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La vision romaine du barbare, des origines au V

e
sicle
Le barbare, cest dabord lhomme qui croit la barbarie.
(Cl. Lvi-Strauss, Race et histoire, 1968, p. 22)
Le mot barbare est dorigine grecque. Il apparat pour la premire fois chez Homre propos des
Cariens, peuple du sud-ouest de lAsie Mineure, qui combattent aux cts des Grecs (Iliade II, 867) :
Nasts conduisait les Cariens barbarophnoi, ceux qui parlent en faisant barbar , donc quon ne
comprend pas ou quon comprend mal. Ladjectif homrique est une onomatope imitative vhiculant
un simple critre linguistique, qui nest pas forcment pjoratif. lorigine, le barbare nest dailleurs pas
ncessairement un tranger, ni un inconnu : au V
e
sicle encore, le mot est utilis pour dsigner tous
ceux, Grecs ou non Grecs, qui parlent mal la langue grecque et font des barbarismes. Durant toute
lpoque archaque, la langue ne constituera pas une barrire entre Grecs et non Grecs ; cette barrire
linguistique ne va simposer quavec les Guerres mdiques, qui opposent dans la premire moiti du V
e
sicle lEmpire perse et la Grce. Pour Marie-Franoise Baslez
1
, deux raisons majeures expliquent
lvolution du mot : le dveloppement des relations diplomatiques, qui rvlent ladage traduttore
traditore, et lessor de la philosophie (Socrate est n en 470), qui est avant tout un exercice de langage.
Pour les philosophes grecs, la matrise du langage est la base de la comprhension par lhomme de
lordre du monde, si bien que le mot logos dsigne aussi bien le mot, la parole que le discours
intelligible, la raison et mme lordre du monde et, dans les vangiles, la parole divine, le Verbe de
Dieu. Du coup, le barbare va devenir lhomme auquel manque le logos dans les deux sens du terme : lart
de bien parler et lart de raisonner, de comprendre le monde.
Cest ainsi que sest greff sur le sens linguistique un critre intellectuel, et le mot barbare,
devenu nettement pjoratif, va devenir un concept ethnique et dsigner tous ceux qui ne sont pas grecs
et qui sont par rapport aux Grecs intellectuellement et culturellement infrieurs. Certes, avec le
rationalisme qui se dveloppe la fin du V
e
sicle, est ne lide que Grecs et Barbares ne sont que deux
fractions identiques et gales dune mme humanit, mais ce cosmopolitisme est rest une position
philosophique abstraite et non une ralit.
1 Voir M.-Fr. Baslez, Ltranger dans la Grce antique, Paris, Les Belles Lettres, 1984.
Rome, le concept de barbare est inconnu avant lhellnisation qui va se gnraliser au II
e
sicle. Jusque-l Rome ne connat que les concepts dexternus, qui dsigne celui qui est en dehors du
territoire public, et dhostis, qui signifie tout la fois tranger et ennemi. Cest dire si les Romains ont
peur de lautre, de ltranger, qui nest pas un ami potentiel, mais un ennemi en puissance, qui ne
pourra devenir un alli quune fois vaincu. En adoptant la culture grecque, les Romains ont donc
dcouvert le concept de barbare, qui les a normment embarrasss, parce quil forait les Romains se
mettre eux-mmes sur le mme pied que les peuples trangers aux Grecs. Cela heurtait leur sensibilit et
la maiestas populi Romani, leur sentiment de supriorit, du moins en matire militaire. Les Romains
lont cependant adopt en cherchant le modifier de diffrentes manires. En gros, il y eut trois
thories. Certains auteurs ont repris la division binaire, mais en opposant Romains/non Romains, mais
cette ide na gure eu de succs, les Romains en gnral ne pouvant se rsoudre ranger les Grecs parmi
les Barbares. Dautres ont propos une division tripartite de lhumanit : Grecs, Romains et Barbares.
Dautres enfin ont repris simplement la division Grecs/Barbares, mais en cherchant prouver que les
Romains sont en fait des grecs dorigine et que le latin est un dialecte grec dform (do la lgende
dvandre qui serait venu sinstaller sur le Palatin, avant ne, et aurait enseign aux populations locales
lart, lcriture et la musique).
Dans tous cas, le concept de barbare a offert aux Romains un moyen dexpliquer et de justifier
leur sentiment de supriorit par rapport aux autres peuples, lexception des Grecs, vis--vis desquels
ils ressentiront presque toujours un complexe dinfriorit culturelle. On en a un bel exemple dans une
page clbre de larchitecte Vitruve consacre la ncessaire adaptation architecturale des maisons selon
les rgions (De architectura VI, 1) :
1. De la disposition des maisons appropries aux localits.
1. La disposition dune maison aura t avantageusement choisie, si, pour la btir, on a eu gard au pays et au climat.
Qui ne voit, en effet, quune maison doit tre diffremment construite en gypte quen Espagne ? [...]
3. Il y a l des remarques, des observations, une tude faire sur la nature des choses, et sur lorganisation des
hommes. En effet, aux lieux o le soleil verse une chaleur modre, les corps conservent dans une juste proportion les
lments qui les composent ; mais ceux que, dans sa course plus rapproche, il brle, il consume, perdent leur
humidit, ce qui en rompt lquilibre. Dans les rgions froides, au contraire, le grand loignement du soleil empche
que lhumidit ne soit puise par la chaleur ; bien plus, lair charg de rose, remplissant les corps dhumidit, leur
donne plus dampleur, et rend le son de la voix plus grave. Voil aussi pourquoi les rgions septentrionales voient
natre des peuples la taille colossale, au teint blanc, la chevelure plate et rousse, lil pers, au temprament
sanguin, soumis quils sont linfluence dun ciel froid et humide.
4. Quant ceux qui sont voisins de la ligne quinoxiale, et qui reoivent perpendiculairement les rayons du soleil, ils
ont la taille plus petite, la peau basane, les cheveux crpus, les yeux noirs, les jambes faibles, et peu de sang dans les
veines cause de lardeur du soleil. Aussi cette disette de sang leur fait-elle apprhender toute espce de blessure ; mais
ils supportent sans crainte les chaleurs et les fivres, parce que leurs corps y sont accoutums. Les corps, au contraire,
qui naissent au septentrion, craignent la fivre, qui les affaiblit; mais labondance du sang leur te la crainte que
pourrait leur donner une blessure.
[...]
