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Isabelle TREMBLAY, Le got selon Montesquieu : fondements dune thorie esthtique , @nalyses, hiver 2008

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Isabelle TREMBLAY Le got selon Montesquieu : fondements dune thorie esthtique La varit et lordre, qui fondent le beau selon Montesquieu, sont lhonneur dans les douze tudes du collectif Du got lesthtique : Montesquieu. En plus de donner la rflexion du Prsident une interprtation cohrente et judicieuse, ces tudes ont le mrite de mettre en vidence la thorie esthtique qui se dgage dune uvre trs clectique. Si son sjour en Italie inspire Montesquieu une rflexion sur le got, luvre de Michel -Ange, que dnigrait alors la critique franaise, lui servira de tremplin pour affirmer son indpendance intellectuelle, explique Marie-Pierre Chabanne. lexemple de ses contemporains, Montesquieu valorisait la sobrit et l harmonie dans lart plastique jusqu ce que la sculpture et la peinture de Michel Ange le confrontent une valeur nouvelle : le dynamisme. Alors quon accusait le Florentin de libertinage, Montesquieu reconnat du gnie cet artiste, quil compare Rap hal. Il voit de la grandeur dans ses uvres inacheves, une position que seul Goethe partagera au XVIIIe sicle. La capacit dmouvoir, quil discerne dans luvre de Michel-Ange et qui soppose au courant naturaliste, constitue un critre esthtique qui triomphera la fin du sicle. Montesquieu pressent que la beaut dune uvre dart vient de la relation entre sa force cratrice et leffet quelle produit. Cest pourquoi il considre que la Basilique Saint-Pierre de Rome, qui provoque par ses proportions une sorte de vertige, runit la fois le naturel des uvres de Raphal et une valeur esthtique qui servira de fondement la rflexion sur le sublime: le doute. Si Montesquieu est conquis par la nouveaut artistique quil dcouvre en Italie, il condamne toutefois lexcs qui transforme le sentiment de plaisir en bouleversement. Eleonora Barria montre ainsi que le Bernin,
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sculpteur considr par la critique des Lumires comme un gnie baroque, obtient le suffrage de Montesquieu plus pour son hritage des Anciens que pour sa capacit reprsenter laction et le mouvement. Montesquieu, tout en valorisant limitation de la nature, admire chez cet artiste italien non pas la reprsentation rigoureuse de la ralit, mais ce que Roland Barthes qualifiera d effet de rel . Lorsquelle est fidle aux qualits intrieures et aux valeurs du personnage reprsent, la sculpture donne lillusion de la ralit : si cette harmonie est rompue, la sculpture ne suscite plus quun sentiment de trouble et de malaise. Montesquieu sera donc du par le David du Bernin. Bien que le critique dart considre le contraste comme essentiel pour susciter ltonnement et ncessaire pour animer la sculpture dune sorte de feu (p. 42), il condamne la dmesure et estime que le caractre vraisemblable, qui rsulte dune sorte de mimsis, constitue un critre esthtique dterminant. Quoique les controverses musicales qui ponctuent le sicle des Lumires noccupent pas une place aussi importante que les arts plastiques dans la rflexion de Montesquieu, la musique retient malgr tout son attention. Comparant leffet que provoque lopra chez les Franais et chez les Italiens, Montesquieu, qui lui attribue la capacit de ravir et d enchanter (p. 56), est davis quil est le symbole de lesprit moderne. Tout en estimant que la dclamation franaise est suprieure celle de langlais, de lallemand et de litalien, il soutient que la musique italienne est la meilleure. Si Michal ODea vite dassocier ce jugement au plaisir quinspire la musique et leffet quelle produit, cest quil nglige de rapprocher la conception que Montesquieu a de la musique de sa position sur la sculpture, la peinture et larchitecture. Critique dart et de musique, Montesquieu se prononce aussi sur la littrature. Ses rflexions sur les auteurs du Grand Sicle tmoignent dune conception critique qui joue toujours de lopposition entre les Anciens et les Modernes. Ltude de Florent Trocquenet rvle que Montesquieu pose un regard paradoxal sur une poque dont lapoge culturel tranche avec la corruption des murs du sicle suivant. Bien quil ne trouve pas de modle dans les figures iconiques du Grand
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Sicle, Montesquieu rvre les auteurs classiques, dont il se voit lpigone. Sil vite de donner du Grand Sicle une reprsentation mythique, il fait preuve dune admiration sans borne pour la mythologie antique. Sduit par la posie ancienne, il prouve un sentiment de profonde nostalgie pour le paganisme. Fascin par l tranget (p. 82) des uvres de lAntiquit, il considre que le dclin du paganisme et lextinction des murs anciennes a profondment nui la cration potique. lexemple de Pope, de Fnelon et de Fleury, le Prsident est envot par lpope homrique. Son valuation esthtique du paganisme le conduit penser que celuici est lorigine de lenchantement quinspire la fable. Dans son analyse, Christophe Martin met en vidence la consternation quprouve Montesquieu devant lmergence des diffrents systmes mtaphysiques qui, du judasme la religion chrtienne en passant par le cartsianisme et par lathisme de Spinoza, ont enray la posie et endigu le sublime. Sil ne prise gure limitation, Montesquieu considre nanmoins le pome homrique comme une source dinspiration incomparable. Comme lide quil se fait du got repose sur une analyse des causes du plaisir quinspire une uvre dart, il fait de limpression ressentie par le lecteur un critre esthtique dcisif. Si lauteur de lEssai sur le got (1757) conseille de prendre le discours oral comme modle pour lcriture, ainsi que le rappelle ltude de Carole Dornier, cest pour assurer une expression naturelle. Il importe donc de dissimuler leffort quexige lcriture derrire un style naf (p. 111). Limplicite, lellipse et la suggestion dominent dans la rhtorique de Montesquieu, prcisment parce quils sont chargs dune valeur heuristique susceptible de provoquer le plaisir chez le lecteur. Montesquieu nest pas sans savoir que ses lecteurs prouvent du plaisir lorsque leur horizon dattente est modifi, ainsi que le souligne Stphane Pujol. Outil de rflexion, le dialogue permet au romancier de surprendre le lecteur des Lettres persanes (1721), en le confrontant une nouvelle interprtation de la ralit. Comme Fontenelle et Fnelon, Montesquieu se dmarque par le dialogue philosophique. De lchange la prise de parole, cette forme narrative, qui sapparente la

