Vous êtes sur la page 1sur 11

La formacin de los supercontinentes

Segn una hiptesis, se constituyen de acuerdo con un modelo de acorden, vale decir, de aproximacin y distanciamiento; a tenor de otra, los continentes se separan y se desplazan por el planeta hasta reunirse, de nuevo, en el lado opuesto
J. Brendan Murphy y R. Damian Nance

n un ejercicio de humildad, no deberamos dar nada por sentado; ni siquiera la firmeza de la tierra que pisamos. El registro geolgico indica que hace entre 300 y 200 millones de aos las masas continentales estaban reunidas en un supercontinente, Pangea (voz de origen griego que significa todas las tierras), rodeado de un superocano, Panthalassa (todos los mares). Es ms, en el transcurso de los ltimos 200 millones de aos, la evolucin de la Tierra ha estado dominada por la disgregacin de Pangea y la formacin de nuevos ocanos (el Atlntico, por ejemplo) entre los continentes resultantes de la fragmentacin. Pero Pangea no ha sido el nico supercontinente de la historia geolgica de nuestro planeta. Las investigaciones de los ltimos 20 aos apuntan que ste fue slo el ltimo de una serie de supercontinentes que se formaron y disgregaron a lo largo de ms de 3000 millones de aos. Aunque todava no existe acuerdo sobre el mecanismo responsable, los expertos coinciden en afirmar que se han producido varios ciclos de congregacin y disgregacin, con una profunda influencia en la evolucin de la corteza terrestre, la atmsfera, el clima y la vida durante miles de millones de aos. Segn parece, la constitucin de Pangea vino precedida, hace entre 650 y 550 millones de aos, por la formacin de Pannotia y, hace alrededor de 1000 millones de aos, por la de Rodinia, cuya configuracin es todava objeto de debate. Se supone que otro supercontinente, llamado Nuna o Columbia, se form hace 1800 millones de aos; 14

otros dos, Kenorlandia y Ur, lo haran hace 2500 y 3000 millones de aos, respectivamente. De acuerdo con la afirmacin uniformista de que el pasado encierra las claves del presente, resulta harto probable que se formase en el futuro otro supercontinente. Pero, cul ser el mecanismo soldador? Se han propuesto dos hiptesis. Una sostiene que los continentes se acercan y alejan como los pliegues del fuelle de un acorden. A tenor de una segunda, los continentes, disgregndose, avanzan por el planeta hasta reunirse, de nuevo, en el lado opuesto. Para determinar cul de los dos modelos describe mejor la formacin de los supercontinentes, debemos empezar por revisar los principios bsicos de la tectnica de placas, la teora que revolucion la geologa al aportar una explicacin de las fuerzas que operan en la conformacin de la Tierra.

Tectnica de placas
Segn la tectnica de placas, la Tierra cuenta con una capa externa y rgida, la litosfera, de unos 100 a 150 kilmetros de espesor; cabalga a lomos de una capa plstica y caliente del manto terrestre, la astenosfera. Como si fuera una cscara de huevo resquebrajada, la litosfera se encuentra dividida en un mosaico de unos 20 bloques, o placas, que se mueven unas respecto a las otras a menos de 10 centmetros por ao. En su deriva, interaccionan entre s en sus lmites o bordes de placa; as, convergen y chocan, divergen y se alejan, o se deslizan lateralmente una respecto a la otra. Durante los millones de aos que vienen dndose tales interacciones se han levantado montaas (donde las placas chocaban) y INVESTIGACIN
Y

CIENCIA, diciembre, 2004

se han dividido continentes (donde las placas divergan). Los continentes, enraizados en las placas, derivan pasivamente con ellas. Ese movimiento se traduce, en el transcurso de millones de aos, en la apertura y el cierre de ocanos enteros. Por ejemplo, durante los ltimos 180 millones de aos, la divergencia entre Europa/Africa y Norteamrica/Sudamrica ha dado lugar al ocano Atlntico. El borde de la placa, a lo largo de la cual estos continentes se separan, toma la forma de una dorsal meso-ocenica que recorre longitudinalmente la cuenca ocenica. Desde la cresta de esta dorsal se extiende, a ambos lados, nuevo lecho ocenico, conforme el magma caliente que procede del manto subyacente asciende, se enfra y solidifica, generando as nueva litosfera entre las placas divergentes. En una Tierra de radio constante, la creacin de nueva litosfera debe compensarse con la destruccin de litosfera ms antigua. Al propio tiempo que el ocano Atlntico se abra, INVESTIGACIN
Y

la convergencia de Africa con Europa, y de la India con Asia, cerraba el Tetis, un antiguo ocano, mientras el desplazamiento hacia el oeste del continente americano mermaba buena parte del ocano Pacfico. Cuando los continentes convergen, la litosfera ocenica intermedia se hunde en el manto y retorna al interior de la Tierra en un proceso de subduccin. En general, la corteza ocenica es ms densa que la corteza continental; por tanto, cuando ambas se encuentran en el margen de una placa que converge,

la litosfera ocenica subduce, hundindose bajo la placa continental. El hecho de que gran parte de la litosfera ocenica sea ms joven que la litosfera coronada con corteza continental menos de 180 millones de aos de antigedad frente a ms de 4000 explica la destruccin preferente de litosfera ocenica. As, para que un ocano como el Tetis se cerrara, tuvo que subducirse ms litosfera de la que se cre en sus dorsales meso-ocenicas. De acuerdo con la teora de la tectnica de placas, el proceso de 15

CIENCIA, diciembre, 2004

IMAGEN CEDIDA POR EL CENTRO GODDARD DE VUELOS ESPACIALES DE LA NASA/American Scientist

1. LA TECTONICA DE PLACAS, la teora que ofrece una descripcin global de las fuerzas que han conformado la Tierra, sostiene que los continentes estn en constante movimiento: se escinden, colisionan y se deslizan unos bajo otros. Sabemos ahora que se trata de un fenmeno cclico: en el transcurso del tiempo geolgico, los continentes se han ensamblado en supercontinentes y vuelto a separar como mnimo en seis ocasiones. Este ciclo supercontinental plantea una cuestin compleja: se separan y acercan los continentes como los pliegues de un acorden o se dividen y se dispersan para reunirse de nuevo en el lado opuesto del planeta? Los autores han intentado hallar la respuesta mediante el anlisis isotpico. En esta imagen de satlite se observa la colisin entre la placa rabe y la parte iran de la placa eurasitica: un proceso que, de forma gradual, cierra el golfo Prsico y levanta montaas.

