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LAS DIMENSIONES BIOLGICAS: EL TIEMPO ECOLGICO Y EL EVOLUTIVO (Leccin Inaugural)

Jos
A L IGUAL

SARUKHN

Miembro de El Colegio Nacional


que la mayora de quienes antes de m han transcurrido por el imponente trance de su ingreso a esta selecta casa de la cultura, tengo el sentimiento de haber sido el objeto de una marcada benevolencia en la evaluacin que los distinguidos miembros de El Colegio Nacional hicieron de mis atributos acadmicos. Sin embargo, en obsequio a su claridad de juicio, no enfatizar en esta leccin inaugural la modestia de mi bagaje acadmico, sino que la aprovechar como ocasin para establecer mi compromiso de demostrar que la generosa y honrosa eleccin de la cual he sido objeto, estar justificada por el desarrollo futuro de mis actividades acadmicas fuera y dentro de El Colegio Nacional. Ingreso a esta institucin con la conviccin de que mis esfuerzos y mi capacidad acadmica debern servir al desarrollo ms vigoroso y amplio de la cultura de nuestro pas y a su difusin al ms alto nivel posible, particularmente a aquellas porciones de la sociedad mexicana que no han tenido oportunidad de acceder a la educacin superior. Deseo que esta leccin primera cumpla las funciones de proveer un recuento sumario de los temas que pienso desarrollar y de bosquejar una perspectiva del campo del conocimiento al que dedicar centralmente mi atencin y mis esfuerzos en los cursos que habr de dictar en el seno de El Colegio. Entro a El Colegio Nacional como bilogo en lo que se refiere a mi profesin, y como eclogo en cuanto a mi especializacin. Ocupo, me imagino, un nicho similar al dejado por otro bilogo, que en compaa de los mexicanos ms ilustres de su tiempo (compaa quiz no repetida
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hasta ahora), particip en la fundacin de El Colegio hace 44 aos. Me refiero a Isaac Ochoterena. Desde su muerte, la Biologa holstica dej de estar representada en las actividades de difusin de la cultura por parte de El Colegio Nacional. Es solamente justo que ahora, 37 aos despus, se integre de nueva cuenta al acervo de conocimientos comunicado por esta casa acadmica, ya que representa una parte central del conocimiento humano y de la cultura de un pueblo. Me siento en extremo honrado de llevar sobre m la responsabilidad de atender esta parcela de la cultura. S bien que varios de quienes influyeron en mi formacin profesional hubiesen tomado tal encargo en condiciones acadmicas mucho ms ventajosas que las mas; pienso en Faustino Miranda, grano de la dispora republicana espaola, ya fallecido, profundo conocedor, por adopcin, de la botnica mexicana, y en Efram Hernndez Xolocotzi, el mejor bilogo mexicano, a pesar de no tener ttulo de ello. La biologa comparte con las ciencias sociales, una dimensin desconocida y prcticamente irrelevante para otras ciencias naturales como la fsica o la qumica: el tiempo. Esta similitud no es sorprendente, puesto que el sujeto mismo de las ciencias sociales es un producto de la evolucin orgnica. La dimensin temporal que afecta a la biologa co-ocurre inseparablemente con otra dimensin: la espacial. En consecuencia, la fenomenologa biolgica debe estudiarse en una matriz compuesta por dos dimensiones: la del espacio y la del tiempo, cuyos valores extremos difieren por lo menos en 16 rdenes de magnitud y en la que los fenmenos ms veloces ocurren en las dimensiones espaciales ms pequeas y los ms lentos en las dimensiones mayores. Sin embargo, la componente temporal no es unvoca; esto es, diversos acontecimientos a lo largo del eje temporal afectan diferentemente el devenir de muchos fenmenos biolgicos. En consecuencia, la historia es un tercer parmetro relevante en la biologa. La visin moderna de la biologa se desplaza en tiempos que van desde los microsegundos hasta los millones de aos y en espacios que oscilan desde unos cuantos micrmetros hasta la biosfera. La escala ms fcil de comprender del tiempo biolgico es la que corresponde a nosotros y a los dems organismos superiores y ocurre en tiempos que van desde unos cuantos segundos o minutos para ciertas acciones crticas, hasta varias dcadas. Este es el tiempo organismico, un tiempo que parece sencillo slo supercialmente, pues depende de la interaccin de numerosos fenmenos fsico-qumicos. Ejemplo de ellos son los que estn involucrados en este mismo momento en que yo me