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conversation, constitue un dispositif nonciatif original qui donne plus de vivacit au texte et augmente le plaisir du lecteur. Aprs ltude de lart dcrire, celle de lacte dcrire. Catherine Volpilhac-Auger se penche sur le plaisir quprouve lauteur plutt que sur celui que ressent le lecteur. Elle nous apprend que Montesquieu laisse ses secrtaires le soin de mettre sur papier ce quoi il rflchit sauf lorsquun sujet le touche de prs ou que ce dernier revt pour lui une importance particulire. En tudiant la production de luvre au lieu de sa rception, cette analyse largit la rflexion sur le got mene dans les chapitres prcdents. Examinant les liens qui unissent lEssai sur le got (1757) lEssai sur le beau (1741) du pre Andr, ltude dAndr Charrak met en vidence loriginalit inhrente la conception esthtique de Montesquieu. Si lhritier de Malebranche se fonde sur un postulat mtaphysique qui place au premier plan les principes dharmonie, dordre et de varit, Montesquieu met plutt laccent sur l exprience esthtique (p. 183) du spectateur. Face au dsordre qui rgne au sein de lessai de Montesquieu, Pierre Truchot rtablit lordre des textes pour donner un sens aux rflexions qui y sont runies. Le beau revt un statut particulier dans lesprit du Prsident en ce quil constitue la fois un objet de got (p. 193) et une source de plaisir. Comme les causes du beau sont rechercher dans lme du spectateur, ce dernier, par le plaisir quil prouve et par la curiosit quil ressent, confre de la beaut luvre dart quil contemple et, de ce fait, participe sa cration. Ainsi, le beau, qui implique une connaissance de lme, entrane une exprience immdiate du plaisir. La connaissance de soi, qui participe de la formation du got, est elle-mme tributaire de la capacit mesurer le plaisir et saisir loriginalit dune uvre. Cette conception dialectique qui place la connaissance de soi au service du got et institue un rapport entre lart et ltre est centrale la thorie esthtique de Montesquieu. Sil faut connatre les sources du plaisir ressenti, cest pour en augmenter lintensit. Les uvres qui font progresser la surprise chez le spectateur, comme celles de Raphal, privilgient le plaisir mesur (p. 198). la surprise sajoutent la

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varit et lordre, deux procds en accord avec lunique rgle que doit respecter lartiste : lobservation de la nature (p. 217). Produit du regard que pose un peintre sur la nature, une uvre dart mobilise le regard du spectateur qui sinterroge son tour sur ce quil voit. Si Montesquieu se dit peintre dans les dernires lignes de la prface de lEsprit des lois (1748), cest quun regard dartiste sous-tend la composition de son ouvrage. La citation quil emprunte au Corrge investit son travail dune activit cratrice et lui donne une valeur artistique, comme le montre Denis de Casabianca. Le lgislateur charge donc son projet dcriture dune sorte dvaluation par le regard ou dune activit perceptive (p. 238) qui place le lecteur dans une situation analogue celle du peintre devant la nature ou celle du lgislateur confront la socit. Si lentreprise de la rhabilitation du sensible (p. 245) dont relve la thorie esthtique de Montesquieu se double dune philosophie du sublime (p. 246), cest surtout chez Burke quil faut en chercher les principes. Alors que, chez Montesquieu, le sublime est essentiellement li la posie homrique et au sentiment dtranget quelle inspire, il repose chez Burke sur un sentiment de terreur (p. 254). Lanalyse de Baldine Saint Girons ouvre ainsi la voie une mise en relation de luvre de Montesquieu avec celles de Burke et de Kant. En tudiant le rseau de significations luvre dans les Lettres persanes (1721), lEsprit des lois (1748), lEssai sur le got (1757) et les Penses, les diffrents auteurs de ce collectif ont su montrer que la rflexion de Montesquieu sur le got est le lieu dune thorisation esthtique. Si larchitecture, la sculpture, la peinture, la musique, la littrature et la lgislature ont occup cet homme desprit qui tait la fois romancier, juriste, historien, critique et savant, cest que celui-ci trouvait dans ces diffrentes formes dexpression une valeur artistique susceptible dinterpeller le spectateur et de lui faire prouver un plaisir sans lequel le beau nexisterait pas.

Rfrence : Jean Ehrard et Catherine Volpilhac-Auger (dir.), Du got lesthtique : Montesquieu, Bordeaux, Presses universitaires de Bordeaux, coll. Mirabilia , 2007, 300 p.
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