L AU R A
Norteamrica

Eurasia SIA

LA
Norteamrica

URA

Eurasia SIA

Mar de T G O Africa etis N D Sudamrica W A N India


Antrtida
ralia Aust

Africa Sudamrica

India

Presente Antrtida

a trali Aus

Trisico (hace 245208 millones de aos)

subduccin interviene, directa o indirectamente, en la formacin de montaas u orogenia. El proceso directo comienza cuando la fra y densa litosfera ocenica se calienta en su descenso hacia el interior de la Tierra y desencadena una serie de procesos sobre la zona de subduccin; la generacin de magma fundido y ascendente es uno de ellos. Este magma se dirige luego a la superficie, donde alimenta volcanes y acrecienta la corteza, generando montaas. La cordillera de los Andes constituye un ejemplo moderno de montaas formadas mediante este proceso; un gran nmero de sus ms altas cimas muestran, o han mostrado en su pasado reciente, actividad volcnica. Un proceso orognico indirecto puede comenzar con el choque entre un continente y pequeas masas continentales o islas ocenicas, tambin denominados terranes o litosferoclastos. Si la litosfera ocenica que separa las islas (Japn o el archipilago de Hawai, por ejemplo) de las masas continentales se consume por subduccin, stas son progresivamente empujadas hacia el continente hasta colisionar. El choque deforma las rocas y desencadena una actividad volcnica; la conjuncin de ambos factores genera montaas. Pensemos en las montaas de la costa occidental de Norteamrica; durante los ltimos 200 millones de aos, este margen continental ha sufrido repetidas colisiones con numerosas islas del Pacfico que han acrecido la placa norteamericana en unos 500 kilmetros hacia el oeste, desde la Baja 16

INVESTIGACIN

CIENCIA, diciembre, 2004

Sigma Xi/American Scientist

Cretcico (hace 14466 millones de aos)

2. LA RUPTURA Y DISPERSION del supercontinente Pangea en el transcurso de los ltimos 200 millones de aos ha supuesto la creacin y expansin del ocano Atlntico, as como la destruccin de una cantidad equivalente de litosfera en el ocano Pacfico y el mar de Tetis.

California hasta Alaska. Los procesos de subduccin y las colisiones de litosferoclastos forman orgenos perifricos , llamados as porque se constituyen a lo largo de la periferia de los continentes. Si la placa que subduce transporta corteza continental, resulta inevitable la colisin entre continentes. A medida que los continentes chocan frontalmente, el ocano entero se cierra y se levantan montaas enormes. La colisin entre la India y Asia meridional, que dio lugar al Himalaya, y la del norte de Africa con el sur de Europa, que origin los Alpes, constituyen ejemplos modernos de este tipo de orogenia. Puesto que ambos episodios se debieron a la total destruccin de los bordes continentales, las montaas as formadas se consideran orgenos interiores. Ambas surgieron de la desaparicin del mar de Tetis, que se cerraba al tiempo que se abra el ocano Atlntico.

El ciclo supercontinental
Con la depuracin de las tcnicas de datacin geolgica, los expertos se han percatado de que la actividad orognica no ha seguido una distribucin uniforme en el tiempo. Hubo intervalos cortos (de unos 100 o 200 millones de aos), en los que se produjeron numerosas colisiones continentales, e intervalos largos (de 300 millones de aos o ms), en los

que apenas se registr dicha actividad orognica. El descubrimiento de ese fenmeno condujo a la hiptesis del ciclo del supercontinente; segn reza la misma, la congregacin transitoria de todos los continentes en una sola masa continental, o supercontinente, acontece, en cifras redondas, cada 500 millones de aos. Cmo se reconocen en el registro geolgico las fases de este ciclo? Varios fenmenos denuncian perodos de ruptura y separacin. En primer lugar, la inyeccin de magma en las fracturas creadas por un proceso de distensin continental: se forman enjambres de diques baslticos; ms tarde, en segundo lugar y a medida que los continentes se van distanciando, se desarrollan mrgenes continentales (como los del Atlntico actual) y se genera nueva litosfera ocenica en las dorsales meso-ocenicas. En su mayora, los gelogos opinan que un supercontinente se fragmenta y dispersa porque acta a modo de cubierta aislante que evita el escape del calor del manto, lo mismo que un sombrero en nuestra cabeza. As, el manto se calienta, generando magma basltico que asciende a la superficie. La convergencia continental, que renueva el proceso de ensamblaje del supercontinente, se desarrolla a travs de varias etapas: subduccin y destruccin de la litosfera

Evento
Separacin de Pangea Formacin de Pangea Separacin de Pannotia Formacin de Pannotia Separacin de Rodinia Formacin de Rodinia Formacin de Nuna/Columbia Formacin de Kenorlandia Formacin de Ur

Millones de aos antes del presente


~200 Ocano ~300250

Placa Nazca

Fosa

Prisma de acrecin

Volcn andino

Interior continental

Corteza ocenica Manto superior litosfrico

Placa de Sudamrica Magma

Corteza continental Manto superior litosfrico

Cronologa de los supercontinentes

~550

~600

~760

Astenosfera Arco insular Arco insular

2
~1100 Ocano ~1800 Litosfera ocenica Astenosfera ~3000

Magma

~2500

2
Ocano Litosfera ocenica

3. EN EL TRANSCURSO de la historia geolgica se han formado, al menos, seis supercontinentes.

ocenica intermedia, acrecin de litosferoclastos en los mrgenes continentales y, por fin, colisin continente-continente. Hoy se acepta que las placas ocenicas envejecen, se enfran y se tornan ms densas, hasta terminar por hundirse en el manto. La discusin se centra ahora en las fuerzas que originan dicha subduccin. Cuando la placa ocenica desciende por el manto, la gravedad tira del resto de la placa (a la manera de un mantel muy descentrado, que resbala y cae al suelo). As, los continentes que se hallan en placas que se hunden son arrastrados hacia las zonas de subduccin, donde terminan por colisionar. Tras la ruptura del supercontinente, los mrgenes de cola de los continentes se vuelven tectnicamente inactivos; en ellos se acumulan sedimentos que conforman extensas plataformas continentales (por ejemplo, las desarrolladas a lo largo del ocano Atlntico tras la fragmentacin de Pangea). Al propio tiempo, la actividad orognica relacionada con la subducINVESTIGACIN
Y