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dirijo a ustedes y en el que mi voz genera, en cuestin de milisegundos, ondas sonoras por la compresin del aire que nos rodea y que hace vibrar sus tmpanos. Estas membranas transmiten la energa mecnica del aire, a travs de tres delicados huesos, a la concha acstica representada por el odo interior, cuyas paredes estn cubiertas por epitelios de clulas sensoriales que responden a los cambios de tono e intensidad de la vibracin e inician una descarga elctrica que activa a otras clulas que conducen el impulso elctrico por el nervio auditivo. Unos cuantos milisegundos ms tarde, estas seales, debidamente codificadas, arriban a la parte posterior de su cerebro, se distribuyen hacia el cerebro medio, la corteza auditiva y el cerebro frontal, hasta producir una percepcin consciente. En este instante ustedes han escuchado mi voz. Si mis palabras hubiesen formulado una pregunta especfica, los pulsos de sus neuronas cambiaran en forma coordinada su secuencia a travs de la corteza cerebral, hacia centros especiales emotivos y de la memoria del sistema lmbico, generando selecciones y permutaciones instantneas de conceptos y palabras: estaran ustedes pensando. Sus cerebros combinaran nueva informacin de los bancos de memoria de largo plazo a los de memoria de corto plazo. En un proceso que consume unas fracciones de segundo, las posibilidades relevantes de respuesta son evaluadas por sus centros emotivos y, simultneamente, las reas de Broca y Wernicke en la corteza parietal entran en accin, generando rdenes a travs de las clulas de la corteza motora hacia la lengua, los labios y la laringe. En ese instante estaran ustedes emitiendo una respuesta a mi pregunta. El tiempo total transcurrido en este proceso sera menor a tres segundos. Esta dimensin organsmica, en la que tomos y molculas se encuentran agregados para formar clulas, tejidos y rganos, es en la que nuestro corazn palpita, nuestros msculos se contraen y en el que generamos toda nuestra actividad vital. Esta dimensin es tambin el tiempo en el que nuestro cerebro opera para comprender los procesos biolgicos que ocurren en nuestro cuerpo. La relacin ms detallada de los procesos anteriores requiere de dimensiones espaciales y temporales que se describen en unidades tales como micrmetros y milisegundos. Esta es la nica forma de observar y estudiar la descarga que se produce a lo largo de la membrana de una clula nerviosa y que genera una cada secuencial en el voltaje de la misma conforme los iones de sodio penetran al interior de la membrana, de tal manera que la seal elctrica recorre todo el axn de la clula (de unos 100 micrmetros de largo) a velocidades de 360 kilmetros por hora. Esta es, igualmente, la dimensin en la que ocurren, en los genes, las delicadas disecciones protenicas por parte de molculas enzimticas
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y que son responsables del funcionamiento del universo celular, de su metabolismo y de las bases mismas que determinan los programas genticos de clulas o de organismos enteros. Estamos inmersos en el tiempo bioqumico, una dimensin espacial y temporal a la que solamente tenemos acceso indirecto a travs de una tecnologa que el hombre mismo ha desarrollado. La tercera dimensin biolgica es la del tiempo ecolgico. Una dimensin en la que, comparada con el tiempo organsmico, los das equivalen a fracciones de segundo, donde el espacio vital de un individuo no es sino un punto en un enorme teatro, donde se representa un drama biolgico de dimensiones incomprensibles en nuestras escalas personales de tiempo y espacio. Donde los das y las noches se suceden con velocidad tal que nuestra visin es la de la penumbra y donde se es testigo de un fenmeno nuevo: poblaciones enteras de organismos, cual anmonas plsticas, cambian de tamao y extensin en un vasto territorio. Donde algunas de estas poblaciones se expanden colonizando nuevas reas y quiz otras desaparecen del escenario. Donde los