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UNIVERSIT DU QUBEC

MMOIRE PRSENT
L' UNIVERSIT DU QUBEC TROIS-RIVIRES
COMME EXIGENCE PARTIELLE
DE LA MATRISE EN TUDES LITTRAIRES
PAR
STPHANIE MASS
LE DESTIN DU HROS CLASSIQUE
DANS LE THTRE ROTIQUE FRANAIS DU XVIJrl SICLE :
L'EXEMPLE DE LA NOUVEllE MESSALINE (ca. 1752)
DE GRANDVAL FILS
AVRIL 2002





Universit du Qubec Trois-Rivires
Service de la bibliothque


Avertissement


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REMERCIEMENTS
Pendant la rdaction de ce mmoire, j'ai pris peu peu conscience du fait que je
n' tais pas seule y travailler et que tous les gens qui m' entouraient le faisaient un
peu avec moi. Je veux donc remercier tous mes proches pour leur tolrance et leur
respect. Mes premiers hommages reviennent aux deux tres qui me sont les plus
chers, mon pre Richard et ma mre Jocelyne, sans l'aide de qui je n' aurais certes
pas pu raliser ce qui, nagure, m' apparaissait encore comme une sorte de rve fou.
Merci pour votre amour inconditionnel, merci de m' avoir toujours fortement
encourage parcourir des chemins souvent peu frquents. Merci d'avoir cru en
moi. Je tiens aussi remercier tout spcialement M. David Trott pour ses judicieux
conseils et pour ses recherches la Bibliothque Nationale de France qu' il a bien
voulu partager avec moi lors de notre courte correspondance. Finalement, la
ralisation concrte de ce mmoire n'aurait pas t possible sans la participation
active de M. Marc Andr Bernier, mon directeur de recherche. Merci pour votre
passion contagieuse pour la recherche ainsi que pour la rigueur et le srieux avec
lesquels vous m' avez guide tout au long de cette recherche.
TABLE DES MATIRES
REMERCIEMENTS. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Il
,
TABLE DES MATIERES. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 111
,
DEDICACE. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . iv
.IN"TRODUCTION. . . . . . . 1
CHAPITRE 1
CHAPITRE II
CHAPITRE III
LE PERSONNAGE. . . . . . . . . . . . . .13
CORNEILLE : L'HROSME MAGNANIME
DE L'ANTIQUIT AU SERVICE D'UNE
AMPLIFICATION DES VALEURS
ARISTOCRATIQUES ............... 30
L'IDAL CLASSIQUE AU PRISME DE LA
CRITIQUE LffiERTINE .............. 55
CONCLUSION. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 86
BmLIOGRAPHIE. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 96
Ji Jonathan qui,
du haut de ses neuf ans,
essaie encore de me convaincre
que Corneille n'est qu'un oiseau ...
INTRODUCTION
Si le thtre n'est jamais exactement
un reflet de la socit o il se produit,
il nous renseigne au moins
sur l'image que cette socit se fait d'elle-mme
et sur la manire dont elle essaie de poser,
voire de dnouer,
les problmes qui l'occupent,
en les soumettant la reprsentation.
Robert Abirached
2
Voici l'une des plus curieuses tirades que profre l' hrone de La Nouvelle
Messaline, tragdie burlesque et clandestine en un acte qui date vraisemblablement
de 1752 et que l'on doit Franois-Charles Racot de Grandval c'est Messaline
elle-mme qui parle :
rage! dsespoir! Vnus ennemie!
tais-je rserve cette ignominie?
N' ai-je donc encens ton temple et tes autels
Que pour tre l'objet du faible des mortels?l
Pareille tirade fait cho au dpit amoureux de l'hrone, trompe dans ses dsirs les
plus ardents, mais aussi, on s' en aperoit, la grande tradition de la tragdie
classique. Mais s' il est ais d' y reconnatre le souvenir d' une scne tire de la plus
clbre et de la plus joue des tragdies du Grand Sicle, Le Cid de Pierre
Corneille, on remarque surtout que cette rappropriation du canon classique se
trouve redouble d'un rapport volontiers parodique Corneille et, par-del, aux
modles hrits des Anciens. Une telle satire de la fameuse tirade de Don Digue
vient ainsi solliciter et interroger toute une tradition humaniste tablie dans les
collges depuis la seconde moiti du XVIe sicle, triomphant sur la scne des
thtres publics au xvn
e
, et centre dans les deux cas sur une mmoire rudite
forme par la lecture des Anciens.
C'est que le thtre tragique avait pns naIssance chez les Anciens,
Athnes, au VIe sicle avant 1. -c. cette poque, la tragdie faisait partie des
divertissements offerts la population lors des Dionysies, ttes nationales en
l' honneur du dieu grec de la vgtation. Les auteurs participaient alors un
concours qui durait trois jours; et, chaque jour, un auteur, slectionn longtemps
l'avance, faisait reprsenter, la suite, trois tragdies
2
. Inspirs par Melpomne,
muse de la tragdie, les Sophocle, Euripide et Eschyle mettaient en scne des fables
tires de la mythologie, dans un dialogue entre le chur et les personnages,
moteurs de l'action.
Trs rapidement, les philosophes s'emparent des arts de la scne pour
rflchir sur leur constitution, leur porte, leur utilit. En fait, le thtre est le
premier art qu'on ait constitu en objet d'tude. Platon lui donne une dfinition
dans la Rpublique et en fait aussitt le premier art contest. Aristote rpond en le
disciplinant, grce au premier art potique
3
. Perdue et oublie jusqu' la seconde
moiti du XVIe sicle, la Potique d'Aristote deviendra, pendant tout l'ge
classique, la rfrence fondamentale des potes tragiques. Livre qui consigne les
prceptes devant assurer le succs littraire, les notes pourtant incompltes
d'Aristote feront autorit et serviront de socle toute la thorie dramatique partir
de la renaissance de la tragdie.
Avec l'essor du collge humaniste, la tragdie sort de l'oubli dans la
seconde moiti du sicle pour s'imposer ensuite pendant tout le Grand Sicle
comme genre dramatique par excellence. Malgr les nombreux changements qui la
1 Franois-Charles Racot de Grandval, La Nouvelle Messaline [ca. 1752J, dans Thtre rotique
franais au XVII!' sicle, d Jean-Jacques Pauvert, Paris, Terrain Vague, 1993, Scne VI, p. 232.
2 Jacqueline de Romilly, La tragdie grecque, Paris, Presses Universitaires de France, coll. SUP ,
1973, p. 13.
3 Martine de Rougemont, La vie thtrale en France au XVII!' sicle, Paris, H. Champion, 1988, p.
73.
4
caractrisent par rapport sa fonne originelle, la tragdie s'articule encore
principalement autour du personnage. Les auteurs, sensibles au pass par les
exercices rhtoriques pratiqus dans les collges, s'emparent de l'histoire ancienne
au profit d'une peinture loquente des haut-faits d'une Antiquit devenue
exemplaire et comme hors du temps. Dornavant, c' est l' histoire de la Grce, mais
davantage celle de Rome qui se trouvent sollicites et exaltes, dans des mises en
scne glorieuses dont la grandeur exprime les aspirations de la socit de cour,
elles-mmes fondes sur le souvenir et la volont de recrer la splendeur magnifie
de l'Antiquit. Ainsi, le thtre devient
Le divertissement le plus doux de nos princes,
Les dlices du peuple, et le plaisir des grands.
4
Mais le thtre classique, surtout pendant les trente glorieuses (de 1630 1660),
ne peut tre exactement compris que si nous l'tudions dans ses rapports avec la
vie sociale, politique et morale du sicle
5
. En effet, la s o i ~ du XVIf sicle est
indissociable de la cour du roi de France, de cette rfrence imposante et
impressionnante qui agit en tant qu' arbitre du got, mais galement en tant que
rgulateur d'une certaine thique du comportement : la biensance. Les rgles
tires de la biensance, parfaitement intgres l' invention littraire, font partie des
proccupations des auteurs tragiques parce qu' ils crivent, d'abord et avant tout,
pour cette socit de cour et parce que, plus souvent qu' autrement, ils le font pour
la gloire du roi lui-mme. De cette faon, la tragdie classique devient un genre o
la pompe et l'clat du verbe sont destins clbrer la magnanimit laquelle
4 Pierre Corneille, L 'illusion comique, dans uvres compltes, Paris, Seuil, 1963 [1639], Acte V,
Sc. V, v. 1650-1651.
5
aspire et rve toute une aristocratie. Fondement de toute grandeur, l'imitation des
Anciens devient matire par excellence de l'invention potique. Mais encore faut-
il, pour tre la hauteur, savoir tirer parti de ces vertus romaines et transposer
celles-ci sur la scne moderne. C'est ainsi que le sicle d) Auguste renat de ses
cendres et, avec lui, le souvenir rudit d'une Antiquit d'or qui se trouve rinvestie
par les proccupations idologiques et actuelles du Grand Sicle.
Pierre Corneille est sans doute l'un des plus dignes reprsentants de ces
auteurs qui ont habit la conscience du Grand Sicle et particip cette clbration
grandiose des valeurs de la socit de cour et de l'aristocratie. De fait, le gnie de
Corneille a domin la scne franaise pendant prs de quarante ans
6
. N le 6 juin
1606 Rouen, Pierre Corneille a t form de 1615 1622 au collge jsuite de la
mme ville. Dj, pendant ses tudes, Corneille fait preuve d'un talent particulier
pour l'criture et remporte deux fois le premier prix de vers latins, mais aussi un
prix de rhtorique pour sa traduction franaise d'un morceau d' un texte de Lucain.
Peu de dtails sur sa vie personnelle sont parvenus jusqu' nous. Avocat de
profession, Corneille, qui a profondment assimil une culture ancienne
7

semble s'adonner en solitaire l'criture thtrale depuis ses tudes chez les
Jsuites. En 1629, lors du passage de Mondory et de sa troupe Rouen, Corneille,
amateur de thtre, assiste la reprsentation et prend une dcision qui changera
certainement le cours de sa vie : celle de prsenter la troupe sa premire pice,
5 Antoine Adam, Le thtre classique, Paris, Presses Universitaires de France, Que sais-je? ,
1970, p. 5.
6 Ibid , p. 52.
6
Mlite. Les acteurs sont ravis par la pice et dcident de la jouer au thtre du
Marais, Paris. Sa comdie connat un grand succs et, ds lors, Corneille se met
plus srieusement l'criture en fournissant de nombreuses pices, comdies, tragi-
comdies, mais surtout des tragdies, la troupe de Mondory. Le grand dramaturge
crit son uvre de 1629 1674, et les annes qui s'coulent de 1637 1643 sont
particulirement fcondes. C'est la priode o Corneille tablit les principes
rgissant la construction de ses hros, en crivant des chefs-d'uvre tels Le Cid
(1637), Horace (1641), Ci11fla (1643) et Polyeucte (1643). L' thique hroque de
Corneille s' accomplit, nous le verrons, dans l'exaltation du moi, dans cette volont
toute puissante pour le hros d'ouvrir un passage la grandeur, ce que les anciens
stociens appelaient la magnitudo animi. Anims par la passion, les hros
cornliens sont destins se produire en spectacle. Inspir par la grandeur romaine
et par la lecture de la Potique d' Aristote, Corneille imite les Anciens, mais,
surtout, invente. Effectivement, en plus de composer des pices, le pote rflchit
et crit sur le thtre. Ses Discours publis en 1660 ainsi que ses nombreuses
prfaces et ptres constituent une vritable potique personnelle o Corneille,
influenc d'une part par le souvenir de l' antique et de l'autre par les doctes du
Grand Sicle, fait tat de sa vision du thtre. C'est ce double titre de thoricien
et de praticien que son uvre a travers le sicle et que son nom fut, plus que tout
autre, associ la rnovation de la scne franaise.
7 Michel Pringent, Le hros et l 'tat dans la tragdie de Pierre Corneille, Paris, Quadrige/Presses
Universitaires de France, 1986, V.
7
Au tournant du sicle, l'avnement de ce que Paul Hazard appela si
justement la crise de la conscience europenne, devait survenir nanmoins une
remise en question de toute cette tradition classique dans le monde du thtre.
Certes, la tragdie demeure le genre dramatique par excellence pendant la premire
moiti du sicle des Lumires, mais la majest hroque inspire de la Rome
glorieuse s'effrite et se transforme peu peu, dans un contexte o la critique est
gnralise, au sein de la socit comme dans la littrature. La tragdie n' est pas
pargne par ce grand mouvement des ides et le got pour le burlesque apparat
alors comme une option particulirement sduisante pour les auteurs. C'est
l' poque o la littrature et la philosophie ctoient le libertinage et la clandestinit.
Dans cette atmosphre, l'art dramatique donne l'impression qu' il [attaque] de
plus en plus directement les institutions, les murs et l' autorit
8
. Les thtres
privs se multiplient, la vogue de l' heure est aux parades, comme s' il s'agissait
d' un contre-courant qui se voulait diffrent du thtre
9
et les tragdies,
parodies, sont modeles, comme au sicle prcdent, par un parallle constant
avec l'Antiquit. Toutefois, c' est ce rapport l'antique lui-mme qui se transforme
et offre une autre perspective : au got de la grandeur succde celui pour les
diffrentes figures de la dcadence romaine que commande le souvenir de
l'Antiquit d' argent. Dans ces circonstances, la parodie, pratique ludique, mais
8 Max Aghion, Le thtre Paris au XVIIr sicle, Paris, Librairie de France, [s.d], p. 20.
9 David Trou, Thtre du XVIIr sicle. Jeux, critures, Regards. Essai sur les spectacles en France
de 1700 1790, Montpellier, ditions Espaces 34, 2000, p. 101.
8
aUSSI lroruque, [ ... ] parat, en son essence mme, troitement lie l' esprit des
Lumires
lo
.
Plac sous ce jour, Franois-Charles Racot de Grandval reprsente une
figure particulirement intressante. N Paris le 23 octobre 1710 et mort le 24
septembre 1784, ce fils de Nicolas Racot de Grandval, matre-joueur de clavecin et
auteur de nombreuses pices crites dans le got plus lger du sicle, a jou un rle
particulier sur la scne thtrale clandestine. En 1729, Grandval fils dbute comme
acteur la Comdie-Franaise, sous le nom de Duval, pour jouer en second les
rles des frres Quinault. Jusqu' la retraite de Quinault-Dufresne (1741),
Grandval tint le second emploi 11, puis prit les premiers rles, tragiques et
comiques. TI Y restera jusqu'en 1768. mile Campardon souligne que Grandval
fut l'un des meilleurs acteurs du sicle [des Lumires]. Le seul reproche qu'on lui
ait adress tait d'avoir, dans la parole, un grasseyement insupportable
12
. Mais
Grandval fils savait jouer admirablement la comdie et jamais acteur avant lui,
n'avait saisi avec tant de finesse et d'esprit le ton et les manires les plus dlicates
de ce qu'on nommait alors les petits-matres de bonne compagnie
13
. Ricord
l'an, historien de la Comdie-Franaise, rappelle que Grandval avait un
caractre doux, une probit svre, une conduite irrprochable; mais [que] sa muse
10 Sylvie Dervaux, Parodie , dans Michel Delon, dir. , Dictionnaire europen des Lumires, Paris,
Presses Universitaires de France, 1997, p. 823. .
II Henri Lyonnet, Dictionnaire des comdiens franais . Biographie, bibliographie, iconographie,
vol. II, Paris, Librnirie Thtrale, [s.d}, p. 160.
12 mile Carnpardon, Les comdiens du roi de la troupe franaise pendant les deux derniers sicles.
Documents indits recueillis aux archives nationales, Genve, Slatkine Reprints, 1970, rimpression
de l'dition de Paris, 1879, p. 119-120.
13 Henri Lyonnet, op. cit.
9
tait un peu plus libre que ses murs
14
. Grandval fils qui, ds 1752, avec sa
matresse Mlle Dumesnil, cre le thtre clandestin de la Barrire-Blanche a crit
plusieurs pices, caractrises par leur libertinage et leurs grivoiseries, telles que
L'Eunuque ou la Fidle Infidlit (1750), Les Deux Biscuits (1752), Le Bordel ou le
Jean-Foutre puni (1775) ou encore La Nouvelle Messaline (1752), pour ne nommer
que celles-l.
Cette Nouvelle Messaline mrite une attention particulire. Il s'agit d'une
tragdie burlesque qui, nous l'avons vu, semble porteuse de significations multiples
sur le sens et la porte de la parodie dramatique au sicle des Lumires. tablie
selon les mmes principes qui guidaient un sicle plus tt l'criture de Corneille,
cette pice invite une rflexion sur les motivations qui l'animent, mais aussi sur
sa construction et la mise en scne des personnages. En effet, si le personnage agit
en tant que moteur de l'action dans une tragdie, il devient intressant d'examiner
de quelle faon s'articule la figure du hros dans une parodie comme celle-ci.
Mais avant de pourSUIvre, considrons l 'hrone historique qui sert de
modle au personnage figurant dans la parodie de Grandval fils, Messaline.
Valeria Messalina, figure presque mythique de la dynastie julio-claudienne, est
probablement ne en 25 et fut la cinquime femme de Claude rr, empereur de
Rome de 41 54. Descendante d'Octavie, Messaline n'avait pas 14 ans lorsqu'elle
a pous Claude qui en avait alors 50 et, ds le dbut de leur union, elle eut un
empire absolu sur son mari. Impratrice romaine, elle se dguisait, la nuit venue,
14 Ricord, Les fastes de la Comdie-Franaise, Tome 1, Paris, 1821, cit dans Henri Lyonnet, op. cit.
10
pour aller se prostituer dans le quartier du Lupanar, o on l'appelait Lycisca.
Fameuse par ses dbauches 15 , Messaline avait vite exerc son ascendant sur sa
cour. Victor Durny souligne ce sujet qu' il faudrait les liberts de la langue
latine pour redire les dportements de l'impriale courtisane et ses honteuses
orgies, [ ... ] au fond du palais, en compagnie des plus nobles matrones livres la
promiscuit sous les yeux mmes de leurs pOUX
I6
. C'est pendant l'absence de
Claude, en visite Ostie pour assister un sacrifice, que Messaline fait sa plus
grande bvue et dcide d'pouser son amant, Caus Silius, et de faire des noces
impriales. Claude, averti par son affranchi Narcisse, revient Rome et demande
que l'on fasse punir sa femme et son amant. Mais Narcisse, convaincu de la
faiblesse de Claude, et en se rclamant de l'autorit de son empereur, exige des
affranchis qu'ils assassinent la femme fautive. L'histoire ne dira probablement
jamais si Messaline s'est comporte comme une Romaine glorieuse en se donnant
la mort, ou si elle a t assassine, accompagne de sa mre, dans les Jardins de
Lucullus, en septembre 48. Sa vie de luxure se rsume dans ce vers de Juvnal :
lassata viris necdum satiata
17
.
Ce rappel sommaire de la vie de Messaline nous renseigne dj sur le
contenu de la pice de Grandval fils. Si l'on part du fait que la figure d'un
personnage historique devient la principale matire de l'invention dans la tragdie,
force est de s'intresser, d'emble, la faon dont le rapport l'antique dtermine
15 Denis Diderot, Essai sur les rgnes de Claude et de Nron et sur la vie et les crits de Snque ,
dans uvres CompMtes, Tome III, Paris, Garnier, 1875 [1782}, p. 43.
16 Victor Dumy, Histoire des Romains, depuis les temps les plus reculs jusqu' l'invasion des
Barbares, Vol. IV, Paris, Hachette et Cie, 1882, p. 436.
11
le personnage dans le thtre classique, puis dans une tragdie burlesque. En effet,
ds lors que le hros cornlien constitue le principal objet de la parodie dans le
thtre rotique des Lumires, il devient intressant d'interroger un tel corpus sous
l'angle du personnage. C'est pourquoi la question suivante tiendra lieu de fil
d'Ariane tout au long de ce mmoire: quel est, autrement dit, le destin du hros
emprunt de l'antique depuis la forme exemplaire que ce dernier revt dans le
thtre cornlien jusqu' sa dconstruction dans le thtre rotique franais du
xvnr sicle et, notamment, dans La Nouvelle Messaline? n sera alors utile
d'examiner dans quel contexte se construit l'idal classique, surtout chez Corneille,
pour analyser de quelle faon il se trouve dconstruit ensuite chez Grandval fils.
Pour parvenir- comprendre le destin du hros dans le thtre tragique, il est
essentiel, d'entre de jeu, d'orienter la recherche sur la figure elle-mme des
personnages, de ces Reprsentans des Monarques, [ ... ] les Comdiens, qui sont
Rois & Empereurs trois ou quatre fois par semaine & qui gouvernent l'univers pour
gagner leur vie
I8
. En fait, ds qu'il s'agit de tragdie, l'ide de hros devient
centrale, depuis ses origines jusqu' aujourd'hui et puisque la question du
personnage est sans doute l'une de celles qui a le plus sollicit la thorie littraire
contemporaine, il apparat essentiel de retracer l'volution du statut du personnage
au sein mme de l'volution du thtre tragique.
17 Fatigue de l'homme, mais rassasie non pas , Juvnal, Satires. VI, Texte tabli par Pierre de la
BrioUe et Franois Villeneuve, Paris, Socit d'dition Les Belles Lettres, 1950 [1
er
s.], p. 63.