8. Cette vrit, que les lieux naturellement humides grossissent la voix, et que ceux qui sont chauds la rendent plus
aigu, peut se dmontrer par cette exprience. Si lon prend deux godets de terre, cuits ensemble dans le mme
fourneau, ayant mme poids et mme son, que lon plonge lun des deux dans leau, et quaprs len avoir retir, on
vienne les frapper tous deux, on trouvera une grande diffrence dans les sons quils rendront, aussi bien que dans
leur poids. Il en est de mme des corps des hommes : bien que forms de la mme manire, et composs des mmes
lments, les uns doivent la chaleur du climat les sons aigus que leur voix fait entendre, les autres rendent des sons
dont la qualit grave est le rsultat dune humidit abondante.
9. Cest encore la subtilit de lair, la chaleur du climat, que les peuples mridionaux sont redevables de cette
activit dans la conception de leurs projets. Les septentrionaux, au contraire, assoupis par la densit de lair, refroidis
par lhumidit de latmosphre, ont de lengourdissement dans lesprit. Cest une vrit dont les serpents pourront
nous donner une preuve : lorsque la chaleur a puis lhumidit froide qui est dans leur corps, ils sont dune agilit
extraordinaire ; lhiver revient-il avec ses rigueurs, ses frimas, ce changement de temprature les refroidit, les
engourdit, les rend immobiles. Il ne faut donc pas stonner que la chaleur donne de la vivacit lesprit de lhomme ;
le froid, au contraire, de la pesanteur.
10. Mais ces nations mridionales avec toute leur pntration, leur subtilit, sil vient tre question de faire acte de
valeur, se trouvent sans nergie : le soleil, par sa chaleur, les nerve et leur te la force du courage ; tandis que celles
qui naissent dans les pays froids ont plus dassurance au milieu des horreurs de la guerre, et y dploient une valeur
toute preuve; mais la pesanteur de leur esprit, le dfaut de rflexion, le manque dhabilet sont les plus grands
obstacles lexcution de leurs desseins. Sil est entr dans le plan de la nature de mettre entre toutes les nations des
diffrences aussi marques, elle a aussi voulu que le peuple romain occupt sur la terre lespace intermdiaire qui
participait linfluence de ces divers climats.
11. Cest en effet le mlange de vigueur corporelle et de force dme qui fait le caractre des peuples dItalie. La
plante de Jupiter doit sa nature tempre sa position entre la chaleur immodre de Mars et le froid excessif de
Saturne; on peut dire, par la mme raison, que cest la situation de lItalie, entre le septentrion et le midi, quon doit
attribuer la supriorit incontestable de ses qualits. Par sa valeur elle triomphe de la force des barbares, comme par sa
prudence elle djoue les projets des mridionaux. Il semble que les dieux naient plac la ville du peuple romain dans
une rgion aussi belle et aussi tempre que pour tablir son empire sur toute la terre
2
.
Vitruve reprend ici la thorie des climats
3
, dj prsente chez Platon et Aristote, et professe Rome par
le stocien si influent Posidonios (c. 135-50 av. J.-C.), dont Vitruve pourrait bien stre inspir. Cette
thorie a subi ici quelques adaptations, Rome prenant videmment la place centrale quoccupait la
Grce dans la pense grecque, autrement dit celle o le climat est le meilleur. Cette thorie, fonde sur le
principe de lhumidit des corps, implique chez les peuples des diffrences biologiques, morales et
intellectuelles, qui expliquent que la caractristique principale des peuples du nord est la feritas et celle
des peuples du sud la vanitas, la virtus, valeur minemment romaine, tant rserve aux peuples des
rgions tempres. Ainsi le mlange de vigueur corporelle et de force dme dont bnficie le peuple
2 Vitruve, De larchitecture, trad. Ch.-L. Maufras, Paris, Panckoucke, 1847 (on pourra aussi se reporter aujourdhui la
nouvelle dition du livre VI par L. Callebat, Paris, CUF, 2004). Pour deux analyses contradictoires de cette page, voir
Y.-A. Dauge, Le barbare. Recherches sur la conception romaine de la barbarie et de la civilisation, Bruxelles
(Latomus, 176), 1981, p. 468-471 (ouvrage lire en tenant compte des critiques de M. Dubuisson dans RBPH, 61,
1983, p. 186-188) et B. Isaac, The Invention of Racism in Classical Antiquity, Princeton, 2004, p. 82-85.
3 Sur cette thorie, voir M. Pinna, Un aperu historique de la thorie des climats , Annales de Gographie, 98,
1989, p. 322-325 et surtout M. Pinna, La teoria dei climi : una falsa dottrina che non muta da Ippocrate a Hegel, Rome
(Memorie della societ geografica italiana, 41), 1988.
romain justifie la domination romaine sur toute la terre.
Bien des auteurs cependant sopposrent ce dterminisme climatique, tel Cicron qui privilgie
une conception morale de la Barbarie. Ainsi, dans le De Republica (I, 58), Laelius rpond-il Scipion
qui demande si Romulus rgna sur des Barbares :
Si, comme les Grecs, on dit que les hommes ne peuvent tre que grecs ou barbares, jai bien peur quil nait rgn
sur des barbares. Par contre, si cest aux murs et non aux langues que doit sappliquer ce terme, je considre que les
Grecs ne sont pas moins barbares que les Romains
4
.
De la mme faon, lors de son procs pour magie en 158 ap. J.-C., Apule, qui lon a reproch une
origine peu honorable, se dfend en ridiculisant la thorie du climat (Apologie 24) :
Ce nest pas du lieu o est n, o a sjourn un homme, que lon doit senqurir, mais bien de ses murs : ce nest
point le climat, cest lensemble de la vie quil faut considrer. On permet, et cest justice, quun jardinier, quun
cabaretier, recommandent leurs lgumes et leurs vins par la bont du terroir, vantant, lun ses vins de Thasos, lautre
ses lgumes de Phliasie : en effet, ces productions de la terre acquirent plus de saveur si le sol est fertile, le climat,
humide, le vent, doux, le terrain, en bonne exposition, et la vgtation, riche en sucs. Mais pour lme humaine,
vritable hte dont le corps est en quelque sorte pour les hommes un lieu de passage, que peut-il y avoir dans ces
accessoires qui ajoute ou retranche ses mrites comme ses dmrites ?