fenmenos fsicos del ambiente revelan claramente sus tendencias y donde los ecosistemas y las poblaciones que los constituyen, se convierten en los sujetos de estudio. En esta dimensin, el escenario relevante puede ser el de un gran valle rodeado de montaas nevadas, donde un volcn, apenas reconocible como una pequea prominencia entre muchas otras, vomita violentamiente las entraas pastosas de la tierra, devastando todo a su paso: plantas, animales, edificios piramidales; la lava extiende su cobija ardiente sobre una gran rea, se fragua y se enfra casi instantneamente; primero liqenes, luego musgos y pequeas plantas se suceden en rpida secuencia sobre la piel rugosa y desnuda del pedregal, para dar paso en seguida a una plyade de plantas y animales que constituyen un frondoso bosque de pinos y encinos. Reaparece la nica especie animal bpeda que poblaba el rea antes de la erupcin; en rpida secuencia erige pequeas construcciones en las que habita, construcciones que aceleradamente se agregan en conglomerados mayores. Como si lo afectase un fulminante cncer, el bosque empieza a desaparecer depredado por la accin de esta especie que se multiplica rpidamente; el paisaje se transforma abruptamente en una gran plancha de piedra artificial, vidrio y metal, cubierta de una atmsfera turbia. Ya no podemos ver lo que ocurre debajo de ella. En esta escala los eventos bioqumicos se han comprimido en el tiempo de tal forma que son absolutamente irreconocibles. Los organismos individuales han perdido significado y son definidos solamente por
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ecuaciones matemticas que describen las tasas de fecundidad, mortalidad y crecimiento de sus poblaciones. Cada uno de los organismos queda absorbido, en forma de ADN, en el contingente gentico de su especie, disuclto en una progresin geomtrica creciente por los consecutivos eventos de reproduccin y combinacin gnica, hasta perder toda relevancia biolgica. Los elementos qumicos que formaban a cada individuo empiezan a recorrer el largo camino de los ciclos minerales en el planeta, formando, en diversas etapas, parte constituyente de otros organismos. Nos encontramos, en este punto, en el umbral del tiempo evolutivo, un tiempo en el que podemos observar la diferenciacin de una especie en dos o ms especies, observar cmo se constituye el tridimensional rbol de las relaciones filogencas de los diferentes grupos orgnicos, un rbol que se define por la interaccin de los agentes selectivos del medio con la capacidad de los organismos para adaptarse a dichas causas selectivas. Estamos en el tiempo profundo, esa gran dimensin del tiempo que slo fue imaginable por los estudiosos de la naturaleza hasta el advenimiento de las grandiosas obras de James Hutton y Charles Lyell acerca de la historia geolgica de !a Tierra y su interpretacin. Estaremos transportndonos en la escala de los cientos o miles de millones de aos y de un entorno espacial que abarca la biosfera entera. He descrito cuatro tiempos biolgicos, que a su vez apuntan a correspondientes enfoques disciplinarios en la biologa, cada uno necesario para entender a los otros. La biologa organsmica es fundamentalmente el terreno de los fisilogos y los mdicos, as como de algunos bioqumicos. La biologa molecular se encuentra en la base de la pirmide de los niveles organizativos de la biologa, ya que al final todo debe tener una explicacin en la escala de los eventos ultramicroscpicos, que son el inicio de las manifestaciones de la vida. No obstante su posicin bsica, la biologa molecular, al estar mucho ms cerca de los eventos fsicos y qumicos, no puede individualizar los parmetros de tiempo, espacio e historia que son esenciales para el entendimiento de otros niveles de organizacin biolgica, particularmente los de la ecologa y a biologa evolutiva. Si la componente de tiempo fuese unvoca, las caractersticas y el comportamiento de los organismos de cada especie seran totalmente explicables sobre la base del conocimiento de su estructura gentica y finalmente de su funcionamiento molecular. Que no es este el caso y que por lo tanto la historia juega un papel crucial como parmetro de la biologa, queda demostrado por la influencia que el medio ambiente tiene sobre la expresin morfolgica y conductual de cada individuo y de cada especie.
