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En physique, le terme d'ther a recouvert plusieurs notions diffrentes selon les poques.

Sommaire
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1 L'ther dans l'Antiquit 2 L'ther gravitationnel en physique pr-relativiste 3 L'ther luminifre en physique pr-relativiste 4 L'ther s'efface devant la thorie de la Relativit restreinte 5 L'ther aprs 1905 6 Notes 7 Bibliographie 8 Liens externes

L'ther dans l'Antiquit[modifier]


l'origine, ther est un dieu primordial de la mythologie grecque, personnifiant les parties suprieures du ciel, ainsi que sa brillance (cela nous est rest au travers de la langue potique classique, o l'on parle d'ther pour un ciel pur). L'origine de la notion d'ther remonterait au pythagoricien Occelos (ou bien Philolaos) : Occelos de Lucanie et Aristote, aux quatre lments ont adjoint un cinquime corps, dot d'un mouvement circulaire et dont ils pensent qu'il est la matire des corps clestes (Sextus Empiricus, Contre les mathmaticiens, X, 316). Selon Andr-Jean Festugire, Dans les plus anciens auteurs, ther dsigne le ciel (Homre, L'Iliade, 412 ; Hsiode, Les travaux et les jours, 18)... Le mot ther avait t employ dj par Empdocle, mais pour dsigner l'air atmosphrique, par opposition au brouillard... Anaxagore est le premier avoir fait la distinction entre air et ther, mais ce qu'il dsignait sous le nom d'ther tait le feu (fragments 59 A 43, 59 A 73)... partir du Phdon de Platon, l'espace entre l'air et le ciel des fixes (rgion du feu) devient l'ther, sjour des dieux astres. Platon attribue l'ther son caractre spcifique d'tre toujours en mouvement. L'ther est considr comme une espce de l'air, l'espce la plus pure. Platon distinguait trois sortes d'ther : l'air suprieur, l'air atmosphrique, l'air brouillard... C'est avec l' pinomis [de Philippe d'Oponte, assistant de Platon] et le De la philosophie d'Aristote [jeune], deux ouvrages contemporains [vers 350 av. J.-C.], que nous voyons apparatre la notion d'ther, cinquime corps. L' pinomis mentionne une premire fois l'ther comme cinquime corps (981c6), comme une sorte d'air plus subtil et plus pur : l'ther n'est pas, d'ailleurs, le sjour des astres (celui-ci est le feu), mais, comme l'air, celui d'tres dmoniques de nature translucide, qui servent d'intermdiaires entre les hommes et les dieux visibles [les astres] (984 b). Les fragments du De la

