grand, ou que la Terre est sphrique; mais, dans
ce cas, ils ne procdent pas par la mme voie ; le physicien doit dmontrer
chacune de ses propositions en les tirant de l'essence des corps, de leur
puissance, de ce qui convient le mieux leur perfection, d leur gnw
ration, de leur transformation; l'astronome, au contraire, les tablit au
moyn des circonstances qui accompagnent les grandeurs et les figures,
des particularits qualitatives du mouvement, du temps qui correspond
ce mouvement. Souvent le physicien s'attachera la cause et portera
son attention sur la puissance qui produit l'effet qu'il tudie, tandis
que l'astronome tirera ses preuves des circonstances extrieures qui
accompagnent ce mme effet ; il n'est point n capable de contempler
la cause, de dire, par exemple, quelle cause produit la forme sphrique
de la Terre et des astres. Dans certaines circonstances, dans le cas, par
exemple, o il raisonne des clipses, il ne se propose aucunement de
saisir une cause; dans d'autres cas, il croit devoir poser certaines
manires d'tre, titre d'hypothses, de telle faon que ces manires
d'tre une fois admises, les phnomnes sont sauvs. Par exemple, il se
demande pourquoi le Soleil, la Lune et les autres astres errants semblent
se mouvoir irrgulirement; qu'on suppose excentriques au monde les
cercles dcrits par les astres, ou qu'on suppose chacun des astres entran
dans la rvolution d'un picycle, l'irrgularit apparente de leur marche
est galement sauve ; il faut donc dclarer que les apparences peuvent
tre galement produites par l'une ou par l'autre de ces manires
d'tre, en sorte que l'tude pratique des mouvements des astres errants
est conforme avec-l'explication que l'on aura suppose. C'est pour cela
qu'une certaine personne [Hraclide du Pont (1)] dclarait qu'il est
possible de sauver l'irrgularit apparente du mouvement du Soleil en
admettant que le Soleil demeure immobile et que la Terre se meut d'une
certaine manire. Il n'appartient donc aucunement l'astronome de
. fl) C'est en fait la thorie d'Aristarque de Samos qui est ici dcrite.
PENSll:E SCIENTIFIQUE AU XIII 75
connattre quel corps est en repos par nature, de quelle qualit sont ls
corps mobiles ; il pose, titre d'hypothse, que tels corps sont immobiles,
que tels autres sont en mouvement, et il examine quelles sont les
suppositions avec lesquelles s'accordent les apparences clestes. C'est du
physicien qu'il tient ses principes, principes selon lesquels les mouve
ments des astres sont rguliers, uniformes, et constants ; puis, au moyen
de ces principes, il explique les rvolutions de toutes les toiles, aussi bien
de celles qui dcrivent des cercles parallles l'quateur que des astres
qui parcourent des cercles obliques.
L'influence de ces vues se voit clairement dans une distinction
faite par Thomas d'Aquin qui signale, dans la Somme thologique
(partie I, question 32, art. 1), qu'il y a une diffrence entre une
hypothse qui doit ncessairement tre vraie, et un autre qui
s'adapte simplement aux faits. Les hypothses physiques (ou
mtaphysiques) taient du premier type, les hypothses math-
matiques du second. Il dclare :
Il y a deux faons diffrentes d'laborer une thorie propos d'une
chose. La premire tend prouver un certain principe, comme par
exemple, dans les sciences physiques, o l'on peut apporter une raison qui
prouve de faon satisfaisante que les mouvements clestes ont toujours
une vitesse uniforme. Dans la seconde faon, les raisons que l'on peut
donner n'apportent pas une preuve suffisante du principe ; mais elles
peuvent montrer que les effets avec ce principe. En astro-
nomie, par exemple, on adopte un d'excentriques et d'picycles,
parce que cette hypothse permet d'expliquer les phnomnes visibles
des mouvements clestes. Mais ce n'est pas l une preuve suffisante, car il
est bien possible qu'une autre hypothse soit en mesure de les expliquer
galement.
Quelques annes plus tard, certains crivains comme Bernard
de Verdun et Gilles de Rome (vers 1247-1316) affirmaient que les
hypothses astronomiques devaient tre labores d'abord en
vue d'expliquer les faits d'observation, et que les preuves expri-
mentales devaient apporter une solution la controverse entre
les physiciens partisans d.' Aristote et les cc mathmaticiens
partisans de Ptolme. Et, selon Gilles, quand il y avait un
certain nombre d'hypothses galement possibles, le choix devait
se porter sur la plus simple. Ces deux principes de cc sauvega:l-de
des apparences >l et de simplicit devaient guider l'astronomie
thorique jusqu' l'poque de Kepler et aprs.
A Paris, la fin du xrue sicle, on a abandonn le systme
concentrique d'Aristote la lumire de l'exprience pratique, et
le systme de Ptolme est partout accept. Il y eut quelque
tentative pour aligner ce systme astronomique sur la physique
76 DE SAINT AUGUSTIN A G L I L ~ E
en reprenant le produit de la pense ultrieure de Ptolme et
en considrant les sphres plantaires excentriques comme des
sphres solides du cinquime lment; l'intrieur de cha-
cune de ces sphres, les picycles pouvaient accomplir leur
rvolution.
Il s'en faut que les controverses entre les diffrentes coles
d'astronomie aient pris fin aussitt. Dj au x1ne sicle, un
astronome au moins avait manifest une tendance bifurquer
vers une hypothse entirement nouvelle. Pierre d'Ahana sug-
grait l'ide, dans son Lucidator Astronomiae, que les toiles
n'taient pas portes par une sphre, mais se dplaaient libre-
ment dans l'espace. Au XIve sicle, ce sont Jean Buridan et
Nicole Oresme qui discutent l'innovation encore plus radicale
de considrer que la Terre tourne, au lieu des sphres clestes,
encore que l'on trouve la premire allusion cette thorie la
fin du xnre sicle dans les crits du Franciscain Franois de
Meyronnes. II se peut que ces hypothses nouvelles, celles-ci et
d'autres encore, dont on discuta aux xrve et xve sicles, aient
t suggres par des spculations datant de la Grce ancienne,
en particulier par le systme semi-hliocentrique- -admis au
IV
0
sicle av. J.-C. par Hraclide du Pont, dans lequel Vnus et
Mercure tournaient autour du Soleil, tandis que celui-ci tournait
autour de la Terre. Le monde occidental chrtien eut connaissance
de ce systme par les uvres de Macrohe et de Martianus Capella,
(Le systme entirement hliocentrique d'Aristarque de Samos,
m sicle av, J.-C., ne fut pas connu au Moyen Age, hien que
l'on st, comme saint Thomas d'Aquin par exemple, qu'Aris-
tarque avait enseign un tel systme.) Ces innovations avaient
gnralement pour base les critiques fondamentales de la phy-
sique d'Aristote qui furent nonces au xrve sicle, et c'est
pourquoi la discussion s'en trouve reporte ci-aprs (v. pp. 244
et suiv.).
En ce qui concerne l'astronomie pratique du xrne sicle, les
observations faites avaient surtout pour but d'laborer des
tables pour le calcul des dates, en particulier celle de Pques, de
dterminer la latitude et la longitude et pour les prdictions
astrologiques. Celles-ci surtout intressaient les Italiens. Tout
d'abord, l'astronomie pratique de la chrtient mdivale
demeura sous l'influence des Arabes. Le calendrier de 1079
d'Omar Khayyam tait au moins aussi exact que tout ce qui fut
produit jusqu' la rforme grgorienne du calendrier en 1582 ;
et les instruments, les observationS, les tables et les cartes des
Arabes conservrent leur supriorit au moins jusqu'au- milieu
i
i
1
'
PENSE SCIENTIFIQUE AU XIII SICLE 77
du xrne sicle. A partir de cette poque, l'astronomie occidentale
commena conqurir son indpendance. Une des observations
indpendantes les plus anciennes en Occident fut faite en ralit,
ds 1091 ou 1092, lorsque Walcher de Malvern avait observ une
clipse de lune en Italie ; en dcouvrant l'heure laquelle elle
avait t observe par un ami en Angleterre orientale, il avait
dtermin la diffrence de longitude entre les deux points.
Propose au xne sicle par Grard de Crmone, une autre
mthode pour dterminer la longitude consistait observer la
position de la lune midi et, d'aprs la diffrence entre cette
donne et ce que l'on pouvait attendre de tables dresses pour
un lieu d'origine, Tolde par exemple, calculer la diffrence de
longitude entre les deux lieux. Mais la dtermination exacte de
la longitude exigeait la mesure- exacte du temps, ce qui ne
commena devenir possible qu'au xvue sicle. D'autre part,
la dtermination de la latitude pouvait se faire au moyen d'un
astrolabe, en observant la hauteur d'une toile, ou du Soleil
midi. Les Arabes-avaient ralis des mesures exactes de la latitude
en prenant comme premier mridien (mridien 0) un point
situ l'ouest de Tolde. Leurs tables furent adaptes pour
diverses villes de la chrtient, par exemple Londres, Oxford et
Hereford en Angleterre, et on procda d'autres observations
en Occident mme. L'astrolabe, qui fut le principal instrument
astronomique des astronomes arabes et latins au Moyen Age,
tait connu sous le nom de bijou mathmatique . L'extension
de son emploi par les astronomes grecs reste problmatique.
Hipparque, au ne sicle av. J.-C., connaissait la thorie de la
projection strographique sur laquelle est fond cet instrument,
mais il ignorait peut-tre l'astrolabe lui-mme ; au ne sicle,
pourtant, Ptolme avait certainement connaissance de l'instru-
ment. A la fin de l'poque hellnistique, l'astrolabe s'est rpandu
aussi bien l'est qu' l'ouest, en partant peut-tre d'Alexandrie.
Les astrolabes occidentaux drivent du type maure que l'on a
trouv en Espagne. L'appareil est mentionn par Gerbert vers
la fin du x sicle (s'il est juste de lui attribuer un ouvrage),
ainsi que par Randolfus de Lige au -dbut du xie sicle, et on en
trouve la description chez Hermannus Contractus (le Contrefait)
avant 1048 (fig. 5). L'un des meilleurs exposs de ce modle occi-
dental est donn, en anglais, dans la deuxime moiti du xrve sicle,
par Geoffroi Chaucer, dans son Treatise on the Astrolabe [Trait
de l'astrolabe]. L'astrolabe tait surtout un moyen de mesurer
les distances angulaires entre deux objets donns et on pouvait
donc l'utiliser pour connatre la hauteur d'un corps cleste. Il
78 DE SAINT AUGUSTIN A GALILI!:E
se composait d'un disque mtallique gradu (ordinairement en
cuivre) portant une ligne de repre et une rgle pivotante, appele
alidade, sur laquelle se trouvaient deux pinnules (PL. I, face p. 80).
On tenait l'astrolabe suspendu par un anneau ( armille) situ
Fra. 5. - Dessin d'un astrolabe. Vu de face, l'alidade tant visible.
D'aprs le Trait de l'astrolabe de CHAUCER, manuscrit de la Bibliothque
de l'Universit de Cambridge, Dd. 3.53 (xrve sicle).
en haut du diamtre perpendiculaire la ligne de repre, qui
servait ainsi de ligne d'horizon ; ce diamtre se trouvant .ainsi
perpendiculaire la terre, on faisait tourner l'alidade jusqu' ce
qu'elle ft dirige vers une toile particulire dont la hauteur
se lisait sur la graduation situe autour du disque. Muni de ces
renseignements, on pouvait calculer l'heure et dterminer le
nord. L'astrolabe avait pour avantage de fournir ces valeurs
simple lecture. Pour une latitude particulire, l'toile polaire a
une hauteur approximativement constante, et les autres toiles
PENSI!:E SCIENTIFIQUE AU XII!' SICLE 79
tournent autour d'elle. Sur la face avant (tympan) de l'astrolabe
se trouvait une projection strographique nord de la sphre cleste
sur un plan parallle l'quateur, telle qu'on l'observait une
latitude particulire de la Terre, montrant les points quinoxiaux,
les tropiques du Cancer et du Capricorne, le mridien, les
azimuts et les almicantarats (cercles de hauteur) (fig. 6). Il fallait
donc, dans ces conditions, un tympan diffrent pour chaque lati-
tude. Si la hauteur observe d'une toile particulire tait mise en
concidence avec la hauteur correspondante indique par le
disque, toutes les autres toiles se trouvaient alors en place.
Au-dessus de ce tympan, il se trouvait un second disque, l'araigne,
finement dcoup et formant une carte tournante des toiles.
L'araigne portait un cerCle qui reprsentait l'cliptique, et
montrait la position relative du soleil par rapport aux toiles
pour chaque jour de l'anne. Si les toiles taient dans leur
position correcte, on pouvait alors lire celle du Soleil. La ligne
joignant la position du soleil celle de l'toile polaire tait
donne en dplaant l' ostensor (label, ou aiguille tournant autour du
point qui reprsentait l'toile polaire) jusqu' la position du
Soleil. Ceci indiquait la direction du. Soleil en azimut et donnait
l'heure.
L'astrolabe tait de la plus haute utilit sous les latitudes
tropicales, o la hauteur du Soleil est sujette de grandes varia-
tions, et c'est pour cette raison qu'il fut fort employ par les
Arabes, par exemple pour dterminer les heures de la prire
dans les mosques et pour trouver les azimuts de la Kibla,
c'est--dire la direction de La Mecque. Nanmoins, les astrolabes
arabes, - une exception prs, ne comportent pas beaucoup de
perfectionnements si on les compare, par exemple, aux astrolabes
occidentaux postrieurs, et en particulier ceux du xvie sicle.
L'exception mentionne est la Saphaea Arzachelis, dnomme
ainsi d'aprs l'astronome al-Zarql (xxe sicle), mais qu'il faut
attribuer, selon Mills Vallicrosa, son contemporain de Tolde,
Ali ben Khalaf. Cet instrument employait une projection dont
l'axe tait horizontal au lieu de vertical et rendait ainsi possible
l'utilisation d'un seul disque pour n'importe quelle latitude. Il
avait cependant aussi des inconvnients, et, en fait, il n_'a jamais
supplant le modle antrieur, bien que de nombreux instru-
ments, aussi hien hispanowmauresques qu'occidentaux post ..
rieurs, fussent construits pour combiner les deux projections,
La projection horizontale fut reprise au xvi sicle par le carto'
graphe flamand, Gemma Frisius, sous le nom d'astrolabum (sic)
catholicum et les projections de Roias et de La Hire en sont des
80
DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
Rotation
_diurne
,( P(}f NoN/
Clestt
Fm. 6. - La sphre cleste. L'observateur situ_sur la Terre se considre
comme tant ati- centre de la sphre stellaire. On peut alors dterminer la
position d'un corps cleste au moyen de coordonnes fournies par des systmes
de grands cercles dont trois. ont t labors dans l'Antiquit. 1} Le premier
systme est relatif aux ples clestes. Ce sont les points de la sphre stellaire
que perce l'axe autour duquel cette sphre parait anime d'une rotation
diurne, et qui est le mme que l'axe terrestre. L'quateur cleste et les tro-
piques du Cancer et du Capricorne correspondent tous ceux de la terre,
et les cercles de dclinaison et ascension droite fornissent des coordonnes
permettant de dterminer la position d'un point de la sphre cleste corres-
pondant respectivement 13. longitude et la latitude. Celle-ci- se mesure en
degrs partir de l'quinoxe de printemps, d'ouest en est. 2) Le deuxime
systme est relatif l'cliptique. Le Soleil et toutes les plantes semblent
se mouvoir en un seul grand cercle, bien que selon des priodes de rvolution
diffrentes, lorsqu'on les observe sur l'arrire-plan des toiles fixes de la sphre
stellaire. Le Soleil, ayant le mouvement le plus rgulier, est choisi pour dfinir
ce cercle, appel cliptique, autour de la sphre stellaire. Les plantes suivant
leur orbite s'cartent vers le nord et le sud du cercle solaire au cours de leur
priode propre. L'cliptique coupe l'quateur suivant un angle d'envi-
ron 23 1/2,. et les d ~ u x intersections donnent les points fixes des quinoxes
de printemps. et d'automne (points quinoxiaux). La latitude cleste d'un
point se mesure alors en degrs, au nord et au sud de l'cliptique, et la longi-
tude cleste en degrs en partant de l'quinoxe de printemps, suivant la direc-
tion du niorivemeht nnuel apparent du Soleil, d'ouest en est. La division
traditionnelle" de .. l'cliptique en douze sections gales de 30 dtermine les
signes. du Zodiaque, qui commenc_eilt l'quinoxe de printemps avec-le premier
degr du Blier (cf. fig.l)_. 3) Le troisime systrrie est relatif l'horizon et
au znith de l'observateur. L'observateur plac sur la Terre ne peut voir que
la moiti du ciel qui apparat au-dessus de l'horizon, lequel forme un grand
(Voir suite de la lgende, bas de la page 8IJ
. ~ ~
PL. I
"
PL. II
A
Ulilisalion d'un astrolabe
:O'aprs un manuscrit anglais, Bodley 614 (xne sicle)
Oxford
B
Richard de Wallingford mesurant un instrument circulaire
l'aide d'un compas
D'aprs le manuscrit Cotton Claudius K IV (xive sicle)
au British Museum
On remarquera sa crosse et sa mitre d'abb sur le sol, ainsi
que les taches de son visage- peut-tre dues la lpre qu'il
contracta dans sa jeunesse, et dont il mourut l'ge de43 ans.
P N S ~ SCIENTIFIQUE AU XIII SI!1CLE 81
adaptations. Les plus rcents astrolabes europens datent du
xvne sicle; mais dans leS pays arabes; on construisait encore
au x1xe sicle.
Ce qui rndait l'astrolabe particulirement commode comme
instrument pour donner l'heure tait qu'il tait portatif. Les
cadrans solaires, qui so_nt desinstruments destins -montrer le
changement d'angle azimutal et doivent par consquent tre
orients vers le nord et le sud, n ~ pouvaient tre rendus portatifs
avant qu'on pt les combiner avec une boussole. Cette combi-
naison ne fut pas ralise avant la fin du xv sicle.
Un autre instrument utilis au XIve sicle tait le quadrant,
dont les versions perfectionnes furent ralises par l'Italien
Jean Campanus de Novare (mort aprs 1292) et deux astronomes
de Montpellier qui vivaient peu prs la mme poque. Un
autre appareil qui commena tre utilis vers cette priode tait
le quadrant mural, dont s'taient servis les astronomes alexan-
drins, arabes et persans. On le montait de telle sorte qu'une de
ses extrmits tait au niveau d'un orifice mnag dans le mur
de l'observatoire. On faisait tourner une mire mobile jusqu'
l'amener, ainsi que l'orifice, en ligne avec le corps cleste observ,
et on lisait l'angle sur une chelle. Campanus cOnstruisit encore
un autre appareil, une sorte de Sphre armillaire pour dterminer
la position des 'plantes. Celle-ci se compos-ait d'un anneau, fix
dans le plan de l'quateur, avec d'autres anneaUx' reprsentant
J'horizon, le mridien et'l'cliptique, si bien cj:ue C'tait une sorte
de reprsentation de la sphre cleste.
C'est avec de tels appareils que Guillaume de Saint-Cloud,
disciple de Rogr Bacon et fondateur de l'cole d'astronomie de
Paris, dtermina d'prs la hauteur s6lsticile du.Soleil, l'obliquit
de l'cliptique ei1 1290; et la latitude de son lieu d'observation
Paris. Les chiffres auxquels il aboutit taient de 23 34' pour
l'obliquit, et de 48o 50' pour la latitude de Paris. Le chiffre
(Suite de la Ugene de la fig; 6.)
cercle sur la sphre stellaire. En relation avec ce_'eercle, il Y a les ahnicantarats
ou cercles d'gale hauteur parallles l'horizon, et les azimuts, qui passent
par le znith, situ verticalement_ au-dessus de .la- tte de: l'observateur, et
coupent l'horizon angle droit. Il est clai_r qU'avec ce dispositif il y a un sys-
tme diffrent de coordonnes pour chaque point de 13. .surface terrestre,
circonstance dont on a tenu c_ompt-e dans Ja mise au point d'instruments
comme l'aStrolabe et le cadran solaire (voir pp. 77 et suiv.), Dans le schma
ci-dessus; si le cercle dsign comme Ecliptique , est l'horizon d'un 'observa-
teur, son znith sera situ la verticale au-dessus de la Terre, et le mridien
- le grand cercle qui passe par les ples clestes et le znith - sera le cercle
indiqu comme linte de la sphJ;"e.
A. C. CROMBIB, 1 6
82 DE SAINT AUGUSTIN A GALILJl:E
moderne est de 23 23' pour l'obliquit en 1290, et la valenr
calcule par Guillaume pour la latitude de Paris est celle qui est
aujourd'hui adopte. Il consacra une autre de ses observations
noter la hauteur mridienne du Soleil, alors qu'il se trouvait
lui-mme dans une chambre noire munie d'une petite ouverture
pour laisser passer un rayon de lumire, et d'aprs cela il dter-
mina l'poque de l'quinoxe de printemps. Un autre Franais,
Jean de Murs, ntilisa un arc gradu de 15 pieds de rayon pour
faire la mme dtermination vreux, le 13 mars 1318.
La rforme du calendrier, qu'avaient prconise Grosseteste
et Roger Bacon, suscita un regain d'intrt quand, vers 1293,
les Tables alphonsines parvinrent Paris. Le pape, Clment VI,
convoqua Jean de Murs et Firmin de Belleval Avignon pour lui
faire un rapport sur ce projet, ce qu'ils firent en 1345. Un autre
rapport fut rdig par le cardinal Pierre d'Ailly pour le Concile
de Constance, 1414-18. On continuait mettre en doute l'exac-
titude des Tables alphonsine et la rforme dut attendre prs
de deux sicles ; mais lorsqu'enfin elle fut ralise, ce fut sur la
base de valeurs numriques tout fait semblables celles que
l'on avait trouves au xrve sicle.
Au cours du XIve sicle, en France, on inventa ou perfec-
tionna d'autres instruments, et les observations se dvelopprent.
Jean de Linires publia un catalogue des positions de 48 toiles,
premire tentative dans le monde chrtien pour corriger certaines
des positions d'toiles fournies au ne sicle par le catalogue de
Ptolme. En 1342, le Juif Lvi ben Gerson de Montpellier
introduisit le Baculus Jacobi (Bton de Jacob), un arbalestrille
ou arbalte qui semble avoir t invent au xm sicle par Jacob
ben Mahir. Lvi ajouta une chelle diagonale cet instrument.
L'arbalestrille servait mesurer la distance angulaire entre deux
toiles ou,. comme instrument de navigation, prendre la hauteur
d'une toile ou du Soleil au-dessus de l'horizon. Il se composait
d'un bton, ou flche, gradu, muni d'une barre trarisversale,
ou marteau, fixe angle droit. On l'utilisait en tenant la flche
contre l'il. On dplaait le marteau pour amener la mire situe
une des extrmits sur la mme ligne que l'horizon, et la mire
situe l'autre extrmit en ligne avec une toile ou le Soleil.
En relevant l'indication fournie par l'chelle gradue de la flche,
on obtenait la hauteur de l'toile grce une table d'angles.
La premire moiti du XIve sicle vit galement se dvelopper
une importante cole d'astronomie Oxford, et en particulier
Merton College. Un des rsultats de ses travaux fut le progrs
de la trigonomtrie. Les tangentes furent employes par John
PENSJl:E SCIENTIFIQUE AU XIII SICLE 83
Maudith (1310) et ThomasBradwardine (mort en 1349) ainsi que par
Richard de Wallingford (vers 1292-1335) qui reprit les mthodes
approches utilises dans la trigonomtrie des Tables loldanes
d'al-Zarql et leur appliqua les rigoureuses mthodes eucli-
diennes de dmonstration. John Maudith et Richard de Walling-
ford sont les initiateurs de la trigonomtrie occidentale, bien
que Levi ben Gerson (1288-1344) ait crit en Provence, vers la
mme poque, un important trait en hbreu sur ce sujet, qui
fut traduit en latin en 1342. Un perfectionnement technique
d'importance adopt par ces crivains fut d'utiliser la pratique
indo-arabe, que l'on trouvait dj dans les tables d'al-Zarqli
et dans d'autres tables astronomiques, dont l'emploi tait dj
fort rpandu, de fonder la trigonointrie plane sur les sinus, et
non plus sur les cordes, comme l'avait fait la vieille tradition
grco-romaine depuis Hipparque. Richard fit aussi une adapta-
tion des Tables alphonsines pour Oxford et inventa certains
instruments, par exemple un rectangulus compliqu pour mesurer
et comparer les hauteurs, et un equaiorium perfectionn pour
montrer la position des plantes.
Le vif intrt que l'on portait l'astronomie aux XIIIe et
xive sicles, et dont ces travaux furent les rsultats, apparat
aussi dans les modles astronomiques construits cette poque.
En 1232, l'empereur Frdric II avait reu un plantaire du
Sultan de Damas. Vers 1320, Richard de Wallingford construisait
une horloge astronomique complique qui montrait les positions
du Soleil, de la Lune et des toiles, ainsi que le flux et le reflux des
mares. Il laissa galement un manuel dcrivant 1 'utilisation
de cet instrument. Un planetarium perfectionn, entran par
des poids, fut aussi ralis par l'horloger Giovanni de' Dondi
(n en 1318), et les objets de ce genre conquirent la popularit
comme jouets scientifiques.
3) Mtorologie et optique
Au XIIIe sicle, la mtorologie et l'optique formaient une
discipline unique et htrogne parce que ces sciences s'intres-
saient des phnomnes que l'on supposait se produire dans les
rgions des lments feu et air situs entre la sphre de la Lune et
le globe de la Terre et des mers. Aristote avait discut de ces
sujets dans sa Meteorologica, qui fut la source principale de la
mtorologie n au XIIIe si.cle, et dans cet ouvrage, il avait
attribu tous les changements observs dans le ciel, sauf les
mouvements des corps clestes, des changements survenus
1
1' !C
1
84 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
dans ces rgions. L'lment feu tait plutt une sorte de principe
de combustion qu'une flamme vritable, et par consquent n'tait
pas visible lui-mme, mais le mouvement l'allumait facilement,
et l'agitation occasionne par les exhalaisons chaudes et sches
qui s'levaient de la terre frappe par les rayons de soleil, donnait
lieu un certain nombre de phnomnes qui se produisaient dans
la sphre du feu, comme par exempl-e, les comtes, les toiles
filantes, et les aurores. Tous ces phnomnes devaient se produire
dans la rgion situe sous la Lune, car au del de celle-ci les cieux
taient ingnrables et incorruptibles et ne pouvaient subir
d'autre changement qu'un mouvement circulaire. Dans la sphre
de l'lment air, ces exhalaisons chaudes et sches taient la
cause du vent, du tonnerre, des clairs et de la foudre, tandis que
les exhalaisons froides et humides produites par l'effet des rayons
de soleil sur l'eau causaient les nuages, la pluie, la brume, la
rose, la neige et la grle. Un groupe particulier de phnomnes
en relation avec les exhalaisons humides taient les arcs-en-ciel,
les halos et les faux soleils.
Pendant tout le Moyen Age, les comtes et autres change-
ments similaires observs dans le ciel continurent d'tre classs
comme phnomnes <<mtorologiques plutt qu'astronomiques,
c'est--dire comme des phnomnes survenant dans la rgion
sublunaire. Au xvie sicle, des mesures plus exactes de leurs
positions et d leurs orbites devaient fournir certainS des tmoi-
gnages les plus loquents l'encontre de la vrit des ides
d'Aristote sur la structure de l'univers. On trouve plusieurs
descriptions de comtes, aux. XIIIe et XIve sicles, et l'une des
rfrences les plus importantes, due Grosseteste, se rapporte
un phnomne qui tait peut-tre la comte de Halley dont
l'apparition aurait d se produire en 1222. Une autre allusion
intressante nous vient de Roger Bacon, qui prtend que 1 'impres-
sionnante comte de juillet 1264 avait t engendre sous
l'influence de la plante Mars, et avait produit une augmentation
de la bile donnant lieu la mauvaise humeur, dont le rsultat
tait les guerres et les troubles en Angleterre, en Espagne et en
Italie l'poque et par la suite.
Ds le xne sicle, on s'tait livr l'observation du temps, et
des tentatives pour le prvoir par l'astrologie, en partie dans
l'intrt de l'agriculture. William Merlee enregistre une srie
fort remarquable d'observations mensuelles du temps pour la
rgion d'Oxford pendant les annes 1337-44. Il fondait ses essais
de prVision en partie sur l'tat des corps clestes, et aussi sur
des indices mineurs, comme la dliquescence du sel, la porte
SCIENTIFIQUE AU XIII SI:E:CLE
du son de cloches loignes, l'activit des puces et la dman-
geaison plus gnante de leurs piqres, toutes choses qui indi-
quaient une humidit plus grande.
Mais c'est l'optique qui devait voir les progrs les plus
remarquables aux XIIIe et xive sicles. L'tude de la_
attire en particulier l'attention d'hommes dont la philosophie
inclinait vers le platonisme augustinien, et cela pour deux
raisons : pour saint Augustin et les autres no-platoniciens, la
lumire tait l'analogue de la grce divine et de l'illumination de
l'esprit humain par la vrit divine ; et elle tait. du ressort
traitement mathmatique. C'est Grosseteste qui fut le premier
auteur du Moyen Age reprendre l'tude de l'optique, et il
ouvrit la voie des dveloppements ultrieurs. Grosseteste
accorde une importance particulire l'tude de l'optique parce
qu'il croit que la lumire est la premire << forme corporelle >> des
objets matriels ; elle n'est pas Seulement de.
dimensions dans l'espace, mais encore elle est le premier pnncipe
du mouvement et de la causalit efficiente. Selon Grosseteste,
on peut finalement attribuer tous les changements survenus dans
l'univers l'activit de cette forme corporelle fondamentale ;
l'action distance d'un objet sur un autre rsulte de la propa-
gation de rayons de force, ou, comme il l'appelait, ;Ie << la
plication des .espces ou vertu u. Par Il veut ?.Ire la
transmission de toute forme de causalite efficiente par !Inter-
mdiaire d'un milieu, l'influence qui mane de la source de la
causalit et qui correspond une qualit cette source ; par
exemple, la lumire mane d'un corps lumineux sous la _f?rme
d'une espce qui se multiplie d'un point l'autre du
travers lequel elle se propage selon un mouvement en hgnes
droites. Toutes les formes de la causalit efficiente, comme la
chaleur les influences astrologiques et l'action mcanique, sont,
pour dues cette propagation des., , mais
la forme la plus propice son tude est la lumwre visible. . .
Ainsi l'tude de l'optique avait une importance particuhere
pour la' comprhension du monde physique. La tho?e de
Grosseteste de la multiplication des espces fut adoptee par
Roger Bacon Witelo, Pecham et d'autres encore, qui tous appor-
trent leur l'optique dans l'espoir d'lucider non
seulement l'action de la lumire, mais aussi la nature de la
causalit efficiente en gnral. A cette fin, l'usage des math-
matiques tait indispensable, et les progrs accomplis par l'op-
tique mdivale auraient t imposs!bles la
connaissance des lments d'Euchde et des Conzques d Apol-
86 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
lonius. Pendant tout le Moyen Age, et bien aprs encore, on
conserva la distinction aristotlicienne entre les deux aspects
mathmatique et physique de l'optique. Comme le dit Grosseteste
en discutant la loi de la rflexion, la gomtrie peut exposer,
-ce qui se produit, .mais ne peut dire pourquoi cela se produit.
Il faut rechercher, dit-il encore, la cause de la conduite observe
de la lumire, de l'galit des angles d'incidence et de rflexion,
dans .la nature de la lumire elle-mme. Seule la connaissance de
cette nature physique permettra de comprendre la cause du
mouvement.
Outre la Mtorologie et leDe Anima d'Aristote, les principales
sources de l'optique au xure sicle taient les crits d'Euclide,
Ptolme et Diocls (n sicle av. J.-C.) et ceux des auteurs
arabes al-Kindt, Alhazen, Avicenne et Averros. Aristote, qui-
s'intressait davantage la cause de la vision qu'aux lois selon
lesquelles elle s'exerait, soutenait que la lumire (ou la couleur)
n'tait pas un mouvement, mais un tat de transparence d'un
corps qui produisait un changement qualitatif instantan dans
un milieu dj transparent en puissance. D'autres philosophes
grecs avaient avanc des explications diffrentes ; -Empdocle
affirmait que la lumire tait un mouvement dont la transmission
prenai.t un certain temps ; et selon Platon, la vision pouvait
s'expliquer par une srie de rayons spars issus de l'il en
direction de l'objet contempl (v. ci-dessus, p. 28). En opposition
cette thorie de l'mission, les Stociens avaient suggr que la
vision tait due des rayons de lumire issus de l'objet et pn-
trant dans l'il. C'est l'une ou l'autre de ces thories des rayons,
impliquant que la lumire se propage en ligne droite, qu'avaient
adopt les gomtres grecs comme Euclide et Ptolme, qui
avaient dvelopp l'optique au point de lui donner une place
gale celles de l'astronomie et de la mcanique parmi les
sciences physiques les plus avances de l'Antiquit. Ces cher-
cheurs dcouvrirent que l'angle de rflexion des rayons frappant
une surface tait gal l'angle d'incidence. Ptolme, qui mesu-
rait l'angle de rfraction dans des rayons passant de l'air dans
l'eau et dans le verre, observe que cet angle est toujours infrieur
l'angle d'incidence, mais suppose, tort, qu'il en est ainsi
dans une proportion constante. Il en conclut que la position
apparente d'une toile ne correspond pas toujours sa position
actuelle par suite de la rfraction de l'atmosphre.
Ce travail des Grecs en optique fut pouss plus avant par les
Arabes, en particulier par Alhazen (965-1039), dont l'uvre
servit de source principale ce que le Moyen Age chrtien connut
'
'
PENSE SCIENTIFIQUE AU XIII SICLE 87
de l'optique. Alhazen parvint une comprhension meilleure,
non seulement de l'optique gomtrique, mais aussi de la vision,
encore qu'il persistt dans la croyance errone que le cristallin
de l'il en tait la partie sensible. Il a dmontr que l'angle de
rfraction n'est pas proportionnel l'angle d'incidence ; ses
tudes portrent sur les miroirs sphriques et paraboliques,
l'aberration sphrique, les lentilles et la rfraction atmosphrique.
Il soutenait, lui aussi, que la transmission de la,Iumire n'est pas
instantane, et il rejetait la thorie de l'mission de Platon
qu'avaient soutenue Euclide et Ptolme, en f:;tveur de l'ide
que la lumire arrivait de l'objet l'il o elle tait trans-
mue par la lentille. Les Arabes, gui avaient puis leurs rensei-
gnements surtout chez Rufus d'Epbse (rr sicle ap. J.-C.),
avaient galement fait progresser la connaissance de l'anatomie
de l'il. Dans ce domaine, Rhazs et Avicenne accomplirent
un travail remarquable. C'est Averros qui fut le premier
reconnatre que c'est la rtine, et non le cristallin, qui est l'organe
sensible de l'il, mais il ne semble pas avoir exerc d'influence
sur les auteurs postrieurs du Moyen Age dans ce domaine
(cf. plus bas, p. 455).
Parmi les crivains qui traitent de l'optique au xnie sicle,
Grosseteste se dtache principalement par sa tentative pour
expliquer la forme de l'arc-en-ciel au moyen d'un phnomne
simple qu'il eut la possibilit d'tudier exprimentalement,
c'est--dire la rfraction de la lumire par une lentille sphrique.
Aristote prtendait que l'arc-en-ciel tait caus par la rflexion
sur les gouttes d'eau du nuage ; mais Grosseteste l'attribue
nettement la-rfraction, bien qu'il croie que celle-ci est cause
par le nuage entier agissant comme une grande lentille. Si sa
contribution l'optique a davantage consist s'appesantir sur
la valeur des mthodes exprimentale et mathmatique qu'
augmenter considrablement les connaissances positives, il a
cependant apport quelques additions d'importance. On lui doit
la thorie de la double rfraction qui demeura l'explication
traditionnelle de la lentille sphrique ou miroir ardent jus-
qu'au xvie sicle. Selon cette thorie, la lumire manant du Soleil
subit une premire rfraction en pntrant dans la lentille et une
seconde en franchissant l'autre paroi, et ces rfractions combines
concentrent les rayons en un point. Dans son De !ride, il s_'efforce
galement de formuler une loi _quantitative -de la rfraction, au
sujet de laquelle il connaissait l'uvre de Ptolme. Il proclame,
pour cette loi, que les expriences nous l'ont montre , -et il
soutient qu'elle est galement en accord avec le principe d'co-
1
! 1
ii
! !
1
1
'
' '
88 DE SAINT AUGUSTIN A
nomie. La vision tant due, selon lui, aux rayons .visuels mis,
il dclare que lorsque les rayons passent d'un milieu un autre
plus dense, le rayon rfract bissecte l'angle compris entre la
projection du rayon incident et la perpendiculaire la surface
commune, au point o le rayon incident pntre dans le milieu
dense. Lorsque les rayons visuels passent d'un milieu dense
un milieu moins dense, ils- s'inflchissent dans la direction
oppose. Des expriences simples auraient montr Grosseteste
l'erreur de sa loi , mais il l'utilisa pour essayer d'expliquer la
forme de l'arc-en-ciel. C'est lui galement qui, le premier des
auteurs latins, propose l'emploi des lentilles pour agrandir les
petits objets et rapprocher les objets loigns. En fait, ces tra-
vaux sur l'optique aboutirent l'invention des lunettes en Italie
du Nord la fin du xm sicle (v. ci-aprs, pp. 199 et 208-209).
On peut galement signaler une autre contribution de
Grosseteste : c'est la tentative qu'il a faite pour laborer une
conception gomtrique et presque mcanique de la propagation
rectiligne de la lumire et du son par une srie de vagues ou
d'ondes. Dans son Commentaire sur les Seconds Analytiques
(!iv. II, cha p. 4), il dcrit comment, lorsqu'on frappe violemment
un corps sonore, celui-ci se met vibrer pendant quelque temps
parce que son mouvement violent, et un pouvoir naturel ,
envoient alternativement les parties en avant et en arrire,
chacune dpassant sa position naturelle. Ces vibrations sont
transmises la lumire fondamentale, incorpore comme pre-
mire u forme corporelle dans le corps sonore.
Il s'ensuit que, lorsque le corps sonore est frapp et vibre, il faut
qu'une vibration et qu'un mouvement similaires se produisent dans
l'air contigu qui l'entoure, et cette gnration se propage dans toutes
les directions en ligne droite. '
Si la propagation heurte un obstacle, elle est force de se
rgnrer en retournant en arrire. Car les parties de l'air qui se
dilatent et se heurtent l'obstacle, doivent ncessairement se
dilater dans la direction oppose, et ainsi, cette rpercussion
s'tendant la lumire qui est dans l'air le plus subtil, est le
son qui revient, et ceci donne l'cho. De mme que l'cho est
propag par la lumire fondamentale, principe fondamental du
mouVement fncorpor Fair, de mme le reflet d'une image est
produit par la rpercussion analogue de la lumire visible,
et la rfraction s'explique de faon semblable.
Le principal disciple de Grosseteste, Roger Bacon, apporte
un certain nombre de petites contributions la connaissance de
l
1

,' ; ',
! \
SCIENTlFlQUE AU Xlli SICLE 89
la rflexion et de la rfraction, mais beaucoup d'expriences
qu'il dcrit taient la rptition de celles qu 'avaientfaites al- Kin dl
............. .

Fra. 7. - Deux schmas gomtriques de Roger Bacon montrant les
courbures des milieux rfringents de l'il. Extrait de l'Opus MajWJ, manus-
crit royal 7. F. VIII (xme sicle} au British Museum.
et Alhazen. Il continua l'enseignement de Grosseteste sur la
mthode. Il procda quelques dterminations exprimentales
originales, par exemple, celle de la distance focale d'un miroir
90 DE SAINT AUGUSTIN A GALIL!l:E
>
0
0
~
~
.e,
~
E
..,_
u
1:,
0
..
.!l
-Il
~
~
"

"


"'
"'
~
c
""

00

.;;
1
/
PENS!l:E SCIENTIFIQUE AU XIII SICLE 91
concave expos au Soleil, et il indiqua que les rayons solaires
attaquant la Terre pouvaient tre tenus pour parallles au lieu
d'tre traits comme rayonnant d'un point, ce qui rendait ainsi
possible une meilleure explication des miroirs ardents et des
miroirs paraboliques. Il adopta fermement la thorie selon laquelle,
dans la vision la lumire matrielle, voyageant une vitesse
norme bien que finie, passait de l'objet vu l'il ; mais il faisait
remarquer que dans l'action de regarder, quelque chose de
psychologique jaillissait, pour ainsi dire, de l'il. De la propa-
gation de la lumire matrielle, il a donn une explication sem ..
blable celle de Grosseteste, affirmant que la lumire n'est pas
l'coulement d'un corps, comme l'eau, mais une sorte d'onde,
comme dans le son, propage d'une partie l'autre. Dans la
multiplication des espces de la lumire, il n'y a rien d'autre
qu'une succession de ce genre. Mais Bacon remarquait que la
lumire se propage beaucoup plus Vite que le son, car si quel-
qu'un, plac distance de nous, frappe avec un marteau, nous
voyons le coup avant d'entendre le bruit, et de mme, nous
voyons l'clair avant d'entendre le tonnerre. Il a donn galement
une description meilleure de l'anatomie de l'il du vertbr (fig. 7)
et des nerfs optiques qu'aucun auteur latin antrieur, et il
recommandait eeux qui dsiraient tudier ce sujet de dissquer
des vaches ou des porcs. Il discuta en dtailles conditions nces-
saires la vision et les effets produits par des sortes et des disposi-
tions diverses de lentilles uniques, et, fondant ses travaux sur la
thorie que la dimension apparente d'un objet dpend de l'angle
souslequell'ille voit, il s'effora d'amliorer la vision (fig. 8).Pour
+- FIG. 8.- Schma extrait du manuscrit royal 7. F. VIII (xme sicle)
du British Museum, illustrant la classification fate par Roger Bacon des
proprits des surfaces rfringentes courbes, dans l'Opus Majus, V. Les rayons
partent de chaque extrmit de l'objet (Res, R), s'inflchissent la surface
courbe sparant le milieu de faible densit optique (subtilior, s) et le milieu
plus dense (densior, d) (par exemple l'air et le verre) et se rencontrent l'il
(oculus, 0). L'image (ymago, Y) se voit sur une projection de ces rayons infl-
chis qui pntre dans l'il, et elle est agrandie ou diminue selon que la surface
concave. (1-IV) ou convexe (V-VIII) se trouve du ct de l'il, selon que
l'il est du ct moins dense (I, II, V, VI) ou plus dense (III, IV, VII, VIII)
de la courbure, et selon que l'il est du ct du centre de courbure (centrum, C)
situ vers l'objet (I, III) ou du ct oppos l'objet (II, IV), ou que le centre
de courbure du ct de l'objet est vers l'il (VI, VIII), ou l'oppos (V, VII).
Une confusion entre l'apparence de la dimension et de la proximit, qui a
conduit Bacon dessiner incorrectement une image rapetisse en 1 et agrandie
en III, se trouve corrige dans une section postrieure de l'Opus Majus, o
Bacon indique que la grandeur de l'angle visuel est le facteur prdominant
dans ces apparences : c'est--dire l'angle que sous-tend l'objet ou l'image
l'il. Bacon recommandait, pour amliorer la faiblesse de la vue, l'emploi
d'une lentille convexe, formant un hmisphre {VI) ou moins d'un hmi-
sphre (V).
. '
,i
1
92
DE SAINT AUGUSTIN A
eela il fit usage de lentilles plan-convexes dont, toutefois, il ne
com'prit qu'imparfaitement le fonctionnement. Son imagination
scientifique se donna libre cours avec les possibilits d'agrandirind-
finiment les petits objets, et de rapprocher les objets loigns, en
disposant convenablement miroirs et lenti!les. Il prtendait qu.e
Jules Csar avait rig en Gaule des miroirs avec lesquels Ii
voyait ce qui se passait en Angleterre, et 9ue l'on pouvait
des lentilles pour faire descendre le soleil et la lune et les faire
.apparatre au-dessus de la tte des ennemis ; la foule ignorante,
disait-il, ne pourrait supporter cela.
La tentative que fit Roger Bacon pour la
de Parc-en-ciel est un bon exemple. de la faon dont Il concevait
la mthode inductive (v. ci-aprs pp. 233 et suiv.). Il commence
par rassembler des phnomnes similaires l'arc-en-ciel, les
couleurs que l'on observe dans les cristaux, la sur
la poussire d'eau produite par les roues de mouhn ou les avirons,
quand le soleil les claire, ou telles qu'on en voit travers une
toffe ou les cils. Puis il examine l'arc-en-ciel lui-mme, en
notant qu'il apparat toujours dans un nuage ou dans la brume.
En combinant l'observation, la thorie astronomique et les
mesures fournies par l'astrolabe, il arrive montrer que l'arc
apparat toujours dans la direction oppose au Soleil, que le
centre de l'arc, l'il de l'observateur et le soleil sont toujours
en ligne droite, et qu'il y a une relation dfinie entre la hauteur
de l'arc et celle du Soleil. Il montre aussi que les rayons revenant
de l'arc l'il font un angle de 42 avec les rayons incidents
aVant du soleil l'arc. Pour expliquer ces faits, il adopte alors
la thorie, avance par Aristote dans la Mtorologie, que l'arc-en-
ciel forme la base d'un cne dont le sommet est au centre du
soleil et dont l'axe va de ce point au centre de l'rc par l'il
de Selon la hauteur du Soleil, la base du cne
s'lve ou-s'abaisse, produisant ainsi un arc-en-ciel plus ?u moins
grand ; si le soleil pouvait tre assez haut, le cercle appa-
ratrait au-dessus de l'horizon, comme dans les arcs-en-Ciel obser-
vs dans la poussire d'eau. Il utilisa cette thorie pour expliquer
la hauteur de l'arc des latitudes diffrentes et diffrentes
poques de l'anne. Elle impliquait, entre autres choses,
chaque observateur voyait un arc diffrent ; et il le confirmait
par l'observation qu'en se dplaant vers l'arc-en-ciel, ou paral-
llement lui, ou en s'en loignant, celui-ci dplaait avec l'ob-
servateur par rapport aux arbres et aux mmsons ; 1 000 hommes
en ligne, affirmait-il, verraient 1 000 arcs-en:ciel, et l'ombre
de chacun couperait en deux chaque arc-en-Ciel. Les couleurs
SCIENTIFIQUE AU XIII SICLE 93
et la forme de l'arc-en-ciel, par consquent, ont avec l'observateur
une relation qui diffre de celles des objets fixes comme les
cristaux. Pour ce qui est des couleurs, la discussion de Bacon
est aussi peu concluante que toute autre jusqu' Newton;-
quant la forme de l'arc, il explique qu'elle est due la rflexion
de la lumire sur les gouttes d'eau sphriques du nuage, l'arc-en-
ciel de tout observateur particulier n'apparaissant que dans
les gouttelettes d'o les rayons rflchis atteignent ses propres
yeux. Il tendit cette thorie l'explication des halos et des
faux soleils ; mais en ralit elle n'tait pas correcte.
Parmi les successeurs de Grosseteste, plus avant dans le
xm sicle, l'auteur silsien Witelo (n vers 1230) a dcrit des
expriences semblables celles qu'avait faites Ptolme pour
dterminer les valeurs des angles de rfraction de la lumire
traversant l'air, l'eau, et le verre, avec des angles d'incidence
croissant de 10 jusqu' un maximum de BOo. On ne trouve pas
la description de telles mesures chez Alhazen, mais Witelo
semble avoir adapt un dispositif qu'Alhazen dcrivait pour un
autre usage. consistait en un rcipient de cuivre cylin-
drique, portant, l'intrieur, un cercle divis en 360o et en
minutes. On introduisait de faon approprie les milieux rfrin-
gents dans le cylindre, et on prenait les mesures au moyen
d'un appareil de vise et de trous percs chaque extrmit
d'un diamtre du cercle gradu (1 ). Le tableau de Witelo expo-
sant les variations concomitantes des angles d'incidence et de
rfraction a ceci de remarquable qu'il montre les rsultats
obtenus pour des observations faites dans les deux directions
travers la surface rfringente. Ceux-ci sont rvlateurs. Par
exemple, alors que les rsultats obtenus avec la lumire passant
de l'air dans l'eau sont d'une exactitude raisonnable, ceux qui
sont fournis pour les cas rciproques sont ou trs inexacts, ou
impossibles. En fait, il est clair qu'il n'a jamais fait ces mesures
rciproques, mais qu'il a dduit les valeurs donnes d'une appli-
cation errone de la loi selon laquelle la quantit de rfraction
est la mme dans les deux directions, mais sans savoir, galement,
que pour les angles d'incidence leve il n'y a pas de valeurs
pour la rfraction, parce que toute la lumire est rflchie la
surface infrieure sparant l'eau et l'air. Ainsi Witelo a manqu
la dcouverte d'un important phnomne de la rflexion totale
un angle limite. Son travail offre nanmoins de l'intrt, et
(1) Pour une description complte, voir, ou AUTEUR, Robert Grosse:-
tesle and the Origill8 of Experime11lal Science, 1100-1700, Oxford, 1953, pp. 220
et sq.
DE SAINT AUGUSTIN A GALIL!l:E
il a essay d'exprimer les rsultats obtenus dans diverses gnra-
lisations mathmatiques. Il a signal que l'importance de la
rfraction augmente avec l'angle d'incidence, mais que l'augmen-
tation de la premire reste toujours infrieure celle de la seconde.
Il a essay de relier ces gnralisations des diffrences de
densit des milieux considrs.
II ralisa aussi des expriences o il reproduisait les coule:urs
du. spectre en faisant passer de la lumire blanche travers un
cristal hexagonal et il comprit, au moins implicitement, que les
rayons bleus se rfractent avec un angle plus grand que les rouges.
Il supposait que l'ventail des couleurs tait produit par l'affai-
blissement progressif de la lumire blanche par la rfraction,
permettant ainsi l'incorporation progressivement plus grande
d'une obscurit provenant du milieu. On trouvait dj cette
explication dans le soi-disant Summa Philosophiae du pseudo-
Grosseteste, ouvrage d un auteur anglais en relation avec
le cercle de Grosseteste. Witelo s'est servi de ses tudes d'optique
pour offrir une explication intelligente, mais errone, de l'arc-en-
ciel. Sa discussion de la psychologie de la vision offre galement
un intrt considrable. Un autre crivain anglais _John Pecham
(mort en 1292), fit un apport utile en crivant un limpide petit
manuel d'optique, bien qu'il tablt peu de faits originaux.
Certains progrs remarquables sont dus l'Allemand Thierry
ou Dietrich de Freiberg (mort en 1311) dont l'uvre sur la
rfraction et sur l'arc-en-ciel offre un exemple insigne de l'emploi
de la mthode exprimentale au Moyen Age.
Parmi ceux qui avaient consacr des tudes l'arc-en-ciel,
avant que Thierry ne compost sonDe !ride el Radialibus Impres-
sionibus, Grosseteste attribuait la forme de l'arc la rfraction,
et Albert le Grand et Witelo, crivant avec des Connaissances
beaucoup plus grandes, insistaient sur la ncessit de considrer
la rfraction aussi bien que la rflexion des rayons par des
gouttes de pluie spares. Thierry avana pour sa part la thorie
que l'arc primaire tait caus par le fait que la lumire tombant
sur des gouttes de pluie sphriques tait rfracte l'intrieur de
chaque goutte, rflchie sa surface interne, et rfracte de
nouveau l'extrieur ; et que secondaire tait d une
nouvelle rflexion avant la seconde rfraction. Elle est l'expli-
cation aujourd'hui accepte, bien qu'on l'attribue gnralement
Descartes, qui en a fait un expos mathmatique certainement
suprieur tous gards. L'importante dcouverte sur laquelle
elle se fondait - la lumire se reflte sur la surface intrieure
concave de chaque goutte de pluie - fut ralise par Thierry
j
1
l
PENS!l:E SCIENTIFIQUE AU XIII SICLE
96
de Freiberg, qui pratiqua des expriences avec une reproduction
de goutte d'eau sous forme d'un ballon de verre empli d'eau
(probablement un urinal utilis en mdecine) et avec une boule
de cristal. Muni de oet appareillage, il montra galement que
FIG. 9. - Dessin extrait de l'ouvrage de THIERRY DE FREIBERG De
/ride, manuscrit F. IV. 30 (xrvo sicle), la Bibliothque de l'Universit' de
et montraD;t son de l'arc-en-ciel primaire par la double rfrac
tion et la rflexron 1 mtrreur des gouttes d'eau sphriques. Ce schma est
correctement dessin, sauf que les rayons incidents allant du soleil.aux diff-
rentes gouttes devraient tre parallles, ce qui ne serait pas le cas s'ils taient
ce schm_a ; et les rayons colors mergeant des gouttes
mdiVlduelles devrarent tre drvergents au lieu d'tre parallles. Le trajet
des. rayons individuels l'intrieur de chaque goutte n'est pas reprsent
l
vorr PL. III a, face p. 96). Une goutte particulire n'envoie qu'une seule cou.
l'obse:r:vateur en c; De la goutte du haut les rayons rouges (mergeant
pal'Vlennent 1 <?hservateur, et des autres gouttes proviennent res
pectivement des rayons Jaunes, verts et bleus, donnant ainsi l'ordre des cou-
leurs observes dans l'arc-en-ciel.
lorsque l'on maintient une telle sphre dans une position conve-
nable par rapport au soleil et aux yeux et qu'alors on l'lve et
on l'abaisse, les diffrentes couleurs de apparaissent
dans un ordre constant. Il montra que si l'on tenait la sphre
Il
0
environ au-dessus de cette position, les mmes couleurs
apparaissaient dans l'ordre contraire. C'est ainsi qu'il fut en
mesure, dans d'autres expriences, de suivre avec une grande
ir
li
1!
i'
1
96 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
exactitude le chemin des rayons qui produisait l'arc primaire de
mme que l'arc secondaire (fig. 9, PL. III, ci-contre). Il est curieux
qu'il ait donn une fausse valeur de22o, en affirmant qu'on pouvait
la mesurer avec un astrolabe, pour l'angle compris entre les rayons
allant du soleil l'arc, et de l'arc l'il de l'observateur. La
valeur approximativement correcte de 42o, donne par Roger
Bacon, tait bien connue l'poql)e.
Thierry essaya aussi d'tudier exprimentalement les couleurs
de l'arc-en-ciel. Il montra que l'on pouvait reproduire les couleurs
observes dans l'arc-en-ciel en faisant passer de la lumire'
travers des boules de cristal ou des ballons de verre remplis
d'eau, et travers des cristaux hexagonaux, si on appliquait
l'il au ct oppos du flacon ou du cristal ou si l'on projetait
la lumire sur un cran.opaque. Les couleurs de ce spectre taient
toujours disposes dans le mme ordre, le rouge tant le plus
proche de la ligne d'incidence, et suivi par le jaune, le vert et
le bleu, qui taient les quatre couleurs principales qu'il distin-
guait. Sa description montre qu'il comprenait que les couleurs
se formaient d l'intrieur du corps rfringent aprs la rfraction
subie la premire surfac rencontre, et non pas simplement
au moment de l'mergence. Pour expliquer l'aspect du spectre,
Thierry faisait appel la thorie de la couleur qu'Averros
avait dvelo.ppe dans ses commentaires sur Aristote, et selon
laquelle les couleurs taient dues la prsence, des degrs
diVers, de deux paires de _qualits opposes : l'clat et l'obscurit,
la limite >let l' <<illimit. Les deux premires taient des causes
formelles, les deux dernires des causes matrielles, et la raison
pour laq11elle. un spectre pouvait se produire tait que le flot
lumineux n'tait pas constitu de lignes gomtriques, mais de
co'lonne'_s lf aYant largeur et profondeur, de sorte <fue ses diff-
rentes tre diffremment affectes en traversant
Un rflilieu appropri .. Ainsi, lorsque la. lumire tombe perpendi-
culairement sur la surface d'un cristal hexagonal, d'une sphre
tranSparente ou d'un ballon de verre, elle le traverse directement,
sans rfraction, et demeure absolument brillante et n'est pas
limite >l. Cette lumire reste donc -blanche. Mais une lumire
formant Un. angle avec la surface du cristal ou du flacon qu'elle
. $rappe st rfracte, affaiblie', son: clat est rduit d'une certaine
quantit positive d'obscurit; et elle est affecte par la limite
de la surface du corps rfringent; Ainsi les diffrentes combinai-
sons des qualits affectant le flot luminux causent l'volution
des couleurS qui mergent apr's la rfraction, de la plus vive,
le rouge, la plus sombre, le bleu, mme si le cristal et l'eau du
.i
1
1
1
A
A) Dessin extrait de l'ouvrage deTHIERRYDE FREIBERG
De 30 (xive sicle) la
de l Umversit de Baie, et montrant une exprience sur la
rfraction de la lumire.
_U_n faisceau, Ol! de lumire blanche (en haut)
penetr_t; dans !e cnstal hexagmal en k et se rfracte. La partie de
qm frappe face eloigne du cristal (en bas) subit une
ref!exwn tandi_s que l'autre partie se rfracte nouveau
et emerge coloree (partie hachure . Les rayons rouges mergents
. . _ sont les plus voisins de la ligne d'incidence, et les autres rayons,
plus rfractes (Jaunes, verts, bleus, respectivement) mergent gauche des rayons rouges.
B) Dessin extrait de l'ouvrage de THIERRY DE FREIBERG De Ir ide manuscrit F. IV 30
, la de l'Universit de Ble, et trajet des
l mterieur d u!le transparente, e::;:emple un ballon de verre empli d'eau ou une
goutte de plme, pour Illustrer son exphcatwn de la formation de l'arc-en-ciel primaire.
Du soleil ( e en haut, gauche) part un flot de lumire blanche. Dans ce flot sont dessins
deux rayons _spars, ou. q colonnes (dont chacun est reprsent inexactement comme diver-
gent). En smvant le t_raJet d'un_ rayon, nous le voyons pntrer dans la sphre transparente
(le grand cercle de et se Par la rfraction diffrentielle, le rayon se diffrencie
alors en couleurs. Thierry reconnrussart quatre rayons colors le rouge (en haut) le jaune le
vert, le bleu (en bas), mais en vue de simplifier les choses les rayons rou'ges et
ports sur le schma: D'es rayons colors se sur la surface interne de la
sphere, se coupent, et se refractent de nouveau en mergeant dans l'air. Les couleurs qui
d'une d:eau inverses, le bleu tant en haut et le rouge en bas. Le
qm arrivent l il de 1 observateur ( f en bas, gauche) sont inexactement
representes comme convergents, alors que dans un autre schma de ce mme manuscrit
ils sont correctement dessins.
C) Schma publi dans le Tatius Philosophiae Naturalis Summa, de Jodocus TRUTFET-
TER (Erfurt, 1514), pour illustrer l'explication de l'arc-en-ciel par THIERRY DE FREIBERG.
Les quatre cercles du bas reprsentent les gouttes de pluie qui produisent l'arc primaire
fig. 9). Les quatre cercles du haut reprsentent les gouttes qui produisent l'arc secondaire.
Ic1 la lumire s'inflchit l'intrieur de chaque goutte dans la direction oppose
celle qu'elle smt dans les gouttes qui produisent l'arc primaire, et subit deux rflexions
totales. Le trajet des rayons individuels l'intrieur de chaqlle goutte n'est pas reprsent.
Les co,uleurs _Pa_ryiennent l'il (oculus) dans l'ordre inverse de celui que l'on observe
dans 1 arc pnmarre, le bleu tant le plus haut dans l'arc secondaire.
PL. III
c
PL. IV
.v N.>qu,:; nm,:r
-
''" ,. w ><>'l"lfl
..... -lLI'!llll pl;,n-1). 1;:-J'1: ,]
n1un:
.:-.11n ,!' c.:ftn1lbnc f<t.l-'Jl'llm
,{-'llh''i""m: ;p ''11"1'<1' ilk
urr:: i fintr 1ni .ortwl
.10: ,}, ,,,nfilffl>Jnr ..,.,.
mill'J m:mrrmJp!Cl!.:.:O.lh
"'""' plium-& U.c
,,f,.t;;f,; ..-, fr nqnn
ttr . .np..:.::;. ronf!t;rtJmr:q;;;
.,ro .,q;;. lii; .:l:> H1:o:cs ,,r,&
N .;;nmil S1 n.:ro lLltr" tf
f-'!'
mve< ,Ji' C>J ronfi.tgHilf'"
tn1{'J lhtrndtJ q.lUH'lll.m'T
p/!ln'Si{nm: ilu1r tnlf'to:
r.l
p.l0f('b 1 niltt 1irnr-fi,!W
- fr-'hn
l.n;-mrir"1*r
mm .. a:r