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Las caractersticas mismas de los genes, que constituyen el sujeto de estudio de la biologa molecular, son el resultado de una larga historia de mutaciones y fenmenos selectivos en ambientes constantemente cambiables, que les proporcionan sus caractersticas peculiares. Sin embargo, el reconocimiento, hace apenas una dcada, de que los fenmenos biolgicos del tiempo bioqumico deben entenderse a la luz de fenmenos histricos que ocurren en el tiempo evolutivo, ha sido el avance ms importante de la historia moderna de la biologa y constituye lo que podra considerarse como una Segunda sntesis del pensamiento daruniano. Un pensamiento, que hace apenas un siglo y cuarto, desat una revolucin cientfica y social con un poder tal, que modific de raz el concepto del "orden sobre la Tierra" que tena la civilizacin occidental. A este pensamiento, a su origen y repercusiones, dedicar parte de mi atencin en los cursos que ofrecer. De los cuatro tiempos biolgicos a los que me he referido, mi formacin profesional se inscribe en los dos ltimos (el ecolgico y el evolutivo), que representan a lo que frecuentemente he llamado el enfoque supraorgansmico de la biologa. En consecuencia, sern el campo que explorar a lo largo de mis cursos en el Colegio Nacional. La temtica que es posible cubrir en estos dos grandes enfoques de la biologa es asaz rica y amplia. Presenta, en adicin, importantes intersecciones con disciplinas de las ciencias sociales, como la economa, la sociologa y la antropologa, puesto que el hombre ha jugado, en los fenmenos biolgicos de la escala ecolgica y evolutiva, un papel que ningn otro organismo ha jugado. En seguida har una glosa, cual vuelo de pjaro, de los principales temas que tratar con mayor profundidad y amplitud en mis cursos anuales en El Colegio. Una parte de la fenomenologa que cubren los enfoques ecolgico y evolutivo, es de carcter universal, particularmente aquella de ndole terica; otra parte es de carcter ms regional o local, en especial la que se refiere a aspectos del ambiente fsico y sus relaciones con determinados organismos. Consecuentemente, usar siempre ejemplos pertienenes a la naturaleza y condiciones de nuestro pas, como lo ejemplifico un poco ms adelante. La escala de la fenomenologa ecolgica puede estar representada por los reducidos volmenes de suelo y atmsfera que rodean a una planta que crece en un bosque o en una pradera; sin embargo, esta escala individual reducida es dependiente, en el contexto ecolgico, de una mayor que, finalmente, tiene relacin con fenmenos tales como la circulacin atmosfrica global, el efecto atenuante del clima de los grandes ocanos y las caractersticas de las corrientes marinas. Los grandes climas tienen
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uba distribucin relativamente regular sobre la faz de nuestro planeta y determinan tambin los grandes patrones de distribucin de los organismos que coinciden para formar grandes conjuntos, conocidos como biomas. Nos introduciremos al estudio de los diferentes factores geolgicos, climticos y edficos que determinan la distribucin de los biomas y los ms de treinta tipos de vegetacin en el territorio de nuestro pas; describiremos sus cambios en el pasado geolgico reciente y la influencia que stos han tenido sobre su distribucin y composicin actuales, refirindonos a las formas en que diferentes grupos sociales en el tiempo han interactuado con estos recursos naturales en nuestro territorio. El entendimiento de la estructura y la composicin de Jas comunidades biolgicas requiere, en general, comprender primero los cambios que ocurren en las poblaciones de organismos. Haremos consideraciones de los factores ambientales que impiden que las especies de plantas y animales alcancen su potencial malthusiamo de crecimiento exponencial con el cual inundaran la superficie de la Tierra; en el terreno demogrfico, contrastaremos cmo una sola especie animal, el hombre, ha podido mantener hasta ahora, un crecimiento de tipo exponencial y las repercusiones de ello en