Astenosfera Prisma de acrecin Arco magmtico

Cierre del ocano Corteza continental

Fosa

Litosfera Astenosfera

Zona de sutura Cuenca Cabalgamiento

Apilamiento

Cuenca

Litosfera

c
4. FORMACION DE MONTAAS y movimiento de los continentes. Existen tres tipos de procesos orognicos bsicos. La subduccin genera montaas mediante el ascenso de magma y calor (a); los Andes constituyen un ejemplo. La subduccin transporta tambin litosferoclastos ocenicos y fragmentos microcontinentales hacia los mrgenes continentales, donde se agregan (b); el margen occidental de Norteamrica ha protagonizado varios de estos episodios de acrecin durante los ltimos 200 millones de aos. La colisin entre continentes sucede cuando se consume la litosfera ocenica intermedia (c); as se han formado los Alpes y el Himalaya.

Sigma Xi/American Scientist

CIENCIA, diciembre, 2004

17

CRONOLOGIA MEDIANTE ANALISIS ISOTOPICO DE TIERRAS RARAS


EL ANALISIS ISOTOPICO ha venido constituyendo el mtodo habitual para determinar la edad de cristalizacin de rocas y minerales. Pero se ha empezado a aplicar para descubrir la gnesis de una roca o un mineral, seguida, en ocasiones, de varias refundiciones y recristalizaciones. La pareja formada por el samario (Sm) y su producto de desintegracin, el neodimio (Nd), representa uno de los mejores trazadores de dichos procesos tectnicos. Ambos pertenecen a la familia de las tierras raras ligeras y a la serie de los lantnidos, en el grupo 3 de la tabla peridica. El samario cuenta con 62 protones en su ncleo (su nmero atmico), dos ms que el neodimio. Puesto que Sm y Nd alcanzan un tamao (radio inico) y nmero de electrones de valencia similares, sus propiedades qumicas y su comportamiento en la corteza terrestre guardan semejanza. Por tanto, la relacin Sm/Nd resulta poco afectada por la generacin de magma y otros procesos orognicos. Antes bien, la variacin en la relacin Sm/Nd cortical se hereda del manto originario de la roca. Al fundirse el manto, todas las tierras raras ligeras tienden a concentrarse ms en el fluido que en el manto restante, que queda empobrecido. Esto se debe a que, en general, el radio inico de los lantnidos decrece con el incremento del nmero atmico (nos referimos a la contraccin de los lantnidos). Tal recorte del radio inico provoca que las tierras raras pesadas se adapten mejor a los slidos que las ligeras. Dado que el nmero atmico del neodimio (60) es menor que el del samario (62), el radio del primero es algo mayor que el del segundo; por tanto, el Nd se concentra ms en los
Mant

lquidos que abandonan el manto y el Sm en el manto empobrecido restante. La relacin Sm/Nd media de la Tierra se sita alrededor de 0,32. Puesto que el neodimio tiende a concentrarse en los lquidos atrapados por la corteza y el samario lo hace en el manto empobrecido, el valor de Sm/Nd en las rocas de la corteza es menor (prximo a 0,2) y el del manto empobrecido mayor (prximo a 0,5) que el promedio terrestre. El samario cuenta con 21 istopos conocidos. Uno de ellos es radiactivo: el samario 147 (147Sm). Se desintegra produciendo un istopo estable, el neodimio 143 (143Nd) y emitiendo una partcula alfa (dos protones y dos neutrones) desde su ncleo. Conforme esto sucede, aumenta la cantidad de 143Nd y disminuye la de 147Sm. La edad media de esta desintegracin es de 106.000 millones de aos. El neodiRuptura del supercontinente Edad modelo TME
x

o em

pobr

ecido

Ma nt r ob mp oe

143Nd/144Nd

Pro

ter

Nd

me

dio

res

tre

x bulk earth Promedio terrestre

ido ec

Cortez

a conti

Ocano interior Ocano exterior Pasado Presente

nental

Presente Tiempo

TI Tiempo

TR

TE Pasado

El manto empobrecido, la fuente de la corteza, retiene ms samario (Sm) que neodimio (Nd). Por ello, el valor de Sm/Nd en el manto (~0,5) es mayor que el promedio terrestre (~0,32) y que el de la corteza continental (~0,18). Como resultado de las variaciones de la relacin Sm/Nd y la desintegracin del 147Sm en 143Nd, la relacin 143Nd/ 144Nd aumenta ms rpidamente en el manto empobrecido que en el promedio terrestre y en la corteza continental (arriba). La diferencia entre (143Nd/144Nd)0 del manto empobrecido y (143Nd/144Nd)0 de las rocas litosfricas, ambas en referencia al promedio terrestre, se expresa como Nd (Nd para el

promedio terrestre resulta, siempre, nulo; por tanto, describe una lnea horizontal). La relacin Sm/Nd y Nd de una muestra (calculados para la edad de la roca) se emplean para describir una lnea de crecimiento (lnea azul) que se retrotrae hasta su interseccin con la lnea del manto empobrecido. Esta interseccin proporciona una edad del manto empobrecido (TME), que refleja el momento en que la corteza se origin a partir del manto empobrecido. As, la muestra TI (cruz rosa) se origin despus (ocano interior) y la muestra TE (cuadrado amarillo) se cre antes (ocano exterior) que se produjera la disgregacin continental (TR).

cin contina a lo largo de los mrgenes de avance de los continentes; ello provoca una sucesin de colisiones con litosferoclastos y la consiguiente actividad volcnica; se advierte de un modo arquetpico en el margen occidental del continente americano desde la ruptura de Pangea. 18