'. ''- ptum;.tt-QuJb:m:ultt1'ift"
.tt>t il<:iht'l"' m iln <il'
. .

!1:, lt,,.,r rt'll't>iir
.1 !..:!." '1'1'0

:'i:<mt: J}):.m:J.\)\.'11c'r:Jli-unr
.Jmum.j.:'tl:fl;,.. . ..
n::;ll\1n: \, "
-
. ;:,,. :?lliilll"""':::l
<'Il" R;:,hl:fnllh \.5
m
rrtp'lrt'S 11:.:" "'"' z-
tmr.tr-" .:n-t-111::"'"

m:; }V!np>t.lnt"
"nmuf,: .lLl& <l'}'<' , ,
"' "'

& 1
N';"? .lU.lO:U \ ;:;-""" 1
m<S ?
-: .Uie t':fl'4C'\1"-: 'i'>!ir>"
r.".S11("4ll<"&
f>.tmm:nt 7 .-&M!Jn'gO!Um
.:Ui.i;t fhd"tm nr mft
funo.>::..-,.linr--::- r ......
Mn?.tinlt"fimrruhl>Jl!TU "" )

mo roam tl'r.tltfmm.fu
lfUsl'I!Tifib frmtlllTf!}llr<
lmlt; iu
fhJtum
trttt"" finr rf$t11!m r:
q pli-s-.;nr-'f\"8 ,\t!it!llJ
:tt>
Page extraite du De Arle Venandi cum Avibus, de l'Empereur FRDRIC II
et montrant comment diverses espces d'oiseaux protgent leurs petits
D'aprs le manuscrit Palatino Latino 1071 (xmc sicle) la Bibliothque Vaticane
.;
i
PENSE SCIENTIFIQUE AU XIII SICLE 97
flacon ne sont pas eux-mmes colors comme l'est, par exemple,
le verre teint.
Thierry ralisa nombre d'expriences pour dmontrer divers
points de sa thorie. Il nona explicitement que, dans les
rayons rfracts travers un cristal hexagonal ou un flacon de
verre rempli d'eau, le rouge apparat le plus prs de la ligne
originale d'incidence, et le bleu le plus loin. Il ne songea pas
recomposer les couleurs, de faon leur faire redonner de la
lumire blanche, en leur faisant traverser un deuxime cristal
plac dans une position contraire celle du premier, comme
Newton devait le faire. Mais il observa que si l'on plaait l'cran
tout prs du cristal, la lumire projete sur lui ne montrait pas
de spectre, et apparaissait blanche, fait qu'il expliquait en disant
qu' cette distance la lumire tait encore trop forte pour que
l'obscurit et la limite n puissent produire leurs effets. Dans
l'ensemble Thierry accomplit donc des progrs remarquables
en optique et dans la mthode exprimentale, et la technique
consistant rduire un phnomne. compliqu, comme Ia forme
et les couleurs 4 l'arc-en-ciel, une srie de questions plus
simples que l'on pouvait tudier sparment au moyen
riences spcialement conues, tait particulirement fc"onde
pour l'avenir. La thorie de Thierry ne fut pas oublie ; elle fut
discute plus tard au xrve sicle par Themon Judaei, par Regio-
montanus au xve, et l'Universit d'Erfurt, et peut-tte ailleurs,
au xvre sicle. A Erfurt, un certain Jodocus Trutfetter d'Eisenach
a publi en 1514 des bois gravs reproduisant les schmasqu
Thierry avait faits pour reprsenter les arcs-en-ciel prinlaire
et secondaire. _Marc Antonio de Dominis publia, en 1611, une
explication de l'arc-en-ciel semblable celle de Thierry, et ceci
servit presque certainement de base l'explication beaucoup
plus complte que Descartes publia, en 1637.
Par une concidence curieuse, on trouve une autre explication
de l'arc-en-ciel, semblable celle de Thierry, due des auteurs
arabes de la mme poque, Qutb al-din al-Shirazi (1236-1311)
et Kama! al-din al-Farisi (mort vers 1320). Les crivains occi-
dentaux et orientaux sembleil.t avoir travaill indpenda-mment
les uns des autres, mais ils utilisrent les mmes sources pre- 'c
mires, surtout Aristote et Alhazen. Nous devons aussi al-Farisi '
une explication intressante de la rfraction, qu'il attribuait
une rduction de la vitesse de la lumire traversant diffrents
milieux, qui tait inversement proportiOnnelle la . densit
optique n, explication qui fait penser celle qu'avancrent au
xvue sicle les partisans de la thorie ondulatoire de la lumire.
A. c. CROMBIE, 1 7
98 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
Par une _-autre concidence intressante, al-Farisi perfectionnait
aussi la thorie de la camera obscura, ou chambre munie d'un
orifice en pointe d'pingle l'poque o Lvi ben Gerson accomplis-
sait une uvre semblable. Tous deux montrrent que la forme
de l'orifice n'affectait pas les images formes, et qu'il se formait
une image exacte quand l'ouverture tait un simple point, alors
qu'un trou plus grand ne donnait qu'une multitude d'images
partiellement superposes. Cet instrument leur servit pour
observer les cl-ipses et autres phnomnes astronomiques, ainsi
que le mouvement des oiseaux et des nuages.
Un autre dveloppement notable de l'optique au Moyen Age
est l'tude gomtrique de la perspective en relation avec la
peinture. Les dbuts de l'emploi raisonn de la projection cen-
trale datent des peintures d'Ambrogio Lorenzetti de Sienne
au milieu du xrve sicle, et cela devait rvolutionner la peinture
italienne au xve sicle.
4) Mcanique et magntisme
En posant d'un ct la thorie de la multiplication des
espces n pour expliquer la lumire, on considrait, au XIIIe sicle,
l'action mcanique et le magntisme, comme seules causes non
vivantes du mouvement local dans la rgion terrestre, et, comme
seules causes mcaniques naturelles, la pesanteur et la lgret.
La mcanique est la partie de la physique, en dehors de l'astro,
nomie et de l'optique, laquelle on appliqua le plus efficacement
les mathmatiques au Moyen Age ; et les sources principales
de la mcanique du XIIIe sicle taient le trait le plus mathma-
tique de tout le Corpus aristotlicien, la Mcanique attribue
gnralement, mais tort, Aristote lui-mme par le Moyen
Age, ainsi qu'un petit nombre de traits grecs plus modernes,
et arabes. La Physique d'Aristote joua aussi un rle important
dans les ides mcaniques. En fait tout l'ensemble des uvres
relatives la mcanique qui parvint au XIIIe sicle tait fonc;l
sur le principe expos dans cet ouvrage : selon ce principe, le
mouvement local, comme les autres sortes de changement, tait
un processus qui actualisait une puissance >' de mouveinent.
Un tel processus exigeait ncessairement l'action continue d'une
cause, et lorsque la cause cessait d'agir, l'effet cessait de mme.
Tous les corps en mouvement exigeaient ainsi, pour se mouvoir,
soit un principe naturel intrinsque, la << nature n ou forme ,
qui tait responsable du mouvement naturel du corps - soit un
moteur extrieur, distinct du corps, qui accompagnait nces-
PENSE SCIENTIFIQUE AU XIIIe SICLE 99
sairement le corps qu'il dplaait (v. ci-dessus, pp. 57-58, 64).
De plus, l'effet tait proportionnel la cause, de sorte que la
vitesse d'un corps en mouvement- variait proportionnellement
la puissance, ou<< vertu)) (1) de la<< nature)) intrinsque ou du
moteur extrieur et, pour le mme corps et la mme puissance
motrice dans des milieux diffrents, sa variation tait inverse-
ment proportionnelle la rsistance offerte par le milieu. Le
mouvement, la vitesse, tait ainsi la rsultante de deux forces,
l'une, interne ou externe, qui poussait le corps, et l'autre, ext-
rieure au corps, qui lui rsistait. Aristote n'avait pas la notion
de masse, cette rsistance intrinsque qui est une proprit du
corps en mouvement lui-mme, et qui devait devenir la base
de la mcanique (2) au xvn sicle.
En ce qui concerne la chute des corps, la force ou puissance
qui causait le mouvement tait le poids, et il suivait des principes
errons exposs ci-dessus que, dans un milieu donn, la vitesse
d'un corps tombant tait proportionnelle son poids et qu'en
outre, si un corps se dplaait dans un milieu qui n'offrait aucune
rsistance, sa vitesse serait infinie. Comme cette conclusion
impliquait une impossibilit, Aristote y vit un argument de plus
contre l'existence du vide.
Lorsque la mcanique d'Aristote parvint la connaissance
du monde o.cidental chrtien, au XIIIe sicle, elle fut soumise,
comme le reste de ses ides scientifiques, un examen logique
et empirique. Ceci aboutit, au sicle suivant, une critique
radicale de ses ides en dynamique, et de leurs consquences
telle l'impossibilit du vide, qui prpara la voie
l'immense effort intellectuel par lequel Galile et ses successeUrs
du xvne sicle chapprent aux principes de l'aristotlisme et
fondrent la mcanique mathmatique qui fut le trait principal
de la Rvolution scientifique (v. plus loin, pp. 244-88).
Au XIIIe sicle, ce n'est pas la dynamique, mais la statique
et, dans une certaine mesure, la cinmatique, c'est--dire l'tude
des allures du mouvement, qui subirent les dveloppements les
plus-. frappants, particulirement dans l'cole de Jordanus Nemo-
rarius. Il faut peut-tre l'identifier avec Jordanus de Saxonia (mort
en 1237), deuxime matre-gnral de l'ordre des Prcheurs,
ou Dominicains, mais en fait le problme de son identit vri-
(1) Cette puissance portait gnralement le nom de uirtru, qui eignifte
pouvoir ou capacit de faire quelque chose.
(2) La notion de masse ne fut dduite qu'au xvue sicle de la supposition
que dans le vide ou dans un milieu dont la rsistance tait minime en compa-
raison du poids du corps, tous les corps tombaient vitesse gale.
i
100 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
table n'est pas encore rsolu. Il dcoulait du principe d'Aristote
suivant lequel la vitesse est proportionnelle la puissance motrice,
que la puissance motrice peut tre estime comme proportionnelle
la vitesse. Aristote dclare que si une certaine force motrice
dplace un certain corps une certaine vitesse, il s'ensuit qu'une
force motrice deux fois plus puissante sera ncessaire pour
mouvoir le mme corps une vitesse deux fois plus grande. La
force motrice, par consquent est mesure par le produit du
poids du corps dplac multipli par la vitesse qui lui est impri-
me. C'est ce que l'on a appel l'axiome d'Aristote n. Les notions
de dynamique et de statique n'taient clairement distingues
ni par Aristote, l'auteur suppos de la Mcanique, ni par l'auteur
de l'ouvrage grec Liber Euclidis de Ponderoso et Levi, ni par les
auteurs des uvres arabes drives de celui-ci, qui formrent
la base de la statique latine du Moyen Age. Mais il s'ensuivait
de l'assertion dynamique ci-dessus, convertie en termes de sta-
, tique, que la force motrice serait gale au produit du poids du corps
dplac multipli par la distance sur laquelle il tait dplac.
A partir de ces notions aristotliciennes, et des fragments de
mcanique alexandrine qui ne contenaient que de_s_ -uvres
mineures d'Archimde, Jordanus Nemorarius et son cole dve-
lopprent un certain nombre d'ides en mcanique, que devaient
reprendre au xvne sicle, Stevin, Galile et Descartes. Dans la
Mcanique on dmontrait qu'il dcoulait de l'axiome d'Aristote
que deux poids en quilibre aux extrmits opposes d'un levier
taient inversement proportionnels aux vitesses avec lesquelles
se dplaaient leurs points d'attache quand on changeait la
disposition du levier (fig. 10).
,:_
--

F
--- B'
FIG. 10. - Les poids diffrents A et B seraient si,
sur le levier en des positions telles que lorsque le levrer oscdla1t sur le pivot F,
A' B
le rapport des vitesses BI tait proportionnel au rapport des poids A.
Dans ses Elementa Jordani Super Demonstrationem Ponderis,
Jordanus donna une preuve gomtrique formelle, commenant
par l'axiome d'Aristote, que des poids gaux situs gale dis-
PENSE SCIENTIFIQUE AU XIII SICLE 101
tance du pivot sont en quilibre. Au cours de cette dmonstration,
il fit usage de ce que l'on a appel l'axiome de Jordanus ,
selon lequel la force motrice qui peut lever un poids donn
une certaine hauteur, peut lever un poids K fois plus lourd
1/K fois cette hauteur. C'est l le
germe du principe des dplacements
virtuels.
La Mcanique contient aussi la
notion de combinaison des mou- V.
vements. Il y est montr qu'un
corps soumis un mouvement ayant
deux vitesses simultanes (V
1
et V
2
)
qui sont dans un rapport constant, se
dplacera suivant la diagonale (V,)
du rectangle fait par les lignes pro-
portionnelles ces vitesses (fig. Il);
et d'autre part que si le rapport
des vitesses varie, le mouvement
rsultant ne sera pas une ligne
droite, mais une courbe (fig. 12).
J ordanus appliqua cette ide au
mouvement d'un corps qui tombe
suivant une trajectoire oblique. Il
montre que la seule force effective
ou puissance motrice qui entranait
le corps un moment donn pouvait
se dissocier en deux, la pesanteur
naturelle dirige vers le bas et vers
le centre de la terre, et une force
de projection horizontale vio-
lente . La composante de la pesan-
teur agissant le long de la trajec-
toire, reut le nom de gravitas
secundum situm, ou << pesanteur
Fm. 11
j'-
'
'
4.,
'
'
\
'
\
'
\
\
\
Fm. 12. - Les distances
parcourues aug-
mentent dans chaque unit
successive de temps, tandis
que les distances horizontales
parcourues pendant les mmes
intervalles demeurent cons-
tantes.
relative la position ; il dmontra que plus la trajectoire
tait oblique, c'est--dire plus voisine de l'horizontale, plus cette
composante tait petite. L'obliquit des deux trajectoires pou-
vait tre compare, disait-il, en mesurant la hauteur de chute
correspondant une distance horizontale donne. Dans un autre
trait provenant de la mme cole, De Ratione Ponderis ou
De Ponderositate, d un auteur que Duhem, dans ses Origines
de la statique, a appel le prcurseur de Lonard de Vinci >,
on trouve les ides de Jordan us dveloppes et appliques Il
102 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
l'tude du levier coud et des corps placs sur des plans inclins.
On trouvait dj une solution errone du problme du levier
coud dans la Mechanica.
L'auteur du De Ratione Ponderis, considrant le cas spcial
o les poids gaux sont suspendus aux deux extrmits du levier
coud, montra, en utilisant de nouveau, du moins implicitement,
le principe des dplacements virtuels, que les poids sont en qui-
libre lorsque les distances horizontales la verticale passant par
le pivot sont gales. Il connaissait probablement le principe plus
gnral, savoir que des poids quelconques sont en quilibre
r B
L---------
F
FIG. 13
lorsqu'ils sont inversement proportionnels aux distances hori-
zontales. Ce principe implique l'ide fondamentale du moment
statique. Ainsi, deux poids E _et F placs sur un levier taient
en quilibre quand ils taient inversement proportionnels leurs
distances effectives BL et BR du point d'appui (B), c'est--dire
E BR
- = -. (fig. 13). En fait, Hron d'Alexandrie avait dj gn-
F BL
ralis dans sa Mechanica (t. I, chap. 33) le principe du levier
coud, mais son ouvrage n'tait pas connu de l'auteur du De
Ratione Ponderis.
En tudiant l'action de la composante de la pesanteur sur
les corps placs sur un plan inclin, l'auteur du De Raiione
Ponderis soulignait que la gravitas secundum siium d'un corps
tait la mme en tous les points du plan. Il montrait ensuite,
d'aprs l'axiome de Jordanus, comment comparer cette valeur
sur des plans d'inclinaison diffrente. Il concluait que
Si deux poids descendent par des chemins diversement inclins, et que
les poids soient directement proportionnels aux dclinaisons, ces deux
poids seront de mme vertu dans leur descente (P. Duhem, Origines de
la statique, 1905, p. 146).
La mme dmonstration se retrouve plus tard chez Stevin
et Galile, qui purent disposer du De Ralione Ponderis dans le
PENSE SCIENTIFIQUE AU XIII SICLE 103
texte imprim dit par Tartaglia (1565). Ce trait contient aussi
le principe d'hydrodynamique, venu semble-t-il de Straton (qui
fleurit vers 288 av. J.-C.), selon lequel plus la section d'un
liquide qui s'coule avec une hauteur de chute donne est petite,
plus la vitesse d'coulement est grande.
Cette uvre de Jordanus Nemorarius et de son cole fut
largement connue aux xure et xrve sicles ; Blaise de Parme en
fit un rsum au xve sicle et, comme l'a montr Duhem, Lonard
de Vinci en tira grand parti ; elle devait en outre devenir le point
de dpart de certains des dveloppements remarquables qui
eurent lieu en mcanique la fin des xvre et xvne sicles .


Indpendamment de la pes_anteur, l'autre force ou puissance
motrice naturelle qui occupa surtout l'attention des physiciens
du XIIIe sicle, tait l'attraction magntique. Elle est l'un des
exemples les plus frappants de la recherche exprimentale
organise avant la fin du xvre sicle, et William Gilbert, crivant
en 1600, recorinaissait sa dette envers le petit livre achev
le 8 aot 1269 : l'Epislola de Magnele, de Petrus Peregrinus, ou
Pierre de Maricourt, dans laquelle sont prfigures des sections
importantes de l'uvre de Gilbert, est crite sous la forme d'une
lettre adresse un compatriote de l'auteur en Picardie, alors
que P. de Maricourt patiente sous les murs de Lucera en Italie
mridionale, dans l'arme de Charles d'Anjou qui l'assige.
On connaissait, avant les recherches de Pierre de Maricourt,
certaines proprits de l'aimant naturel. Thals savait dj
qu'il attirait le fer, et cette proprit fut plus tard largement cite
comme exemple classique de cc vertu occulte. Sa tendance
s'orienter du nord au sud tait connue des Chinois, et elle avait
t adopte, peut-tre par les Musulmans qui taient en contact
maritime avec eux, pour l'invention de la boussole. On trouve
les premires allusions cet instrument dans la littrature latine
du Moyen Age, dans le De Naluris Rerum d'Alexandre Nequam
et d'autres ouvrages datant des environs de 1200 ; mais il est
probable que son emploi dans la navigation en Occident fut
antrieure cette date. L'usage de boussoles aiguille flottante,
et plus tard pivotante, remonte la fin du xrue sicle chez les
marins arabes et chrtiens de la Mditerrane, conjointement
avec les portulans ou cartes nautiques (v. plus loin, pp. 185 et
suiv.). A la fin de son trait, Pierre de Maricourt dcrit des
instruments perfectionns avec les deux types d'aiguille. Son
1
1
104 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
aiguille flottante tait utilise avec une chelle de rfrence
divise en 360 degrs (fig. 14).
C'est par les injonctions suivantes que Pierre de Maricourt
commence ses observations sur les aimants :
Il faut vous rendre compte, mon cher ami, que le chercheur en cette
matire doit connaitre la nature des choses, et tre au courant des
mouvements clestes ; il doit aussi tre prt se servir de ses mains,
afin que par l'action de cette pierre il puisse dmontrer ses effets
FIG. 14. - Schma extrait du De Magnete, de PIERRE DE MARICOURT
[Petrus Peregrinus], manuscrit Ashmole 1522 (xive sicle), la Bibliothque
Bodlienne d'Oxford, et illustrant un chapitre qui contient la premire des-
cription connue d'un aimant mont sur pivot.
quables. Car, grce son attention, il deviendra rapidement capable de
corriger une erreur, alors que le seul usage de la physique et des math-
matiques pendant une ternit ne le lui permettrait pas, s'il ne se
servait avec soin de ses mains. Car, dans les oprations caches, nous
avons grand besoin d'habilet manuelle, sans laquelle d'ordinaire nous ne
pouvons rien accomplir la perfection. Il y a nanmoins de nombreuses
choses soumises la loi de la raison que l'on ne peut tudier entirement
avec les mains.
Puis il en vient considrer comment on peut reconnatre
les pierres d'aimant; comment dterminer leurs ples et distin-
guer le nord du sud, la rpulsion des ples semblables, l'induction
dans le fer du magntisme de ple oppos celui de l'aimant
avec lequel on l'a frott, l'inversion des ples, la rupture d'une
aiguille magutique en aiguilles plus petites, et l'exercice de
l'attraction magntique travers l'iau et le verre. Une des exp-
riences les plus dlicates est ralise pour dterminer les ples