el futuro de la humanidad y de nuestro planeta. El estudio de los factores que regulan el tamao de las poblaciones o que pueden actuar como agentes de seleccin natural a travs de las tasas de mortalidad y fecundidad de las poblaciones nos permitir entender cmo stas alcanzan equilibrios numricos y cmo se conforman las caractersticas genticas y fenolgicas que distinguen a una especie de otra. Exploraremos las similitudes y diferencias del comportamiento demogrfico entre poblaciones humanas y de otros organismos. La discusin de las complejas relaciones entre los organismos nos permitir explicar fenmenos cruciales en el mantenimiento de comunidades, tales como las relaciones entre los depredadores y sus presas, los parsitos y sus huspedes, as como las sutiles e imbricadas relaciones entre los organismos que son responsables de los fascinantes fenmenos de coevolucin. En el nivel mximo de integracin ecolgica, habremos de describir y estudiar las formas en que los factores vitales para el funcionamiento de los organismos (la energa, el agua y los elementos nutritivos), fluyen en un ecosistema estructurndolo y creando al mismo tiempo, a partir de las plantas, las cadenas trficas de las cuales dependen todos los organismos vivos, incluido ei hombre. En este nivel mximo de la organizacin ecolgica, el ecosistema, dedicaremos nuestra atencin igualmente a analizar los ecosistemas de naturaleza antropgena, desde los campos agrcolas hasta las grandes
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concentraciones urbanas. Estudiaremos a estas ltimas, que son sistemas particularmente complejos, y que han perdido su estado de equilibrio, tornndose en gigantescos embudos demandantes de energa, en la forma de alimentos, fluido elctrico, combustibles, agua potable y fuerza de trabajo, alterando el equilibrio natural y social de enormes reas del pas. Existe todo un campo que escapa a la ubicacin en una escaa organizativa ecolgica que va desde el individuo hasta el ecosistema, pero que es de enorme inters y deber atraer nuestra atencin fuertemente. La sntesis ms importante de la evolucin orgnica sobre la Tierra es la diversidad biolgica, una expresin de la multiplicidad de caminos que el proceso de seleccin natural ha tomado. Cul ha sido el resultado, presente en nuestros das, de este drama evolutivo escenificado en el leatro ambiental de la faz de !a Tierra? La respuesta a esta pregunta es sobrecogedora por su magnitud. Existen alrededor de L5 millones de especies catalogadas actualmente para nuestro planeta. Del total de especies conocidas, un poco ms de medio milln se han descrito en las zonas tropicales del mundo, pero se estima que el nmero real sobrepase los tres millones de especies y probablemente sea hasta diez veces mayor en estas reas. Los estudios recientes hechos por Erwin y otros investigadores del Instituto Smithsoniano sobre la fauna de insectos del dosel de las altas y siemprevcrdcs selvas centro y sudamericanas, permite predecir que el nmero real de especies de insectos llegue a los 30 millones o los sobrepase. El hecho de que las zonas tropicales del mundo presenten un mayor nmero de especies de organismos animales y vegetales por unidad de rea que las extra tro pical es o de elevadas altitudes, era algo ya bien conocido por naturalistas y exploradores de la talla de Humboldt, Darwin y Wallace. La explicacin precisa de por qu esto ocurre es un problema no resuelto, y que an demanda la atencin de numerosos eclogos, taxnomos y biogegrafos. Al hablar de diversidad biolgica ser obligado poner atencin a la diversidad que nuestro pas presenta. Ubicado en la confluencia de dos de las zonas biogeogrficas ms importantes del mundo (Fig. 1), Mxico se recuesta entre dos grandes mares, su brazo derecho creando uno propio. Nuestro pas presenta una vasta diversidad ambiental que es eJ resultado de una topografa que desafa la descripcin oral y que hace de una hoja de papel arrugada cual pelota, su mejor representacin; constituye una de las entidades geolgicas ms ricas, complejas y poco conocidas del mundo, cuyas innumerables rocas generan una gigantesca variedad de suelos; finalmente, como consecuencia de su topografa diversa y de 20