La formacin de un supercontinente
En los ltimos 30 aos han surgido dos modelos distintos que describen, a escala global, las fuerzas que operan en la formacin de los supercontinentes. En esencia, estos modelos divergen en la clase

de ocano que se cierra durante el ensamblaje supercontinental. Cuando un supercontinente se fractura, se disgrega y dispersa, el planeta hereda dos tipos de ocanos bien diferenciados. Por una parte, entre las masas continentales en dispersin se abren ocanos interiores sobre un fondo de litosfera ocenica INVESTIGACIN
Y

CIENCIA, diciembre, 2004

EMMA SKURNICK

mio cuenta con siete istopos estables, incluyendo el neodimio 144 ( 144 Nd); ste no se produce va desintegracin radiactiva, por lo que su concentracin en una roca no cambia con el tiempo. Debido a la desintegracin de 147Sm en 143Nd, en el transcurso del tiempo geolgico la relacin 143Nd/ 144Nd ha aumentado en las rocas corticales, en el manto empobrecido y en el promedio terrestre. Sin embargo, puesto que la relacin Sm/Nd del manto empobrecido es mayor que la media de la Tierra y sta, a su vez, mayor que Sm/Nd en la corteza, la razn 143 Nd/ 144 Nd aumenta ms deprisa en el manto empobrecido que en el promedio terrestre, y ms rpidamente en el promedio terrestre que en la corteza. En consecuencia, la composicin isotpica Sm-Nd de los magmas generados en la corteza muestra una notable diferencia respecto a la de los magmas generados en el manto empobrecido. Una vez fundidos, los magmas adquieren la misma relacin 143Nd/144Nd que su fuente. Los que proceden de la fusin del manto empobrecido mostrarn relaciones 143Nd/144Nd superiores que los que proceden de la fusin de la corteza. Si se conoce la edad de cristalizacin de la roca, puede cuantificarse la desintegracin ocurrida desde la cristalizacin y deducir la relacin 143Nd/ 144Nd en el magma original. Esta relacin inicial , ( 143Nd/ 144Nd) 0, opera como una huella dactilar del origen del magma. Las diferencias en los valores de (143Nd/144Nd)0 sirven para distinguir las rocas volcnicas procedentes del manto ms recientes de las procedentes del reciclaje de corteza antigua. La firma isotpica media de la Tierra y la del manto empobrecido evolucionan con el tiempo de forma predeterminada; la de la corteza, en cambio, depende del tiempo que sta ha pasado separada del manto. A causa de las diferencias en su relacin Sm/Nd, con el

tiempo, la firma isotpica de la corteza diverge cada vez ms de la del manto empobrecido. As pues, comparada con la corteza de formacin reciente, la corteza ms antigua presenta una mayor diferencia entre su ( 143Nd/ 144Nd) 0 y la del manto empobrecido del que procede. En trminos absolutos, las diferencias en la relacin 143 Nd/ 144 Nd de las rocas de la corteza y del manto son pequeas. Por ello, los gelogos definen un parmetro, Nd , que refleja la diferencia entre el valor de ( 143Nd/ 144Nd) 0 en la muestra y el promedio terrestre en el momento de cristalizacin de la roca. Definido as, Nd para el promedio terrestre es siempre cero. Puesto que 143Nd/ 144Nd aumenta ms rpidamente en el manto empobrecido y ms lentamente en la corteza que en el global de la Tierra, el manto empobrecido ha evolucionado, en el transcurso del tiempo geolgico, hacia valores ms positivos de Nd, mientras que la corteza lo ha hecho hacia valores ms negativos. La evolucin isotpica de la corteza describe una lnea de crecimiento. Dado que la relacin Sm/Nd de las rocas de la corteza suele tomar valores prximos a 0,2, podemos predecir la pendiente de dicha lnea, que aumenta la separacin entre sta y la del manto empobrecido. Debido a tan divergentes lneas de crecimiento, Nd puede utilizarse para distinguir entre las rocas procedentes del manto empobrecido y las procedentes de una corteza antigua. Es ms, aunque la corteza se recicle mediante eventos orognicos posteriores, su evolucin isotpica deber seguir la misma lnea de crecimiento, puesto que dichos procesos apenas cambian la relacin Sm/Nd. En la prctica, los gelogos emplean este razonamiento a la inversa. A partir del valor actual de 143Nd/ 144Nd, escudrian en el pasado geolgico remoto. Para las rocas derivadas de la corteza, calculan y extrapolan ha-

cia atrs la lnea de crecimiento (el cambio en el tiempo del valor de Nd) hasta que se cruza con la lnea de crecimiento del manto empobrecido. El punto de interseccin indica justo el momento en que la composicin isotpica de la muestra coincida con la del manto empobrecido del que proceda, es decir, el momento en el que la corteza original sali del manto. Este momento se conoce como la edad modelo del manto empobrecido ( T ME ). La mayor parte de la corteza proviene, de forma directa o indirecta, del manto empobrecido. Como consecuencia, el valor de Nd inicial ( Nd de una roca en relacin a Nd del manto empobrecido en el momento de la cristalizacin) resulta crucial para el estudio de la tectnica. Por ejemplo, las rocas volcnicas con valores iniciales de Nd similares a los del manto empobrecido deben proceder de la reserva del manto empobrecido en el momento de su formacin; se trata, por ello, de rocas juveniles. Por el contrario, se considera que las rocas volcnicas con valores de Nd muy inferiores a los del manto empobrecido en el momento de su formacin provienen de antigua corteza fundida. Para determinar el momento en que dicha corteza se separ del manto, basta con hallar la interseccin de su lnea de crecimiento con la del manto empobrecido. Con todo, los valores de T ME deben emplearse con suma cautela. En su camino ascendente hacia la superficie, los magmas pueden mezclarse con otros de distinto origen. As, un gran nmero de muestras constituyen, en realidad, mezclas de antigua corteza reciclada y material juvenil procedente del manto. En estas circunstancias, T ME carece de significado geolgico. Por fortuna, contamos con otros indicadores qumicos que detectan la presencia de dichas mezclas, de forma que las muestras contaminadas pueden descartarse.