1
PENSE SCIENTIFIQUE AU XIII SICLE 105
d'une pierre d'aimant sphrique, qu'il appelle: magnes rotundus,
destine illustrer les mouvements clestes. On tenait une
aiguille la surface de l'aimant, et on traait sur la pierre une
ligne dans la direction prise par l'aiguille. Les deux points de
jonction des lignes traces d'aprs les diffrentes positions don-
naient alors les ples de l'aimant. Quant l'action directrice
exerce sur un aimant qui indique le nord, il ne l'attribue ni
aux ples magntiques de la terre, comme Gilbert devait le faire
dans sa thorie selon laquelle la terre tait un grand aimant,
ni l'toile polaire, comme certains des contemporains de Pierre
de Maricourt le prtendaient. II souligne que l'aimant n'indique
pas toujours directement l'toile polaire. Et on ne peut attribuer
son orientation, dit-il, des dpts d'aimant hypothtiques
dans les rgions septentrionales de. la Terre, car il y a des mines
d'aimant en bien d'autres Il est d'avis que l'aimant se
dirige vers les ples du ciel autour desquels pivote la sphre
cleste, et il tudie le systme d'un perpetuum mobile fond sur
cette thorie. Mais un de ses contemporains, Jean de Saint-
Amand, la fin de son Antidotarium Nicolai, tait plus proche
de la conceptio.n moderne du magntisme :
C'est pourquoi, crivait-il, je dis qu'il y a dans l'aimant un reflet du
monde, c'est pourquoi il y a en lui une part qui possde en elle la
proprit de l'ouest, une autre la proprit de l'est, une autre du sud,
une autre du nord. Et je dis que dans la direction nord et sud il a
l'attraction la plus forte, et n'en a que peu dans la direction est et
ouest (1).
L'explication que donne Pierre de Maricourt de l'induction
du magntisme dans un morceau de fer tait fonde sur le
principe de causalit d'Aristote : l'aimant est un agent actif
qui s'assimile le fer passif, rendant actuel le magntisme qui y
existe en puissance. Jean de Saint-Amand dveloppe cette
conception; son avis, lorsqu'un aimant indique les ples
terrestres,
la partie sud attire celle qui a la proprit et la nature du nord, bien
qu'elles aient la mme forme spcifique, et ceci n'est d autre chose
qu' une proprit qui se trouve tre plus complte dans la partie sud,
et que la partie nord possde en puissance et par laquelle sa potentialit
est complte.
AVerros expliquait l'action de l'attraction magntique
distance comme une forme de la multiplication des espces n.
(1} L. TBORNDIKE, Isis, 1946, vol. 36, pp. 156-157.
106 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
La pierre d'aimant modifiait les parties du milieu en contact
avec elle, par exemple l'air ou l'eau, et celles-ci modifiaient
leur tour les parties voisines, et ainsi de suite, jusqu' ce que
cette species magneiica fint par atteindre le- fer, dans lequel se
produisait une vertu motrice qui le faisait se rapprocher de l'ai-
mant. La ressemblance entre cette conception et les tubes de
force de Faraday et Maxwell apparat encore plus troite dans
la description que donne Jean de Saint-Amand d'un courant
qui passe de l'aimant travers l'aiguille entire place i-mmdia-
tement au-dessus de lui .
5) Gologie
La gologie au XIIIe sicle s'intresse surtout aux changements
survenus dans les positions relatives des masses principales des
lments terre et eau qui forment -le globe terrestre et marin
situ au centre de l'univers, l'origine des continents, des
ocans, des montagnes et des cours d'eau, et la cause de la
production des minraux et des fossiles. La gologie mdivale
drive de trois sources prinCipales : la Mtorologie d'Aristote
et deux traits arabes, le De Proprietatibus Elemeniorum, ou
De Eiementis, du pseudo-Aristote, crit probablement au
x et le De Mineralibus d'Avicenne (x sicle). Aristote
ne discutait pas entirement toutes les questions de gologie
qui naquirent ultrieurement de ses thories cosmologiques,
mais il reconnaissait que des rgions du continent avaient jadis
t couvertes par la mer et que des parties du fond des mers
avaient jadis merg. Il attribuait cela avant tout l'rosion
par les eaux. Il proposait aussi des explications pour les rivires
et les minraux. Selon lui les cours d'eau provenaient de sources
formes pour la plupart de l'eau qui, prs s'tre vapore de
la mer sous l'action du soleil, s'levait pour former des nuages ;
ceux-ci, en se refroidissant retombaient en pluie, qui
dans les roches spongieuses. De l l'eau s'chappait sous forme
de sources, et retournait la mer par les rivires. Il croyait aussi
qu'il se produisait de l'eau l'intrieur de la terre par la trans-
formation des autres lments. Les minraux, . son avis, taient
forms par des exhalaisons qui s'levaient au sein de la Terre
sous l'action des rayons solaires. Les exhalaisons humides pro-
duisaient les mtaux, les exhalaisons sches les fossiles .
Certains auteurs avaient utilis l'rosion par les eaux comme
tmoignage de l'origine temporelle de la Terre ; ils prtendaient
en effet, que si la Terre avait exist de toute ternit, toutes les
montagnes et autres traits physiques seraient maintenant dis-
PENSE SCIENTIFIQUE AU XIII SICLE 107
parus. Cette thorie se trouve contredite dans d'autres ouvrages
grecs, tel Je Du Cosmos que certains rudits ont dclar tre
fond sur Thophraste (1) (vers 372-287 av. J.-C.). On y
affirme l'ide qu'il y a un quilibre alternatif entre l'rosiOn
par les eaux et l'lvation de terre nouvelle due ce que le feu
emprisonn dans la terre tente de s'lever vers son lieu naturel.
En opposition cela, on trouve une thorie neptu-
nienne , labore galement partir de la Mtorologze par des
commentateurs grecs plus rcents, comme Alexandre
(qui fleurit vers 193-217 de notre re). Selon eux, la Terre a Jadis
t totalement recouverte par les eaux, que la chaleur du Soleil
a vapores pour mettre nu la terre ferme. Ils
galement qu'il se produisait destruc_tion _de
l'lment eau. En fait, cette dermere conclusiOn avmt et dedmte
par certains philosophes grecs du v sicle av. J .-? de la
de fossiles l'intrieur des terres. Ils semblent etre seuls a avmr
compris que les fossiles taient les restes d'animaux qui avaient
vcu sous les vagues recouvrant jadis les endroits o on les
trouvait. La prsence de coquillages dans les terres avait sou-
vent t attribue par des gographes grecs un
partiel de la mer, tel que celui que causent les alluvrons- du Nil;
mais on pensait que les coquilles trouves sur montagnes
y avaient t transportes par des dluges temporaires. Quant
l'explication des montagnes selon la thorie_ les
commentaires grecs rcents sur la Mtorologle; elle diSait qu_une
fois la terre ferme mise nu, sa forme parfaitement sphrique
avait ensuite t creuse de valles par l'eau, ce qui faisait ainsi
se dresser les montagnes au-dessus d'elles.
Aux environs du xe sicle, l'auteur du trait pseudo-aristo-
tlicien De Elementis rfuta une fois de plus cette conception
purement neptunienne ,et Avicenne, dans son De Mineralibus
la remplaa par une explication (( plutonienne ?.es
Il acceptait la thorie selon laquelle la terre entiere avait Jadis
t recouverte par les eaux; et il proposait l'ide que l'mergence
de la terre ferme et la formation des montagnes taient dues,
parfois la sdimentation sous-marine, mais plus
l'ruption sismique de la terre sous. ?u vent
en elle. La houe ainsi amene au Jour etait alors transformee
en roche partiellement par le durcissement de l'argile au soleil,
et en pa;tie par la conglation de l'eau, soit la faon dont se
(1) La seule uvre de THOPHRASTE qui ait survcu en gologie est : Le8
pierres.
1.
1
108 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
forment stalactites et stalagmites, soit par une forme de prci-
pitation occasionne par la chaleur ou quelque vertu minrali-
sante inconnue, engendre dans l'argile en cours de ptrification.
Les plantes et les .animaux emprisonns dans l'argile taient
alors transforms en fossiles. Une fois formes, les montagnes
subissaient l'rosion du vent et de l'eau et taient soumises une
destruction progressive.
On retrouve la thorie d'Avicenne adopte par Albert le Grand
dans son De Mineralibus et Rebus Metallicis (vers 1260), o il
cite les volcans comme preuve du vent emprisonn sous terre,
et attribue la gnration de la vertu minralisante l'influence
du Soleil et des toiles. La gologie d'Albert le Grand est en
grande partie fonde sur la Mtorologie, le De Elementis, peut-
tre le Du Cosmos, et le De Mineralibus d'Avicenne; mais il
rorganise ses sources en une thorie cohrente, et fait un certain
nombre d'observations personnelles. Il dveloppe l'expos d'Avi-
cenne sur les fossiles, dont il dit, dans son De Mineralibus et
Rebus Melallicis, livre 1, opuscule 2, chapitre 8 :
Il n'est personne qi ne soit tonn de trouver des pi!3rres qui, tant
l'extrieur qu' l'intrieur, portent l'empreinte d'ariimaux. Extrieu-
rement elles en montrent le contour et, quand on les brise, on y trouve la
forme des parties internes de ces animaux. Avicenne nous enseigne que la
cause de ce phnomne est que les animaux peuvent tre entirement
transforms en pierre, et en particulier en pierres salines. De mme que
la terre et l'eau sont la matire ordinaire des pierres, dit-il, de mme les
animaux peuvent devenir la matire de certaines pierres. Si le corps de
ces animaux se trouve en des lieux o s'exhale un pouvoir minralisant
(vis lapidificativa), ceux-ci y sont rduits leurs lments et sont soumis
_ l'influence de ce pouvoir particulier. Les lments que contenait le
corps_ de ces animaux se transforment en cet lment qui est l'lment
dominant en eux, c'est--dire l'lment terrestre mlang l'lment
aqueux ; alors le pouvoir minralisant convertit l'lment terrestre en
pierre. Les diffrentes parties externes et internes de l'animal conservent
la forme qu'elles avaient prcdemment.
Il poursuit -dans un autre ouvrage, De Causis Proprietatum
Elementorum, livre II, opuscule 3, chapitre 5 :
Nous en trouvons la preuve dans les parties d'animaux aquatiques et
d'engins de marine que l'on trouve dans les pierres des grottes
de montagnes, parties que l'eau sans aucun doute y a dposes enrobes
de boue gluante, et que le froid et la scheresse de la pierre ont protges_
de la putrfaction totale. On trouve des preuves trs frappantes de ces
faits dans les pierres de Paris, dans lesquelles on rencontre souvent des
coquillages arrondis qui ont la forme de la lune.
PENSE SCIENTIFIQUE AU XIII SICLE 109
Albert donne des descriptions originales de nombre de pierres
prcieuses et de minraux, bien qu'il ait emprunt la substance
de sa minralogie Marbode. Il accepte un grand nombre des
proprits magiques attribues aux pierres. Il donne galement
une explication des rivires qui fut largement adopte jusqu'au
xvne sicle. Certains auteurs grecs Anaxagore
et Platon, pensaient qu'il y avait dans la terre n immense
r.servoir provenaient les et les rivires. donna
heu la theone, soutenue par certams passages de la Bible, de
la circulation continue de l'eau venue de la mer par des ca\erne.s
souterraines et remontant l'intrieur des montagnes, d'o elle
retournait la mer sous forme de rivires. Albert adopta cette
thorie. parmi ses observations gologiques personnelles,
celles qu'Il fit prs de Bruges l'amenrent nier les inondations
soudaines et universelles par les ocans, et rduire les change-
ments de configuration des continents et des mers de lentes
modifications dans des zones limites.
D'autres crivains du XIIIe sicle firent des observations sur
divers autres phnomnes gologiques. Dj le Stocien Posi-
donius (n vers 135 av. J.-C.) avait tabli le rapport entre les
ma:fes et les phases de la lune, qui, de mme que la menstruation
des femmes, taient communinent attribues des influences
astrologiques. Au xn sicle Giraldus Cambrensis (Giraud Le
Gallois) avait combin certaines observations avec une dis-
cussion de cette thorie et d'autres. Au sicle suivant, Grosseteste
attribue les mares l'attraction due la <<vertu >> de la Lune,
qui se propage en ligne droite avec sa lumire. Il dit que le flux
et le reflux sont causs par le fait que la Lune attire du fond de
la mer une brume, qui soulve l'eau lorsque la lune se lve et
n'est pas encore assez forte pour attirer la brume travers les
eaux. Quand la Lune a atteint son point le plus lev, la brume
est compltement attire, et la mare descend. La seconde mare
mensuelle de moindre importance est due, selon lui, aux rayons
lunaires rflchis sur la sphre cristalline jusqu' l'autre ct
de la terre, ces rayons rflchis tant plus faibles que les rayons
directs. Roger Bacon reprit cette explication. Dans un autre
ouvrage, qui se rattache au cercle de Grosseteste, la Summa
Philosophiae, que l'on a attribue jusqu' ce sicle Grosseteste,
on trouve un bon expos de la pense de l'poque sur la gologie
en gnral. Une autre -uvre du XIIIe sicle, l'encyclopdie nor-
vgienne, Konungs Skuggsja, ou- Speculum Regale, contient des
descriptions de glaciers, d'icebergs, de geysers et d'autres ph-
nomnes. De mme que la description chez Michel Scot des
llO
DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
sources sulfureuses chaudes et des phnomnes volcaniques des
les Lipari, cela tmoigne d'un intrt largement rpandu pour
la gologie locale, qui s'accrut au cours des sicles suivants.
L'auteur italien le plus important qui se soit intress la
gologie au xm sicle est Ristoro d'Arezzo. Il est probable qu'il
connaissait l'uvre d'Albert le Grand, bien qu'il ait pu simple-
ment utiliser les mmes sources que lui. Mais il est certain que
la gologie italienne fut domine par Albert le Grand pendant
les deux sicles suivants. Conformment la tradition italienne,
Ristoro, dans La Composizione del Monda (I282), fait largement
appel l'astrologie. Pour lui, l'lvation de la terre ferme
au-dessus de la .mer est due l'attraction des toiles, comme le
fer est attir par l'aimant. II reconnat aussi influences,
comme l'rosion par les eaux, le sable et le gravier rejets par
les vagues de la mer, les sdiments dpos par le Dluge de No,
les tremblements de terre, les dpts calcaires de certaines eaux,
et les activits de l'homme. Il fait un certain nombre d'obser-
vations, dcrivant dans les Apennins les stratifications, rodes
en crneaux et ferrugineuses, qui recouvrent les dpts
taires de grs tendres, de schistes et de Il
sait l'origine marine de certaines coquilles de mollusques fossi-
lises, et dcouvrit au cours d'une expdition en montagne,
semble-t-il, une source chaude o, durant son bain, ses cheveux
furent ptrifis " Il attribuait la prsence de ces coquillages
fossiles dans les montagnes, non au fait qu'ils avaient t ptrifis
l'endroit o ils vivaient autrefois, mais au Dluge.
Au XIve sicle, l'horloger Giovanni de' Pondi nous dcrit
l'extraction du sel des sources chaudes, et explique qu'elles
proviennent d'eaux souterraines chauffes, non _pas comme le
disaient Aristote et Albert le Grand, en coulant sur du soufre,
mais par du feu et des gaz souterrains produits par l'action
calorifique des rayons clestes. L'action calorifique de la vertu
cleste tait aussi une des explications du feu situ au centre
de la terre, auquel croyaient certains alchimistes et qui leur
servait expliquer la prsence des minerais mtalliques (que
l'on supposait avoir t forms par la condensation de vapeurs
mtallognes) ainsi que des volcans et des phnomnes sem-
blables. D'autres crivains italiens du XIve sicle discutrent des
questions de gologie : Dante (1265-132I), Boccace (1313-75) et
Paulo Nicoletti de Venise (mort en I429) et au xv sicle :
Leonardo Qualea (vers I470) et Leo Battista Alberti (I404-72),
qui observrent divers phnomnes locaux. Tous les crivains ita-
liens qui abordrent ce sujet tantt aceeptaient::i.l'explication
PENSE SCIENTIFIQUE AU XIII SICLE 111
donne par Ristoro des fossiles des montagnes o le Dluge les
avait apports, tantt niaient entirement leur origine organique
et les considraient soit comme ayant t engendrs spontanment
par une vertu plastique ou formatrice produite par 1 'influence
cleste, soit comme de simples accidents ou jeux >> de la nature.
A Paris, au XIv sicle, Jean Buridan (mort aprs I358),
dans les Quaesliones de Caelo el Munda, et Albert de Saxe, ou,
comme on l'appelait parfois, Albert le Petit (qui fleurit vers 1357),
laborrent une nouvelle explication de la formation des terres
et des montagnes. Albert fonda ses conclusions sur la thorie
de la pesanteur (v. plus bas, p. 253). Pour lui, la Terre est en son
lieu naturel quand son centre de gravit concide avec Je centre
de l'univers. Le centre de la masse terrestre ne concide pas avec
son centre de gravit, car sous l'effet de la chaleur du Soleil une
partie de la Terre se dilate et s'lve au-dessus de l'enveloppe
des eaux qui, tant liquide, conserve son centre de gravit au
centre de l'univers. Ce dplacement de la terre par rapport
l'eau donne ainsi naissance la terre ferme, tout en laissant
d'autres parties submerges, ce qui justifie l'hypothse, discr-
dite plus tard par Christophe Colomb (1492), d'un hmisphre
d'ocan quilibrant un hmisphre de terre. La terre surleve
subit ensuite Frosion de l'eau, qui y creuse les valles et laisse
les montagnes. C'tait l la seule fonction qu'Albert de Saxe
attribuait l'eau dont l'action, jointe celle du soleil, dplaait
nouveau le centre de gravit de la Terre, qui subissait ainsi de
petits mouvements continus afin de concider\ avec le centre de
l'univers, et occasionnait de perptuels dans les
frontires de la terre et de la mer. L'rosion due l'eau entranait
la terre dans la mer dont le fond, en raison des ouvements du
centre de gravit terrestre, se dplaait peu, traversait
le milieu de la Terre pour rapparatre finale ent de l'autre ct
sous forme de terre ferme. Cette thorie u dplacement des
terres lui servit pour expliquer la prcession des quinoxes ;
il ne faisait pas allusion aux fossiles.
Un autre successeur nordique d'Albert le Grand, Conrad
von Megenhurg (1309-74), avance dans sonDas Buch der Nalur
l'opinion que les sources et les rivires sont dues uniquement
la pluie, thorie que l'architecte romain Vitruve (1r sicle
av. J.-C.) avait dj suggre. Cette explication, ainsi que la
thorie des montagnes d'Albert de Saxe, et l'explication des
fossiles d'Albert le Grand, furent adoptes par Lonard de Vinci
et transmises, par l'intermdiaire de Cardan et Bernard Palissy,
au xvne sicle.
112 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
6) Chimie
Si la chimie mdivale fut ses dbuts un art empirique,
ds le xrne sicle, elle avait acquis un ensemble considrable
de donnes thoriques, dont le but tait d'expliquer le genre
particulier de changements qui intressait la chimie, savoir les
changements de qualit et de substance dans les corps inanims
de la rgion terrestre. Cet ensemble thorique devint inextri-
cablement ml d'alchimie., et cette association allait dcider
du caractre des recherches en chimie pendant quatre sicles.
Empirique d'esprit, l'alchimie s'engagea pourtant dans une
impasse, du point de vue thorique parce qu'elle concentra son
attention sur les changements de couleur et d'aspect plutt que
sur les changements de masse. Aussi, alors que la pratique de
l'alchimie apportait grand nombre de renseignements utiles,
la thorie alchimique n'eut que peu de choses offrir la chimie
nouvelle qui commena se dvelopper au xvue sicle.
Comme sources principales, la chimie pratique du xn1e sicle
possdait, outre l'exprience pratique transmise d'une gnration
l'autre, les traductions latines d'un certain nombre de traits
grecs et arabes sur les teintures, la peinture, la fabrication du
verre et d'autres procds dcoratifs, la pyrotechnie, la maleria
medica, les recherches minires et la mtallurgie, auxquelles les
gnrations successives ajoutrent peut-tre une ou deux recettes
nouvelles (v. ci-aprs pp. 191-200). Les quelques manuscrits
latins relatifs la chimie et antrieurs au xne sicle qui nous
restent, sont entirement pratiques ; mais, aprs 1144 environ,
date laquelle Robert de Chester traduisit le Liber de Compa-
silione Alchemiae, l'alchimie arabe commena de pntrer en
Europe occidentale.
L'origine de l'alchimie semble due l'union de la technique
des mtallurgistes gyptiens et des thories de la matire des
Gnostiques et des Noplatoniciens d'Alexandrie ; celles-ci,
part la conception selon le Time de la maleria prima, tait
fondamentalement aristotlicienne. Les premiers alchimistes,
comme Zosime et Synesius au Ille sicle de notre re, qui taient
des gnostiques, combinaient ainsi leurs descriptions d'appareils
de chimie et d'oprations pratiques de laboratoire, avec un
expos de l'univers visible prsent comme une expression
de figures et de symboles, la croyance l'action par sympathie,
l'action distance, l'influence cleste, les puissances occultes
prsentes sous les qualits manifestes, et le pouvoir des nombres.
Toutes ces ides imprgnrent la chimie du nie au xvue sicle,
PENSE SCIENTIFIQUE AU XIII SICLE 113
et trs souvent mme les oprations pratiques de laboratoire
taient dcrites en langage symbolique obscur, peut-tre pour
tromper les autres et prserver les secrets. C'est Zosime qui le
premier employa le terme chemeia, l'Art de la Terre noire,
l'gypte, ou Khem, qui donna l'arabe a/chemy, et le mot franais
moderne chimie. L'alchimie avait pour objet principal la pro-
duction de l'or partir des mtaux vils. La possibilit de
cela reposait sur l'ide dveloppe par Aristote que l'on pouvait
changer un corps en un autre en changeant ses qualits pri...:
maires. Selon Aristote, en effet, la. gnration et la corrupt"on
des formes substantielles dans la rgion sublUnaire se produit
des niveaux divers dans une hirarchie des Substances. Les
exemples les plus simples de matire sensible sont les quatre
lments, mais ceux-ci sont analysables, par la pense, en
materia prima dtermine par. diverses combinaisons des deux
paires de qualits premires contraires ou principes lmentaires
agissant comme << formes D. Les substances perceptibles diffrent
entre elles de mainte faon, par exemple, par l'odeur, le got
ou la couleur ; inais toutes, prtend Aristote, sont chaudes ou
froides, humides ou sches (liquides ou solides). Ces quatre
qualits sont donc premires, et toutes les autres sont secondes
et drives. Les quatre lments sont dtermins par les qualits
premires de la faon suivante : chaud et sec = le feu ; chaud
et humide= l'air; froid et humide =l'eau; froid et sec= la
terre. Les quatre lments d'Empdocle taient immuables,
mais chez Aristote, en permutant les membres des 2 paires de
qualits premires contraires, un lment peut se transformer
en un autre. L'ancienne forme (par exemple, froid et humide)
s'tait corrompue, disait-on, et la nouvelle (par exemple, chaud
et humide) avait t engendre. De tels changements de substance
pouvaient impliquer le changement de 1 'une ou des deux qualits,_.,... U
ou hien deux lments s'unissaient et changeaient leurs qualits
pour produire les deux autres ; ainsi par exemple, eau (froid et
humide) +feu (chaud et sec) p terre (froid et sec) + air
(chaud et humide) (fig. 15). La seconde sorte de changement ne
pouvait pas, bien entendu, se produire entre lments conscutifs,
car cela unirait deux qualits ou bien contraires, ou bien iden- t
tiques, ce qui tait ipso faclo impossible. les changements ':{ .L-:.\
et les combinaisons chimiques, les substances ui se combinaient
disparaissaient ainsi avec leurs proprits, en qu'elles demeu-
rassent rgnrables en puissance, et que naquissent de leur
union de nouvelles substances dotes de nouvelles.
D'autre part, dans un mlange, toutes les s \stances conserv
8
ent
A. C. CROMB, l
114 DE SAINT A GALILE
\
leurs proprits et il ne nat aucune forme substantielle nou-
velle. Cette ide aristotlicienne de la possibilit de transformation
des lments les uns dans les autres donne penser qu'en
privant les mtaux de certains attributs, ou peut-tre de tous
leurs attributs, et en les rduisant ainsi la materia prima,
on peut ultrieurement leur donner les attributs de l'or. C'est
dans ce dessein que les alchimistes tentrent de dcouvrir un
lixir, (( la Pierre philosophale , qui agirait comme catalyseur
ou comme ferment jouant le rle de la levure dims la pte.
Eau Thrre
Froid-humidf:!., 'IL _______ _,. f'roid:.:.sec
15. - Les quatre lments
Lorsqu'au vue sicle les Arabes s'emparrent d'Alexandrie,
l'lment magique que contenait l'alchimie grecque l'emportait
de loin sur l'lment pratique. L'alchimie arabe provenait en
grande partie de sources grecques, mais les auteurs les plus impor-
tants lui donnrent nouveau une tendance plus pratique.
Les premiers documents importants sur l'alchimie arabe sont
ceux qu'on attribue traditionnellement Jbir ibn Hayyn,
qui aurait vcu au VIlle sicle, mais la suite des brillantes
recherches de Paul Kra us il reste peu de doute que ces documents
ne datent en ralit de la fin du Ix et du dbut du x sicles.
A vrai dire, les crits attribus Jbir sont, s_elon toute proba-
bilit, l'uvre d'une secte qui pratiquait l'alchimie comme tant
une science capable la fois de donner la puissance sur les forces
de la nature et de purifier l'me. Le personnage de Jbir, auquel
ces textes sont attribus, est probablement purement lgendaire.
Dans la poursuite de leurs recherches, ces crits marquent
d'importants dveloppements la fois en thorie et en pratique.
La premire ncessit dclare un passage, d'aprs la traduction
donne par E. J. Holmyard dans son Makers of Chemislry
[Les Pres de la Chimie, Oxford, 1931, p. 60],
PENSE SCIENTIFIQUE AU XIII SICLE 115
est que tu accomplisses une uvre pratique et conduises des expriences,
car celui qui n'accomplit pas de travail pratique et ne fait pas d'exp-
riences n'atteindra jamais le moindre degr de matrise. Mais toi, mon
fils, fais des expriences afin d'acqurir le savoir.
Cet ensemble de traits attribus Jbir admet la thorie
aristotlicienne selon laquelle les minraux sollt engendrs
partir des exhalaisons de la terre, mais ils prtendent que dans
la formation des matriaux les exhalaisons sches produisent
d'abord le soufre, et les exhalaisons humides, le mercure, et que
les mtaux sont forms par la -combinaison ultrieure de ces
deux substances. On y trouve aussi cependant la dcouverte
que' le soufre et le mercure ordinaires se combinent pour former
non des mtaux, mais une (( pierre rouge )) ou cinabre (le sulfure
mercurique), et la conclusion que, par consquent, ce ne sont
pas ces corps qui forment _les mtaux, mais des substances
hypothtiques dont ils sont les plus voisins. La combinaison
naturelle la plus harmonieuse produit l'or ; les autres mtaux
rsultent de dfauts, soit dans la puret, soit dans la proportion
des deux ingrdients. L'objet de l'alchimie tait donc de sup-
primer ces dfauts. Quant la chimie pratique, les manuscrits
arabes attribus J bir contiennent des descriptions de procds
tels que la distillation, et l'usage des bains de sable et d'eau,
la cristallisation, la calcination, la dissolution, la sublimation,
et la rduction, ainsi que d'applications pratiques comme la
prparation de l'acier, de matires colorantes, de vernis et de
teintures pour les cheveux.
Parmi les autres alchimistes arabes qui exercrel!-t une
influence sur l'Occident chrtien, les plus importants sont
Rhazs (mort vers 924) et Avicenne (980-1037). Rhazs nous a
laiss un clair expos des dispositifs utiliss pour la fonte des
mtaux, la distillation et d'autres oprations, ainsi qu'une classi-
fication systmatique des substances et des ractions chimiques.
On trouve aussi chez lui une combinaison de la thorie aristotli-
cienne de la maleria prima et d'une certaine forme d'atomisme.
Quant Avicenne, dans son De Mineralibus, partie gologique
et alchimique du Sanalio (Kilab al-Shifa), ii marque peu de
progrs fondamentaux en chimie sur ses devanciers, mais il
fournit un expos clair des thories acceptes.
Un des aspects de la thorie chimique prsentait des diffi-
cults ; c'tait d'expliquer comment, dans la combinaison chi-
mique, les lments qui n'existaient plus_ dans le compos pou-
vaient tre rgnrs. Avicenne est d'avis que les lments sont
prsents dans le compos, non seulement en puissance mais en
116 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
fait - cependant la question continua de troubler les scolas-
tiques du Moyen Age. Avicenne s'en prend galement aux
faiseurs d'or. L'incrdulit l'gard de la transmutation existait
depuis l'poque o Jbir crivait, et Avicenne, tout en acceptant
la thorie de la matire sur laquelle tait fonde cette prtention,
nie que les alchimistes aient jamais ralis davantage que des
changements accidentels, de la couleur par exemple. Malgr
l'esprit pratique d'un Rhazs, grce auquel les chimistes arabes
ralisrent des oprations comme le raffinage des mtaux par
coupellation, c'est--dire en les raffinant dans un rcipient peu
profond ou coupelle, comme la dissolution dans les acides et
l'essai des alliages d'or et d'argent par la pese et la dtermination
de la densit, et malgr les critiques d'Avicenne, l'art magique
et sotrique de l'alchimie continua de fleurir vigoureusement.
Aussi les premires uvres arabes tre traduites en latin,
comprenaient-elles non seulement le trait de Rhazs sur les
aluns (ou vitriols) et les sels, et le De Mineralibus d'Avicenne,
mais encore la Table d'meraude magique.
Ce double aspect de l'alchimie devint de plus en plus popu-
laire dans 'le monde occidental chrtien dater du XIIIe sicle,
encore que certains crivains, comme Albert le Grand, aient
gnralement adopt le scepticisme d'Avicenne au sujet de la
transmutation. Les encyclopdies d'auteurs tels que Barthlmy
l'Anglais (qui llo riss ait vers 1230-40), Vincent de Beauvais, Albert
le Grand, et Roger Bacon contenaient une forte proportion de
renseignements chimiques emprunts des sources latines et
arabes, et les deux derniers tmoignent de connaissances pra-
tiques dans le domaine des techniques de laboratoire. On ne
peut noter aucun progrs sur les Arabes dans la thorie chimique
avant Paracelse au dbut du xvxe sicle, mais en chimie pratique
on relve certaines additions importantes vers la fin du Moyen
Age.
La contribution la plus importante peut-tre que l'Occident
ait apporte la chimie pratique a trait aux mthodes de distil-
lation. La forme traditionnelle de l'alambic avait t ralise
en gypte grco-romaine, et on en trouve la description chez
Zosime et d'autres crivains du dbut de l'alchimie. L'appareil
comprend la cucurbite ou chaudire destine contenir la
substance distiller, le chapiteau ou tte d'alambic, o se produit
la condensation, et le rcepteur qui recueille le produit de distil-
lation aprs condensation (fig. 16). La cucurbite est chauffe sur
un feu ou dans un hain de sable ou au hain-ma;tie. Selon les
diverses fins recherches, ce dispositif normal subit des modifica-
PENSE SCIENTIFIQUE AU XIII SICLE 117
tions que les Arabes reprirent et qu'ils transmirent l'Occident.
Certains de ces dispositifs anciens, parmi lesquels le type tte
de turc , o le chapiteau tait partiellement immerg dans l'eau
pour amener une condensation plus rapide, demeurrent en
'f"7-f;: '
' .,
FIG. 16. - Types d'appareils servant la la sublima-
tion (alambics), et la digestion, employs par les alchimistes grecs, vers 100-
300 A. D. Des types d'appareils similaires restrent en usage en Occident
jusqu' la fin du xvm"' sicle. D'aprs le manuscrit grec 2327 de la Biblio-
thque Nationale,Paris.
usage jusqu'au xvxne sicle. L'alambic grco-gyptien s'em-
ployait des tempratures relativement leves, et servait pour
distiller ou sublimer des substances comme le mercure, l'arsenic
et le soufre. Les Arabes y apportrent divers perfectionnements
et introduisirent la galerie avec plusieurs alambics chauffs dans
le mme four pour produire sur une grande chelle des substances
comme l'essence de rose et le naphte, mais ni les Grecs ni les
Arabes ne ralisrent de mthodes efficaces de refroidissement
de l'alambic qui permissent la condensation de substances
volatiles comme l'alcool. Ceci semble avoir t la contribution
de l'Occident (fig. 17).
1
1;
li)
118 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
La plus ancienne description couriue de la prparation de
l'alcool se trouve dans le paragraphe suivant traduit d'un manus-
crit, du dbut du xne sicle, du trait technique Mappae Clavicula
dont parle Berthelot dans La chimie au Moyen Age, vol. 1, p. 61 :
En mlangeant un vin pur et trs fort avec trois parties de sel, et en
le chauffant dans des vases destins bet usage, on obtient une eau
inflammable qui se consume sans brler la matire [sur laquelle elle est
dpose].
FIG. 17. - Alambic comportant un serpentin de condensation
(canale serpentium ou serpentes)
Extrait de V. BIRINGucciO, Pirotechnia, Venise, 1558 (Ire d., 1540}
En Italie, au dbut du xne sicle, l'aqua ardens contenait
environ 60 % d'alcool, se prparait par simple distillation et
I'aqua vitae, avec 96 % d'alcool, par double distillation.' La
mthode de refroidissement que dcrit au XIIIe sicle le docteur
florentin Taddeo Alderotti (1223-1303), consiste allonger le
tube allant de l'alambic au dversoir et le faire traverser
horizontalement un rcipient d'eau. C'est Raymond Lulle
(vers 1232-1315) que l'ou attribue l'introduction de la rectifi-
cation par distillation avec de la chaux, et l'alchimiste fran-
ciscain Jean de Rupescissa (mort aprs 1356) que l'on attribue
au XIve sicle d'autres. perfectionnements du systme de refroi-
dissement. La plupart des anciens alambics taient probablement
en mtal ou en poterie ; mais, au dbut du xve sicle, le docteur
italien Michel Savonarole (1384-1464) parle d'appareils distiller
en verre, ce qui prsente un avantage vident pour la distillation
de substances comme les acides minraux. A la fin du xnie sicle ,
PENSE SCIENTIFIQUE AU XIII SICLE II9
l'alcool tait devenu une substance importante : on l'utilisait
comme solvant dans la prparation des parfums et l'extraction
des mdicaments ; des mdecins comme Arnaud de Villeneuve
(vers 1 235-13II) le prescrivaient comme remde, et les spiritueux
commenaient prendre rang comme boisson avec le vin et la
bire. Au xve sicle, les distil1ateurs s'taient organiss en cor-
poration.
L'alambic servait prparer nombre d'autres substances aussi
bien que l'alcool. On trouve les descriptions les plus anciennes de
la prparation des acides nitrique et sulfurique dans le manuscrit
latin, de la fin du XIIIe sicle, d'une uvre intitule Liber de
lnuesligalione Perfeclionis, que l'ou a attribue Geber (forme
latinise de Jbir) et qui est probablement fond sur des uvres
arabes, mais avec des additions latines. Au XIIIe sicle apparat
un nouveau type d'alambic pour la prparation d'acides concen-
trs, dans lequel le col de la cucurbite est allong et recourb en
forme de cornue de faon empcher les acides en voie de
distillation d'attaquer les lutae ou ciments utiliss pour assurer
le joint entre cette partie et l'alambic tanche. Les acides- min-
raux se prparaient en assez grandes quantits pour les essais en
mtallurgie ; l'on trouve de bonnes descriptions de leur fabrica-
tion ainsi que celle du soufre, du mercure et d'autres substances
obtenues par distillation chez des auteurs du xvie sicle proc-
cups de mtallurgie, comme Agricola et Biringuccio. Les eaux JJ
ou essences de substances organiques, plantes ou herbes
sches, ou mme fourmis et grenouilles, s'obtenaient aussi par
distillation la vapeur, ainsi que par dissolution dans l'alcool,
pour tre employes comme mdicaments ; et c'est au moins
au xvie sicle, avec Hieronymus Brunschwicg, que l'on reconnut
que ces essences taient le principe actif des mdicaments.
On peut relever quelques autres perfectionnements de la
chimie pratique dans un autre trait d'alchimie latin de la fin
du XIIIe sicle, attribu- Geber, la clbre Summa Perfectionis.
C'est probablement aussi une uvre d'origine arabe comportant
des additions latines. Il contient des descriptions trs claires et
trs compltes d'appareils et de procds chimiques utiliss dans
les tentatives pour fabriquer de l'or. Il dbute par une discussion
des arguments opposS la transmutation et par leur rfutation ;
puis il passe cette thorie que les mtaux sont composs de
soufre et de mercure ; puis nonce la dfinition et les qualits de
chacun des six mtaux : or, argent, plomb, tain, cuivre; fer.
Ensuite vient une description des mthodes chimiques : s u l i ~
mation, distillation, calcination, dissOlution, c-oagulation et fixa-
120 bE SAlNT AUGUSTIN A GALILE
tion ; de la nature des diffrentes substances, et de la prparation
de chacune en vue de sa transmutation par les lixirs. Vient enfin
la description des mthodes d'analyse pour s'assurer si la trans-
mutation a russi. Celles-ci comprennent la coupellation, l'igni-
tion, la fusion, l'exposition des vapeurs, l'addition de soufre
enflamm, la calcination et la rduction. La Summa Perfectionis
montre quelle connaissance considrable des appareils et des
Fm. 18. - Balance chimique et four
D'aprs V. BIRINGUCCIO, Pirotechnia
procds chlmiques possdaient les alchimistes occidentaux la
fin du XIn
6
sicle ; et il n'est pas moins intressant de noter
quelies preuves elle apporte de l'emploi de la balance (fig. 18),
par exemple dans cette observation que le plomb augmente en
poids quand on le calcine, parce que l'esprit est uni avec le
corps . Ainsi, alors que la thorie alchimique s'garait parce
qu'elle tait fonde sur une attention trop exclusive l'gard des
changements de couleur et d'aspect, la familiarit des alchimistes
avec l balance prparait au moins la voie cet intrt pour la
notion de masse qui est la base de la chimie moderne.
Les deux aspects magique et pratique de l'alchimie furent
galement florissants en Occident pendant la fin du Moyen Age.
La recherche par les alchimistes d'une formule qui donnerait la
sant et la jeunesse ternelle, la richesse et la puissance, est
l'origine de lgendes comme celle du Dr Faust, et la vaste publi-
cit accorde l'alchimie scientifique par les grands encyclop-
distes du xine sicle donna lieu, entre le XIIIe et le xvne sicle,
1
PENSE SClENTIFlQUE AU XlU SICLE 121
une quantit norme de manuscrits revendiquant la fabrication
de l'or. Ceux-ci taient dus, au dbut, des hommes de quelque
savoir, mais, plus tard, aux XIve et xve sicles, des membres
de-toutes les classes de la socit; comme l'crit Thomas Norton
dans The Ordinall of Alchemy (vers 1477), les auteurs taient des
Libres Maons et tameurs et de pauvres Clercs de Paroisse ;
des Tailleurs et des Vitriers ... et aussi de sots Rtameurs , et
souvent ces manuscrits se donnaient pour les uvres de gens
portant des noms comme Albert le Grand, Roger Bacon, Arnaud
de Villeneuve, et Raymond Lulle. En fait, la pratique de l'alchimie
devint parfois si rpandue qu'elle fut condamne par les princes
et les prlats, inquiets de ses effets sur la valeur de l'argent.
7) Biologie
Selon Aristote et les faons de penser du xm sicle, le
caractre commun qui distingue tous les tres vivants des objets
inanims est la facult de commencer le mouvement et le chan-
gement sansInoteur extrieur, c'est--dire la facult d'un mouve-
ment propre et du changement propre. Ls genres de mouvement
ou de changement que possdent en commun tous les tres
vivants sont la croissance, l'assimilation des matires diverses
selon la forme de l'organisme, et la perptuation de ce processus
dans la reproduction de l'espce. Ce sont l les seules formes
d'activit vivante manifestes par les plantes. Ainsi leur forme
substantielle est-elle une" me nutritive (ou principe vital) qui
n'est pas, bien entendu, quelque chose de spar et de distinct de
la plante matrielle elle-mme, mais un principe qui lui est
inhrent et qui est la cause du comportement observ. A la
nutrition, les animaux ajoutent une puissance sensible, c'est--
dire la capacit de rpondre aux stimulations du milieu environ-
nant par un mouvement dans r espace, et ils possdent de ce fait
une me sensible . Quant aux hommes, ce qui les distingue
leur tour, c'est la facult de rflexion-abstraite et l'exercice de la
volont, qui sont les signes d'une me rationnelle )). L'homme
est galement capable de sensation et de nutrition, et les animaux
de nutrition, les formes les plus leves de l'me comprenant
les activits de toutes celles qui leur sont infrieures. Aristote
reconnaiss-ait ainsi une hirarchie de formes vivantes qui s' ten-
daient, comme ille disait dans son Histoire des animaux (588 b, 4),
progressivement des choses inanimes la vie- animale , des
premires manifestations de la vie che?Z les plantes infrieures,_ par
l'intermdiaire des plantes aux ponges et autres animaux sessiles
122
DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
peine discernables des vgtaux, et de nouveau par les animaux
Invertbrs et Vertbrs, les Anthropodes et les Pygmes, jusqu'
l'Homme. Chaque type tait distinct et immuable, sa forme
substantielle tant la fois la cause efficiente et finale de son
activit physique particulire, que ce soit dans la nutrition, la
reproduction, la locomotion, la sensation, ou le raisonnement.
La biologie du xm sicle avait donc pour objet l'tude de
ces activits des tres diffrents qui constituent l'chelle de la
nature vivante, et la faon dont on les concevait ouvrit naturel-
lement la voie des explications tlologique aussi bien que
mcanique. Aristote et Galien avaient tous deux adopt une
conception tlologique de l'existence et du fonctionnement des
structures organiques, et ceci les avait conduits des dcouvertes
prcieuses sur l'adaptation rciproque des diverses parties de
l'organisme, et sur l'adaptation de l'ensemble au milieu. Il est
certain qu'au x1ne sicle et plus tard, la recherche des buts ou
de la fonction des organes aboutit souvent des conclusions de
valeur. Mais il est aussi certain que l'on en abusa parfois, par
exemple dans les lassantes rptitions des raisons cherches
l'existe:rice d'organismes imparfaitement dcrits, qu_e_l'on trouve
chez un auteur comme Guy de Chauliac.
Jusqu'au x1ne sicle, l'intrt port par les Latins la bota-
nique est mdical - et, en zoologie, moral et didactique. En
fait les mmes attitudes caractrisent une grande partie de
l'histoire naturelle jusqu'au xvne sicle. Lorsque la biologie,
au xiiie sicle devient une science combinant l'observation et un
' .
systme d'explications naturelles, cela est d en grande la
traduction des uvres biologiques d'Aristote, du De Planils du
pseudo-Aristote (compilation d'Aristote et de Thophraste que
l'on prit au Moyen Age pour une uvre originale du premier),
et de divers traits par Galien. L'anthologie d'extraits de J'His-
loire naturelle publie par Robert de Cricklade, prieur de Saint-Fri-
deswide, Oxford (vers 1141-71) tmoigne de la renaissance de
l'intrt pour Pline galement, au milieu du xne sicle ; et ce
que les Arabes, en particulier Avicenne et Averros, avaient
enseigner fut rapidement assimil mesure que l'Occident pou-
vait en disposer.
Les premires encyclopdies en provenance- de ce mouvement
contiennent de nombreuses histoires incroyables. Alexandre
Nequam (1157-1217) rejette comme une croyance
ridicule, la lgende selon laquelle le castor, dont les testicules
servaient l'extraction d'un mdicament, se castrait lui-mme
pour chapper aux chasseurs, mais il admet que le basilic soit
PENSE SCIENTIFIQUE AU XIII SICLE 123
engendr par un uf de coq couv par un crapaud, et la croyance
gnrale que les animaux connaissaient la valeur mdicinale
des herbes. Car, ainsi qu'il le dit dans son De Naturis Rerum,
livre II, chapitre 123 :
instruit par la nature, il connait les vertus des herbes, bien qu'il n'ait pas
tudi la mdecine Salerne ni t entran dans les coles de Montpellier.
Mais Nequam ne revendique pas le titre de savant; comme
Hildegarde de Bingen (1098-1179), qui, outre un expos de la
cosmologie mystique dans une autre uvre qui lui est peut-tre
attribue' tort, nomme prs d'un millier de plantes et d'animaux
en allemand, Nequam croit que la chute de l'homme a produit
des effets physiques sur la nature, causant les taches de l Lune,
l'tat sauvage chez les animaux, les insectes parasites, les venins
et les maladies d'origine animale, et son dessein est franchement
didactique.
Cette attitude didactique se retrouve dans nombre d'ency-
clopdies ultrieures, mais d'autres activits fournirent l'occasion
d'observations .. Certaines de ces activits avaient trait l'agri-
culture (v. plus bas pp. 166 et suiv.) et donnrent lieu aux traits
d'agriculture de Walter de Henley (vers 1250 ?) et de Pierre
de Crescenzi (vers 1306), ainsi qu'aux sections relatives l'agri-
culture dans les encyclopdies d'Albert le Grand (De Vegela-
bilibus el Plantis) et de Vincent de Beauvais (Speculum Doctri-
nale). Le trait de Crescenzi demeure l'ouvrage fondamental sur
cC sujet en Europe jusqu' la fin du xvie sicle. De mme le De
Na!ura Rerum (vers 1228-44) de Thomas de Cantimpr contient
une description des pcheries de hareng, le Konungs Skuggsja
une description de phoques, de morses et de baleines ; quant
Albert le Grand, que ses fonctions de provincial de la province
dominicaine de Germanie obligeait de longs voyages pied,
il nous donne dans son De Animalibus un expos de la pche,
de la pche la baleine et de la vie agricole en Allemagne. Les
voyageurs comme Marco Polo et Guillaume de Rubrouck rappor-
trent aussi des descriptions de cratures nouvelles, des nes
sauvages d'Asie centrale, du riz, du gingembre et de moutons
grosse queue.
Le cercle de physiciens et de magiciens que l'empereur
Frdric II (1194-1250) entretenait sa cour peut revendiquer la
paternit d'un trait sur les maladies du cheval, et l'ouvrage de
Frdric lui-mme, De Arie Venandi cum Avibus, est l'une des
uvres mdivales les plus importantes sur la zoologie. L'Art
de la fauconnerie, fond sur Aristote et diverses uvres musul-
124 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
manes, dbute par une introduction zoologique.slir l'anatomie et
les murs des oiseaux; continue par l'levage et l'alimentation
des faucons, le dressage des chiens pour cette sorte de chasse,
les diffrents types de faucons, la description des grues, des
hrons et des autres oiseaux pour la chasse desquels on les
employait. Lorsque Frdric fait appel d'autres traits pratiques
de fauconnerie, il n'hsite pas les dcrire comme mensongers et
inexacts )) ni qualifier Aristote de livresque. Le livre de l' empe-
reur contient 900 illustrations d'oiseaux particuliers, dont cer-
taines sont peut-tre dues la main de Frdric, et qui sont d'une
exactitude pousse jusqu'aux dtails du plumage ; les reprsen-
tations des oiseaux en vol sont visiblement fondes sur des
observations troites et attentives (PL. IV, face p. 97). Frdric
a observ et interrog les fauconniers sarrazins, tudi les nids
de hrons, de coucous et de vautours et il rduit nant la
lgende populaire qui prtendait que les macreuses taient
engendres par les anatifes.
Il se fit apporter des anatifes et, voyant qu'ils ne contenaient
rien qui ressemblt un oiseau sous aucune forme, il conclut que
l'histoire avait pris naissance simplement parce que les macreuses
se reproduisaient en des rgions si loignes que nul n'y tait
all voir. Il s'intresse aux conditionS mcaniques du vol, et aux
migrations des oiseaux, fait des expriences sur l'incubation
artificielle des ufs et montre que les vautours ne vont pas
chercher de viande si on leur recouvre les yeux. Il note galement
divers autres lments du comportement des oiseaux, comme,
par exemple, comment la mre faucon donne des oiseaux demi
morts ses petits pour leur apprendre chasser, et comment la
cane, de mme que les mres d'oiseaux non rapaces, font semblant
d'tre blesses et attirent loin de leur nid les trangers qui s'en
approchent. Il dcrit aussi les sacs remplis d'air du squelette, la
structure des poumons et d'autres faits jamais encore enregistrs
de l'anatomie des oiseaux. D'autres ouvrages de fauconnerie, tant
en latin qu'en langue populaire, tmoignent de sa vogue rpandue,
mais ce n'est pas la seule sorte de chasse qui ait rendu service
la zoologie. Les mnageries que les rois, les princes et mme les
villes entretenaient pour des distractions telles que les combats
entre des ours et des chiens, ou par curiosit, descendaient en
Italie et en Orient de celles de l'Antiquit. Frdric II en trans-
portait une avec lui dans ses voyages, et il lui fit mme franchir
les Alpes ; elle comprenait des lphants, des dromadaires, des
chameaux, des panthres, des lions, des lopards, des faucons,
des chouettes barbues, des singes et la premire girafe dont on
PENSE SCIENTIFIQUE AU XIII SICLE 125
ait not l'apparition en Europe. Dans le Nord, la premire grande
mnagerie est celle qu'installrent Woodstock les rois normands
au xie sicle. A Avignon, au xive sicle, les papes avaient une
grande collection d'animaux exotiques. Ces prcurseurs de nos
jardins zoologiques modernes pouvaient satisfaire la curiosit
des riches ; et le charme qu'exeraient les animaux sur l'esprit
des gens plus modestes nous est montr dans la description
bien connue du chat domestique que donne Barthlmy l'Anglais
dans On the Properties of Things [Des proprits des choses],
qui passe pour avoir servi de source l'histoire naturelle de
Shakespeare.
Le mme intrt pour la nature se rvle dans les chiens
courants, les renards, les livres, et surtout dans le feuillage qui
recouvre les chapiteaux, les ornements en relief et les misricordes
des cathdrales d'York, Ely ou Southwell. On y peut voir, dans
leur souple fracheur, les feuilles, les fleurs, les fruits du pin, du
chne, de l'rable, de la renoncule, de la potentille, du houblon,
de la bryone, du lierre et de l'aubpine. Dans son Art religieux
du XJJJe sicle tin France, mile Mle note avoir reconnu dans
les cathdrales .gothiques franaises le plantain, l'arum, la
renoncule, la fougre, le trfle, la chlidoine, l'hpatique, l'ancolie,
le cresson, le persil, le fraisier, le lierre, la fleur du mflier et du
gent, et la feuille de chne "
Mme la conception de la nature comme symbolique de
vrits spirituelles conduisait aux xne et XIIIe sicles des
observations d'une intensit particulire.
Le houx porte une corce - aussi amre que toute .bile - et Marie
porta le doux Jsus-Christ- pour le rachat de nous tous.
Cet intrt pour la nature se retrouve galement dans les
illustrations de certains manuscrits. Mathieu Paris dcrit dans
sa Chronica Majora (vers 1250) une immigration de bec-crois
( cancellatas) et donne une illustration de cet oiseau. Les bordures
des manuscrits partir du XIIIe sicle sont frquemment enlu-
mines de dessins ralistes de fleurs et de nombreuses sortes
d'animaux, de crevettes roses, de coquillages et d'insectes.
L'architecte franais du XIIIe sicle, Villard de Honnecourt,
mlait ses dessins d'architecture des tudes de perspective et
des plans de machines de guerre et de mouvement perptuel,
des images de homard, d'une mouche, une libellule, une sauterelle,
deux perroquets sur un perchoir, deux autruches, un lapin, un
mouton, un chat, des chiens, un ours et un lion contrefais al vif.
Il donnait aussi une recette pour conserver les couleurs naturelles
riT
'
1
t
1
i
'
'
124 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
manes, dbute par une introduction zoologique.sti.r l'anatomie et
les murs des oiseaux ; continue par l'levage et l'alimentation
des faucons, le dressage des chiens pour cette sorte de chasse,
les diffrents types de faucons, la description des grues, des
hrons et des autres oiseaux pour la chasse desquels on les
employait. Lorsque Frdric fait appel d'autres traits pratiques
de fauconnerie, il n'hsite pas les dcrire comme ((mensongers et
inexacts >> ni qualifier Aristote de livresque. Le livre de l'empe-
reur contient 900 illustrations d'oiseaux particuliers, dont cer-
taines sont peut-tre dues la main de Frdric, et qui sont d'une
exactitude pousse jusqu'aux dtails du plumage ; les reprsen-
tations des oiseaux en vol sont visiblement fondes sur des
observations troites et attentives (PL. IV, face p. 97). Frdric
a observ et interrog les fauconniers sarrazins, tudi les nids
de hrons, de coucous et de vautours et il rduit nant la
lgende populaire qui prtendait que les macreuses taient
engendres par les anatifes.
Il se fit apporter des anatifes et, voyant qu'ils ne contenaient
rien qui ressemblt un oiseau sous aucune forme, il conclut que
l'histoire avait pris naissance simplement parce que les_ macreuses
se reproduisaient en des rgions si loignes que nul n'y tait
all voir. Il s'intresse aux conditionS mcaniques du vol, et aux
migrations des oiseaux, fait des expriences sur l'incubation
artificielle des ufs et montre que les vautours ne vont pas
chercher de viande si on leur recouvre les yeux. Il note galement
divers autres lments du comportement des oiseaux, comme,
par exemple, comment la mre faucon donne des oiseaux demi
morts ses petits pour leur apprendre chasser, et comment la
cane, de mme que les mres d'oiseaux non rapaces, font semblant
d'tre blesses et attirent loin de leur nid les trangers qui s'en
approchent. Il dcrit aussi les sacs remplis d'air du squelette, la
structure des poumons et d'autres faits jamais encore enregistrs
de l'anatomie des oiseaux. D'autres ouvrages de fauconnerie, tant
en latin qu'en langue populaire, tmoignent de sa vogue rpandue,
mais ce n'est pas la seule sorte de chasse qui ait rendu service
la zoologie. Les mnageries que les rois, les princes et mme les
villes entretenaient pour des distractions telles que les combats
entre des ours et des chiens, ou par curiosit, descendaient en
Italie et en Orient de celles de l'Antiquit. Frdric II en trans-
portait une avec lui dans ses voyages, et il lui fit mme franchir
les Alpes ; elle comprenait des lphants, des dromadaires, des
chameaux, des panthres, des lions, des lopards, des faucons,
des chouettes barbues, des singes et la premire girafe dont on
PENSE SCIENTIFIQUE AU XIII SICLE 125
ait not l'apparition en Europe. Dans le Nord, la premire grande
mnagerie est celle qu'installrent Woodstock les rois normands
au- xre sicle. A Avignon, au xrve sicle, les papes avaient une
grande collection d'animaux exotiques. Ces prcurseurs de nos
jardins zoologiques modernes pouvaient satisfaire la curiosit
des riches; et le charme qu'exeraient les animaux sur l'esprit
des gens plus modestes nous est montr dans la description
bien connue du chat domestique que donne Barthlmy l'Anglais
dans On the Properties of Thin ys [Des proprits des choses],
qui passe pour avoir servi de source l'histoire naturelle de
Shakespeare.
Le mme intrt pour 13. nature se rvle dans les chiens
courants, les renards, les livres, et surtout dans le feuillage qui
recouvre les chapiteaux, les ornements en relief et les misricordes
des cathdrales d'York, Ely ou Southwell. On y peut voir, dans
leur souple fracheur, les feuilles, les fleurs, les fruits du pin, du
chne, de l'rable, de la renoncule, de la potentille, du houblon,
de la bryone, du lierre et de l'aubpine. Dans son Art religieux
du X 1 I Je sicle e:/t France, mile Mle note avoir reconnu dans
les cathdrales gothiques franaises (( le plantain, l'arum, la
renoncule, la fougre, le trfle, la chlidoine, l'hpatique, l'ancolie,
le cresson, le persil, le fraisier, le lierre, la fleur du mflier et du
gent, et la feuille de chne .
Mme la conception de la nature comme symbolique de
vrits spirituelles conduisait aux xne et XIIIe sicles des
observations d'une intensit particulire.
Le' houx porte une corce - aussi amre que toute bile - et Marie
porta le doux Jsus-Christ -pour le rachat de nous tous.
Cet intrt pour la nature se retrouve galement dans les
illustrations de certains manuscrits. Mathieu Paris dcrit dans
sa Chronica Majora (vers 1250) une immigration de bec-crois
( cancellatas) et donne une illustration de cet oiseau. Les bordures
des manuscrits partir du xrne sicle sont frquemment enlu-
mines de dessins ralistes de fleurs et de nombreuses sortes
d'animaux, de crevettes roses, de coquillages et d'insectes.
L'architecte franais du xrue sicle, Villard de Honnecourt,
mlait ses dessins d'architecture des tudes de perspective et
des plans de machines de guerre et de mouvement perptuel,
des images de homard, d'une mouche, une libellule, une sauterelle,
deux perroquets sur un perchoir, deux autruches, un lapin, un
mouton, un chat, des chiens, un ours et un lion ((contrefais al vif n.
Il donnait aussi une recette pour conserver les couleurs naturelles
'1
1 '
1
11-_,
'
'''
f.ll
; 1!
1
'
'
126 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
des fleurs sches (d'un herbier). On peut apprcier les progrs
accomplis dans le ralisme de l'illustration pendant le sicle qui
suivit l'poque de Villard de Honnecourt en comparant ses
dessins aux illustrations. du manuscrit ligurien de la fin du
xive sicle, attribu un certain Cybon, moine d'Hyres. Les
images de ce manuscrit contiennent des images de plantes, de
quadrupdes, d'oiseaux, de mollusques et de crustacs, d'arai-
gnes, de papillons et de gupes, de coloptres et d'autres
insectes, les chenilles y apparaissent aussi souvent que les
insectes parfaits. Il est particulirement intressant d'y obser-
ver la tendance grouper sur la mme page des animaux
que l'on classe aujourd'hui comme appartenant au mme
groupe (PL. V, face p. 176).
Il faut opposer l'esprit raliste de ces manuscrits l'icono-
graphie conventionnelle d'un grand nombre d'encyclopdies et
d'herbiers. Singer a divis les illustrations des vgtaux de ceux-ci
en deux catgories qu'il appelle les traditions raliste et romane.
On peut faire remonter cette iconographie botanique, en passant
par le Codex Aniciae Iulianae byzantin du VIe sicle, jusqu'
Dioscoride lui-mme dont l'uvre personnelle tait fonde sur
l'herbier de Cratevas (1er sicle av. J.-C.). A en croire Pline, il
avait fait des dessins coloris des plantes. Les monastres bn-
dictins cultivaient, non seulement des champs, mais encore des
jardins de plantes potagres et mdicinales, et le but de l'crivain
botaniste, qui n'avait que peu de notions de la distribution
gographique des plantes, tait ordinairement de dcouvrir
dans son propre jardin les vgtaux mentionns par Dioscoride
et l'Herbarium du pseudo-Apule (vers leve sicle de notre re).
Comme les plantes mditerranennes cites dans ces livres taient
frquemment absentes ou tout au plus reprsentes par d'autres
espces du mme genre, ni les dessins ni les desiptions fournies
par les livres ne correspondaient rien que pt voir un botaniste
du Nord. Dans les nouveaux herbiers, ou les nouvelles copies des
ancens textes, les illustrations et le texte taient dus des mains
diffrentes, et, dans la tradition romane, les dessins qui venaient
occuper les blancs laisss par le scribe devinrent un travail de
copie de plus en plus stylise. Cette tradition, en provenance du
Nord de la France, et qui semble descendre d'une forme avilie
de l'art romain, parvint sa limite la fin du xne sicle.
Cependant, la reprsentation naturaliste des plantes et des
animaux exista galement pendant tous les premiers sicles du
Moyen Age ; on en trouve des exemples dans les mosaques de
nombreuses glises Rome, Ravenne et Venise. Certains herbiers
PENSE SCIENTIFIQUE AU XIII SICLE 127
latins des xie et xue sicles sont galement illustrs selon cette
tradition raliste, dont l'herbier de Bury Sint-Edmunds fournit
un exemple frappant (PL. VI, face p. 177). A partir du xm sicle
on note un dveloppement constant de l'illustration raliste.
En dehors des herbiers, la reprsentation raliste des plantes
et des animaux apparat dans les peintures d'artistes comme
Giotto (vers 1276-1336) et de Spinello Aretino (vers 1333-1410),
et, au xve sicle, les illustrateurs d'herbiers tirrent parti du
ralisme trois dimensions des artistes italiens et flamands, pour
atteindre la perfection dans les dessins de Lonard de Vinci et
d'Albert Drer. Un exemple remarquable nous est fourni par
l'herbier de Benedetto Rinio, achev en 1410, qui est illustr de
440 planches magnifiques dues l'artiste vnitien Andrea
Amodio. Les deux traditions, naturaliste et romane, continu-
rent sans interruption jusqu'aprs l'dition des premiers herbiers
imprims par quoi dbutent gnralement les histoires de la
botanique. . ,
tant donne la faon dont taient composs texte et illus-
trations, il n'est gure surprenant qu'ils fussent parfois sans
grand rapport, l'n dcrivant souvent une espce mditerra-
nenne connue de l'autorit d'aprs laquelle on le copiait, et les
autres tant purement formelles o:u dessines d'aprs des espces
indignes connues de l'artiste. Mais les mdecins se fondaient sur
les herbiers pour identifier les plantes ayant des proprits
pharmaceutiques donnes, et il fallut bien tenter d'amliorer la
rdaction des descriptions. Celles-ci taient presque toujours
gauches et frquemment inexactes ; les synonYmes donns par
les auteurs de lexiques botaniques, ou pandectes, comme par
exemple ceux de Simon de Gnes au XIIIe sicle, et de Matthaeus
Sylvaticus au x1v (v. plus bas, p. 137), ne correspondaient pas
tous au mme objet, bien que l'observation personnelle entrt
pour une part considrable dans leur laboration. Il faut dire,
du reste, qu'on ne trouve nulle part de nomenclature exacte et
sans ambigut avant le xviie sicle, et toujours de faon impar-
faite avant Linn.
Pourtant, tous les herbiers du Moyen Age ne restreignaient pas
entirement leur intrt la pharmacie, et leurs descriptions
n'taient pas toutes inexactes. L'Herbier (vers 1287) de Rufinus,
que Thorndike a rcemment publi, n'tait pas seulement un
herbier mdical, mais un livre de botanique pour l'tude des
plantes. Les autorits utilises par Rufinus taient Dioscoride,
le Macer Floridus attribu Odon de Meung, qui fleurit la fin
du XIe sicle, le Circa Instans du Dr Matthaeus Platearius de
ri
Il
1 .
1
1
i
l'
t
il
Il
l'
1
1
L
IJJ.
!
128 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
Salerne, qui fut la contribution majeure la botanique du
xne sicle, et divers autres ouvrages. Comme l'indique Thorndike,
Rufinus ajoute ses sources :
la description scrupuleuse et dtaille de la plante mme- sa tige, ses
feuilles, sa fleur - et une diffrenciation aussi consciencieuse de ses
diverses varits, ou sa comparaison et sa distinction d'avec une autre
flore similaire ou apparente. Il prend soin en outre de nous informer des
autres noms attribus une plante donne ou des autres plantes qui
portent le mme nom.
Comme dans les autres herbiers, les plantes sont presque
toutes classes par ordre alphabtique. Dioscoride avait parfois
group sommairement ensemble des plantes aux formes similaires
et prsent une srie appartenant aux labies, aux composes ou
aux lgumineuses. On retrouve la mme tendance dans l'Herbier
anglo-saxon datant des environs de l'an 1000, et extrait de
Dioscoride et du pseudo-Apule ; il y a ici un vritable groupe-
ment des plantes ombellifres. Les srieuses tentatives de grou-
pements appartiennent la tradition naturaliste du Nord, tandis
que Rufinus, qui a t lev dans la tradition mdicale italienne
de Naples et Bologne, semble n'avoir rien connu, cette poque
de manuscrits coteux, mme du De Vegetalibus et Plantis
d'Albert le Grand.
Les sections de botanique et de zoologie des encyclopdies du
xm sicle dues Barthlmy l'Anglais, Thomas de Cantimpr
et Vincent de Beauvais, n'taient aucunement dpourvues d'ob-
servation, mais on ne peut les comparer sur ce point avec les
digressions dans lesquelles Albert le Grand dcrivait ses recher-
ches personnelles en composant ses commentaires sur les uvres
d'Aristote. Le commentaire, o l'on pouvait sparer nettement
le texte de l'original du corps de la discussion- critique, ou l'y
inclure, tait la forme habituelle au Moyen Age de la prsentation
des ouvrages scientifiques que les crivains -latins du XIIIe sicle
avaient hrite des Arabes. LeDe Vegetalibus et Plantis (vers 1250)
tait un commentaire sur le De Plantis du pseudo-Aristote qui,
dans la traduction d'Alfred de Sareshel demeura la source
principale de la thorie botaniqUe jusqu'au xvie sicle.
Dans ce sixime livre, remarque Albert Je Grand au dbut d'une
tude des plantes qu'il connat, nous satisferons la curio-
sit des tudiants plUtt qu' la philosophie. Car la philosophie ne
peut discuter des dails ... On ne peut faire de syllogismes propos des
natures particulires, dont l'exprience (experimentum) seule donne la
certitude.
PENSE SCIENTIFIQUE AU XIII SICLE
129
Les digressions d'Albert le Grand rvlent un sens de la mor-
pholope et de _J'cologie ingal depuis Aristote et Thophraste
Jusqu Cesalpmo et Jung. Son tude comparative des plantes
s'tend - tous leurs lments, racines, tige, feuille, fleur, f:fuit,
moelle, etc., et leur forme. Il remarque que les arbres
qm poussent l'ombre sont plus levs, plus minces, et ont moins
de branches que les autres ; et aussi que dans les endroits froids
et ombrags, le bois est plus dur. Il attribue ces deux effets non
au manque de lumire, mais au dfaut de chaleur, qui favorise
l'activit des racines dans l'absorption de la nourriture du sol.
La chaleur du sol, qui, selon Aristote, servait d'estomac aux
la pour elles, ce que l'on croyait,
et c est pourquoi on supposait qu'elles n'avaient pas besoin de
produire Albert prtendait aussi que la sve qui
est en dans les parties de la plante, puisqu'elle
leur fourmt cette nourriture, est transporte par les veines qui
sont comm_e vaisseaux sanguins, mais dpourvus de pulsation.
Le sommeil hivernal des plantes est caus par le retrait de la
sve l'intrieur.
Il fait la distinction entre les pines, qui sont de la nature
de la tige, et les piquants qui ne sont qu'un dveloppement
supe_rficiel. Du fait que dans la vigne, une vrille pousse parfois
au heu d'une grappe de raisin, il conclut que la vrille est une
forme imparfaite de la grappe. Dans la fleur de bourrache il
d.istingue, en comprenant leurs fonctions dans la
_le vert, la corolle avec ses appendices liguls, les cinq
etammes (vmgulae) et le pistil central. Il classe les formes florales
en trois types, la forme d'oiseau, comme dans l'ancolie la violette
et l'ortie blanche, la fofme pyramidale ou en cloche, dans
le convolvulus, et la forme toile, comme dans la rose. II se livre
aussi une tude comparative des fruits, en distinguant les fruits
secs >> et les fruits charnus, et il dcrit divers types qui diffrent
par la structure et les rapports de la graine, du pricarpe et du
rceptacle, dans lesquels ou bien les gousses clatent, ou la chair
sche en mrissant, etc. Il montre que dans les fruits charnus
chair ne pas la graine, et dans la graine, il reconnai-l
1 embryon. Au hvre VI, opuscule 1, chapitre 31 on relve cette
observation : '
Sur les feuilles du chne il se forme souvent certains objets ronds, en
form; de houle, a?pels galles, qui, aJ:>rs tre quelque temps
sur 1 arbre, prodUisent en eux un pet1t ver engendr par la corruption
de la feuille.
A. C, CitOMBIE, l
9
! .
130
DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
Thophraste avait suggr dans ses Investigations botaniques,
que le rgne vgtal ft divis en arbres, arbustes, buissons et
herbes, avec des distinctions plus pousses, par exemple
plantes cultives et sauvages, fleurs et sans fleurs, frmts et
sans fruits, -feuilles caduques et persistantes, ou terrestres, de
marais ou aquatiques, l'intrieur de ces classifications. Ses
su_ggestions, assez vagues, n'taient gure qu'une sorte d'essai.
La classification d'Albert le Grand suit les lignes gnrales de
ce plan. Bien qu'il ne soit pas expos en dtail, le Dr Agns
Arber, dans son livre Herbais [Les herbiers] indique qu'Albert
avait peut-tre en tte le systme suivant. Les plantes forment
une chelle allant des champignons aux plantes fleurs, encore
que dahs ce il n'ait pas explicitement reconnu la
distinction entre les Monocotyldones et les Dicotyldones.
I. Plantes sans feuilles (principalement nos Cryptogames,
c'est--dire les plantes sans fleurs vritables);
II. Plantes feuilles (nos Phanrogames ou plantes fleurs,
et certains Cryptogames) :
1) Plantes corticifres enveloppe extrieure rigide
{nos Monootyldones, graine indivise) ;
2) Plantes tuniques, portant des cercles annulaires,
ex ligneis tunicis (nos Dicotyldones graine
deux lobes) :
a} Herbaces ;
b) Ligneuses.
L'apparition d'espces nouvelles avait reu une explication
d'un certain nombre de naturalistes antrieurs Albert le Grand.
nans les cosmogonies dues plusieurs auteurs grecs anciens, on
trouve des tent:;ttives pour expliquer l'origine de la vie et la
diversit des tres vivants. C'est ainsi qu'Anaximandre dclare
que toute vie provient d'une gnration spontane dans l'eau
et que l'homme est issu, aprs dveloppement, du poisson."
Xnophane cite les poissons et les algues fossiles comme preuve
que la vie est ne dans la boue. Empdocle croit que la vie est
provenue de la terre, par gnration spontane : d'abord sont
apparues les plantes, puis des parties d'animaux (y compris
l'homme), ttes, yeux, bras, etc., qui se sont unies au hasard
pour .produire des formes de toute sorte, monstrueuses ou
correctes. Celles-ci ont clips les formes monstrueuses, et, aprs
la diffrenciation des sexes, se sont reproduites, et la terre alors
a cess d'engendrer. Des opinions similaires existent chez Lucrce,
PENSE SCIENTIFIQUE AU XIII Slfi:CLE 131
et la notion de <t semences dans la terre, auxquelles fait allusion
Adlard de Bath, se trouve explique dans la conception sto-
cienne des logoi spermafikoi, qui tendaient produire de nou-
velles espces d'tres anims et inanims partir d'une matire
indtermine. C'est de cette conception que provient la thorie
de la cration des choses chez saint Augustin qni l'attribue
leurs rafiones seminales, ou causes sminales n (voir ci-dessus,
p. 27), qni a exerc une grande influence au Moyen Age. Dans
le monde arabe, au rxe sicle, on en trouve l'quiv'alent chez
al-Nazzm et son lve al-Jhiz, qui mirent des hypothses sur
l'adaptation et la lutte pour l'existence.
Donc, part celle d'Anaximandre, toutes cesthories expli-
quent la succession d'espces nouvelles non par une modification
partir d'anctres vivants, mais par la gnration en provenance
d'une source commune, telle. que la terre. Cependant, certains
crivains anciens, comme Thophraste, croyaient que les types
existants taient sujets des changements. Albert le Grand
adopte cette croyance et cite titre d'illustration la domestication
des plantes sauvages et le retour l'tat sauvage des plantes
cultives. Il dcrit cinq manires de transformer une plante en
une autre. Certaines n'impliquent pas un changement d'espce,
mais simplement la ralisation d'attributs virtuels, lorsque,
par exemple, l'orge augmente en dimensions au cours de trois
annes et devient du bl. D'autres impliquent la corruption d'une
forme substantielle et la gnration- d'une autre; c'est ce qui s
passe quand surgissent des trembles et des peupliers l o un
chne ou un htre a t abattu, ou lorsque le gui nat sur un arbre
malade. Comme Pierre de Crescenzi plus tard, il croit aussi qu'il
est possible de crer de nouvelles espces par greffe.
Les hypothses concernant l'origine des nouvelles espces et
la modification des espces alors existantes se poursuivit au sicle
suivant avec Henri de Hesse (1325-97) qui mentionne l'apparition
de maladies nouvelles et des herbes nouvelles qUi seront nces-
saires pour les gurir. Plus tard, ces hypothses furent incorpores
aux physiques de Bruno (qui avait en outre fait des emprunts aux
stociens), de Francis Bacon, de Leibniz, et des volutionnistes
du xvm sicle. rflexions d'Albert le Grand et de Henri
de Hesse sur la modification des espces n'taient aucunement
rattaches l'ide d'un univers, d'un rgne animal ou d'une race
humaine en volution, en dveloppement ou en progrs, car cette
ide est une caractristique de l'poque moderne et n'existe
aucunement dans la pense mdivale. Dans ses uvres biolo-
giques, Aristote dcrivait une chelle de la nature, mais elle ne
1
1
. '
132 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
comportait aucun mouvement ascendant, et lorsque Albert le
Grand adoptait cette chelle comme base de son systme bota-
nique et zoologique, il acceptait, outre les accidents et les causes
de mutation tudis .ci-dessus, la prennit d'une reproduction
conforme au type.
Le De Animalibus d'Albert le Grand, et en particulier les
sections relatives la reproduction et l'embryologie, offre l'un
des meilleurs exemples de la faon dont le systme de faits et
d'explications naturelles fourni par les traditions d'Aristote et
d'autres auteurs grecs stimulrent les naturalistes du XIIIe sicle
faire des observations personnelles du mme ordre et modifier
les explications en consquence. Les 19 premiers livres, sur les 26,
du De Animalibus sont un commentaire qui inclut le texte de la
traduction par Michel Scot de l'Histoire des animaux, des Parties
des animaux et de la Gnration des animaux d'Aristote. Dans
son Commentaire, Albert fait galement usage du commentaire
personnel d'Avicenne sur ces uvres, du Canon d'Avicenne,
fond surGalien, et des traductions latines de certaines uvres
de Galien. Les 7 derniers livres d'Albert comportent des dis-
cussions originales de diverses questions biologiques et des
descriptions d'animaux particuliers, en partie empruntes
Thomas de Cantimpr.
Pour Aristote, la reproduction de la forme spcifique tait
une extension du dveloppement, car le dveloppement tant
la ralisation de la forme chez un individu, la reproduction tait
sa ralisation chez le nouvel individu auquel elle donnait nais-
sance. Albert suit Aristote en distinguant quatre types de repro-
duction : la reproduction sexuelle, o les principes mle et femelle
sont tantt spars en individus diffrents, comme chez les
animaux suprieurs et en gnral ceux qui son-t dous de mouve-
ment dans l'espace, tantt runis comme dans les plantes et les
animaux sessiles et certains autres comme les abeilles ; la repro-
duction par bourgeonnement, comme chez certaines moules ;
et la gnration spontane, comme chez certains insectes, les
anguilles et les cratures infrieures en gnral. Le sexe des
plantes ne fut clairement distingu que par Camerarius (1694},
bien que ce point et t suggr par Thophraste, Pline et
Thomas d'Aquin. Comme Aristote, Albert le Grand rejette la
thorie d'Hippocrate, appuye par Galien, que les deux parents
contribuaient la forme. Aristote dclarait que la femelle ne
fournissait que la matire (qu'il croyait tre la menstruation
(menstruum) chez les Mammifres et le jaune de l'uf chez les
Oiseaux} partir de laquelle la forme mle immatrielle laborait
PENSE SCIENTIFIQUE AU XIII SICLE 133
l'embryon. Albert le Grand est d'accord avec tout ceci ; mais il
suit Avicenne en soutenant que la matire produite par la femelle
est une semence, ou humor seminalis, spare de la menstrue ou
du jaune d'uf, qui, selon lui, n'est autre chose qu'une nourri-
ture. Mais il identifie incorrectement cette semence avec le blanc
de l'uf. Le spermatozode ne fut dcouvert, naturellement,
qu'aprs l'invention du microscope, et Albert le Grand identifiait
la semence du coq aux chalazes. La cause de la diffrenciation
des sexes, tait, disait-il, que la chaleur vitale mle avait le
pouvoir de mixtionner)) l'excs de sang en semence, lui donnant
la forme de l'espce, tandis que la femelle tait trop froide pour
effectuer ce changement de substance. Toutes les autres diff-
rences entre les sexes taient subordonnes celle-ci.
L'efficacit de la chaleur vitale provenait du fait que, des
deux couples de qualits primaires, le chaud et le froid taient
actifs, le sec et l'humide passifs. Le cur tait le centre de la
chaleur vitale, et l'organe central du corps. C'est vers lui, et non
vers le cerveau, qu'Aristote tenait pour un organe de refroidisse-
ment, que se dirigeaient les nerfs. La chaleur vitale tait la source
de toute l'activit vitale. Elle tait la cause de la maturation des
fruits, de la digestion, qui tait une sorte de cuisson, et elle dter-