DIVISIONES

FLORISTICAS DE MXICO

REGIONES

PACIFICO NORTEAMERICANA HOL RTICO MESOAMERICANA DE MONTAA XEfOFlTlCA MEXICANA

NEOTROPICAL .

l3 CAflBEA

Flg. 1 Regiones fucgeogrficas de Mxico, mostrando la convergencia de la flora del norte con influencias asiticas y del Viejo Continente, la flora amaznica, la de la zona caribea y la que se desarroll autctonamente en las zonas montaosas y semiridas de nuestro territorio. {Tomado de J. Rzedowski, 1978, Vegetacin de Mxico, p. 98).

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su ubicacin latitudinal, Mxico p o s e e la g a m a d e climas ms rica del m u n d o , s o l a m e n t e igualada p o r a l g u n o s o t r o s pases d e la r e g i n circ u n d a d a por los trpicos de Cncer y C a p r i c o r n i o . Las a n t e r i o r e s razones, a u n a d a s a la paleohistoria d e los cambios amb i e n t a l e s q u e h a n afectado a n u e s t r o pas, hasta p o c a s tan r e c i e n t e s c o m o hace 30 o 40 mil aos, explican p o r q u el n u e s t r o p r e s e n t a u n a diversidad biolgica s e n s i b l e m e n t e m a y o r a la d e o t r o s pases tropicales de mayor extensin (Fig. 2 ) . Un e j e m p l o d e lo a n t e r i o r es q u e , contrar i a m e n t e a lo q u e sera el sentir p o p u l a r , n u e s t r o pas c o n t i e n e en su territorio u n m a y o r n m e r o d e especies d e m a m f e r o s y r e p t i l e s q u e cualquier otro pas del C o n t i n e n t e A m e r i c a n o o del C o n t i n e n t e Africano (Tabla 1). S o l a m e n t e I n d o n e s i a aventaja a Mxico en el n m e r o d e especies de mamferos. El nuestro o c u p a el c u a r t o lugar e n t r e los pases calificados c o m o p o s e e d o r e s d e megadiversidad, es decir aquellos pases q u e c o n c e n t r a n e n t r e 50 y 8 0 % del total d e las especies animales y vegetales del planeta; lo p r e c e d e n en esta lista Brasil, C o l o m b i a e I n d o n e s i a .

Tabla 1
NMERO COMPARATIVO DE VERTEBRADOS CONOCIDOS EN MXICO Y OTROS PASFJi NEOTROPCALES
Pas Aves Mamferos Reptiles Anfibios Total

Mxico Panam Colombia


Brasil Per

1 200 840 1 665


1 561 1 640

439 217 358


394 359

702 207 37]


462 291

273 155 362


479 233

2 614 1 419 2 756


2 896 2 523

H e m o s d e aclarar q u e n o es algo n u e v o ni s o r p r e n d e n t e q u e Mxico sea u n territorio b i o l g i c a m e n t e diverso. Sin e m b a r g o , slo hasta muy r e c i e n t e m e n t e h e m o s e s t a d o en c o n d i c i o n e s d e a p r e c i a r m s cabalm e n t e la e n v e r g a d u r a d e d i c h a diversidad. Lo a n t e r i o r es el r e s u l t a d o de la creciente actividad n a c i o n a l en la e x p l o r a c i n d e n u e s t r a flora y fauna, el fortalecimiento d e nuestras colecciones biolgicas, t a n t o nacionales c o m o regionales, y un f l o r e c i m i e n t o d e la actividad t a x o n m i c a con enfoques cada vez ms m o d e r n o s , acadmica e i n t e l e c t u a l m e n t e

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Fig. 2
Zonas hipotticas clidas y semiclidas, resultantes del abatimiento de las actuales sotermas en 4C, segn los datos de Emiliani {1966,y. Geol. 74:109-126), que proponen temperaturas medias anuales de cerca de 4C menores para el rea del Golfo de Mxico y el Caribe durante la ltima glaciacin. La zona rayada corresponde a los climas semiclidos, con temperaturas medias anuales entre 18 y 22"C, y la zona de color negro a las clidas con temperaturas medias anuales superiores a los 22C. Estas ltimas seran las que habran presentado una vegetacin selvtica similar a la que hoy crece en una zona mucho ms amplia de nuestro territorio. Las zonas semiclidas presentaran bosques templados de pinos, encinos, liquidmbar, etctera.