5


Au fond, la thorie du climat ne sadaptera jamais trs bien Rome et, mme chez les auteurs qui la
reprennent, on sent une volont den attnuer le dterminisme. Par exemple, dans le De Ira crit en 41,
Snque insiste sur le rle de lducation et de la civilisation, qui permettent de dompter les caractres
trop forts et donc de sortir les peuples de la barbarie ( lexception des Germains et des Scythes), tout
comme la culture permet de matriser les excs dun sol trop gnreux (II, 15
6
). Dans lAgricola (11) et la
Germanie (2 et 4), Tacite sappuie mme sur la thorie du climat pour expliquer chez les Gaulois et les
Germains une remarquable bravoure, que les Romains eux-mmes auraient perdue avec les liberts
rpublicaines. En ralit, on sent bien que cette division binaire du monde entre Romains ou Grecs et
barbares, qui apparat certes ici et l dans quelques approches ethnographiques et donc chez des auteurs
isols, ne cadre ni avec les habitudes romaines face aux peuples conquis, ni avec la vision romaine de
ltranger
7
.
4 Sur ce passage, voir L. Mry, Barbares et civiliss chez les auteurs latins du 1
er
sicle , Barbares et civiliss dans
lAntiquit, Paris, LHarmattan, 2005, p. 153-186, spc. p. 160.
5 Trad. V. Btolaud, Paris, Panckoucke, 1836 (on pourra aussi consulter ldition de P. Vallette, Paris, CUF, 1924).
6 Sur cette page, voir les commentaires contradictoires de Y.-A. Dauge, Le Barbare, p. 604-606 ( lire avec
circonspection) et de B. Isaac, The Invention, p. 95, 205 et 430-432.
7 On pourra complter les donnes sur la notion de barbare Rome en consultant, outre les rfrences dj donnes en
Dune part, comme la si bien montr mon collgue Paul-Marius Martin, Rome est la premire
civilisation qui se dfinit avec orgueil comme une civilisation mtisse, dirait L. S. Senghor, ou, si lon
prfre, comme une civilisation ethniquement et culturellement mle, ds lorigine
8
. Cest ce que dit
le mythe dne et du mlange originel entre Troyens et Aborignes italiques, et cest ce que dit aussi la
lgende de lAsylum ouvert par Romulus : le peuple romain sest constitu de la lie et du rebut des
peuples alentour. En rapportant cette lgende (I, 8, 5-6), Tite Live dnonce ainsi lembellissement
habituel dans lhistoire des origines des cits et affirme que Rome est la seule cit avouer quelle a
accueilli des gens sans aveu, voire sans feu ni lieu
9
. Or cette tradition dintgration et douverture
lautre ne sest jamais dmentie tout au long de lhistoire de Rome : labsorption au sein de la civitas
romana des cits et des peuples vaincus sera lente, mais progressive jusqu loctroi, en 212 sous
Caracalla, de la citoyennet tous les habitants libres de lEmpire. La conception romaine de la
colonisation est elle aussi particulirement frappante : comme la expliqu Paul-Marius Martin, en
prenant une comparaison biologique, le modle colonial grec, cest une sorte de mitose cellulaire
davec la cellule-mre, qui aboutit deux cellules autonomes
10
. Une colonie grecque, cest donc par
rapport la cit-mre la chair de sa chair . Rome, ds les premires victoires romulennes, le
processus est radicalement nouveau : une colonie romaine, cest une cellule qui lance des mtastases
sur dautres et qui, en les absorbant, les contamine [...], cest un morceau de la chair de Rome greffe sur
une chaire trangre, sans autonomie aucune
11
. On pourrait penser quil sagit l dune vue moderne
bien loigne de la manire dont les Romains eux-mmes pouvaient concevoir leur colonisation. Mais
les textes prouvent le contraire, comme les propos si lucides que lempereur Claude tient devant le snat
en 48 ap. J.-C. pour dfendre le projet daccorder aux notables de la Gaule chevelue le droit daccs au
note, les ouvrages et articles suivants : J. P. V. D. Baldson, Romans and Aliens, Londres, 1979 ; M. Dubuisson,
Barbares et barbarie dans le monde grco-romain : du concept au slogan , LAntiquit Classique, 70, 2001, p. 1-8 ; .
Ndiaye, Un nom de ltranger : Barbarus. tude lexico-smantique en latin, des origines Juvnal, Villeneuve dAscq,
Septentrion, 2003 ; Ead., Ltranger barbare Rome : essai danalyse smique , LAntiquit Classique, 74, 2005,
p. 119-135 ; J. Marincola, Romans and/as Barbarians , The Barbarians of Ancient Europe. Realities and
Interactions, L. Bonfante (d.), Cambridge-New York, Cambridge University Press, 2011, p. 347-357.
8 P.-M. Martin, La tradition sur lintgration des peuples vaincus aux origines de Rome et son utilisation politique ,
Integrazione Mescolanza Rifiuto - Incontri di popoli, lingue e culture in Europa dallAntichit allUmanesimo
(Cividale del Friuli - 21-23 septembre 2000), Rome, 2001, p. 65-88 (p. 65 pour la citation).
9 P.-M. Martin, La tradition , p. 66-67.
10 P.-M. Martin, La tradition , p. 69.
11 P.-M. Martin, La tradition , p. 69-70.
snat (Tacite, Annales XI, 24) :
(1) Le prince fut peu touch de ces raisons. Il y rpondit sur-le-champ; et, aprs avoir convoqu le snat, il les
combattit encore par ce discours : Mes anctres, dont le plus ancien, Clausus, n parmi les Sabins, reut tout la fois
et le droit de cit romaine et le titre de patricien, semblent mexhorter suivre la mme politique en transportant ici
tout ce quil y a dillustre dans les autres pays. (2) Je ne puis ignorer quAlbe nous a donn les Julii, Camerium les
Coruncanii, Tusculum les Porcii, et, sans remonter si haut, que ltrurie, la Lucanie, lItalie entire, ont fourni des
snateurs. Enfin, en reculant jusquaux Alpes les bornes de cette contre, ce ne sont plus seulement des hommes, mais
des nations et de vastes territoires que Rome a voulu associer son nom. (3) La paix intrieure fut assure, et notre
puissance affermie au dehors, quand les peuples dau-del du P firent partie de la cit, quand la distribution de nos
lgions dans tout lunivers eut servi de prtexte pour y admettre les meilleurs guerriers des provinces, et remdier ainsi
lpuisement de lempire. Est-on fch que les Balbi soient venus dEspagne, et dautres familles non moins illustres,
de la Gaule Narbonnaise? Leurs descendants sont parmi nous, et leur amour pour cette patrie ne le cde point au
ntre. (4) Pourquoi Lacdmone et Athnes, si puissantes par les armes, ont-elles pri, si ce nest pour avoir repouss
les vaincus comme des trangers ? Honneur la sagesse de Romulus notre fondateur, qui tant de fois vit ses voisins en
un seul jour ennemis et citoyens! Des trangers ont rgn sur nous. Des fils daffranchis obtiennent les magistratures :
et ce nest point une innovation, comme on le croit faussement ; lancienne rpublique en a vu de nombreux
exemples. (5) Nous avons combattu, dit-on, contre les Snons. Jamais sans doute les Volsques et les ques ne
rangrent contre nous une arme en bataille ! Nous avons t pris par les Gaulois. Mais nous avons donn des otages
aux trusques, et nous avons pass sous le joug des Samnites. (6) Et cependant rappelons-nous toutes les guerres ;
aucune ne fut plus promptement termine que celle des Gaulois, et rien na depuis altr la paix. Dj les murs, les
arts, les alliances, les confondent avec nous ; quils nous apportent aussi leurs richesses, et leur or, plutt que den
jouir seuls. (7) Pres conscrits, les plus anciennes institutions furent nouvelles autrefois. Le peuple fut admis aux
magistratures aprs les patriciens, les Latins aprs le peuple, les autres nations dItalie aprs les Latins. Notre dcret
vieillira comme le reste, et ce que nous justifions aujourdhui par des exemples servira dexemple son tour
12
.