minait le degr auquel l'animal approchait de la forme adulte
lors de son expulsion de la mre. Les faits d'hrdit, selon
Aristote, s'-expliquaient par la prdominance de la forme mle
sur la matire femelle, les caractristiques femelles l'emportant
lorsque la chaleur vitale du mle tait basse. Les monstruosits
se produisaient dans le cas o la matire femelle tait insuffisante
pour la fin considre et rsistait la forme dterminante. La
chaleur vitale qu'Aristote dcrivait, dans La gnration des
animaux (736 b 36) comme le souffie ou l'esprit [pneuma], qui
est renferm dans la semence et dans sa partie cumeuse, et la
nature qui est dans le souille, ou l'esprit, est analogue l'lment
des astres , tait pour Albert le Grand galement la cause de la
gnration spontane. La corruption de la forme d'un organisme
mort engendrait les formes d'tres infrieurs qui organisent alors
la matire disponible, comme les vers naissaient dans le fumier.
La chaleur vitale du soleil causait aussi la gnration spontane,
et les Arabes, comme les scolastiques, supposaient galement
que de telles formes taient dues une vertu cleste.
De mme qu'Aristote s'opposait Hippocrate et Galien
propos de la question de savoir si la semence mle seule formait
l'embryon, de mme il s'opposait eux pour dcider si en embryo-
logie, de nouveaux caractres naissaient ou s'ils taient tous dj
il
l'
il
!(
1
1
j,
li
!j
]1
!i
1
1
il
i'
!
1
1
. !
1 i
'1
Il
i 1
1 '
134 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
prforms dans la graine qui n'avait plus alors qu' se dve-
lopper. Hippocrate avait soutenu pour sa part une forme de cette
thorie de la prformation combine avec la pangense, c'est--
dire qu'il pensait que le sperme provenait de toutes les parties
du corps du pre, et par consquent donnait naissance aux mmes
parties dans la progniture. Aristote dmontrait que la thorie
selon laquelle l'embryon tait un adulte en miniature qui n'avait
qu' se dvelopper, impliquait que les parties qui se dveloppent
plus tard prexistaient dj en totalit dans le sperme, dont les
parties existaient dj chez le pre, et par 'consquent dans le
sperme qui avait engendr le pre, et ainsi de suite,
l'infini. Selon lui, un tel embotement )) tait une conclusiOn
absurde, et c'est pourquoi il maintenait la thorie pigntique
d'aprs laquelle les parties se produisaient de nova, tant donn
que la forme immatrielle dterminait et diffrenciait la substance
de l'embryon. Aprs la coagulation de la matire femelle par la
semence mle, l'embryon, dclare-t-il, se dveloppait comme une
machine complique dont les roues, une fois mises en route,
suivent leurs mouvements dtermins. On trouve aussi dcrit le
dveloppement d'un certain nombre d'animaux, et cette tude
compare sert de fondement une classification des animaux.
En observant que le dveloppement est plus grand du ct de
la tte, il prfigure la thorie moderne des gradients axiaux,
et lorsqu'il montre que les caractres gnraux prcdent les
caractres spcifiques, il anticipe von Baer. Et l'on peut aussi
remarquer qu'il a compris correctement la fonction du placenta
et du cordon ombilical.
Les recherches personnelles d'Albert le Grand en embryologie
taient guides par Aristote (1 ). Il n'hsite jamais accepter le
tmoignage de ses yeux, mais tout en demeurant prt admettre
alternativement les thories de telle ou telle autorit ; par
exemple, il combine, comme Avicenne, l'pignse avec une
thorie de la pangense, et il attribue d'ordinaire les erreurs
matrielles aux copistes plutt qu' Aristote. Suivant l'exemple
de celui-ci il ouvre des ufs de poule aprs diverses priodes
et dveloppe, per anathomyam et avec une intelli-
gence considrable, la description que donne Aristote de ce _qui
se produit, depuis l'apparition de la tache rouge du cur amm
de pulsations jusqu' l'closion. Il tudie aussi le dveloppement
des poissons et des animaux, dont il comprend la nutritiOn
(1) Dans le texte du De Animalibus d'ALBERT LE GRAND dit par
H. STADLER, il est_possible de suivre le texte original avec les dveloppement.a
d'Albert.
PENS!l:E SCIENTIFIQUE AU XIII SICLE
135
ftale. Et, alors qu'Aristote pensait que la chrysalide est l'uf
de l'insecte, dont la vie s'chelonnait de la femelle mre la larve,
puis la chrysalide (son uf), puis l'adulte, Albert le Grand
sait reconnatre le vritable uf d'insecte, de mme que celui
du pou. Il dveloppe ainsi le texte d'Aristote :
D'abord, les ufs sont un objet trs petit, et il en nat des vers, qui
leur tour se changent en substance d'ufs (oa- ici des
chrysalides), et puis il en sort la forme volante; ainsi il y a un triple chan-
gement partir de l'uf (De Animalibus, !iv. XVII, opusc. 2, chap. 1).
Il dclare en fait, que la gnration de tous les animaux se
produit d'abord partir d'ufs . Et en mme temps, il croit
la gnration spontane. Il donne une excellente description de
l'accouplement des insectes, et l'histoire qu'il prsente (!iv. V,
opusc. 1, cha p. 4) de la vie du papillon est un remarquable morceau
d'observation continue :
Une espce particulire de chenille se cache dans les crevasses aprs
que le soleil a commenc s'loigner du tropique d't, et elle se putrfie
intrieurement et est alors enveloppe d'une peau dure, corne et
annele. C'est l que nat un ver volant qui, l'avant, possde une
longue langue enroule qu'il plonge dans les fleurs pour en sucer le
nectar. Il lui pousse quatre aiJes, deux devant et deux derrire, et il vole,
et il devient multicolore, et il lui pousse plusieurs pattes, mais pas
autant que lorsqu'il tait chenille. Les couleurs varient de deux faons,
selon l'espce ou selon l'individu. Certaines espces sont blanches,
certaines _noires et certaines d'autres couleurs intermdiaires. Mais il y a
une certame sorte appartenant cette dernire espce; dans laquelle on
trouve maintes couleurs diffrentes chez le mme individu. Cet animal,
ainsi ail et engendr partir d'une chenille, a reu de certains le nom
vulgaire de Periscella en latin. Il vole la fin de l'automne et rejette de
nombreux ufs, car toute la partie infrieure du corps du
thorax se transforme en ufs et, en pondant, l'animal meurt. Et puis de
nouveau au printemps suivant ces ufs closent pour donner des
chenilles. Mais certains vers ne deviennent pas des eriscellae; ils se
runissent l'extrmit des branches d'arbres, y font des nids et y
pondent des ufs, et de sortent des vers au printemps suivant.
Ceux de cette catgorie disposent toujours le nid en direction du soleil
midi. Mais ceux de la catgorie ngendre par les formes volantes
disposent tous leurs ufs dans les murs et les fentes du bois et des murs
des maisons proximit des jardins.
Les observations personnelles d'Albert s'tendent bien
des phnomnes zoologiques autres que la reproduction. Thomas
de Cantimpr, malgr ses qualits d'observateur, avait insr
tout un livre d'animaux fabuleux dans son De Natura Rerum
(vers 1228-44) ; mais Albert critique les histoires de la sala-
136 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
mandre, du castor et de la macreuse, d'aprs ses observations
personnelles. Il dit du phnix, symbole de la rsurrection, qu'il
est tudi par les thologiens mystiques plus que par les natu-
ralistes. Il donne d'excellentes descriptions d'un grand nombre
d'espces septentrionales inconnues d'Aristote, et note les varits
de couleur de l'cureuil (Pirolus) qui passe du roux au gris
mesure que l'on va d'Allemagne en Russie, et l'claircissement
des couleurs chez les faucons (Falcones), les choucas (Monedulae)
et les corbeaux (Corui) dans les climats froids. La couleur en
comparaison de la forme, a peu d'importaD.ce comme caractre
spcifique. Il remarque le rapport de la structure avec le mode de
locomotion, et applique le principe d'Aristote de l'homologie
la correspondance entre les os de la patte de devant chez le
cheval et le chien. Il montre que les fourmis amputes de leurs
antennes perdent le sens de la direction, et conclut ( tort) que
les antennes portent des yeux. Sa connaissance de l'anatomie
interne tait parfois mdiocre, mais il a dissqu des grillons et
observ les follicules ovariens et les traches. II semble avoir
reconnu le cerveau et le cordon nerveux chez le crabe et entrevu
leur fonction dans le mouvement. Il a observ que_ la mue du
crabe s'tendait aux membres, et montr que ceux-ci repoussaient
aprs amputation. Et il ajoute :
Mais ces animaux rgnrent rarement leur abdomen, car c'est dans
le pont au-dessus duquel sont places les parties molles, que les organes
de leur mouvement sont fixs ; et une vertu motrice descend dans ce
pont, laquelle provient de cette partie de l'animal qui correspond au
cerveau. C'est pourquoi, puisque c'est l le sige d'un pouvoir plus noble,
il ne peut tre enlev san::; danger {liv. VII, opusc. 3, chap. 4}.
Le systme de classification adopt par Albert pour les
animaux dcrits aux livres 23-26 suit les grandes lignes de celui
que propose Aristote, et qui est ici approfondi dans une certaine
mesure. Aristote reconnaissait trois degrs de ressemblance dans
le rgne animal : (( l'espce >> o il y avait complte identit de
type, et o les diffrences entre individus taient accidentelles,
sans tre perptues dans la reproduction ; le genre ))
1
compos
de groupes tels que les Poissons ou les Oiseaux; et le grand
genre qui impliquait la correspondance morphologique, ou
homologie, entre l'caille et la plume, l'arte et l'os, la main et
la griffe, l'ongle et le sabot, et dont tout le groupe des animaux
sanguins (nos Vertbrs) tait un exemple. Bien qu'Aristote n'ait
pas difi de classification vritable, les grandes lignes de son
systme sont aises reconnatre, et c'est ce qu'a fait
PENSE SCIENTIFIQUE AU XIII SICLE 137
Comme chaque espce et chaque genre prsentent de nombreuses
diffrenciations, on peut les grouper de multiples faons, et,
comme Aristote encore, Albert ne s'en tient pas un systme
unique, mais rpartit les animaux tantt en groupes fonds sur
la similitude de la morphologie ou de la reproduction, et tantt
en groupes cologiques, tels que les animaux volants {volalilia),
nageurs (na!atilia), marcheurs (gressibilia) et rampants (rep-
tilia). Ici, il marque un progrs sur Aristote en proposant une
rpartition des animaux aquatiques en dix genres : malachye
(Cphalopodes), animalia mollis tes!ae (Crabes), animalia duris
!estae (Crustacs et Coquillages), yricii marini (Oursins de mer),
masluc (Anmones de mer), lignei (toiles de mer, Holothuries),
uere!rale (Pennatulids ou Gphyriens), serpentini (Polychtes),
flecmatici (Mduses) et spongia marina (ponges). A l'gard de
certains animaux, il rpte et aggrave les erreurs d'Aristote,
classant les Baleines avec les PoisSOns e_t les Chauves-souris avec
les Oiseaux, bien qu'il ait observ les dents de la chauve-souris
et dit (!iv. I, opusc. 2, cha p. 4), qu' elle se rapproche de la nature
des quadrupdes .
Le principal systme de classification tir d'Aristote par
Albert le Grand est celui qui se fonde sur le mode de gnration,
c'est--dire sur le degr de dveloppement (qui dpend lui-mme
de la chaleur vitale et de l'humidit des parents) atteint par la
descendance au moment de l'expulsion du corps maternel. Ainsi,
les Mammifres sont les animaux les plus chauds, et produisent
par viviparit des jeunes qui sont l'exacte ressemblance des
parents, sauf qu'ils sont plus petits ; les Vipres et les Poissons
cartilagineux sont ovipares l'intrieur et vivipares l'extrieur;
les Oiseaux et les Poissons produisent des ufs parfaits. c'est--
dire des ufs qui n'augmentent plus de taille aprs la ponte;
les Poissons, les Cphalopodes et les Crustacs donnent des ufs
imparfaits ; les produisent un scolex (larve ou uf
prmatur ))) qui, aprs dveloppement, devient un uf >>
(la chrysalide) ; les Testacs mettent une humeur visqueuse
gn.ratrice o se reproduisent par bourgeonnement ; et en gnral
les membres des groupes infrieurs peuvent tre engendrs spon-
tanment. L'chelle (( aristotlicienne J> complte du monde
vivant, telle qu'Albert l'a admise et modifie, est. expose au
Tableau II (p. 138).
Aprs le xme sicle, la botanique et la zoologie descriptives
sont entretenues par des botanistes et des naturalistes qui
s'intressent une multitude de sujets. Parmi les botanistes,
Matthaeus Sylvaticus inclut dans son dictionnaire des simples
1
1
1.
.....
.....
138 DE SAINT AUGUSTIN A GALILI1:E
i
g;,.
" .
= .
0
.a
f
"'
.,.
PENSJ1:E SCIENTIFIQUE AU XIII SICLE 139
mdicaux, ou Pandeciae (1317) une grande quantit de renseigne-
ments fonds sur l'observation personnelle des plantes des
diffrentes rgions qu'il a visites, ou de la collection de plantes
indignes ou trangres cultives dans son jardin botanique,
Salerne. C'est l le premier jardin botanique non monastique
que l'on connaisse; il en apparat d'autres aprs cette poque,
qui taient surtout rattachs aux facults de mdecine des
universits, le premier du genre tant tabli Prague en 1350.
Un certain nombre de chirurgiens et de mdecins, comme Jean
de Milan en Italie, John Arderne en Angleterre et Thomas de
Sarepta en Silsie, composrent des herbiers au xiVe sicle.
Jean de Milan illustre son herbier, Flos Medicinae, achev
avant 1328, de 210 dessins de plantes et Thomas de Sarepta,
qui mourut vque vers 1378, offre un intrt particulier pour
avoir fait, dans sa jeuriesse, un herbier compos de plantes
sches recueillies en diffrents endroits, y compris l'Angleterre.
Un herbier anonyme franais compil Vaud vers 1380, offre
l'intrt de contenir des renseignements nouveaux sur les plantes
de Suisse ; m ~ s l'herbier le plus remarquable de Cette priode-
est le Liber de Simplicibus, achev Venise en 1410 par Benedetto
Rinio (v. ci-dessus, p. 127). Outre les magnifiques peintures
de 450 plantes indignes et trangres, cet herbier contient de
brves notes de botanique indiquant le moment de la rcolte,
la partie de la plante qui contient le remde, les autorits aux-
quelles on a fait appel, et le nom de chaque plante en latin, grec,
arabe, allemand, dans les diffrents dialectes italiens et en slavon.
A l'poque, Venise se livrait un commerce actif de mdicaments
tant avec l'Occident qu'avec l'Orient, et l'herbier de Rinio se
trouvait dans une des principales boutiques d'apothicaire, o il
pouvait servir, dans la pratique, l'identification des plantes.
C'est ce mme intrt pour la mdecine que l'on doit attribuer
les herbiers imprims qui commencrent paratre plus tard
au xv sicle (v. ci-aprs, pp. 464 et suiv.).
Parmi les autres naturalistes du XIve sicle, Crescenzi incor-
pore son Ruralia Commoda une grande quantit de renseigne-
ments sur les Varits de plantes domestiques et d'animaux de
toute sorte, et il consacre une section particulire aux jardins
(v. ci-aprs, pp. 169 et suiv.). Pour l'agriculture, ses sources
principales_taient les crivains romains, Caton l'Ancien, Varrori,
Pline et la partie de la Geoponica relative la vigne qu'avait
traduite Burgundio de Pise, tandis que pour la biologie, il se
rfrait Albert le Grand et A vi cenne. Le naturaliste allemand,
Conrad von Megenburg, se distingue pour avoir crit vers 1350,
140 DE SAINT AUGUSTIN A
le premier ouvrage scientifique important en allemand, Das
Ruch der Nalur. C'est au fond une traduction libre du De Rerum
Natura de Thomas de Cantimpr, mais il contient certaines
observations originales sur les arcs-en-ciel, la peste, et divers
animaux et plantes. Cet ouvrage jouit d'une grande popularit,
et la premire dition imprime de 1475 est l'ouvrage le plus
ancien o l'on ait utilis des bois gravs reprsentant des plantes
dans l'intention prcise d'illustrer le texte et non pas seulement
titre dcoratif. Ces illustrations ne prcdrent sans doute pas
beaucoup. l'impression, mais c'est un naturaliste de la fin
du xrve sicle, Cybon d'Hyres, que l'on doit des illustrations
rvlant de trs grandes qualits d'observation (v. plus haut,
p. 126). Gaston de Foix, qui commena en 1387 crire son
clbre trait franais, Le miroir de Phoebus, qui fit pour la chasse
ce que l'empereur Frdric II avait fait pour la fauconnerie,
se rvla lui aussi un excellent naturaliste. Cette uvre, qui fut
trs populaire, et fut traduite en anglais au dbut du xve sicle,
contient des descriptions pratiques excellentes sur la faon de
soigner les chiens courants, les faucons et autres animaux
chasseurs, ainsi qu'une masse de renseignements sur les inurs
des animaux chasss tels que le cerf, le loup, le blaireau et la
loutre. Dans un livre de bergerie" crit en 1379 pour Charles V,
un autre Franais, Jehan de Brie, montrait qu'il pouvait exister
un intrt pour la nature jusque dans les cercles de la Cour. En
Angleterre, une srie de traits sur diffrentes chasses la cam-
pagne atteignit son apoge avec le Boke of Si. Albans [Le livre
de saint Albans] qui eut deux ditions en 1486 et 1496, dont la
seconde contenait un des premiers exposs complets en- anglais
sur la pche ; il existe aussi un ouvrage antrieur, le Treatyse of
Fysshinge wilh an Angle [Trait de la pche la ligne], qui servit
de base l'expos du Boke, et qui date des vingt premires
annes du xve sicle. Chez Pier Candida Decembrio (1399-1477),
ou Petrus Candidus, zoologiste italien qui crivit en 1460, on
trouve une srie de descriptions d'animaux auxquelles furent
ajoutes, au xvie sicle, d'excellentes illustrations reprsentant
des oiseaux, des fourmis et d'autres cratures.
Un grand nombre d'ouvrages thoriques sur la biologie datent
galement des xrve et xve sicles, principalement sous forme de
commentaires de divers livres d'Aristote. de Galien d'Averros
ou d'Avicenne. Au xme sicle, Gilles de Rome 1247-1316)
crivait un trait d'embryologie, De Formatione Corporis Humani
in Utero, fond en grande partie sur Averros, et dans lequel il
discutait du dveloppement du ftus et du moment o l'me y
SCIENTIFIQUE AU XIIIe SICLE 141
pntrait. Ce dernier point tait le sujet de mainte controverse
et, qui discutaient, on trouve Dante qui met
avant 1 op1mon de samt Augustin et d'Averros, selon laquelle
est en mme temps que le corps, mais ne se
mamfeste qu avec le premier mouvement du ftus. Un autre
crivain du xrve sicle, le docteur italien Dino del Garbo (mort
en 1327) . la et le dveloppement des plantes
et des ammaux a partir de semences une sorte de fermentation
et essaye de prouver que les germes des maladies
se trouvent dans le cur. Son compatriote, Gentile da Foligno,
s'efforce de la mathmatique entre les poques
de la formahon et du premier mouvement du ftus, et la nais-
autre sujet attira galement l'attention
des ecnvams scolastiques du xrve sicle : c'tait l'origine et la
nature du mouvement chez les animaux, et des auteurs comme
Walter Burley, Jean de Jandun et Jean Buridan discutrent
cette question dans leurs commentaires sur le De M otu Animalium
d'Aristote. D'autres parties de sonDe Animalibus furent commen-
tes par crivains, depuis John Dymsdale ou Teasdale
au dbut du xrve sicle en Angleterre, jusqu' Agostino Nifo
de Padoue, au milieu du xve sicle. Sous les titres De
Cordis o? r:e Corde fut crite une srie de traits, qui commenait
par celm d Alfred de Sareshel. Quant la question de savoir si
dans la gnration, la semence tait une contribution des
sexes, elle fut discute par les thoriciens, en particulier en raison
de la ,Popularit, au xve sicle, de Lucrce qui tait partisan de
la theorie de la double semence (v. plus loin, p. 306). Le dbat
devait se poursuivre jusqu'aux xvue et xvure sicles dans la
controverse entre les animaculistes et les ovistes. A la fin du
xve sicle, Lonard de Vinci essaya d'introduire certaines de ces
questions thoriques dans le domaine de l'exprimentation mais
ce n'est pas avant le xrxe sicle que l'embryologie
accomplit des progrs vritables.
le. domaine de la biologie, ce n'est ni en botanique, en
zoologie, ni en embryologie que se produisirent les dveloppe-
ments les plus intressants aux xrve et xve sicles mais en ana-
tomie. tude fut motive par la valeur qu'elle
prsentait pour les mdecins et chirurgiens (v. ci-dessous,
pp. 2?9 et suiv. et 472 et sui:<.); les sources principales des
taient Galien (129-200 ap. J.-C.)
et Avicenne qm, pour les sections d'anatomie de son Canon de
la mdecine, s'tait largement inspir de Galien. Certaines autres
ides relatives l'anatomie taient aussi empruntes Aristote,
142 DE SAINT AUGUSTIN A GALILll:E
ainsi qu'on le voit dans l'ouvrage de Richard de Wendover,
Analomia Vivorum, qu'utilisa Albert le Grand. Mais la fin
du XIII
8
sicle, on accordait surtout la prfrence Galien,
gnralement plus exact.
Les ides de Galien en anatomie, fondes sur des dissections
d'animaux et d'tres humains, sont troitement lies un sys-
Sonq
ii' IJJ/e
"'i nO!n
Cl
Fm. 19. - Les quatre humeurs. Dans le cycle des saisons, la succession
des humeurs prdominantes comporte-: le sang (printemps), la bile jaune {t),
la bile noire, atrabile ou mlancolie (automne), le phlegme (hiver).
tme de physiologie. Pour une certaine part, les unes comme
les autres taient ouvertement empruntes ses grands pr-
dcesseurs, Hrophile et, plus particulirement, ll:rasistrate
(m sicle av. J.-C.). Selon Galien, c'est le cerveau (et non le
cur, comme le disait Aristote} qui est le centre du systme
nerveux, et les fonctions_ vitales s'expliquent par les trois esprits
(spiri!us ou pneuma) et les quatre humeurs hippocratiques, qui
correspondent aux quatre lments (fig. 19).
L'quilibre de ces quatre humeurs - le sang, le phlegme
(pi!ui!a, que l'on trouve dans le corps pituitaire), la bile noire
(ou melancholia, dans la rate) et la bile jaune (ou choie, dans la
vsicule biliaire) - est ncessaire pour assurer le fonctionnement
sain du corps, mais les fonctions vitales elles-mmes sont amenes
par la production et les mouvements des trois esprits, les < esprits
naturels du foie, les esprits vitaux du cur et les esprits
PENSgE SCIENTIFIQUE AU XIII Si;:CLE
FIG. 20. - Le systme physiologique d'aprs- Galien
Les flches indiquent la direction gnrale
du mouvement du sang et de l'air
143
animaux (1) du cerveau (fig. 20). Ceux-ci taient le produit
final de la nourriture et de l'air aspir dans les poumons par
{1) _Le t ~ r m spiritus anfmal!s se rapporte l'anima, le souffle, principe
de la _vie annn!l.Je; en grec, 1 gmvalent est pneuma psuchikon, Dans la termi
nolog1e sc_olasbque, cette amma s'oppose l'animus principe spirituel de vie
l'me rationnelle. ' 1
144
DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
Pacte respiratoire, et c'est ce moment que, selon Galien, le
principe de vie pntrait dans le corps anim. Cette thorie
physiologique, avec ses trois grands systmes, dont chacun se
rattachait l'une des trois sortes d'esprits et leurs fonc-
tions, domina entirement les ides que l'on avait de la signi-
fication des organes et des relations jusqu' ce
qu'eUe ft renverse par William Harvey (cf. plus loin, pp. 424
et suiv.).
Selon sa thorie galement, la nourriture ingre dans l'esto-
mac est d'abord transforme en chyle sous l'effet de ce que l'on
appelait la premire << coction , processus men b_onne fin par
la chaleur inne du corps anim, et analogue la cmsson domes-
tique des aliments. En mme temps, les lments inutiles de _la
nourriture sont absorbs par la bile, s'y transforment en bile
noire, et sont vacus par l'intestin. Quant au chyle, ce liquide
blanc est transport par la veine porte {1) de l'estomac et des
intestins au foie. Ici, dans la deuxime coction, il se transforme
en sang veineux, qui est principale des quatre et
. s'y imprgne d'un pneuma mn toutes les
ces esprits naturels qui sont le principe de la_ nutnbon de
la croissance. Bien qu'Aristote ait correctement rattach les vemes
ainsi que les artres au cur, Galien prtend que les veines
forment un systme spar, totalement diffrent, par sa structure
et sa fonction, des artres, et que le systme yeineux part non
du cur, mais du foie. La fonction du systme veineux, selon
lui, est de transporter le sang veineux, charg d'esp.rits naturels
et de nourriture, du foie jusque dans toutes les parties du corps.
II compare la veine cave au tronc d'un arbre dont les racines
plongent dans le sol, le foie, et dont les branches s'tendent
comme les veines. C'est cette conception des veines et des artres
comme organes appartenant deux systmes physiologiques et
anatomiques totalement diffrents, qui marque l'opposition
fondamentale entre la thorie du mouvement du sang labore
par Galien, et celle par laquelle Harvey devait la remplacer.
Pour Galien, la fonction du sang veineux est d'alimenter les
organes auxquels il parvient en provenance .du foie. Le processus
par lequel la nourriture pa: .l.es veines _se transfori?e
chair constitue, en somme, la troisieme coctiOn. On estimait
{1} Ce n'est que dans ce vaisseau qu'il se produit un changement de direc-
tion de l'coulement : une partie du sang veineux re".:ient foie po,rter
les esprits naturels et la nourriture l'estomac et aux mtestms. Par smte dune
erreur d'interprtation certains historiens rcents ont suppos que le sang
subissait un de flux et reflux li dans l'ensemble du systme
veineux.
-
PENSE SCIENTIFIQUE AU XIII SICLE 145
que la quantit totale de sang dans le corps n'tait pas grande et
qu'elle subissait un renouvellement lent et _continuel pa;tir
du foie.
Du sang dvers par le foie dans la veine cave, une partie,
et, Galien, une trs petite partie seulement, pntre dans la
partie droite du Celui-ci, pour Galien, ne comporte que
deux cavits, les ventricules. A ses yeux, les oreillettes ne sont
que de simples dilatations des grandes veines. Il pense aussi que
le cur n'est pas un muscle car, contrairement un muscle
. . '
on ne peut le faire agir volont, et il hat sans arrt et sans l'inter-
vention de la volont, en raison d'une facult pulsatoire spci-
fique, ou vis pulsifica, que possdent ses tissus. Il est d'avis que
l_es artres possdent la mme facult, qui se manifeste dans
le pouls.
Les opinions de Galien sur l'action du cur et le pouls artriel
diffrent de celles d'Aristote non moins que ses vues sur le
systme veineux. Tous deux croient que le cur est le centre de
la chaleur inne ou naturelle du corps (produite selon Galien par
une combustion, lente), et soutiennent que le mouvement actif
du cur est sa dilatation dans la diastole, et non, comme Harvey
devait le montrer, sa contraction dans la systole. Aristote
attribue, pour sa part, cette dilatation la chaleur cardiaque
elle-mme, qui fait bouillir le sang, le fait se dilater, et cause son
irruption dans l'aorte, et, de l, dans les artres etle corps.
Galien soutient, contraire, que c'est la vis pulsifica propre
du cur qui cause sa dilatation, ce qui attire en lui le sang veineux
de la veine cave ; et il prtend en outre que c'est la dilatation
active similaire de l'aorte et des artres qui attire le sang artriel
et les esprits hors du cur pour les envoyer dans le corps. Au cours
de cette dilatation, soutient-il, le ventricule gauche attire gale-
ment de l'air des poumons par la voie de l'artre veineuse, et,
de la mme faon, les artres attirent de l'air travers la peau.
En fait, il considre les mouvements des poumons dans la respi-
du battement du cur, et du pouls artriel, comme au
service gnral de la mme fonction, la vitalisation et la distri-
bution du sang artriel, et le refroidissement et l'puration
ncessits par la chaleur cardiaque.
Galien possde une connaissance presque complte de l'ana-
tomie essentielle du cur, et il sait que le passage du sang
travers cet organe est dirig par la prsence de valvules sens
unique aux quatre ouvertures situes l'entre et la sortie de
ses cavits. Ces valvules avaient t dcouvertes par rasistrate
{cf. fig. 38). Comme le dit Galien dans son De Naluralibus
A, C. CROMBIE, I 10
!46 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
Facultalibus [Des facults naturelles], livre 3, section XIII :
La nature a muni les ouvertures cardiaques de membranes
annexes pour empcher le contenu d'tre entran vers l'arrire.
Ceci veut dire que le sang qui traverse le cur et les poumons
se propage gnralement vers l'avant. Le sarig de la veine cave
qui pntre dans le ventricule droit ( part une quantit insigni-
fiante qui retourne en arrire par la valvule) subit alors deux
sorts possibles. La plus grande partie franchit une valvule qui
ouvre le passage du ventricule la veine artrielle (qui est
aujourd'hui la veine pulmonaire). Lors de la contraction du
thorax, ce sang, dont la retraite est coupe l'arrire par la
valvule, est chass dans les poumons, auxquels il apporte la
nourriture, et, grce de minces vaisseaux, dans 1 'artre veineuse
(notre artre pulmonaire), dont les ramifications s'anastomosent
avec celles de la veine artrielle. Mais Galien ne dit pas clairement
s'il entend que l'artre veineuse amne alors le sang au ventricule
gauche. Il est certain qu'elle transporte de l'air inspir, ou
qualit emprunte l'air attir des poumons au ventncule
gauche lors de la diastole. Dans la direction oppose, les (( dchets
fuligineux >> provenant de la combustion de la ehaleur inne
sont emports du ventrieule gauche aux poumons, d'o ils sont
expirs. Toutes ees oprations ont pour effet de purifier et de
refroidir le cur, et il les considre comme les principales fonc-
tions des poumons. Ce qui rend possible cette progression
double sens dans l'artre veineuse, aux yeux de Galien, c'est
l'inefficacit relative de la valvule mitrale qui ouvre le .passage
dans le cur; mais par la suite, cela devait devenir une des diffi-
cults qui amenrent William Harvey reconsidrer tout le
systme de Galien.
Outre ce passage dans la veine artrielle, Galien prtend
qu'une petite quantit de sang est injecte du ventricule droit
dans le ventricule gauche travers les pores minuscules que
contiennent les cavits du septum, ou cloison interventriculaire.
Dans le ventricule gauche, ce sang rencontre le pneuma amen
des poumons dans l'artre veineuse, et s'Y transforme en
esprits vitaux >>, principe de la vie animale tel qu'il se mani..;
feste dans la chaleur inne, et transport par le sang artriel.
Du ventricule gauche le sang est attir par la dilatation de
l'aorte, par une valvule qui s'ouvre vers l'extrieur. Passant
dans l'aorte, il est rparti dans tout le corps par les artres,
sous l'influence du pouls, et rpand dans tous les organes les
esprits vitaux.
Certaines des artres amnent le sang la tte et, dans le rele
PENSE SCIENTIFIQUE AU XIII SICLE 147
mirabile (rets admirable){!) situ la base du cerveau, le sang se
divise finement et se charge d'un troisime pneuma, les _ esprits
animaux >>. Ceux-ci sont contenus dans les ventricules crbraux,
et ils sont rpartis dans les organes sensoriels et les muscles par
les nerfs, que Galien supposait tre creux. Ces esprits animaux
taient le fondement des sensations et de l'activit musculaire
volontaire.
Ainsi, selon Galien, le corps comportait trois organes princi-
paux, dont chacun tait le centre d'un systme anatomique et
d'une fonction physiologique. Le foie tait le centre du systme
veineux et de la facult naturelle >> ou vgtative rattache la
nutrition ; mais, en opposition complte l'opinion adopte
depuis Harvey, Galien tenait ce systme pour compltement
distinct, la fois par la structure et par la fonction, du systme
artriel, dont le centre tait le cur. Les artres, paroi paisse,
avaient un aspect tout fait diffrent de celui des veines ; le sang
qu'elles contenaient diffrait du sang veineux par la couleur et la
viscosit, et ceci s'accordait avec la supposition selon laquelle
elles remplissaient une fonction diffrente. Le systme artriel
servait la facult u vitale>> dont le sige tait le cur, origine de la
chaleur vitale, refroidi par les poumons. Enfin, il y avait le
cerveau, centre du systme nerveux et de la facult <<animale n ou
psychique, avec les esprits animaux qui correspondaient un
esprit matriel subtil (anima) et, tout au moins dans les crits
des scolastiques, servant de liaison entre le corps matriel et l'me
rationnelle immatrielle (ani mus).
Comme les anatomistes et physiologistes d'Alexandrie, et en
remontant jusqu' Hrophile et rasistrate au nie sicle av. J .-C.,
dans l'enseignement desquels il avait t lev, Galien fut un bon
observateur. Il tudia l'anatomie des os et des muscles, mais, pour
ceux-ci, il lui arriva de tirer des conclusions (comme Vsale
aprs lui) relatives l'homme d'aprs la dissection d'animaux
tels que le singe de Barbarie. Il semble en fait avoir surtout
travaill sur des animaux. Il fait la distinction entre les nerfs
sensoriels (u mous n) qui pntrent de l'organisme dans la moelle
pinire, et les nerfs moteurs ( <( durs n) qui en sortent. Il a reconnu
un grand nombre de nerfs crniens, et fait des expriences sur la
moelle pinire, montrant que le sectionnement entre diffrentes
vertbres produisait -"des effets diffrents : la mort instantane
quand la rupture avait lieu entre les 2 premires vertbres, puis
( 1) situ la base du cerveau, qui est bien dvelopp chez certains
animaux (le veau, par exemple), mais non chez l'homme. 1.1
148 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
l'arrt de la respiration, la paralysie des muscles thoraciques, la
paralysie des membres infrieurs, de la vessie et des intestins,
lorsqu'elle tait pratique en divers points infrieurs. Il avait aussi
une notion assez exacte du cheminement gnral des veines et des
artres, sur les fonctions desquelles il se livra des expriences.
rasistrate croyait que les artres ne contenaient que de l'air,
mais Galien montra que, lorsqu'on perce un segment d'artre
ligatur aux deux extrmits il en sort du sang. C'est pourquoi, si
ses erreurs- sa thorie des mouvements du sang, par exemple-
ont fourvoy anatomistes et physiologistes jusqu'aux xvre et
xvn
8
sicles, c'est grce sa mthode exprimentale, selon
laquelle il tudia des problmes allant de la production de la
voix par le larynx et. du fonctionnement du rein aux proprits
mdicinales des herbes, que les hommes apprirent les rectifier.
Les premiers rudits du Moyen Age qui lurent les uvres de
Galien ne furent pas en mesure d'y ajouter grand-chose d'original,
mais, ds le xne sicle, on admettait, ainsi qu'en tmoigne
1'Anaiomia Ricardi de Salerne, qu'
une connaissance de l'anatomie est indispensable aux mdecins,
afin qu'il comprennent comment le corps humain est constitu en vue
d'accomplir des oprations et des mouvements divers .
Les grands chirurgiens des XIIIe et xive sicles affirment avec
insistance qu'une certaine connaissance pratique de l'anatomie est
ncessaire leur art ; Henri de Mondeville (mort en 1320), par
exemple, dclare que l'esprit doit renseigner la main dans son
opration, et que la main, son tour, doit apprendre l'esprit
interprter la proposition gnrale selon le cas particulier. A
Salerne, au xne sicle, la dissection de corps humains et d'animaux
semble avoir fait partie des tudes mdicales prparatoires ; le livre
d'anatomie le plus ancien en Occident est 1'Anatomia Parei,
datant du dbut du xne sicle, attribu un certain Copho de
Salerne, qui dcrit la dissection d'un porc en public. A Salerne
encore quatre autres ouvrages suivirent celui-ci au xiie sicle,
dont le quatrime, Anatomia Ricardi, est le premier dcrire
l'anatomie humaine. Il est d'ailleurs fond en grande partie sur
des sources littraires, et contient des descriptions de l'il, des
nerfs moteurs et sensoriels, des membranes du ftus et d'autres
organes, semblables celles qu'avaient donnes Aristote et Galien.
Au XIIIe sicle, la pratique de la dissection se poursuit
Bologne, o l'on trouve le premier tmoignage de dissections
humaines dans la Chirurgia du chirurgien Guillaume de Saliceto,
acheve en 1275. Cet ouvrage est la premire anatomie topogra-
PENSE SCIENTIFIQUE AU XIII SICLE 149
phique publie en Occident, et, bien que fond sur des sources
latines antrieures, il contient les observations d'un chirurgien
praticien, par exemple sur les organes thoraciques d'un homme
bless la poitrine, ou sur les veines dans les articulations, ou sur
la rgion infrieure de l'abdomen comme il apparat dans les cas de
hernies. Chez un autre chirurgien italien, Lanfranc de Milan (mort
avant 1306), qui travailla Paris, on trouve des dtails anato-
miques en relation avec des blessures de diffrentes parties du
corps. Bologne offrait d'autres occasions de dissection humaine
grce aux examens post moriem pratiqus en vue de dterminer,
des fins lgales, la cause du dcs. On trouve mention de cette
pratique la fin du xm sicle chez Taddeo Alderotti (mort
en 1303), qui assista aussi des dissections d'animaux; et le
premier rapport officiel d'autopsie est donn en 1302, par Barto-
lomeo da Varignana. Un manuscrit datant d' peu prs la mme
poque et conserv la Bibliothque Bodlienne d'Oxford com-
porte une illustration reprsentant une scne de dissection ; plus
tard, au XIve sicle, de nombreuses autopsies furent pratiques
pendant la Grande Peste. Le mme manuscrit de la Bibliothque
Bodlienne co_ntient des illustrations stylises reprsentant les
cinq systmes veineux, artriel, nerveux, musculaire et du
squelette, ainsi qu'un enfant pendant la gestation. On trouve des
illustrations semblables dans d'autres manuscrits des xive et
xve sicles, qui ont t publis par Sudhoff.
L'homme qui remit l'anatomie en honneur en introduisant la
pratique rgulire des dissections publiques de cadavres des fins
pdagogiques est Mondino de Luzzi (vers 1275-1326), qui fut
l'lve d'Alderotti et devint professeur Bologne. L'Anatomia
de Mondino, termine en 1316, fut le manuel d'anatomie le plus
populaire avant celui de Vsale, au xvie sicle, et il en existe
un grand nombre de manuscrits et d'ditions imprimes. Mondino
lui-mme dissqua des cadavres masculins et fminins, de mme
qu'un jour celui d'une truie pleine. Son livre est le premier qui
ft spcifiquement consacr l'anatomie, et non pas simplement
un appendice un ouvrage de chirurgie. En fait, c'est un manuel
de dissection pratique, o les organes sont dcrits dans l'ordre o
ils doivent tre ouverts : d'abord ceux de l'abdomen, puis ceux
du thorax et de la tte, et enfin les os, la colonne vertbrale et
les extrmits. Ce classement tait impos par la ncessit, en
l'absence de bons agents de conservation, de dissquer d'abord
les parties les plus prissables et d'achever la dissection en
quelques jours. Mondino utilisa galement des prparations
sches au soleil pour montrer la structure gnrale des tendons
150 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
et des ligaments, et des cadavres macrs pour suivre les nerfs
jusqu' leurs extrmits. On peut trouver un bon expos de la
procdure gnral dans la Chirurgia Magna, de Guy de Chauliac,
acheve en 1360.
Malgr ses observations personnelles, l'Anatomia de Mondino
tait fonde en grande partie sur Galien, l'auteur byzantin
du vue sicle, Thophile, et diverses autorits ar:ibes. L'influence
de celles-ci apparat dans sa terminologie arabe latinise. Parmi
les vocables non arabes qu'il utilise, deux ont survcu jusqu' ce
jour : matrice et msentre. En fait, Mondino ne pratiquait pas
la dissection pour faire des dcouvertes, mais, comme un tudiant
en mdecine d'aujourd'hui, pour acqurir une connaissance
pratique de l'enseignement fourni par l'autorit du manuel. Dans
son propre trait, il conserve la fois les erreurs et les observations
correctes de ses sources. Il croit que l'estomac est sphrique,
que le foie a cinq lobes, que l'utrus comporte cinq chambres,
et que le cur possde un ventricule central dans la cloison
interventriculaire. Et pourtant il donne unedescription correcte
des muscles de l'abdomen, et il est peut-tre le premier avoir
dcrit le canal pancratique. Dans l'une au moins de ses ides, sa
tentative pour tablir la correspondance entre les organes gni-
taux des deux sexes, il devait tre suivi par Vsale. En physio-
logie, certaines de ses ides offrent un intrt particulier. Il
soutient que la production de l'urine est due au filtrage du sang
par les reins, et attribue au cerveau la fonction, qui remonte
Aristote, de refroidir le cur. En plus, le cerveau agit comme
centre du systme nerveux, et Mondino soutient que ses fonctions
psychologiques sont localises dans trois ventricules : le ventricule
antrieur, qui est double, est le sige du sensus communis, ou
(( sens commun qui, selon la psychologie contemporaine, repr-
sente la facult qu'a l'homme de faire des comparaisons entre les
diffrents sens ; le ventricule central est le sige de l'imagination,
le ventricule postrieur, celui de la mmoire. Les oprations
mentales sont contrles par le ver rouge )) (c'est--dire les
plexus chorodes du troisime ventricule crbral), qui ouvre et
ferme les passages entre les ventricules et rgle l'coulement des
esprits animaux (fig. 40, p. 442).
Aprs Mondino, l'enseignement de l'anatomie, avec dissections
publiques des cadavres humains et mme la recherche, se pour-
suivirent Bologne et ailleurs en Italie septentrionale, grce
une srie de mdecins distingus, Guido da Vigevano, Niccol
Bertruccio, Alberto de Zancari, Pietro Torrigiano et Gentile da
Foligno. Guido da Vigevano, qui travailla tant Pavie qu'en
PENSE SCIENTIFIQUE AU XIII SICLE
15!
France, crivit en 1345 un trait fond en partie sur Mondino et
d'autres autorits et en partie sur ses dissections personnelles.
Son livre est intressant par son illustration qui montre un
progrs considt:lble dans la technique de la dissection sur celle
du dbut du XIv sicle (PL. VIII, face p. 193). Un trait notable
est que le cadavre tait suspendu une potence, comme plus
tard dans un grand nombre des illustrations de Vsale.
Parmi les autres mdecins de Padoue, deux se distinguent
particulirement: Gentile da Foligno, qui est peut-tre le premier
avoir dcrit les calculs biliaires, et Niccol Bertruccio pour sa
description du cerveau. En France, au XIve sicle, un compagnon
d'tudes de Mondino Bologne, Henri de Mondeville, faisait
dj en 1308 des dissections systmatiques, et employait des
graphiques et une reproduction du crne dans son enseignement
Montpellier. Dans la section anatomique de son sommaire
mdical, il donne un bon expos du systme de la veine porte.
Sa dfinition des nerfs englobe les tendons et les ligaments ; et il
n'est pas sans intrt de noter que c'est un autre professeur
clbre de Montpellier, Bernard de Gordon (mort vers 1320), qui
semble avOir suggr que les nerfs exeraient une traction mca"'
nique sur les muscles. Bernard suivait les auteurs grecs en croyant
que l'pilepsie avait pour cause l'obstruction par les humeurs des
passages du cerveau, gnant- ainsi l'alimentation en air des
membres. Guy de Chauliac, qui avait fait ses tudes Bologne
sous la direction de Bertruccio, poursuivit l'enseignement par
dissections publiques Montpellier, et l'un des manuscrits de son
trait de chirurgie contient certaines illustrations excellentes qui
montrent des dissections en cours. Au xve sicle, ces dissections
publiques furent institues dans d'autres centres, Vienne
en 1405 et Paris en 1407. On trouve galement des illustrations
anatomiques dans un manuscrit, des environs de 1420, d'un
trait d au mdecin anglais John Arderne, ainsi que dans un
manuscrit allemand, crit entre 1452 et 1465, de la Chirurgia de
Bruno de Longoburgo, mdecin padouan du XIIIe sicle.
Au milieu du xve sicle, et pendant une cinquantaine d'an-
nes, l'anatomie semble avoir subi un dclin d'intrt, peut-tre
en raison d'une concentration excessive sur les ncessits chirur-
gicales d'ordre purement pratique et immdiat, et aussi peut-tre
en raison de la coutume qui rgnait dans les universits du
Nord : la chirurgie y tait en effet tenue en mdiocre estime, et
l'anatomie y tait enseigne par les professeurs de mdecine si
~ e n q:Ue les pr9fesseurs d'anatomie, au l i ~ u de pratiquer' la
d1ssectwn eux-mmes, l'abandonnaient un valet, tandis qu'un
152 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
dmonstrateur dsignait les organes (voir ci-dessous, pp. 209-211 ).
Ce ralentissement ne dura pas longtemps, car, ds la fin du
xve sicle, Lonard de .Vinci avait commenc de faire ses magni-
fiques dessins d'anatomie d'aprs ses dissections personnelles ;
et, au dbut du xvie sicle, Achillini ralisa quelques dcouvertes
nouvelles. Lorsqu'en 1543 Vsale publia son grand ouvrage, le
progrs des recherches anatomiques tait dj en bonne voie
(v. ci-dessous, pp. 470, 472-74).
La position de l'homme dans l'univers du XIIIe sicle tait
particulire : il tait la fois le but et le produit final de la
cration matrielle, et le centre de toute l'chelle des cratures.
L'homme, <( qui en raison de sa noblesse relve de l'tude d'une
section particulire appele mdecine n, se trouvait au sommet de
l'chelle des tres matriels et la base de l'chelle des tres
spirituels : son corps tait le produit de la gnration et destin
subir la corruption dans le premier domaine; son me lui tait
donne la conception, ou, selon certains auteurs, une priode
ultrieure de la gestation, en provenance directe de Dieu qui la
crait et la destinait la vie ternelle. Ainsi l'homme occupait
une position centrale entre deux ordres d'tres, l'ordre-purement
matriel des autres animaux, qui descendait, par les plantes,
jusqu'aux objets inanims, et l'ordre purement spirituel des
anges, qui montait jusqu' Dieu.
r
Cette conception de la position particulire de l'homme dans
l'univers avait, entre autres effets, celui de mettre en lumire
l'aspect sacramentel de ses activits scientifiques, de montrer
que l'homme, avant toutes les autres crtaures, tait en situation
\
d'adorer le Crateur de cette longue chane d'tres qui s'tendait
au-dessus et au-dessous de lui, dans laquelle chaque chose existait
l pour raliser sa nature propre sa place particulire, et o tout
existait pour louer le Seigneur. Ce sentiment qui devait inspirer
une grande partie de la science du xnre sicle, avait en fait t
exprim au dbut du sicle par le fondateur d'un ordre destin
donner tant de grands innovateurs la pense scientifique occi-
dentale, particulirement en Angleterre.
Sois lou, Seigneur- ainsi commence le Cantique du Soleil [Cantico
del Sole] de saint Franois d'Assise- pour toutes tes cratures, et en
particulier pour notre frre le soleil qui nous apporte le jour, et avec lui
la lumire. Car il est glorieux et resplendissant dans son clat, et Trs-
Haut, il rend tmoigna.ge de Toi.
Tel tait certainement le sentiment de Grosseteste, de Roger
Bacon et de Pecham Oxford ; et Paris, en Allemagne ainsi
--------
I
l
..
- ~ ~
PENSE SCIENTIFIQUE AU XIII SICLE 153
qu'en Italie, et dans les autres grands ordres monastiques
auxquels la science du XIIIe sicle doit ses principaux progrs,
On ne manquait assurment pas de croire que l'amor intellec-
lualis Dei comportait l'tude de la nature, des immenses sphres
mobiles des cieux et de la crature vivante la plus petite, des lois
de l'astronomie, de l'optique et de la mcanique, des lois de la
reproduction biologique et du changement chimique. Le senti-
ment exprim par Vincent de Beauvais dans son Speculum
Majus (prologue, chap. 6) aurait aussi bien pu provenir de la
plume d'Albert le Grand ou de maint autre crivain scientifique
du XIIIe sicle :
Je suis empli de tendresse spirituelle envers le Crateur et Gouverneur
de ce Monde, parce que je Le suis avec une vnration et un respect plus
grands lorsque je contemple l'ampleur, et la beaut, et la permanence
de Sa cration.
Il a t prcdemment question d'un autre effet de la concep-
tion de la nature de l'homme au XIIIe sicle dans le monde
chrtien : c'est la consquence de l'ide que l'homme est dou
de raison et de libre-arbitre, qui conduit au rejet du dterminisme
grec et arabe, et cela devait prendre plus d'importance encore
par la suite. A la fin du XIIIe sicle, part les Averrostes, peu
nombreux taient ceux qui croyaient qu'Aristote avait dit le
dernier mot en philosophie et dans les sciences physiques ; et
mme si tous eussent reconnu qu'il leur avait fourni le cadre
de leur systme de pense scientifique, les thologiens prenaient
bien soin de prserver l'homme autant que Dieu de la contrainte
qui les enfermerait dans toUt systme particulier. La libre sp-
culation qui en rsulta aboutit des critiques radicales de maint
principe fondamental admis au xine sicle, et mme de propo-
sitions dont l'acceptation semblait l'poque ncessaire la
religion chrtienne elle-mme (encore qu'un bon nombre de
celles-ci fussent trangres au domaine des sciences physiques),
mme, en fait, si ces vues radicales aboutissaient une escar-
mouche occasionnelle avec l'autorit ecclsiastique. Dans les
sciences physiques, le progrs le plus fondamental qui ait peut-
tre t ralis la suite de ces critiques, se voit dans la mthode
scientifique et dans la conception de l'explication scientifique ;
c'est cela qui, en mme temps que le dveloppement de la
technologie, forma la double piste sinueuse qui conduisit, par-
del la ligne de partage des eaux du xive sicle, jusqu'au monde
des xvie et xvne sicles.
CHAPITRE IV
TECHNIQUE ET SCIENCE AU MOYEN AGE
1) La technique et l'enseignement
r On a souvent fait observer que la science accomplit les
meilleurs progrs lorsque le raisonnement spculatif du philo-
sophe et du mathmaticien demeure- le plus troitement en
contact avec l'habilet manuelle de l'artisan. L'on a dit aussi
que l'absence de cette association, dans le monde grco-romain
et dans le monde chrtien du Moyen Age, est une des raisons
qui expliquent le retard suppos des sciences dans-- ces socits.
Les arts pratiques taient certainement exposs au mpris de
la majorit des classes cultives dans l'Antiquit classique, et
tenus pour un labeur d'esclave. Mais en considrant des uvres
comme la longue srie des crits mdicaux grecs, qui s'tend
des premiers ouvrages du soi-disant corpus hippocratique aux
uvres de Galien, les inventions d'ordre militaire et la vis
attribues Archimde, les traits sur la construction, sur les
entreprises techniques, et sur les autres branches de la mca-
nique applique crits pendant l'poque romaine et hellnis- ,
tique par Ctesibius d' Athenreus, Apollodore, Hron
d'Alexandrie, Vitruve, Frontinus et Pappus d'Alexandrie, et
les ouvrages d'agriculture dus Caton l'Ancien, Varron et Colu-
melle, on peut douter que mme pendant l'Antiquit classique
la sparation de la technique et de la science ait t aussi complte
qu'on l'a parfois suppos. Au Moyen Age des preuves multiples
montrent qu' aucun moment il n'y eut divorce total entre ces
activits, et que leur association devint toujours plus intime av:ec
le temps. II se peut que cet intrt actif et pratique des espTits
cultivs soit une des raisons pour lesquelles le Moyen Age fut
une priode d'innovation technique, bien que la plupart des
progrs aient probablement t l'uvre d'artisans illettrs. Et.
il est hors de doute que cet intrt de nombreux thoriciens
pour les rsultats pratiques les ait encourags poser des ques-
----
TECHNIQUE ET SCIENCE AU MOYEN AGE 155
t,ions .c?ncrtes. et prcises; essayer d'obtenir des rponses par
! expenmentatwn, et, 1 de la technique, laborer des
de plus prcis et des appareils appropris.)
Des les premiers Siecles du Moyen Age, les savants occiden-
taux s'effo_rcent d'obteni: certaines sortes de rsultats qui exigent
des connaissances techmques. On tudiait la mdecine dans les
bndictins, et la longue suite d'ouvrages
ecrits pendant le Moyen Age et qui se continue sans
mterruption. jusqu'au xvie __ sicle et l'poque moderne, offre
l'un des meilleurs exemples d'une tradition o les observations
empiriques se combinrent toujours davantage avec les essais
d'explication rationnelle et thorique, pour aboutir ce rsultat
q?e les problmes prcis de la mdecine et de la chirurgie trou-
verent leur solutiOn. Une autre longue srie de traits consacrs
par des savants remonte J'poque .de Bde
vne Sicle et rpond au besoin purement pratique de dter-
miner la date de Pques, d'tablir la latitude, de montrer comment
trouver le Nord vrai, et de donner l'heure avec un astrolabe.
Mme un pote comme Chaucer a pu crire un excellent trait
pratique de l'astrolabe. Il existe aussi une autre srie de traits
pratiques, sur la prparation des pigments et autres substances
chimiques, qui comprend. les Composiliones ad Tigenda et les
Mappae Clavicula (vm sicle), dont Adlard de Bath donna
plus tard une dition, le Diversarum Artium Schedula (dbut
du xn sicle) de Thophile le Prtre, qui vivait probablement
en Allemagne, le Liber de Co/oribus Faciendis de Pierre de
Saint-Omer (fin du xm sicle) et les traits de Cenn:ino Cenn:ini
et de Jean Al cheri us (dbut du xv sicle). Les traits techniques
sont parmi les premiers avoir t traduits de l'arabe et du
grec en latin, et c'tait l l'ouvrage d)hommes instruits. En fait,
c)es.t surtout par leurs connaissances pratiques que les rudits
occidentaux, ds l'poque de Gerbert la fin du xe sicle commen-
crent pour la premire fois s'intresser la culture arabe. Les
encyclopdies composes au XIIIe sicle par Alexandre Nequam,
Albert le Grand et Roger Bacon contiennent un grand nombre
de renseignements sur la boussole, la clrimie le calendrier
I
l ' ' '
agnculture et les autres sujets techniques. D'autres crivains
contemporains leur consacrrent des traits particuliers : Grosse-
teste, et des crivains ultrieurs, sur le calendrier ; Gilles de
Rome, dans De Regimine Principum, sur l'art de la guerre ;
de et Pierre de Crescenzi sur l'agriculture;
M_ancourt dans la deuxime partie du De Magnete, sur la
determmatwn des azimuts. Il fallait un savant pour crire sur
156 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
l'arithmtique, mais la plupart des progrs qui ont suivi le
trait de Fibonacci sur les nombres indiens furent accomplis
dans Pintrt du commerce.
Au xrve sicle, le Dominicain italien, Giovanni da San
Gimignano (mort en 1323) rdigea une encyclopdie destine
ax prdicateurs dans laquelle il donnait, pour servir d'exemples
dans les sermons, la description de nombreux sujets techniques :
agriculture, pche, culture des herbes, moulins vent et eau,
naviz:es, peinture et enluminure, fortifications, armes, feu gr-
geois, marchalerie, verrerie, poids et mesures. Le nom de deux
autres Dominicains, Alessandro della Spina (mort en 1313),
et Salvino degl' Armati (mort en 1317) est attach l'invention
des lunettes. Au xve sicle, on trouve une srie fort intressante
de traits relatifs la technologie militaire. Commenant par le
Bellifortis, crit entre 1395 et 1405 par Konrad Kyeser, elle
comprend ensuite un trait de Giovanni de' Fontana (vers 1410-
1420), le Feuerwerksbuch (vers 1422), un trait d un officier
du gnie anonyme pendant les gnerres hussites (vers 1430),
et le soi-disant Mittelalterliches Hausbuch (vers 1480). La srie
continue au xvre sicle avec les traits de Biringuccio et de
Tartaglia. Ceux-ci dcrivent la fabrication des canons et de la
poudre ainsi que des problmes de gnie militaire, dont on trouve
galement la discussion chez des auteurs contemporains comme
Alberti et Lonard de Vinci. Certains de ces ouvrages traitent
aussi de sujets techniques gnraux comme la construction des
navires, des barrages et des rouets.
La ligne des traits de chimie pratiqne qni au dbut du
Moyen Age comprenaient surtout des recettes de pigments se
poursuit aux xive et xve sicles avec des exposs de distillation
et d'autres techniques pratiques et se prolonge au Xvie sicle
avec les livres de Hieronymus Brunschwig sur la distillation,
le Probierbchlein mtallurgique et le De Re Melallica d'Agricola
(v. ci-dessus pp. 112 et suiv., et ci-aprs pp. 191 et suiv.). On pour-
rait en fait multiplier Considrablement les exemples de l'intrt
tmoign par les savants du Moyen Age pour la technique. Ils
dmontrent non seulement que ceux-ci avaient le dsir abstrait
de dompter la nature que Roger Bacon avait exprim, mais aussi
qu'ils taient capables d'acqurir le genre de savoir qui les condui-
rait des rsultats utiles dans la pratique.
Une des raisons de cet intrt des savants pour la technique
se trouve dans l'ducation qu'ils ont reue. Le populaire manuel
d'Hugnes de Saint-Victor (mort en 1141), Didascalicon de Studio
Legendi, montre qu'au xne sicle les sept arts libraux avaient
TECHNIQUE ET SCIENCE AU MOYEN AGE 157
subi une extension et une- spcialisation qui leur permettaient
d'inclure-diverses sortes de connaissances techniques. Naturelle-
ment, les questions mathmatiques constituant le quadrivium
avaient un objet pratique au moins depuis l'poque de Bde,
mais depuis le xne sicle se manifestait une tendance la spcia-
lisation toujours accrue. Dans son Didascalicon, Hugues de Saint-
Victor suit une version renouvele de la classification des sciences
issue traditionnellement d'Aristote et de Boce; il divise l'en-
semble des connaissances en thorie, pratique, mcanique et
logique. Dans son expos pseudo-historique de l'origine des
sciences, il dclare qu'elles ont d'abord pris naissance pour
rpondre aux besoins des hommes sous forme de pratiques
ordinaires qui furent ultrieurement rduites des rgles for-
melles. L'homme commena, dans ces pratiques, par imiter la
nature ; par exemple, il fabriqua ses vtements l'imitation de
l'corce dont la nature recouvrait leS arbres, ou de la coquille
dont elle revtait les coquillages. C'est ainsi que prit naissance
chacun des arts (( mcaniques >> qui constiturent la science
<( btarde >> de la :r;ncanique, pourvoyeuse de ces objets rendus
ncessaires par Ia faiblesse du corps humain. Et Hugues inclut
sept sciences dans la mcanique : la fabrication des tissus et
des armes, et la navigation, qui subvenaient aux besoins ext-
rieurs du corps, l'agriculture, la chasse, la mdecine et la science
des reprsentations thtrales, qui pourvoyaient aux besoins
De chacune de ces activits, il donne une brve
description.
Plus tard, au xue sicle, parat une autre classification popu-
laire des sciences : De Divisione Philosophiae de Dominicus
Gundissalinus. Elle est fonde en partie sur des sources arabes,
en particulier al-Frbi, alors que Hugues n'avait fait appel
qu'aux sources latines traditionnelles. Suivant une autre forme
de la tradition aristotlicienne, Gundissalinus classe les sciences
en thOriques et pratiques. Les subdivisions des premires sont -
la physique, les mathmatiques, et la mtaphysique ; quant
aux secondes, on y trouve la politique, ou art du gouvernement
civil, l'art du gouvernement familial, qui comprend l'initiation
aux arts libraux et mcaniques, et l'thique ou l'art de se gou-
verner soi-mme. Les arts artisanaux >> ou mcaniques sont
ceux qui s'occupent d'obtenir de la matire quelque chose d'utile
l'homme, et cette matire pouvait provenir d'tres vivants,
comme le bois, la laine, la toile et les os, ou bien des choses
inanimes, comme l'or, l'argent, le plomb, le fer, le marbre ou
les pierres prcieuses. Ces arts mcaniques fournissaient donc
'!
'
1
158
DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
les moyens de subvenir aux besoins de la
des arts mcaniques correspondait une science theonque qm
tudiait les principes fondamentaux que l'art mcanique mettait
en pratique. Ainsi, l'arithmtique thorique tudie les principes
fondamentaux des nombres utiliss dans les calculs avec le
boulier comme dans le commerce ; la musique thorique tudie
dans les harmonies produites par les voix et les instru-
ments; la gomtrie thorique s'occupe -des principes
mentaux mis el). pratique dans la mesure des corps, l'arpentage,
l'utilisation des rsultats fournis par l'observation des mouve-
ments des astres au moyen de l'astrolabe et autres instruments
astronomiques ; la science des poids s'intresse aux principes
fondamentaux de la balance et du levier. Enfin, la science des
procds mathmatiques tire parti des rsultats obtenus par
toutes les autres sciences mathmatiques pour mesurer et sou-
lever les corps, pour les instruments de musique et d'optique,
et pour la charpenterie. .
Au xiiie sicle, ces ides sont reprises par un certmn nombre
d'auteurs connus, Roger Bacon, Thomas d'Aquin et Gilles de
Rome, par exemple. Les traits de Michel Scot et de Robert
Kilwardby mritent une mention particulire. Michel Scot
soutient que chacune des sciences se _un.e
science thorique dont elle est la manrfestatwn pratique. Amsr,
diffrentes branches de la physique thorique correspondent
des sciences pratiques telles que la mdecine, l'agriculture,
l'alchimie, l'tude des miroirs et de la navigation ; aux diffrentes
branches des mathmatiques thoriques correspondent des
pratiques comme les affaires relatives l'argent, la charpenterie,
la marchalerie, et la maonnerie, le tissage, la fabrication des
chaussures. Quant au trait de Robert Kilwardby, De Orlu
Scientiarum, dont la popularit s'tendit sur plusieurs
tions, il exprime la mme certitude de l'importance que presente
le ct utilitaire de la science. Kilwardby offre galement un
intrt particulier pour son expos pseudo-historique des sciences
thoriques donnes comme tant nes :problmes ?oncrets
particuliers rencontrs en essayant de les besoms
siques du corps ; tmoin, par exemple, sa versiOn de la tradrbon
grecque antique, selon la gomtrie f-rit naiss.ance
art pratique chez les gyptiens parce qu 1ls devaient fa1re le
relev du terrain aprs les inondations du Nil, et fut transforme
par Pythagore en une science thorique et Parmi
les sciences<< mcaniques))' il fait entrer l'agrrculture, la vrticulture,
la mdecine, la fabrication des tiss-us, l'armurerie, l'architecture
TECHNIQUE ET SCIENCE AU MOYEN AGE
!59
.. Quant Roger Bacon, il fournit des descriptions
d_es sciences pratiques, et affirme avec vigueur
que la des sciences thoriques se trouve dans leurs
rsultats utiles ; de mme il insiste sur la ncessit d'inclure
l'tude des techniques des artisans et des alchimistes pratiques
dans tout systme d'enseignement.
ce ft dans les corporations d'artisans
que 1 des arts mcaniques pouvait s'acqurir,
les buts utrhtarres des thoriciens de l'instruction mdivale se
refltaient, un point souvent surprenant, dans les programmes
des cours que l'on pouvait suivre l'universit. Tel est le cas
par exemple, pour l'cole de mdecine de Salerne au xne sicle'
o .le.s. rgleme?ts _du roi Roger II de Sicile et de l'empereu;
I! que l'tudiant suivt un cours de cinq
l'anatomie et la chirurgie humaines.
avOir passe 1 examen de fin d'tudes l'autorisation de
pratiquer ne lui tait accorde que lorsqu'il 'avait effectu une
ann? de stage d'apprentissage auprs d'un praticien
A dater de la fin du xine sicle, les tudiants en
de Bologne furent astreints assister au moins une
par an c< une anatomie n, et au xrve sicle l'cole de mde-
cme de l'univers.it se consacra de plus en la chirurgie.
Il en, fait que l'on ait exig une certaine exprience
pratique de 1 anatomie dans la plupart des coles de mdecine
ds la fin du xm sicle (v. plus haut pp. 141 et suiv.,
pp. 209 et smv.).
. les cours d' << Arts )) de la plupart des universits les
drsczphnes mathmatiques taient souvent orientes vers' un
objectif pratique. Au xue sicle Chartres une liste de livres
recommandait ?e Chartres pour' les tudes, compre-
nait une forte d relatifs l'arpentage, aux
mesures et 1 astronomie pratique ; une liste de manuels en
Pari.s. au_ xne sicle montre que s'y poursuivait la mme
Au dbut du XIIIe sicle, le cours d'Arts
Pans prenart srx ans, et la licence s Arts n'_tait pas dcerne
avant de .20 ans, encore qu' Paris et dans la plupart des
autres umversrts la dure de six ans ait t ultrieurement
parfois mme quatre annes. Le cours se- compo-
Sait _generalement de !etude des sept arts libraux, complte
<c trOis philosophies ll, philosophie naturelle
(c est-a-d1re naturelles), thique et mtaphysique. A
Pans, xnie sicle, la tendance rduire le temps
consacre aux d1Sc1phnes mathmatiques, au profit des autres
!60 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
arts, comme la mtaphysique. A Oxford, on accorde une place
considrable au domaine mathmatique, les manuels prescrits
comprenant par exemple, non seulement l'Arithmtique de Boce
et les lments d'Euclide, mais aussi l'Optique d'Alhazen, la
Perspective de Witelo, et l'Almageste de Ptolme. Le cours d'arts
Oxford prsente aussi un intrt, car il comprend l'tude du
De Animalibus d'Aristote outre les ouvrages plus rpandus :
Physica, Meteorologica, De Caelo, et d'autres ouvrages de philo-
sophie de la nature ll. On retrouve cette mme mise en valeur
des mathmatiques dans le programme de Bologne, o les matires
prescrites comportent un ouvrage sur l'arithmtique connu sous
le titre de Algorismi de Minutis et Integris, Euclide, Ptolme, les
Tables alphonsines, un livre de rgles_rdig par Jean de Linires
pour l'emploi des tables astronomiques en vue de dterminer
les mouvements des astres, et un ouvrage sur l'emploi du qua-
drant. Certaines universits germaniques semblent galement
avoir cultiv srieusement l'tude de l'arithmtique, de l'algbre,
de l'optique, de la musique et d'autres sciences mathmatiques.
II parat peu probable que les cours d'arts d'aucune universit
mdivale aient comport un vritable enseignement pratique
ou de laboratoire, mais il existe des preuves que l'on dispensait
des cours spciaux d'astronomie Oxford au xrve sicle. Chaucer
crivit son trait sur l'astrolabe pour expliquer son fs, selon
la prface, l'emploi de l'instrument qu'il lui avait envoy lors
de son sjour Oxford. II est certain que les Fellows (professeurs)
de Merlon College se livrrent des observations astronomiques,
et dans un cas au moins, celui de Richard de Wallingford et
de son plantaire, on sait avec certitude qu'un savant fabriqua
lui-mme ses instruments.
Cet entranement mathmatique dispens par l'instruction
au Moyen Age eut pour rsultat important de favoriser l'habitude
d'exprimer les vnements physiques sous forme d'units abs-
traites et de rendre vidente la ncessit d'unifier les systmes
de mesures. Sans cette habitude de pense, la physique math-
matique serait impossible. Lewis Mumford a dcrit de faon
vivante comment elle se dveloppa d'abord en relatwn avec le
rglement purement pratique des affaires. La ncessit de
mesurer le temps pour les institutions rigoureuses de
et la routine de la vie monacale aboutit cet intrt soutenu qur
se manifeste au Moyen Age pour le calendrier, et la division
en heures canoniques ingales de la journe, tandis que les besoins
sculiers de l'administration et du commerce conduisirent la
prdominance dans la vie civile du systme des 24 heures gales
TECHNIQUE ET SC!ENC AU MOYEN AGE
161
pour la journe. L'invention de l'horloge mcanique la fin. du
xrne sicle, o les aiguilles traduisaient le temps en units d'es-
sur le a?heva le remplacement du temps organique
et 1rrevers1ble tel qu'il est prouv, par le temps math-
mabqu_e conu d'aprs des units portes sur une chelle, et qui
appartient au monde de la science.
L'espace galement soumis l'abstraction pendant la
fin du Moyen En pemture, l'arrangement symbolique des
SUJets, selon leur 1mportance- dans la hirarchie chrtienne cde
la place, p_artir du milieu du xive sicle en Italie, une
en un abstrait conformment aux rgles de la perspec-
tive. A cote des cartes sy.mboliques, comme la Mappa Mundi
de Hereford (1314), on vmt paratre des cartes tablies par des
cartographes, le voyageur, ou le marin, pouvait
retrouver sa pos1hon d apres un systme abstrait de coordonnes
de latitude et longitude.
Au cours du Moyen Age, le commerce passe d'une conomie
troc, fonde sur marchandises et les services, une conomie
d argent reposant,-sur des units abstraites d'abord en monnaie
d'or et d'a;rgent, et tard aussi.en lett.res de crdit ou de change.
Les prohlemes souleves pa_r la dissolutiOn d'associations (on en
.. des en Itahe, ds le xne sicle), et les calculs
d mtrets, d escompte et de change, furent l'un des premiers sti-
mulants des mathmatiques. Les problmes de rforme
de la .monnaie deviennent le sujet de traits dus des math-
matiCiens universitaires comme Nicole Oresme au xrve sicle
et Copernic deux sicles plus tard. Ce processus d'abstraction
a l'attention sur les systmes d'units employes.
J?es 1 epoque _anglo-saxonne on relve en Angleterre des tenta-
pour umter les poids et mesures ; plus tard, la lgisltion
du de RI.chard Jer montre l'effort accompli pour remplacer
les un1tes fondees sur le corps humain, comme le pied et l'empan,
par des mesures-talons en fer. On trouve aussi des tentatives
pourt.ablir le rapport entre les diffrents systmes existant dans
les ddfe_rents et l'intrieur d'un mme pays. Toute
une de tra1tes est ecrite par des docteurs qui s'intressent
I'umficati?n des de poids et ?e volume en pharmacie.
La musique offre 1 exemple fort mtressant d'un art qui
un langage abstrait qui lui est propre afin de faire
conna1tre la faon de produire un effet pratique dtermin.
Au MoJTen Age, l'tude de la thorie musicale fait partie du
on chante des chants religieux l'glise, on y joue
des Instruments ; on connat la musique profane partir de
A. c. CROMBIE, I
11
162
DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
l'an 1100 environ, et certaines universits dcernent des diplmes
0-e musique, comme Salamanque au XIve sicle et Oxford au xve.
Si bien que pendant plusieurs sicles les savants auront une
connaissance approfondie des aspects thorique autant que
pratique de cet art. La base de la musique mdivale est le sys-
tme grec des modes, dont la gamme majeure de d? est la seule
qui ait un aspect familier au xxe sicle. La musique. grecque
tait entirement mlodique. Si les Grecs employaient des
churs de voix d'hommes et de jeunes garons qui chantaient
une octave d'intervalle, pratique connue sous le nom de-grand
chant et aussi des harpes dont ils jouaient en octaves simultanes,
tout ne s'levait gure l'harmonie, dont ils n'avaient pas
de conception relle. Pour transcrire une ligne mlodique, les
Grecs employaient -des lettres pour indiquer la monte la
descente du ton ; au yue sicle de notre re, dans la musique
d'glise, ceci tait marqu par des accents placs a.u-dessus
mots qui eux-mmes rglaient le rythme. C'est de !a que
le systme des neumes inscrits sur une porte de hgnes honzon-
tales parallles pour indiquer le ton, comme on le trouve dans le
Micrologus de Disciplina Ariis Musicae, crit, vers- 1030, par
Guy d'Arezzo. C'est celui-ci qui offre l'intrt d'tre le
du systme qui dsigne les notes de la .gamme par prem1ere,s
syllabes des six vers d'un hymne samt J eau-Baptiste, ut, re,
mi, fa, sol, la. . .
Toute la musique du dbut du Moyen Age tait du plam-
chant, dans lequel la valeur temporelle des notes tait fluide ;
la musique mesure ou figure, o les dures des notes ont entre
elles un rapport exact, semble avoir t invente en Islam.
Un certain nombre d'auteurs arabes, parmi lesquels al-Frb
fut l'un des pls distingus, ont crit sur la musique mesure ;
puis aux xie et xne sicles la connaissance de la musique mesure
pntra dans le monde chrtien par l'Espagne et grce au',' tra-
ductions d'ouvrages musicaux arabes par des ,savants
comme Adlard de Bath ou Gundissalinus. C est au XII
8
s1ecle
qu'apparat dans le monde chrtien le systme de notation o
la dure exacte de chaque note est indique par des carrs et des
losanges noirs munis d'une petite hampe.' ainsi q_u'il est. expliqu
dans un trait d John de Garland, qm fit ses etudes a Oxford,
au dbut du xm sicle et de faon plus complte dans !'Ars
Gant-us Mensurabilis, at-lribu Francon de Cologne, qui vcut
pendant la seconde moiti du xn.I
8
Des cro?hets furent
attachs aux carrs noirs pour tenu heu de notre nOire moder.ne,
des notes blanches furent ajoutes, et finalement, la notatwn
TECHNIQUE ET SCIENCE AU MOYEN AGE 163
dite franconienne volua jusqu'au systme d'aujourd'hui,
complte vers 1600 par les barres de mesure, puis par les signes
de cl vers 1700. Le nouveau systme de notation rythmique
donna la possibilit de chanter sur des rythmes prcisment
dfinis et, grce 1 'introduction de notations spciales pour les
instruments, de jouer concurremment deux rythmes diffrents.
C'est grce ces moyens que l'on put commencer galement
mettre en uvre toutes les possibilits de l'harmonie.
L'harmonie dbute en Occident par le chant d'un mme air
deux tons diffrents, gnralement en quarte ou en quinte.
Ce systme tait au point vers l'an 900, dans le monde chrtien,
et il tait connu sous le nom d'organum ou diaphonie . Il est
possible qu'un systme similaire se soit dvelopp indpendam-
ment en Islam o, par exemple, al-Frb, au xe sicle, reconnais-
sait dj la tierce majeure et la tierce mineure comme accords.
Au xe sicle, il existe plusieurs trits en latin sur l' organum,
l'un des plus connus tant crit aux Pays-Bas par un certain
Hucbald. Ver 1100, l'Anglais John Cotton et l'auteur, probable-
ment franais, du trait anonyme Ad Organum Faciendum,
exposent un nouvel organum o les voix passent priodiquement
du chant de la mme mlodie en diffrents tons au chant de
mlodies diffrentes, de faon produire un ensemble soigneu-
sement vari d'accords admis. A la fin du xne sicle, le dchant
est n, puis les deux parties commencent suivre un mouvement
de contrepoint. C'est un sicle plus tard environ que le nouvel
art s'est suffisamment dvelopp pour qu'on assiste l'appa-
rition du clbre canon)) anglais six parties Sumer is icumen in
[L't a fait son entre], qui est l'un des plus anciens. Vers le
milieu du XIve sicle, on tait parvenu une polyphonie trs
complique ainsi qu'en tmoigne la Messe pour .quatre voix
compose par Guillaume de Machaut pour le sacre de Charles V,
Reims, en 1364. Puis la polyphonie est encore davantage
approfondie par des compositeurs comme J obn Dunstable et
Josquin des Prs au xv
8
sicle et Palestrina au xvie. Outre le
dveloppement qu'ils apportrent la musique vocale, ces
compositeurs de la fin du Moyen Age commencrent comprendre
les possibilits offertes par les instruments. Fltes, trompettes,
instruments cordes que l'on pinait taient connus depuis les
temps les plus anciens, et l'orgue, que les Grecs connaissaient
dj, reparut en Occident au Ix sicle, et il semble avoir t
accord dans la gamme moderne, les cls tant dsignes d'aprs
les lettres de l'alphabet. C'est vers la mme poque que l'intro-
duction de l'archet rend possible la production d'une note
',!
i i
164 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
soutenue sur un instrument cordes (PL. IX b, face p. 256); et
au xrve sicle, on commence jouer d'instruments cordes
munis d'un clavier fixe.
Tout au long de ces dveloppements, le thoricien et le
compositeur de musique travaillaient en troite collaboration,
et les musiciens se distinguaient souvent dans d'autres branches
de la science. Des rsultats caractristiques de ce contact soutenu
entre thoricien et praticien se trouvent dans les crits d'un
mathmaticien et astronome anglais du dbut du xrve siCle,
Walter d'Odington, qui illustra son important trait thorique
sur la musique d'exemples extraits de ses propres compositions.
Son contemporain, le mathmaticien Jean de Murs, s'effora
d'ordonner le systme mesur selon une rgle unique reliant les
longueurs des notes successives du systme, et exprimenta
de nouveaux instruments qui prfiguraient le clavicorde. Le
thoricien musical le plus remarquable au xive sicle est Philippe
de Vitry (1291-1361), qui apporta des contributions aux mthodes
et la notation utilises pour tablir les rapports entre les notes
de longueur diffrente que l'on admettait alors (maxima ou
duplex longa, longa, brevis, semibrevis, minima et semim.inima),
et des questions comme l'augmentation ou la diminution.
La plupart des compositions personnelles de Philippe de Vitry
sont aujourd'hui perdues, mais la Messe de Guillaume de Machaut
contient des illustrations pratiques d'un grand nombre de ses
innovations thoriques.
C'est grce cette combinaison de la thorie et de la pratique
la fin du Moyen Age, que la musique rythmique et harmonique
moderne a ralis les possibilits de l'Organum et de l'Ars Cantus
Mensurabilis, et s'est dveloppe au point de devenir un art
dont on peut dire qu'il caractrise la civilisation moderne de
l'Occident autant que les sciences de la nature qui se dveloppent
la mme poque.