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atractivos. Esta actividad ha empezado a reducir nuestra dependencia cientfica (en mi opinin una de las ms humillantes) consistente en tener que solicitar a expertos e instituciones extranjeras que nos ilustren acerca de los componentes de nuestro patrimonio biolgico, ya sean estos organismos con inters utilitario o simplemente acadmico. A pesar de los avances logrados, an falta que nuestro pas le d el justo reconocimiento al esfuerzo de la conformacin de nuestras colecciones biolgicas nacionales, ubicadas en el Instituto de Biologa de la Universidad Nacional Autnoma de Mxico, considerndolas como una infraestructura cientfica estratgica nacional, y en especial dotndolas del espacio fsico que desesperadamente requieren. Debemos mencionar que la importancia biolgica de nuestro pas no se limita exclusivamente a la riqueza de su diversidad. Una proporcin elevada de las especies presentes en Mxico no existe en ninguna otra parte de nuestro planeta. Por ejemplo, 30% de las especies de plantas que ocurren en el desierto chihuahuense son endmicas de nuestro territorio (Tabla 2), y ms del 30, 50 y 60%, respectivamente, de los mamferos, reptiles y anfibios mexicanos no se encuentran en ninguna otra parte de la Tierra (Tabla 3).

Tabla 2
CONOCIMIENTO ACTUAL DEL NMERO DE ESPECIES DE PLANTAS VASCULARES EN MXICO. Nmero total (estimada) dt especies vasaiUires** 23 000-30 000 Nmero conocido enfloras regionales Nmero estimado de especies endmicas 4 000(aprox. 15%) Nmero conocido de espedes endmicas

Baja California Desierto de Chihuahua Flora Yucatenense

2 705 3 500 2 100

628/23.2% 1050/30.0% 357/17.0%

*Dado que no existe una flora de Mxico, slo contamos con estimaciones acerca del total de especies y el nmero de ellas que son endmicas. Sin embargo, las estimaciones del nmero de especies endmicas parecen estar por abajo del posible valor real, a juzgar por las floras regionales mejor conocidas. **No incluye hongos, musgos, liqenes, etctera.

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Tabla 3
NMERO TOTAL DE ESPECIES DE VERTEBRADOS EN PASES NEOTROPICALES, LA PROPORCIN DE ELLAS QUE SON EXCLUSIVAS (ENDMICAS) DE ESE PAS Y LAS QUE SE ENCUENTRAN EN PELIGRO DE EXTINCIN. PAS FAUNA TOTAL NMERO DE VERTEBRADOS No. % DE ENDMICOS No. % EN PELIGRO

Mxico Panam Colombia Brasil Per

2614 1419 2756 2895 2523

805/32% 55/4 % 315/11% 693/24% 306/12%

205/8 % 146/10% 273/10% 310/11% 241/10%

Pocos pases en el mundo, de igual o mayor diversidad biolgica, tiene un grado de endemismo comparable at de Mxico. En el anterior contexto de la diversidad biolgica, habremos de analizar el impacto que una especie, producto del mismo largo y continuo proceso evolutivo que es responsable de la diversidad biolgica en nuestro planeta, ha tenido sobre dicha diversidad. Me refiero a los efectos de la actividad del hombre sobre su entorno natural. A una poblacin humana, que de inantener su actual tasa de crecimiento, determinar que en el ao 2020 cerca del 65% de la poblacin mundial (excluyendo a China) viva en los pases tropicales, pases que son los poseedores de la mayor diversidad biolgica en el mundo. Esta actividad humana genera, en estimaciones de la FAO, la destruccin anual de cerca de 100 000 kilmetros cuadrados de selvas tropicales. Esta extensin representa a una rea similar a la cubierta por el Estado de Durango. Para el caso de nuestro pas, la estimacin de la tasa de deforestacin de nuestras selvas es cercana a las 400 000 hectreas anuales. Analizaremos por qu, a pesar de que exista esta tasa de deforestacin do las reas tropicales del mundo, las necesidades alimentarias de dichas zonas no se han satisfecho, generando, sin embargo, el problema global de largo plazo ms serio que confronta la humanidad y que es la prdida de la diversidad biolgica de este planeta en el trmino de unas cuantas dcada^. Este es un problema global, que no importa si se le contempla desde el punto de vista cientfico, esttico o moral, o se le considera pragmticamente como la prdida de opciones futuras que pueden