Claude dfend lintgration des populations vaincues par un mos maiorum qui remonte, il la bien
compris, au fondateur de Rome lui-mme. Sans cette tradition, le dcret pris par Caracalla en 212,
mme sil le fut pour des raisons conomiques, et t impensable sans cette longue tradition de la
mixit des peuples fonde sur un mlange des sangs et des cultures. Dans une civilisation ce point
mtisse , le concept de barbare ne pouvait donc que sacclimater difficilement.
Dautre part, ce concept na jamais t la base de la vision romaine de ltranger, comme la
montr le regrett Michel Dubuisson
13
en tudiant les strotypes que les Romains associent aux
trangers et qui refltent non plus quelques approches ethnographiques isoles mais la mentalit
romaine en gnral. Les strotypes (les Belges sont idiots, les Polonais buveurs, les Franais chauvins,
les sudoises sensuelles, etc.) existent en effet Rome : les Ligures sont menteurs (comme les Crtois
pour les Grecs : krtizein, faire le Crtois signifie mentir ) ; les Gaulois sont braves, mais bavards ;
les Carthaginois sont perfides (cf. la fameuse fides Punica), les Africains sont incroyablement ports sur
le sexe ; les Grecs sont dpravs (do le sens moral et sexuel de graecari, faire le grec ), les Grecs sont
12 Trad. J. L. Burnouf, Paris, 1859 (on pourra aussi consulter ldition de P. Wuilleumier, Paris, CUF, 1974).
13 M. Dubuisson, La vision romaine de ltranger : strotypes, idologie et mentalits , Cahiers de Clio, 81, 1985,
p. 82-98.
arrogants et les Scythes insolents, etc. Or ltude de ces strotypes rvlent trois choses : 1) presque tous
les strotypes appartiennent au registre de la moralit des peuples (les Romains ne sintressent donc
pas aux aspects physiques des autres) ; 2) la nette opposition entre les peuples du nord et du sud et celle
entre louest et lest rvlent un ethnocentrisme romain ou un romanocentrisme, qui explique lorigine
de tous les strotypes ; 3) tous ces strotypes sont en effet lenvers dune vertu romaine. Certains
strotypes sont dorigine grecque, comme celui de la mollesse des Orientaux par exemple, mais dautres
strotypes grecs ne sont jamais repris : par ex. le strotype le plus frquent en Grce sur les
Carthaginois, cest quils ont lart de gouverner, quils ont des institutions excellentes. Cela nest jamais
repris par Rome puisque ce nest pas lenvers dune vertu romaine. Dans lensemble, on retrouve donc
derrire ces prjugs les principales valeurs que les Romains sattribuent : la pietas, la virtus, la fides, la
gravitas et la maiestas populi Romani. On voit ainsi que la vision romaine de ltranger est commande
par les valeurs axiologiques hrites du mos maiorum. Ainsi, pour un romain, lide de la barbarie ne
saurait tre globale : la vision du barbare, de ltranger est ncessairement multiple selon la valeur
romaine qui lui fait dfaut ; il ny a donc pas eu Rome, comme en Grce, une image globale du
barbare, en tout cas pas avant la priode des invasions barbares , et la dfinition de la barbarie a donc
presque toujours t fonde sur un mlange de critres gographiques, ethniques et culturels
14
.
Pour prendre un relais entre lAntiquit et lAntiquit tardive, arrtons-nous quand mme un
instant sur un texte chrtien crit vers 210/213, le De anima de Tertullien. Avec lavnement du
christianisme, on aurait pu sattendre un changement radical. Dune part, lhomme tant vu comme la
cration dun Dieu unique et comme le descendant dun seul et mme couple, tous les hommes
devraient tre frres et gaux. Cest dailleurs ce quavance saint Paul dans quelques passages
rvolutionnaires. En I Cor. 12, 13, il crit : Nous tous avons t baptiss pour ne faire quun seul
corps, Juifs ou Grecs, esclaves ou hommes libres, et cest dun seul Esprit que tous nous avons t
abreuvs ; ou encore en Gal. 3, 28 : Il ny a pas de Juif ni de Grec, il ny a pas desclave ni dhomme
libre, il ny a pas dhomme et de femme, car tous, vous tes un en Christ Jsus. Dautre part, le
christianisme a vocation universelle. Jsus dit ses disciples en Matth. 28, 19 : Allez enseigner toutes
les nations ; et Paul encore rappelle en Gal. 3, 8 ce que Dieu a promis Abraham (Gen. 18, 18) :
Toutes les nations seront bnies en toi. Pourtant, mme dans ce contexte spirituel nouveau, les
14 Voir par ex. S. Devallet, Approche smantique des notions de Barbarie et de Civilisation Rome (1
er
sicle av. et
ap. J. C.) : qui est le Barbare de qui ? , Vita Latina, 179, 2008, p. 111-119.
conceptions de la barbarie non seulement ne disparaissent pas, mais en outre elles ne se modifient pas,
comme le prouve cette page de Tertullien sur la nature de lme humaine (De Anima 20) :
Ici donc nous concluons que toutes les facults naturelles de lme, sont en elles-mmes, comme inhrentes sa
substance, grandissant et se dveloppant avec elle, dater de sa naissance, ainsi que le dit Snque qui se rencontre
souvent avec nous [De Beneficiis IV, 6, 6] : Les semences de tous les arts et de tous les ges sont dposes au fond de
nous-mmes. Dieu, notre matre intrieur, produit secrtement nos aptitudes, cest--dire les fait sortir des semences
quil a dposes en nous et caches par lenfance, qui sont lintellect ; car cest de l que sortent nos aptitudes. Or, de
mme que chaque semence a sa forme distinctive et ses dveloppements divers; que les unes parviennent maturit;
que les autres rpondent encore mieux la culture, tandis que celles-l dgnrent daprs les conditions du climat et
du sol, en vertu des travaux et des soins, suivant les vicissitudes des saisons, enfin par tous les vnements qui peuvent
survenir : de mme il est permis de croire que lme, uniforme dans sa semence, est multiforme dans sa reproduction.