ms joven que el episodio de fragmentacin del supercontinente. Por otra parte, el supercontinente est rodeado de un lecho ocenico exterior, formado antes que se produjera el evento de rifting. Conforme el ocano interior se expande, el ocano exterior se contrae mediante la subduccin de su litosfera ms INVESTIGACIN
Y

antigua. As, el contraste de edad entre los ocanos, interior y exterior, resulta mximo justo tras la ruptura del supercontinente y disminuye a medida que los continentes se alejan entre s. Uno de los modelos sobre la formacin de los supercontinentes considera que los ocanos que se

cierran son los interiores. De ser as, el prximo supercontinente se producir por el cierre del ocano Atlntico y la colisin entre Europa y Africa con Norteamrica y Sudamrica. El otro modelo, en cambio, apuesta por los ocanos exteriores. Por tanto, estima que el prximo supercontinente se produ19

CIENCIA, diciembre, 2004

cir por el cierre del ocano Pacfico: Australia continuar en su movimiento de avance septentrional hacia Asia oriental, mientras que Norteamrica y Sudamrica seguirn su curso occidental hasta cerrar el Pacfico. Propuesto por J. Tuzo Wilson, el primer modelo defiende que la subduccin de la litosfera ocenica generada entre las masas continentales tras la ruptura y dispersin de un supercontinente constituye, en ltima instancia, el mecanismo que rene los continentes para ensamblar un nuevo supercontinente. En un proceso de tectnica del acorden (denominacin que re-

mite a su parecido con el movimiento de extensin y contraccin del instrumento), el supercontinente va hacia adentro o se introvierte. De esta forma, los mrgenes continentales interiores (de cola) del supercontinente en separacin se transforman en los cinturones orognicos interiores del siguiente supercontinente. Encontramos un posible ejemplo de este fenmeno en la evolucin del orgeno Apalachiano-Caledoniano-Varisco de Norteamrica y Europa: la subduccin de la litosfera ocenica, originada por la ruptura de Pannotia hace unos 550 millones de aos, culmin con las colisiones conti-

TME TR

TME TR

a
Supercontinente

d
Extraversin

b
TME TR
Zona de subduccin Falla transformante Margen pasivo Orogenia por colisin Ruptura

Litosferoclastos agregados TME TR

TME TR

c
Introversin

5. ESQUEMA DE LAS POSIBLES ETAPAS del ciclo supercontinental. El supercontinente est rodeado por un ocano exterior con zonas de subduccin y complejos volcnicos (tringulos rojos) que bordean sus mrgenes (a). En el momento de la fisura (TR), el resquebrajamiento del supercontinente crea un nuevo ocano interior (b). En este estadio conviven dos tipos de ocanos: el exterior, que rodea las masas continentales en dispersin y cuya litosfera ocenica tiene una edad de manto empobrecido (TME) superior a TR, y el interior, formado por litosfera ocenica relativamente nueva con una TME inferior a TR. As pues, la edad de los fragmentos de litosfera ocenica que se agregan a los continentes cuando stos se unen encierra la clave para identificar el mecanismo de ensamblaje. Si se cierra un ocano interior, el siguiente supercontinente se forma por introversin (movimiento de acorden), de forma que la litosfera ocenica acrecida ser ms joven que TR (c). Si, por el contrario, se cierra un ocano exterior, el supercontinente siguiente se formar por extraversin; la litosfera ocenica acrecida derivar del ocano exterior y ser ms antigua que TR (d).

nente-continente asociadas a la formacin de Pangea, alrededor de 250 millones de aos despus. Por el contrario, el segundo modelo propone que, tras la ruptura de un supercontinente, las masas continentales en dispersin migran por el planeta hasta reunirse en el lado opuesto. El ascenso del calor del manto atrapado bajo el supercontinente provoca que ste se fragmente y que las masas continentales resultantes se dispersen hacia las antpodas. En este escenario, el supercontinente va hacia fuera o se extravierte, de forma que los mrgenes continentales exteriores del supercontinente en dispersin se transforman en los cinturones orognicos interiores del futuro supercontinente. En 1991, Paul Hoffman, de la Universidad de Harvard, propuso que la ruptura del supercontinente Rodinia, hace unos 760 millones de aos, caus la extraversin de Gondwana, una asociacin antigua de los continentes meridionales. Segn Hoffman, el ocano Pacfico se form por vez primera hace 760 millones de aos, cuando la masa continental que integraba Australia y la Antrtida se disgreg de la masa continental antecesora de Norteamrica. Mientras esta masa, que constituira despus Gondwana Oriental, se alejaba del punto de fractura, se hundi la antigua corteza ocenica que rodeaba Rodinia. La subduccin continu hasta que Gondwana Oriental colision con la masa unida de Africa y Sudamrica (Gondwana Occidental) y origin as, hace unos 600 millones aos, el supercontinente Pannotia. A diferencia, pues, de la introversin, en la que los ocanos interiores ms jvenes se cierran para dar lugar al siguiente supercontinente, en la extraversin se cierra el ocano exterior para ensamblar los continentes en uno.

Diferencias entre los dos modelos


La introversin y la extraversin ocupan los extremos de un amplio abanico de posibilidades. Los dos modelos divergen en cuestiones sustantivas y producen modos de ensamblaje supercontinental con peculiaridades geodinmicas disINVESTIGACIN
Y
Sigma Xi/American Scientist

20

CIENCIA, diciembre, 2004

Tierras bajas Montaas Mar somero Ocano profundo

Perifrico
Si b ia er
Bltica

Ocano Japeto
Laurentia

G
n re tia

Dorsal ocenica

Gondwana

Siberia

La

A
l rsa Do nica e oc

Kazakhstania China
Bltica

Interior

Siberia
Siberia
Laurentia

Kazakhstania Gondwana
Laurasia

China

Kazakhstania

Panthalassa
China

Mar de Thetis

Ocano de Rheic

Ocano Japeto

Bltica

Gondwana

c
6. RECONSTRUCCIONES basadas en la composicin isotpica de samario (Sm) y neodimio (Nd). Nos indican que Pangea se gener por introversin. La disgregacin de Pannotia, hace alrededor de 550 millones de aos, cre ocanos interiores: el Japeto (b), hace unos 500 millones de aos, y el Rheic (c), hace unos 440 millones de aos. Corresponden stos a los ocanos que se consumieron para formar Pangea (d) hace unos 300 millones de aos. El diagrama de relaciones iniciales de neodimio (Nd) respecto del tiempo indica que la composicin de los complejos ocenicos del Japeto y del Rheic en el orgeno Apalachiano-Caledoniano de Newfoundland, por ejemplo sugieren TME inferiores a TR (momento de la ruptura) de Pannotia (en esta figura y en la figura 7 los resultados se obtuvieron tomando el valor tpico de 0,18 para la relacin de Sm/Nd en la corteza).
12 10 8 6 c Pangea c Rheic a