12
Ce n'est qu' la lumire de ces premires considrations qui tabliront les
prmices d' une rflexion sur le personnage que l'on pourra s' attarder sur la socit
franaise du XVIr sicle aux plans social et politique, puisque les valeurs du Grand
Sicle semblent sources d' inspiration pour la littrature et, surtout, pour le thtre
classique. Comment agit dans les pices et les crits sur le thtre de Corneille
cette influence de la socit de cour? Quels sont les principes qui rgissent la
construction des hros cornliens dans une criture qui va s'inventer partir de
rminiscences rudites
19
? Telles sont les questions qui permettront de s'interroger
sur la figure du hros tragique dans ce grand sicle du thtre.
Finalement, ces rflexions inviteront voir avec davantage d' exactitude ce
que le xvnr sicle, gouvern par la critique, a fait de l'hritage du sicle de
Louis XIV. Quelles sont les nouvelles proccupations des Lumires? Comment
s'explique le got gnralis pour le burlesque dans la littrature et le thtre? Dans
ce contexte, la parodie rotique et clandestine d'un Grandval fils devient-elle
rvlatrice d' un changement dans la constitution mme de la figure du hros?
Telles sont les questions dont on propose l'examen afin d'interroger le sort rserv
l'idal classique hroque, alors que les sources de l'inspiration se dtournent de
la latinit d'or au profit de la priode dcadente de l'Empire romain.
18 Voltaire, Lettre sur les spectacles, dans Collection complte des uvres de Monsieur de Voltaire,
Nouvelle dition augmente de ses dernires pices de thtre & enrichie de 61 figures en taille-
douce, Tome VI, Amsterdam, Aux depens de la Compagnie, 1764, p. 89.
19 Marc Andr Bernier, Libertinage et figures du savoir. Rhtorique et roman libertin dans la
France des Lumires (1734-1751), QubecJParis. Presses de l'Universit Laval/L' Harmattan, coll.
La Rpublique des Lettres )), 2001, p. 149.
CHAPITRE 1
LE PERSONNAGE
En dpit de multiples crises,
contestations et mises mort
symboliques, dont les professions de foi
de l'cole structuraliste et
des nouveaux romanciers donnrent
jadis l'exemple,
la dpouille mortelle du personnage
n'a jamais t aussi vivante
dans la littrature comme
dans la critique.
Pierre Glaudes et Yves Reuter.
14
D'hier aujourd'hui, les personnages, tres de papier et de mots
I
, n'ont
jamais cess de piquer la curiosit et de soulever l'intrt des simples lecteurs
comme des chercheurs les plus rudits. Assurment, le personnage fascine et, en
mme temps, droute par la multiplicit de ses dimensions
2
. Remis en question
ds la fin du :x:Ixe sicle en raison de l'expansion qu'ont connue les sciences du
langage, puis finalement condamn une mort certaine dans les annes 1950, le
personnage a fait un retour en force, dans les thories de la littrature, depuis les
deux dernires dcennies.
La notion de " personnage " est l'une des plus ttues de l'analyse
littraire\>. Mais ni l'cole structuraliste
4
, ni mme les reprsentants d'un genre
qu'on a appel le nouveau roman ou encore le nouveau thtre
5
n'auront eu raison
du personnage dont la mort avait t proclame
6
, trop tt semble-t-il, puisque non
seulement expuls par la porte, [il] revenait par la fentre
7
, mais qu'encore
aujourd'hui il s'impose dans son entire et malcommode complexit
8
. Aussi
1 L'expression est de Jean Racine, cit par Alain Viala, Acteur et personnage au XVIIe sicle.
D' un usage racinien peut-tre rvlateur , dans Pierre Glaudes et Yves Reuter, Personnage et
histoire littraire, Actes du Colloque de Toulouse, 16-18 mai 1990, Toulouse, Presses
UniversitairesduMinl, 1991, J). 53.
2 Pierre Glaudes et Yves Reuter, Le personnage, Paris, Presses Universitaires de France, coll. Que
sais-je? , 1998, J). 120.
3 Vincent Jouve, L'effet-personnage dans le roman, Paris, Presses Universitaires de France, 1992, 4
e
de couverture.
4 Le structuralisme franais tait en vogue la fin des annes 60 et au dbut des annes 70. Sur les
travaux relatifs au personnage qui s' inscrivent dans cette mouvance, voir P. Hamon, Pour Wl statut
smiologique du personnage ,1972.
5 Pour le nouveau thtre, genre mis en vogue dans les annes 50 par Beckett, Ionesco, Genet ou
encore Adamov, voir Robert Abirached, La crise du personnage dans le thtre moderne, Paris,
Grasset, 1978 et Genevire Serreau, Histoire du nouveau thtre , Paris, Ides/Gallimard, 1966.
6 Sur la mort du personnage, voir par exemple Nathalie Sarraute, L 're du soupon, 1956.
1 Coll., Le personnage en question, Actes du IV colloque du S.E.L., 1-3 dcembre 1983, Toulouse,
Service des Publications Universit de Toulouse-Le Mirail, 1984, P. 7.
8 L'expression est de Pierre Glaudes et Yves Reuter dans Personnage et histoire littraire, op. ci t.,
p. 8.
15
devient-il opportun, dans le contexte de ce renouveau, de faire le point sur l'tat
prsent de la recherche entourant cette rsurrection du personnage depuis les
annes 80.
Un consensus s'est vraisemblablement tabli parmi les divers thoriciens du
personnage, autant dans le domaine des rcits que de l'art dramatique : les tudes
sur le personnage jusque dans les annes 70 ont ni plus ni moins abouti une
impasse. Vincent Jouve en fait d'ailleurs la dmonstration dans l'avant-propos de
L'effet-personnage dans le roman. L'auteur, qui prsente un historique des tudes
du personnage au cours du xx.e sicle, observe non seulement l'insuffisance du
discours de la narratologie
9
, mais soutient galement que les structuralistes
franais, pour ne nommer que ceux-l, voluant dans le contexte intellectuel de leur
poque, ont rduit le personnage aux catgories d'acteur ou encore d'actant et de
fonction, prtendant qu'il n'est qu'un" tre de papier" strictement rductible aux
signes textuels
10
. En s'attardant de cette faon exclusivement son rle
fonctionnel et en considrant le personnage comme autonome l'intrieur d'un
rcit, Jouve, qui privilgie pour sa part une tude gntique du personnage
emprunte aux thmes de la psychanalyse, considre que les travaux des
formalistes ont concouru un affaiblissement de la notion mme de personnage.
C'est galement dans le contexte d'une raction au cul-de-sac rsultant des
thories de Greimas ou encore de Barthes que s'inscrivent les travaux de Pierre
9 Vincent Jouve, op. cit , p. Il.
10 Ibid , p. 9.
16
Glaudes et d'Yves Reuter qui, dans leur prsentation des Actes du colloque
Personnage et histoire littraire, organis Toulouse en 1990, soutiennent que
pour analyser le statut ou encore mme la fonction du personnage, il a paru
expdient de rintroduire la dimension historique, trop souvent dlaisse par le
pass, au profit d'une rflexion troitement formaliste
ll
.
Pour sa part, Michel Zeraffa s'est interrog sur la diffrence entre personne
et personnage dans les romans. Son ouvrage Personne et personnage. Le
romanesque des annes 1920 aux annes 1950
12
se veut une tude qui conjugue
sur deux recherches, l'une d'ordre psycho-sociologique - portant sur la personne-
l'autre de caractre esthtique - prenant pour objet la vie des formes
13
. Se basant
entre autres sur les romans de James Joyce et de Virginia Woolf, Zeraffa fait la
diffrence entre, d'une part, le personnage qui se situe du ct fonctionnel et,
d'autre part, la personne qui est dans l'ordre du notionnel; que l'un existe, et que
l'autre est, ou plutt doit tre; que l'un est masque, l'autre vrit
I4
.
Ce n'est qu' la suite de ces diverses considrations que l'on se voit forc
d'envisager que, malgr toutes les vicissitudes dont il a t l'objet depuis le dbut
du sicle, le personnage est beaucoup plus qu'un tissu de mots
15
et, qu'en ce
sens, le retour la dimension socio-historique prconis par Glaudes et Reuter pour
Il Pierre Gtaudes et Yves Reuter, dir. , Personnage et histoire littraire, op. dt.
12 Michel Zeraffa, Personne et personnage. Le romanesque des annes 1920 aux annes 1950,
Paris, Klincksieck, 1969, 494p.
13 Ibid , p. 10.
14 Ibid, p. 12.
17
dfinir le rle ainsi que le statut du personnage, que ce soit dans les rcits et mme
au thtre, semble tout fait essentiel, ne serait-ce que pour se rendre compte que
son volution n'est comprhensible qu'en fonction d'un contexte qui lui est propre.
En fait, le statut du personnage
n'est dfinissable que comme un ensemble de rapports [ ... ]
constants et, quant leur application, susceptibles de fonctionner
selon les modes les plus varis, en consonance avec les variations de
l'histoire, de l'idologie et des esthtiques qu'elles contribuent
engendrer
16
.
De plus, le personnage, surtout au thtre, est le produit d'un artifice dont
le paradoxe consiste persuader de la ralit effective d'une image et d'une
illusion, de manire solliciter l'intrt, voire l'identification, d'un lecteur ou d'un
spectateur
I7
. Ce sont ces notions d'artifice et d'identification relies de faon trs
intime l'volution du personnage dans l'art dramatique qui mritent surtout d'tre
approfondies, pour en retracer les lments les plus marquants depuis les origines
athniennes de la tragdie jusqu'au xvrn
e
sicle.
Un dtour par l'tymologie s'impose d'entre de jeu, ne serait-ce que pour
rappeler les origines de la tragdie. Comme le rappelle Jacqueline de Romilly, le
mot grec tragdia signifie chant du bouc, d'abord en raison du fait que les
churs de l'Antiquit portaient des peaux de boucs, mais aussi parce que cet
animal tait associ au dsir sexuel. Ainsi, la tragdie est ne en Grce en 600
15 L' expression est d'Alain Robbe-Grillet, Sur quelques notions primes -le personnage , dans
Pour un Nouveau roman, Paris, Ides/Gallimard, 1963.
16 Robert Abirached, La crise du personnage dans le thtre moderne, Paris, Grasset, 1978, p. 28.
18
avant J.-c., du culte de Dionysos. Faisant partie des ftes du printemps qui avaient
lieu pendant la deuxime quinzaine de mars et qu'on appelait les Grandes
Dionysies, ces festivits, entirement aux frais de l'tat, se caractrisaient par des
clbrations orgiaques o l'excs tait pouss parfois jusqu' la mort. Mais encore,
bien qu'il plane beaucoup d'ombre
18
sur les origines de ce thtre, il importe de
mentionner qu'il prend vraisemblablement sa source dans le dithyrambe. Chant
propre au culte du dieu de la vigne, le dithyrambe, dans la tragdie, se dployait
dans un dialogue constant entre le chur, indpendant de l'action, et les
personnages, reprsentant l'action dramatique. De cette faon, l'intime relation qui
existe entre le personnage et le genre tragique constitue une sorte d'vidence, ds
ses origines athniennes.
Dfini par les conflits intrieurs qui l'agitent, le personnage reprsente le
centre d'intrt de la tragdie qui s'articule constamment autour de sa figure. On
l'imagine tantt si vraisemblable qu'il nous parat rel et tantt teint de mystre et
de magie. Cependant, l'ide de personnage, dont le mot franais drive du latin
personna qui dsignait les masques ports sur scne par les comdiens de
l'Antiquit, nous indique que le personnage est bel et bien la figure par excellence
de l'illusion [et qu'il] n'existe qu' la faveur d'un artifice
19
. La tragdie nous met
en prsence de personnages appartenant un pass hros et revtus d'une
17 Marc Andr Bernier, Le personnage , dans Dictionnaire historique et sociologique de la
littrature, Paris, Presses Universitaires de France, sous-presse.
1 8 Jacqueline de Romilly, op. ci t. , p. Il.
19 Marc Andr Bernier, op. cit.
19
certaine grandeur [qui] devait rester jamais attache au genre tragique
20
.
Consquemment, l'pope raconta le pass mythique ml l'actualit politique,
mais la tragdie, quant elle, le montra.
Cette importance accorde au personnage et sa grandeur vont se retrouver
dans le premier art potique, au Ive sicle avant Jsus-Christ, alors qu'Aristote se
donnera pour tche de discipliner le thtre en tablissant les principales rgles du
genre tragique et les premires lignes d'une dfinition du personnage dramatique:
la tragdie est l'imitation d'une action de caractre lev et
complte, [ ... ] dans un langage relev d'assaisonnements d'une
espce particulire [ ... ], imitation qui est faite par des personnages
en action [ ... ] et qui, suscitant piti et crainte, opre la purgation
propre pareilles motions
21
.
De cette faon, la tragdie grecque prsentait, dans le langage directement
accessible de l'motion, une rflexion sur l'homme
22
, o l'identification au
personnage permettait au spectateur une purgation des passions, la catharsis. Dans
sa Potique, le philosophe estime que le thtre est d'abord mimsis et qu' ce titre,
il exige une transposition du rel o il faut [ ... ] dans les caractres, comme dans
la composition des faits, chercher toujours ou le ncessaire ou le vraisemblable
23
.
De surcrot, considrant la tragdie et l'pope comme des genres suprieurs,
Aristote affirme que la tragdie veut reprsenter les hommes [ ... ] suprieurs aux
hommes de la ralit
24
et que, par consquent, les auteurs se doivent de puiser
20 Jacqueline de Romilly, op. cil., p. 19.
21 Aristote, Potique, texte tabli et traduit par l Hardy, Paris, Les Belles Lettres, 1965 [IV" s.
av. l-C.}, p. 36-37.
22 Jacqueline de Romilly, op. dt., p. 5.
23 Aristote, op. cil. p. 51.
24 Ibid , p. 31.
20
leurs personnages parmi des hros dont le nom [tait] connu
25
. Bref, l'ide
d'une mimsis des hommes en action qu'a dfinie Aristote s'accomplit dans un
thtre profondment humaniste dont l'effet purgatif et thique procde de la
catharsis.
L'poque mdivale ne tiendra pas compte des principes aristotliciens de
la reprsentation et, de cette faon, on constate une csure trs profonde en
matire de thtre entre le monde antique et le Moyen ge
26
, si bien que la forme
tragique du thtre antique se trouve dsormais ignore. Nanmoins, la potique
du rcit emprunte Horace et Cicron des rgles formules par ces auteurs pour
des uvres de fiction, mais aussi pour des genres non fictionnels tels que l'ptre,
l'loquence et le sermon
27
. Caractris par des formes brves comme les sotties et
les farces, ou encore par des mystres toujours conformes la moralit et o le
paganisme des Anciens laisse la place au catholicisme, le thtre du Moyen ge est
li aux etes populaires et aux carnavals. Les personnages des rcits mdivaux
sont fortement strotyps et d'une certaine homognit. Loin d'tre dous
d'une grande singularit, les protagonistes appartiennent des types facilement
reconnaissables
28
ou encore correspondent des figures symboliques, vecteurs
de significations spirituelles plus ou moins faciles dgager'9 .
25 Pierre Glandes et Yves Reuter, Le personnage, op. cit. , p. 33.
26 Bernard Faivre, L' acteur et le jongleur , dans Jacqueline de Jomaron., 00., Le thtre en
France. du Moyen ge 1789, Paris, Armand Colin, p. 35.
27 Jacqueline de Romilly, op. cit., p. 19.
28 Ibid
29 Ibid, P 20.
21
Les formes mdivales de thtre ne survivront pas, pour la plupart, la
Renaissance, poque marque par une volont de faire ressurgir en Europe les
valeurs de l'Antiquit. Ce retour de l'intrt particulier pour le paganisme
concidera avec les dbuts de la tragdie franaise qui aura prs d'un demi-sicle de
retard sur le thtre italien. Malgr ce retour aux valeurs de l'Antiquit, le thtre
tragique de la Renaissance mettra volontiers de ct le caractre sacr et orgiaque
de la tragdie antique au profit d'une mulation ne de la lecture des textes des
Anciens et de leurs exploits.
Intgr la pdagogie par les Jsuites entre 1580 et 1630, le thtre
humaniste s'crit en no-latin et conservera pour cette raison son caractre
essentiellement scolaire pendant toute la Renaissance. Il en rsulte que
l'accessibilit aux spectacles tragiques demeure essentiellement limite un public
de collge et suppose par le fait mme une importante rudition de la part des
auteurs en raison de la connaissance des langues grecque et latine qui s'imposait
afin de pouvoir s'inspirer nouveau des modles antiques. La tragdie semblait
donc peu connue et rserve une audience lettre assez restreinte. Cela explique
que, de faon gnrale, jusqu' la seconde moiti du xvr sicle, les personnages
ne sortent gure des limites assignes par la tradition
30
. En France, le sicle
tragique ne dbute qu'en 1550, alors que Thodore de Bze ouvre le bal en offrant
la toute premire tragdie, Abraham souffrant. Par contre, ce n'est que trois annes
plus tard, en 1553, que Jodelle innovera, avec la Cloptre captive, construite selon
le modle de la confrontation et o les personnages, d'abord prsents
22
individuellement, se retrouvent en confrontation dans le dernier acte. C'est partir
de ce moment que le hros tragique est mis en scne diffremment, suivant cette
nouvelle forme qui, il va sans dire, entrane une rhabilitation du personnage,
dont la ralit s' tait dissoute dans l' art collectif des derniers mystres
3l
.
La naissance du thtre classique franais et, surtout, de la tragdie a donc
. t impose aux auteurs et au public par des thoriciens
32
. Jean Chapelain en
1637, avec ses Sentiments de l'Acadmie sur le Cid, et l'abb d'Aubignac qui, en
1657, publie la Pratique du thtre, pour ne nommer que ceux-l, donneront ainsi
la dramaturgie classique ses premiers fondements, inspirs de la Potique
d'Aristote dont la redcouverte, au xvrr sicle, contribuera grandement assurer
le prestige de la tragdie classique. Ces doctes se rclameront sans cesse des
principes aristotliciens de la reprsentation o, comme on l'a vu, l'imitation des
hommes en action, prenant sa source dans le vraisemblable et le ncessaire,
entrane une catharsis. Cependant, les rgles encadrant la mimsis au xvrr sicle
seront plus rigoureuses que chez les Anciens. Les thoriciens, en plus de supprimer
la prsence des churs, vont reconsidrer la notion centrale de passion davantage
en tant que manifestation d'une magnitudo animi et demanderont aux auteurs un
enchanement beaucoup plus condens de l'action jusqu' son dnouement. Bref,
on resserre les rgles qu'Aristote avait tablies et ce souci d' extrme
concentration donne son sens la restauration des units qu' exigent les thoriciens
30 Pierre Glaudes et Yves Reuter, op. dt. , p. 20.
31 Jacques Scherer, Le thtre Phnix , dans Jacqueline de Jomaron, dir., op. cil., p. 100.
32 Antoine Adam, op. dt. , p.39.
23
de la tragdie classique 33 . Mais encore faut-il adapter la fable la dom. En ce
sens, la vraisemblance aristotlicienne, lment essentiel du fonctionnement de la
mimsis
34
et qui concerne en mme temps la structure du personnage, sera
appele voluer et se confondra peu peu et de plus en plus avec la biensance.
En effet, le vraisemblable, en ce qu'il rgit le comportement du personnage et lui
confre une estampille de rationalit, est toujours li un code de convenances,
dict lui-mme par la sensibilit collective et par la culture dominante d'une
poque donne
35
. Ds lors, les biensances, jouissant de la cote d' honneur
pendant presque tout l'ge classique, ont engendr une esthtique thtrale
reprsentative de son temps36 , o la pompe des hros tragiques sera considre
comme le fondement le plus solide de la vraisemblance
37
.
Dans la mesure o les rgles de la convenance font partie de la
reprsentation, il semble opportun, avant de poursuivre, d'effectuer un retour sur la
socit franaise et, surtout, sur le rle de l'tat qui, l'vidence, favoriseront ce
caractre de magnificience de la tragdie. Jusqu'en 1629, Paris n'a ni thtre fixe,
ni compagnie rgulire. Mais la nomination du cardinal de Richelieu titre de
ministre d'tat de Louis XIII jouera un rle dterminant en garantissant une
nouvelle stabilit au thtre. pris de grandeur, Richelieu considre ds lors que les
arts ainsi que les lettres doivent se mettre au service du prestige de la monarchie.
la mort de Richelieu en 1642, Mazarin, son successeur, perptuera la tradition
33 Ibid , p. 42.
34 Robert Abirached, op. cit., p. 37.
35 Ibid
36 Ibid , p. 38.
24
jusqu' sa mort en 1661 qui correspond au dbut du rgne personnel de Louis XIV.
Le Roi Soleil instaurera alors une politique de gloire axe, entre autres, sur le
rayonnement ingal des beaux-arts
38
. De plus, avec Colbert en charge des
Finances, le mcnat royal [ ... ] tablit une hirarchie dans les arts qui doivent
tous concourir au culte du roi
39
. Ainsi, tout contribue favoriser l'mergence de
la tragdie classique, art de grandeur et de noblesse, qui est dcidment la forme
dramatique qui convient aux hommes de la socit monarchique
40
.