f La plupart des techniques fondamentales sur lesquelles repo-
sait la vie conomique classique et mdivale ont t inventes
1
l'poque prhistorique. C'est l'homme prhistorique qui a
dcouvert l'emploi du feu, les outils et l'agriculture, qui a lev,
domestiqu et harnach les animaux, invent la charrue, la
poterie, le filage et le tissage, l'usage des pigments organiques
et minraux, travaill les mtaux, construit des navires et des
vhicules roues, invent l'arc en architecture, invent des
machines comme le treuil, la poulie, le levier, le moulin bras,
TECHNIQUE ET SCIENCE AU MOYEN AGE
165
la _ archet le tour, invent les nombres et pos les
bases empu1ques de 1 astronomie et de la mdecine.
A_ces :onnaissances pratiques fondamentales, le monde
romam certaines additions d'importance. Bien que
la contnbutwn pnnCipale de la civilisation classique la science
D:e pas du domaine technique, mais de la pense spcula-
tive, 1 un des apports les plus considrables qui ait jamais t
fait la technologie est d aux Grecs. C'est la tentative qu'ils
firent pour donner une explication rationnelle des machines
des autres inventions et des dcouvertes de leurs prdcesseurs'
:endit possible et d'en tendre l'emploi:
Amsi, les Grecs ont ete les premiers dvelopper les mthodes
pra:iques. de calcul et de mesure, telles qu'elles
a':aient ete. elaborees Msopotamie et en gypte, pour en
fax_re _les sCiences abstraites que .sont l'arithmtique et la go-
et ce sont eux qui, les premiers, ont tch d'expliquer
ratwnnellement les phnomnes observs en astronomie et en
mdecine. En combinant observation et thorie ils tendirent
les usages pratiques de ces Depuis j
1 les , auteurs, de la Mcanique aristotlicienne et
Jusqu Hron d'Alexandrie, les auteurs grecs se sont
d expliquer le levier et d'autres mcanismes. Hron
fourmt un expos complet des cinq machines << simples grce
on peu_t dplacer un poids donn avec une force
et de certames de leurs combinaisons : la roue et l'essieu
le levier, la le coin et la vis sans fin. Jusqu'au x1xe sicle:
on les _consxderait comme la base de toutes les machines. Aux
egalement est d le dveloppement des principes lmen-
taires. de l'hydrostatique. Certains crivains hellnistiques et
sont les avoir donn des descriptions de
diverses sortes de machmes qui taient alors utilises dans la
Parmi celles-ci, certaines des plus importantes taient
1 _d'autres appareils de balistique,
des moulms a eau utilisant !Importante mthode de transmission
de l'ner?ie des roues dentes, et peut-tre le moulin vent,
le VIS et le marteau bascule, des siphons, des pompes
VIde, des pompes foulantes et la vis d'Archimde l'orgue
souf!Jet et une turbine vapeur et un 'thtre de
actwnnees par la chute de poids, l'horloge eau,
et des Instruments de mesure importants comme le cyclomtre
ou , des appareils d'arpentage -comme le dioptre .
depourvu de tlescope dcrit par Hron), et le gonio-
metre, 1 astrolabe et le quadrant qui demeurrent les instru-
166 DE SAINT AUGUSTIN A
ments astronomiques fondamentaux jusqu' l'invention du tles-
cope au xvn sicle. La plupart de ces appareils sont en fait des
inventions grecques.
En d'autres domaines techniques, en mdecine et en agri-
culture (o les Romains semblent avoir introduit la mthode
de l'assolement) par exemple, le monde classique vit s'accomplir
d'importants progrs. Mais qu'ils dcrivent des techniques nou-
velles ou simplement hrites de civilisations moins riches en
documents, gyptienne, babylonienne ou assyrienne, ces crits
techniques grco-romains n'ont pas manqu une
influence trs importante comme source de connaissances tech-
niques aussi bien chez les musulmans que chez les chrtiens du
Moyen Age. Dans le monde occidental chrtien cette influence
se fait sentir jusqu'au cur du xvue sicle. .
( Pendant la priode qui suivit l'effondrement de l'Empire
Romain en Occident, il y eut une perte considrable de savoir
technique ; mais ceci fut lgrement compens par l'introduction
de techniques nouvelles apportes par l'invasion des tribus
germaniques. Cependant, partir du xe sicle environ, on assiste
un progrs continu des connaissances techniques dans-le monde
occidental chrtien. Ce progrs est d en partie aux procds
et aux crits (souvent d'origine classique) des mondes byzantin
et arabe, et en partie une lente mais croissante activit de
l'invention et de l'innovation en Occident mme. Ainsi les gains
acquis au cours du Moyen Age n'ont jamais t perdus, et il est
caractristique du monde chrtien au Moyen Age qu'il ait tir
un parti industriel de procds techniques que, dans la socit
classique, l'on avait connus mais presque sans les util-iser ou en
les considrant comme de simples divertissements. Le rsultat
est que ds le xnre sicle, l'Occident se servait de nombreuses
techniques qui taient inconnues ou embryonnaires sous l'Empire
Romain. En l'an 1500, les pays les plus avancs d'Occident
taient dans la plupart des aspects de la technique nettement
L suprieurs aucune socit antrieure.
2) L'agriculture
L'occupation fondamentale pendant tout le Moyen Age et,
en fait, jusqu' la fin du xvrne sicle, fut l'agriculture, et c'est
en agriculture que furent introduits au Moyen Age les pre-
miers perfectionnements des mthodes classiques. L'agriculture
romaine, en juger d'aprs les descriptions de Caton et de Varron
aux ne et rer sicles av. J .-C., avait atteint un lev
1
1
1
TECHNIQUE ET SCIENCE AU MOYEN AGE
167
certains gards ; on pratiquait de faon intensive la culture de la
vigne et de l'olivier, et on avait fort bien compris comment
accr?tre rcoltes .en alternant la, cult':lre d'une_lgumineuse
et d une cereale. A pres la chute de 1 Empire Romam on assiste
d'abord un dclin des mthodes d'agriculture, mais, partir
du rxe ou xe sicle, le progrs commence- et il s'est poursuivi
sans arrt jusqu' l'poque moderne. La' premire ralisation
d'importance de la population agricole du Moyen Age fut la
de la colomsation agricole. Les dirigeants aux
Siecles du Moyen Age, Thodoric le Grand en Italie, les
rms lombards des vu et vm sicles, Alfred le Grand et Charle-
magne, avaient pour politique, selon les termes d'Orosius de
diriger barbares vers la charrue , de les amener (( har le
.. La colonisation agricole de l'Europe, esquisse l'poque
carolingienne, l'abattage des forts germaniques l'Est les
de de drainage et de mise en qui
s etendirent de 1 Angleterre boise et des marcages inonds des
Pays-Bas aux collines arides de Sicile et de l'Espagne chrtienne
ces entreprises qui s'effecturent sous la conduite
Cisterciens et des Chartreux, des seigneurs fodaux et des com-
munes urbaines, taient pratiquement acheves au xrve sicle.
ce _temps, non seulement l'Europe tait occupe et
CI':"Ihsee, mais. encore la p_roduction agricole augmenta nor-
par sm te du perfectiOnnement des mthodes. C'est ce qui
augmentation continue de la population, tout au
Jusqu a la Peste du xrve sicle, et le dveloppement des
villes. Il en rsulta que certaines rgions se spcialisrent dans des
et des levages diffrents, dans la production de la
laine et de la soie, du chanvre, du lin, des plantes teintures et
d'autres matriaux destins subvenir aux besoins croissants
de l'industrie.
En agriculture, les premiers progrs sont dus l'introduction
de la lourde charrue saxonne munie de roues, et un nouveau
systme d'assolement, qui taient tous deux en usage dans le Nord-
Ouest de l'Europe aux rxe et xe Sicles. Le remplacement de la
charrue romaine lgre par la lourde charrue roues, quipe d'un
soc horizontal et d'un versoir (PL. X a, face p. 257)
permit la mise en culture de sols plus lourds et plus riches pargna
d.u en rendant superflu le labourage transversal, 'et donna
ams1 en Europe septentrionale au systme de division
du terram en bandes, qui se distingua de l'ancien systme mdi-
terranen des lots tendus .. C'est parce qu'il fallait six ou hUit
bufs pour la tirer que l'emploi de cette charrue conduisit
168 DE SAINT AUGUSTIN A GALIL!l:E
peut-tre au groupement de la population rurale en villages dans
le Nord-Ouest de et l'organisation de l'agriculture
selon des mthodes communales, comme on le voit dans le
systme seigneurial. Tandis que se rpandait l'usage de la
charrue lourde, le systme de l'assolement s'amliorait dans le
Nord de l'Europe occidentale. Au lieu de deux champs, on en
avait trois, dont l'un restait en jachre. Dans le systme deux
champs, une moiti de la terre restait en friche tandis que l'autre
tait Cultive en grain. Avec les trois champs, l'un tait en jachre,
le deuxime plant en grain d'hiver (bl ou seigle) et le troisime
recevait une culture de printemps (orge, avoine, haricots, pois,
vesces). La rotation complte avait ainsi lieu tous les trois ans.
Ce systme des trois champs ne gagna pas le Sud des Alpes et
de la Loire, apparemment parce que ce n'est que dans le Nord
que les ts taient assez humides pour rendre avantageuses les
semailles de printemps, qui sont la grande innovation de ce
systme. Mme dans le Nord, les deux systmes persistrent
cte cte, jusqu' la fin du Moyen Age. Pourtant le systme des
trois champs accrftt nettement la productivit, et, une fois
employ conjointement avec la charrue, plus efficace, -il peut
bien avoir t une des raisons du dplacement vers les plaines
du Nord, l'poque de Charlemagne, du centre de la civilisation
europenne. L'un de ses rsultats semble, en tout cas, d'avoir
rendu possible l'emploi croissant du cheval, plus rapide mais bien
plus coftteux en gpain, en remplacement du buf nourri de
fourrage, comme animal de trait et de charrue.
Le Moyen Age assista galement plus tard l'apparition
d'autres perfectionnements dans les mthodes agricoles. Le soc
fut fabriqu en fer, et la herse tire par un cheval remplaa les
anciennes mthodes o l'on brisait les mottes l'aide de rteaux
et de pioches. L'emploi des pompes et des rseaux de canaux et
de vannes vint galement amliorer les mthodes de drainage des
terres basses ; le Rhin et le Rhne, dans leurs cours infrieur,
furent confins leur lit par des leves de terre ; et le long des
ctes des Pays-Bas de vastes superficies de terre furent rcupres
sur la mer. Les plantations d'osier arrtrent les dunes de sable
sur les bords de la mer du Nord, et au Portugal, le roi Dinis o
Lavrador, qui gouverna jusqu'en 1325, planta des forts de
pins sur les dunes de Leiria. En Espagne et en Italie on fait
appel la science de l'hydraulique pour difier des ouvrages
d'irrigation. Les plus remarquables sont les barrages et les
rservoirs d'Espagne orientale, et le clbre Naviglio Grande ))
en Lombardie, construit entre 1179 et 1228, qui acheminait
TECHNIQUE ET SCIENCE AU MOYEN AGE 169
. trav:ers 35 000 ha l'eau du lac Majeur pour irriguer les terres
r1verames de l'Oglio, de l'Adda et du P. Sous la direction d'agro-
nomes clairs, les mthodes monastiques, royales et urbaines
d'enrichissement et de rcupration du sol subirent aussi des
amliorations. Thierry d'Hireon, qui dirigea les domaines de
Mahout, comtesse d'Artois et de Bourgogne, et mourut en 1328
vque d'Arras, en est un exemple remarquable.
Les donnes de la thorie contemporaine en agriculture se
trouvent dans les ouvrages d'Albert le Grand, avec son point de
vue de botaniste, de Walter de Henley en Angleterre et de Pierre
de Crescenzi en Italie, et de plusieurs autres auteurs qui s' effor-
crent d'aboutir des mthodes rationnelles en combinant l'tude
des sources romaines antiques et de la science arabe avec la
pratique contemporaine du monde chrtien. C'est que
Walter de Henley discute du marnage et du sarclage, et Albert
le Grand de la fumure des terres. L'uvre de Walter de Henley,
Hosebondrie (vers 1250), demeura l'ouvrage fondamental en ce
domaine en Angleterre jusqu' la parution de l'Husbandrie
[L'agriculture] de Sir Anthony Fitzherbert en 1523. Le meilleur
de ces traits d'agriculture du Moyen Age est certainement le
Ruralia Commoda (vers 1306) de Crescenzi. L'ouvrage jouit d'une
popularit sur le continent ; traduit en plusieurs langues,
1l en existe un grand nombre de manuscrits, et il fut maintes fois
rim:prim. Crescenzi avait tudi Bologne la logique, la
physique, la mdecme, et enfin le droit. Aprs avoir occup
toute une srie de charges juridiques et politiques, il se retira dans
son domaine, prs de Bologne, et rdigea son Ruralia Commoda
un ge avanc. C'est l une uvre de compilation critique de
lectures et d'observations, crite en vue de fournir au fermier
intelligent un expos rationnel et pratique de tous les aspects de
ses occupations, depuis la biologie vgtale (emprunte Albert
le Grand) jusqu' l'amnagement des btiments de ferme et
l'approvisionnement en eau. On y trouve traits des sujets comme
la culture des crales, des pois et des haricots ; les vignes et leurs
vins, leurs varits, leurs maladies et leurs remdes ; la prser-
vation des bois; l'levage de toutes sortes d'animaux de ferme,
grands et petits ; les chevaux et leurs maladies ; la chasse et la
pche. Les parties les plus originales de son trait sont peut-tre
sa discussion approfondie de la greffe de la vigne et des autres
arbres, et sa description des larves d'insectes qui dtruisent les
plantes. Son expos de l'apiculture montre que les mthodes
n'taient pas tombes dans l'oubli.
En ce qui concerne les mthodes d'enrichissement du sol au
170 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
Moyen Age, on apprciait pleinement l'emploi du fumier animal :
on menait le btail dans les teules des champs arables ; on
parquait les moutons, dont le fumier tait recueilli, puis pandu.
On utilisait aussi la chaux, la marne, la cendre, le gazon et le
sable calcaire. Et bien que persistt, dans la plus grande partie de
l'Occident chrtien, la culture extensive avec rotation triennale et
jachre, il tait devenu commun au xrve sicle aux Pays-Bas,
dans le Nord de la France et le Sud de l'Italie, d'abandonner
l'anne de la mise en jachre pour y planter des vgtaux
racines et des lgumes. Outre l'enrichissement du sol puis,
cette mthode avait pour avantage de rendre possible la subsis-
tance d'un plus grand nombre d'animaux pendant l'hiver; au
dbut du Moyen Age il fallait abattre la plus grande partie du
cheptel l'entre de l'hiver et .!W saler les viandes, et l'on nourris-
sait de foin et de paille les attelages de charrue que l'on gardait.
Pourtant, malgr ces progrs, les rcoltes attendues dans la
plupart des rgions du monde chrtien mdival demeuraient
fort basses en comparaison de celles du xxe sicle. Pour 2 bois-
seaux de semence de bl par arpent, la rcolte espre en Angle-
terre tait de 10 boisseaux ; et pour 4 boisseaux d_e __ semence
d'avoine on escomptait une rcolte de 12 16 boisseaux. Il ne se
produisit d'amlioration marque du rendement qu'avec la rota-
tion scientifique de la rvolution agricole, au xvnie sicle.
Mais l'agriculture mdivale ne marqua pas de progrs seule-
ment dans les mthodes de culture et de fertilisation du sol.
On portait une attention croissante la culture des arbres frui-
tiers, des lgumes et d ~ s fleurs dans les jardins, et l'on vit intro-
duire de nouvelles cultures des fins particulires : le bl noir ou
sarrazin, le houblon, le riz et la canne sucre, cultivs pour
l'alimentation et la fabrication des boissons ; les plantes olagi-
neuses, pour la nourriture et l'clairage, le chanvre et le lin, le
chardon foulon, les plantes tinctoriales, le pastel, la garance et
le safran et, mme, en Sicile et en Calabre, le coton et l'indigo,
cultivs pour la fabrication des textiles. Le lin devint la source
de la papeterie, qui s'tendit progressivement ver_s le nord
pendant deux sicles p r ~ s avoir pntr en Europe mridionale
au xne sicle, en provenance de l'Orient. Au XIIIe sicle, l'Italie
perfectionne la mthode espagnole de fabrication du papier.
Au XIIIe sicle galement, on cultive le mrier et on lve le ver
soie en quantits industrielles en Italie mridionale et en Espagne
orientale. A partir du XIve sicle de vastes tendues sont consa ..
cres, en Italie, Angleterre et Espagne, l'levage du mouton, si
bien que dj la Prusse, la Pologne et la Hongrie commencent les
TECHNIQUE ET SCIENCE AU MOYEN AGE 171
remplacer comme productrices de grain. A bien des gards, Je
mouton constitue le btail le plus important au Moyen Age; il
fournit la matire premire la plus importante pour les textiles; il
donne de la viande et constitue la source la plus considrable de
fumier animal pour les champs. On en lve diffrentes races des
fins diverses, et on se livre quelques tentatives pour amliorer
les varits par le croisement et par la slection des bliers.
Quant au reste du cheptel, on apprcie surtout les bestiaux
comme animaux de trait, bien qu'ils fournissent aussi le cuir, la
viande, et le lait qu'on transforme en beurre et en fromage.
C'est avec l'introduction des plantes fourragres aux Pays-Bas,
au XIve sicle, que l'on tente les premires expriences de croi-
sement. Le porc fournit la principale ressource pour la viande,
mais on l'lve aussi pour son lard, et le suif qui sert la fabri-
cation des chandelles. La volaille est abondante, et la pintade
a t introduite au xnie sicle. On lve les abeilles pour leur
miel, qui tient lieu de sucre, et pour leur cire qui sert l'clairage.
Une autre source importante de nourriture, au Moyen Age,
est donne par le poisson, en particulier le hareng, pch et
vendu sur les marchs par les populations maritimes installes
autour de la mer.du Nord et dans la Baltique. Le hareng forme la
base de l'alimentation pour les populations pauvres ; l'industrie
du hareng fait un progrs important grce une mthode
nouvelle de conserve et d'emballage des poissons en tonneaux,
invente au xive sicle. Au XIIIe sicle, les marins de la mer du
Nord et les marins basques se livrent la chasse la baleine, et,
sur les ctes, on organise des parcs hutres et moules.
De tous les animaux auxquels le Moyen Age s'intresse, le
cheval est celui dont l'levage reoit les plus grands soins. C'est le
cheval qui est une des sources principales d'nergie non humaine:
il tire la charrue ; sell ou attel, il sert aux transports par voie
de terre ; o'n le monte pour la chasse courre ou au faucon ; et
surtout il est le principal engin de guerre. Dans l'Antiquit
classique, la cavalerie n'avait qu'une importance secondaire en
raison des mthodes insuffisantes de harnachement ; mais tout
l'art vigoureux de l'quitation, en temps de paix comme en temps
de guerre, fut transform au dbut de l'poque mdivale par
l'apparition des triers. On a des preuves de leur utilisation en
Chine au ye sicle de notre re, en Hongrie au vie sicle, et peu
aprs ils furent recommands pour la cavalerie byzantine. Dans
le nord-ouest de l'Europe, on les trouve pour la premire fois dans
des tombeaux de Vikings en Sude. Au 1xe sicle, on peut observer
des triers sur les pices du jeu d'checs quel' on suppose avoir t
172 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
offert Charlemagne par Harn al-Rash!d. Au XI' sicle, l'trier-
est d'un usage rpandu, la selle se creuse, et l'on utilise les perons
pointes et la gourmette. Grce ces moyens de contrler la mon-
ture, les charges de cavalerie la lance deviennent possibles, et elles
resteront la base de la tactique pendant des sicles. L'armure
s'alourdit, et l'un des buts principaux de l'levage consiste
obtenir des animaux puissants, capables de porter ce poids norme.
L'levage des chevaux subit fortement l'influence des mthodes
arabes, et les meilleurs ouvrages relatifs ce sujet et la mdecine
vtrinaire du cheval sont crits en langue arab jusqu'au
XIve sicle. Des seigneurs comme les comtes de Flandre, les ducs
de Normandie et les rois des Deux-Siciles installent des haras. Les
rois de Castille dictent des lois rglant l'levage en gnral. Si les
Arabes tablissaient les pedigrees par la mre, la mthode occiden-
tale semble avoir t, ds le xne sicle, d'tablir la gnalogie par
le pre; il est d'autre part certain que l'on importait de temps
autre des talons arabes. Au XIIIe sicle plusieurs ouvrages sont
composs en espagnol sur l'levage du cheval et l'art vtrinaire;
un autre est d l'un des conseillers de Frdric II en Sicile. Au
xive- sicle, le trait de Crescenzi comporte une section relative
au cheval, et, une poque ultrieure du mme sicle, on trouve
d'autres ouvrages de mdecine vtrinaire en Italie et en
Allemagne.
En fait, la valeur du cheval comme animal de trait dpendait
de l'introduction d'un harnachement nouveau qui permt
l'animal de recevoir le poids sur les paules au moyen d'un collier
rigide et rembourr au lieu de le traner avec le cou comme prc-
demment (PL. X b, face p. 257). A l'poque grco-romaine, si l'on
en juge par la sculpture, on harnachait les chevaux de telle sorte
que l'effort tait reu par une courroie passe autour du cou,
si bien que, plus l'animal tirait, plus il risquait d'tre trangl.
Le collier de cheval moderne apparat en Occident la fin du
rxe sicle ou au dbut du xe, venu peut-tre de Chine. C'est de la
nime poque que datent deux autres inventions : la ferrure
clous, qui amliore la traction, et l'extension des traits latraux
pour l'attelage en tandem, qui permettait d'atteler deux chevaux
l'un derrire l'autre, de sorte qu'on pouvait en utiliser un nombre
indfini pour transporter de lourdes masses. Ceci tait impossible
avec l'attelage en paire classique. Un autre progrs, datant de la
mme priode, est l'invention du joug multiple pour les bufs.
Toutes ces inventions ont transform la vie de l'Occident, aux xre
et xne sicles, de faon comparable la transformation apporte
par la machine vapeur au xrxe sicle. Elles ont rendu possible
TECHNIQUE ET SCiENCE AtJ MOYEN AGE
173
l'installation du cheval pour tirer la lourde charrue roues la
premire d'un cheval- ainsi occup
dans la de Peut-tre en raison du changement
des peut-tre en raison de 1 'opposition
de 1 la compose d'esclaves qui servait de
base lindustne classique, tait devenue de plus en plus rare
au. cours des premiers sicles du Moyen Age. Les nouvelles
harna.chement l'nergie animale, et d'exploitation
tOUJOUrs developpee de la pmssance de l'eau et du vent finirent
par rendre l'esclavage superflu. '
3) Mcanisation de l'industrie
L'extension considrable. de l'emploi des moulins eau et
vent que l'on constate pendant la fin du Moyen Age corrlative-
ment _avec le dveloppement de l'industrie, amena une tape
essentiellement nouvelle dans la technique mcanique. C'est de
cette poque qu'il faut dater cette mcanisation croissante de la
vi.e et fonde sur -l'exploitation toujours plus
developi?ee de nouvelles de l'nergie mcanique qui
caractense la CIVlhsahon moderne. Les tapes initiales de la
rvolution industrielle, antrieurement l'emploi de Ia vapeur
ont pour origine l'nergie du cheval et du buf de l'eau et
.. appareils et procds mcaniques pendant
l Anbqmte : pompes, presses et catapultes, roues motrices,
engrenages et :n:artinets, et les cinq chanes >>cinmatiques (vis,
roue, came, chquet et poulie), furent appliqus la fin du
Moyen Age un point inconnu dans les socit's antrieures.
La dernire << chane >> cinmatique apparemment inconnue dans
l'Antiquit, la manivelle, apparat pour la premire fois pendant
le Haut Moyen Age dans des mcanismes simples comme la
meule tournante dcrite dans le Psautier d' Uirechl du milieu
du 1xe sicle. Bien qu'il soit difficile de suivre son histoire ult-
ri,eure, le manivelle tait certainement d'un emploi
au_ xve s_Iecle. Grce la manivelle, il tait pour la
prem1ere fms possible de transformer un mouvement alternatif
en ?e rotation et vice versa- technique sans laquelle
tout le machimsme moderne est inconcevable.
_Les premiers moulins eau furent utiliss pour moudre le
gram, qu'antrieurement il et t fait usage, dans la
Sumer antique, de roues hydrauliques actionnant des chanes
de go?ets pour lever l'eau. Ces moulins grain primitifs sont
de trOis sortes. Les meules disposes sur un arbre vertical entran