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ser de inters para el beneficio del hombre, tiene las repercusiones ms duraderas de todos los problemas globales que en la actualidad encaramos. Lo anterior, como habremos de ver en su oportunidad con debido cuidado, es en especial doloroso en un pas que, como el nuestro, une a su gran diversidad biolgica, una riqusima diversidad cultural que es, en gran parte, resultado de la primera. Esta diversidad cultural, correlativa a la biolgica, es el producto de una de las interacciones y conocimientos ms ntimos de los que se tiene registro entre las sociedades humanas. Nos referiremos al proceso por el cual nuestras diversas culturas prehispnicas, con un profundo conocimiento de su entorno natural, disearon no solamente organismos como, por ejemplo, el maz, las calabazas y el jitomate, sino que aprovecharon muchos otros mejorndolos como fue el caso del cacao, el algodn y el tabaco; todos ellos, y muchos otros, constituyen contribuciones invaluables de las culturas mesoamericanas al mundo. Tambin consideraremos detenidamente las formas en que, adems de organismos tiles, dichas culturas disearon sistemas agrcolas y forestales de produccin que nutrieron y sostuvieron el florecimiento de sus culturas. Hablaremos de cmo diferentes grupos tnicos y sociedades rurales en la actualidad se relacionan con sus recursos y desarrollan uno de los bagajes de conocimiento y utilizacin de flora y faunas ms intensos, ricos y complejos del mundo. De cmo, fundamentalmente por razones de aculturizacin, en un pas en el que hay registradas ms de 500 especies de plantas que han sido utilizadas como alimento por el hombre, y que an lo son en numerosas poblaciones rurales, hemos llegado a un estado de depauperacin tal en el uso de nuestros recursos, que tres o cuatro especies de plantas constituyen ms del 80% de la dieta actual de la poblacin mexicana. Enfrentamos, como sociedad, la necesidad de generar una nueva tica de relacin con el entorno biolgico y fsico en un planeta al que nos hemos incorporado apenas ayer. Si representamos al perodo desde la formacin de la tierra hasta nuestros das, en la medida de esa anacrnica unidad inglesa que es la yarda, y que se defini en la antigedad como la distancia que haba desde la punta de la nariz del rey hasta la punta de su dedo medio con el brazo estirado, la presencia de la especie humana sobre la tierra quedara borrada con una sola friccin de una lima de uas en el dedo medio. Somos recin llegados al escenario donde se ha representado la grandiosa obra de la evolucin y nos consideramos, quiza por la esencia misma de nuestra naturaleza, no solamente los actores principales de la obra, sino sus directores. 26

El conjunto de desarrollos tecnolgicos y fenmenos sociales que podemos denominar como "los tiempos modernos" han producido en las sociedades humanas una desorientacin respecto a nuestro lugar en el orden natural de las cosas: a fuerza de medir todo en trminos de su beneficio humano, hemos perdido nocin de nuestra dependencia como criaturas de este planeta. Nuestro grito de "somos los amos de la Tierra"! ha sido contestado por el eco del inmesurable abismo que se abre a nuestros pies. Debemos hablar, en nuestras relaciones con el ambiente que nos rodea, de una tica mucho ms compleja que la del simple beneficio directo e inmediato al hombre. Tenemos que pensar en una tica que nos ubique como usuarios de un sistema biolgico, al mismo tiempo intrincado y muy vulnerable, del que dependemos total c inscapablemente.

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