d
Japeto a Pannotia r u

c = cierre a = apertura r = ruptura u = unin

Manto empobr
Newfoundland

Nd

4 2 0 2 4 6 0 500 1000 Edad (millones de aos) 1500

ecido

Promedio terrestre

Rheic Japeto 2000

tintivas, que deberan reflejarse en el registro geolgico. La clave para establecer qu mecanismo geodinmico operaba en un determinado perodo geolgico se halla en la edad de la litosfera ocenica subducida durante la formacin INVESTIGACIN
Y

del supercontinente. En el caso de la introversin, la formacin de esa litosfera es posterior a la ruptura del supercontinente precedente, pero anterior al ensamblaje del supercontinente siguiente. Por el contrario, en la extraversin, la litosfera que primero subduce se habr constituido antes de la disgregacin del supercontinente precedente. Para infortunio de los investigadores, la subduccin de litosfera ocenica que acaba en una colisin continental suele destruir gran parte de las pruebas que nos permitiran

distinguir entre los dos modelos. Sin embargo, en la mayora de los orgenos hay pequeos fragmentos de la litosfera ocenica en subduccin que se desprenden para unirse a los continentes en un proceso de obduccin. A diferencia del sino del resto de la litosfera ocenica, stos persisten en el registro geolgico. Asimismo, los complejos de islas volcnicas (arcos insulares) originados sobre las zonas de subduccin, aunque ahora incluidos en la litosfera ocenica que subduce, pueden resultar decapitados, arrancados 21

EMMA SKURNICK

CIENCIA, diciembre, 2004

a
Bltica

b
Bltica

Subduccin

Laurentia
Au str ali a

Sudamrica Africa
An tr tid a

Sudamerica Africa
Ara bia

India

India

Arabia

Australia

Colisiones continentales

Subduccin

Rodinia 8 6 r u

r = ruptura u = unin

generar nuevos arcos insulares volcnicos con una edad de cristalizacin posterior a la ruptura del supercontinente, sea cual sea el tipo de ocano (interior o exterior) que se hunde. Asimismo, en el margen continental se generan por subduccin arcos volcnicos con edades de cristalizacin posteriores al inicio de dicha subduccin. En ninguno de estos dos casos la edad de cristalizacin sirve para distinguir entre las dos hiptesis que aqu nos ocupan. Para aquellos litosferoclastos volcnicos cuya evolucin est marcada por la renovacin de la litosfera ocenica, debemos recurrir a otro mtodo de datacin: un potente anlisis isotpico que nos permite determinar la edad de la litosfera ocenica original.

tia en ur La

da rti Ant

Anlisis isotpico
Manto empobr ecido
Plataforma arbiga

Nd

2 0 2
Sm = /Nd 0,1 8

Sudn Orgeno transahariano Promedio terrestre

4 6 0 Peri-Rodinia 500 1000 Edad (millones de aos) 1500 2000

del suelo ocenico e incorporados al margen continental, pasando, tambin, a formar parte de la historia geolgica. En el ms sencillo de los casos, la edad de cristalizacin de estos complejos acrecidos revelara si se formaron antes o despus de que el supercontinente se fragmentara, as como si proceden de un ocano interior o exterior. Puesto que la discrepancia de edad entre la litosfera de un ocano in22

terior y la de uno exterior resulta mxima justo despus de la ruptura de un supercontinente y se acorta a medida que se van distanciando los continentes entre s, la edad de cristalizacin de los primeros complejos en acrecer constituye el parmetro ms apropiado para averiguar en qu ocano se formaron. En ambos modelos, sin embargo, la subduccin que acontece durante el cierre de la cuenca ocenica puede

INVESTIGACIN

CIENCIA, diciembre, 2004

Sigma Xi (arriba); EMMA SKURNICK (abajo)/American Scientist

7. DESPUES DE LA FRAGMENTACION DE RODINIA, hace unos 760 millones de aos (a), el ocano exterior se cerr para formar Pannotia (b). El diagrama de relaciones iniciales de neodimio (Nd) respecto del tiempo indica la composicin isotpica Sm-Nd de complejos ocenicos asociados al ensamblaje de Pannotia. Las edades de la litosfera ocenica que habra rodeado Rodinia se determinan a partir de los momentos de unin y ruptura de Rodinia. Estos complejos incluyen las provincias brasileas de Borborema y Tocantins, el cinturn Transahariano del Africa Occidental y los orgenos del este y el oeste africanos. En cada caso, la evolucin temporal de Nd sita TME entre la formacin y la ruptura de Rodinia, es decir, entre 1000 y 750 millones de aos. Ello corresponde a un proceso de extraversin.

Los istopos corresponden a tomos que, si bien pertenecen al mismo elemento qumico, difieren ligeramente en su masa. Todos los tomos de un mismo elemento cuentan con el mismo nmero de protones en su ncleo. El nmero de neutrones y con ellos la masa del tomo, en cambio, puede variar; cada una de estas variaciones corresponde a un istopo. Un gran nmero de elementos cuentan con varios istopos. Algunos son radiactivos, es decir, su inestabilidad les induce a desintegrarse de forma espontnea para convertirse en istopos ms estables, emitiendo energa durante el proceso. El tiempo necesario para que la mitad del elemento progenitor (inestable) se desintegre y forme el elemento hijo (ms estable), corresponde a la vida media del elemento radiactivo; toma un valor constante y puede medirse en el laboratorio. Puede determinarse tambin la relacin entre ambos istopos; combinada con la vida media del elemento, sirve para calcular el tiempo que la muestra viene desintegrndose. En el caso de una roca volcnica, ese tiempo corresponde a la edad de cristalizacin. Adems de resultar tiles para la datacin geolgica, algunos istopos pueden tambin utilizarse como trazadores para obtener informacin acerca del material que origin una roca volcnica. El trabajo pionero de Don DePaolo, de la Universidad