Car ici, les lieux ne sont pas indiffrents. On dit [cf. Cic., De Fato IV, 7] qu Thbes, les hommes naissent grossiers et
stupides ; Athnes, au contraire, ils apportent la sagesse et lloquence, un esprit des plus subtils. Dans le bourg
de Colyte
15
, les enfants peine gs dun mois articulent des mots avec une langue prcoce. En effet, Platon affirme
dans le Time que Minerve, prte jeter les fondements de cette ville, ne considra que la nature de la contre, lui
promettant ces aptitudes. Voil pourquoi lui-mme, dans ses Lois, conseille Mgillus et Clinias de choisir avec soin
lemplacement de la cit quils voulaient fonder. Empdocle, au contraire, place dans la qualit du sang la cause, dun
esprit subtil ou pais: il fait sortir le perfectionnement et le progrs de la doctrine et de la mthode. Cependant les
qualits qui caractrisent les nations font chose proverbiale. Les Comiques se moquent de la timidit des Phrygiens;
Salluste [Hist. fr. II, 39] reproche aux Maures leur mobilit, aux Dalmates leur cruaut. LAptre [Ep. ad Titum 1, 12]
attache lui-mme aux Crtois la fltrissure de menteurs. Peut-tre aussi le corps et la sant ont-ils quelque influence;
lembonpoint entrave la sagesse, les formes dlies lactivent ; la paralysie dtruit lintelligence, la phtisie la conserve :
plus forte raison, faudra-t-il tenir compte des circonstances qui, en dehors de lembonpoint ou de la constitution,
aiguisent ou moussent lesprit : les sciences, les mthodes, les arts, lexprience, les affaires et les tudes, laiguisent ;
lignorance, la paresse, la nonchalance, la volupt, linexprience, le repos, le vice, lmoussent. Ajoutez toutes ces
circonstances, et dautres encore, les puissances qui commandent : suivant nous, le Seigneur Dieu et le dmon son
antagoniste; suivant lopinion commune que lon se fait de la Providence, le Destin, la Ncessit ; ou de la fortune, la
libert du choix. [...] On voit combien sont nombreuses les influences qui agissent diversement sur la nature unique
de lme, de sorte que le vulgaire attribue la nature, des choses qui ne sont pas des proprits gnrales, mais de
simples dissonances dune nature et dune substance identique, savoir de celle que Dieu plaa dans Adam et quil fit
le moule de toutes les autres. Il faut donc y voir les accidents, mais non les proprits dune substance unique, si bien
que cette varit morale, avec toutes ses modifications prsentes, ntait pas aussi grande dans Adam, chef de toute sa
race. Autrement toutes ces dissonances auraient d se trouver en lui, comme principe de notre nature, et de l
descendre avec leur varit jusqu nous, sil y avait eu diversit de nature.
16

Dans ce passage sur lunicit de lme humaine, Tertullien combine astucieusement la thorie des
semences de lme avec la thorie du climat et linfluence de la civilisation. De que mme que toutes les
semences ne poussent pas de la mme manire dans tous les sols et sous tous les climats et que leur
croissance dpend des travaux et des soins apports, de mme les semences de lme se dveloppent
diffremment selon le climat et selon le degr de civilisation des peuples, do la srie tout fait
classique des strotypes xnophobes qui se retrouvent ici sans aucune rflexion. Toute la culture de
15 Colyte est la patrie de Platon. Diogne Larce, dans la Vie des Philosophes, affirme que Platon parla de trs bonne
heure et que, dans le bourg o il tait n, il ntait pas rare dentendre parler des enfants qui avaient peine un mois.
16 Tertullien, De lme 20, trad. de E.-A. de Genoude, Les Pres de lglise, t. VI, Paris, 1841, p. 581-583.
cette page est paenne
17
: thorie vitruvienne du climat, stocisme de Snque, rfrence Salluste et aux
comiques, aux philosophes grecs Platon et Empdocle et, enfin, la distinction aristotlicienne entre
proprit et accident. Toutes les mes ont une mme proprit mais subissent des accidents divers
18
.
Avec Tertullien, il ny a toujours pas dunit dans la conception du barbare : sa vision est multiforme,
comme ltait celle des auteurs paens qui lavaient prcd.
Les choses ne vont changer quau IV
e
et au dbut du V
e
sicle
19
tant chez les paens que chez les
chrtiens. On peut sen rendre compte en comparant les rapports de Symmaque et dAmbroise sur la
clbre affaire de lAutel de la Victoire
20
. En 382, Gratien avait ordonn denlever de la Curie lAutel de
la Victoire quy avait fait installer Auguste en 29 av. J.-C. Ctait l aux yeux de Symmaque, un des
derniers dfenseurs du parti paen , une insulte intolrable un des plus anciens symboles de la
grandeur romaine. En 384, alors quil est prfet de Rome, il prsente donc lempereur Valentinien II,
qui avait sa cour Milan, une ptition du snat rclamant le rtablissement de lAutel lentre de la
salle o se runissaient les snateurs et o la divinit symbolisait les croyances traditionnelles. Lvque
de Milan, Ambroise, qui stait empress de demander copie de cette ptition, rfuta son tour point
par point les arguments de Symmaque, et la requte du snat fut rejete. Il est intressant de voir que les
deux auteurs sappuient entre autres sur le concept de la barbarie pour justifier leur requte. Ainsi
Symmaque crit-il (Relatio de Ara Victoriae 3-10) :
Qui est assez intime avec les barbares pour ne pas rclamer lAutel de la Victoire ? Nous nous mfions de lavenir et
nous ngligeons les prsages du pass! Si lon ddaigne la divinit, que lon respecte au moins son nom! Votre Eternit
doit beaucoup la Victoire et elle lui devra encore davantage : que ceux quelle na en rien servis mprisent sa
puissance, mais vous, ne dsertez pas un patronage alli de vos triomphes ! Tous les hommes sont lis par leurs voeux
cette divinit: personne ne peut nier la ncessit de lhonorer et avouer celle de linvoquer [...].
chacun ses coutumes, chacun ses rites ! Lesprit divin a donn aux cits divers gardiens pour veiller son culte.