-)
174 DE SAINT AUGUSTIN A GALILJl:E
par une masse d'eau qui s'coule par des vannes attaches au
pied de l'arbre sont connues depuis le ve sicle de notre re en
Irlande, en Norvge, en Grce et en d'autres pays, -encore qu'il
n'y ait pas de tmoignage direct que cette sorte de moulin ait
exist pendant l'Antiquit. Un second type de moulin, dcrit
par Pline, comporte une roue hydraulique, mue en dessous,
qui entrane un pilon par l'intermdiaire d'un mcanisme
martinet. Vitruve dcrit une roue hydraulique en dessous qui
actionne une meule au moyen d'engrenages, et c'est le premier
exemple connu de l'emploi d'engrenage pour la transmission
de l'nergie. Quatre sicles plus tard, Pappus d'Alexandrie donne
la description d'une roue dente tournant sur une hlice ou
engrenage vis sans fin. On possde la preuve que les Romains
utilisaient aussi des roues en dessus, qui offrent l'avantage
mcanique d'tre entranes aussi bien par le poids de l'eau que
par la force du courant.
De la Mditerrane, les moulins eau se rpandirent
le nord-ouest, et au rve sicle de notre re, leur usage s'tait
gnralis dans toute l'Europe pour moudre le bl et presser
les olives. Au rve sicle, Ausone dcrit une scie mue par l'nergie
hydraulique qui servait, sur la Moselle, couper le marbre.
Au xre sicle, le Domesday Book recense 5 000 moulins eau rien
qu'en Angleterre. Le premier tmoignage que nous_ ayons du
type de moulin en usage dans la chrtient mdivale date
du xne sicle, poque o la roue verticale en dessous tait
gnralement utilise. Les roues en dessus n'apparaissent pas
avant le xive sicle dans les illustrations (PL. Xc, face p. 257)
et mme la fin du xvre sicle elles n'avaient pas encore vinc
compltement les roues en dessous.
Concidant avec l'extension des moulins eau apparaissent
des perfectionnements dans les mthodes de transmission de
l'nergie et de conversion de leur mouvement circulaire des
fins particulires. Ds le xne sicle, les illustrations montrent
que le rapport de la couronne et du pignon constituant l'engre-
nage tait adapt de faon donner la meule une grande vitesse
de rotation mme dans des courants peu rapides ; et le mca-
nisme gnral de l'engrenage fut adapt des moulins actionns
par d'autres formes d'nergie. Entre la fin du xure siCle et
le xvre les illustrations nous montrent de tels mcanismes dans
des actionns par des chevaux, des bufs, ou la main,
et des illustrations du Xve sicle nous les montrent dans des.
moulins vent. Dj au xne sicle, le mouvement circulaire
de la roue aubes tait transform pour actionner des martinets
TECHNIQUE ET SCIENCE AU MOYEN AGE 175
pour le foulage (1) et le concassage du pastel, de l'corce de chne
(pour le tannage du cuir) et d'autres substances, et au xive sicle,
le mme mcanisme tait utilis pour les marteaux de forge.
C'est galement au XIve sicle que le marteau pdale (cc oliver.
en Angleterre) fait son apparition, et au xve sicle qu'on trouve
la description d'un bocard pour le broyage du minerai. A la fin
du xure sicle, le moulin eau est aussi adapt pour actionner
les soufflets forge (fig. 23), et, si un mcanisme dessin par
Villard de Honnecourt reprsente un appareil vritablement
utilis, des scies pour couper le bois. Il est en tout cas certain
que des scieries actionnes par l'nergie de l'eau existaient au
sicle suivant. Au xrve sicle, on se sert de roues eau et aussi
de roues entranes par un cheval pour actionner les meules
destines faire des outils tranchants ; au xve sicle, on les
utilise pour le pompage dans les mines et les carrires de sel,
pour le levage dans les mines au inoyen de manivelles ou de
treuils, et pour actionner les laminoirs et les appareils d'tirage ;
a ti xvr
6
sicle, elles actionnent les usines soie.
Les moulins . vent se rpandirent beaucouP plus tard que les
moulins d'eau. Les premires certitudes que l'on possde ce
sujet sont fondes sur les crits des gographes arabes qui voya-
grent en Perse au xe sicle, bien qu'il soit possible qu'il en ait
exist dans le pays avant cette poque. Ces rcits dcrivent des
moulins ailes horizontales actionnant un arbre vertical comman-
dant une meule horizontale fixe sa base. Les moulins vent
ont donc pu pntrer de la Perse en Occident par l'intermdiaire
des Arabes d'Espagne, des croisades ou du commerce entre la
Perse et la Baltique, dont on sait qu'il traversait la Russie. II est
sr en tout cas que les premiers moulins du monde chrtien
apparurent dans le Nord-Ouest, encore qu'ils eussent des ailes
verticales qui actionnaient un arbre horizontal. Mais quels
qu'aient t ses dbuts en Occident, le moulin tait trs rpandu
la fin du xue sicle en Angleterre, aux Pays-Bas et dans le Nord
de la France ; on l'utilisait en particulier dans les rgions dpour-
vues d'eau. Le principal problme de mcanique que posait le
moulin vent provenait dela ncessit de prsenter les ailes au vent
et, dans les premiers moulins, tout l'difice tournait autour d'un
pilier central (PL. X d, face p. 257). Cela signifie que les moulins
(I) Lors un peu plus loin, contournant la pointe d'un rocher, ils dcouvrirent
sans erreur possl:Jle six normes marteaux foulon qui battaient alternative-
ment plusieurs pices de drap, et faisaient ce bruit terrible qui avait caus cette
nuit-l toutes les angoisses de don Quichotte et les ennuis de Sancho (Don
Quichotte, 1604-5, Jxe Partie, liv. 3, section 6).
176 DE SAINT AUGUSTIN A GALIL::E
devaient rester petits, et ce n'est qu' par'tir de la fin du xve sicle
que le moulin vent prend des dimensions plus importa-ntes et
un forme rellement efficace. L'arbre est alors -dispos pour
former un petit angle avec le sol, les ailes sont calcules pour
saisir le-moindre souffie de vent, on adapte un frein, et des leviers
pour ajuster la position des meules. Le type de moulin en.
tourelle , o seule la partie suprieure est orientable, qui fut
mis au point en Italie vers la fii1 du xve sicle, reprsente le
dernier perfectionnement d'importance avant l'invention de la
machine vapeur.
Le dveloppement et l'application de ces formes d'nergie
produisent le mme genre de dislocations et de changements
conomiques et sociaux au Moyen Age que ceux qui devaient
se.reproduire sur une chelle plus grande aux XVIIIe et XIxe sicles.
Ds le xe sicle, les matres du manoir commencent revendiquer
le monopole pour leurs moulins grain, qui leur fournissaient
une source de revenus, et ceci aboutit une lutte prolonge entre
les seigneurs et la commune. Les moines de Jumiges, en tant
que seigneurs du manoir, dtruisirent les moulins main de
Viville en 1207; les moines de Saint-Albans menrent campagne
.contre les moulins main, de la fin du XIIIe sicle la cc Rvolte
des Paysans , le grand soulvement des communauts rurales
d'Angleterre conduit par. Wat Tyler en 1381. La mcanisation
du foulage au XIIIe sicle conduit un dplacement massif de
l'industrie anglaise du drap des plaines -du sud-est aux collines
du nord-ouest o l'eau existe en abondance. Des colonies de
tisserands s'installent autour des moulins de foulage de la
rgion des Lacs, de l'Ouest du Yorkshire et de la valle de la
Stroud, et l'industrie textile dclina dans les villes comme York,
L.incoln, Londres et Winchester, qui fournissaient le drap fin,
production principale de l'industrie. anglaise au xne sicle. Les
propritaires qui construisirent ces usines exigeaient que le drap
leur ft apport et qu'il ne ft pas foul la main ou aux pieds
domicile, et cela aboutit une longue lutte dont on trouve une
description vivante dans Piers Plowman (1 ), cette action des
propritaires de moulins fut sans doute aussi une des causes de
la Rvolte des Paysans.
Si les autres procds qu'impliquait la fabrication du tissu
(1) Piers-Plowman (vers 1362), contient une description de l'industrie du
drap (d. W.-W. Skeat, Oxford, 1886, p. 466, texte B, Passus XV, vers 444
et sq.) : Le drap qui vient du n'est aucunement convenable porter,
avant qu'il ne-soit foul, aux pieds ou sous les marteaux, bien lav l'eau,
gratt avec des chardons, tir et tendu, sous la main des tailleurs.
PL. V
d'araignes_ el d'insectes, autrefois attribus Cybon d'Hyres
D apres le manuscrit Additional 28841 (xrve sicle), au British Museum
PL. VI