philosophie d'Aristote montrent que la notion d'ther cinquime corps y tient une place importante. Les Anciens ont unanimement regard Aristote comme l'inventeur de la doctrine de l'ther cinquime lment. Aristote a toujours la suite ther, feu, air, eau, terre, et c'est l'ordre qui prvaudra, l'ther (et non le feu) tant alors considr comme la matire des astres et l'lment o ils sjournent. L'me est un mouvement perptuel parce qu'elle est tire de l'ther qui court toujours. Enfin, cet ther aristotlicien est une chaleur, il est principe de chaleur, donc de vie. (tudes de philosophie grecque, Vrin, 1971, p. 389400) Lachanaud le rappelle : l'ther est une varit d'air pour Platon (Time, 56b, 58 d), une varit de feu pour Philippe d'Oponte (pinomis, 891e). Chez Aristote, l'ther est le "cinquime genre" (lment) mais aussi le "premier corps" (celui dont les cieux sont composs et qui meut naturellement les astres en cercle). "Il est de toute ncessit qu'il existe un corps simple dont la nature soit de se mouvoir selon la translation circulaire, conformment sa propre nature... En dehors des corps qui nous entourent ici-bas, il existe un autre corps, spar d'eux, et possdant une nature d'autant plus noble qu'il est plus loign de ceux de notre monde" (Aristote, Du ciel, I, 2). "Aristote tient que le Dieu suprme est une forme spare, appuye sur la rondeur et sphre de l'univers, laquelle est un corps thr (aithrion sma) et cleste, qu'il appelle le cinquime corps : et que tout ce corps cleste tant divis en plusieurs sphres de natures cohrentes et spares seulement d'intelligence, il estime chacune de ces sphres-l tre un animal compos de corps et d'me, desquelles le corps est thr, se mouvant circulairement, et l'me raison immobile cause de mouvement, selon l'action."1 Cicron (Tusculanes, I, 10) ajoute qu'Aristote soutient que "l'me tire son origine" de ce cinquime lment. Le stocien Clanthe tient l'ther pour le dieu souverain (Cicron, De la nature des dieux, I, 37). Les pythagoriciens rcents, dans les Mmoires pythagoriques (IIIe s. av. J.-C.) semblent admettre trois thers : 1) le chaud (le feu solaire astral et divin), 2) le froid (l'air) et 3) le dense (l'eau, le srum, le liquide, le sang...), et deux sortes d'mes : 1) une me faite d'ther chaud, l'intellect (correspondant la vie animale), et 2) une me faite de d'un mlange de deux thers, chaud et froid, vapeur, l'me vgtative (correspondant au non-vivant, c'est--dire au non sentant et non mobile)2. Cette vision ambigu de l'ther comme matire incarnant le vide connut un succs qui s'tendit bien au-del de l'Antiquit. On en discute encore au XVIIIe sicle en dpassant largement le cadre de l'optique et l'lectromagntisme sous des formes plus ou moins adaptes : les mtaphysiciens notamment s'en emparrent, mais aussi les alchimistes et les magiciens.

L'ther gravitationnel en physique prrelativiste[modifier]


Ren Descartes labora une mcanique des tourbillons pour expliquer que le mouvement des plantes est d de grands tourbillons d'ther (matire subtile compose de minuscules globules transparents) remplissant l'espace et qui les emportent et les maintiennent sur leurs trajectoires. Cette physique qualitative tait propre justifier le mouvement des plantes de manire mcaniste, en rfutant l'existence du vide. Ce mme ther tait suppos transmettre instantanment la lumire sous la forme d'une pression3. Aprs avoir rfut la thorie des tourbillons de Descartes (vers 1680)4, Isaac Newton labore sa thorie de la gravitation universelle o la force gravitationnelle se transmet instantanment d'un corps l'autre, sur des distances quelconques et travers l'espace, vide ou non. Newton, bien que satisfait de l'efficacit de sa thorie, ne se satisfaisait de cette situation o une force se transmet travers le vide. Dans une lettre de Newton Richard Bentley en 1692 : Que la gravit soit inne, inhrente et essentielle la matire, en sorte qu'un corps puisse agir sur un autre distance au travers du vide, sans mdiation d'autre chose, par quoi et travers quoi leur action et force puissent tre communiques de l'un l'autre est pour moi une absurdit dont je crois qu'aucun homme, ayant la facult de raisonner de faon comptente dans les matires philosophiques, puisse jamais se rendre coupable5. Ainsi, dans le Scholium gnral du livre III des Principia, conoit-il un espce d'esprit trs subtil qui pntre travers tous les corps solides , ajoutant que c'est par la force, et l'action de cet esprit que les particules des corps s'attirent mutuellement : un ther mcanique, emplissant l'espace et justifiant la transmission de la force gravitationnelle. Cet ther est mdiateur de la force gravitationnelle mais n'y est pas soumis, et semble soustrait aux caractristiques et principes physiques noncs dans les Principa. Newton soutenait ce point de vue partir de considrations thologiques, disant que l'espace est le sensorium Dei, sorte d'organe sensoriel de Dieu qui Lui permet de transmettre les influences d'un corps l'autre6. Cet ther est toujours rest une hypothse passive, n'intervenant pas dans les calculs, ayant le statut d'hypothse rassurante quant la cohrence de cette thorie. De plus, pour Newton, cet ther ne semble pas identifiable l'ther luminifre, mais la confusion ft souvent faite par ses successeurs7.