Comme en naissant chacun reoit une me, ainsi les peuples reurent les gnies protecteurs de leur destin. cela
sajoute lutilit, qui, plus que tout, attache les dieux lhomme. Toute cause premire est enveloppe de mystres;
17 Il y a bien une rfrence Paul, mais elle ne fait que reprendre un banal strotype sur les Crtois.
18 Cette ide des germes de lme sera reprise, sans indication de sa source, par Emmanuel Kant, dans son essai de
1775 sur Les diffrentes races dhommes (Kants Gesammelte Schriften, t. II, Vorkritische Schriften, Berlin, 1912,
p. 429-443) et servira ainsi la constitution des thories racistes modernes, comme le signale B. Isaac, The Invention,
p. 98-99.
19 Sur ce changement, voir A. Chauvot, Opinions romaines face aux Barbares au IV
e
sicle ap. J.-C., Paris, De
Boccard, 1998.
20 Sur ces deux textes, voir P.-M. Martin, Prosopope de la patrie romaine dans la littrature latine , LAllgorie de
lAntiquit la Renaissance, B. Prez-Jean & P. Eichel-Lojkine (d.), Paris, Champion, 2004, p. 129-159 (spc. p. 147-
152).
alors, quoi faire remonter la connaissance des dieux sans se tromper, si ce nest au souvenir et aux leons de
lhistoire ? Alors, si un ge vnrable fonde lautorit des religions, conservons la foi de tant de sicles et suivons nos
pres, qui, avec bonheur, ont suivi les leurs. [...]
Nous demandons donc la paix pour les dieux de la patrie, pour les dieux indigtes. Il est juste, quelles que soient les
croyances de chacun, de les regarder comme une seule et mme chose: nous regardons les mmes astres, un mme ciel
nous surplombe, un mme monde nous environne. Quimporte par quelle sagesse chacun poursuit la vrit? On ne
peut pas parvenir par un seul chemin la solution dun si grand mystre. (trad. personnelle)
Et voici la rponse dAmbroise (Ep. 18, 7) :
Dans son rapport, le clarissime prfet de la ville met en scne Rome en pleurs, rclamant dune voix plaintive ce
quil appelle ses antiques crmonies du culte. Ce sont ces rites, dit-il, qui ont repouss Hannibal de nos murailles et
les Snons du Capitole. Mais en vantant la puissance de ces rites, il trahit leur faiblesse. Hannibal a donc insult la
religion romaine, et il est parvenu en vainqueur jusquaux murs de la ville, en dpit des dieux qui combattaient contre
lui ? Pourquoi ont-ils eu supporter un sige, ceux pour qui combattaient les armes de leurs dieux ? Que dirais-je des
Snons ? Les restes de larme romaine nauraient pas pu rsister leur arrive au cur mme du Capitole, si une oie
ne les avait trahis de son gloussement effray. Voil donc ce que sont les gardiens des temples de Rome ! O tait alors
Jupiter ? Etait-ce lui qui parlait dans le corps de loie ? Dailleurs ai-je besoin de nier que leurs rites sacrs aient
combattu pour les Romains ? Hannibal, lui aussi, adorait les mmes dieux. Que prfre-t-on donc ? Quon choisisse :
si leur religion a vaincu du ct des Romains, elle a t vaincue du ct des Carthaginois ; si elle a t dfaite du ct
des Carthaginois, elle na absolument pas pu non plus tre utile aux Romains.
Assez donc de rcriminations malveillantes du peuple romain : ce nest pas l le message de Rome. Ce sont dautres
paroles quelle adresse aux paens :
Pourquoi mensanglantez-vous chaque jour par le sacrifice inutile dun btail innocent ? Ce nest pas dans
les entrailles des brebis, mais dans la force des guerriers que se trouve le secret de la victoire : cest par dautres
mthodes que jai conquis lunivers. Cest les armes la main que Camille, aprs avoir taill en pices les vainqueurs
de la roche Tarpienne, reporta au Capitole les enseignes quils en avaient enleves ; cest sa valeur qui terrassa les
ennemis que la religion navait pu carter. Que dirais-je de Rgulus, qui montra par sa mort son courage de soldat ?
Ce nest pas au milieu des autels du Capitole, mais au milieu des armes dHannibal que Scipion lAfricain a trouv
son triomphe. Pourquoi me citez-vous lexemple des Anciens ? Je hais des rites qui durent deux mois, et de ces rgnes
dont la fin se confond avec le commencement. Dautre part, est-ce une nouveaut que de voir les barbares sortir de
leurs pays ? [...] Est-ce qualors aussi lautel de la Victoire nexistait pas ? Je me repens de mon erreur. Ma vieillesse
chenue rougit davoir rpandu honteusement le sang. Mais je ne rougis pas de me convertir, malgr mon grand ge,
avec tout lunivers. Cest une vrit certaine quon nest jamais trop g pour apprendre. Honte la vieillesse qui est
incapable de samender ! Ce nest pas la maturit de lge qui est louable, mais celle du caractre. Il ny a aucune honte
faire mieux. Je navais jusquici de commun avec les barbares que dignorer Dieu. Le rite de vos sacrifices consiste
sclabousser du sang des animaux. Pourquoi cherchez-vous la voix de Dieu dans ces btes mortes ? Venez et apprenez
sur terre servir dans la milice cleste, car nous vivons ici-bas, mais nous sommes les soldats den-haut. Cest Dieu
lui-mme, qui ma cre, de menseigner les mystres du ciel, et non lhomme, qui signore lui-mme. Que croirais-
je de prfrence Dieu, au sujet de Dieu ? Comment pourrais-je vous croire, vous qui avouez que vous ne connaissez
pas ce que vous adorez
21
?