de California en Berkeley, y otros ha puesto de manifiesto que la desintegracin que transforma el samario (Sm) en neodimio (Nd) constituye uno de los mejores trazadores de los procesos tectnicos. Aunque la transformacin del Sm en Nd resulta un proceso complejo, podemos ilustrarlo con una comparacin: la historia de los primeros inmigrantes europeos en Norteamrica. Los apellidos se han transmitido de generacin en generacin. Ello permite a los genealogistas remontarse en el tiempo y deducir, por ejemplo, la fecha en la que los antepasados abandonaron su pas de origen. De forma parecida, si conocemos la edad de cristalizacin de una roca podemos trazar la evolucin de los istopos de Sm y Nd, y deducir cundo el antepasado qumico de la roca se separ del manto empobrecido empobrecido porque las tierras raras ligeras, la familia a la que pertenecen el Sm y el Nd, se concentran en el lquido durante la fusin, reduciendo la cantidad de esos elementos en el manto. El samario y el neodimio muestran un comportamiento qumico muy similar; ello facilita que los procesos de renovacin de la corteza apenas afecten a la relacin de sus concentraciones, que se transmite de generacin en generacin. Como veremos, la razn entre el momento en que los ancestros de una roca partieron del manto empobrecido edad del manto empobrecido o TME y el momento de ruptura de un supercontinente nos revela cmo se form el siguiente supercontinente. A partir de un conjunto de muestras de roca podemos definir, en un grfico de la evolucin isotpica del neodimio, una envolvente que permite distinguir con claridad entre introversin y extraversin. La litosfera ocenica que se consume durante la introversin procede del ocano interior, formado despus de la ruptura del anterior supercontinente; la litosfera ocenica que se destruye durante la extraversin, en cambio, procede del ocano exterior, que, en algunos casos, se form antes de la ruptura del supercontinente precedente. Combinando estas observaciones con la relacin Sm/Nd caracterstica de las INVESTIGACIN
Y

rocas litosfricas se puede definir una envolvente de valores isotpicos esperados para cada uno de los dos tipos de ocano. Este enfoque predice envolventes distintas para los ocanos interiores y exteriores. [Se recurre al parmetro Nd para designar la diferencia entre la relacin de dos istopos de neodimio en una muestra concreta y su valor promedio terrestre en el momento en que la roca cristaliz.] El anlisis isotpico de la litosfera de estos ocanos, o de los litosferoclastos volcnicos producto de su reciclaje, debera permitirnos distinguir entre los dos modelos que describen la congregacin de un supercontinente.

La formacin de Pangea
Los Apalaches en Norteamrica, el Cinturn Caledoniano del Atlntico norte, el Cinturn Varisco de Europa meridional y los montes Urales en Rusia constituyen los principales orgenos de colisin asociados al ensamblaje de Pangea. La disgregacin del supercontinente que le precedi, Pannotia, se inici hace 550 millones de aos; ello nos permite definir dos envolventes, una para cada tipo de ocano, interior y exterior. Trazando la ascendencia de las rocas ocenicas desde dichos cinturones montaosos hasta el momento en que abandonaron el manto empobrecido, se obtienen lneas de crecimiento que, al coincidir con una de las envolventes, permiten distinguir con claridad si Pangea se ensambl por introversin o extraversin. Si los litosferoclastos ocenicos acrecidos durante la formacin de Pangea procedan del ocano interior, debieron haberse originado en el manto hace menos de 550 millones de aos. Aunque no se dispone todava de la informacin isotpica del Nd de los Urales, en los otros orgenos existen varios terranes ocenicos con rocas cuyas lneas de crecimiento indican que proceden de un ocano interior. Sus valores iniciales de Nd, correspondientes al momento de cristalizacin, estn muy cercanos a la lnea del manto empobrecido, lo que implica que el magma abandon el manto empobrecido aproximadamente en el momento de su formacin. Ello

indica que proceden de un ocano interior. Los Apalaches se formaron cuando el ocano Japeto se cerr. Contienen litosferoclastos asociados al nacimiento y desaparicin posterior de ese mar. En Quebec, rocas de 600 millones de aos de antigedad, procedentes de los terranes en cuestin, muestran valores iniciales de Nd muy altos (de +6,9 a +10,0), prximos a la lnea del manto empobrecido; ello hace pensar que proceden del manto empobrecido. La edad de estas rocas coincide con la ruptura del supercontinente anterior, Pannotia, lo que hace suponer que los litosferoclastos reflejan los primeros estadios de esa ruptura. De forma parecida, en Newfoundland, los litosferoclastos ocenicos, de unos 480 millones de aos de antigedad, se hundieron sobre la antigua Norteamrica al tiempo que se cerraba el ocano Japeto. Sus valores iniciales de Nd (de +5,6 a +7,7) coinciden con los del manto empobrecido hace 480 millones de aos. As pues, estos litosferoclastos derivaron del manto en un momento posterior a la fragmentacin de Pannotia, por lo que pueden considerarse vestigios de un ocano interior. Los litosferoclastos ocenicos asociados a la apertura y el cierre de Japeto muestran, por tanto, una composicin muy cercana a la del TME en el momento de su emplazamiento; su edad modelo casi coincide con la edad de cristalizacin, posterior a la ruptura de Pannotia. Estos datos, junto con la falta de complejos ocenicos anteriores a la escisin, indican que la litosfera ocenica fuente se gener en un ocano interior. El cinturn Varisco de Europa occidental se form hace entre 320 y 285 millones de aos, cuando se cerr el ocano de Rheic. En Gran Bretaa, Francia y Espaa se conservan litosferoclastos asociados a la fragmentacin continental y a la posterior subduccin de este ocano. En el Macizo Central francs, por ejemplo, los basaltos que se generaron al inicio de la apertura de este ocano, hace alrededor de 480 millones de aos, muestran valores iniciales de Nd (cerca de +6,8) similares a los del manto empobrecido coetneo. En el centro de 23