L'ther luminifre en physique pr-relativiste[modifier]


Jusqu' l'avnement de la relativit restreinte, les physiciens laborrent des thories d'un ther luminifre : milieu diffusant la lumire considre comme une onde. La difficult tant d'laborer une thorie cohrente rendant compte de toutes les observations faites sur la lumire et alors qu'aucune exprience ne permettait de

mettre en vidence les proprits de l'ther considr comme fluide ou milieu physique3. Pendant trs longtemps, les physiciens, dont Christian Huygens, ont suppos que, comme le son dans l'air ou les ondes la surface d'un milieu liquide, la lumire se propageait dans un fluide : l'ther. L'ther tait cens remplir le vide de l'univers, puisque la lumire des toiles nous parvient. Il n'tait pas ncessaire dans la thorie corpusculaire de la lumire de Newton, mais celle-ci fut dfinitivement rfute par Fresnel. Partisan de la thorie vibratoire de la lumire, Thomas Young adopta ce point de vue, et Lord Kelvin (William Thomson) tendit les proprits la transmission des phnomnes lectriques et magntiques. Cette ide fut reprise en 1861 par James Clerk Maxwell lors de sa thorie qui synthtise lectricit et ondes magntiques, l'lectromagntisme. L'interprtation de Fresnel de la clrit c/n dans un milieu matriel va dans ce sens : l'onde plane incidente trouble le milieu qui r-met son tour, etc. L'ther se prsente donc comme ncessaire substance de support de la vibration. Mais ce fluide avait des proprits tranges : il aurait d tre d'une rigidit quasi infinie pour nous transmettre la lumire d'toiles situes plusieurs annes-lumire, tout en offrant une rsistance nulle au dplacement des objets matriels (puisque la Terre tourne autour du Soleil sans en tre ralentie). On fera en fin de compte l'conomie d'un concept qui, en apparence, n'apportait pas grand-chose (voir rasoir d'Occam). Pour Fresnel, l'ther est immobile dans le vide de l'espace absolu : l'aberration de Bradley s'explique ainsi trs aisment. Pour le vent d'Arago, sa thorie limine le vent d'ther, aprs un calcul somptueux ( tour de force ), appel Entranement partiel de l'ther [le fameux facteur (1-1/n^2)] par la matire en mouvement. Pour Stokes, l'ther est immobile par rapport la matire, donc la Terre (donc, comme pour Fresnel, pas de vent d'Arago). Le problme du vent est rapport au monde loin de la Terre : en prenant un fluide sans rotationnel, le mouvement de la Terre dans ce fluide est estomp : c'est le classique problme d'hydrodynamique qu'a prcisment trait Stokes : la limite des trs faibles viscosits, on ne voit rien et l'aberration stellaire s'explique donc ainsi parfaitement. 1850 : l'exprience de Hippolyte Fizeau, o de l'eau en mouvement de vitesse v sur un bras de l'interfromtre et -v sur l'autre bras, confirme trs claire de la thorie de l'ther de Fresnel ; avec toutefois un petit problme subtil rsoudre pour la dispersion n(). 1855-1865 : clbres travaux de James Clerk Maxwell. quations de Maxwell, rerdiges par Hertz plus tard, cartant les thories de Weber, de Bernhard Riemann et de Ludvig Lorenz8. Mise en chantier de la thorie d'Helmholtz, qu'Hertz doit dmontrer exprimentalement , mais Hertz rplique : Maxwell suffit ! . 1881 : Exprience de Michelson (1852-1931, Nobel 1907), reprise en 1887.

1886 : Michelson refait l'exprience de Fizeau, et confirme de manire cette fois irrfutable la thorie de l'ther de Fresnel. 1887 : Michelson reprend avec Edward Morley sa clbre exprience de MichelsonMorley : confirmation clatante de la thorie de l'ther de Stokes. L'ide que la lumire devait avoir une vitesse fixe par rapport son milieu porteur, l'ther, a amen Michelson tenter de mesurer la vitesse de la terre par rapport l'ther, imagin comme le repre absolu.

Une premire exprience tente en 1881 ne put mesurer de dplacement de la terre par rapport l'ther. Une seconde, laquelle s'associa Edward Morley en 1887 avec un appareillage beaucoup plus prcis, fut galement ngative (voir Exprience de Michelson-Morley).