C'est ce que montre bien l'omniprsence de l'tiquette, inscrite la fois au
sein de la reprsentation et d'une politique axe sur la gloire du monarque et de
l'aristocratie. Qui plus est, cette noblesse, qui est la marque distinctive de la
dramaturgie du Grand Sicle, oriente son tour le choix des personnages,
construits suivant un parallle constant entre Anciens et Modernes et contribuant,
de toute vidence, rehausser l'honneur et confrer plus de prestige aux valeurs
de la socit de cour. Les auteurs de tragdie, s'inspirant des Anciens pour choisir
leurs hros parmi une panoplie d'hommes et de surhommes dont les sicles n' ont
pu ternir le souvenir et la rputation, mettront donc en scne des personnages
appartenant un pass hros et revtus d'une certaine grandeur
41
et dont
l'exemplarit tient constamment une dignit empreinte de noblesse.
37 Pierre Glaudes et Yves Reuter, op. ciL , p. 8.
38 Jacqueline de Jomaron, La raison d' tat , dans Jacqueline de Jomaron, 00., op. cit., p. 149.
39 Ibid
40 Antoine Adam, op. cit., p. 44.
41 Jacqueline de Romilly, op. cit., p. 19.
25
En somme, Rome devient, sur la scne, un microcosme de l' histoire
universelle
42
et le personnage classique, s'il a pour modle un homme selon la
nature, finit toujours par l'lever une dignit qui satisfait aux critres de
l'honntet et du got
43
. De plus, il apparat essentiel que le hros, souvent
reprsentatif du souverain, puisse faire figure de modle : dfaut d' tre parfait,
il doit paratre suffisamment vertueux pour tre donn en exemple
44
. C'est donc
tout la gloire de la noblesse et partir du souvenir lettr de l'ge d'or antique que
la tragdie brillera de tous ses feux pendant ce Grand Sicle du thtre.
L'avnement de la crise de la conscience europenne au crpuscule du
XVIr sicle favorise chez les philosophes et les crivains l'essor d'une rflexion
critique qui se poursuivra jusqu'au seuil de la Rvolution. Cette rflexion, dans
une France caractrise d'une part par la monte de la bourgeoisie et d'autre part
par le dclin de la monarchie, contribue dessiner le portrait particulier de cette
poque. Le sicle des Lumires voit non seulement natre le triomphe de la raison
en tant que seul critre de vrit, mais aussi l'panouissement d'une critique
universelle qui s'impose dans tous les domaines. Cependant, ce serait se
mprendre de croire que l'esprit des Lumires puisse tre envisag dans une
perspective de totale rupture par rapport au sicle qui a prcd son essor. Au
contraire, le sicle de Voltaire prolonge bien des gards celui de Louis XIV et,
ce titre, doit tre pens davantage comme un dplacement d'accent o mme le
42 Andr Stegmann, L 'hrof5me cornlien. Gense et signification, T. n, Paris, Librairie Armand
Colin, 1968, p. 159.
43 Jacqueline de Romilly, op. cit. , p. 23.
44 Pierre Glaudes et Yves Reuter, op. cit., p. 22.
26
libertinage, dans la mesure o il s'affirme comme une culture subversive, s' invente
nanmoins partir et au sein mme du classicisme. En d'autres termes, le nouvel
idal du savoir se dveloppe en continuit parfaite partir des prsuppositions
qu' avaient fixes la logique et la thorie de la connaissance du xvu:e sicle 45 .
Quant la socit franaise des Lumires, la monarchie, de la mort du Roi
Soleil en 1715 jusqu' au seuil de la Rvolution, y maintient du mieux qu' elle peut
son emprise dans le domaine de la littrature, par la gratification mcnique, entre
autres. Mais cette volont d' exercer une telle influence, laquelle s'ajoute le
renforcement de la censure ds 1702, entraneront une prolifration d'ouvrages
libertins imprims dans la clandestinit ainsi que l' mergence d' une littrature
davantage militante. C'est aussi en raction l'autoritarisme dont fait preuve la
censure royale, que Paris et ses environs verront apparatre des tablissements de
thtre privs.
La vie thtrale au xvnr sicle se distingue par un public de plus en plus
clectique, une multiplication des pices, mais surtout par une varit sans
prcdent dans les genres. La tragdie se maintient et Voltaire, dans la seconde
moiti du sicle, s'en servira telle une tribune au service d' une propagande
philosophique. D'un autre ct, Denis Diderot donnera naissance au drame
bourgeois. Bien que demeurant conforme la potique aristotlicienne, Diderot
innovera tout de mme puisque le personnage pathtique, jusque-l hros antique,
sera dsormais un reflet des hommes de la vie publique. Ainsi, la cellule familiale
45 Ernst Cassirer, La philosophie des Lumires, Paris, Fayard, 1966, p. 56.
27
devient le champ privilgi de la mimsis
46
et le personnage est d'abord
reconnu comme individu avant d'tre titulaire d'un statut social.
Mais, assurment, la vogue est la satire ainsi qu' tous ses genres
intermdiaires, dans les pamphlets comme au thtre. C'est pourquoi toutes les
formes de burlesque comme la parodie dramatique, qui s'amusait tourner la
pompe tragique en ridicule
47
, connurent une popularit si importante qu'on en a
fait un genre littraire en soi. cet effet, Valleria Belt Grannis, dans son ouvrage
Dramatic Parody in Eighteenth Century France soutient que above aIl, the
parodies must be viewed as fitting into the long tradition of satirical writing which
holds so large a place in French literature
48
.
De faon vidente, le contexte social et politique des Lumires, ml aux
nouveaux lments dramaturgiques, trouvera un cho particulier dans le cas du
statut du personnage. En effet, ds que l'on songe au fait que l'Europe, au xvrrr
sicle [ ... ] veut passer un ge de raison o l'individu soit matre de son sort et
comptable de son bonheur
49
, on se voit forc de constater certains changements
apparents dans l'image qu'on se faisait jusqu'alors de la reprsentation du hros
tragique. Vers la fin du :xvne sicle, alors que Descartes a donn chaque
homme la responsabilit d'une raison souveraine, le personnage commence
46 Robert Abirached, op. cit., p. 105.
47 lisabeth Bourguinat, Le sicle du persiflage, 1734-1789, Paris, Presses Universitaires de France,
coll. Perspectives littraires , 1998, p. 47.
48 Valleria Bell Gtannis, Dramatic Parody in Eighteenth Century France, New York, Institute of
French Studies, 1931, p. 406.
49 Robert Abirached, op. cit., p. 97.
28
recevoir une dfinition individuelle de plus en plus marque 50 . De mme, la
reconsidration de la notion de hros au XVIIr sicle demeure indissociable d'un
contexte philosophique o sensualisme et libertinage d'esprit et de murs
s'inscrivent dans une volont de mettre en scne aussi bien l'exprience de
l'existence que la recherche du bonheur. Effectivement, une poque o savants
et philosophes trouvent le sensible digne d'tre observ, les crivains en viennent
reconsidrer les rgles qui encadrent strictement la mimsis
51
.
De cette faon, l'hrosme emprunt de l'antique qui permettait d'lever la
France du sicle prcdent au mme degr d'universalit que la latinit d'or et
donnait une forme grandiose la noblesse n'est dsormais plus au got du jour. En
fait, participant l'essor gnral de l'esprit critique et au dclin qu'a connu la
monarchie la veille de la Rvolution franaise, le parallle avec l'Antiquit se
voit considrablement modifi, si bien qu'il se transforme au XVIIr sicle en un
rapport priviligi avec l'Antiquit d'argent, comme va le montrer la satire du hros
tragique dans le thtre rotique. Mais encore, ce lien avec la priode la plus
dcadente du monde romain se redouble d'un rapport parodique aux Anciens o les
hros cornliens sont dconstruits, voire dvergonds par une critique libertine.
En ralit, les hros majestueux et grandioses du sicle classique perdent leur clat,
n'ont plus leur raison d'tre dans ce sicle critique et sont tantt remplacs par leur
quivalent travesti, tantt par des personnages historiquement connus pour leurs
dbauches. Le personnage sera alors dfini partir d'un rapport remodel aux
50 Pierre Glaudes et Yves Reuter, op. cit., p. 23.
51 Ibid , p. 9.
29
Anciens et, par consquent, d'un hrosme nouveau, celui de l'individu singulier,
oppos l'hrosme aristocratique de l'extraordinaire
52
. Bien sr, l'on retrouvera
encore sur scne des personnages appartenant l'Antiquit : mais l'hrosme dont
ils faisaient preuve auparavant a surtout suscit parodie et critique de la part des
auteurs.
Nanmoins, un fait demeure : malgr tous les changements qu'il a subis
depuis sa premire apparition sur scne en Grce jusqu' la fin de l'Ancien Rgime
et mme au-del, le personnage a toujours conserv son rle central et
indispensable dans le thtre tragique. Moteur d'une catharsis dans le monde
antique, il s'est affin, conservant pendant le Grand Sicle sa part d'honneur et de
reprsentant des passions comme perturbationes animi et devenant miroir
mtaphorique d'une aristocratie grandiose pour finalement devenir, au seuil d'une
nouvelle re, celle des Lumires, le vecteur de la parodie. Certes, le personnage
tragique constitue le point de mire de la tragdie et l'analyse de son importance
l'intrieur de la mimsis apparat essentielle, ds lors que le hros tragique devient,
pendant le sicle des Lumires, l'objet d'une parodie, dont la comprhension et la
signification exigent que l'on se livre une archologie de l'hrosme magnanime
l'antique.
52 Pierre GIaudes et Yves Reuter, op. cit. , p. 24.
CHAPITRED
CORNEILLE: L'HROSME MAGNANIME
DE L'ANTIQmT AU SERVICE D'UNE AMPLIFICATION
DES VALEURS ARISTOCRATIQUES
Les princes ont cela de leur haute naissance:
Leur me dans leur rang prend des impressions
Qui dessous leur vertu rangent leurs passions.
Leur gnrosit soumet tout leur gloire,
Tout est illustre en eux quand ils daignent se croire.
Cloptre, dans La Mort de Pompe,
Acte II, scne 1
31
Alors que la Renaissance a impos l'ide que le thtre est une cole de
murs, qu'il forme et lve les esprits
l
, les doctes du Grand Sicle, partir de ce
constat et de la redcouverte de la Potique d'Aristote, vont dvelopper une thorie
du thtre en tablissant les principes d'un art dramatique la fois imit de
l'antique et rgl sur les besoins particuliers de la scne moderne. Le XVIr sicle,
sicle qui revendique si volontiers la majest et la noblesse, exprime cette ambition
dans une esthtique de la grandeur o la mise en scne spectaculaire du personnage
s'accomplit dans une rhtorique o se dploient les sductions du pouvoir. Cette
grandeur qui s'affirme d'abord dans le thtre tragique, surtout entre 1630 et 1660,
prend vraisemblablement sa source dans la socit franaise d'Ancien Rgime qui
contribue largement donner ses lettres de noblesse au pome tragique. cet
gard, l'anne 1629 est dterminante pour le thtre : l'accession au pouvoir de
Richelieu et l'affermissement, sous sa conduite, de la monarchie dite absolue, ont
engendr un ordre qui se rflte dans la littrature
2
. Son amour pour les arts de la
scne favorise de ce fait l'inauguration du centralisme parisien et l'installation de
deux troupes fixes dans la capitale. la mort de Richelieu en 1642, Mazarin,
fervent amateur du thtre italien, dlaisse volontiers les comdiens franais. Par
contre, les privilges donns aux auteurs reviennent ds le dbut du rgne personnel
de Louis XIV, en 1661, alors que le Roi Soleil se fait le mcne des arts et des
lettres. Grce ces privilges et l'influence qu'exercent le roi et son ministre, les
arts de la scne, et, surtout, la tragdie, donnent souvent voir et lire une sorte
d'amplification des valeurs aristocratiques. Le travail des auteurs classiques est
J Antoine Adam, op. dt. , p. 15.
32
ainsi continuellement empreint d'une dignit et d'une noblesse o la clbration
des valeurs de la civilisation de cour devient un des lments fondamentaux de
cette littrature en plein -panouissement. Cette clbration est d'ailleurs
indisS<?Ciable de l'ide selon laquelle le xvue sicle s'est pens comme une
nouvelle latinit d' or, o la grandeur historique d'Auguste devenait, en vertu d'une
rhtorique de l'analogie fonde sur le parallle oratoire, la figure d'une
magnificience retrouve. Ce climat prestigieux, l'intrieur duquel se ctoient la
monarchie absolutiste et le souvenir magnifi de la Saine Antiquit , devient un
terrain privilgi pour l'panouissement de l'esthtique classique, teinte d'ordre et
de symtrie, mais participe galement l'essor du thtre rgl et de la tragdie,
forme o triomphent l'idal classique et le retour des genres dramatiques imits
de l'antique.
Bref, tout, dans la socit et la culture franaise concourt faire du Grand
Sicle celui, d'abord, du thtre. De 1630 1660, le public franais est tmoin de
la relance de la tragdie dans le thtre franais
4
. Depuis que les rflexions
thoriques, d'abord de Mairet dont La Sophonisbe
5
fut la mere de toutes les
2 Roger Zuber, Les premiers fondements d' une littrature civile , dans Jean Mesnard, dir. , Prcis
de littrature franaise du XVIr sicle, Paris, Presses Universitaires de France, 1990, p. Ill.
3 L' expression est de Pierre-Joseph Thoulier, abb d'Olivet, dans Discours sur l'loquence.
Prononc dans l'Acadmie franoise, avant la distribution des pris, le 25 aot 1735 , Philippiques
de Dmosthne et Catilinaires de Cicron, traduites par Monsieur l'abb d 'Olivet, 1736, Paris, chez
P. Gaudouin, p. 19.
4 Roger Zuber, op. cit., p. 137.
5 Dj, Mairet, dans sa prface, se rclamait d' Aristote pour justifier les liberts qu' il avait prises
face l'histoire, pour embellir sa pice : TI est vrai [ ... 1 que j'ai voulu ajouter pour
l'embellissement de la pice, et que j ' ai mme chang deux incidents de 1 ' Histoire assez
considrables [ .. . ]. Les moins habiles doivent croire que je n' ai pas altr 1 ' histoire sans sujet, et les
plus dlicats verront, s' il leur plat en prendre la peine, la dfense de mon procd dans Aristote ,
dans Jean Mairet, La Sophonisbe, dition Critique avec Introduction et Notes par Charles Ddyan,
Paris, Librairie Nizet, 1969, p. XXII-XXIII.
33
Tragdies Franaises
6
, puis par la suite, de Chapelain ou encore de l'abb
d'Aubignac, partir de la lecture d'Aristote, ont rouvert la voie vers un art ancien
que l'on se proposait de surpasser en imitant, les dramaturges se sont donn pour
tche de mettre en scne quelques-uns des hauts faits historiques de l'Antiquit
paenne.
Pierre Corneille (1606-1684) s'inscrit prcisment dans cette mouvance et
devient, partir des annes 1630, l'un des plus grands auteurs tragiques de son
sicle. Alors que Richelieu entreprend de rendre aux Franais le sens de la
grandeur
7
au sein d'un tat royal fort qui se constitue sous sa conduite, l'uvre
tragique de Corneille s'organise selon une idologie noble axe sur la gloire
8
o
les hros, surtout romains, sont des personnages des personnages
9
. D'ailleurs,
l'histoire romaine occupe le devant, et pas seulement chez Corneille. C'est une
Rome chre Richelieu
10
. Les tragdies que Corneille prsente au public
franais, surtout dans les annes 1640
11
grce la troupe de Mondory au Thtre du
Marais, tmoignent de ce souci pour les gots du cardinal, et d'autant plus pour
ceux de son poque. Les personnages emprunts de l'antique qu'il a mis sur scne
participent d'une thique hroque particulire, intgrant la fois imitatio,
amplification et stocisme. De cette faon, il devient intressant d'examiner tour
6 Prface de La Sophonisbe par M Lantin (Voltaire), dans Jean Mairet, Sophonisbe, rpare neuf
par M Lantin, [document lectronique1, Num. BnF de l'dition de Paris, chez la Veuve Duchesne,
1770, p. VIT.
7 Antoine Adam, op. cit. , p. 7.
8 F. E. Sutcliffe, Guez de Balzac et son temps. Littrature et politique, Paris, Nizet, 1959, p. 7.
9 Robert Abirached, La crise du personnage dans le thtre moderne, Paris, Grasset, 1978, p. 43.
10 Roger Zuber, op. cit. , p. 138.
34
tour les pnnclpes rgissant la construction du hros cornlien, que Georges
Forestier qualifie avec raison de jeu dialectique fidlitlinvention
12
. Suivant
cette expression, le thtre cornlien oscille, nous le verrons, entre fidlit
historique, c' est--dire fidlit cette grandeur romaine lgue par l'histoire, et
inventions personnelles, conformment aux rgles des biensances dictes par
l'poque dans laquelle le thtre tragique classique s'panouit.
Mais, d'entre de jeu, un rappel des influences et des rflexions de Corneille
sur le thtre s'impose, ne serait-ce que pour saisir la faon dont il a imagin et
conu son art. Corneille puise essentiellement ses sources chez les historiens de
l'Antiquit romaine tels Tacite et Tite-Live, ou encore chez Snque le philosophe
pour ne nommer que ceux-l. En effet, form l'cole de la ratio studiorom jsuite
grce ses tudes au Collge de Rouen, Corneille a t initi ds sa jeunesse la
lecture des Anciens, mais galement l'idal aristotlicien de la grandeur,
omniprsent dans l'apprentisssage technique de la mthode de cration
oratoire
13
. Ces influences ont sans aucun doute particip l'invention du thtre
cornlien puisqu'il est ais de reconnatre dans son uvre une formation oratoire
o l'loquence de la parole vient ctoyer une mmoire rudite.
11 Cette priode qui dbute avec Le Cid en 1637 et qui comprend ensuite les tragdies Horace
(1641), Cinna (1643) et Polyeucte (1643) est dsigne, par la critique, de priode des chefs-<!' uvre
de Corneille.
12 Georges Forestier, Corneille. Le sens d 'une dramaturgie, Paris, Sedes, coll. Les livres et les
hommes , 1998, p. 25.
13 Marc Fumaroli, Hros et orateurs. Rhtorique et dramaturgie cornliennes, Genve, Librairie
Droz, 1990, p. 325.
35
Tandis que les doctes, d'Aubignac et ses amis)} de r Acadmie au premier
rang, marchaient fidlement sur les traces d'Aristote sans trop chercher innover,
Corneille, de son ct, avait [ ... ], sur l'art dramatique, des principes dtermins,
une thorie originale et personnelle
I4
. Intgres dans ses trois Discours
l5
ainsi
qu' l'intrieur de quelques prfaces et ptres de pices, ses rflexions sur la
tragdie nous indiquent que, de manire gnrale, le pote reprend les catgories et
les dfinitions de la Potique d' Aristote et les rinvente, suivant les exigences d
son sicle et du public. De cette faon, ses discours ne marqueront pas une
rupture de Corneille avec Aristote, mais le souci d' intgrer la logique de ruvre
cornlienne dans la tradition aristotlicienne
I6
. cet gard, la Potique,
vritable source de la doctrine classique
l7
, constitue le point de dpart autant
chez les savants que chez Corneille. Par contre, r aboutissement de leurs rflexions
s' avre diffrent, puisque Corneille contredit parfois d ~ Aubignac et l' Acadmie qui
assignent une porte morale considrable au pome tragique, alors que le pote
estime, pour sa p ~ que le thtre n'est pas fait pour moraliser [ ... ].
Contrairement la plupart des thoriciens de son sicle, il y a pour lui une
sparation nette entre le domaine de l'art et celui de la morale
I8
. Grand partisan
de la vrit historique, Corneille considre, au mme titre qu'Aristote, que
l'essence de la tragdie rside dans le plaisir paradoxal qu'elle procure
19
, en ce
14 Benot Duparay, Des principes de ComeilJesur l'art dramatique, Genve, Slatkine Reprints .
(reprod. de l'dition de Lyon. 1857), 1970, p. 10. .
15 Discours de l 'utilit et des parties du pome dramatique (pp. 821-830). Discours de la tragdie
~ . 830-841) et Discours des units (pp. 841-846), dans.PierreComeille, op. cit.
1 Michel Pringent, op. cit. , P. 6.
17 Ren Bray, LafQrmaJjon.de la doctrine classique en France, Paris, Lilxairie Nizet, 1961, P. 49.
18 Marie-Odile Sweetser, Lesconptions dramatiques de Corneille, d 'aprs ses crits thoriques,
Genve, Librairie Droz, 1962, P. 70.
19 Georges Forestier, op. cit., p. 55.
36
sens qu'elle suscite la fois piti et terreur. Dans l' ptre de Mde , l'auteur
souligne, en rflChissant sur le but que l'art se propose, que celui de la posie
dramatique est de plaire
20
.