Les appels si modernes la tolrance de Symmaque sont ici repousss chez Ambroise par lironie et la
provocation, mais si les positions des deux auteurs sont trs diffrentes, elles se rejoignent dans la
conception du barbare. Pour Symmaque, le barbare est celui qui na aucun respect pour la tradition et
les valeurs romaines. La dfinition na plus rien de gographique ou dethnique ; elle est purement
culturelle, si bien que dans cette conception, les chrtiens romains qui mprisent le mos maiorum sont
des barbares. Ambroise a bien saisi limportance que pouvaient avoir dans largumentation le respect du
21 Trad. reprise A. Pigagniol, Le sac de Rome, Paris, Albin Michel (Le Mmorial des Sicles), 1964, p. 181.
mos maiorum et lassimilation des chrtiens aux barbares. Cest pourquoi il explique les victoires
romaines par la bravoure seule, en vacuant totalement la Providence, et reprend la mme conception
unitaire de la barbarie mais en linversant : le barbare, cest celui qui nest pas chrtien, si bien que Rome
elle-mme avoue avoir partag ce dfaut avec les Barbares avant sa conversion au christianisme ! La
conception de la barbarie est ainsi redevenue binaire : ici, les Romains paens et les barbares, l, les
Romains chrtiens et les barbares. Le christianisme layant finalement emport sur le paganisme, cest la
seconde dfinition qui simposera avec une division purement gographique : lEmpire romain et les
Barbares. Pendant un temps et en contradiction totale avec luniversalisme chrtien, cette nouvelle
conception de la barbarie semble avoir frein la tradition antique de lintgration et de lassimilation.
Mme si Ambroise admet quen se convertissant, le barbare peut tre accueilli et assimil, il ne peut se
dfaire par ailleurs dune vieille mfiance xnophobe : les Barbares sont par dfinition des ennemis,
souvent caractriss par un manque dhumanitas, si bien que lon peut agir envers eux sans respecter les
rgles de la morale : on peut par exemple ne pas rendre largent emprunt quelquun qui aiderait des
barbares ; on peut les enivrer pour les affaiblir et on peut leur nuire par lusure. Il condamne mme, ce
qui va lencontre des plus vieux principes de la colonisation romaine, les mariages mixtes : mieux vaut
ne pas pouser une femme alienigena, de souche trangre
22
. Dautres auteurs chrtiens ont des
positions encore plus fermes : Jrme par exemple considre que la christianisation des Barbares
nimplique pas ncessairement une assimilation totale de ceux-ci ; pour lui, la barbarie des barbares
chrtiens ne sefface pas et la perspective de barbares chrtiens extrieurs lEmpire semble mme avoir
t pour lui un sujet dangoisse. Quant un historien paen comme Ammien Marcellin, il considre que
lintgration des barbares est responsable de tous les maux de lEmpire.
Le traumatisme de 410 ne pouvait videmment quexacerber ces vieux rflexes anti-barbares.
Beaucoup daristocrates se souviendront de la prdiction dHorace dans les podes 16, 7-14 :
[Rome] que nont dompte ni la sauvage Germanie et ses jeunes hommes aux yeux dazur, ni Hannibal excr des
parents, nous, gnration impie, fille dun sang maudit, nous la ruinerons et de nouveau les btes sauvages en
possderont le sol. Le Barbare, hlas ! en foulera victorieux, les cendres ; sur son cheval, il fouettera la ville dun sabot
grondant, et les os de Quirinus, abrits aujourdhui du vent et du soleil, il les dispersera, spectacle sacrilge ! dune
main insolente
23
.
22 Sur la position dAmbroise, voir les riches remarques de D. Lhuillier-Martinetti, Lindividu dans la famille Rome
au IV
e
sicle daprs loeuvre dAmbroise de Milan, Presses universitaires de Rennes, 2008, p. 105-145.
23 Trad. Fr. Villeneuve, Paris, CUF, 1929, p. 224.
Cette crispation tardive devant le pril barbare , qui contraste pour la premire fois de manire
radicale avec la vieille tradition romaine douverture et dintgration des trangers, marque prcisment
la fin de lEmpire en tant quentit territoriale, politique et militaire. Certaines voies pourtant feront
aussi entendre au V
e
sicle une vision diffrente et plus traditionnelle. Ainsi, dans son De gubernatione
Dei rdig entre 439 et 450, Salvien de Marseille, qui tait en fait sans doute originaire de Trves,
procde une rhabilitation des Barbares
24
: dsormais les anciennes vertus romaines sont passes
dans leur camp. Pour ne prendre quun exemple, il crit en V, 14, 15 :
Presque tous les Barbares, du moins quand ils appartiennent une mme nation et ont un mme roi, saiment
rciproquement ; presque tous les Romains se perscutent entre eux
25
.
Les invasions ne sont ainsi dues qu une culpabilit collective du peuple chrtien dont la morale est
prsent infrieure celle des Barbares. Dans laprs-guerre, les propos de Salvien ont souvent choqu.
Pour Gustave Bardy, Salvien passe rsolument aux Barbares et, pour Pierre Courcelle, il est
inquitant de voir un Romain priser ainsi les ennemis
26
. Ctait videmment une erreur de chercher
analyser des phnomnes si lointains au prisme des vnements tout rcents et tout diffrents de la
deuxime guerre mondiale. Sidoine Apollinaire a t lui aussi victime dune mme lecture biaise
27
. On
ne comprendra rien aux rapports entre Romains et Barbares et aux phnomnes daccommodation et
dacculturation si lon projette sur le V
e
sicle les mauvais souvenirs de loccupation : ainsi, Andr Loyen,
dans une confrence prononce lUniversit de Rennes en 1946
28
, parle de rsistants et collaborateurs
en Gaule lpoque des grandes invasions . On lira plutt des tudes fondamentales, comme celles de
Walter Goffart ou de Bruno Luiselli, ou encore larticle de Dionisio Prez Snchez
29
, qui souligne,
24 Sur celle-ci, S. Teillet, Des Goths la nation gothique. Les origines de lide de nation en Occident du V
e
au VII
e
sicle, Paris, Les Belles Lettres, 2011
2
[1984], p. 161-183, qui montre bien que mme si la prsentation logieuse des
Barbares ne semble jouer quun rle oratoire et moralisateur dans le De Gubernatione Dei, elle nen a pas moins
contribuer, mme si ce ntait pas l lintention de Salvien, propager une vision moderne favorable aux Goths (p.
164).
25 Trad. G. Lagarrigue, Paris, Cerf (Sources Chrtiennes, 220), 1975.
26 G. Bardy, Lglise et les derniers Romains, Paris, Laffont, 1948, p. 15 ; P. Courcelle, Histoire littraire des
invasions germaniques, Paris, Hachette, 1948 (3
e
d., tudes Augustiniennes, 1964), p. 155.
27 Pour un aperu gnral des problmes poss par la lecture de Sidoine, voir J. Meyers, Prolgomnes
bibliographiques la lecture des Pangyriques de Sidoine Apollinaire , Vita Latina, 179, 2008, 77-86.
28 Celle-ci a t publie plus tard sous le titre Rsistants et collaborateurs en Gaule lpoque des Grandes
Invasions , Bulletin de lAssociation Guillaume Bud, 22, 1963, p. 437-450.