Michelson posa alors solennellement la communaut scientifique le paradoxe des deux thers : en aucun cas il n'tait encore question de propagation dans un milieu absolument vide. Bien au contraire, on va mme chercher analyser les proprits de cet ther universel. Par exemple, aprs la dcouverte des gaz rares par William Ramsay, Mendeleev ira jusqu' effectuer des recherches sur les proprits chimiques de l'ther.

L'ther s'efface devant la thorie de la Relativit restreinte[modifier]


Il fut dmontr que l'ther n'existait pas, en mme temps que la constance de la vitesse de la lumire. En effet, si l'ther existait :

Ou bien il serait indpendant de la matire et, dans ce cas, il constituerait un rfrentiel fixe, absolu : la relativit serait inutile et l'on devrait observer une variation de la vitesse de la lumire selon la direction (en raison de notre propre dplacement dans l'espace, par rapport l'ther) ; Ou bien il serait au moins partiellement dpendant de la matire (de sorte que la matire entranerait l'ther dans son mouvement) et, on devrait l encore observer des phnomnes optiques (comparables ceux qu'on observe dans une eau tourbillonnante), phnomnes en fait absents.

Parmi les physiciens qui tentrent d'expliquer cette apparente vitesse absolue de la lumire (mme si le rfrentiel est lui-mme en mouvement par rapport l'ther), Hendrik Lorentz imagina un ensemble d'quations pour prouver que cela tait d une contraction des longueurs dans le sens du mouvement. Celles-ci furent retravailles par Henri Poincar dans une optique voisine de celle de Lorentz, puis reconsidres par Albert Einstein dans le cadre d'un modle o l'ther tait cette fois absent, et aboutirent en 1905 la thorie de la relativit restreinte.

L'ther aprs 1905[modifier]


Le temps de rception de la Relativit restreinte fut long : surtout les consquences aussi absurdes que le paradoxe des jumeaux de Langevin, la dilatation du temps, la contraction des longueurs, la prcession de Thomas, tout ce qui contre-carrait la notion de temps absolu, faisaient obstacle. Dans les annes 1920, Gamow fut cur de voir que les plus grands physiciens sovitiques croyaient encore l'ther. Bref, il y eut rticence. Et des dizaines de contradicteurs d'Einstein encombrent encore la littrature scientifique, alors que des dizaines d'acclrateurs ont dlimit la prcision de la Relativit Restreinte, au-del des talons primaires. Et surtout, la Relativit Gnrale en dformant la texture de l'espace en une gomtrie riemannienne, a fait disparatre dfinitivement l'ther du XIXe sicle. Nanmoins, le dveloppement de la Relativit gnrale conduira Einstein a revenir de faon radicale sur ses conceptions de 1905, ainsi quil lexplique dans la clbre confrence quil pronona luniversit de Leyde le 5 mai 1920. Le texte de celle-ci, intitule Lther et la thorie de la Relativit Gnrale, a t traduit en franais par Maurice Solovine, publi par les Editions Gauthier-Villars en 1921, puis rdit en 1964. Einstein y indique notamment : La thorie du champ lectromagntique de Maxwell - Lorentz a servi de modle la thorie d'espace-temps et la cinmatique de la thorie de la relativit restreinte. Cette thorie satisfait par consquent aux conditions de la thorie de la relativit restreinte, mais elle reoit, quand on l'envisage au point de vue de la dernire, un aspect nouveau. Soit K un systme de coordonnes, par rapport auquel l'ther de Lorentz se trouve au repos. Les quations de Maxwell - Lorentz restent tout d'abord valables par rapport K. Mais, d'aprs la thorie de la relativit restreinte les mmes quations restent valables dans le mme sens par rapport tout nouveau systme de coordonnes K' qui se trouve dans un mouvement de translation uniforme par rapport K. Il se pose maintenant la question troublante : pourquoi faut-il que je donne en thorie au systme K auquel les systmes K' sont physiquement tout fait quivalents, une prfrence marque, en supposant que l'ther se trouve en repos par rapport lui ? Une telle asymtrie dans l'difice thorique, laquelle ne correspond aucune asymtrie dans le systme des expriences, est insupportable pour le thoricien. Il me semble que l'quivalence physique entre K et K', si elle n'est pas logiquement irrconciliable avec la supposition que l'ther est immobile par rapport K et en mouvement par rapport K', ne s'accommode cependant pas bien avec elle. Le point de vue qu'on pouvait, au premier abord, adopter en face de cet tat de choses semblait tre le suivant : l'ther n'existe point du tout. Les champs lectromagntiques ne reprsentent pas des tats d'un milieu, mais sont des ralits indpendantes, qui ne peuvent tre rduites rien d'autre et qui ne sont lies aucun substratum, exactement comme les atomes de la matire pondrable. Cette conception s'impose d'autant plus que, selon la thorie de Lorentz, le rayonnement lectromagntique porte avec soi le pouvoir d'impulsion et de l'nergie, comme la matire pondrable, et parce que,