0
5 "
"
a


;;:
0
..,
1
.s
""

ii
0 s
(.)
,;
"
0
0
]
"
"'
0
t
0
'"'
ii
.;:
"
.,

,;

.;:
;:,
0

(.)


"
0 0
"'
:;
0
0
.,
0
"

.!:;
"
" "'
0
"

"
-"
0
"

p.ol
0 Zl .a


"

'


"'
g 0
.S
o
-
si'!
0:
0
.
ii
"
....
0

-
"" -
] C1
:::l .......9

13

0
.., ..
Q) ......... :0
.::-;: ::::""'
=.9 ::.CO
d; +-'
-ci

=
15.-9
<'d
f:Q
d
:::'--"'
d-aj da>
&.-a)U"..
-<lj;jo..>-<
---->
< !llo
Q

$ "
"'
1
1


TECHNIQUE ET SCIENCE AU MOYEN AGE 177
n'atteignirent pas, avant le XVIIIe sicle, la mcanisation
complte ralise dans le foulage au XIIIe, les premiers pas vers
cette ralisation datent galement du Moyen Age. Les tapes
principales de la fabrication. primitive du drap taient le cardage
et le peignage la main, le filage la main de la quenouille un
fuseau libre, et le tissage _du fil ainsi obtenu en un <{ tissu ll sur
un _mtier actionn la main Ou au pied. Puis le tissu tait foul
dans l'eau et se feutrait. Aprs le foulage, le drap passait auX
mains du rebrousse ur qui relevait le poil avec des chardons_
foulon, puis du tondeur qui coupait les fils pendants et enfin,
quand les petits dfauts taient rpars, le drap tait prt pour
la vente. La .mcanisation du filage dbute au xure sicle quand le
rouet main fait son apparition (PL. XI a, face p. 272). Les
mthodes de torsion de la soie et de l'enroulement sur des dvidoirs
passent pour avoir t mcanises Bologne en 1272. On filait sans
doute certaines sortes de fils avec -des rouets, la fin du xure sicle
et c'est vers la m:ffie poque qu'apparut le bobinage sur canette,
grce quoi le fil tait enroul rgulirement sur la canette que
l'on plaait dans la navette pour le tissage. Plusieurs illustrations
du xrve sicle montrent ce rouet en service. Au point de vue
mcanique, il offre l'intrt d'tre un des premiers essais pour
employer le mouvement circulaire continu. A la fin du xve sicle,
Lonard de Vinci envisageait d'autres perfectionnements du
mcanisme du filage et du tissage; en effet, il a fait l'esquisse
d'une ailette qui permettait ces deux actions de s'accomplir
simultanment ; et il smble qu'il ait song un mcanisme de
grandes dimensions entran par l'eau ou un treuil cheval.
Il a galement dessin une chardonne use actionne parr nergie
hydraulique pour redreSser le duvet du drap avec de __s cardres.
En fait, on n'a jamais trouv de remplaant satisfaisant ppur le
chardon -foulon, bien qu'on ait vainement tent d'utiliser des
peignes -en fer ds le milieu du xvesicle. Le volant entra vrita-
blement en usage vers 1530, dans une roue qui comportait aussi
une autre innovation : l'entranement par pdale et manivelle.
Les cc moulins filer>> et les chardonneuses nergie hydraulique
paraissent avoir t d'un emploi extrmement rpandu 'en Italie
dans l'industrie de la soie dater de la fin du xvre sicle, et
Zonca (1607) en donne des descriptions compltes (fig. 21 A et B).
Dans le tissage, les progrs raliss entre la fin de l'Empire
Romain et la renaissanCe de l'industrie de la soie au xrve sicle,
furent accomplis surtout hors d'Occident, -Byzance, en gypte,
en Perse et en- Chine, bien 'qu'ils fussent rapidement: adopts en
Occident la fin du Moyen Age. Ces perfectionnements furent
A. C. CROMB, I 12
178 DE SAINT AUGUSTIN A GALIL!l:E
TECHNIQUE ET SCIENCE AU MOYEN AGE 179
_FILATOIO DA AQ_VA, .I.
FIG. 21. - Filature de soie actionne par l'nrgie hydraulique
d'aprs V. ZoNCA, Nova Teatro di Machine et Edificii, Padoue, 1607
180 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
introduits surtout pour permettre le tissage de soieries motifs,
pour lesquelles il fallait pouvoir distinguer les fils particuliers
de la chaine dplacer. A cette fin, le mtier reut deux perfec-
tionnements : d'abord, un mtier pdales comportant de
meilleures lices, et, ultrieurement, un chssis en roseau pour
fournir un chemin de roulement la navette ; ensuite, le mtier
damasser. Ces deux systmes semblent avoir exist en gypte
vers le vi sicle de notre re, et ils pntrrent probablement
dans le monde chrtien, par 1' Italie, peut-tre ds le xre sicle.
De l'industrie de la s ~ i e leur utilisation gagna d'autres branches
de l'industrie textile.
On peut noter quelques perfectionnements secondaires dans
la technique du tissage en Europe aux xrve et xve sicles ; une
machine tricoter est invente au xvre sicle, l'invention du
tricotage la main remontant au sicle prcdent ; et un mtier
tisser les rubans apparat vers 1621. Cependant, les perfection-
nements majeurs, en matire de tissage, devaient attendre
l'invention de la navette volante et du mtier mcanique qui,
marchant de pair avec les progrs raliss dans la mcanisation
du filage, allaient transformer l'industrie textile, notamment
en Angleterre, au XVIIIe sicle et au dbut du XIxe sicle.
Une autre industrie qui se mcanise rapidement la fin du
Moyen Age est la production des livres. Parmi les divers lments
qu'impliquait l'imprimerie, la fabrication du papier toil semble
avoir commenc au 1er -sicle de notre re en Chine, d'o elle se
rpandit vers l'ouest par les pays soumis l'Islam, pour pntrer
dans le monde chrtien par l'Espagne et le midi de la France
au xne sicle. Ce papier offrait l'imprimerie un matriau plus
appropri que l'ancien parchemin coteux et le papyrus fragile.
Les encres base d'huile employes en imprimerie furent mises
au point d'abord par les peintres plutt que par les calligraphes.
Les presses taient dj connues pour la fabrication du vin et
l'impression des tissus. L'lment le plus important, le caractre,
dut sa naissance l'habilet acquise par les graveurs sur bois
et les orfvres qui avaient perfectionn la technique pour couler
le mtal. L'histoire des caractres comporte trois tapes, en
Chine d'abord, puis en Europe, bien que, en raison des grandes
diffrences de technique entre ces deux rgions, il soit difficile
de dire quel point l'une influa sur l'autre. -En Chine, l'impression
partir de formes en bois, une planche spare tant grave
pour chaque page, apparat au vre sicle de notre re : l'impres-
sion .l'aide de caractres mobiles en bois au xie sicle, et l'aide
de caractres mobiles en mtal (en Core) au XIV
6
sicle. En
'
i
'1
1
1
TECHNIQUE ET SCIENCE AU MOYEN AGE 181
Europe, l'emploi de bois gravs pour les lettres initiales ornes
des manuscrits fait son apparition pour la premire fois dans un
monastre d'Engelberg en Ii47; l'impression la planche parue
Ravenne en 1289, est rpandue dans toute l'Europe au xve sicle ;
les caractres mobiles en mtal-pntrent la fin du XIve sicle,
apparaissent Limoges en 1381, Anvers en 1417, et Avignon
en 1444. L'avantage qu'offraient les caractres en mtal moul
tait qu'on pouvait tirer des centaines d'exemplaires d'un moule
unique au lieu d'avoir les graver sparment comme avec les
caractres en bois. Bien que ce soit aux Pays-Bas qu'on note
pour la premire fois cet usage, c'est Mayence que l'emploi de
caractres mobiles en mtal exactement composs atteignit la
perfection. En effet, c'est l que Gutenberg et ses associs,
entre 1447 et 1455 remplacrent d'abord l'ancienne mthode,
o l'on coulait les caractres -dans le sable., par des matrices
adaptables en mtal pour produire des caractres en plomb, puis
perfectionnrent les matrices et ralisrent des caractres en
cuivre. Telles furent les inventions stratgiques dans le domaine
de l'imprimerie, _qui rendirent possible la multiplication de livres
sur une grande chelle.
C'est peut-tre dans les difices que l'on dcouvre les rsultats
les plus spectaculaires de la technique mcanique au Moyen Age,
car nombre des procds employs par les maons de cette priode
pour rsoudre les problmes statiques poss par la construction
des grandes glises taient entirement nouveaux. Il est impos-
sible de dire jusqu' quel point le constructeur mdival tait
purement empirique, et quel point il tait capable de mettre
profit les rsultats des uvres thoriques en matire de sta-
tique, mais il est significatif qu' la fin des xne et XIIIe sicles,
prcisment au moment o l'dification des grandes cathdrales
donnait lieu aux problmes pratiques les plus difficiles, Jordan us
Nemorarius et d'autres apportaient d'importantes contributions
la sta-tique thorique ; un architecte du XIII
6
sicle au moins,
Villard de Honnecourt, tmoigne d'une connaissance de la go-
mtrie. Les dveloppements originaux de l'architecture gothique
sont ns de la tentative effectue pour mettre un toit de pierre
sur les minces murailles de la partie centrale d'une basilique, qui
tait la forme ordinaire de r glise chrtienne depuis l'poque
romaine. Les Romains n'avaient jamais eu affronter les diffi-
cults qui se posaient au maon mdival car ils construisaient le
tambour, ou les voteS artes qui surmontaient leurs thermes-eh
ciment, et les dmes, comme celui du Panthon, en assises
rgles, horizontales, de brique et de mortier - quand le ciment
182 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
ou le mortier avaient pris, la pousse du toit sur le mur tait fort
petite. Mais tel n'tait pas le cas pour les difices du Moyen Age
o l'on n'employait pas ce ciment ou ce mortier.
Les maons des xe et xre sicles, en Bourgogne, s'efforcent de
couvrir leurs nefs de votes en tambour, la romaine, mais ils
s'aperoivent que l'norme pousse exerce sur les murs-latraux,
si pais fussent-ils, tendait les carter. Pour surmonter cette
difficult, la premire tentative consiste lever les bas-cts
presque la mme hauteur- que la nef, et de les couvrir de votes
artes formes par deux votes qui se coupent angle droit.
Ces votes artes des bas-cts contrariaient la pousse de la
_yote en tambour de la nef et n'exeraient elles-mmes qu'une
Pousse trs minime, sauf aux angles, o elle pouvait tre sou-
tenue par des piliers massifs. L'inconvnient un tel dispositif
tait que l'intrieur n'tait clair que par les fentres des bas-
cts ; et, comme dans de nombreuses glises clunistes, lorsqu'on
leva le toit de la nef pour mnager des ouvertures au-dessus des
bas-cts, les murs s'effondrrent faute de soutien. La solution fut
trouve Vzelay et Langres : on employa des votes artes
pour la nef, en utilisant deux cintres semi-circulairef;l_ en bois pour
y construire les diagonales de la vote. De cette faon, l'architecte
du XIe sicle put difier une toiture vote pour couvrir n'importe
quel espace, carr ou oblong, en difiant une vote spare
au-dessus de chaque baie qui reposait sur des arches transversales
semi-circulaires sparant les baies.
Ce dispositif prsentait toujours de srieux dfauts. La forme
de l'arche semi-circulaire, dont la hauteur devait tre la moiti
de la largeur, tait absolument dpourvue de souplesse, et il y
avait toujours cette formidable pousse vers l'extrieur, de sorte
que les arcs transversaux tendaient s'affaisser. On obtint une
souplesse de forme considrable, et on rduisit la pousse vers
l'extrieur en adoptant l'arche ogivale qui apparut en Occident
d'abord Vzelay et dans d'autres glises clunistes, la fin du
XIe sicle, et plus tard en Ile-de-France. On suppose que cette
innovation en Europe provenait d'Asie Mineure, o elle tait
rpandue dj au Ixe sicle. Des demi-arches de ce genre servirent
au xne sicle pour tayer les murs de plusieurs glises franaises ;
c'taient en ralit des arcs-boutants, mis part le fait qu'ils
taient dissimuls sous le toit du triforium.
Une nouvelle mesure acheva le passage de la toiture romaine
la vote gothique : c'est la construction d'arches en diagonale
au.,.dessus des cintres de bois utiliss pour construire les artes,
et leur utilisation comme membrures permanentes (issues des
)
TECHNIQUE ET SCIENCE AU MOYEN AGE 183
eolonnes) pour difier sur elles la surface de la vote. Il semble que
ceci ait t ralis en diffrentes parties de l'Europe au xie sicle
et au dbut du xne, et que cette invention ait donn naissance au
merveilleux style gothique d'Ile-de-France au xne sicle. La
vote en prit une grande souplesse de forme, et cela signifiait
galement que n'importe quel espace, de n'importe quelle forme,
pouvait facilement tre recouvert d'une vote du moment qu'il
pouvait se diviser en triangles, et aussi que l'on pouvait maintenir
au niveau souhait le sommet de toutes les arches et de toutes les
votes. Cette libert s'accrut encore lorsqu'on se rendit compte
que les nervures diagonales n'avaient pas besoin d'tre des
arceaux complets, mais que l'on pouvait utiliser deux demi-ner-
vures ou davantage qui s'tayaient entre elles au sommet d'une
toiture en ogive. A la suite de l'introduction de la nervure fixe,
les diffrentes mthodes de remplissage de la surface de la vote
aboutirent une divergence frappante dans l'dification des
votes entre la France et l'Angleterre. La mthode franaise
consistait cintrer chaque caisson de la vote et le doter
de supports indpendants. Les Anglais, de leur ct, ne rendaient
pas leurs caissOns indpendants, de sorte qu'il fallait leur adjoindre
d'autres nervures pour les- soutenir, et ceci aboutit aux nervures
en ventail dont on trouve de bons exemples dans la cathdrale
d'Exeter et dans la chapelle de King's College, Cambridge.
Le plus spectaculaire peut-tre de tous les procds invents
pour rsoudre les problmes crs par la construction des votes,
est l'arc-boutant qui fait son apparition en Ile-de-France au
xne sicle. Contrairement aux c_onstructeurs anglais, qui conser--
vrent d'abord la tradition normande des murs pais, les Franais
rduisent. leurs murailles n'tre gure que des encadrements
leurs vitraux et, ce faisant, il leur faut inventer un moyen de
contrebalancer la pousse du toit de nef. Ils y parviennent,
Poissy en 1135, et plus tard Sens et Saint-Germain-des-Prs,
en levant un demi-arc au-dessus du toit du bas-ct, la jonction
de la toiture et du mur de la nef. Mais, par la suite, on se rendit
compte que la pousse de vote se propage jusqu' une certaine
hauteur du mur, et on doubla alors l'arc-boutant pour_ faire face
cette pousse infrieure, comme on le voit Chartres et
Amiens. En neutralisant ainsi cette pousse du toit, on crait
cependant un autre problme, car on exposait l'difice un
effort considrable d'est en ouest. Pour le lier ensemble dans
cette direction, on donna une puissance particulire aux arcs
des murs et aux pignons situs au-dessus des verrires. C'est ce qui
donna aux fentres des glises franaises, comme la Sainte-Chapelle
184 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
Paris, une importance qu'elles n'ont jamais eue en Angleterre.
Il est probable que nombre de procds invents aux xne et
xrue sicles par les architectes ont t purement empiriques, car
la grande priode architecturale du Moyen Age manque s i n u ~
lirement de traits sur ce point. M'ais le carnet de notes de
Villard de Honnecourt, qui dessina des parties des cathdrales de
Laon, Reims, Chartres et d'autres, montre que l'architecte pou-
vait possder une plus grande habilet gnraliser les problmes
de tension et d'lvation des poids qui- lui incombaient que ne
pourrait le faire croire la pauvret des crits thoriques. L'Archi-
teitura d'Albertimontre qu'au xve sicle les architectes possdaient
certainement une bonne connaissance de la mcanique. Cette
culture devient plus vidente encore la fin du xve et au dbut
du xvre, lorsque Lonard de Vinci calcule le poids que peut
porter sans danger un pilier ou un groupe de piliers de diamtre
donn et essaye galement de dterminer la charge la plus
grande que peut soutenir une poutre de porte donne. Vitruve
exerait dj une grande influence sur la construction, au
xvre sicle, mais ses admirateurs, comme Palladio, qui publia
son Architeitura en 1570, lui taient trs suprieu-rs- dans le
domaine scientifique. Au xvne sicle les problmes tels que la
rsistance des matriaux et la stabilit des arcs taient devenus
le sujet de recherches de la part de mathmaticiens profes-
sionnels : Galile, Wren et Hooke ; ces deux derniers firent aussi
uvre d'architectes.
La construction des navires est galement un domaine o
s'accomplirent des progrs considrables au Moyen Age, en vue
de tirer un meilleur parti de l'nergie du vent. Les deux types
ordinaires de vaisseaux europens descendaient respectivement
de la galre romaine et de la longue nef norroise, qui possdaient
un certain nombre de traits communs : l'une et l'autre taient
longues et troites, avaient le fond plat, un mt unique et une
voile carre, et elles taient diriges au moyen d'une rame place
l'arrire, sur le ct du navire. Le premier progrs ralis sur
ces dispositions fut le grement aurique, tel qu'on peut le voir
dans la voile latine qui apparat soudain dans les miniatures
grecques du rxe sicle. Ces voiles latines taient frquentes en
Mditerrane au xne sicle, et c'est de l qu'elles gagnrent
l'Europe septentrionale. En mme temps, les navires prirent de
plus grandes dimensions et de la hauteur sur l'eau, le nombre
de mts s'accrt, et au xrne sicle apparut le gouvernail, fix
l'tambot, qui est lui-mme un prolongement de la quille (PL. XI b,
face p. 272). Grce ces perfectionnements, il devient possible
TECHNIQUE ET SCIENCE AU MOYEN AGE 185
de virer de bord vent debout, les rameurs deviennent inutiles,
et la porte des explorations s'tend. Un exercice primitif
de mcanisation des navires, sans ncessairement reprsenter
quelque chose qui ait vritablement t construit, parat au
xve sicle dans les dessins de navires aubes dus Konrad
Kyeser et l'ingnieur Sinois, Jacopo Mariano Taccola. Ramelli
nous a laiss galement une figure de bateau aubes, en 1588, et,
autre innovation, un sous-marin fut authentiquement construit
et utilis avec succs dans la Tamise, en 1614.
L'amlioration du transport par eau douce est rendue pos-
sible au xrve sicle par l'institution de portes d'cluses sur les
canaux. Les transports par terre voient s'ouvrir de nouvelles
possibilits grce la confection des routes en cubes de pierre
sertis dans de la terre meuble ou du sable, et grce au perfection-
nement des vhicules roues, y- compris (au xrne sicle) l'inven-
tion de la brouette. On remarque aussi un essai de mcanisation
pour les vhicules terrestres, ds 1420, o Fontana donne la
description d'un vlocipde. A la fin du xvre sicle aux Pays-Bas
on construit apparemment des chariots actionns par des voiles
et par des mcanismes actionns par les hommes. Le vol dans
]es airs avait attir l'attention de l'Occident ds le xre sicle
au moins, o Olivier de Malmesbury passe pour s'tre bris les
jambes en voulant planer depuis le haut d'une tour avec des
ailes attaches aux pieds et aux mains. Roger Bacon galement
s'intressa au vol, et Lonard de Vinci a bel et bien dessin une
machine volante mcanique qui battait des ailes comme un
oiseau.
Il faut associer ces perfectionnements dans les mthodes de
transport un progrs important qui est l'apparition des premires
bonnes cartes que l'on ait eues en Occident depuis l'poque
romaine. Lorsque des cartes exactes vinrent s'ajouter au gouver-
nail et la boussole, entre en usage au xne sicle (v. plus haut,
pp. 103 et sq.) on put effectivement conduire les navires hors de
vue des terres, et, comme l'a dit Mumford, l'exploration fut
encourage pour tenter de combler les vides que faisait apparatre
l'attente rationnelle d'espace. Les premires cartes vritables,
aU Moyen Age, sont les portulans, ou cartes marines, destines
aux navigateurs. Le premier portulan connu, Carte pisane, date
de la fin du xnre sicle, mais sa perfection technique relative
donne penser que d'autres l'ont prcde, qui ont disparu.
On raconte que des marins gnois ont montr au roi saint Louis
sa position sur une carte alors qu'il traversait pour gagner Tunis,
en 1270. Certains tmoignages tendraient prouver que ces
186 DE SAINT AUGUSTIN A GALILJ1;E
portulans taient d'origine scandinave, mais les Arabes poss.
daient des cartes marines ds une date recule, et les Byzantins,
les Catalans et les Gnois mirent aussi des cartes au point.
L'emploi de la legua catalane pour exprimer les distances sur
tous les portulans connus, vient peut-tre appuyer la reven-
dication catalane de priorit, mais cet usage a pu tre introduit
plus tard pour des raisons de commodit, et, en fait, la. question
de l'origine des portulans reste pendante. En comparaison des
anciennes mappae mundi traditionnelles et symboliques, les
portulans apportaient cette innovation qu'ils devaient servir
de guide pour une zone dtermine. tablis par des esprits
pratiques et fonds sur la dtermination directe des distances
et des azimuts par l'emploi du loch et de la boussole, ils se
rduisaient- gnralement la ligne ctire. Dpourvus d'indi-
cations de longitude et de latitude, ils sont couverts de rseaux
de lignes -de rhumb qui donnent le relvement au compas des
lieux indiqus. Ces lignes de rhumb rayonnent partir d'un
certain nombre de points disposs en cercle, et correspondant
aux points marqus sur la rose des vents.
Il existe galement des cartes exactes reprsenta_nt les rgions
intrieures aussi bien _que les ctes et dues des hommes ins-
truits qui se manifestrent ds le xrue sicle, poque o des ru-
dits comme Roger Bacon s'intressaient la gographie authen-
tique. Bacon n'a pas apport de contribution pratique personnelle
la cartographie, mais la certitude qu'il avait qu'il n'y avait pas
de grande largeur d'ocan entre l'Europe et la Chine passe pour
avoir influ sur Christophe Colomb, qui la trouva rpte dans
des uvres de Pierre d'Ailly et Aeneas Sylvius. Ds les environs
de 1250, Mathieu Paris dessinait quatre cartes trs reconnais-
sables de la Grande-Bretagne o l'on retrouve des dtails comme
la Muraille romaine, les routes et les villes. Entre 1325 et 1350,
un cartographe inconnu tablit une carte d'Angleterre remar-
et exacte, dnomme de Gough ))' et
conserve la Bibliothque Bodlienne d'Oxford, qui porte les
routes et les distances, probablement d'aprs l'estimation des voya-
geurs (PL. XII, face p. 273). C'est vers la mme poque qu'Opi-
cinus de Canistris, mort vers 1352, donna de bonnes cartes de
l'Italie du Nord; et en 1375, l'cole de cartographes dite de
Majorque tablit pour Charles V de France la clbre Mappemonde
catalane qui associait les mrites des portulans et des cartes ter-
restres et comprenait l'Afrique du Nord et des portions de l'Asie
(cf. PL. XIII, face p. 384). Le centre de Majorque avait runi une
norme quantit de renseignements maritimes et commerciaux, et
TECHNIQUE ET SCIENCE AU MOYEN AGE 187
fut le prcurseur de l'institut colonial et naval fond par le prinoe
Henri le Navigateur Sagres, vers 1437. Ces premires cartes ne
portent pas d'indication de latitude et de longitude encore que la
latitude de nombreuses villes et t dtermine avec l'astrolabe
(v. plus haut, pp. 76 et sq.). Mais dans sa Gographie, Ptolme
avait dessin des cartes sur un rseau complet de parallles et de
mridiens. Telle qu'elle nous est parvenue, l'uvre semble tre,
au moins en partie, une compilation de date ultrieure, et les
cartes, dans les manuscrits existants, sont probablement dues
des artistes byzantins des xure et xive sicles. Cet ouvrage fut
retrouv et traduit en latin par Giacomo d'Angelo, qui ddia sa
traduction, accompagne d'excellentes cartestedessines d'aprs
l'original grec par un artiste florentin, au pape Grgoire XII
en 1406 et au pape Alexandre V, en 1409. Aprs cela, les carto-
graphes commencrent adopter la mthode de Ptolme. D'autres
bons exemples sont fournis par la carte d'Europe d'Andrea Bianco,
en 1436, et la carte de l'Europe centrale trouve parmi les manus-
crits de Nicolas de Cuse (1401-1464)etimprime en1491. L'atlas du
monde de Ptolme fut de nombreuses fois rimprim partir
de 1477, o la Geographia fut publie, pour la premire fois avec
les cartes de Ptolme, Bologne. Ces cartes furent redessines par
des cartographes italiens (cf. PL. XIV, face p. 385). Il trans-
forma progressivement la cartographie en mettant en lumire la
ncessit d'une mesure linaire exacte de l'arc du mridien, qui
est le fondement essentiel pour une cartographie terrestre exacte.
Jusqu' la fin du XVIIIe sicle le matriau le plus important
pour les machines et la construction en gnral demeura le bois.
La plupart des pices des moulins vent et eau, des rouets,
des mtiers, des presses, des navires et des vhicules, taient en
bois, et c'est le bois qui servit pour les engrenages d'un grand
nombre de machines jusqu'au xixe sicle. C'est ainsi que les
premires machines-outils mises au point taient destines au
travail du bois, et, mme- dans les outils proprement dits, seule
la partie coupante tait en mtal. Parmi les perceuses, la drille
archet, connue depuis 1 '_poque nolithique, dans laquelle le foret
est actionn rapidement par une cordelette enroule autour et
attache chaque extrmit d'un arc que l'on soumet un
mouvement de va-et-vit:mt, fut remplace pendant la dernire
partie. du Moyen Age par le vilebrequin, et l'on connaissait aussi
une machine pour forer les tuyaux de pompe dans les troncs
d'arbre pleins. Il est possible que la plus importante des machines-
outils pour le travail de prcision, le tour, ait t connu sous une
forme ou une autre dans l'Antiquit, mais le tour perche est
TERTIVM TOR.'NI G'f.NVS.SV&TILITATE NON CARENS.AD
INSCVLPENDAM Pl.D.CT.ENTJMCOCHLEAM. CVIVSVIS
FORM/i.,IN AMBJTVN CYIVSCVNQVf't, f1GVR!i. f\.OTVWDI'I:.
I.T SOl.ID/i.,VE.t. tTIAM. OVALIS
FIG. 22. - Tour fileter
D'aprs le Theatrum Insf:rumentorum el Machinarum, Lyon, 1569
(1re d., 1568)
TECHNIQUE ET SCIENCE AU MOYEN AGE 189
probablement une invention du Moyen Age. La premire repr-
sentation que l'on en connaisse n'apparat que dans des esquisses
de Lonard de Vinci, mais ces appareils ont d tre en usage
avant cette poque. L'arbre tait entran par une corde enroule
autour de lui comme dans la drille archet, et attache en bas
une pdale, et en haut une perche lastique qui ramenait la
corde vers le haut lorsque le pied quittait la pdale. Lonard
reprsente aussi un tour rotatoire entran par des courroies
venues d'une roue, hien que les tours rotatoires actionns par
vilebrequin ne se soient rpandus qu' dater du xvne sicle.
Dans ce_s premiers tours, on faisait tourner la pice entre des
centres fixes, mais au milieu du xvie sicle Besson inventa un tour
arbre o la pice tait fixe un mandrin auquel il appliqua
de l'nergie. Il ralisa aussi un tour fileter assez fruste (fig. 22)
qui subit des perfectionnements au xvne sicle, en particulier
l'innovation introduite par les horlogers qui, au lieu de dplacer
la pice sur un outil immobile, dplaait l'outillui-mme tandis
que la pice ne faisait que tourner. C'est ainsi que, partant de
machines-outils .primitives inventes pour travailler le bois, on
ralisa des outils capables d'un travail de prcision sur les mtaux.
Les premires machines construites entirement en mtal
taient les armes feu et l'horloge mcanique, et celle-ci en parti-
culier est le prototype des machines automatiques moderries o
toutes les pices sont prcisment ralises pour produire un
rsultat exactement contrl. Dans l'horloge mcanique, l'utili-
sation d'engrenages, point d'intrt principal des machines primi-
tives, tait parfaitement au point.
Les horloges eau, comme la clepsydre, qui mesuraient le
temps l'coulement de l'eau par un petit orifice, avaient t en
usage chez les gyptiens de l'Antiquit, et les Grecs les avaient
perfectionnes en y adaptant des appareils pour indiquer l'heure
au moyen d'une aiguille mobile sur une chelle, et pour-rgulariser
le mouvement. Les horloges eau mises au point par les Arabes
et les Chrtiens du monde latin taient fondes sur des procds
grecs et aussi sur ceux du thtre des marionnettes automatique
qui connut une telle popularit au Moyen-Age. Leur succs tait
tel que ces horloges demeurrent en usage jusqu'au XVIIIe sicle.
Leur fonctionnement dpendait d'un flotteur suspendu dans un
bassin rempli et vid par un mcanisme rgulateur, et le mouve-
ment du flotteur tait transmis, par des cordes et des poulies,
l'indicateur qui tait gnralement une sorte de spectacle de
marionnettes. En Islam, ces horloges taient parfois de trs
grandes dimensions, et disposes de faon tre visibles au
100 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
public ; dans le monde chrtien, des horloges plus petites taient
en usage dans les monastres, o leur surveillance tait confie
un gardien particulier qui avait, entre autres fonctions, rgler
l'horloge la nuit d'aprs des observations d'une toile. Une
horloge de ce genre passe pour avoir t ralise par Gerbert
pour le monastre de Magdebourg. D'autres horloges primitives
taient actionnes par la descente d'un poids que contrlait la
rsistance cre par le passage du mercUre travrs de petites
ouvertures. On trouve la mise au point de systmes similaires
dans la longue srie des mcanismes astronomiques - plan-
taires, cartes stellaires rotation mcanique, etc. - qui sont
une partie aussi essentielle de l-'ascendance des horloges mca-
niques que les appareils de mesure du temps proprement dits.
Aucun de ces dispositifs ne comportait d'engrenages.
Les traits essentiels de l'horloge mcanique taient les sui-
vants : entranement par la descente d'un poids qui met en mou-
vement un jeu de roues. engrenages, et mcanisme d'chappe-
ment oscillant qui empche l'acclration de la chute en l'arrtant
. intervalles rapprochs. L'illustration la plus ancienne, toutau
moins en Occident, d'un mcanisme chappement apparat
au milieu du XIIIe sicle dans un dispositif dessin par Villard de
Honnecourt pour assurer la lente rotation d'un ange de sorte que
son doigt montrait toujours le soleil (PL. XV, face p. 400) ; et il se
peut que les premires horloges mcaniques aient t fabriques
peu de temps aprs. On trouve des allusions des objets qui sem-
blent avoir t des horloges mcaniques d'un genre ou d'un autre
Londres, Canterbury, Paris et d'autres lieux, au cours de la seconde
moiti du xnie sicle, et Milan, Saint-Albans, Glastonbury,
Avignon, Padoue, etc., pendant la premire moiti du xive sicle.
Certains de ces appareils taient des plantaires destins mon-
trer le mouvement des astres, plutt que des horloges. Les pre-
mires horloges authentiques dont le mcanisme est connu avec
prcision sont probablement l'horloge du chteau de Douvres,
gnralement date de 1348, mais vraisemblablement postrieure
(PL. XVI, face p. 401 ), et l'horloge de Henri de Vick installe
Paris, au Palais-Royal, qui est maintenant le Palais de Justice,
en 1370. Ces horloges taient rgles par un chappement roue
de rencontre avec un balancier foliot. Les lments essentiels de
ce mcanisme taient une couronne dents de scie qui taient
alternativement engages par deux. petites plaques ou palettes
montes sur une tige, de sorte que la roue tait successivement
arrte et libre. Le foliot tait un mcanisme destin rgler
la vitesse de rotation de la -couronne, ou roue (( d'chappement ,
1
!
1
f
1
1
TECHNIQUE ET SCIENCE AU MOYEN AGE
191
et, par suite, de toute la srie de rouages termins par l'axe
portant les aiguilles de l'horloge. La perfection de cet chappe-
ment roue de rencontre et de balancier foliot marque une
limite la conception horlogre sur laquelle, en matire'
aucun progrs rel ne sera ralis avant l'appli-
cation du pendule aux horloges au xvue sicle, bien qu'avant
cette poque on soit arriv des raffmements considrables dans
la construction. En ralit ces horloges primitives taient pour la
plupart de trs grandeS dimensions, et les pices taient l'uvre
de forgeron. L'horloge de de Vick tait actionne par un poids
de 500 livres qui descendait de 32 pieds en 24 heures et avait le
poids sensationnel de trois quarts de tonne. Au xve sicle, les
horloges deviennent plus petites, et entrent dans l'usage domes-
tique ; on emploie des vis pour l'assemblage des pices, et la fin du
sicle voit paratre les premireS (( montres sonnerie J> ressort.
Ces premires horloges taient d'une exactitude raisonnable
si on les rglait le soir aprs l'observation d'un astre; et, vers
l'an 1500, la plupart des villes possdaient des horloges publiques
installes sur le :rn_ur extrieur des monastres, ou des cathdrales,
ou de tours particulires. Tantt elles sonnaient l'heure simple-
ment, tantt aussi elles l'indiquaient sur un cadran circulaire
portant 12 ou 24 divisions. Cette disposition des horloges dans les
lieux publics eut pour effet de remplacer compltement les sept
heures liturgiques variables par les 24 heures gales de l'horloge.
En fait, ds une date recule de l'Antiquit, les astronomes
avaient divis la journe en 24 heures gales, en prenant pour
base les heures de l'quinoxe. Et pendant tout le Moyen Age ce
systme se perptua, en particulier dans la vie civile, cte cte
avec le systme ecclsiastique. Charles V prit une mesure dcisive
en 1370 lorsqu'il ordonna toutes les glises de Paris de sonner
les heures et les quarts conformment l'heure donne par
l'horloge de de Vick; partir de ce moment l'galit des heures se
rpandit. C'est galement au XIve sicle que se gnralisa la
division de l'heure en 60 mn et de la minute en 60 s ; elle tait
assez frquente ds 1345. L'adoption de ce systme de division
vint complter les premires tapes de la mesure scientifique du
temps ; sans lui, les progrs ultrieurs tant de la physique que du
machinisme n'auraient gure t possibles.
4) La chimie industrielle
Si le bois, comme l'a brillamment indiqu Lewis Mumford,
a fourni les exercices de virtuosit au nouvel industrialisme ,
192 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
le dveloppement du machinisme moderne, des instruments de
prcision. et des appareils scientifiques est inconcevable dans la
multiplication des produits artificiels de l'industrie chimique et
surtout des mtaux et du verre (cf. ci-dessus, pp. 112 et sq.).
Le mtal dont le travail a fait le plus de progrs au Moyen
Age est le fer. Dj l'poque romaine, Gaulois et Ibres taient
devenus d'habiles ferronniers, dont la science ne fut pas perdue.
Au xnie. sicle, on travaillait le fer en de nombreux gisements
europens, Biscaye, dans Nord de la France, aux Pays-Bas,_
dans les monts du Hartz, en Saxe et en Bohme, dans la fort
de Dean, le Weald du Sussex et du Kent, le comt. de Derby et
Furness. Les progrs remarquables accomplis au Moyen Age
dans le tra:vail du fer provenaient de l'emploi de fours plus
efficaces qui donnaient deS: tempratures plus leves pour la
fusion. Pour celle-ci, le combustible pri:ricipal, pendant l'Antiquit
comme au Moyen Age, tait le charbon de bois. Bien que le
charbon de terre soit mentionn par Nequam, et qu'il ft exploit
prs de Lige et de Newcastle (d'o on le transportait Londres
dans des bateaux fond plat) et en cosse la fin du xn sicle,
et dans la plupart des bassins d'Europe la fm du xm sicle, ce
n'est pas avant le xvne sicle que se dveloppa une mthode
d'utilisation de la houille pour le travail du fer. Celle-ci fut
invente par Dud Dudley vers 1620. Au Moyen Age, l'un des
principaux usages du charbon tait la chaufournerie, et dj
en 1307 Londres les fumes taient devenues si gnantes que
l'on essaya d'en interdire. l'usage dans la -ville. Les progrs
raliss dans la fabrication des fours au Moyen Age taient dus
non un .meilleur combustible, mais l'introduction de mca-..
nismes de soufflerie ; et la production du charbon de bois pour
les besoins toujours croissants de la mtallurgie en vue de fournir
aux demandes d'pes et d'armures, de clous et de fers cheval,
de charrues et de bandages de roues, de cloches et de canons,
demeura une menace srieuse pour les forts d'Europe jusqu'au
xvrne sicle.- En Angleterre, il semble que ce soit la disparition
des futaies qui ait tu la mtallurgie dans le Weald du Sussex et
du Kent,
De bonne heure, le tirage des fours fut assur par des machines
air munies de soufflets main comme auxiliaires. Telle tait la
mthode employe d3ns le procd dit du fer spongieux, o l'on
chauffait le minerai de fer avec du charbon de bois dans de petits
fours o la temprature n'tait pas assez leve pour fondre le fer,
mais produisait une fleur spongieuse sur la sole du fourneau.
En chauffant et en martelant alternativement, lorsque le marteau
!
1
1
1
1
,,
i
1
<J
Peintures zoologiques
. D'aprs !'_ouvrage de _Petrus CANDIDUS, De Omnium Animan-
ilum_ N_atur.ts, manuscrit Urbinato Latino 276 (A.D 1460)
la B1bhotheque du Vatican ' a
C) Al rorpces (fourmis non identifiables); B) Castor (Castor fi ber) .
. o 1gmes (call!lar, Loligo vulgaris) et Locusta maris (langouste'
Pa
1
llm_ur(us vulgans); D) Rombus (carrelet, spec. Rhombus) et
ve rUis pastenague, Lophius piscatorius). '
dans chaque cas, est celui qu'emploie
PL. VII
A
B
c
D
PL. VIII
"
0
"
0'
s
0
"
ii


0
"
"
"
"""' 8-.
"
0 0 .
'"""" <-""'
>"
;iloo.._;
Q)'-'



o..:E


ooo
o-
3
oO
. o.
0
..... ::::: <l.l
:3
"Sa3t
""o.