Les positions de Corneille sur la question de la vraisemblance dans un art
d'imitation tel que le pome tragique, o rimitatio suppose et commande les ides
de biensances et de dom, viennent s'opposer galement aux observations des
thoriciens. En effet, le dramaturge refusera la tyrannie de la vraisemblance que
l'abb d'Aubignac voudra , au nom d'une vrit invraisemblable
22
,
dicte par une attention particulire l'histoire, que ce soit au sujet de l'action ou
mme des personnages qu'il met en scne. Sur les questions de vraisemblance
23
et
de biensances, nos critiques ont transpos les principes philosophiques et
dlicats d'Aristote en des termes concrets et sociaux qui risquaient de pousser les
artistes vers le conformisme
24
, alors que pour Corneille; le bonheur de
1 >invention, le charme de la cration trouvent leur lgitimit dans un "rapport
l'histoire" qui reste la discrtion du pote mais qui repose sur [sa complicit avec}
un public fru de politique Dans son pt"tre de Mde, l'auteur
nous livre ressentiel de sa pense sur la vraisemblance en prenant les murs pour
exemple:
20 Pierre Corneille, ptre de Mdh, Monsieur P.T.N.G. (163.9) , dans op. cit., p. 173.
21 Benoit Duparay, op. cit.
22 Georges Forestier, op. cit. , p. 19.
23 Roger Zuber explique, .au sujet des Anciens et des thoriciens, que. c' est en imitant leur rserve
et leur tact [des Anciens} que les thoriciens franais p-conisent, dans la relation d'Wl vnement,
la rduction du vr.U au vraisemblable. S' agit-il d'un corset impos au talent? Corneille J'a parfois
laiss entendre , dans us de la raison. Classicismes littraires du XVJr sick
franais, Paris, Klincksieck, 1997, P. 29.
24 Id., Les premiers fondements d' une littrature civile , dans op. cit., p. 116.
37
Ici vous trouverez le crime en son char de triomphe, et peu de
personnages sur la scne dont les murs ne soient plus mauvaises
que bonnes; mais la peinture et la posie ont cela de commun, [ ... ]
que l'une fait souvent de beaux portraits d'une feinme laide, et
l'autre de belles imitations d'une action qu'il ne faut pas imiter.
Dans la portraiture, il n'est pas question si un visage est beau, mais
s'il ressemble; et dans la posie, il ne faut pas considrer si les
murs sont vertueuses, mais si elles sont pareilles celles de la
personne qu'elle introduit?6
Pour Corneille, la vraisemblance dpend des situations et, bien qu'elle suppose la
dom, elle doit toujours tre atteste par l'histoire. Il explique d'ailleurs clairement
sa position au sujet des actions, dans la tragdie : Je n'examine point si elles sont
vraisemblables ou non [ ... ], il me suffit qu' elles sont autorises ou par la vrit de
l 'histoire ou par l'opinion commune des anciens
27
. De fait, Corneille appuie sa
conception du thtre sur une histoire incontestable et que tous au XVIr sicle
jugeaient digne d'admiration, l'histoire de Rome
28
. Bref, il prfre le croyable
au vraisemblable, puisque dans la mesure o il rcusait le rgne exclusif du
vraisemblable, il s'est appuy plus qu' aucun de ses confrres sur la reprsentation
de l'histoire29 et ce, malgr l'attention particulire qu'il portait au respect des
biensances. Ainsi, de faon gnrale, CorneilIe se situe d'abord face aux
Anciens, Aristote, aux rgles. Dans les trois cas, son attitude est identique : la
fidlit de l'inspiration autorise la libert de la cration
30
.
25 Michel Pringent, op. dt. , P. 13.
26 Corneille, op. ci!. Corneille rqxend d' ailleurs cette ide dans l' ptre de La suite du
Menteur , en 1645.
27 Ibid
28 Georges Forestier, Corneille pote d'histoire , dans Corneille, Le. Gd. Othon. Surna, Journe
d' tude organise par le C.M.R 11 (Marseille, novembre 1988), actes runis par Pierre R()llWW.,
dans littiratures classiques, supplment au nwnro 11- janvier 19&9, Paris. Aux Amateurs de
Livres, P. 43.
29 Id., Corneille. Le sens d'une dramaturgie, op. cit., p. 7.
38
Dans ce qu'il se plat appeler la peinture parlante
31
, Corneille reproduit
('histoire en l'embellissant et, sensible la question des biensances, [il
s' assure qu'] il ne livre pas des hros de l'Antiquit de faon brute : il les adapte de
telle sorte que son public franais puisse les L'ide de personnage est
ce point centrale dans les tragdies de Corneille que l'examen des sources et des
rflexions du pote sur l'art dramatique s' imposait avant d'aborder l'thique
hroque qui rgle la construction de ses hros. Qu'il soit emprunt l' histoire de
la Rome antique ou mme la lgende
33
, le hros cornlien tmoigne de la
grandeur et de la majest de la latinit d'or. Orgueilleux et soucieux de sa gloire, il
embrasse dans un lan passionn la tche hroque qui se propose lui
34
. En
ralit, les passions occupent tout le thtre cornlien. Elles forment la trame
premire, mais toujours apparente
35
, de ses tragdies. D'ailleurs, pour
Corneille comme pour les grands esprits de son sicle, il appartient l'me d' tre
passionne
36
. Avec la naissance de la subjectivit moderne, la question des
passions, sur laquelle Descartes va publier les Passions de l'me en 1649,
intressera tout le sicle et au premier chef Corneille, chez qui l'hrosme
correspond une poque de notre histoire o l'nergie personnelle tait [ ... ]
considre comme la plus haute des valeurs
37
. Ces cratures faites pour
l'admiration
38
frappent tant par leur ton exalt que par leur attitude glorieuse :
30 Michel Pringent, op. dt. , P. 5.
31 Corneille, ptre de La suite du Menteur , dans op. cil., p. 364
32 Georges Forestier, op. cit. , P. 33.
33 C'est le cas, notamment, de la tragdie Mde (1635J.
34 Antoine Adam, op. ciL, P. 59.
35 Paul Bnichou, Moraks du Grand Sick, Paris, Ides/Gallimard, 1948, p. 23.
36 Antoine Adam, op. ciL, P. 60.
37 Ibid, P. 58.
38 Paul Bnichou, op. ciL, P. 19.
39
la gloire, voil en effet la raison suprme qui fait agir le hros
39
. Exaltation du
moi qui permet au hros d'ouvrir un passage la grandeur, ce que les Anciens
appelaient la magnitudo animi, tel est le fondement de la vertu hroque chez
Corneille. Dans cette forme exalte de l'orgueil du moi, le hros est destin se
produire en spectacle et triompher. Par consquent, c'est tout en faveur d'une
conception aristocratique de la gloire que la pompe des personnages des tragdies
cornliennes deviendra le fondement le plus solide de la vraisemblance
40
.
D'ailleurs, vivant une poque o les rgles de l'tiquette faisaient partie de
l'esprit de cour, Corneille a mis en scne des hros de l'Antiquit empreints d'une
dignit rgle sur le souci aristotlicien de la vraisemblance et remodels suivant
les exigences d'une biensance aristocratique, de telle faon qu'ils puissent servir
d'exemples au sein d'une socit de cour. Mais l encore, mme si le thtre
cornlien s'invente partir d'une lecture de la Potique aristotlicienne, il se
construit galement la faveur d'un parallle constant entre Anciens et Modernes.
C'est en fait ce parallle qui commande l'invention du personnage et la figure de la
gloire chez Corneille.
Dans une lettre du 17 janvier 1643, Guez de Balzac crivit Corneille,
propos de quelques pages de sa tragdie Cinna :
Vous nous faites voir Rome tout ce qu'elle peut tre Paris et ne
l'avez point brise en la remuant. Ce n'est point une Rome de
Cassiodore, et aussi dchire qu'elle tait au Sicle des Thodorics :
c'est une Rome de Tite-Live, et aussi pompeuse qu'elle tait au
temps des premiers Csars. Vous avez mme trouv ce qu'elle avait
perdu dans les ruines de la Rpublique: cette noble et magnanime
39 Antoine Adam. op. ci t., p. 59.
40 Pierre Glaudes et Yves Reuter, op. cit., p. 8.
40
fiert; et il se voit bien quelques passables traducteurs de ses paroles
et de ses locutions, mais vous tes le vrai et le fidle interprte de
son esprit et de son courage. Je dis plus, Monsieur, vous tes
souvent son pdagogue et l'avertissez de la biensance quand elle ne
s'en souvient pas. Vous tes le rformateur du vieux temps s'il a
besoin d'embellissement ou d'appui. Aux endroits o Rome est de
brique, vous la rebtissez de marbre. Quand vous trouvez du vide,
vous le remplissez d'un chef-d'uvre, et je prends garde que ce que
vous prtez l'histoire est toujours meilleur que ce que vous
empruntez d'elle
41
.
Ces mots de la part d'un des principaux critiques littraires des annes 1630-1640
nous prsentent Corneille comme un pote qui a fait voir Rome tout ce qu'elle
peut tre Paris , cette Rome pompeuse du temps des premiers Csars et qui a
su redployer sur scne sa noble et magnanime fiert en s'assurant, d'un ct,
d'tre respectueux des biensances et, de l'autre, d'embellir le vieux temps.
Cette mise en lumire de tous les lments qui organisent en un ensemble cohrent
la dramaturgie cornlienne va permettre de penser l'hrosme dans les tragdies de
Corneille en tant qu'exaltation d'une grandeur o, on le verra, se donne voir le
souvenir magnifi de l'Antiquit.
Le passage de Guez de Balzac nous indique d'entre de jeu que Corneille
tait soucieux, d'une part, de l'imitation des Anciens et, de l'autre, des
accommodements ncessaires pour rendre la civilisation romaine accessible au
public franais
42
. Ce soin particulier port l' imitation, dnominateur commun
de toutes les formes d'art et surtout dans le thtre classique franais, prend sa
source, encore une fois, chez Aristote qui considre le thtre comme mimsis ou
41 Lettre de Guez de Balzac Pierre Corneille, le 17 janvier 1643, cite dans Pierre Corneille,
Thtre complet, Tome l, Texte tabli avec introduction, chronologie, note bibliographique, notices
et choix de variantes par Georges Couton, Paris, Garnier Frres, 1971, p. 892-893.
41
reprsentation d'hommes en action et d'hommes plus grands que nous lorsqu'il
s'agit de la tragdie. Cette conception du pome tragique ira de pair avec l'ide
d'imitatio comme rappropriation imitative et inventive d' une forme antrieure -
la tragdie antique - qu'en redisant, on rinvente. En effet, les doctes du Grand
Sicle, en redfinissant les rgles de la tragdie accordaient toujours l'imitation
des Anciens et de la Nature une importance capitale. Un sicle plus tard, Louis-
Sbastien Mercier observe toujours que la posie dramatique est le plus sduisant
et le plus ingnieux des arts d'imitation, universellement rpandu, universellement
estim. C'est le plus prcieux hritage que nous aient transmis les anciens. Il ne
demande plus qu' tre perfectionn
43
. Les auteurs tragiques tels que Corneille
ont donc perfectionn cet art imit de l'antique tout en l'investissant d' un savoir
nouveau. cet gard, Chapelain, dans une lettre Favereau disait, au sujet
d'Adonis, un pome du cavalier Marino : je suis bien certain que la nouveaut en
sera dautant plus estimable, que les lumires de l' antiquit y seront par tout, et que
toutes les graces des modernes la coloreront
44
. Corneille, en raison de ses tudes
chez les Jsuites, a profondment assimil une culture ancienne
4s
et cette
mmoire rudite de l'Antiquit romaine hroque lui a permis de reprsenter le
pass en s'en faisant l'interprte pour le faire revivre : c' est la perfection de la
tragdie en tant qu'art mimtique
46
. Mais cette mmoire rudite et historique des
42 Ibid , p- 893.
43 Louis-Sbastien Mercier, Du Thdtre. ou Nouvel essai sur l 'art dramatique, [Document
lectronique], Reprod. de l'dition d' Amsterdam. chez E. Van Harrevelt. 1773, p. 3. (Numrisation
BnF de l'dition de Paris : INALF, l%l-(Frantext; P232).
44 Jean Chapelain, Lettre ou discours de M Chapelain M Favereau, portant son opinion sur le
pome ~ o n i s du cavalier Marino, [Document lectronique], Numrisation BnF de l'dition de
Paris : INALF, 1%I-Reprod. de l'd. Di Parigi, O. di Varano, 1623, Frantext; 0877, p. 5.
45 Michel Pringent. op. cit., p. V.
46 Georges Forestier, op. cil., p. 121.
42
Anciens, Corneille et les autres potes tragiques l'ont partage avec le public de
cour qui ignorait Rome moins que tout le reste
47
. C'est cette mmoire
commune qui donne [ ... ] au personnage le poinon du songe collectit
8
. De
cette faon, Corneille, par un retour la fable antique a pu mettre en scne un
pass revu et corrig, donc lisible par un spectateur qui possde les mmes cadres
gnraux de pense que l'auteur 49 .
Georges Forestier faisait remarquer, dans sa prface l'ouvrage de Roger
Zuber, Les merveillements de la raison, que crer, c'est--dire tre pote, c'est
imiter les modles anciens
50
. D'ailleurs, Zuber a bien rsum cette notion
d'imitatio qui est constitutive du thtre classique. Selon lui, l'imitation consiste
entrer en communication avec les grands esprits. Les grands esprits de
l'antiquit, d'une part, en captant leur souffle
Sl
. Pierre Corneille, en puisant ses
actions et ses hros dans le fonds antique pour composer ses tragdies, a su mettre -
en uvre cette ide, mais en portant une attention particulire l'histoire ainsi qu'
la question des biensances. Ainsi, de ce magasin de faits qui s'appelle l'histoire,
de son foisonnement pittoresque mais hirsute, la posie ne retient d'habitude que la
part compatible avec les biensances
52
. Bref, Corneille emprunte l'histoire
parce qu'elle constitue le fondement de la potique de la" tragdie, mais aussi parce
qu'elle lui fournit des sujets si vrais et si forts qu'ils en paraissent invraisemblables
et qu'ils seraient effectivement inacceptables si, prcisment, ils n'taient "
47 Roger Zuber, op. cit., p. l39.
48 Robert Abirached, op. cit. , p. 44.
49 Georges Forestier, op. cit., p. 41.
50 Id., prface de Roger Zuber, Les merveillements de la raison, op. cit., p. 21.
43
historiques
53
. Ce fonctionnement circulaire de l'histoire
54
est intressant en
ce sens que Corneille, en liant de la sorte fidlit historique et inventions
personnelles (inventio) a su perfectionner les leons des Anciens, mais aussi
prsenter des sujets accessibles et familiers une certaine doxa. Plus encore, la
mission du pote n'est pas de faire connatre le pass, mais de rpondre aux
aspirations du prsent 55 . De cette faon, en parlant du pass, de ce pass
ncessairement rapproch du prsent par les rgles du thtre, au premier rang
desquelles la biensance, la tragdie peut offrir aussi une mditation sur le
prsent
56
. Cette rflexion sur l'actualit contemporaine que Forestier soulve
s'inscrit galement dans la construction des tragdies cornliennes, c'est--dire
dans ce que l'on peut appeler l'amplification. En effet, le rapport au pass, dans la
tragdie, devient non seulement matire de l'invention, mais soutient galement
l'ide selon laquelle le Grand Sicle se pense et se rve comme un retour l'ge
d'or. La notion d'amplification s'explique ainsi partir du fonctionnement
circulaire de l'histoire, alors que l'actualit idologique se confond avec le pass
qu'il doit mettre en scne.
Dans la mise en forme de ses tragdies pendant les annes 1640, Corneille a
choisi l'histoire romaine. Ce choix, fort peu innocent, trouvait sa justification
51 Roger Zuber, op. dt., p. 41.
52 Ibid, P. 29.
53 Georges Forestier, Corneille. Le sens d 'une dramaturgie, op. cit., p. 20.
54 L'expression est de Georges Forestier, dans Ibid
55 Jean Mesnard, Prcis de littrature franaise duXVIr sicle, op. cit., p. 14.
56 Georges Forestier, op. cit., p. 41.
44
essentielle dans le dsir d'illustrer les " grandes ides de Richelieu ,,57 qui, on l' a
vu, a entrepris de redonner aux Franais le sens de la grandeur
58
. Plus encore,
les grandes ides politiques du cardinal ont fort probablement inspir un auteur
comme Corneille qui a enchevtr fidlit l'Antiquit et actualit politique
contemporaine, de sorte que son univers tragique est avant tout celui de la
grandeur, puisque la politique et la tragdie relvent l'une et l'autre d'un mme
ordre, celui de la grandeur
59
.
En fait, Corneille s'est charg d' enseigner l' histoire de Rome au public
franais en la transfigurant par l'idologie actuelle
60
, d'o ces hros, rois,
princes et nobles romains emprunts de l'antique et transforms en grands
seigneurs de la cour de Versailles, avec les habitudes, la pompe et le faste de leur
rang
61
. Corneille puise ses hros dans les trsors antiques pour composer ses
pices tragiques et le rle qu'ils jouaient dans le pass fait retour sur les planches
au profit d'une mise en scne glorieuse de l'aristocratie qui sera maintes reprises
compare ces hros anciens.
Depuis la Renaissance, le retour aux sources de l'Antiquit paenne a
permis une affirmation plus audacieuse que jamais des valeurs aristocratiques
modemises
62
. Au XVIr sicle, la constitution dun tat royal fort sous Richelieu
57 Jacques Maurens, La tragdie sans tragique. Le no-stocisme dans l 'uvre de Pierre Corneille,
Paris, Librairie Armand Colin, 1966, p. 253.
58 Supra, p. 34.
59 Livia Titieni, Le c/assicismefranais : mythe ou ralit, Rome, Editum Dacia, 1997, p. 121.
60 Ibid
61 Benot Duparay, op. cit., p. 23.
62 Paul Bnichou, op. cit., p. 23.
45
puis Louis XIV a contribu donner une importance capitale la noblesse de cour
dans la vie sociale et politique. D'ailleurs, l'poque de Corneille est justement,
dans les temps Modernes, une de celles o les vieux thmes moraux de l'aristocratie
ont revcu avec le plus d'intensit
3
. Puisque la tragdie des annes 1640
s'intresse particulirement aux problmes politiques
64
et que Corneille, selon
Guez de Balzac, a fait voir Rome tout ce qu'elle peut tre Paris
65
, l'ide selon
laquelle certaines pices de Corneille mettent en scne une amplification glorieuse
des valeurs aristocratiques mrite ds lors examen. Paul Bnichou mentionne ce
sujet que l'enthousiasme cornlien baigne tout entier dans l'atmosphre de
l'orgueil, de la gloire, de la gnrosit et du romanesque aristocratiques, telle qu'on
la respirait en France pendant le rgne de Louis XIII, telle qu'elle remplit toute la
littrature de cette poque
66
. Suivant cette ide, les hros que Corneille a
emprunts l'histoire romaine se sont trouvs investis des valeurs nobles de la
France d'Ancien Rgime.
Cette peinture de hros romains mystrieusement franais est notamment
prsente dans la tragdie Cinna que Corneille fait jouer au Thtre du Marais en
1642. Pice dans laquelle est conforme la domination absolue d'Auguste sur
Rome et sur l'empire romain
67
, Cinna ou la clmence d'Auguste prsente la
monarchie franaise le miroir de sa propre accession l'apoge, et, partant, de son
identification dfinitive la puissance et la suprmatie intellectuelle et artistique
63 Ibid, p. 20-2I.
64 Colette et Jacques Scherer, Le mtier d' auteur dramatique )), dans Jacqueline de Jomaron, dir.,
0tcit.,1988, p. 212.
6 Supra, p. 40.
46
romaines
68
. En effet, des rapprochements avec l'actualit politique des annes
1630-1640 semblent le dmontrer. Alors qu'on prsentait cette tragdie Paris,
Richelieu tait nommment dsign par certains milieux comme un
tyran et des conspirations rptes voulurent l'abattre. La France
n'en tait pas moins un royaume et la lgitimit de son chef, Louis
XITI, monarque du droit divin, n'tait conteste de personne.
Auguste, ~ u son apothose finale fait accder la monarchie de
droit divin 9
peut alors trs bien tre compar au roi, voire mme rapproch d'un Richelieu
invit la clmence
70
.
Je suis matre de moi comme de l'univers / Je le suis; je veux l'tre
71
: il
apparat vraisemblable que ces vers trs connus prononcs par Auguste dans la
tragdie pourraient tout aussi bien avoir t clams par Louis XITI. Corneille passe
par le mythe antique pour donner sens l'actualit et cette peinture de l'vidence
monarchique
72
(Auguste atteignant la monarchie de droit divin) n'est ni plus ni
moins qu'un loge allgorique
73
de Louis XITI, lui-mme monarque de droit
divin dans le royaume de France
74
. Forestier explique l'ide d'loge allgorique
comIile prise en compte thtrale de la perfection monarchique - car un roi est
66 Paul Bnichou, op. cU., p. 17.
67 Georges Forestier, op. dt., Il 74.
68 Ibid
69 Ibid, p. 75.
70 Ibid
71 Pierre Corneille, Cinna, dans uvres compltes. op. cil., Acte V, Sc. Ill, v. 1696-1697.
72 Georges Forestier, op. dt., Il 76
73 L'expression est de Georges Forestier, p. 77.
74 Georges Bousqui avance mme, au sujet de Corneille et de l'laboration de Cinna que quelque
intrt que le pote porte l 'histoire romaine, quand il traite de la situation de la Rome antique au
moment o elle vient de passer du gouvernement dmocratique la dictature puis au gouvernement
monarchique, c'est bien la France de Louis xrn qu'il pense, la nouvelle dynastie des Bourbons
et la politique contemporaine qui est l'ordre du jour et fait partout l'objet des discussions. Ses
Romains - tant chang ce qui doit tre chang - sont des Franais de 1640 . Expliquez-
moi... Corneille travers Cinna, Paris, d Foucher, [s.d], p. 49.