d'aprs la thorie de la relativit restreinte, la matire et le rayonnement ne sont tous les deux que des formes particulires de l'nergie parse. La masse pondrable perd ainsi sa position privilgie et n'apparat que comme une forme particulire de l'nergie. Une rflexion plus attentive nous apprend pourtant que cette ngation de l'ther n'est pas ncessairement exige par le principe de la relativit restreinte. On peut admettre l'existence de l'ther, mais il faut alors renoncer lui attribuer un tat de mouvement dtermin, c'est--dire il faut le dpouiller par l'abstraction de son dernier caractre mcanique que Lorentz lui a encore laiss. [...] Il est vrai que Mach, pour chapper la ncessit de supposer une ralit inaccessible l'observation, s'effora d'introduire en mcanique, la place de l'acclration par rapport l'espace absolu, l'acclration moyenne par rapport la totalit des masses de l'univers. Mais la force d'inertie envers l'acclration relative de masses loignes suppose une action distance sans milieu intermdiaire. [...] La pense de Mach reoit son plein panouissement dans l'ther de la thorie de la relativit gnrale. D'aprs cette thorie, les proprits mtriques du continuum spatio-temporel sont diffrentes dans l'entourage de chaque point spatio-temporel et conditionnes par la matire qui se trouve en dehors de la rgion considre. Ce changement spatio-temporel des relations entre les rgles et les horloges, ou la conviction que l'espace vide n'est physiquement ni homogne ni isotrope ce qui nous oblige reprsenter son tat par dix fonctions, les potentiels de gravitation g ces faits, dis-je, ont dfinitivement cart la conception que l'espace serait physiquement vide. Par l, la notion de l'ther a de nouveau acquis un contenu prcis, contenu certes qui diffre notablement de celui de l'ther de la thorie ondulatoire mcanique de la lumire. L'ther de la thorie de la relativit gnrale est un milieu priv de toutes les proprits mcaniques et cinmatiques, mais qui dtermine les phnomnes mcaniques (et lectromagntiques). Einstein termine son expos en ces termes : En rsumant, nous pouvons dire : d'aprs la thorie de la relativit gnrale, l'espace est dou de proprits physiques ; dans ce sens, par consquent un ther existe. Selon la thorie de la relativit gnrale, un espace sans ther est inconcevable, car non seulement la propagation de la lumire y serait impossible, mais il n'y aurait mme aucune possibilit d'existence pour les rgles et les horloges et par consquent aussi pour les distances spatio-temporelles dans le sens de la physique. Cet ther ne doit cependant pas tre conu comme tant dou de la proprit qui caractrise les milieux pondrables, c'est--dire comme constitu de parties pouvant tre suivies dans le temps : la notion de mouvement ne doit pas lui tre applique. Notons enfin, bizarrerie du XXIe sicle, que les proprits dconcertantes dcouvertes concernant le vide (nergie du vide, nergie sombre) rappellent trangement les proprits mystrieuses de l'ther. Mais les physiciens soulignent bien qu'il ne s'agit pas de revenir aux hypothses d'avant 1905. Il rgne nanmoins une certaine incomprhension sur ce sujet, qui devient de fait une porte ouverte la pseudoscience.