;::...."'
<l) ;::l
"d ;:l-ed
0
2:::::"0
...... cd c
0
.bcc..
"w"


0 0 00
oow

i;
O""O
-<:
.Co
"'""'
"
0
w
0
,:

0
"
"

"
0
8
1
TECHNIQUE ET SCIENCE AU MOYEN AGE 193
de forge mcanique entra en usage, la fleur de fer tait faonne
en barres de fer forg, que l'on pouvait rouler et couper ou fendre
pour en faire des plaques, ou tirer travers les trous de plus
en plus petits d'une plaque d'acier tremp pour obtenir du fil
de fer. On n'ignorait pas la fabrication de l'acier dans le monde
chrtien mdival, bien que le meilleur acier vnt de Damas, o
le procd de fabrication tait probablement d'origine indienne.
Par la suite, on fabriqua d'excellent ader Tolde.
FIG. 23. - Soumets de forge actionns par l'nergie hydraulique
D'aprs V. BIRINGUCCIO, PiNlechnia
Le procd de souffierie marqua un progrs quand on
mena: insufller dans le fourneau de Pair soumis la pression'
d'une charge d'eau,:mthode dj utilise en Italie et enEspagrie
avant le XIve sicle. On produisait aussi cette insufflation au
moyen d'un jet de vapeur provenant du long goulot d'un rcipient
empli d'eau et chauff, ou bien de soufflets coinmands par des
pdales qu'actionnaient des chevaux. Mais le progrs le plus
remarquable fut l'apparition de soufflets actionns par l'nergie
hydraulique (fig. 23). Les fourneaux souffierie firent leur
apparition dans la rgion de Lige en 1340 et gagnrent rapi-'
dement le bassin infrieur du Rhin, le Sussex et la Sude. Ces
nouveaux modles de foUrs devinrent beaucoup plus gTands
que les anciens, et ils permirent pour la premire fois d'atteindre
des tempratures capables de fondre le fer, que l'on pouvait ainsi
obtenir directement et non plus sous forme d'efflorescence qu'il
fallait travailler au marteau. Mais, et c'tait le point le plus
A. C. CROMBIE, l
13
194 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
important, les nouveaux fourneaux permirent pour la premire
fois de produire de la fonte l'chelle industrielle.
Quant aux autres mtaux, plomb et argent, or, tain et
cuivre, on-les exploitait dans diverses rgions du monde chrtien
mdival. Les fours. coupellation, munis de soufflets actionns
par l'nergie hydraulique, et destins sparer l'argent du plomb,
apparaissent dans le_ DeVonshire la fin du xrne sicle. On
oxydait le plomb en le chauffant pour former de la litharge, qui
tait ensuite crme ou absorbe par le foyer poreux. On
exploitait l'or en Bohme, en Carinthie et dans les Carpathes.
L'tain, dont la soUrce principale tait les mines de Cornouaille,
servait, avec le cuivre, faire du bronze, et, avec le cuivre et la
calamine (silicate de zinc hydrat), fabriquer l'airain des
cloches, des canons et la dinanderie >> monumentale et orne ...
mentale, et avec le plomb fabriquer les ustensiles d'tain
domestiques. Le travail spcialis des mtaux amena au dve ..
loppement des corporations distinctes des orfvres d'argent et
d'or, des potiers d'tain, des forgerons, des fondeurs, des fabri ...
cants de lames, d'perons et d'armures ; et l'habilet mani!este
dans la soudure, le martelage, le polissage, le ciselage et le
repoussage atteignit un niveau trs lev. Les spcialistes produi ...
saient aussi des aiguilles, des ciseaux, des cisailles, des ds
coudre, des fourches, des limts, des outils tranchants pour les
constructeurs, des clous, des crous, des boulons, et des cls
crous, des horloges et des serrures, et l'on s'effora d'atteindre
une certaine unification. L'invention u fil de cuivre remonte
au xre sicle et, au xive, l'tirage du fil d'acier tait ralis avec
l'nergie hydraulique. Ces techniques spcialises permirent la
fabrication d'objets dont la valeur dpendait d'une finition
prcise. Le soin apport aux procds de finition eux-mmes
donna la possibilit de produire des instruments de prcision
comme l'astrolabe et l'horloge mcanique. La ncessit reconnue
de contrler la teneur des alliages utiliss aboutit au dvelop-
pement de l'essai, qui posa les bases de la chimie quantitative.
L'essai familiarisa les mtallurgistes avec l'emploi de la balance,
et conduisit galement au dveloppement d'autres branches
spcialises de la chimie, dont une des plus importantes fut la
production des acides minraux.
Parmi les procds mtallurgiques dont on exigeait, au
Moyen Age, un produit d'une finition parfaite, la fonte des
cloches et des canons est peut-tre la plus intressante. Le premier
expos de la fonte des cloches nous est donn, en Europe, au
dbut du xn sicle par Thophile le Prtre ; et aprs cette
TECHNIQUE ET SCIENCE AU MOYEN AGE
195
poque l'art de fondre le bronze et le cuivre se dveloppa rapi-
dement pour donner les bronzes monumentaux des XIIIe et
XIve sicles et des uvres aussi dlicates que le portail mridional
du baptistre de Florence, par Andrea Pisano en 1330, et les
autres portails encore plus merveilleux, dus Ghiberti, environ
un sicle plus tard. On commena fabriquer de grosses cloches
de bronze au XIIIe sicle ; et elles se multiplirent au XIve. Le
grand. problme tait de produire des cloches qui sonnent juste.
La note d'une cloche dpend des proportions et de la quantit
de_ mtal utilis, et, bien qu'on puisse raliser l'accord dfinitif
en meulant le bord si la note est trop sourde, et en meulant la
surface intrieure de la chape si la note est trop leve, il est
ncessaire que le fondeur sache calculer la dimension et les
proportions exactes pour donner quelque chose qui approche de la
note correcte avant de commencer coUler la cloche. !:'our cela,
chaque fondeur devait avoir son systme empirique personnel, par
exemple le systme selon lequel des cloches donnant des notes
spares par les- intervalles de la tonique, de la tierce, de la
quinte, et de l'octave taient produites tm prvoyant des dia-
mtres ayant des rapports de 30, 24, 20 et 15 et des poids variant
dans les rapports de 80, 41, 24 et 10 respectivement. La tournure
d'esprit scientifique de l'poque apparat dans la tentative faite
par Walter d'Odington (fin xm ou dbut XIv' sicle) pour
mettre sur pied un systme rationnel suivant lequel chaque
cloche pserait les 9/10 de sa voisine immdiatement suprieure
en poids. En pratique ce systme tait nettement infrieur aux
mthodes empiriques utilises dans la ralit par les fondeurs de
cloches.
L'apparition des premires armes feu en Occident remonte
la premire moiti du XIve sicle, mais il semble qu'on en ait
fabriqu en Chine environ un ~ i l e plus tt. Auparavant, des
progrs considrables avaient t raliss dans ces deux parties
du monde en ce qui concerne d'autres formes d'engins de jet.
En Occident, vers la fin du xne sicle, le trbuchet actionn par
des contrepoids avait commenc supplanter les formes anciennes
d'engins d'artillerie tension et torsion venus des Romains ou
des Norois; au dbut du xive sicle l'arbalte tait devenue une
arm de grande efficacit, munie d'organes de vise et d'un mca ..
nisme de dtente, et .J'arc n'tait pas moins prcis et puissant.
L'emploi de la poudre canon comme force propulsive dans un
canon efficace ne fut que le dernier en date d'un certain nombre
de perfectionnements, et les armes feu ne remplacrent pas
immdiatement les autres armes de jet, bien qu' la fin du
.1
i
196 DE SAINT AUGUSTIN A GALIL!l:E
XIve sicle elles fussent devenues le principal engin d'artillerie.
Il se peut que l'on ait fait usage de canons, en Occident, au sige
de Berwick en 1319 et que les Anglais s'en soient servis Crcy
en 1346. La description de la flotte franaise qui devait envahir
l'Angleterre en 1338 signale qu'elle avait un pot de fer traire
garros feu))' et il est certain que l'on utilisa des canons l'anne
suivante aux siges de Cambrai et de Puy-Guillaume en Pri-
gord. Il est certain aussi que les Anglais les utilisrent pour
prendre Calais en 1347, et que, selon Froissart, ils-- employrent
400 canons, probablement de petits mortiers, pour assiger Saint-
Malo en 1378.
Quant aux ingrdients composant la poudre, il semble que les
Chinois aient connu le salptre antrieurement au 1er sicle
av. J.-C. et que c'est galement en Chine que la connaissance des
proprits explosives d'un mlange en proportions convenables
de salptre, de soufre et de charbon de bois ait t mise au point
vers l'an 1000 de notre re. Il est probable qu'en Occident on ait
fait usage de mlanges inflammables la guerre au moins ds
le vne sicle, poque o l'on estime que le feu grgeois , qui
tait probablement un mlange de chaux vive, de naphte, de
poix et de soufre, fut utilis contre la flotte musulmane au sige
de Constantinople en 673. La connaissance de la poudre canon
se rpandit en Occident pendant la seconde moiti du XIIIe sicle,
peut-tre aprs avoir t apporte de Chine par les Mongols.
Dans ses Opus Majus et Opus Tertium, Roger Bacon men-
tionne une poudre explosive, et dclare qu'on en augmenterait la
puissance en l'enfermant dans un instrument fait d'un matriau
rsistant. La recette de poudre canon la plus ancienne que l'on
connaisse en Occident se trouve dans un manuscrit latin d'envi-
ron 1300 du Liber lgnium attribu un certain Marc le Grec,
dont on ne sait rien.
Ayant appris les proprits explosive et propulsive de la
poudre canon, l'Occident distana rapidement la Chine dans la
fabrication des armes. Les premiers canons occidentaux taient
couls en bronze, semblable celui qui servait pour les cloches,
et- souvent par le mme fondeur. Les principaux centres de
fabrication taient les Flandres, 1 'Allemagne et, un moindre
degr, l'Angleterre. La premire figure reprsentant un canon
que l'on connaisse en Occident est celle d'un petit vaso ou pol
de fer, comme on les appelait, qui se trouve dans un manuscrit
d'une uvre de Gautier de Milemete ddie !l:douard III,
en 1327 (PL. XI c, face p. 272). Certains des premiers canons
taient aussi constitus de barreaux de fer forg assembls .par
1
'
1
TECHNIQUE ET SCIENCE AU MOYEN AGE 197
des rubans de fer, mais, au cours de la seconde moiti du
XIve sicle, on commena les faire en fer moul. Au xve sicle
ces canons de fer atteignent des dimensions considrables ; les
deux plus grands que 1' on connaisse sont Mad Meg , fabriqu
en 1430 et qui se trouve aujourd'hui Gand ; il a 502 cm de
long, un diamtre de 63 cm et pse environ 340 kg; l'autre est
Mons Meg ))' qui se trouve au chteau d'dimbourg, et a des
dimensions plus rduites. Tous ces canons primitifs se chargeaient
par la gueule, et tiraient, au dbut, de gros boulets de pierre,
remplace plus tard par de la fonte. Les projectiles de plomb
furent utiliss partir du xive sicle pour des engins plus petits.
On tenta de raliser le chargement par la culasse de trs bonne
heure, mais il tait impossible d'assurer une finition suffisamment
prcise des surfaces mtalliques pour obtenir un verrouillage
absolument tanche aux gaz. on introduisit une forme primitive
de rayure dans les canons en bronze, et au cours du xve sicle
commena de s'tablir une unification des canons et des projec-
tiles, qui aboutit la bouche feu rglementaire rpandue par les
coles d'artillerie de Burgos et de Venise au dbut du xvie sicle.
A cette mme poque, la fabrication des canons accomplit
un grand progrs grce l'institution d'une mthode d'alsage
des canons de bronze moul ou de fer de sorte qu'on pouvait leur
donner une finition prcise. Les machines forer le bois taient
connues depuis une poque lointaine et, ds 1496, le mcanicien
allemand Philippe Monch avait dessin le plan dtaill d'une
alseuse canons actionne par des chevaux. Lonard de Vinci a
galement laiss le dessin d'une alseuse pour le travail des
mtaux, et Biringuccio en a dcrit une, entrane par une roue
hydraulique, qui illustre sa Pirotechnia (1540). Lorsque appa-
rurent les canons alsage prcis, une re nouvelle s'ouvrit dans
l'histoire des pices d'artillerie, qui dura jusqu'au x1xe sicle.
L'exprience acquise dans la production des mtaux la fin
du Moyen Age se transmit d'autres sortes d'exploitation minire
et l'ampleur de la demande des produits minraux en gnral
eut des rpercussions frappantes dans les domaines conomique,
politique et industriel. Au XIve sicle, outre les mtaux et le
charbon, on observe une exploitation minire chelle relati-
vement importante des sulfates en Hongrie, du sel gemme en
Transylvanie, de la calamine et du salptre en Pologne, du
mercure en Espagne et, au xve sicle, de l'alun en Toscane et
dans les !l:tats pontificaux. Le pompage, la ventilation et le
herchage dans des veines toujours plus profondes faisaient de
cette industrie une entreprise coteuse que seuls pouvaient lancer
l
j
198 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
les financiers pourvus de. capitaux. Aussi voit-on ds 1299
douard Jer louer des mines de plomb argentifre du Devonshire
aux Frescobaldi, famille de ngociants et banquiers florentins,
qui, en retour, financrent les rois douard Jer et Il d'Angleterre
ainsi que Philippe le Bel en France. Mais l'exemple le plus frap-
pant de la fortune et de la puissance acquises dans l'exploitation
minire est peut-tre celui des Fugger : aprs d'humbles dbuts
au XIve sicle, les Fugger avaient tir de tels capitaux des mines
de plomb argentifre de Styrie, du Tyrol et d'Espagne, qu'ils
devinrent capables de financer la grosse artillerie et les troupes
de mercenaires l'chelle exige par un monarque europen
comme l'empereur Charles Quint.
Parmi les consquences industrielles entranes par la demande
croissante de mtaux, les plus frappantes sont peut-tre les
progrs raliss dans les pompes, et finalement, la fin du
xvue sicle, l'emploi de l'nergie de la vapeur pour pomper l'eau
du sous-sol, les expriences ralises en mtallurgie dans l'emploi
du charbon de terre pour pallier la pnurie croissante de charbon
de bois, et l'effort accompli pour trouver des remplaants pour
des mtaux comme l'tain qui, avant la mise en exploitation des
mines du Nouveau Monde et d'Extrme-Orient, devenait toujours
plus rare. De ces remplaants, le plus important pour-la science
fut le verre qui, dater du xive sicle, fut fabriqu pour remplacer
l'tain dans. les instruments domestiques.
La fabrication du verre tait bien connue de l'Antiquit, et,
en diffrentes parties de l'Empire Romain, on fabriquait des
rcipients d'excellente qualit, des vases, des coupes, des flacons
et d'autres ustensiles domestiques en verre souill; et l'art de
graver le verre fut mis au point. Pendant les premiers sicles dU:
Moyen Age, une technique perfectionne dans la fabrication du
verre se poursuivait Byzance, en divers centres arabes, et gale-
ment, mais de faon plus obscure, en Occident:. Ce n'est qu'au
XIIIe sicle que la verrerie commence renatre de faon gnrale
en Occident, encore que l'un des meilleurs traits se trouve dans
l'ouvrage de Thophile le Prtre au dbut du xu sicle. Le centre
le plus clbre d'Occident tait Venise; mais si, partir du
XIIIe sicle, l'industrie du verre fit des progrs considrables en
Espagne, en France et en Angleterre, ce n'est qu'au xvie sicle
qu'on produisit de la verrerie sur une grande chelle hors d'Italie.
La plus grande partie du verre, au Moyen Age, tait souill
(PL. XVII, face p. 448). On fondait ensemble dans un four les
matriaux, par exemple le sable, le carbonate de potasse et le
minium et, lorsque la pte s'tait assez refroidie pour devenir
1
'.
TECHNIQUE ET SCIENCE AU MOYEN AGE 199
visqueuse, on recueillait une goutte l'extrmit d'une longue
tige et on la faisait tourner, ou on la soufflait pour la travailler
avec de grandes pinces, jusqu'au moment o le rcipient ou
l'objet dsir tait form. On pouvait le rchauffer pour en
modifier la forme. Les points essentiels de cette technique taient
la dextrit, la rapidit et le contrle de la temprature laquelle
tait expos le verre qui se refroidissait ; de tout cela dpendait
sa rsistance finale. Pour le verre glace, le sable devait tre
exempt d'oxyde de fer et il fallait du carbonate de chaux, du
sulfate de soude et du carbure sous telle ou telle forme. Pour
fabriquer ce verre lamin, la mthode consistait souffler une
grosse bulle que l'on faonnait en un long cylindre creux suspendu
la plate-forme, sur laquelle se tenait le verrier, pour tre en fin
de compte fendu, ouvert, et aplati. Cette mthode rduisait la
dimension de la feuille de verre.
Au Moyen Age, on emploie surtout le verre pour les fentres
et les rcipients domestiques. Les vitraux d'glise apparaissent
au dbut du xiie sicle et le verre peint au xive. Si les rcipients
de verre dome13tiques ne se rpandent gure avant le xvie sicle
l'tain et la poterie vernisse tant les matriaux habituels pou;
la vaissellerie, le verre devient d'un emploi plus frquent partir
du XIve sicle. Ds le XIIIe sicle on trouve des allusions l'emploi
du verre dans l'appareillage scientifique : Grosseteste et d'autres
mentionnent des expriences d'optique avec un urinal sphrique,
et, au dbut du xv sicle, les appareils de distillation se font
en verre. Comme l'a indiqu Mumford, le dveloppement de la
chimie aurait t srieusement contrari par l'absence de rci-
pients de verre, qui restent neutres au cours de l'exprience, sont
transparents, supportent des tempratures relativement leves
et_s?nt faciles n ~ t t o y r et sceHer. Les instruments d'optique
utilisant des lentilles et les sciences qui, aprs le dbut du
xvne sicle, se dvelopprent grce eux, auraient videmment
t impossibles sans le verre. Les Arabes fabriquaient des lentilles
ds le XIe sicle et on trouve des tudes sur les lentilles chez les
grands auteurs d'Crits sur l'optique en latin au XIIIe sicle. Si le
verre d'optique du Moyen Age ne possdait pas la perfection de
celui qu'on a produit depuis le xviiie sicle, pour lequel on a
utilis des ingrdients particulirement purs, il tait assez bon
pour permettre l'invention des lunettes, la fin du XIIIe sicle
(v. ci-dessous, pp. 208-209).
DanS les autres industries chimiques aussi bien que dans la
mtallurgie et la verrerie, les artisans du Moyen Age acquirent
des connaissances empiriques considrables. Une habilet remar-
200 bE SAINT ADGDST!N A GALIL!l:E
quable se manifeste dans la matrise des procds mis en jeu
pour ce qui concerne la poterie, la fabrication des briques et des
tuiles, le tannage et la fabrication du savon, dans les mthodes de
maltage, d'adjonction de levure, et de fermentation impliques
dans la brasserie, dans la fermentation du vin et la distillation
des alcools. La production du sel, obtenu en dissolvant dans l'eau
la matire brute en provenance de la mine, en faisant bouillir la
saumure et en faisant prcipiter les cristaux dans des rcipients
ouverts, tout cela tait dj connu des Romains, et se pratiqua
au Moyen Age en diffrents endroits, y compris Droitwich et
Nantwich en Angleterre. On peut relever aussi la dextrit
remarquable qui se manifeste dans la teinture de la laine, de la
soie et du lin au moyen de colorants d'origine vgtale, comme la
gude (pastel), la garance, la gaude (rsda), des lichens, et une
teinture rouge tire de la << greyne n, insecte qui ressemble la
cochenille, et en fixant la teinture avec des mordants dont les plus
communs taient l'alun, la potasse extraite des cendres de bois,
le tartre dpos par la fermentation du vin, le sulfate de fer et les
(( cineres >> ("<lui taient peut-tre de la barille, ou du carbonate de
soude). Les traits portant.sur la prparation des pigments, des
colles, des siccatifs et des vernis, crits entre le vrne et le
xvre sicle contiennent une grande varit de recettes donnant
des instructions pratiques pour prparer les substances chimiques.
Au dbut du xn sicle le trait de Thophile le Prtre mentionne
les peintures l'huile; mais ce n'est pas avant les Van Eyck, au
dbut du xve sicle, que l'on perfectionna les proprits siccatives
des peintures l'huile au point qu'elles schaient assez rapide-
ment pour que l'on put appliquer plusieurs couleurs en mme
temps. Les peintres et les enlumineurs du Moyen Age arrivent a
prparer une grande varit de couleurs d'origine vgtale et
minrale, et on ajoutait continuellement de nOuvelles recettes,
par exemple celle de l'or mussif, un sulfure d'tain, qui fut
dcouvert aux environs de 1300. L'encre noire ordinaire des
manuscrits moyengeux tait gnralement du noir de fume
mlang de la colle. L'habilet pratique que l'on acquit dans
ces industries contribua poser les bases de la chimie moderne.
5) Mdecine
De tous les arts pratiques du Moyen Age, la mdecine est
peut-tre bien celui o la main et l'esprit, l'exprience et la raison
se soient associs pour produire les rsultats les plus frappants.
Dans les facults suprieures de thologie, de droit et de mdecine
~
TfiCHillfQVE ET SCIENCE AV MOYEN AGI< 201
des universits mdivales, ce n'est qu'en mdecine qu'il tait
possible d'obtenir un entranement plus pouss dans les sciences
naturelles aprs la graduation, et nombre des pionniers de la
science, depuis Grosseteste au xnre sicle, jusqu' William Gilbert
au xvre, avaient tudi la mdecine (v. ci-dessus, pp. 141 et suiv.,
pp. 159 et suiv.). Des mdecins comme Grosseteste, Petrus
His pan us et Pietro d' Abano, se fondant sur les uvres logiques
de Galien, d'Ali ibn Ridwan et d'Avicenne, aussi bien que
d'Aristote, apportrent certaines des contributions les plus impor-
tantes la logique de l'induction et de l'exprience qui exercrent
une influence profonde sur la science jusqu' l'poque de Galile
(v. ci-aprs, pp. 221 et suiv.). Et il est certain que, dans le domaine
de la mdecine pratique, les docteurs du Moyen Age apportrent
une solution empirique certains problmes importants, et ta-
blirent l'attitude scientifique fondamentale qui caractrise la
pratique mdicale moderne.
Aprs la dcadence de l'Empire Romain, la mdecine occi-
dentale tait en grande partie de la mdecine populaire, mais une
certaine connais13ance de la mdecine grecque se retrouve chez
des crivains comme Cassiodore et Isidore de Sville, et dans les
monastres bndictins. On connaissait des traductions latines
de certaines parties d'Hippocrate, de Galien, et de Dioscoride, et la
tradition gyncologique de Soran us (ne sicle de notre re) sur-
vivait partiellement dans les ouvrages destins aux sages-femmes.
Un rveil du- savoir mdical 'se produit l'poque carolin-
gienne, Chartres et dans d'autres coles ; au xe sicle appa-
raissent les Leech-Books [Livres du mdecin] en Angleterre anglo-
saxonne, et au xre les crits de Hildegarde de Bingen en Allemagne.
La vritable renaissance de la mdecine occidentale commence
au xre sicle o l'cole de mdecine de Salerne, qui avait progres-
sivement pris corps un ou deux sicles auparavant, commence son
activit reconnue. Que ce soit cause de sa population grecque
ou juive, ou en raison de ses contacts avec les Arabes de Sicile,
toujours est-il qu'avant 1050 Gariopontus emprunte de larges
citations Hippocrate, et que Petroncello a crit sa Praclica; vers la
mme poque, Alphanus, archevque de Salerne, traduit du grec
une uvre physiologique de Nemesius sous le titre de Premnon
Fisicon ; et avant 1087 Constantin l'Africain traduit de l'arabe
!'Ar! de la mdecine et la Thrapeutique de Galien, ainsi que
diverses uvres de Haly Abbas et du mdecin juif Isaac Israeli.
L'cole de Salerne acquit une rputation considrable, et Sudhoff
a mis l'hypothse que ses professeurs taient des mdecins
praticiens qui enseignaient la mdecine par des dissections d'ani-
202 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
maux. Il est certain que I'Anaiomia Ricardi (xne sicle) insistait
sur la llcessit cte connatre l'anatomie, et que l'Anatomia Parei
attribue Copho dcrivait la dissection publique d'un porc.
A la fin du xne sicle Salerne produit le premier grand chirurgien
d'Occident, Roger de Salerne, dont Roland de Parme (PL. XVIII,
face p. 449) poursuit l'uvre au dbut du xm sicle. C'est de la
mme poque, peu prs, que date le clbre Regimen Sanitaiis
Salerniianum, qui devait demeurer un des classiques du savoir
mdical jusqu'au XVIe sicle.
C'est au xne sicle que Montpellier commence aussi prendre
de l'importance comme centre mdical, et au XIIIe sicle que les
coles de mdecine d'universit de Montpellier, de Bologne, de
Padoue et de Paris supplantent peu peu Salerne. Dans ces
coles universitaires, l'enseignement est fond sur diverses u-
vres de Galien et d'Hippocrate, de docteurs arabes et juifs, dont
la traduction en latin fut la principale cause de la renaissance
de la mdecine occidentale aux xne et XIIIe sicles. De ces
ouvrages arabes et juifs, les plus importants sont 1 'encyclopdique
Canon de la mdecine d'Avicenne, l'uvre classique d'Isaac Israeli
sur les fivres, et les uvres de Rhazs qui contiennent des
descriptions de maladies comme la petite vrole et la rougeole.
Le Maure espagnol Albucasis (x sicle) fournit le premier et le
principal manuel de chirurgie, et les uvres de Hunayn ibn
Ishq et Haly Abbas sont les sources importantes qui font
connatre l'ophtalmologie arabe. D'autres uvres importantes
sont celles du Byzantin Thophile (vu sicle) sur le pouls et
l'urine, dont l'examen tait la mthode de diagnostic la plus
connue au Moyen Age, et le De Materia Medica de Dioscoride.
Le traitement mdical, au Moyen Age, lorsqu 'il ne se rduit
pas simplement la mthode hippocratique de tenir le malade
au lit et de laisser la nature suivre son cours, est fond sur les
plantes. Selon la mdecine grecque, la thorie physiologique qui
servait de base l'emploi des plantes tait que la maladie tait
due un dsquilibre entre les quatre humeurs ; aussi adminis-
trait-on des mdicaments << rafrachissants pour compenser
l'excs de chaleur chez le malade, des mdicaments schants ))
pour s'opposer l'humidit excessive, etc. (fig. 19). Les effets
supposs de ces mdicaments fonds sur cette thorie taient
parfois fantaisistes, mais les docteurs de l'Antiquit, depuis
l'poque gyptienne, avaient accumul des connaissances empi-
riques sur les effets d'un nombre considrable de mdicaments
base de plantes comme la menthe, la graine d'anis, le fenouil,
l'huile de ricin, la scille, le pavot, la jusquiame, la mandragore,
f
1
'
TECHNIQUE ET SCIENCE AU MOYEN AGE 203
ainsi que d'un petit. nombre de mdicaments d'origine- minrale
comme l'alun, le nitre, l'hmatite et le sulfate de cuivre. On
prparait communment un fumigatoire en brlant de la corne
avec du fumier pour produire du gaz ammoniac. A la liste grecque,
les Arabes ajoutrent certaines herbes originaires de l'Inde telles
que le chanvre, le sn, le datura, et des mdicaments minraux
comme le camphre, le naphte, le borax, l'antimoine, l'arsenic,
le soufre et le mercure. Les mdecins occidentaux apportrent
aussi leurs contributions.
Ds le xne sicle, le soi-disant AntidolariumNicolai, ouvrage
sur les mdicame_nts compos Salerne avant 1150, recommande
l'emploi de la spongia soporifera pour provoquer l'anesthsie, et
Michel Scot, qui fit ses tudes Salerne, donne pour recette un
mlange en parties gales d'opium, de mandragore, et de jus-
quiame, pils et mlangs avec de l'eau. Quand vous voulez scier
ou dcouper un homme, plongez n chiffon dans ce mlange et
appliquez-le ses narines. )) Les expriences modernes donnent
entendre que cela ne pouvait tre un anesthsique trs puissant;
et-diverses tentatives eurent lieu, au cours du Moyen Age, pour
le perfectionner, y compris, au xvie sicle, l'emploi des vapeurs
d'alcool. L'extraction des principes actifs des herbes au moyen
de l'alcool pour donner ce que l'on entend aujourd'hui par une
teinture, a t dcouverte par Arnaud de Villeneuve (vers 1235-
1311). Les minraux comme l'oxyde arsnieux, les sels d'anti-
moine et de mercure taient rgulirement utiliss par les mde-
cins de Bologne, Hugues (mort vers 1252-58) et Thodoric
Borgognoni (1205-98), ainsi que par Arnaud de Villeneuve et
d'autres. Diverses maladies de peau avaient pour remdes parti-
culirement populaires des onguents au mercure, dont on remar-
quait l'effet sur la salivation.
Mais c'est dans l'observation des effets des diffrentes mala-
dies, cette autre branche de la mdecine, que se rvle sous un
heureux jour l'empirisme de l'esprit mdival. Les mdecins
grecs et arabes avaient authentifi et dcrit un grand nombre de
maladies, et cet ensemble de connaissances vinrent s'ajouter,
entre autres additions, les consilia rdigs, ou tudes cliniques qui
devinrent frquentes partir de Taddeo Alderotti, de Bologne,
au XIIIe sicle. Cette pratique de rdiger des consilia fait partie
du mouvement gnral qui tend l'exactitude dans la prsen-
tation des tmoignages en thologie autant que dans les sciences
profanes, et elle aboutit parfois un excs d'insistance sur la
forme logique aux dpens de l'observation, lorsque, par exemple,
les consilia taient prpars et les conseils mdicaux fournis
204 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
d'aprs des dclarations de malades non soumis l'examen.
Lorsqu'elle tait convenablement utilise et fonde sur des
examens cliniques personnels, ainsi que c'tait le cas de mdecins
comme Alderotti et Arnaud de Villeneuve au xrne sicle, de
Bernard de Gordon et de Gentile da Foligno au XIv, et de Ugo
Benzi au xve, cette pratique aboutit d'excellentes descriptions
des symptmes et de l'volution des maladies, telles que la peste
bubonique et pneumonique, la diphtrie, la lpre, la phtisie, la
rage, le diabte, la goutte, le cancer, l'pilepsie, une maladie de
peau connue sous le nom de scabies grossa ou scabies variola, que
certains historiens ont identifi avec la syphilis, la maladie de la
pierre; et de nombreuses interventions chirurgicales. Un grand
nombre de ces consilia ont t imprims la fin des xve et
xvie sicles. Ils sont l'origine de nos ouvrages d'tudes cliniques
modernes.
La limite principale des mdecins du Moyen Age n'tait pas,
en vrit, leur impuissance diagnostiquer les maladies, mais leur
incapacit les gurir. Ils n'avaient que fort peu de lumires
sur la physiologie normale ou morbide, ou sur les causes de la
plupart des maladies ; de plus, ils taient souvent gars par
l'habitude, hrite de la philosophie d'Aristote, de considrer
chaque symptme particulier, et mme les blessures, comme des
manifestations d'une forme spcifique )) distincte.
On peut se faire une ide du niveau des connaissances mdi-
cales au xive sicle d'aprs les opuscules crits par les mdecins
au moment de la Peste Noire. Cette- pidmie semble avoir com-
menc en Inde vers 1332, o un mdecin arabe en a fait le rcit,
et s'tre propage vers l'ouest, atteignant Constantinople, Naples
et Gnes vers 1347. Elle parvint son point culminant dans le
bassin mditerranen en 1348, dans le Nord en 1349, et en Russie
en 1352. C'est alors qu'elle s'teignit, mais des pestes de moindre
envergure continurent se reproduire en Occident intervalles
assez rapprochs jusqu' la fin du xive sicle et de faon moins
frquente au cours des trois sicles suivants. Plus de vingt
mmoires crits diffrents endroits pendant les annes de la
Peste Noire montrent les caractristiques qui se retrouvent
communment dans la mdecine de la fin du Moyen Age : une
approche mthodique des problmes des symptmes, de l'volu-
tion, des causes, de la contagion, de la prvention et du traite-
ment, o l'on voit une combinaison de rflexion intense fonde sur
des causes qui ne sont plus admises au xxe sicle et d'ides trs
saines sur lesquelles se fondaient des mesures pratiques et
efficaces. On y reconnaissait en gnral l'origine orientale de
TECHNIQUE ET SCIENCE AU MOYEN AGE 205
l'pidmie, et certains de ces ouvrages contiennent d'abondantes
descriptions des symptmes, notamment l'opuscule crit par
Gentile da Foligno la requte de l'Universit de Prouse
en 1348, et la Chirurgia Magna crite en 1360 par Guy de
Chauhac, minent de Montpellier et de Bologne, et mdecin
du pape Avignon. Ces symptmes comprenaient la fivre, une
doul.eur dans la poitrine ou le flanc, de la toux, l'essoufilement
_l'acclration du pouls, des vomissements de sang, et l'appa-
nbon de bubons aux aines, aux aisselles ou derrire les orelles.
On savai: distinguer la peste bubonique et la peste pneumonique.
Comme signes avant-coureurs de l'attaque de la maladie, certains
ouvrages mentionnent la pleur et une expression d'inquitude,
une amertume dans la bouche, l'assombrissement du teint chez
les personnes au visage rouge, et un picotement de la peau
l'emplacement des abcs naissants qui provoquaient de forts
lancements lors des accs de toux.
Quant aux causes naturelles de l'pidmie, on prtait une
attention aux influences astrologiques, et on tentait
de prdire les pestes futures d'aprs les conjonctions plantaires.
Ces causes lointaines, supposait-on, agissaient par l'intermdiaire
de causes rapproches, et, en particulier, occasionnaient la
corruption de l'air, hien que l'on mentionnt aussi d'autres
causes de corruption, comme les exhalaisons des tremblements de
terre de 1347, et l'tat anormal et trs humide du temps. Tandis
que l'on notait les signes mtorologiques et astrologiques comme
indications du dbut de la peste, certains auteurs au contraire
insistaient sur l'absence totale de relation entre les uns et les
autres et les pidmies.
Pour la prvention, on peut observer une incertitude consi-
drable : la plupart des mdecins conseillaient la fuite comme
seule prcaution sre, et, si cela tait impossible, telle ou telle
forme de protection contre l'air corrompu : viter les lieux
humides, brler du bois aromatique dans les maisons, s'abstenir
d'exercices violents, qui attirent l'air dans le corps, et des bains
chauds qui ouvrent les pores de la peau. Puisque les vapeurs
corrompues passaient pour causer la peste en agissant comme
poison dans le corps, une des mthodes pour s'en garantir tait
de prendre divers antidotes contre le poison, par exemple de la
thriaque, du mithridate ou de l'meraude pulvrise. La saigne
pour rduire la chaleur naturelle du corps tait galement recom-
mande. Les mthodes de traitement ordinaires consistaient
saigner, pour extraire le poison, administrer des purgatifs,
inciser ou cautriser lei }m}Jons ou y appliquer des empltres
206 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
puissamment attirants. On prenait aussi grand soin de soutenjr
le cur.
Si les mdecins qui eurent traiter la Grande Peste taient
bien des gards mdiocrement quips pour cette tche, leur
exprience les fit rflchir srieusement des problmes jamais
abords prcdemment. Comme l'exprime Jean de Bourgogne
dans un passage de son Trail sur la maladie pidmique crit
vers 1365, et d'aprs la traduction du texte latin dit par
Mlle A. M. Campbell dans son ouvrage sur The Black Death and
Men of Learning [La Grande Peste et les hommes de science, 1931,
p. 122] :
Partout dans le monde entier, les matres modernes sont plus
riments dans les maladies pestilentielles pidmiques que tous les
docteurs de l'art mdical et toutes les autorits depuis Hippocrate, si
nombreux qu'ils puissent tre. Car ... nul d'entre eux n'a vu une pidmie
aussi gnrale et prolonge, et ils n'ont pas mis leurs efforts l'preuve
d'une longue e;x:prience, mais les opinions et les traitements prsents
par la plupart d'entre eux au sujet des pidmies sOnt des emprunts
aux dclarations d'Hippocrate. C'est pourquoi les matres d'aujourd'hui
ont eu une plus grande exprience en ces maladies que tous ce_ux qui
nous ont prcds, et il est vrai de dire que de l'exprience vient le
savOir. -
Les ides nouvelles les plus frappantes qu'avancent les mde-
cins de la Grande Peste concernent la mthode de transmission de
la maladie par contagion. De cela, les Grecs semblent n'avoir
gure eu ide, car ils attribuaient toutes les pidmies une cause
gnrale unique, les miasmes. Au Moyen Age, l'ide que des
maladies spcifiques pouvaient se gagner par contagion ou
infection, se trouve d'abord mise en uvre l'gard de la lpre,
puis, au xrue sicle, on l'applique d'autres maladies comme
l'rysiple, la petite vrole, l'influenza, la diphtrie et la fivre
typhode. Une maladie nerveuse, la danse de Saint-Guy, qui
se rpandit dans les pays germaniques la fin du XIve et au
xve sicle fut aussi reconnue comme contagieuse. La sgrgation
des lpreux avait pour origine l'isolement rituel dcrit dans la
Bible, et se pratiqua dans le monde chrtien au moins ds le
ve sicle. La lpre tait enCore une menace srieuse au xue sicle
o elle semble avoir pris une certaine ampleur, et l'on raconte
qu'en France, au moins une personne sur 200 en tait atteinte ;
mais, aprs la fin du xnie sicle, le mal commena dcliner.
Les mdecins apprirent en reconnatre les symptmes de faon
plus exacte; au milieu du xnre sicle, Gilbert l'Anglais dcrit
l'insensibilisation locale de la peau qui est l'un des signes les
'
1
l
l
{
TECHNIQUE ET SCIENCE AU MOYEN AGE 207
plus srs du diagnostic, et, un sicle plus tard, Guy de Chauliac
attire l'attention sur l'tat excessivement graisseux de la peau.
Les mthodes de diagnostic et d'isolement furent si efficaces
qu'au xvre sicle l'Europe tait presque exempte de la lpre, et
l'on prenait des mesures prventives analogues l'encontre
d'autres maladies infectieuses.
Parmi les opuscules crits pendant la Grande Peste, il en
est deux, composs par des Maures espagnols, qui contiennent
les jugements les plus remarquables au sujet de l'infection.
Ibn Khatima d'Almria signale que les gens qui entraient en
contact avec des personnes atteintes de la peste avaient tendance
contracter les mmes symptmes que les malades, et Ibn
al-Khatib de Grenade affirme que l'infection pouvait se produire
par les vtements et les objets domestiques, par les navires en
provenance d'un endroit contamin, et par des personnes qui
portaient la maladie tout en tant elles-mmes indemnes. A peine
moins remarquable est le consilium sur la peste, d'une date
rement antrieure, d Gentile da Foligno, qui emploie les
termes semences (semina) de maladie >l (que l'on trouve aussi
dans des uvres de Galien et d'Haly Abbas} qui reprsentent
ce que l'on appellerait aujourd'hui des microbes, et reliquae pour
les traces infectieuses laisses par les malades. Certaines formes
d\nfection suggres par les mdecins de la Grande Peste
sent assez tranges au xxe sicle : l'une d'elles, par exemple, est
fonde sur la thorie optique de la multiplication des espces >>,
et, selon elle, la peste pouvait se contracter par le regard des
yeux d'un malade. Lorsque celui-ci tait l'agonie, les ((espces >J
infectieuses taient expulses du cerveau par les nerfs optiques
concaves. Mais, bien longtemps avant qu'on ait convenablement
compris la thorie microbienne de la maladie, les mdecins en
avaient suffisamment appris sur la contagion pour conseiller les
gouvernements sur les prcautions prendre.
La premire commission d'hygine publique fut organise
en 1343 Venise, et en 1348 Lucques, Florence, Prouse, Pistoia
et d'autres villes dictrent des lois pour interdire l'entre des
personnes ou de marchandises contamines. Les premiers efforts
systmatiques pour isoler les porteurs de germes de peste datent
des rglements dicts par Raguse en Dalmatie, Avignon et Milan
la mme poque. En 1377, Raguse publie une nouvelle loi
ordonnant l'isolement de tous les voyageurs venant des rgions
contamines pendant 30 jours (appel trentina) et Marseille
en 1383 tend cette priode 40 jours pour les navires entrant
dans le port, instituant ainsi la quarantaine. Venise ouvre un
1
1
208 DE SAINT AUGUSTIN A
hpital de quarantaine, et met en vigueur des rglements sur
l'aration des maisons contamines, le lavage et l'exposition au
soleil de la literie, le contrle des animaux domestiques et
d'autres questions d'hygine. L'hygine militaire avait attir
l'attention depuis les premires croisades o les pertes avaient
t lourdes en raison de l'ignorance de l'hygine lmentaire, et,
au XIIIe sicle, divers ouvrages insistaient sur les prcautions
prendre parmi les soldats et les groupes importants de plerins.
Les plus remarquables taient un ouvrage crit par Adam de
Crmone pour l'empereur Frdric II, un court trait d'hygine
militaire par Arnaud de Villeneuve, et le Rgime du Corps d'Aldo-
brandino de Sienne. Les rglements de Venise marquent le dbut
de l'intrt port par les municipalits aux questions d'hygine.
Mais c'est en ophtalmologie que le Moyen Age accomplit
certains progrs sensationnels. On connaissait depuis l'Antiquit
des oprations comme celle de la cataracte, et les Arabes avaient
acquis une matrise remarquable dans le traitement des maladies
des yeux, faisant usage de pommades base de zinc, et ralisant
des oprations difficiles comme l'ablation d'un cristallin opaque.
L'ouvrage latin le plus populaire d'ophtalmologie tait -l'uvre
d'un Juif du XIIe sicle, Benvenutus Grassus, et tait fond sur des
sources orientales. Au XIIIe sicle, Petrus Hispanus dcrivait en
grand dtail diffrents tats de la cataracte et faisait une descrip-
tion de l'opration avec des aiguilles d'or.
Le progrs le plus marquant qu'ait accompli l'Occident est
l'invention des lunettes. La faiblesse de la vue, et en particulier
la difficult prouve lire le soir, taient une gne srieuse
ainsi qu'en tmoigne le nombre de baumes et de lotions
comme remdes ; mais, si les lentilles taient connues depuis
quelques sicles tant en Italie qu'en Occident, ce n'est qu' la
fin du XIIIe sicle que l'on trouve des preuves de l'emploi de
verres convexes pour compenser la presbytie. Roger Bacon l'avait
propos dans son Opus Ma jus en 1266-67. La tradition associe
l'invention des lunettes vritables aux noms de certains Domi-
nicains de l'Italie septentrionale, mais il est plus probable que les
premires lunettes furent l'uvre d'un inventeur inconnu, peu
aprs 1286, et que cette invention fut rendue publique par un
moine, Alessandro della Spina, de Pise, qui en vit fabriquer, et
construisit ensuite les siennes. La fabrication des lunettes est de
bonne heure lie l'industrie vnitienne du verre et du cristal, et,
en ralit, les lunettes taient parfois faites de cristal ou
La plus ancienne apparition connue d'un terme dsignant les
lunettes se trouve dans les rglements complmentaires de la
TECHNIQUE ET SCIENCE AU MOYEN AGE 209
corporation des ouvriers vnitiens du cristal, en 1300, qui font
allusion des roidi da ogli (((disques pour les yeux l>); et l'anne
suivante il est fait mention de la fabrication de viireos ab oculis ad
legendum (((verres oculaires pour la lecture>>). En 1300 galement,
il est question de lapides ad legendum, qui semblent tre des'
loupes. Un peu plus tard, on trouve de nouvelles allusions dans
d'autres documents italiens ; par exemple, en 1322, un vque
florentin (cit par E. Rosen dans un article du Journal of the
History of Medicine, 1956, vol. II, p. 204) lgue en hritage une
paire de lunettes, monture de vermeil >>. On a cru jadis qu'une
dclaration de Bernard de Gordon, en 1303, se rapportait des
lunettes, mais la premire allusion mdicale absolument certaine
est de beaucoup postrieure : c'est en 1363 que Guy de Chauliac,
en effet, prescrit comme remde le port de lunettes, aprs l'chec
des onguents et des lotions. Aeette poque l'emploi des lunettes
tait en fait devenu assez rpandu et Ptrarque (1304-1374), par
exemple, crit dans ses Lettres d la postrit autobiographiques :
J'ai eu longtemps une vue perante, mais, contrairement mes
esprances, elle m'a abandonn lorsque j'ai dpass la soixantaine, de
sorte qu' ma grande contrarit, j'ai d recourir l'aide des lunettes.
Ces premires lunettes taient-toutes, semble-t-il, munies de
verres convexes ; nous savons que c'est au xvie sicle seulement
que l'on a utilis les verres concaves pour remdier la myopie.
Du monde chrtien, les lunettes gagnrent l'Islam et la Chine.
En ce qui concerne la chirurgie, les progrs commencent en
Occident, avec la Praciica Chirurgica de Roger de Salerne- (fin
du xne sicle). Celui-ci semble avoir subi davantage l'influence de
mdecins byzantins, comme Atius et Alexandre de Tralles
(vie sicle) et Paul d'gine (vue sicle) que par les Arabes. Il
manifeste une grande acuit d'observation, et une solide exp-
rience clinique. Il brise et remet des os mal joints, traite l'hmor-
ragie au moyen de styptiques et de ligatures, utilise une mthode
efficace de bandage et dcrit une technique remarquable d'opra-
tion de la hernie. Son successeur Roland de Parme (xnie sicle)
tmoigne d'une habilet particulire en ce qui concerne les
blessures la tte, et dcrit comment utiliser le trpan et lever les
enfoncements. Dans la plus grande partie de leur uvre, ces deux
mdecins taient des (( chirurgiens de blessure D, et, en traitant ces
plaies, ils suivaient l'avis de Galien et favorisaient la suppuration
au moyen d'onguents gras.
Ce traitement des blessures rencontra au xnie sicle l'oppo-
sition de deux chirurgiens du Nord de l'Italie, Hugues et Tho-
A. c. CROMBIE, 1 14
-!
210 DE SAINT AUGUSTIN A GALIL]j:E
doric Borgognoni, et, au dbut du XIv sicle, celle du Franais
Henri de Mondeville qui, comme les prcdents, avait fait ses
tudes Bologne. Ils dclaraient qu'il n'tait pas seulement
superflu, mais aussi dangereux de faire natre le pus,. et qu'il
fallait seulement laver la plaie avec du vin, en rapprocher les
lvres avec des points de suture, puis laisser la nature assurer la
gurison. Un autre chirurgien italien du XI ne sicle, Bruno de
Longoburgo, rpta cette ncessit de maintenir les blessures
sches et propres et parlait de gurison pa:r premire et seconde
intention. D'autres progrs sont galement dus l'Italien Lan
franc de Milan, auteur de la Chirurgia Magna (1296) o il dclare
q'il faut recoudre ensemble les extrmits des nerfs coups, et
au Flamand Jan Yperman (mort vers 1330), chirurgien militaire
comme Mondeville, qui dcrit de nombreux cas diffrents tirs
de son exprience personnelle et insiste sur l'importance de
-'l'anesthsie. pour sa part, a invent un instrument
destin extraire les flches, et il retirait de la chair les morceaux:
de fer au moyen d'un aimant. Les progrs se poursuivent dans
ces directions pendant tout le xive et le xve sicle, mais, au milieu
du XIve sicle, Guy de Chauliac abandonne malheureusement le
traitement antiseptique des blessures, et, sous l'influence de ses
crits, les chirurgiens revinrent aux onguents et aux suppurations
de Galien.
Si la chirurgie mdicale s'intressait surtout aux blessures et
aux fractures, on reconnaissait la ncessit d'un traitement
chirurgical pour certains autres maux et,. dans certaines opra-
tions, on acquit une habilet remarquable. L'opration de la
pierre et la csarienne taient connues depuis l'Antiquit clas-
sique, et les Arabes avaient mis au point des instruments de
chirurgie spcialiss, scalpels, aiguilles et fil, scies, seringues auri-
culaires, leviers et forceps de toute sorte. Ds le milieu du
xm sicle, Gilbert l'Anglais, recteur de Montpellier en 1250,
reconnaissait l'importance du traitement chirurgical du cancer,
et, .la fin du xm sicle, le chirurgien italien, Guillaume de
Saliceto, dcrivait le traitement de l'hydrocphalie infantile par
ponction du liquide grce un petit orifice mnag dans le crne
au moyen d'un cautre. Au dbut du XIv sicle, Mondeville
dcrit la gurison des blessures l'intestin par la mthode anti-
septique,- et insiste sur la ncessit de ligaturer les artres en cas
d'amputation. Mondino donne d'excellentes descriptions d'opra-
tions de hernies avec et sans castration ; mais la difficult de
l'opration nous est montre par la prfrence que manifeste
Bernard de Gordon pour le bandage herniaire dont il donne la
\
\
TECHNIQUE ET SCIENCE AU MOYEN AGE 211
moderne. Gentile da Foligno observe qu'il
n pas d mvrage ancien sur la rupture de la paroi abdo-
mmale mterne, pour laquelle mdecins et chirurgiens devaient se
fier leur propre exprience. Dans sa Chirurgia Magna, de 1360,
Guy de Chauliac se rvle chirurgien habile et observateur
excellent, et son trait demeurera un ouvrage classique jusqu'
l'poque d'Ambr_oise Par, au xvie sicle. Il se sert de la spongia
et fait preuve d'une adresse particulire pour les
her?Ies et_ les fractures, remarquant l'chappement du liquide
crebro-spinal dans les fractures du crne et l'effet de la pres-
sion sur la respiration ; il tire les membres fracturs avec des
poulies et des poids. Un chirurgien anglais contemporain, John
(1307-77), qui a dcrit la Grande Peste en Angleterre,
decnt une seringue nouvelle et d'autres instruments utiliss dans
le traitement de la fistule; son compatriote John Mirfeld (mort
en 1407) dcrit un tor nell us destin - rduire certaines dislocations.
En Italie au xve sicle, les Branca utilisent la chirurgie esthtique
pour rparer le nez, les lvres et les oreilles, selon une technique
suggre par le mdecin romain Celse. Pour le nez, une bride
de peau tait emprunte la partie suprieure du bras laquelle
une extrmit de la greffe restait attache jusqu' ce que celle-ci
ft solidement attache au nez. La chirurgie esthtique est de
mme pratique par le chirurgien militaire allemand Heinrich
von Pfolspeundt qui l'on doit aussi des descriptions de blessures
par armes feu (1460) ; un autre chirurgien militaire allemand,
Hans Gersdorff, dcrrt en 1517 certains appareils mcaniques
compliqus pour le traitement des fractures et des dislocations.
Le Moyen Age vit aussi des progrs dans une branche parti
culire de la chirurgie, la dentisterie. Les mdecins byzantins et
arabes reconnaissaient les caries, soignaient et << plombaient les
dents gtes et pratiquaient les extractions. Le chirurgien anglais
John de Gaddesden (mort en 1361) dcrit un nouvel instrument
d'extraction dentaire. Guy de Chauliac prescrit une poudre
base d'os de seiche et d'autres substances pour le nettoyage des
dents, et dcrit le remplacement des dents disparues par des
morceaux d'os de buf ou des dents humaines attachs par des
fils d'or aux dents saines. Des auteurs moyengeux ultrieurs
dcrivent l'enlvement des parties gtes la lime ou la fraise
et l'obturation de la cavit avec de l'or en feuille.
Cette activit dans le domaine chirurgical pendant la fin du
Moyen Age concentra l'attention sur la ncessit d'tudier l'ana ..
toruie, et on voit tous les grands chirurgiens, partir du x.ne sicle
reconnatre qu'il tait impossible de faire de bonne chirurgie et
1
!
1
1
212 DE SAINT AUGUSTIN A
mme de bonne mdecine sans connaissance de l'anatomie
(v. ci-dessus, pp. 148-152). Depuis de nombreuses annes l'glise
interdisait aux clercs de_ rpandre le sang et par consquent de
pratiquer la chirurgie; c'est pourquoi celle-ci ne fut jamais
reconnue en tant que discipline dans les universits mdivales
comme l'tait la mdecine. Cela signifiait que, s'il recevait quel-
ques notions d'anatomie, l'tudiant en mdecine devait chercher
ses vritables connaissances en anatomie, de mme qu'en chi-
rurgie, en travaillant avec un chirurgien praticien, suivant le
conseil de Mondeville. Le rsultat de cette exclusion de la chi-
rurgie des universits, en particulier en France et en Angleterre,
tait que la chirurgie tait parfois relgue au rang de mtier
manuel appartenant aux barbiers itinrants qui opraient de la
pierre, de la hernie ou de la cataracte et n'avaient d'autre
pratique que leur apprentissage auprs d'un barbier. Ce n'est
qu'en Italie que la chirurgie tait en faveur dans les universits ;
Bologne en particulier on pratiquait l'autopsie pour dceler la
cause de la mort, et pendant la Grande Peste, pour dcouvrir les
effets de cette maladie. Au xve sicle, la plupart des grands
chirurgiens taient Italiens, et c'est en Italie que--l'tude de
l'anatomie commena accomplir des progrs rapides dater
de la fin de ce sicle (v. plus bas, pp. 470 et suiv.).
Une des institutions mdivales qui contribua grandement
au traitement des malades autant qu' accrotre les connaissanceS
fournies par l'observation des traitements mdicaux et chirur-
gicaux tait l'hpital. Dans l'Antiquit, les mdecins grecs
soignaient leurs patients chez eux et il existait des temples
d'Esculape o les malades se rassemblaient pour y recevoir des
soins ; les Romains avaient construit des hpitaux militaires et
les Juifs avaient organis des maisons pour les ncessiteux. La
fondation de nombreuses institutions charitables pour le soula-
gement des pauvres et le traitement des malades est un produit
de la civilisation chrtienne. C'est l'empereur Constantin que
l'on attribue le premier hpital de ce genre, dont le nombre fut
trs grand Byzance, l'un d'eux en particulier, fond au
XI
6
sicle, ayant un total de 50 lits rpartis en services spars
pour les diverses catgories de malades, et chaque service com-
portant deux mdecins ainsi que d'autre personnel. On retrouve
l'imitation de ces byzantins chez les Arabes qui, ds le
x sicle, disposaient d'un hpital avec 24 mdecins Bagdad.
Au xnre sile il existe au Caire un hpital divis en quatre ailes
assignes respectivement aux malades atteints de fivres, d'affec-
tions des yeux, de blessures et de diarrhe ; il y avait aussi une aile
TECHNIQUE ET SCIENCE AU MOYEN AGE
213
les et chaque service tait quip pour la
prepa_ratiOn des remedes, et aliment par l'eau courante d'une
fontame.
Occident: la plupart des monastres possdaient des infir-
et des a.slles, et les hpitaux furent fonds par des ordres
speciaux de freres hospitaliers comme l'ordre de Saint-Jean de
Jrusalem, et les frres du Saint-Esprit. Un grand nombre taient
des ; les donn une grande impulsion
_la fondab_on ?es h?pitaux, mais Il se peut que ces expditions
aient contnbue repandre la lpre. Lors de la fondation de
Saint-Barthlmy Londres en 1123, il existait dj
18hopitaux en. Angleterre. En 1215, la fondation de l'hpital
Saint-Thomas, Il y en avait environ 170. Au XIIIe sicle 240 nou-
veaux hpitaux furent ouverts ; au xrve sicle 248 et au
xve sicle 91. On assiste la activit en pays.
1145, les Frres. Saint-Esprit fondent Montpellier un
hopital qm devmt celebre, et, partir du dbut du xiire sicle
sous l'impulsion du pape Innocent III on voit s'ouvrir
hpitaux du Saint-Esprit dans presque 'toutes les villes de la
chrtient. En 1225, le roi de France Louis VIII fait don de
100 chacune des 2 ?OO lproseries situes dans son royaume.
Ces hopitaux du XIIIe Sicle comportent gnralement un seul
tage, de vastes salles au sol carrel -munies de grandes baies les
lits sont placs dans des cellules ; il y a un approvislon-
:r;tement en abondant et des dispositifs d'vacuation par
Les hopitaux antrieurs s'occupaient surtout de l'entre-
des malad.es e_t infirmes, plutt que de leur traitement,
mais les ultrieures on sparait les diffrentes
maladies. et o? l'apparition de traitements spcialiss.
C;rtams du Moyen Age avaient ceci de remarquable
que 1 on 1 faisait ,pour comprendre et soigner les dments,
et que 1 on essayait d y donner un traitement aux dsordres
mentaux. Ds viie sicle Paul d'gine exposait longuement les
causes et le traitement de la melancholia >> et de la << mania )).
En 1203, on recevait des furiosi frenetici dans un hpital rattach
la c?t.h?rale du Mans, et, par la suite, on voit certains hpitaux
se dans les maladies mentales, comme l'hpital Royal
de Bethlehem, ou Bedlam, Lon,dres, la fin du XIIIe sicle. On
attribue les troubles mentaux trois sOrtes de causes : physique,
comme dans la rage et l'alcoolisme; mentale, comme dans la
et l'aphasie; et spirituelle, comme dans la posses-
sion demomaque. Le traitement se divise de mme en trois
classes, et, dans chaque cas, la mthode adopte pour essayer de
214 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
gurir le malade consiste, sous sa forme la plus volue, tenter
de faire percevoir sa conscience rationnelle la cause de son mal.
Mais il ne faudrait pas exagrer l'efficacit de la mdecine
mentale au Moyen Age; il est hors de doute qu' l'gard des
malades mentaux l'attitude qui n'tait que trop frquente tait
une vaine incomprhension, associe la brutalit et un pieux;
dsespoir. En 1671 encore, dans son manuel intitul La physique
divise en trois tomes, Ren Bary nous dit que les malades mani ...
lestent surtout leur folie la pleine lune, qu' l'glise de Nazareth
de Londres les Anglais battent les dments le 14 jour de la lune,
et que les Mathurins de la Beausse, qui font de mme, dsha
billent les fous, les pincent, et les recommandent Dieu. Il est peu
douteux que trop souvent le mdecin mdival tait aussi loin que
cela de l'analyse scientifique et compatissante des drangements
psychologiques pratique par le contemporain de Bary, qui fut un
pionnier de la psychiatrie moderne, Thomas Sydenham.
Dans son ensemble, la mdecine mdivale est donc un pro ..
duit remarquable de cette intelligence empirique qui se manifeste
de faon gnrale dans la technique occidentale au Moyen Age.
Les connaissances et les traitements mdicaux, de lll_me que les
autres techniques et les autres procds qui ont pris naissance,
donnent l'homme d'Occident le pouvoir de dominer la nature et
d'amliorer les conditions de sa propre existence un point
qu'aucune socit antrieure n'a connu. Derrire cet esprit
d'invention se cache sans doute le motif d'une ncessit physique
et conomique ; mais, comme Lynn White l'a fait remarquer dans
un- article paru dans Speculum en 1940, (( cette <( ncessit >> est
inhrente dans toute socit, et pourtant elle n'a trouv son
expression inventive qu'en Occident >J. La ncessit ne peut tre
un mobile que lorsqu'elle est reconnue, et, parmi les raisons les
plus importantes de sa reconnaissance en Occident, il faut inclure
la tradition activiste de la thologie occidentale. En affirmant la
valeur et la responsabilit infinies de chaque personne, cette
thologie imposait une valeur au soin de chaque me immortelle,
et par consquent au soulagement charitable de la souffrance
physique, donnait de la dignit au travail et un motif d'inno-
vation. L'esprit d'invention qui en rsulte a engendr l'habilet
pratique et la souplesse d'esprit, visibles dans la solution des
problmes techniques, et dont la science moderne est l'hritire.
L_
CHAPITRE V
LA MTHODE SCIENTIFIQUE
ET LES PROGRS DE LA PHYSIQUE
A LA FIN DU MOYEN AGE
l) La mthode scientifique des derniers scolastiques
L'activit intellectuelle et manuelle qui s'est manifeste dans
J'accumulation de faits scientifiques et le dveloppement de la
technologie raliss au cours deS xrne et xive sicles se rvle
galement dans les critiques purement thoriques de la conception
de la science et des principes fondamentaux labore par Aristote,
qui se firent jour la mme poque et aboutirent plus tard au
rejet de tout son systme. Une bonne part de cette critique a pris
corps l'intrieur mme du systme scientifique d'Aristote, et on
peut considrer Aristote comme une sorte de hros de tragdie
arpentant la scne de la science mdivale. De Grosseteste
Galile, il occupe le centre du plateau, sduisant les esprits par la
promesse ensorceleuse de ses conceptions, excitant leurs passions
et les divisant, et, la fin, les forant se tourner contre lui
mesure que les consquences relles de son entreprise se rvlent
peu peu sous leur vrai jour ; et cependant, des profondeurs de
son propre systme, il leur fournit une grande partie des armes qui
servent l'attaquer.
Les plus importantes de ces armes rsultent du dveloppement
des ides concernant la mthode scientifique, et, en particulier,
l'induction et l'exprience, et le rle des mathmatiques dans
l'explication des phnomnes physiques - cat elles ont progres-
sivement conduit une conception entirement diffrente du
genre de questions poser dans , les sciences de la nature, le
genre de questions, en fait, auxquelles les mthodes exprimentale
et mathmatique taient en mesure de fournir une rponse. Le
domaine o cette nouvelle sorte de questions allait produire ses
216 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
effets les plus importants partir du milieu du xvr sicle est celui
f de la dynamique et/ce sont prcisment les ides d'Aristote sur
l'espace et le mouvement qui furent l'objet de la critique la plus
radicale la fin du Moyen Age. Cette critique scolastique a eu
pour rsultat de saper les bases de tout son systme de physique
( l'exception de la biologie) et ainsi d'ouvrir la voie au systme
nouveau labor par les mthodes exprimentale et mathma-
tique. A la fin de la priode mdivale, les mathmatiques
reoivent une nouvelle impulsion grce la traduction de certains
l textes grecs antrieurement inconnus.
Il faut toujours se rappeler, en lisant les textes scientifiques du
Moyen Age, que ceux-ci furent composs, tout comme un article
scientifique moderne est compos, dans-le contexte d'une manire
accepte de discussion, et d'un nud donn de problmes. Le
contexte acadmique des discussions de logique et de mthode;
de mathmatiques et de sciences de la nature, tait en premier
lieu le cours des facults d'arts, et les tudiants qui poursuivaient
leurs tudes en mdecine recevaient des notions plus tendues
dans certaines branches scientifiques. Le genre normal de discus-
sion avait la forme d'un commentaire dont le dveloppement
aboutit, au xive sicle, la mthode consistant proposer et
discuter des problmes spcifiques, ou quaesliones (v. plus haut,
pp. 12, 128, 159-60, 200). Le lecteur moderne peut bien tre
dconcert par un commentaire ou un trait qui reprend la
discussion d'un problme au milieu et suppose, non seulement la
connaissance de l'arrire-plan, mais encore le caractre appropri
de la manire et des mthodes de proposer une solution. Certai-
nement, les crits scientifiques du Moyen Age ne sont pas toujours
explicites en soi, ni de lecture facile. Nombre d'entre eux semblent
presque tre particulirement destins fourvoyer le lecteur du
xxe sicle. Et nous ne manquerons pas de nous laisser garer
si nous ne nous rendons pas compte que le commentaire n'tait
pas simplement un expos du texte d'Aristote ou d'une autre
cc autorit , mais qu'il tait (et les quaesliones l'taient plus
encore) la manire de prsenter des critiques et de proposer des
rsultats et des solutions originaux. Et nous nous garerons gale-
ment si nous traduisons les p r t i ~ s d'allure moderne de ces solu-
tions originales en termes du xxe sicle, et si nous ngligeons le
contexte de conjectures et de conceptions dans lequel on les
proposait, et les questions vritables auxquelles elles taient
offertes en rponses. Le fait que tant de questions des sciences
mdivales (et antiques) empitent sur des questions similaires
situes dans le contexte des sciences modernes peut se prsenter
_r
LA PHYSIQUE A LA FIN DU MOYEN AGE 217
comme le plus grand obstacle la comprhension historique.
La grande ide qu'a retrouve le xne sicle et qlii a rendu l
possible le dveloppement immdiat de la science partir de cette
poque, tait l'ide de l'explication rationnelle, sur le modle de
la dmonstration formelle ou gomtrique; c'est--dire l'ide
qu'un fait particulier s'explique quand on peut le dduire d'un
principe plus gnral. Cela avait pris corps grce la rcupration
progressive de la logique d'Aristote et des mathmatiques grec-
ques et arabes. En fait, cette ide de la dmonstration gom-
trique avait t la grande dcouverte des Grecs dans l'histoire des
sciences, et avait servi de base, non seulement leur apport
considrable dans le domaine propre des mathmatiques, et dans
les sciences physiques comme l'astronomie et l'optique gom-
trique, mais encore dans une partie importante de leur biologie
et de leur mdecine. Il tait onforme la tournure d'esprit
hellnique de concevoir la science; dans la mesure du possible,
comme une affaire de dduction partir de prmisses ind-
montrables.
Au xne sicle: cette conception de l'explication rationnelle se
dveloppe d'abord parmi les logiciens et philosophes dont le
principal intrt n'est aucunement les sciences de la nature, mais
qui se proccupent de saisir et d'exposer les principes, en premier
lieu, de la logica velus, ou <c logique ancienne>) fonde sur Boce, et,.
plus tard dans le sicle, des Seconds Analytiques d'Aristote et de
diverses uvres de Galien. Ce qu'ont fait ces logiciens consiste
donc utiliser la distinction, provenant en fin de compte
d'Aristote, entre la connaissance fonde sur l'exprience d'un fait,
et la connaissance rationnelle de la raison, ou de la cause, de ce
fait; ils entendent par celle-ci la connaissance d'un principe
antrieur ou plus gnral d'o ils peuvent dduire ce fait. Le)
dveloppement de cette forme de rationalisme fait en ralit
partie d'un mouvement intellectuel gnral au xne sicle, et ce ne
sont pas seulement les crivains scientifiques comme Adlard
de Bath et Hugues de Saint-Victor, mais encore des thologiens
comme Anselme, Richard de Saint-Victor et Ablard qui essaient
d'organiser la matire qu'ils traitent selon la mthode de la
dduction mathmatique. En effet, pour ces philosophes du)
xne sicle, les mathmatiques sont la science modle, et, en bons
disciples de Saint-Augustin et de Platon, ils sont persuads que les
sens sont trompeurs, et que seule la raison peut donner la vrit.
Pourtant, si l'on considre les mathmatiques comme la
science modle au xne sicle, ce n'est pas avant le dbut du
XIIIe sicle que les mathmatiques occidentales deviennent dignes
1
1
1
1
!
.1
1
u
218 DE SAINT AUGUSTIN A GALIL!l:E
l de cette rputation. Les mathmatiques pratiques maintenues
vivantes dans les monastres bndictins pendant les premiers
sicles du Moyen Age, et, enseignes dans les coles de monastres
et de cathdrales fondes par Charlemagne la fin du vm' sicle,
taient fort lmentaires et se rduisaient ce qui tait ncessaire
pour la comptabilit, le calcul de la date de Pques, et pour
mesurer le terrain des fins cadastrales. Au dbut du x sicle,
Gerbert fait renatre l'intrt pour les mathmatiques, ainsi que
pour la logique, en rassemblant les traits de Boce relatifs ces
sujets. Mais si le trait d'arithmtique de Boce contient une ide
lmentaire du traitement des problmes thoriques fonds sur les
proprits des nombres, la Gomtrie de Boce n'est en
fait qu'une compilation ultrieure d'o a disparu la plus grande
partie de son apport personnel. Elle contient certains des axiomes,
dfinitions et conclusions d'Euclide, mais comporte surtout une
description de l'abaque, systme gnralement employ pour les
calculs, ainsi que des mthodes pratiques d'arpentage, et d'autres
choses semblables. Les uvres de Cassiodore et d'Isidore de
Sville, qui taient les autres sources des connaissances en
mathmatiques l'poque, ne contenaient rien de _nouveau
(v. ci-dessus, pp. ll-12).
Gerbert lui-mme crivit un trait de l'abaque et en perfec ..
tionna mme le type courant en introduisant des apices ; il y eut
quelques autres additions aux mathmatiques pratiques au cours
(des XIe et xue sicles, maisJ jusqu' la fin du xue sicle, les
mathmatiques occidentales demeurrent presque entirement
une science pratique. Les mathmaticiens de cette poque taient
capables d'utiliser, des fins pratiques, les conclusions des go ...
mtres grecs, mais ils taient incapables de dmontrer ces conclu ...
sions, bien que les thories du premier livre des lments
d'Euclide fussent connues pendant le XI' sicle et que la totalit
de cette uvre et t traduite par Adlard de Bath au dbut
l du xue sicle. On peut citer comme exemples de cette gomtrie
du XIe sicle . la tentative de Francon de Lige pour raliser la
quadrature du cercle en dcoupant des morceaux de carton, et la
correspondance entre Ragimboldus de Cologne et Randolfus de
Lige o chacun essayait vainement de surpasser l'autre dans une
tentative pour dmontrer que la somme des angles d'un triangle
tait gale deux droits. Jusqu' la fin du xu' sicle on ne trouve
gure de meilleur travail.
En arithmtique, la situation tait passablement meilleure,
grce la conservation du trait de Boce sur ce sujet, et, par
exemple, Francon lui-mme tait capable de dmontrer qu'il est
l'
1
LA PHYSIQUE A LA FIN DU MOYEN AGE 219
impossible d'exprimer rationnellement la racine carre d'un
nombre qui n'est pas un carr parfait. Les progrs marquants qui!
se produisent en Occident, dans le domaine des mathmatiques,
au dbut du XIIIe sicle, ont d'abord lieu en arithmtique et en
algbre/ et ceci est d en grande partie au dveloppement de J
cette tiadition antrieure par deux savants originaux. Le premier
est Lonardo Fibonacci de Pise, qui a laiss le premier expos
complet, en latin, du systme numral arabe ou indien dans son
Liber Abaci en 1202 (v. plus haut, p. 40). Dans ses uvres ult
rieures, il a apport certaines contributions extrmement origi ..
nales l'algbre thorique et la gomtrie, ses connaissances
fondamentales tant empruntes avant tout des sources arabes,
mais aussi Euclide, Archimde, Hron d'Alexandrie, ainsi qu'
Diophante, le plus grand algbriste grec, du m' sicle de notre
re. En certaines occasions, Fibonacci remplace les nombres par
des lettres afin de gnraliser sa dmonstration. Il a dvelopp
l'analyse indtermine et la suite de nombres tels que chacun est
gal la somme des deux prcdents (ce que l'on appe!le aujour-
d'hui<< suites de Fibonacci )l), a assimil un rsultat ngatif une
dette, utilis l'algbre pour rsoudre des problmes de gomtrie,
ce qui est _une innovation frappante, et donn la solution de
divers problmes impliquant des quations du 4' degr.
Le second mathmaticien original du xnie sicle est Jordanus
Nemorarius, chez qui on ne trouve point trace d'influence arabe,
mais qui a dvelopp la tradition arithmtique grco-romaine
de Nicomaque et Boce, en particulier la thorie des nombres.
Jordanus a coutume d'utiliser les lettres des fins de
lisation dans les problmes d'arithmtique, et il a dvelopp
certains problmes d'algbre qui -conduisent des quations
linaires et du second degr. Il est galement gomtre original.
Ses traits contiennent la discussion de problmes anciens, tels
que la dtermination du centre de gravit d'un triangle, et
aussi la premire dmonstration gnrale de la proprit fonda-
mentale de la projection strographique, savoir que les cercles
sont projets sous forme de cercles (v. plus haut pp. 98-103).
Aprs Jordanus, la gomtrie occidentale, ainsi que d'autres
parties des mathmatiques, marquent un progrs graduel, par
l'addition d'un certain nombre d'ides originales importantes.
Dans une dition des J!:Umenls d'Euclide qu'il publie vers 1254
et qui devait rester un manuel classique jusqu'au xvie sicle,
Campan us de N avare fait entrer une tude des quantits conti-
nues >, auxquelles il avait abouti en considrant l'angle de
contingence entre une courbe et sa tangente comme plus petit
220 DE SAINT AUGUSTIN A
que tout angle compris entre deux lignes droites. Il a galement
dmontr, par une induction mathmatique aboutissant une
rduction l'absurde, l'irrationalit du nombre d'or, c'est--dire
la division d'une droite de telle sorte que le rapport de la petite
section la plus grande soit gal celui de la grande la totalit ;
il a de mme calcul la somme des angles du pentagone toil.
Au xive sicle, la comprhension du principe de la dmonstration
gomtrique rendit possible les perfectionnements introduits en
trigonomtrie par John Maudith, Richard de Wallingford et
Levi ben Gerson (v. plus haut pp. 82-83), et dans la thorie des
proportions par Thomas Bradwardine et ses successeurs Merton
Col!ege, Oxford, et par Albert de Saxe et d'autres, Paris et
Vienne. Ce travail sur les proportions, de mme que l'ouvrage
remarquable de Nicole Oresme sur l'emploi des coordonnes
et l'emploi de courbes pour reprsenter le dvelOppement d'une
fonction, fut mis au point surtout en relation avec certains pro-
blmes de physique ; on y reviendra par la suite. C'est aussi
aux et xive sicles que l'on assiste des perfectionnements
d'une importance considrable dans les mthodes de calcul
utilisant le systme des chiffres indiens. Les mthodes de multi-
plication et de division utilises par les Indiens et les Musulmans
taient fort incertaines. C'est de Florence que vient la mthode
de multiplication moderne, et c'est aussi de la fin du Moyen Age
que date la technique moderne de la division. Cela fit de la
division une opration banale pour la maison de commerce,
alors que prcdemment elle prsentait des difficults formidables,
mme pour des mathmaticiens expriments. Aux Italiens
galement on doit l'invention de la comptabilit en deux parties,
et l'on peut observer la nature commerciale de leurs proccupa-
tions dans leurs livres d'arithmtique, o les problmes mettent
en jeu des questions pratiques comme l'association, le change,
les intrts simples et composs, et l'escompte.
( La redcouverte de l'ide d'une science dmonstrative o
un fait s'explique lorsqu'on peut le dduire d'un principe ant-
rieur et plus gnral, et les grands progrs accomplis par l'Occi-
dent dans la technique mathmatique au cours du XIIIe sicle,
sont les principales ralisations intellectuelles qui ont rendu la '
science de cette poque vraiment possible. Mais les physiciens
du Moyen Age ne s'en tinrent pas l dans leurs rflexions sur
la mthode scientifique. Les procds nouveaux, en fait, firent,
natre d'importants problmes de mthode que jamais les Grecs
ou les Arabes n'avaient convenablement envisags : le problme,
par exemple, de savoir comment on pouvait arriver, dans les
LA PHYSlQUE A LA FIN Dti :!.!:OYEN AGE 221
sciences de la nature, aux principes antrieurs ou la thorie
gnrale d'o devait dcouler la dmonstration du fait parti-
culier ; et comment, entre plusieurs thories possibles, distinguer
entre les fausses et la vraie, l'insuffisante et la complte. En se
penchant sur ces problmes, les philosophes du Moyen Age
tudiaient les liens logiques existant entre les faits et les thories,
les donnes et les explications, les procds d'acquisition des
connaissances scientifiques, l'emploi de l'analyse exprimentale
et inductive pour rduire un phnomne complexe ses lments
constituants, le caractre de la vrification et de la rfutation
des hypothses, la nature de la causalit. Ils commencrent
laborer la conception des sciences physiques comme tant,
en principe, inductives et exprimentales aussi bien que math-
matiques, et dvelopper les dmarches logiques de la recherche
exprimentale, qui caractrisent avant tout la diffrence existant
entre la science moderne et la science antique. )
Parmi les crivains de la Grce antique qu'a connus le dbut
du xnre sicle, seuls Aristote et certains crivains mdicaux,
en particulier Galien, avaient discut srieusement l'aspect
inductif de la science, et Aristote, pour sa part, tait mdecin,
naturellement. Certains de ses disciples au Lyce et Alexandrie,
en particulier Thophraste et Straton, avaient fort clairement
compris certains des principes gnraux de la mthode exp-
rimentale, .et il semble que des membres de l'cole mdecine
d'Alexandrie pratiquaient des expriences de faon assez gnrale.
Mais les uvres de ces auteurs taient inconnues au Moyen Age,
et mme de leur temps leurs mthodes ne produisirent pas sur
la science grecque cet effet transformateur que les mthodes
inaugures au Moyen Age devaient avoir dans le monde
moderne.
Chez les Arabes, un certain nombre d'crivains scientifiques
avaient ralis des expriences: par exemple, al-Kind et Alhazen,
al-Shirazi et al-Farisi, en optique, et Rhazs, Avicenne et d'au-
tres en alchimie ; et certains mdecins arabes, en particulier
Aly ibn Ridwn et Avicenne, avaient apport leurs contributions
la thorie de l'induction. Mais, pour une raison ou une autre,
la science arabe ne parvint pas acqurir une perspective
entirement exprimentale, bien que ce soit certainement
l'exemple du travail accompli par les Arabes qui ait donn
l'impulsion certaines des expriences ralises par des auteurs
chrtiens, par exemple Roger Bacon, Thierry de Freiberg et
peut-tre aussi Pierre de Maricourt, dont on a parl plus haut.
La science exprimentale qui ne devait atteindre sa maturit l
1,
222
DE SAINT AUGUSTIN A GALILJl:E
qu'au dbut du xvn sicle, avec Galile, Harvey, leurs
contemporains, se dveloppa donc dans une trad1hon
la fois de celle de la Grce et de l'Islam. Elle est ne de l muon
des habitudes manuelles de la technique et des habitudes ration-
nelles de la logique et des mathmatiques qui se dans
le monde chrtien au xnre sicle. Elle fut nourne a
Paris, en Allemagne aux xrne et xrve sicles, elle
dans l'Italie des xve et xvre sicles; elle chappa aux mmns
dominatrices de ses derniers tuteurs scolastiques au xvne sicle et
l conquit l'Europe Les de l'emploi de la mthode
exprimentale qm Illustrent son developpement se
dcrits ailleurs en cet ouvrage ; aussi ne ICI qu_ un
rapide expos de la thorie de la science exprimentale qm se
dveloppa aux xnre et xrve sicles, en particulier Oxfordr
et laquelle nous devons les dbuts de la prise de conscience
explicite de la nature de l'entreprise o s'engageait la science
nouvelle. . .
(' Il ne faudrait pas supposer que cette
des- sciences exprimentales, en grande partie elaboree dans des
commentaires sur les Seconds Analytiques d'Aristote- et les pro-
blmes qu'ils contiennent, d'une con,fiance
entire l'gard de la mthode expenmentale, telle qu ?". la
trouve au xvne sicle. La science mdivale demeurait en general
dans le cadre de la thorie aristotlicienne de la nature, et les
dductions opres partir de cette thorie taient loin d'tre
toujours rejetes, mme lorsque venaient. les les rsu-1 ...
tats des nouvelles procdures mathmatiques, logiques et exp
rimentales. Mme au milieu de travail excellent d'autre
les savants du Moyen Age montraient parfois une trange md1f
frence pour les mesures prcises, pouvaient se re,ndre cou-
pables d'affirmations errones de fmts, ?ouvent fondes.
expriences purement imaginaires sur
antrieurs et que l'observation la plus s1mple aurait rectifies.
Il ne faut pas supposer non plus que l'applicati.on ;rentuelle
des nouvelles mthodes exprimentale et mathematique aux
problmes scientifiques tait toujours le rsultat
l thoriques de mthode. En fait_ les. exe';'ples. d
scientifiques entreprises apphcatwn d cons
ciente d'une mthode offraient souvent peu d mteret SCientifique,
tandis que certains des traits scientifiques plus intressants,
en particulier ceux qui furent crits au XIIIe s1ecle par exemple,
ceux de Jordan us sur la statique, de Grard de Bruxelles sur la
cinmatique, de Pierre de Maricourt sur le magntisme -
\
f
l
t
LA PHYSIQUE A LA FIN DU MOYEN AGE 223
contiennent peu ou pas de problmes de mthode. Ceci ne veut
pas dire que leurs auteurs chappaient ncessairement l'in-
fluence des discussiOns mthodologiques; en vrit, l'uvre de
Grard de Bruxelles reflte une influence d'un genre assez diff-
rent, bien qu'apparent- savoir celle du modle d'Archimde!
le plus grand des physiciens mathmaticiens hellniques, dont
les crits ont jou un rle dans le dveloppement de la pense
scientifique mdivale, qui est encore l'objet de recherches
historiques (1 ).
Au XIve sicle, l'influence des discussions philosophiques de 1
mthode sur !'.tude approfondie des problmes est la fois
vidente et importante. Mais les exemples donns montrent)
bien qu'au Moyen Age, de mme qu'aux autres poques, les
discussions mthodologiques et les recherches scientifiques vri-
tables appartenaient deux cOurants distincts, mme si leurs
eaux taient si souvent et si troitement mles, comme elles
le furent indiscutablement dans toute la priode qu'embrassent
les pages qui suivent.
Un des premiers comprendre et utiliser la thorie nouvelle 1.
de la science exprimentale, Robert est le vrai
fondateur de l tradition de la pense scientifique Oxford, et,
certains gards, de la tradition intellectuelle moderne en
Angleterre. Grosseteste mit dans son uvre personnelle les
traditions exprimentale et rationnelle du xne sicle, et il exposa
une thorie systmatique de la science exprimentale. Il semble
avoir tudi la mdecine ainsi que leS mathmatiques et la
philosophie, de sorte qu'il tait bien quip. Sa thorie de la
science se fonde d'abord sur la distinction d'Aristote entre la
connaissance du fait ( demonstraiio quia) et la connaissance de
la raison de ce fait (demonslralio propler quid). Elle comporte
trois aspects essentiellement diffrents qui, en ralit, caractri-
sent tOutes les discussions de mthodologie jusqu'au xvne sicle,
et mme jusqu' l'poque actuelle : les aspects inductif, exp-
rimental, et mathmatique.
Grosseteste dclare que le problme de l'induction consiste
dcouvrir la cause d'aprs la connaissance de l'effet. Et, suivant
Aristote, il dit que la connaissance de faits physiques particuliers
s'obtient par les sens, et que ce que les sens peroivent sont
des objets composs. L'induction pratique la dcomposition de
ces objets en principes ou lments qui les produisent ou causent
(1) Ce fort important sujet est tudi de faon exhaustive par le pr Marshall
CLAGETT.: voir}si3, 1953, VOl. 44, pp. 372,374.
DB SAINT AUGUSTIN A GALILf:E
leur faon d'tre, et il conoit l'induction comme un processus
ascendant d'abstraction partant de ce qu'Aristote disait nous
tre le plus connaissable n - c'est--dire les objets composs
perus par les sens - pour arriver des principes asbtraits,
antrieurs dans l'ordre de la nature, mais d'abord, moins connais-
sables pour nous. Il faut donc procder par induction des effets
aux causes, avant de pouvoir procder par dduction de la cause
l'effet. Pour expliquer un ensemble particulier de faits observs,
il faut par consquent parvenir l'nonc ou la dfinition du
l principe, ou << forme substantielle n, qui les a causs. Comme
Grosseteste l'crivait dans son commentaire non imprim sur
la Physique d'Aristote :
Comme on cherche savoir et comprendre d'aprs les principes,
il faut, afin de connatre et de comprendre les choses naturelles, dter-
miner d'abord les principes appartenant toutes choses. Or le procd
naturel pour nous, pour parvenir la connaissance des principes, est
d'avancer d'aprs les tendances universelles vers ces principes eux-mmes
et d'aprs les ensembles qui sont constitus par ces principes mmes ...
Donc comme, d'une manire gnrale, le procd de connaissance est
d'aprs les ensembles universels mlangs vers des espces plus dter-
mines, de mme d'aprs des ensembles entiers que l'on peroit en
mlange ... , il est possible de revenir ces parties elles-mmes par
lesquelles on peut dterminer l'ensemble lui-mme et, par cette dter-
mination, revenir une connaissance dtermine de l'ensemble ... Tout
ce qui agit possde en soi, en quelque manire, l'uvre accomplir,
dcrite et forme, et, par suite, la nature agissante possde pax
quelque moyen, dcrites et formes en elle, les choses naturelles qui
doivent se produire en elle ; donc la description et la formation existant
..; dans la nature mme des choses faire avant qu'elles se fassent, portent
le nom de connaissance de la nature (1).
( Toutes les discussions de mthode scientifique doivent pr-
supposer une philosophie de la nature, une conception des sortes
de causes et de principes que la mthode dcouvrira. Malgr
l'influence platonicienne manifeste dans l'importance fonda-
mentale qu'il donne aux mathmatiques dans l'tude de la
physique, le cadre de la philosophie de la nature chez Grosseteste
est essentiellement aristotlicien. Il voit la dfinition des principes
expliquant un phnomne, en fait une dfinition des conditions
ncessaires et suffisantes pour le produire, entirement dans les
l catgories des quatre causes aristotliciennes. Comme il l'crit
(1) Voir A. C. CROMBIE, Robert Grosseleste and the Origins of Experimental
Science, 1100-1700, Oxford, 1953, p. 55.
LA PHYSIQUE A LA FIN DU MOYEN AGE
225
dans DeNatura Causarum (publi par L. Baur dans son dition
des uvres philosophiques de Grosseteste dans Beilrage zur
Geschichle der Philosophie des Mittelalters, Mnster, 1912,
vol. 9, p. 121) :
Ainsi, nous avons quatre genres de causes et, partir de celles-ci
lorsqu'elles existent, il doit y avoir une chose cause dans toute
existence. Car une chose cause ne peut dcouler de l'existence d'aucune
autre cause que ces quatre-l, et cela seul est une cause de l'existence
de laquelle dcoule quelque chose d'autre. C'est pourquoi il n'y a pas
d'autres causes outre celles-ci, et par consquent il y a dans ces genres
un nombre de qui est suffisant.
Pour arriver une telle dfinition, Grosseteste dcrit d'abord 1
un procd double- qu'il nomme rsolution et composition .
Ce, sont l q_uivalents termes analyse et syn-
these des geometres grecs, de Gahen, et d'autres crivains de la
fin de l'Antiquit classique (1). Si le principe central de sa mthode
est en. fait empru,nt le dveloppe plus
completement qu Anstote ne l a fait. La mthode suit un ordre
Par le prmier procd, la rsolution, il montre comment
trier et classer, par, r_essemblance .et diffrence, les principes
co.mposants, ou les elements constituant un phnomne. Ceci
lm donne ce qu'il appelle la d finition nominale. Il commence
par des phnomne considr et par
noter }es qu Ils possedent tous en commun, jusqu'
ce qu Il arnve la formule commune >l qui nonce la relation
empirique observe, une relation causale tant souponne
lorsq':l'on trouve des attributs frquemment associs ensemble .
Ensmte, le procd oppos de la composition, en reclassant
les propositiOns de telle sorte que les plus particulires semblent
se dduire des plus gnrales, il dmontrait que le rapport du
gnral au particulier tait une relation de cause effet. Autre-
ment dit, il disposait les propositions par ordre causal. Pour)
.. (1) Pou_r l'histoire de ces termes, et de la mthode de a rsolution et compo-
, VOir A. C. CROMBIE, Robert Grosseteste and the Origins of Experimental
Sczence, 1100-1700, Oxford, 1953, en particulier pp. 27-29 52-90 193-4 297-
318. ?our _la ut_ilise dans la dialectique de PLATor-:, par dans
la R_epubllque, l1v. 6,. VOir L. BRUNSCHVICG, Les tapes de la philosophie math-
l}lalrque, 3e d., Paris, 1947, pp. 49 et suiv. II y a aussi d'autres discussions
Importantes .. de la chez les Grecs: par GALIEN, Techn ou Ars Medica,
d. C. G. (Medworum c:aecorum OP,era), Leipzig, 1821, vol. I; et par
PAPPus n Collectw mathematlca, VII, I-3, trad. en anglais par
T. L. HEATH, Hzstory of Greek. Mathematics, Cambridge, 1921, vol. 2, pp. 400-1.
Cf. aussi Techne [The Art], trad. en anglais par W. H. s. JoNES
(Loeb Class1cal L1brary), Londres et Cambridge (Mass.), 1923; et ARCHIMDE,
Method, trad. en anglais parT. L. HEATH, Cambridge, 1912.
A. C. CROMBIE I
15
... _-.-_::-_=--==:=--=-=-=-=-=--=-=---- ---
226
DE SAINT AUGUSTIN A GALIL:eE
illustrer sa mthode, il montrait comment_arriver au principe
commun qui fait que certains animaux ont des cornes. Dans son
commentaire sur les Seconds Analytiques, livre III, chapitre 4,
il dit que <( cela est d l'absence de dents la mchoire
rieure chez ces animaux auxquels la nature ne fournit pas
d'autres moyens de prservation que leurs cornes , comme elle
en accorde au cerf avec sa fuite rapide et au chameau avec sa
taille. Chez les animaux cornes, la matire terrestre qui avait
servi former les dents allait au contraire servir former les
cornes. Et il ajoute : Le fait de n'avoir pas de dents aux deux
mchoires est aussi la cause de l'existence de plusieurs estomacs,
corrlation qu'il attribuait la mastication mdiocre des animaux
pourvus d'une seule range de dents.
r Outre ce procd mthodique grce auquel on arrive au
! principe causal par la rsolution et la composition, Grosseteste
envisage, comme Aristote avant lui, la possibilit qu'une thorie
ou un principe expliquant des faits frquemment observs soit
atteint par un bond soudain de l'intuition ou imagination
scientifique. Dans un _cas comme dans l'autre, se prsente
ensuite le problme de la distinction entre les thories vraies
et fausses. C'est de l que provient l'emploi d'expriences spcia-
lement conues, ou, lorsqu'il n'est pas possible d'intervenir
dims les conditions naturelles (par exemple dans l'tude des
comtes ou des corps clestes) le relev d'observations capables
de fournir la rponse des questions dtermines.
Grosseteste affirmait qu'il n'est jamais possible, dans les
sciences de la nature, d'arriver une dfinition complte ou
une connaissance absolument certaine de la cause, ou forme,
d'o les effets dcoulent, ainsi qu'il est possible de le faire, par
exemple, pour les objets abstraits de la gomtrie, comme les
triangles. On peut donner une dfinition complte d'un triangle
par certains de ses attributs, par exemple en le dfinissant comme
une figure limite par trois lignes droites ; de cette dfinition
peuvent se dduire analytiquement toutes ses autres proprits,
de sorte qu'il y a rciprocit entre la cause et l'effet. Mais cela
n'est pas possible pour les objets matriels, parce que le mme
effet peut provenir de plus d'une cause, et que l'on ne peut jamais
l connatre toutes les causes possibles.
Une cause peut-elle s'ensuivre de l'efiet 'produit de mme que l'effet
s'ensuit de la cause ?
crit-il au !iv. II, cha p. 5, de son Commentaire sur les Seconds
Analytiques.
LA PHYSIQUE A LA FIN DU MOYEN AGE 227
se produire qu'il y ait plusieurs causes un seul phno
mne ? En effet, si de l'effet produit il n'y a pas une seule cause dlimite
puisqu'il n'y a aucun effet sans cause, il s'ensuit que l'effet,
ayant une cause, peut en avoir une autre, et ainsi qu'il peut y avoir
causes ce fait.
de Grosseteste semble tre qu'il peut y avoir une J
plurahte apparente de causes, que les mthodes et les connais-
sances dont nous disposons peuvent ne pas nous mettre en mesure
de les rduire une cause relle unique o l'effet est prfigur
de faon univoque. Dans les sciences de la nature, crit-il au )
livre I, cha p. 11, en raison de l'loignement des causes de 'l'obser-
vation immdiate et en raison de la mutabilit des choses de
la nature, il y a ainsi une minor certitudo. Les sciences de la nature
offrent leurs explications
de probable plutt que scientifique ... Ce n'est qu'en mathmatiques
que l'on trouve de la science et de l dmonstration, au sens le plus
strict. C'est prcisment parce qu'elles sont caches dans la nature des
choses, caches notre examen direct, qu'une mthode scientifique
est ncessaire po_ur mettre en lumire, avec autant de certitude que
possible, ces causes qui sont plus connaissables dans la nature, mais
non pour nous.
En oprant des dductions partir des diverses thories l
avances, et en liminant les thories dont l'exprience contredit
les consquences, il est possible, selon Grosseteste, de s'approcher
davantage des causes ou des formes qui sont vritablement.
responsables des vnements qui se produisent dans le l
que nous observons. \ )
Comme ille dit dans son commentaire des Seconds Analytiques
!iv. I, chap. 14 :
Voici donc la faon dont on atteint l'universel abstrait partir de
faits singuliers par l'intermdiaire des sens ... Car, lorsque les sens
observent plusieurs reprises deux vnements singuliers, dont l'un est
la cause de l'autre, ou lui est rattach de quelque autre faon, et
qu'ils ne voient pas la relation qui existe entre eux - comme, par
exemple, lorsqu'on remarque frquemment que l'ingestion de scammone
s'accompagne d'une vacuation de bile rouge, et qu'on ne voit pas que
c'est la sGammone qui attire et vacue la bile rouge --alors, de l'obser-
V'ation constante de ces deux faits observables, on commence supposer
un troisime fait inobservable, savoir que la scammone est la cause
qui vacue la bile rouge. Et c'est partir de cette perception rpte .
mainte reprise, et emmagasine dans la mmoire, et de la connaissance
sensorielle qui labore cette perception, que le raisonnement commence
fonctionner. La raison active commence donc se demander et
228
DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
considrer si les faits sont rellement conformes ce que prtend le
souvenir sensible, et ces deux oprations suggrent la raison cette
exprience : administrer de la scammone aprs que toutes les autres
causes d'expulsion de la bile rouge aient t isoles et exclues. Quand on a
maintes fois administr de la scarnmone l'exclusion de toutes les
autres causes qui expulsent la Dile rouge, il se forme dans la raison
cette ide universelle que la scammone par sa nature vacue la bile
rouge, et telle est la manire dont la raison parvient de la sensation un
principe exprimental universel.
( Cette mthode d'limination ou de rfutation se fonde chez
Grosseteste sur deux prsomptions concernant la nature de la
ralit. La premire est le principe de l'uniformit de la nature,
ce qui signifie que les formes sont toujours uniformes dans les
effets qu'elles produisent: Les choses de mme nature produisent
les mmes oprations selon leur nature ))' dit-il dans son opuscule
De Generatione Stellarum (publi par Baur dans son dition des
uvres philosophiques de Grosseteste). On retrouve l'affirmation
du mme principe chez Aristote. Le second principe pralable
de Grosseteste est le principe d'conomie, qui est une gnra-
lisation de diverses affirmations d'Aristote. Grosseteste l'emploie
la fois comme dcrivant Une aspiration caractristique de la
nature et comme principe pragmatique. La nature agit selon
le plus court chemin possible ))
1
crit-il dans son De Lineis,
Angulis et Figuris, et il s'en sert comme d'un argument l'appui
de la loi de la rflexion de la lumire et de sa propre thorie de
l_la rfraction. 1.1 d l ~ r e galement, dans son commentaire des
Seconds Analytzques, hv. I, cha p. 17:
telle dmonstration est la meilleure, toutes choses gales d'ailleurs, qui
ncessite la rponse un nombre moindre de questions pour obtenir une
dmonstration parfaite, ou qui exige un nombre moindre de suppositions
et de prmisses d'o dcoule la dmonstration ... parce qu'elle nous donne
la connaissance plus rapidement.
Grosseteste a fait explicitement appel cette mthode de
rfutation dans plusieurs de ses opuscules, lorsqu'elle s'y prtait,
par exemple, dans ses tudes sur la nature des toiles, sur les
comtes, la sphre, la chaleur, et l'arc-en-ciel. On en trouve un
bon exemple dans le De Cometis o il considre tour tour
quatre thories diffrentes avances par ses prdcesseurs pour
expliquer l'apparition des comtes. La premire est celle d'obser-
vateurs qui croyaient les comtes produites_ par la rflexion
des rayons solaires sur un corps cleste. Cette hypothse est
dmentie, dclare Grosseteste, par deux considrations : d'abord,
LA PHYSIQUE A LA FIN DU MOYEN AGE 229
selon une autre thorie physique, parce que les rayons rflchis
ne seraient pas visibles, moins d'tre associs un milieu
transparent de nature terrestre et non cleste ; et deuximement
parce que, selon les observations :
la queue de la comte ne s'tend pas toujours dans la direction oppose
au soleil, alors que tous les rayons rflchis iraient dans la direction
oppose aux rayons incidents, angles gaux.
Il examine les autres hypothses de la mme faon, selon la
raison et l'exprience n, rejetant celles qui sont contraires soit
ce qu'il considre comme une thorie tablie vrifie par l'exp-
rience, soit aux faits d'exprience (Isla opinio falsificatur, dit-il),
pour aboutir sa dfinition finale, qu'il estime survivre ces
preuves, qu'une comte est du feu sublim assimil la nature
de l'une des sept plantes . Cette thorie lui sert ensuite
expliquer divers autres phnomnes, parmi lesquels l'influence
astrologique des comtes.
Plus intressante encore est la mthode qu'emploie Grosse-
teste pour tenter d'expliquer la forme de l'arc-en-ciel (v. plus
haut, p. 87) lorsqu'il s'empare de phnomnes plus simples que
l'on peut tudier exprimentalement - la rflexion et la rfrac-
tion de la lumire- et s'efforce de dduire, des rsultats de leur
tude, l'aspect de l'arc-en-ciel. L'uvre personnelle de Grosseteste
sur l'arc-en-ciel est assez lmentaire, mais l'tude exprimentale
de la question entreprise par Thierry de Freiberg est vritable-
ment remarquable tant pour sa prcision que pour la prise de
conscience qu'il tmoigne des possibilits de la mthode exp-
rimentale (voir ci-dessus pp. 94 et suiv.). Les mmes caractres se
retrouvent dans l'uvre d'autres exprimentateurs postrieurs
Grosseteste, par exemple Albert le Grand, Roger Bacon,
Pierre de Maricourt, Witelo et Them on J udaei, mme si presque
tous ces crivains pouvaient aussi commettre des erreurs l-
mentaires. L'influence de Grosseteste est particulirement remar-
quable chez ceux qui ont tudi l'arc-en-ciel. Par exemple, les
recherches initiales de Roger Bacon et Witelo avaient pour but
la dcouverte des conditions ncessaires et suffisantes pour
produire ce phnomne. La partie rsolutive de leurs recher-
ches leur fournit une rponse partielle en dfinissant l'espce
laquelle appartenait l'arc-en-ciel, et en le distinguant des espces
auxquelles il n'appartenait pas. Il appartenait une espce de
couleurs spectrales produite par la rfraction diffrentielle du
soleil traversant des gouttes d'eau ; comme Bacon l'indique,
eela diffre, par exemple, de l'espce comprenant les couleurs
230 DE SAINT AUGUSTIN A GALILE
que l'on voit dans les plumes iriSes. De plus, uil autre attribut
qui dfinit l'arc-en-ciel est le fait qu'il est produit par un grand
nombre de gouttes discontinues. Car, comme l'crit Themon
dans ses Questiones super Quatuor Libros Metheorum, au liv. III,
question 14, l o de telles gouttes sont absentes, il n'apparat
pas d'arc-en-ciel, mme partiellement, bien que toutes les autres
conditions requises soient suffisantes. - On peut, dit-il, prouver
ceci au moyen d'expriences avec des arcs-en-ciel dans de la
d'eau artificielle. Roger Bacon avait fait de telles
expriences. Posant les conditions requises - le une
position dfinie par rapport aux gouttelettes et l'observateur-
il en rsultait un arc-en-ciel.
Ces conditions dfinies, le but de l'tape suivante de l'inves-
tigation tait de dcouvrir comment elles produisaient en fait
l'arc-en-ciel, c'est--dire de dcouvrir comment difier une thorie
qui les incorporerait de telle sorte que P on pourrait en dduire un
nonc dcrivant les phnomnes. Les deux problmes essentiels
taient d'expliquer, d'abord, comment les couleurs taient for-
mes par les gouttes d'eau, et ensuite, comment elles taient
renvoyes l'observateur, sous la forme et dans l'ordre o
celui-ci les recevait. Toute cette enqute eut pour traits parti-
culirement -importants l'emploi de reproductions de gouttes