CIENCIA, diciembre, 2004

Francia y el sudoeste de Espaa se encuentran rocas baslticas de 360 a 350 millones de aos de antigedad, relacionadas con procesos de subduccin, con valores iniciales de Nd prximos a los valores del manto empobrecido (de +6,1 a +8,0 y de +7,9 a +9,2 respectivamente). En la pennsula de Lizard, al sur de Gran Bretaa, se conserva un fragmento obducido de suelo ocenico de Rheic que tambin muestra valores de Nd (de +9,0 a +11,8) tpicos del manto empobrecido. Su edad de cristalizacin, posterior a la ruptura, se remonta a los 390 millones de aos. Lo mismo que en el caso del Japeto, la correspondencia de los valores de Nd con los del manto empobrecido coetneo, as como la casi coincidencia entre TME y la edad de cristalizacin de las rocas del ocano de Rheic, indican que la litosfera ocenica que compone estos conjuntos se gener despus de la divisin de Pannotia y, por tanto, proceden de un ocano interior. De este haz de pruebas se deduce que Pangea se form por introversin.

La formacin de Pannotia
Pero, todos los supercontinentes se han reunido por introversin? Para hallar una respuesta, centrmonos en los datos procedentes de los orgenos de colisin asociados al ensamblaje de Pannotia, hace 600 millones de aos; esos orgenos incluyen el cinturn de Borborema, en Brasil, y los cinturones Transahariano y de Mozambique, en el norte y este de Africa. Se caracterizan por conservar litosferoclastos procedentes de ocanos que se cerraron para formar Pannotia. Debido a que el anterior supercontinente, Rodinia, se fragment hace unos 760 millones de aos, la edad de los terranes originados en el ocano interior no debera superar los 760 millones de aos, mientras que la de gran parte de los derivados del ocano exterior debera hallarse entre los 760 y los 1100 millones de aos, la vida aproximada de Rodinia. En la provincia brasilea de los Tocantins, encontramos litosferoclastos procedentes de arcos insulares, con edades de cristalizacin de 950 a 850 millones de aos y de 24

760 a 600 millones de aos, que muestran valores iniciales de Nd desde +0,2 a +6,9 y una TME entre 1200 y 900 millones de aos. En el cinturn Transahariano, al sudoeste de Algeria y en el medioda de Marruecos, los terranes de origen insular con valores iniciales de Nd muy altos (de +1,0 a +5,0), indican TME comprendidas entre los 1200 y los 950 millones de aos. El Cinturn de Mozambique tambin contiene varios litosferoclastos de origen insular. En el extremo septentrional del mismo, en Sudn, las rocas baslticas de 800 millones de aos de antigedad muestran valores iniciales de Nd muy altos (de +3,6 a +5,2) y TME comprendidas entre los 900 y los 800 millones de aos. Al sur, rocas de 740 millones de aos de antigedad y valores iniciales de Nd desde +2,9 a +3,4 ofrecen TME comprendidas entre los 980 y los 960 millones de aos. As pues, cada uno de estos orgenos contiene terranes ocenicos con TME anteriores a la ruptura de Rodinia, es decir, que superan los 760 millones de aos. Ello indica que la litosfera ocenica que gener estos conjuntos se origin antes de la ruptura de Rodinia. El ocano cuyo cierre registran estos orgenos formaba parte del ocano exterior que rodeaba este supercontinente. Por tanto, a diferencia de la formacin de Pangea, concluimos que Pannotia se constituy por extraversin.

bremanera en la formacin y la localizacin de Pannotia. El mecanismo de formacin de Pangea, en cambio, no est tan claro. Puesto que los continentes convergieron, sabemos que la litosfera de los ocanos interiores que se cerraron se hundi a un ritmo ms rpido que el de su creacin. Dado que la destruccin de litosfera ocenica se compensa, a escala global, mediante la formacin de litosfera nueva, el cierre de los ocanos interiores debi ir acompaado de la creacin de litosfera en el ocano exterior. Pero, fue la formacin de nueva litosfera ocenica exterior la que empuj y congreg en uno los continentes? Fue, acaso, la rpida subduccin en el ocano interior la que tir de ellos y los acerc, permitiendo el ascenso del manto hacia el ocano exterior? Los mecanismos responsables de la formacin de Pangea son hoy tan escurridizos como lo eran cuando Alfred Wegener, padre del concepto de la deriva continental, propuso por primera vez la existencia de este supercontinente, hace ahora un siglo.

Los autores
J. Brendan Murphy, profesor de la Universidad de San Francisco Javier en Autigonish, se dedica a la investigacin de la orognesis y la relacin entre la actividad tectnica y los procesos gneos. R. Damian Nance ensea en la Universidad de Ohio. Comparte con Murphy su inters por la tectnica y los procesos geodinmicos a gran escala. Vienen trabajando juntos desde 1985. American Scientist Magazine.

Conclusiones
Se acepta hoy que los supercontinentes se han congregado y disgregado repetidamente en el transcurso de los ltimos 3000 millones de aos. Al menos en este perodo, la historia geolgica de la Tierra ha estado dominada por una tectnica de placas. La interaccin entre las corrientes convectivas del manto terrestre y la litosfera suprayacente ha causado repetidas tandas de ensamblaje y fragmentacin del supercontinente. El anlisis actual muestra dos mecanismos posibles, harto distintos. Tras la ruptura de Rodinia, por ejemplo, parece ser que los continentes en dispersin migraron hacia regiones de hundimiento del manto las zonas de subduccin, cuya ubicacin influy so-

Bibliografa complementaria
LARGE-SCALE MANTLE CONVECTION AND THE AGGREGATION AND DISPERSAL OF SUPERCONTINENTS. M. Gurnis en Nature, vol. 322, pgs. 695-699; 1988. DID THE BREAKOUT OF LAURENTIA TURN GONDWANA INSIDE OUT? P. F. Hoffman en Science, vol. 252, pgs. 1409-1412; 1991. DO SUPERCONTINENTS INTROVERT OR EXTROVERT ?: Sm-Nd I SOTOPIC E VIDENCE . J. B. Murphy y R. D. Nance en Geology, vol. 31, pgs. 873-876; 2003.

INVESTIGACIN

CIENCIA, diciembre, 2004