29 W. Goffart, Barbarians and Romans 418-584. The Techniques of Accommodation, Princeton, 1980 ; Br. Luiselli,
Storia culturale dei rapporti tra mondo romano e mondo germanico, o!e, 1992 et ". P#re$ %&nc'e$, ( )*eolo+,a
cristiana - socie*a* en la Galia *el si+lo . /, eri!n, 13, 1995, 0. 2091222.
prcisment partir de Sidoine Apollinaire, que limage du barbare, encore inspire par des strotypes
anciens, stait amliore en Gaule grce lintgration sociale des Wisigoths.
Pour mieux faire comprendre la position de Sidoine vis--vis des barbares, je ne prendrai quun
exemple tir de ses Pangyriques. Il sagit dun extrait du pangyrique dAvitus, prononc Rome le 1
er
janvier 456 pour la prise du consulat du nouvel empereur. Celui-ci fut proclam empereur le 9 juillet
455 Arles aprs une priode particulirement dramatique pendant laquelle laristocratie italienne avait
mis au pouvoir Petronius Maximus, qui, au bout de trois mois de rgne seulement, avait t lapid par
la foule affole par lapproche des Vandales le 31 mai 455. Avitus simposa alors avec lappui de
laristocratie gauloise et du roi des wisigoths Thodoric II. Quand les Vandales prennent Rome, Avitus
est en ambassade Toulouse :
Le roi et le gnralissime staient arrts lun prs de lautre, celui-ci portant haut la tte, celui-l rougissant de joie
et par cette rougeur implorant son pardon. Puis, tenant dun ct le frre du roi, de lautre le roi, Avitus, leur serrant
les mains, entra dans Toulouse la Palladienne
30
. Cest ainsi, les mains unies devant la statue des dieux, que Romulus
et Tatius conclurent leur alliance, aprs quHersilia eut jet les Sabines entre les pes de leurs pres et de leurs maris
acharns une guerre parricide sur la colline de Pallas. (Pan. VII, 431-440
31
)
Tout dans ces vers rapproche Toulouse de Rome : Toulouse la Palladienne du Palatin, colline romaine de
Pallas, et lentente entre Avitus et Thodoric de celle entre les Sabins et les Romains, unis depuis
Romulus par un trait mais aussi par alliance matrimoniale, une entente vue depuis toujours comme le
premier pas vers la grandeur de Rome. Cest suggrer, sans le dire explicitement, que Wisigoths et
Romains peuvent ne faire quun seul peuple. Un autre tableau, quelques vers plus loin, le soulignera
nouveau par une image encore plus suggestive. Dans son discours devant la cour de Toulouse, Avitus
rappelle quil a connu le roi encore petit du temps de son amiti avec son pre Thodoric I
er
:
Tu tais encore enfant quand il encercla Narbonne [en 436-437] : la ville tait puise par la famine et le blocus
depuis longtemps avait contraint des milliers de citoyens tremblants se jeter sur des aliments infmes. Dj il pensait
tristement quil compromettait son propre butin sil laissait prir lassig, lorsquil prta loreille nos avis et battant
en retraite libra les remparts. Toi-mme (voil des vieillards qui lont vu) je tai tenu sur mon cur ; mes bras tont
port tout en larmes quand la nourrice voulait, malgr toi, tenlever moi pour te donner le sein. Me voici revenu : je
ne rclame quun gage de ton affection dautrefois. Sil ny a en toi aucune sincrit, aucune dfrence pour ton pre,
reste insensible ma prire et refuse la paix. Des rumeurs et des clameurs jaillissent de lassemble entire et la foule
rebelle pousse des cris concordants pour rprouver les combats. (Pan. VII, 475-488
32
)
30 Cest lpithte que lui donnent Martial (Epigr. IX, 99, 3) et Ausone (Parent., Prf. 3, 11) pour souligner la
raffinement culturel de cette cit, Pallas tant la desse des beaux arts et des lettres.
31 Trad. A. Loyen, Paris, CUF, 1961, p. 71.
32 Trad. A. Loyen, Paris, CUF, 1961, p. 72-73.
Limage tendre et familiale du petit Thodoric dans les bras dAvitus sert elle aussi abolir la distance
entre Barbares et Romains : on est l en quelque sorte en famille, et nimporte qui, parmi les auditeurs,
pouvait se reconnatre dans ce tableau, preuve tangible, visible, raliste de lentente possible entre
Wisigoths et Romains. Et, dans sa rponse Avitus, Thodoric renchrit son tour :
Grce toi, japprcie depuis longtemps les lois romaines et mon pre exigea que tout petit japprisse mot mot de
ta bouche les antiques pomes de Virgile, bien propres attnuer la rudesse scythique du bon lve que je fus. (Pan.
VII, 495-498
33
)
On le voit, ce que veut faire comprendre Sidoine, cest que Thodoric et son peuple ne sont plus des
Barbares, mais des Romains ! Il renoue ainsi en une priode trouble et cruciale pour lavenir de Rome
avec la tradition sculaire dintgration et dassimilation qui avait jusque-l assur sa survie, et cest une
erreur grossire de croire, comme on la fait souvent, que Sidoine navait rien compris aux vnements
contemporains dont il tait le tmoin
34
. Ses efforts pour favoriser lintgration des Wisigoths prouvent le
contraire.
Les auteurs comme Salvien ou Sidoine ne seront pas entendus et lEmpire disparatra en 476
avec la dposition du dernier empereur romain dOccident, Romulus Augustule. Mais Rome, elle, ne
disparat pas totalement ; sa civilisation et sa culture vont survivre travers les Royaumes barbares, car
les Barbares nont pas barbaris lEmpire romain, ce sont eux qui se sont romaniss
35
, ce qui fut sans
doute la dernire, mais la plus durable des victoires romaines.
Jean Meyers
Universit Paul Valry
quipe C.R.I.S.E.S.
33 Trad. A. Loyen, Paris, CUF, 1961, p. 73.
34 Voir depuis le livre de J. Harries, Sidonius Apollinaris and the Fall of Rome, AD 407-485, Oxford-New York,
Oxford University Press, 1994, dont la thse est prcisment que Sidoine est un des rares contemporains avoir peru
clairement, de son point de vue daristocrate, la chute de Rome. Voir aussi S. Teillet, Des Goths, p. 185-206, qui parle
fort justement du ralisme politique de Sidoine (p. 190).
35 Sur cette acculturation des Barbares et sur les vecteurs de continuit de la culture romaine, voir M. Banniard,
Gense culturelle de lEurope, V
e
-VIII
e
sicle, Paris, Seuil, 1989, spc. p. 56-89.