47
au-dessus des autres hommes - ou, si l'on prfre, [comme une] inscription dans la
dramaturgie de cette perfection 75 . i n s ~ chez Corneille, les personnages
emprunts l'antique sont rinvents et soumis la reprsentation au profit d'une
amplification et d'une mise en scne grandiose des valeurs aristocratiques. En
d'autres termes, la tragdie cornlienne oscille entre l'loge allgorique de la
dignit humaine et, toutes les fois que son hros est un souverain ou un puissant
hritier, l'loge allgorique de la condition royale
76
. En effet, forme dramatique
prfre par l'aristocratie
77
et expression par excellence des valeurs de la noblesse,
la tragdie, pendant la premire moiti du Grand Sicle, fut considre comme un
art de prestige au service de l'loge des rois 78 .
Les hros tels qu'Auguste, grands, vertueux et gnreux, anims d'une
volont toute puissante et soucieux de leur gloire portent en eux les traces de l'idal
aristotlicien de la magnanimit. En effet, que l'on songe la fin de la tragdie
Cinna o la scne de la clmence de l'empereur nous indique qu'il s'agit l d' un
calcul, [ ... ] de gloire, non de politique
79
, force est de constater que, malgr le
parallle entre la fable antique et la monarchie franaise, le hros cornlien est
soucieux, d'abord, de la prservation de sa gloire et de sa grandeur. Comme le
hros cornlien n'est [ ... ] jamais humble 80 et qu'if ne doute jamais de lui,
Auguste est clment, mais galement magnanime. C'est un moi triomphant en
75 Georges Forestier, op. cit.
76 Ibid , p. 76.
77 Du moins avant la vogue qu'ont connue l'opra et ce que Kristiaan P. ercke appelle les baroque
festive performances.
78 Georges Forestier, op. dt.
79 Paul Bnichou, op. cil., p. 45.
80 Ibid , p. 48.
48
spectacle et cette noble et magnanime fiert
81
que Balzac assignait au hros
romain dans Cinna s'accomplit dans une apothose de la gloire o la plus grande
vertu rside dans une nouvelle exaltation [du] moi, par laquelle il s'assure lui-
mme contre les injures du destin
82
. Cette souverainet du moi s'affirmait dj
chez Montaigne, au moment mme o se formulent les traits caractristiques de la
subjectivit moderne. Chez Corneille, ce moi souverain est tantt Mde assumant
pleinement son destin, tantt Auguste, avec sa volont omni-puissante et sa bont
ou mme encore le Vieil Horace, vrai reprsentant de la gnrosit
83
. Presque
partout dans ses tragdies, le hros cornlien est magnanime. Cette magnanimit,
hrite d'Aristote, est imprgne d'lments stociens, elle est respectueuse de
l'ordre rpublicain, eUe est l'gide hroque qui rsume et protge l' hritage de la
vertu romaine84 . Jean Mesnard a rsum au mieux ces aspirations qui ont anim
le Grand Sicle:
le socratisme de Montaigne, le progrs dans la conscience de soi :
voil qui permettait de retrouver une stabilit dans le chaos des
apparences et des opinions. De mme le stocisme, qui imprgna si
fort les esprits les plus cultivs au tournant du xvrr: sicle, tend
faire prvaloir l'autorit de la raison sur le dsordre des passions
85
.
Attribuable aux efforts de l'humanisme, le retour du stocisme, rponse
de l'orgueil la ncessit
86
, va imprgner la littrature classique. En fait, la
cration de notre tragdie est comme conditionne par la renaissance du
81 Supra, p. 40.
82 Paul Bnichou, op. ciL, p. 34.
83 Jacques Maurens, op. cit., p. 23.
84 Marc Fumaroli, op. cit., p. 333.
85 Jean Mesnard, op. ciL, p. 12.
86 Paul Bnichou, op. ciL, p. 39.
49
stocisme
87
et Corneille, fidle aux courants de pense ambiants, mettra en scne
des personnages dont la grandeur, la vertu et l'orgueil prolongeront les prceptes
dicts par l'cole du Portique. Caractris par une sagesse de l'orgueil, un
certain pli de dsintressement ou d'quit, par lequel le moi s'assure l'avance
contre un humiliant dmenti du destin
88
, le stocisme et l'ide no-stocienne de
la gnrosit investissent l'univers tragique cornlien, de Mde Cinna, en
passant par Le Cid et, bien sr, Horace.
Doctrine qui reprsente l' une des grandes philosophies hellnistiques, et qui
fut thorise par le Romain Snque, le stocisme permet au hros cornlien soumis
la dfaite de fantasmer sur une certaine victoire, laissant ainsi la libert au moi
hroque soumis aux revers de s'lever au-dessus de ceux-ci pour conserver sa
gloire, sa vertu et sa grandeur. On retrouve ici l'esprit du De constantia sapientis,
dialogue avec Srenus o Snque entendait dmontrer son ami picurien que le
sage ne peut subir d'outrage
89
. En distinguant deux sortes d' outrages, l' injure et
l'offense, le philosophe soutient que le sage est l'abri de tout : ni injure ni
offense ne sont capables de l'atteindre
90
. Ainsi fond sur la doctrine des
indiffrents, le stocisme est une vertu du dtachement
91
o la constance du
sage l'invite ne croire qu'en lui-mme et ne viser qu' l'lvation de son
me, la plus belle de toutes ses vertus
92
. Cette ide de vertu occupe une plac.e
prpondrante dans la pense stocienne. De fait, Snque considre que le sage
87 Jacques Maurens, op. cil.
88 Paul Bnichou, op. cit. , p.4l.
89 Snque, Dialogue, Tome N , Pdris, Socit d' dition Les Belles Lettres, 1965, 1-32.
90 Ibid , 11-4.
50
ne peut rien perdre : il a tout plac en lui-mme, n'a rien remis la fortune; ses
biens ne courent aucun risque, puisqu'il n'en connat d'autre que la Vertu
93
, en
consquence de quoi aucune injure ne peut l'atteindre. Le sage stocien est un tre
invulnrable, d'une tranquillit intrieure absolue
94
et d'une fermet
d'me
95
hors du commun. Parfois, mme l'injure peut lui tre profitable,
puisqu'elle lui permettra de faire l'essai de sa vertu. Pour la libert consiste
lever son me au-dessus des injures et se rendre tel qu'on ne tire plus aucune
joie que de soi-mme, divorcer avec les choses extrieures, de manire ne pas
mener la vie anxieuse de 1 'homme qui apprhende le rire et les propos de tout
venant
96
}).
Par consquent, la vertu hroque cornlienne de la grandeur et de la
gnrosit est telle que les outrages n'atteignent jamais le hros, car la distance
qui le spare du monde infrieur est trop grande pour qu'aucune force malfaisante
puisse lever ses coups assez haut
97
. Ainsi, la doctrine stocienne fut adapte
aux besoins des guerriers, dont elle pouvait stimuler l' en les plaant au-
dessus des vicissitudes des vnements, en faisant rayonner leur "gloire" 98}) .
Plus encore, le dsintressement magnanime du vainqueur rpond, sur un ton plus
haut et plus serein, au dfi stoque du vaincu
99
. L'attitude glorieuse des hros que
91 Paul Bnichou, op. cit., p. 42.
92 Snque, op. cit., XI-l.
93 Ibid, V-4.
94 Ibid, IX-3.
95 Ibid, xm-l.
96 Ibid, XIX-3.
97 Ibid, IV-l.
98 Jean Mesnard, op. cit. , p. 136.
99 Paul Bnichou, op. cit., p. 44.
51
Corneille offre en modles au public est donc teinte par ces ides toutes
stociennes. Horace, tragdie prsente en 1641, tmoigne d'ailleurs de cet idal
stoque o constance, vertu et exaltation de soi s'enchevtrent au sein d'une
dialectique entirement domine par la notion de gloire. Que l'on songe d'entre
de jeu au moment le plus tendu de la pice, ce moment d'ubris o le Vieil Horace
vient d'apprendre par Julie que son fils a prfr prendre la fuite au lieu de venger
la mort de ses frres, de dfendre sa patrie ainsi que la mmoire glorieuse de son
nom :
Julie: Que vouliez-vous qu'il fit contre trois?
Le Vieil Horace : Qu'il mourt
1OO
.
Le sublime que renferme ce qu'il mourt et qui devait tant frapper Boileau
illustre merveille ce que le spectacle cornlien met en scne : 1' identit de
l'apptit vainqueur et de la gloire, [1'] talage ingnu du moi, [les] chocs de
l'orgueil offensif et de l'orgueil bless
10l
.
La constance, terme cl du stocisme, fait galement partie du personnage
tragique. D'ailleurs, la pice s'ouvre sur ces mots de Sabine :
Le trouble de mon cur ne peut rien sur mes larmes
Et parmi les soupirs qu'il pousse vers les cieux,
Ma constance du moins rgne encor sur mes yeux
l02
.
Mais c'est la soif de gloire et de grandeur qui fait vritablement agir les hros dans
Horace. Cette tirade d'Horace, prt mourir pour sauver son pays et, surtout,
glorifier son nom, le confirme :
100 Pierre Corneille, Horace, dans op. cit, Acte III, Sc. VI, vv. 1021-1022.
lOI Paul Bnichou, op. cit., p. 25.
Combattre un ennemi pour le salut de tous
Et contre un inconnu s'exposer seul aux coups,
D'une simple vertu c'est l'effet ordinaire :
Mille dj l'ont fait, mille pourraient le faire;
Mourir pour le pays est un si digne sort
Qu'on briguerait en foule une si belle mort;
Mais vouloir au public immoler ce qu'on aime,
S'attacher au combat contre un autre soi-mme,
Attaquer un parti qui prend pour dfenseur
Le frre d'une femme et l'amant d'une sur
Et rompant tous ces nuds, s'armer pour la patrie
Contre un sang qu'on voudrait racheter de sa vie,
Une telle vertu n'appartenait qu' nous;
L'clat de son grand nom lui fait peu de jaloux
Et peu d'hommes au cur l'ont assez imprime
Pour oser aspirer tant de renomme. 103
52
On le voit ici clairement : c'est l'ide de gloire qui inspire le jeune Horace, bien
plutt que l'amour de la patrie
104
. L'apptit de gloire de ce hros s'illustre
nouveau dans cette rplique o il s'adresse Curiace :
Quoi! Vous me pleureriez mourant pour mon pays!
Pour un cur gnreux ce trpas a des charmes;
La gloire qui le suit ne souffre point de larmes,
Et je le recevrais en bnissant mon sort,
Si Rome et tout l'tat perdaient moins en ma mort. lOS
En somme, dans cette tragdie, gloire, orgueil, chevalerie, amour, stocisme, [ .. . ]
tout se soutient mutuellement, dans une connexion constante et intime des forces
les plus rudes et les plus archaques avec les plus dlicates
lO6
.
Tout compte fait, que ce soit en lien avec l'actualit politique et les visions
de Richelieu sur un tat royal fort; avec les thories sur l'art dramatique de
102 Pierre Corneille, op. cil., Acte l , Sc. I, vv. 8-10.
103 Ibid , Acte II, Sc. III, vv. 437-452.
104 Antoine Adam, op. dt.
105 Pierre Corneille, op. cit., Acte II, Sc. I, vv. 398-402.
53
Corneille axes sur l'ide de gloire; avec un parallle entre la France du :xvrr:
sicle et la latinit d'or; avec l'amplification des valeurs de la noblesse ou encore
les prceptes stociens, chaque fois, tout converge vers une seule et mme chose :
1 'hrosme. L 'hrosme, en effet, est le moteur qui fait toujours agir le personnage
cornlien et, mme si celui-ci est mis en rapport tantt avec la volont de grandeur
de Richelieu, tantt avec la Rome glorieuse, tantt avec les ides de l'cole du
Portique, l'hrosme est partout prsent, comme trame de fond, comme fil
d'Ariane. Et c'est dans cette apothose de la gloire que le hros cornlien volue,
de pice en pice, depuis Mde jusqu'Poryeucte.
Cicron disait, dans le livre III du De Oratore, que l' loquence est une
rivire qui se partage en plusieurs bras, mais vient d'une mme source, o qu'elle
aille, son allure et son ornement sont les mmes 107 . De mme pour le thtre de
Corneille et en reprenant la formule de Cicron, il est ais d'affirmer que la
grandeur, la magnanimit, la vaillance, la vertu, l'orgueil et l'audace aristocratique,
sont autant de rivires qui se partagent en plusieurs bras (l'actualit politique, le
retour la fable antique, l'amplification et le stocisme), mais drivent d'une mme
source, l'hrosme. O qu'ils aillent, leur allure et leur ornement sont les mmes.
quels destins cet hritage sera-t-il bientt promis? Il s'agit maintenant
d'examiner de quelle faon, partir de la crise de la conscience europenne et
pendant le Sicle des Lumires, s'est articule la notion d'hrosme dans le thtre
106 Paul Bnichou, op. cit., p. 78-79.
54
et, en particulier, dans la parodie rotique des auteurs classiques. Sous ce jour, la
parodie constitue l'un des rvlateurs par excellence du rapport que le :xvnr sicle
a entretenu avec l'Antiquit, mais aussi avec le sicle qui l' a prcd. En effet, il
semble que la parodie rotique de Corneille constitue un phnomne
particulirement significatif dans un sicle o les proccupations changent et o la
figure de la gloire s' en trouve galement modifie. Du personnage cornlien,
emblme de vertu, hros romain corrig suivant les biensances et la dom, nous
passerons, pendant les Lumires, un hros dpouill des fastes du Grand Sicle,
voire un hros travesti, porte-tendard d'une critique libertine. Alors que la
tragdie classique prenait appui sur un parallle oratoire qui s' effectuait avec la
latinit d'or, avec une Rome hors du temps, le Sicle de Voltaire va s'identifier
davantage la priode dcadente de l'Empire romain. Le chapitre suivant
permettra de penser les modifications que connatra le hros, mais aussi de
comprendre les motivations de ce genre de parodie dans un sicle que Paul Hazard
appelait l'ge de la critique et qui se distingue par son esprit libertin et sa critique
gnralise.
107 Cicron, De l 'Orateur/De Oratore, Livre III, texte tabli, traduit et annot par Franois Richard,
Paris, d. Garnier Frres, [s.d), p. 377.
CHAPITRE III
L'IDAL CLASSIQUE
AU PRISME DE LA CRITIQUE LmERTINE
Fondamentalement, l'importance de
la pratique parodique dans la
littrature du XVIIr sicle
est un signe du malaise qu'prouvent
les Lumires se situer par rapport la culture
classique. Parce qu'elle est la fois
emprunt et raillerie,
imitation et mise distance,
la parodie est profondment ambivalente:
[. .. ] elle consacre autant qu'elle sape
les uvres qu'elle dtourne.
Sylvie Dervaux
56
Au seuil de ce que Paul Hazard a appel la cnse de la conSCIence
europenne et dans un contexte o Charles Perrault publie, de 1688 1697, ses
dialogues sous le titre de Parallle des Anciens et des Modernes, la France a
dsormais conscience d'avoir un pass littraire digne de mmoire, un pass qui la
met au niveau des fameux modles de perfection
1
. Hritier des valeurs du
siecle de Louis XlV; siecle des grands hommes, des beaux arts et de la
politesse
2
, le sicle de Voltaire est en mme temps caractris, tant au point de
vue des lettres que de la pense, par la critique. En effet, la critique universelle
s'exerce dans tous les domaines, littrature, morale, politique, philosophie; elle
est l'me de cet ge ge querelleur o les passions sont
rhabilites au nom de la raIson et de la nature; ge querelleur o la
philosophie, fiUe en quelque sorte du libertinage
4
, est toute entire axe sur une
recherche du bonheur : enfin, le got gnralis pour les jouissances se dploie au
sein d'une rhtorique allusive du plaisirS .
n suffit, titre d'exemple, de penser au dvergondage effrn de la
Rgenc du duc Philippe d'Orlans, o la disposition aux plaisirs se conjugue
avec un air de libert qui souffie sur la France. Mais le XVIIr sicle, bien plus
qu'orient par une qute plaisante de bonheur, commena dans l'ironie
7
. De
1 Nomi Hepp, L' arrire saison 1685-1715 , dans Jean Mesnard, dit. , Prcis de littrature
franaise du XVIr sicle, Paris, Presses Universitaires de France, 1990, p. 310.
2 Voltaire, Prcis du sicle de Louis xv, dans uvres compltes, Tome 19, [s..J, [s.1.J,1775, p. 177.
3 Paul Hazard, op. cit. , p. 18. '
4 Patrick Wald Lasowski, Libertines, Paris, Gallimard, coll. Essais }}, CCx, 1980, p. 116.
5 Jacques Rustin, Le vice la mode. tude sur le roman franais du XVIJr sicle de Manon Lescaut
l'apparition de La Nouvelle Hloise (1731-1761), Paris, ditions Ophrys, 1979, p. 86.
6 Pter Nagy, Libertinage et Rvolution, Paris, Ides/Gallimard, 1975, p. 28.
7 Paul Hazard, op. cit., p. 13. '
57
fait, l'ironie se gnralise dans les murs publiques. De l'esprit fort au mauvais
esprit, un vaste mouvement collectif qui s'ignore encore prend pour cibles les
anciennes pesanteurs
8
. Ds lors, les valeurs du Grand Sicle sont tournes en
ridicule
9
et, dans les salons parisiens comme dans la socit, pigrammes,
pamphlets et crits satiriques de toutes sortes se multiplient. Tout n'est que
pointes, que piques, que flches ou que pavs
lo
, dans la vie mondaine comme
dans la philosophie et la littrature.
Suivant cet esprit railleur, la littrature devient le champ de bataille des
ides II . Le burlesque, qui connat une vogue sans prcdent depuis les dbuts de
l'ge classique, devient un courant important. Dans la premire moiti du sicle,
on rcrit des textes de l'Antiquit sous un mode parodique. Seulement chez
Marivaux, titre d'exemple, c'est tantt Tlmaque
l2
et tantt Homre
13
qui
passent dans le collimateur de la critique, souvent libertine. D'ailleurs, c'est sous
le mode satirique que la littrature libertine manifeste la plus grande fcondit
I4
.
Sous l'gide de cette critique souriante, le got de l'hro-comique se
rpandit, gagna de proche en proche et devint une mode; on se plut enfler les
8 Patrick Wald Lasowski, prface, Romanciers libertins du XVIlr sicle, Paris, Ga11imard,
Bibliothque de la Pliade , 2000, p. XIll.
9 Ibid , p. XIV.
10 Paul Hazard, op. cit.
Il Ibid, p. 215.
12 Pierre Carlet de Chamblain de Marivaux, Le Tlmaque travesti , comprenant les treize derniers
livres retrouvs et imprims pour la premire fois, avec introduction et commentaire par Frdric
DelofIre, Genve, Droz, coll. Textes littraires franais }}, 1956 [1714].
13 Id., L 'Homre travesti ou l 'lliade en vers burlesques, dans uvres de jeunesse, Paris, Gallimard,
coll. Pliade ,1972 [1717].
14 Pter Nagy, op. cil. , p. 56.
58
petits sujets et rapetisser les grands
I5
)}. Dans ces circonstances, les hros
magnanimes du thtre classique se sont trouvs transforms, voire compltement
mtamorphoss. C'est que les proccupations qui habitent la conscience des
Lumires ne sont pas les mmes qu'au sicle prcdent. Anim par un esprit
critique qui travaille un renversement des valeurs au nom des augustes lois de la
raison
I6
, le :xvrrr sicle littraire, selon Paul Hazard, s' est en quelque sorte lass
du hros inspir de la grandeur romaine :
Du hros nous ne voulons plus, on l'a trop lou, il nous agace et
nous irrite. Prenons-le pour cible et criblons-le [ . .. ]. Ce hros trop
vant n'est qu'un orgueilleux, un tmraire, un destructeur [ .. . ]. Il
faut toujours ce vaniteux un thtre et des spectateurs; il brille, il
s'aurole de gloire, mais ds qu'on le regarde de prs, on voit son
ambition, flau du genre humain. Que les anciens le prnent, s'ils le
veulent : nous, nous l'avons en horreur [ .. . ].17
Dsormais, il n'est plus question d'offiir au regard des spectateurs des hros plus
grands que nature, comme le faisait Corneille en son temps dans ses tragdies. La
notion de gloire est mme carte : il n'y a plus de gloire
I8
. En fait, ces notions
chres au Grand Sicle semblent avoir t remplaces par la moquerie qui devient
une des attitudes favorites de l'esprit
19
. Le got pour le travestissement
burlesque, pour les pomes hro-comiques et la parodie en tmoigne d'ailleurs
amplement. Mais il faudra revenir sur le hros et la figure de la gloire, puisque
mme si le personnage connatt les assauts de la critique, il n'en reste pas moins
qu'au thtre, la tragdie se maintient et qu'elle reste le grand genre dramatique
IS Paul Hazard, op. cit., p. 14.
16 Ibid , p. 39.
17 Ibid , P. 162-163.
18 Patrick Wald Lasowski, op. cil.
19 Paul Hazard, op. cil., p. 14.
59
par excellence
20
. De fait, on joue encore la Comdie-Franaise les tragdies
classiques de Corneille ou de Racine et, en apparence, le grand sicle se
prolongeait dans sa majest souveraine, et ceux qui se mlaient de penser et
d'crire n'avaient plus qu' reproduire les chefs-d'uvre qui venaient de natre
profusion
21
. Les auteurs se conformaient donc aux modles classiques, du moins
jusqu'au mitan du sicle, alors que l'on vit apparatre, en un temps o les Lumires
deviennent militantes, la tragdie la manire de Voltaire, laquelle se transforme
en une tribune pour la propagande de ses ides
22
hostiles l'intolrance et
l'absolutisme. Somme toute, le :xvnr: sicle est ainsi un temps o le respect de
la tradition et le got du nouveau concourent modifier la distinction des genres et
redfinir leur identit dans le cadre d'une dramaturgie plus souple
23
. En effet,
reprsent devant un public de plus en plus clectique, le thtre se caractrise
dornavant par une multiplication des pices et des genres, tel le drame bourgeois,
invent par Diderot, ainsi que l'opra-comique.
Mais la vie thtrale est aussi clandestine. Depuis le rtablissement de la
censure en 1702 et, surtout, aprs la mort du Roi Soleil, les initiatives prives se
multiplient et les thtres clandestins deviennent des endroits de plus en plus priss
par une certaine lite de la socit franaise. G. Capon et R. Yve-Plessis rapportent
d'ailleurs ce sujet qu'il tait alors frquent que,
20 Alain Viala, op. ciL, p. 251.
21 Paul Hazard, La crise de la conscience europenne, 1680-1715, Vol. I, Paris. Ides/Gallimard,
1961, p. g.
22 Alain Viala, op. cil., p. 257.
23 Ibid, p. 246.
60
dans les petites maisons, toute pudeur bannie, des pices
spcialement commandes par le seigneur du lieu, ravissaient d'aise
et mettaient en folie un public de petits-matres et de courtisanes,
transports pour quelques heures en pleine orgie antique
24
.
Lieu fort recherch par les amateurs de l'art des trteaux, les thtres privs ou
clandestins taient les endroits idaux pour jouer de petites pices burlesques ou
tout simplement grivoises qui, produites dans la clandestinit, chappaient la
censure et permettaient aux htes de jouer la comdie.
Franois-Charles Racot de Grandval (1710-1784) tait cette poque
comdien au thtre de la Comdie-Franaise. Sa matresse, Mademoiselle
Dumesnil, tragdienne au mme thtre, fait en 1752 l'achat d'une petite maison
donnant sur les rues Blanche et Royale. Peu de temps aprs, Grandval se porte
acqureur d'une proprit rue Royale et fait communiquer cette dernire avec celle
de sa matresse. C'est dans ce lieu agrable, la fois Paris et la campagne et
qu'on dsignait sous le nom gnrique de Barrire Blanche
25
que nos deux
comdiens prsentent des pices, souvent composes par Grandval fils lui-mme.
En effet, cet acteur de thtre est aussi l'auteur de plusieurs pices, et,
principalement de parades en vaudevilles et de tragdies parodies. D'ailleurs,
les deux acteurs taient trop pris de leur art pour ne pas sacrifier la
mode du jour : la comdie de socit. Mais ils taient aussi trop
avertis des choses de la scne pour songer acclimater sur le petit
thtre [ .. . ] des pices de la maison de Molire. Bon pour les
profanes de jouer par plaisir la tragdie et la comdie classique.
Pour ces gens du mtier, au contraire, le thtre ne pouvait devenir
un divertissement que si le rpertoire tranchait par un violent
24 G. Capon et R Vve-Plessis, Les thtres clandestins. Paris galant au dix-huitime sicle, Paris,
Plessis Librairie, 1905, p. 15.
25 Ibid, p. 224.
61
contraste avec leurs tirades coutumires. C'est pourquoi cette
tragdienne et ce comdien choisirent la seule espce dramatique
qui, par antithse, les changet dans leurs habitudes : le burlesque, la
parade et la bouffonnerie
26
.
Dans le prolongement de son got particulier pour la parodie, Grandval crit, en
1752, La Nouvelle Messaline, tragdie burlesque en un acte, mettant en scne une
Messaline insatiable dans la dbauche, anime par des dsirs sexuels que ses
amants ne parviennent jamais assouvir et qui dcidera, finalement, fortement
due, d'aller jouer les fausses dvotes afin, dit-elle, de tter du moine
27
aux
Carmes.
Cette pice de Grandval fils attire l'attention dans la mesure o elle reprend
quelques-uns des aspects les plus significatifs de l'esthtique classique du Grand
Sicle. Construite selon les rgles de la dramaturgie aristotlicienne, cette pice
emprunte l'Histoire un personnage connu de tous et respecte dans sa conduite la
rgle des trois units du pome dramatique. Mais si l'action est crite en
alexandrins, il n'en reste pas moins que le sujet s'carte passablement de l'idal
glorieux hrit de l'antique et repris au XVIr sicle. C'est ainsi que cette tragdie
burlesque nous offre une parodie de la tragi-comdie Le Cid de Pierre Corneille,
alors que certains des vers les plus connus du clbre dramaturge sont rinvents
dans le cadre d'une mise en scne du libertinage de murs. Qu'une pice rotique
26 Ibid, p. 228-229.
27 Franois-Charles Racot de Grandval, La Nouvelle Messaline, op. cit. , scne XIV, p. 240. Cette
dition de Pauvert date toutefois de 1880. dulcore avec le temps, elle a subi, quelques endroits,
des variantes qui touchent l'intgrit du texte original. Nous connaissons trois versions de la
pice : l'dition de 1752, probablement (Cote BnF Enfer-910), et celle de 1773 (Cote BnF Enfer-
721). Nanmoins, pour les besoins de l'analyse, nous utiliserons l ' dition de Pauvert Nous
remercions M. David Trott d' avoir bien voulu nous communiquer les rsultats des recherches qu' il a
62
des Lumires s'approprie certains passages d'une des uvres les plus joues au
sicle mrite donc une attention particulire sur son fonctionnement
parodique ainsi que sur les raisons qui ont pouss un auteur imiter le grand genre
par excellence du Sicle de Louis XIV.
La vritable vogue qu'a connue la parodie thtrale pendant le sicle de
Voltaire, cette vague de citations et de rappropriations ironisantes du canon
thtral lgues par le classicisme
28
, invite se demander, d'entre de jeu, s'il
peut s' agir l d' un genre en soi, et interroger, en particulier, les thoriciens qui
l'ont pense depuis l'Antiquit. Certes, l'intrt que suscite la parodie est fort
ancien et bon nombre de thoriciens, penseurs et philosophes se sont penchs sur
cette notion ds l'origine des lettres occidentales. Dj au IV sicle avant notre
re, la pardia ctoyait la comdie l'intrieur du tableau des genres dramatiques
et narratifs que dressait Aristote dans sa Potique. Mme s' il est fort probable que
le stagirite ait tudi plus en profondeur la place de la parodie au sein des
principaux genres littraires, force est de constater que ces pages ne nous sont pas
parvenues. TI faudra donc attendre les crits des auteurs latins, Cicron et, au rr
sicle, ceux de Quintilien surtout, pour voir natre les premiers essais d'une
rflexion sur la parodie. Dans le livre VI de son Oratoria Institutio, profondment
influenc par l'auteur du De Dratore, Quintilien s' interroge sur le rire et c'est dans
les termes suivants qu' il explique l' une des sources les plus ordinaires de la
menes la Bibliothque Nationale de France et qui nous ont permis d' avoir connaissance des
variantes du texte de la pice.
28 David TroU, op. cit., p. 201
63
plaisanterie
29
: [ ... ] on travestit certains vers connus de tout le monde; ce qu'on
appelle JXUodie
30
. Indissociable ds l'Antiquit d'un lien avec le rire, le comique
et le travestissement, l'insertion parodique joue la fois sur la reconnaissance et
le contraste: il s'agit d'introduire dans un discours des citations de textes connus
en les modifiant de telle sorte qu'elles prsentent des diffrences comiques tout en
restant reconnaissables
31
.
L'Antiquit n'aura pas dfini clairement la parodie en tant que genre
littraire. Rduite une espce de pratique de la citation dtourne
32
, elle est,
au cours des sicles suivants et surtout pendant la priode classique, la laisse-pour-
compte des potiques. Elle se rfugie alors dans les traits de rhtorique et
appartient dsormais au domaine des tropes. C' est ainsi qu' on la retrouve chez Du
Marsais, en 1730, dans le Trait des Tropes, voisinant les figures de sens adapt o
l'auteur donne le nom de parodie un ouvrage en vers dans lequel on dtourne,
dans un sens railleur, des vers qu'un autre a faits dans une vue diffrente
33
. Du
Marsais fait aussi un constat important: Les vers les plus connus sont ceux qui
sont le plus exposs la parodie
34
. Nanmoins, la parodie semble encore difficile
dfinir : plaisanterie souvent associe au comique, elle introduit une sorte de sens
dtourn, mais doit en mme temps porter en elle la double dimension, chre
Horace, du docere et du delectare. On en prendra pour preuve ces mots de l'Abb
29 Quintilien et Pline Le Jeune, uvres compltes, Paris, Librairie de Firmin-Didot et Cie, [s.dl, p.
235.
30 Ibid, p.234.
31 Daniel Sangsue. La parodie, Paris, Hachette, coll. Contours Littraires , 1994, p. 16.
32 Ibid
33 Du Marsais, Trait des Tropes, Paris, Le Nouveau Commerce, 1977, p. 219-220.
34 Ibid , P. 220.
64
Sallier qui, dans son Discours sur l 'origine et sur le caractre de la parodie,
maintient que cette pratique doit s'attacher plaire en instruisane
s
. De plus,
l'article parodie de l'Encyclopdie, essentiellement inspir du Discours de
l'Abb Sallier, maintient l'aspect comique de la parodisation, mais en confondant
toutefois la parodie avec le burlesque et le ridicule. Pour l'auteur de l'article, la
parodie est une
plaisanterie potique, qui consiste appliquer certains vers d'un
sujet un autre pour tourner ce dernier en ridicule, ou travestir le
srieux en burlesque, en affectant de conserver autant qu'il est
possible les mmes rimes, les mmes mots & les m!lles cadences
36
.
Ce n'est qu' la fin du sicle, avec L'Essai sur la parodie d'Octave
Delepierre et l'article de Gustave Lanson sur la parodie dramatique au :xvnr
sicle que la parodie sortira de son statut d"'ingnieux badinage" ou
d"'amusement philologique" pour tre dfinie dans sa spcificit et envisage [ ... ]
d'un point de we social et politique
37
. Lanson, surtout, partir d'un recensement
de plus de deux cents parodies dramatiques entre 1710 et 1789, considre que la
parodie est devenue une catgorie suffisamment importante et reconnue pour
intresser l'histoire littraire
38
. Affirmant qu'on est en prsence d'un genre
stable et dfini
39
, Lanson souligne que les parodies de tragdies attachent les
caractres et les situations des noms ridicules, des conditions triviales
40
. Cette
35 Abb Sallier, Discours sur l'origine et sur le caractre de la parodie , dans Histoire de
l'Acadne royale des Inscriptions et Belles Lettres, t. VII. 1733, p. 407-408.
36 [s. al, {( Parodie , dans Coll., Encyclopdie ou Dictionnaire raisonn des sciences, des arts et
des mtiers, Lausanne, Socits Typographiques, Tome XII, 1781-1782, p. 72-73.
37 Daniel Sangsue, op. ci L, p. 25.
38 Ibid
39 Gustave Lanson, {( La parodie dramatique au xvnr sicle , dans Hommes et Livres, Genve,
Slatkine Reprints, coll. Ressources , 1979, p. 261.
40 Ibid, p. 266.
65
dgradation des personnages et de l'action est pour la premire fois porteuse du
poinon de la critique, dans un sicle justement caractris par la critique
universelle.
C'est partir de toutes ces rfleXions que Grard Genette, dans
Palimpsestes, donnera une dfinition de la parodie en tant que pratique
hypertextuelle. Rsume comme une transformation ludique d'un texte
singulier
41
, elle
modifie le sujet sans modifier le style, et cela de deux faons
possibles: soit en conservant le texte noble pour l'appliquer, le plus
littralement possible, un sujet vulgaire (rel ou d'actualit) : c'est
la parodie stricte; soit en forgeant par voie d'imitation stylistique un
nouveau texte noble pour l'appliquer un sujet vulgaire : c'est le
pastiche hro-comique. Parodie stricte et pastiche hro-comique
ont donc en commun, malgr leurs pratiques textuelles tout fait
distinctes (adapter un texte, imiter un style), d'introduire un sujet
vulgaire sans attenter la noblesse du ~ l e qu'ils conservent avec le
texte, ou restituent par voie de pastiche
4
.
Genette insiste sur le fait que la parodie se situe sur le mode de la transformation et
non de l'imitation, o l'on pourrait retrouver le travestissement burlesque. La
diffrence entre les deux genres souvent confondus est maintenant tablie.
Toutefois, Genette abandonne la dimension comique de la parodie au profit de trois
nouveaux rgimes : le ludique, le satirique et le srieux, s'attardant davantage sur la
parodie srieuse.
41 Grard Genette, Palimpsestes. La littrature au second degr, Paris, Seuil, coll. Potique ,
1982, p. 164.
42 Ibid , p. 29-30.
66
Somme toute, de Quintilien jusqu' Genette, la rflexion sur la parodie a
beaucoup volu. Alors qu'elle n' tait associe qu'au rire et au comique dans
l'Antiquit, elle est devenue pratique de sens dtourn l'ge classique. Mais c'est
la fin du sicle que la critique confre la parodie toute son importance de
faon dfinitive. En effet, grce aux travaux de Delepierre et de Lanson, la
rflexion s'attarde dsonnais la parodie dramatique du sicle des Lumires.
Dfinie comme genre spcifique, dans un sicle de critique, elle semble avoir
acquis autant d'importance que la tragdie classique au sicle prcdent.
cet effet, il est intressant de constater quel point l'on tente aujourd'hui
d'analyser son fonctionnement, mais aussi ses motivations, au sein d'un sicle o
ce genre s'est impos, tant par sa profusion que par son aspect critique. Hans
Mattauch rappelle que les parodies tragiques ne prsentent gure de vritable
action dramatique, mais plutt des tudes de caractres satirico-parodiques de
quelques personnages historiques [ ... ] donc pris dans le grand rservoir o puisait
encore la tragdie 43 . De surcrot, il soutient que ce genre de parodie fait
paratre dans un miroir dfonnant les conventions 44 classiques hrites du
Grand Sicle. Dans le prolongement de cette ide, Flix Gaiffe, dans Dcadence
et transformation de la tragdie et de la comdie au xvnr: sicle, mentionne,
propos des uvres classiques, que plus ces modles ont t admirs, plus les
43 Hans Mattauch, La parodie du geme tragique ses dbuts , dans Burlesque et formes
parodiques dans la littrature et les arts, Actes du Colloque de l'Universit du Maine, Le Mans, 4-7
dcembre 1986, Actes runis par Isabelle Landry-Rouillon et Maurice Mnard, Seattle, Papers on
French Seventeenth Century Literature, 1987, p. 154.
44 Ibid, p. 150.
67
crivains hsitent s'carter d'une formule qui a si brillamment russi
45
. Cette
remarque rejoint celles qui ont prcd et nous amne considrer la grande
ambivalence de la parodie que Quintilien avait dj releve. En effet, il suffit de
s'attarder d'emble l'tymologie du mot para qui signifie en mme temps
ct et contre, pour se rendre compte de la manire dont ce terme allie deux
dimensions. La parodie est la fois faite de proximit, puisque l'hritage classique
semble si imposant que les auteurs tardent s'en loigner, mais aussi faite de
distance, si l'on considre son aspect burlesque, comique et parfois volontiers
critique. En fait, ce sont surtout les uvres des grands auteurs classiques qui furent
parodies au sicle, non seulement parce qu'elles reprsentaient le plus
haut degr d'accomplissement dans un genre donn
46
, mais aussi dans une
perspective qui s'inscrit au sein mme de ce sicle o l'on soumettait littralement
tous les genres et toutes les formes de pense un regard critique. D'ailleurs, la
parodie semble troitement lie l'esprit des Lumires. L'essor de l'esprit critique
au sicle est, de ce fait, indissociable d'une reprise des grands genres et se
dploie, par le fait mme, sur un double aspect: mme si l'on en fait une critique,
l'on reprend pourtant ces formes hrites du sicle prcCdent, dans un rapport de
filiation, voire comme une admiration dtourne, un hommage qui ne veut
s'avouer comme teI
47
. Cette double attitude qu'entretient le sicle avec
l'esthtique classique pourrait peut-tre expliquer le caractre ambivalent, la dualit
45 Flix Gaiffe, Dcadence et transformation de la tragdie et de la comdie au xvnr sicle, dans
Das franzosisch Theater des 18. Jahrhunderts, Darmstadt, Wissenschaftliche Buchgesellschaft,
1984, p. 27.
46 Daniel Sangsue, op. dt. , p. 81.
47 Ibid, p. 75.
68
contraste-reconnaissance que l'on retrouve dans la parodie rotique du Cid de
Corneille.
Mais avant d'examiner de plus prs ce qu'a fait Grandval fils de ces
rflexions dans La Nouvelle Messaline, il apparat! tout aussi essentiel de se pencher
sur le rapport que le Sicle des Lumires a entretenu avec l' Antiquit. En effet, le
xvnr sicle aura une relation diffrente avec l'Antiquit, modele davantage par
le souci d'une critique de la socit, de la morale et mme de la cour, que d' une
volont, comme au sicle prcdent, de confrer la France le mme degr
d'universalit que celui que lui prtaient les splendeurs de la latinit d' or. Chantal
GreIl prcise ce sujet que la dmultiplication du modle antique, son clatement
[ .. . ] soulignent surtout la dsagrgation de l'idal classique d'antiquit
48
. En fait,
lorsque l'Antiquit cessa d'tre vnrable, rien ne l' tait plus
49
. Le rapport des
crivains et des philosophes l'Antiquit, depuis Montesquieu dans Grandeur et
dcadence des Romains jusqu' Diderot avec l'Essai sur les rgnes de Claude et de
Nron en passant par Gibbon avec l'Histoire du dclin et de la clmte de l 'Empire
romain, devient une relation que dfinit surtout un lien privilgi avec la latinit
d' argent et qui se redouble d'un rapprochement volontiers parodique aux Anciens.
Ce lien analogique entre l'histoire de Rome et l'histoire de France devient en
quelque sorte un lieu commun partir de la seconde moiti du XVIr sicle et
durant tout le sicle des Lumires. C'est sous la fonne d'un dialogue
48 Chantal Grell, Le dix-huitime sicle et l'antiquit en France, 1680-1789, Tome 1, Oxford,
Voltaire Foundation, 1995, p. 783.
49 Paul Hazard, op. cil., p. 4.
69
ininterrompu avec les Anciens
so
que se conoit un tel parallle oratoire, figure
singulire [qui] tire son crdit et son efficace d'une promesse : celle de rendre
intelligible l'histoire moderne de l'Europe en lui confrant la forme d'un
"argument" se soutenant d'un rapprochement, par del les sicles, avec l'histoire
antique
sl
. Dans ce contexte, l'exemple antique constitue d'abord et avant tout
un lieu de mmoire
s2
partir duquel le prsent fait sens. Lieu de mmoire ou
encore mmoire lettre ancre dans le souvenir magnifi de l'Antiquit
s3
, le
parallle oratoire est donc indissociable du procd rhtorique de l'imitatio. En
ralit, c'est l'imitatio qui permet le parallle, car en voquant le pass en tant que
miroir du prsent, cette entreprise oratoire a d'abord permis au Grand Sicle de se
rver comme une nouvelle latinit d'or o Louis XIV devenait Louis-Auguste. Au
.xvnr sicle, par contre, le parallle oratoire avec l'Antiquit semble le plus
souvent nourrir et accrditer le sentiment d'une dcadence du got
S4
. En effet, le
sicle de Voltaire envisage l'histoire davantage en relation avec la priode
dcadente de la latinit d'argent et ce choix va permettre aux philosophes des
Lumires de porter une rflexion sur eux-mmes et sur les Anciens, mais aussi de
critiquer leur temps et certaines valeurs aristocratiques, celles-ci perdant, au seuil
de la Rvolution, leur crdit.
50 Marc Andr Bernier, Quand le prsent prend la figure des Anciens : pratique du parallle
oratoire et conception "figurative" du temps , dans Thierry Belleguic, dit. , Fables du temps au
sicle des Lumires, Paris, Champion, coll. Les Lumires internationales , sous-presse.
51 Ibid
52 Id., Les Lumires au prisme de la dcadence des lettres et du got , Communication prononce
lors du Colloque Les Songes de Oio : Fiction et Histoire sous l'Ancien Rgime , Universit
Laval, Qubec, 3-6 octobre 2001, colloque international organis par le Cercle d'tude sur la
Rpublique des Lettres (CERL, Universit Laval), sous la direction de Thierry Belleguic, d'ric
Van Der Schueren et de Sabrina Vervacke. Je remercie M. Bernier d' avoir bien voulu me donner
une copie de sa communication.
53 Ibid
54 Ibid
70
Suivant cette ide, il n'est [donc] pas indiffrent [ ... ] de faire de Louis XV
un nouveau Nron ou encore de Marie-Antoinette une nouvelle Messaline
55
. De
manire plus prcise, cette figure de Messaline a d'ailleurs connu une fortune
considrable dans les crits libertins des Lumires. TI suffit, pour s' en convaincre,
de relire certains extraits de romans o les hrones sont souvent compares de
nouvelles Messalines. TI y a la Fanny Hill de John Cleland, o la premire tutrice
de la jeune femme, Mademoiselle Phoeb, lui fait dcouvrir les plaisirs sensuels.
Voici sous quel jour on voque cette dernire :
[ . .. ] non contente de ces prludes, elle [phoeb] tenta le principal
point et introduisit son index jusqu' au vif, ce qui m' aurait sans doute
fait sauter hors du lit et crier au secours si elle ne s'y tait pas prise
aussi doucement. Enfin la Messaline triompha. Je restai entre ses
bras dans une espce d'anantissement si dlectable que j'aurais
souhait qu'il ne cesst jamais
56
.
Il Y a aussi Margot la ravaudeuse, dont l'hrone est ne avec un temprament de
Messaline
57
. De mme, la figure de Messaline, cette hrone dont la dbauche est
lgendaire, devient le sujet principal d'une petite nouvelle anonyme publie
Tribaldis, l'imprimerie de Priape, en 1789. En effet, La Messaline franaise ou
Les nuits de la duchesse de Po/. .. et aventures mystrieuses de la princesse d'H .. .
et de la ... est un rcit pistolaire o l'auteur, un abb, croit faire l'amour la
duchesse de Polignac, alors qu' en ralit, il partage la couche de Marie-Antoinette.
Au dbut de sa lettre, l'abb crit son ami Jules : Mon ami, tu ne verras ici que
les scnes les plus licencieuses, les tableaux du libertinage le plus effrn, et mon
55 Ibid
56 John Cleland, Fanny Hill, laftlle dejoye, roman quintessenci de l'anglais Jm Fougeret de
Montbron, Paris, Actes Sud, coll. Babel , 1993,[1751], p. 18.
57 Fougeret de Montbron, Margot la ravaudeuse, [5.1.], Tchou diteur, coll. Curiosa , 1981
[1750], p. 130.
71
style sera tel qu'il convient pour peindre une Messaline qui laisse loin derrire elle
les courtisanes les plus dbordes
58
. videmment, le temprament de feu de sa
royale amante
59
aura vite fait de l' abb un cocu rong par la jalousie : Je ne pus,
dit-il, supporter plus longtemps la vue d'un rival qu' on me prfrait, et je me
sparai de cette messaline en maudissant son ingratitude
60
. Un texte comme
celui-ci, o l'criture s'invente partir d'un souvenir rudit et en fonction surtout
d'un parallle oratoire avec la priode dcadente de l'Empire romain fait bien sr
cho Grandval fils qui, au mme titre que Corneille au sicle prcdent, va
s'inspirer d' une mmoire savante forme par la lecture des Anciens, mais suivant
une perspective o, dsormais, c'est moins la dignitas romaine qui se trouve
sollicite que des figures tires de la dcadence et de la latinit d'argent.
Ce dtour essentiel par les thories qui ont interrog le genre de la parodie
dramatique de mme que sur la relation que le xvnr sicle entretient avec
l'Antiquit d'argent nous amne maintenant analyser non seulement le
fonctionnement parodique de La Nouvelle Messaline, mais aussi les motivations
sous-jacentes cette parodisation. L'analyse compare du Cid de Corneille et de sa
parodie rotique servira de point d'assise pour saisir de quelle faon Grandval fils a
travesti les vers du clbre dramaturge. Surtout, la mise en parallle des deux
58 Anonyme, La Messaline franaise ou Les nuits de la duchesse de Pol ... et aventures mystrieuses
de la princesse d 'H ... et de la ... , ouvrage fort utile tous les jeunes gens qui voudront faire un
cours de libertinage, par l'abb, compagnon de la suite de la duchesse de Pol.. . Tribaldis, de
l'Imprimerie de Priape, 1789, dans uvres rotiques anonymes du XVIII' sicle, choix et prface de
Michel Camus, Paris, Mercure de France, coll. Le petit mercure , 1999 [1789}, p. 15.
59 Ibid, p. 10.
60 Ibid , p. 54.
72
pices permettra de comprendre les raIsons qUI poussent un auteur comme
Grandval fils parodier le genre canonique du Grand Sicle.
L' inscription du genre parodique est prsente, d' entre de jeu, dans
l'adresse de l' auteur au lecteur. De fait, Grandval fils crit: de ce grand Boileau
contrefaisant le ton, j'appelle un vit un vit, je nomme un con un con
6I
. Dj, un
des ressorts essentiels de la parodie, celui de contrefaire le ton, indique la nature de
l'entreprise de Grandval fils. Mais la liste des acteurs devient, elle aussi,
rvlatrice. En effet, en plus d'tre de grands hommes, rois et princes, les acteurs
sont prsents selon leur rang hirarchique, en commenant par Couillanus, roi de
Foutange et en terminant par Conine, la suivante de Messaline. Ainsi l'auteur
reprend systmatiquement la faon dont les dramaturges classiques, comme le
montre Corneille, tablissaient la liste des acteurs, du personnage le plus haut plac
dans la socit jusqu' au page, comme dans le Cid ou encore, comme dans Horace,
jusqu'au simple soldat. Cette symtrie parfaite entre ce qui s'affirme dans la
constitution des personnages la fois dans le Cid et dans La Nouvelle Messaline est
toutefois double d'un renversement parodique, vident ds lors que l'on songe aux
noms des acteurs. ce sujet, et comme Gustave Lanson l'avait fait remarquer, la
parodie dramatique au :xvrne sicle joue souvent sur une action trivial
2
, mais
aussi sur l' assignation de noms ridicules aux personnages. C'est le cas dans la
pice o l'on retrouve, avec, entre autres, une Conine, un Couillanus, un roi de
61 Franois-Charles Racot de Grandval, La Nouvelle Messaline, op. cit., l'auteur au lecteur , p.
223.
62 Gustave Lanson, op. cit.
73
Foutange, un Matricius et un Vitus. Au reste, l'ajout du suffixe us aux mots
vit et matrice vient marquer l'annoblissement, encore une fois parodique, de
ces deux amants de Messaline.
Dj, l'imitation du genre tragique vient marquer une filiation avec la
tradition esthtique classique. Cette tradition qui, comme on l'a vu, prend ses
racines dans la Potique d'Aristote, exige d'une tragdie qu'elle prsente d'abord
un personnage connu de tous : c' est ce que fait Grandval fils, mais en fixant son
choix sur Messaline, laquelle cependant, il va sans dire, est non pas sur une hrone
reconnue pour ses exploits et sa gloire ou encore sa vaillance, mais bien une figure
d'abord connue et reconnue pour sa dbauche et ses drglements. TI est d'ailleurs
intressant de constater que Grandval fils s'impose son tour cette discipline
hrite des principes aristotliciens de la reprsentation et reprise au Grand Sicle
en crivant sa pice en vers, en respectant la rgle des trois units et en puisant dans
le fond antique un personnage connu. Mais il s'loigne considrablement de l'idal
classique de la gloire et de l'apothose du moi inspir de la philosophie stocienne,
pour mettre en alexandrins dans ce qu' il appelle lui-mme une tragdie, la
recherche constante du plaisir sexuel chez son hrone, Messaline.
Toujours fidle Aristote, Grandval fils, comme Corneille, porte une
attention particulire la mimsis des hommes en action, fonction essentielle du
thtre qui conduit la peinture des passions. Dans La Nouvelle Messaline, la
passion est critique, mais le ressort reste le mme. En fait, la passion est mise
74
plat par la critique libertine des mcanismes de l'amour. Mme si l'objet de la
mimsis est la passion chez Corneille comme chez Grandval, force est de constater
que, dans La Nouvelle Messaline, on ramne cette passion la mcanique des
sensations, voire la mcanique du corps. De cette faon, on passe du cur des
tragdies cornliennes au vit des princes de Foutange. Les exemples qui mettent en
scne la mcanique du corps sont nombreux et constituent en ralit le ressort
principal de la tragdie de Grandval fils. L'action, en effet, s' articule gnralement
autour de la colre de Messaline, sans cesse insatisfaite par la manire dont ses
amants rpondent ses dsirs. Le passage suivant nous montre une Messaline
ulcre qui n'est pas sans rappeler les figures fortes du thtre classique telle que la
Mde de Corneille. Alors que Nombrilis parvient difficilement Brigue[r] avec
honneur le con de Messaline
63
, celle-ci s'exclame, emporte par la colre :
Mais quoi! ton vit dbande, et le lche recule;
Je te croyais au moins la force d'un Hercule :
Retire-toi d'ici, laisse-moi, pousse-mol,
Que le diable t'emporte et te casse le co1!64
Ainsi, de la passion amoureuse chez Corneille, on passe soudain la rigueur
extrme
65
du vit de Vitus qui, dsormais, selon l'hrone due, est plus mol
que ne fut laine de matelas
66
. De la peinture des passions et des motus animi, on
passe la peinture des dsirs et des mouvements du corps. Suivant cette ide, la
catharsis devient, dans La Nouvelle Messaline, une purgation concrte fonde sur
un refus de la sublimation et o tous les problmes sont ramens une mcanique
concrte, c' est--dire, l'action des sexes. Enfin, il est ais de remarquer quel
63 Franois-Charles Racot de Grandval, op. cit. , Scne V, p. 229.
64 Ibid , p. 231.
65 Ibid, Scne L p. 226.
75
point le sens parodique, en plus d'tre trs prcis, prend appui sur un code - la
lecture d'Aristote et la connaissance du thtre classique - mais aussi, et surtout,
sur un dplacement.
Grandval fils fait aussi la parodie de l'criture tragique classique. Certes,
les vers sont des alexandrins et les rimes sont plates, mais l'auteur pousse encore
plus loin en parodiant la pompe tragique du quatrain. Cet extrait de la scne V,
alors que Messaline est accompagne de Pinez, Matricius et Nombrilis en tmoigne
d' ailleurs :
Venez, fameux hros, et tous trois prenez place;
Je sais tous vos exploits, mais le choix m' embarasse :
u ~ je veux que le sort dcide seul du vit,
Du vit qui vient s'offrir pour entrer dans mon lit.
67
L'criture en quatrains, forme privilgie par Corneille qui rappelle les priodes
oratoires cicroniennes formes de quatre membres, est employe avec aisance par
Grandval. De mme, ce dernier use son tour de la stychomythie. Alors que chez
Corneille, dans Le Cid par exemple, cette pratique mettait en scne le choc de deux
orgueils, comme c'tait le cas dans le dialogue entre Don Digue et le Comte, dans
La Nouvelle Messaline, son rle est revers et sert mettre en relief le ridicule
d'une querelle entre deux gardes :
66 Ibid
Le premier garde : Ah! seigneur, coutez.
Le second : C'est moi qui veux apprendre ...
Le premier : coutez-moi seigneur.
Le second : Seigneur, daignez m' entendre.
Le premier : Il ne sait pas sa langue.
Le second : Il grasseye en parlant.
Le premier : Je fais bien les rcits.
67 Ibid , Scne V, p. 229.
76
Le second : J'ai la voix de Legrand. 68
Ce galimatias qui prsente une scne qui aurait pu figurer dans une pice d'avant-
garde de notre poqu
9
est en fait une parodie amphigourique qui cre une
rupture smantique, ridiculisant au mme moment le procd de la stychomythie
classique, habituellement employ pour mettre en scne une forte opposition entre
personnages. lisabeth Bourguinat rappelle d'ailleurs ce sujet que l'amphigouri
reprend la plupart des traits qui caractrisent le style burlesque, en privilgiant,
parmi toutes les formes d"'outrance" et de ''bizarreries'', celles qui tendent donner
au texte un caractre incomprhensible, voire absurde 70 . De fait, Grandval porte
ici le ridicule jusqu' l'absurdit l'occasion d'une confrontation entre deux
gardes.
La pice de Grandval fils nous met donc en prsence d'une double parodie :
celle du genre tragique lui-mme, mais aussi celle du Cid de Corneille. La
proximit avec Le Cid se fait dj sentir ds l'ouverture de la pice. Le parallle
entre la rplique de Chimne et celle de Conine le confirme:
Chimne : Elvire, m'as-tu fait un rapport bien sincre.
Ne dguises-tu rien de ce qu'a dit mon pre?71
Conine : Oui, ce rapport, madame, est fidle et sincre :
Dans une le prochaine on a vu votre pre;72
68 Ibid, Scne XIV, p. 237-238.
69 lisabeth Bourguinat, op. cil. , p. 19.
70 Ibid, p. 25.
71 Pierre Corneille, Le Cid, dans op. ciL, Acte l, Scne l, vv. 1-2.
72 Grandval fils, op. cit. , Scne L p. 226.
77
Un peu plus loin, l'auteur emprunte les mots de Don Digue en les rinvestissant
d'un contenu diffrent qui est celui du libertinage de murs. Alors que Don
Digue, dans Le Cid, se rcriait :
rage! dsespoir! vieillesse ennemie!
N' ai-je donc tant vcu que pour cette infamie
Et ne suis-je blanchi dans les travaux guerriers
Que pour voir en un jour fltrir tant de lauriers?73
Voici ce que dclare Messaline sa suite, alors qu'elle s'avise du fait que ses
amants, Pinez, Matricius et Nombrilis, n'ont pas les ardeurs qu'elle souhaitait pour
tre assouvie :
rage! dsespoir! Vnus ennemie!
tais-je rserve cette ignominie?
N'ai-je donc encens ton temple et tes autels
Que pour tre l'objet du faible des mortels?74
Cette tirade, qui s'inscrit dans la grande tradition de la tragdie classique, fait cho
une fois de plus au double aspect de parodisation de La Nouvelle Messaline. En
jetant le ridicule sur un genre dont la pratique s' illuminait de l'emprunt l'antique
de monologues tragiques, cet extrait illustre le cur parodique de la pice et mrite
qu'on s' y attarde pour en relever les significations. On se souvient d'abord de
Quintilien, qui s'intressait au comique de la plaisanterie quand un auteur
s'appliquait forger, partir de vers connus de tout le monde
7s
, des vers
ressemblants et reconnaissables. C'est le cas dans la pice de Grandval, o l' auteur
a puis quelques-uns des vers les plus connus de Corneille en les adaptant au
propos. Du Marsais, quant lui, insistait sur le dtournement du sens des vers
73 Pierre Corneille, op. cit., Acte I, Scne IV, vv. 237-240.
74 Grandval fils, op. cit., Scne VI, p. 232.
75 Supra, p. 65.
78
emprunts, dtournement certes aisment reconnaissable dans La Nouvelle
Messaline. Grard Genette, pour sa part, faisait remarquer le caractre
transformationnel de la parodie, s'effectuant d'un hypotexte un hypertexte et
attestant que cette dernire n'tait pas une imitation. Cette insistance de Genette
sur l'ide selon laquelle la parodie ne peut s' inscrire en tant qu'imitation mrite
toutefois une nuance non sans importance. En effet, bien qu'elle prsente une
transformation au sens strict o Grandval fils reprend des vers connus pour les
convertir, voire mme les travestir, il n'en reste pas moins que ce passage demeure
indissociable de la tradition classique dans laquelle il se rinvente. De ce fait, il
semble que l'auteur de Palimpsestes ait cart compltement l'ide d'imitatio,
indissociable de la tradition rhtorique et reprise par ceux qui ont pens la parodie
pendant l'ge classique. Pour Marmontel, par exemple, la parodie est une
imitation ridicule d'un ouvrage srieux 76 . Si Genette maintient que la parodie se
rapporte uniquement au domaine de la transformation, comment alors expliquer
clairement que cette parodie, puisqu' il semble que ce soit le cas ici, soit
profondment enracine dans un autre texte? Qu'elle soit une transformation d'un
texte l'autre est un lment tout fait dmontrable, mais en mme temps, cette
transformation est indissociable d'une rappropriation d'abord imitative et ensuite
inventive d'une forme antrieure qu'en redisant, on rinvente. Grandval fils, en
premier lieu, reprend une forme classique, procd propre l'imitatio et la
remodle par la suite en quelque chose d'inOU. Ainsi, c' est la faveur d'une
imitation que la transformation est rendue possible. D'ailleurs, en considrant le
rapport qu'entretient le :xvnr= sicle avec celui qui l'a prcd, l' vidence -que
76 Marmontel, lments de littrature, cit par Valleria Belt Grannis, op. cit., p. 4.
79
renferme le poids imitatif de La Nouvelle Messaline apparat d'autant plus vident.
En partant du fait que la culture subversive des Lumires s'invente au sein et
partir de la conscience classique et que, de ce point de vue, le XVIIIe sicle est
moins une rupture qu'un dplacement d'accent, force est de constater que la
parodie, que ce soit celle du hros classique imit de l'antique, celle de quelques
vers de Corneille ou encore celle d'un grand genre, ne se conoit pas [tant]
comme une dgradation, mais comme une sorte de contrepoint comique 77 . La
dgradation de la transformation, bien qu'omniprsente dans la pice de
Grandval fils, est tout de mme porteuse d'un lourd poids d'imitation.
Littralement, 1 'hritage du Grand Sicle [ ... ] n'est pas dilapid, mais
dvergond 78 .
Mais pourquoi exposer ces vers de Corneille la parodie? Les motivations
d' un Grandval fils semblent s' expliquer partir de ce rapport particulier avec le
Grand Sicle. Rapport de filiation, on l' a vu, mais ce lien est galement doubl
d'un regard volontiers critique. Cette rappropriation des vers de Corneille dans
un contexte libertin suppose une volont de discrditer, en quelque sorte, l' autorit
du genre tragique, voire toute rfrence une autorit en gnral. Le regard
critique que pose Grandval fils en prsentant, sous l'gide de ce genre canonique,
une pice o sexualit et recherche de plaisir s' entremlent, s' accomplit
vraisemblablement dans la conception qu'il se fait de la figure de la gloire. cet
gard, il suffit de rappeler les hros cornliens chez qui l' apptit de la gloire et
77 Daniel Sangsue, op. cit.
78 Patrick Wald Lasowski, Libertines, op. cit. , p. 34.
80
l'importance de sauver l'honneur se traduisaient par une nuse en scne de
l'apothose du moi. L'orgueil aristocratique dans Le Cid, pice qui marque
l'irruption vritable de l'hrosme dans le t h ~ t r de Corneille
79
, pousse Rodrigue
sauver l'honneur de son pre, mme au sacrifice de son amour pour Chimne.
Don Digue rsume bien cette prdominance de l'honneur :
Porte, porte plus haut le fiuit de ta victoire :
Je t' ai donn la vie et tu me rends ma gloire
Et d'autant que l'honneur m'est plus cher que le jour,
D'autant plus maintenant je te dois de retour.
Mais d'un cur magnanime loigne ces faiblesses,
Nous n'avons qu'un honneur, il est tant de matresses!
L'amour n'est qu'un plaisir, l'honneur est un devoir.
8o
Grandval fils fait une parodie ouvertement critique de l'thique cornlienne de la
magnitudo animi, en prtant ces mots Vitus qui vient de recevoir, des mains de
Conine, une fausse missive de Messaline qui lui donne rendez-vous, alors que c'est
Conine elle-mme qui sera dguise pour recevoir le prince :
Conine te lorgnait, tu lui fais apptit,
Il est vrai, j'aurais du la jeter sur le lit ...
Qu'importe, quand j'aurai bien foutu Messaline
Je pourrai m'amuser sa chre Conine.
Pour cela mon honneur en serait-il offens?
Ma gloire est de bander, de foutre ... c'est asseZ!8I
La conversation entre Conine et le pre de Messaline, Couillanus, qui se demande
pourquoi sa fille le fuit nous renseigne galement sur la conception de la figure de
la gloire. Le roi demande la servante la raison pour laquelle Messaline le fuit
constamment et Conine rpond qu' elle fout. S'ensuivent ces deux rpliques
qui tmoignent de deux positions diffrentes sur la gloire:
79 Alain Couprie, Pie"e Corneille. Le Cid, Paris, Presses Universitaires de France, coll. tudes
Littraires , 1989, p. 30.
80 Pierre Corneille, op. cit., Acte m, Scne V, vv. 1053-1059.
Le roi :
Le foutre fait passer des moments agrables;
Je ne condamne point ces passe-temps aimables;
Mais faut-il y donner son temps et ses soins?
Se faisant des vertus, qu'elle foute un peu moins,
Qu'elle se fasse un nom glorieux dans l'histoire.
Et Conine de rpondre :
Seigneur, plusieurs chemins conduisent la gloire;
La princesse se veut faire nom glorieux :
Le foutre est sa vertu, c'est la vertu des dieux!
Oui, les divinits n'en connaissent point d'autre,
C'est l leur seul plaisir, et c'est aussi le ntre.
Peut-on nous condamner de marcher sur leur pas?
Quand vous le voudriez, vous ne le pourriez pas.
Dtrompez-vous, seigneur, foutre est la seule gloire
Qui puisse nous conduire au temple de mmoire. 82
81
L'on constate aisment, dans ces reprises parodiques o le foutre conduit au
temple de mmoire , la dconstruction de la figure hroque, double d'une
vidente volont de tourner en drision et de jeter le ridicule sur l'hrosme
cornlien ainsi que sur la forme tragique du thtre. De ce fait, la dimension
critique qui se dploie dans La Nouvelle Messaline se fait la faveur d'un
renversement qui entrane la dconstruction - ou la re-construction - de la figure de
la gloire. L'auteur pose un regard critique sur cette conception de l'honneur
aristocratique en discrditant son autorit et en lui prtant des motivations tout
fait diffrentes de celles que Corneille montrait au public franais du XVIIe sicle.
En ralit, l'instar des autres concepts fonds par la tradition, celui du hros,
que depuis l'Antiquit les arts ont servi, fut soumis au travail critique de l' esprit
81 Grandval fils, op. dt., Scne XII, p. 236.
82 Ibid , Scne IX, p. 234.
82
philosophique des Lumires
83
. La figure mme de Messaline, hrone libertine,
figure forte, telles que l'taient certaines des hrones cornliennes en est un
exemple supplmentaire. En somme, ce dplacement met en cause un rapport
l'hrosme renvers puisque le moi, dans La Nouvelle Messaline, n'est pas
hroque.
Au terme de ce parcours, on s'aperoit donc que, comme le montre
l'exemple de la tragdie burlesque de Grandval fils, que la parodie dramatique
tait, comme Lanson l' avait dj indiqu, un genre bien tabli au XVIIIe sicle.
D'ailleurs, la fin du sicle, ce dernier avait dj rpertori pas moins de
deux cents parodies dramatiques, du dbut du sicle jusqu' la Rvolution.
Quelques annes plus tard, Valleria Belt Grannis en dnombrait plus de sept cents.
Les rflexions sur la parodie depuis l' Antiquit nous ont permis de saisir la porte
et le fonctionnement du discours parodique, en tant que modification burlesque
d'un genre srieux. Mais, au XVIIIe sicle, cette vogue de mme que l'importance
que prend le genre parodique s'inscrit dans un rapport l'Antiquit qui, dans le cas
de La Nouvelle Messaline, dtermine le personnage et la figure de la gloire de
faon tout fait contraste. Plus encore, nous avons vu que ce genre connaissait
une vogue en raison du rapport la fois filial et critique que le sicle des Lumires
entretenait avec l'esthtique classique. Ce rapport d'abord imitatif se devait d'tre
soulign, semble-t-iI. ce sujet, il importe de se rappeler qu'au sicle des
Lumires, auteurs et thoriciens ne faisaient pas la diffrence entre burlesque et
parodie. De mme, pour les penseurs de l'ge classique, la parodie tait d'abord
83 Philippe Bordes, Reprsentation du hros , dans Michel Delon, 00., op. cil., p. 535.
83
une pratique imitative. La Nouvelle Messaline, bien qu'indissociable d'une parodie-
transformation au sens o Genette l'entend, est tout de mme empreinte d'une
certaine expression burlesque o l'on dforme, par exemple, l'hrone des tragdies
classiques, telle la Mde de Corneille, figure forte de son thtre, en une
Messaline dbauche, forte elle aussi, il s'entend, mais davantage dans la poursuite
de plaisirs charnels. En ce sens, il s'agit davantage d'un dplacement d'accent que
d'une transformation ou mme une dconstruction.
Outre le caractre minemment burlesque et parodique de sa tragdie, il est
intressant de constater que Grandval fils prend appui sur le mme code que
Corneille, savoir les principes de la Potique d'Aristote. Qui plus est, l'auteur de
La Nouvelle Messaline respecte avec plus de rigueur encore que Corneille ne
l'avait fait avec le Cid, la rgle des trois units du pome tragique et mme la
liaison des scnes. De ce fait, le sens parodique, comme on l'a vu prcdemment,
est trs prcis. L'auteur prend, dans La Nouvelle Messaline, le mme objet que
dans la tragdie classique, mais cette reprise s'accomplit dans un renversement de
l'thique cornlienne.
Ce dplacement, dans la forme comme dans la conception du hros, est au
fondement mme du sens parodique de la pice et est d'autant plus amplifi
puisque Le Cid ainsi que tout le thtre cornlien s'inscrivent dans une dramaturgie
o s'incarne le plus les valeurs nobles de l'hrosme. Grandval fils a parodi un
84
canon de l 'hrosme et de la magnanimit aristotlicienne en se servant de
rfrences rudites tires des Anciens, suivant en cela Corneille.
Selon Valleria Belt Grannis, among aIl the much-parodied plays, there is
none which served 50 frequently as model as did Corneille's Le Cit/
4
. Emblme
de l'idal classique de virtus et de dignitas la romaine, loge allgorique de la
condition royale
85
, ses fondements venaient heurter de front les nouvelles
proccupations du sicle des Lumires, au seuil d'une Rvolution qui allait
discrditer la monarchie.
En dfinitive, la parodie est une forme de polmique intressante : ce
qu'elle veut critiquer, elle le dforme et le caricature pour en montrer l'absurdit.
Elle opre sur les conventions thtrales avec ce regard d'tranger
86
. Grandval
fils, en prsentant un Vitus dont la gloire est de foutre, de bander. . . c'est assez!
et une Messaline obsde par la poursuite du plaisir et l' assouvissement de ses
dsirs, cherchait justement montrer le caractre chimrique de l'hrosme
cornlien. En renversant de la sorte le code des biensances, en critiquant la figure
de la gloire partir d'une lecture rudite des Anciens, il a agi en vrai parodiste, si
l'on en croit l'un de ses compatriotes, Antoine-Franois Riccoboni Celui-ci, la
fin de son Discours sur la parodie , rappelle le principe suivant aux auteurs qui
84 Valleria Belt Grannis, op. cit., p. 182.
85 Georges Forestier, Corneille. Le sens d 'une dramaturgie, op. cit , p. 76.
86 Martine de Rougemont, op. cit., p. 104.
85
s'adonnent la pratique de ce genre littraire: Songeons que la Muse qui nous
inspire, tient un fout d'une main, & une balance de l'autre
87
.
87 Antoine-Franois Riccoboni, Le prince de Suresne, [Document lectronique), Numrisation BnF
de l'dition de Paris, Delormel, 1741, p. 52.
CONCLUSION
87
Dans ses Lettres philosophiques, Voltaire consacrait quelques pages la
tragdie o il se plaisait voquer les sottises hroques consacres par de vieilles
erreurs de fable ou d'histoire
l
et qui, l'en croire, auraient caractris ce genre.
C' est prcisment ce destin anti-hroque de l'idal classique et, surtout, de
l'thique hroque cornlienne que, sous une forme exemplaire, la parodie rotique
devait exprimer. De la noblesse de cur de Rodrigue ou encore de la clmence
magnanime d'Auguste, on passe ainsi, dans La Nouvelle Messaline, la
reprsentation de la mcanique des corps, c'est--dire au vit d'un Vitus et au con
d'une Messaline furieuse. Mais ce qui frappe surtout, c' est la prcision avec
laquelle Grandval fils a contrefait le ton du canon classique. Fidle la
potique aristotlicienne, voire mme plus respectueux des rgles que Corneille,
notamment celle des trois units, ce parodiste semble avoir russi un tour de matre
dans la composition de sa tragdie burlesque. De fait, cette justesse dans le ton
qu'adopte une parodie qui conspire au renversement des valeurs tmoigne en mme
temps de la proximit qui existait alors entre les Lumires et la conscience
classique. Grandval fils montre clairement dans sa parodie rotique que le :xvIIr
sicle ne peut pas se penser la manire de ces avant-gardes qui s'illustreront au
xx: sicle en s' empressant de rompre avec toutes les formes issues de la tradition.
Bien au contraire, il n'y pas jusqu' la figure de Messaline elle-mme qui ne
participe de la pratique du parallle oratoire avec l'Antiquit d'argent, exercice
rhtorique de convention classique dont la reprise indique l'vidence que la
1 Voltaire, Lettre XIX. Sur la comdie )), Lettres philosophiques, Paris, Mille et une nuits, 1999
[1734J, p. 112.
88
conscience du .xvue investit celle des Lumires et que les formes du libertinage
s'inventent partir, voire au sein mme du classicisme.
Rvlatrice des liens qui unissent le Grand Sicle et les Lumires, la figure
de Messaline nous renseigne en outre sur l'importance du personnage au thtre,
des origines grecques du thtre tragique jusqu' nos jours. vrai dire, c'est
partir du parallle entre sa reprsentation et celle des hros cornliens que certains
des enjeux que comporte le thtre rotique du :xvIIr sicle peuvent tre mis en
lumire. De surcrot, l'intrt pour le personnage et le hros dans la thorie
littraire, depuis Aristote jusque dans les vingt dernires annes de notre sicle, a
permis d'approfondir la place de celui-ci dans la tragdie. Certes, la notion de
personnage a t bouscule par les thories modernes de la littrature, mais sa
prpondrance au thtre est demeure. Au reste, le lien qui unit la tragdie et la
socit dans laquelle elle se produit, dans la France d'Ancien Rgime, indique
l'importance qu'il faut prter la dimension sociale de l'criture tragique.
cet gard, le Grand Sicle fait sans contredit figure de modle et le travail
de Corneille en offre un exemple particulirement prestigieux. Dans ce sicle du
thtre o la socit de cour se trouve troitement lie la naissance de
l'crivain, voire de la littrature, les hros, emblmes de vertu, se doivent d'tre
exemplaires dans leur grandeur et dans leur magnanimit, suivant en cela une
pratique analogique fonde sur le parallle oratoire avec la latinit d'or. Cet
exercice rhtorique pratiqu dans les collges jsuites et amplifi la fois par une
89
lecture savante des Anciens et par l'idal aristotlicien de la grandeur, indique aux
potes les chemins de la cration dramatique. Suivant ces considrations, Corneille
prsente des hros romains corrigs selon les biensances et la doxa dans des mises
en scnes glorieuses. Fidle Aristote, Corneille l'est pourtant moins face aux
doctes. En effet, ces savants qui ont tabli partir d'Aristote les nouvelles rgles du
thtre tragique considrent que la finalit du thtre est morale. Mais, pour
Corneille, le seul but du thtre est esthtique. D'ailleurs, les rgles qui sous-
tendent la cration ne sont pas toujours suivies par le pote et la querelle du Cid,
marque par une polmique avec l'Acadmie, en tmoigne. Nanmoins, Corneille,
par ses crits sur le thtre, a sa propre ide sur son art :
J'aime suivre les rgles, mais loin de me rendre leur esclave, je les
largis et resserre selon le besoin qu'en a mon sujet [ ... ], notre
premier but doit tre de plaire la Cour et au peuple [ .. . ]. n faut,
s'il se peut, y ajouter les rgles, afin de ne pas dplaire aux savants
2
.
Fidle sa faon Aristote et aux doctes, Corneille vise d'abord plaire au public,
mais surtout la cour. En fait, la fabrique d'une tragdie, chez Corneille, a une
double porte. D'une part, son respect des rgles flatte les doctes et, de l'autre, ses
innovations contentent le got mondain. Mais plus encore, Corneille dpend en
quelque sorte des instances de conscration : l'acadmisme, le clientlisme, mais
aussi et surtout le mcnat qui devient, au fil du sicle, de plus en plus
monarchique. Puisque le mcnat relve [ . . . ] d'une logique de la reconnaissance
mutuelle de l'artiste et du Grand
3
et puisque cette attestation de gloire [ . .. ]
2 Pierre Corneille, Ddicace de La Suivante , dans op. cit. , p. 127.
3 Alain Viala, La naissance de l 'crivain. Sociologie de la littrature l 'ge classique, Paris,
ditions de Minuit, coll. Le sens commun, 1985, p. 54.
90
devait tre constamment justifie nouveau
4
. C'est prcisment au sein de ce
systme de gratification mcnique que s'inscrit l'uvre de Corneille, lequel aura
une profonde influence sur la littrature, mais surtout sur le thtre. Dans ce
contexte, il n' est donc pas tonnant que l'inspiration des potes tragiques soit sans
cesse tourne vers la grandeur romaine, rve ou fantasme o s'expriment au mieux
les aspirations des lites. Ainsi, il en rsulte un thtre invent pour exalter le
prestige des valeurs de la socit de cour, mais aussi un thtre tout entier orient
vers la clbration de l'apothose de la noblesse franaise. Corneille, pour sa gloire
littraire, a opt pour les tragdies historiques, devenant le premier vritable pote
historien. Chez Corneille, l 'histoire est le garant des lments principaux de
l'actions. Plus encore, le pote sollicite la vrit historique pour justifier
l'invraisemblance auprs des doctes. D'ailleurs, la question du vraisemblable
devient chez lui la vrit historique, plus que l'apparence de vrit.
C'est d'ailleurs au nom de cette vrit prescrite par l'histoire que Corneille
crit la plupart de ses tragdies. De fait, Le Cid, Horace, Cinna et Polyeucte,
tragdies de l'exaltation o les spectateurs taient placs devant des manifestations
exemplaires de l'hrosme cornlien, amalgamaient l'actualit idologique du
sicle et le pass qu'elles devaient mettre en scne. Le rsultat est teint d'une
magnanimit emprunte de l'antique et d' une gloire qui confre la noblesse un
caractre vertueux, tel que le donnait penser le souvenir magnifi de la Rome
d' Auguste. Hros stociens anims d' une volont sans limite, les personnages
4 Ibid, p. 55.
5 Georges Forestier, op. cit , p. 21.
91
cornliens font en quelque sorte l'loge de valeurs o se reconnat la socit de
cour. De ce point de vue, l'amour empathique des grandeurs et le penchant se
clbrer soi-mme marquent peu prs indistinctement tous les caractres de
Corneille : tous la "gloire" imprime le mme air de famille
6
.
Pourtant, cette mise en scne de la gloire et d' une magnitudo animi, bien
que fortement intgre la conscience classique, bien qu' agissant en tant que
rgulateur tabli, n' a pas manqu d' tre bientt ridiculise. Le XVIIr sicle,
caractris par sa critique hyperbolique, a opr un vritable renversement des
valeurs du Grand Sicle. L' apothose des valeurs nobiliaires, figure par le thtre
tragique de Corneille, appartient un autre ge, depuis la crise de la conscience
europenne et jusqu' au seuil de la Rvolution. Alors que la socit de cour se
trouve discrdite, critique, puis finalement voue au sort que l'on connat, les
proccupations qui traversent tout le sicle de Voltaire se dmarquent de celles du
sicle prcdent. La littrature apparat la fois comme une tribune de choix pour
les philosophes et comme un terrain fertile pour toutes sortes d'crits caractriss
tant par leur libertinage que par leur nature minemment burlesque. videmment, le
grand genre du sicle de Louis XIV, symbole de cette monarchie absolue qu' on
tente prsent de mettre bas, devient vite la cible privilgie d'une critique
satirique qui s' accomplit au nom de la raison.
Franois-Charles Racot de Grandval, avec La Nouvelle Messaline, s' inscrit
prcisment dans cette mouvance o le burlesque agit ni plus ni moins en tant
6 Paw Bnichou, op. cit., p. 26.
92
qu'arme pour discrditer, VOIre, pour certains, calomnier le grand genre par
excellence du XVIr sicle, en oprant un renversement. Grandval fils, en
proposant une parodie rotique du Cid, mais galement de l'thique hroque
cornlienne en gnral, vient compromettre l'exemplarit du hros cornlien. Et
pourtant, dans ce travail, il est rest fidle Aristote et aux rgles qui doivent
gouverner l'criture d'une tragdie! Certes, le sens de cette fidlit a t totalement
renvers. Alors que Corneille se rclame de la potique aristotlicienne pour mettre
en scne les hros historiques d'une Rome glorieuse, Grandval fils agit de mme,
mais tire son inspiration dans la dcadence romaine. Aristote demande aux auteurs
de respecter les rgles inhrentes au pome tragique, et Grandval fils les respecte.
Sa tragdie est crite en vers, elle prsente un personnage historique, et dans la
forme, la rgle des trois units est respecte, mme davantage que dans Le Cid, qui
n'est qu'une tragi-comdie, encore marque par le got baroque
Mais ce renversement gnralis la faveur duquel s'crit La Nouvelle
Messaline est porteur de nombreuses significations. Concrtement, la parodie du
hros cornlien se fait partir d'un texte qui s' crit partir de rfrences antiques,
au premier chef desquelles se trouve la Potique. De mme, cette critique du
personnage se ralise en fonction d'une rfrence rudite aux Anciens, c'est--dire
en sollicitant la figure elle-mme de Messaline. En ce sens, Grandval fils suit
exactement la mme voie que Corneille, mais celle-ci se trouve transforme,
comme si elle tait mise devant un miroir dformant. En effet, on dforme
l'hritage antique et classique au profit de la mise en scne d'une figure libertine
93
dont l'hrosme s'carte considrablement de l'idal classique d'un Corneille. ce
sujet, il est propos de rappeler les hrones libertines de ces romans dont Jacques
Rustin a examin les motivations. Rustin rappelle que, dans le
roman libertin notamment, le propos consiste souvent opposer des hommes
faibles ou des libertins sans grandeur des femmes "cornliennes" [ .. . ) qui vont
sans trembler jusqu' l'extrme de leurs passions dvastratrices
7
. La Nouvelle
Messaline et, qui plus est, la figure mme de Messaline, en offre probablement
l'exemple le plus manifeste.
Si Messaline est en quelque sorte une nouvelle figure d'hrone cornlienne,
telle que Mde, par exemple ; si la pice de Grandval fils est construite partir des
mmes rgles que les tragdies classiques; si Grandval se sert de rfrences aux
Anciens, force est de constater que, mme si l' on a voulu, comme le dit Patrick
Wald Lasowski, dvergonder l'hritage classique, il n'en demeure pas moins
qu' l'vidence, la littrature du xvnr sicle tait trs fortement marque par
l'esthtique de l'ge classique
8
. Cette volont de drision que renferme une
parodie comme La Nouvelle Messaline montre que, mme si le libertinage a
longtemps t considr comme une rupture face l'hritage classique, il n' en
demeure pas moins qu'une telle pice confirme, une fois de plus, quel point le
XVIJrl sicle vit au sein de formes hrites du Grand Sicle. Aussi ne faut-il pas
trop marquer la rupture dans le passage du xvn
e
au xvnr sicle, dans la mesure
o mme une parodie rotique aussi dvergonde que celle de Grandval fils
7 Jacques Rustin, supra. , p. 84.
94
procde de la conscience classique. En bref, le xvnr sicle a tran un lourd
poids d'imitation
9
.
En suivant cette perspective qUI consiste affirmer les continuits en
montrant en quoi la conscience classique habite clairement l'criture des Lumires,
il apparat galement que la figure de la gloire elle-mme n'est pas tout fait
dconstruite dans La Nouvelle Messaline. Si l'on tient compte de cette proximit
entre les deux sicles, l 'hypothse de dconstruction ou encore de dsagrgation de
l'idal classique devrait tre rexamine selon une perspective de re-construction,
d'une re-construction de la figure de la gloire, consquente d'un renversement des
valeurs hrites des canons classiques.
Cette nouvelle perspective selon laquelle la figure du hros serait re-
construite selon des proccupations philosophiques, morales et sociales diffrentes,
semble prendre toute son importance dans la pratique du parallle oratoire. En
effet, l'clatement du rapport l'antique dans La Nouvelle Messaline encadre la
drision gnrale que nourrit la pice. C'est partir de ce rapport l'antique
ridiculis que Grandval fils puise la matire de son invention. Ce dvergondage se
fait, pour une part essentielle, au sein de la culture dassique elle-mme. cet
gard, la figure de Messaline montre la place qu'occupe l'imaginaire du parallle
oratoire entre le xvnr sicle et une latinit d'argent, l'intrieur du travail
parodique de Grandval fils. Or ce genre de parallle est, on l'a dit, un thme, voire
8 Jochen Schlobach et Carsten Zelle, Oassicisme, classicismes , dans Michel Delon, dir., op. cit. ,
p. 224.
95
un mode d'criture typiquement classique. Comment expliquer la poursuite de
cette pratique analogique, si chre notamment aux Jsuites, chez un auteur
parodiste et libertin comme Grandval fils? Plus encore, pourquoi effectuer ce
genre de parallle en fonction d'une figure de la dcadence? Si l'on tient compte
du fait que le Grand Sicle se rvait comme un retour la latinit d'or, qu'est-ce
qui explique alors qu'au x:vm.e sicle, le parallle s'effectue suivant un rapport
avec la Rome dcadente?
Ds lors, une parodie comme celle de Grandval fils invite poursuivre plus
avant la rflexion partir d'un contexte plus vaste. On l'a vu, la parodie
dramatique occupait une place importante dans la cration littraire des Lumires.
De plus, il semble que les parodies en un acte aient connu une vague de popularit
jusqu'au seuil des Lumires militantes. cet effet, les thtres clandestins ont sans
aucun doute fourni des conditions favorables la reprsentation de telles parodies.
Suivant cette hypothse, il semble donc qu'en largissant le corpus des uvres qui
parodient les canons classiques, il deviendrait mme possible non seulement de
comprendre comment se conoit le rapport entre le :xvIr et le x:vm.e sicle, mais
encore de confirmer cette ide selon laquelle la pratique du parallle oratoire
s'effectue partir de figures voquant la dcadence de l'Ancien Empire.
9 Paul Hazard, op. cit. , p. 215.
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