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Isaac Asimov

Face aux feux du Soleil (The naked Sun)


1956

1 Une question se pose Elijah Baley luttait obstinment contre la panique. Depuis quinze jours ses apprhensions n'avaient cess de crotre; depuis plus longtemps mme, depuis le moment o on l'avait convoqu Washington et, une fois l, inform de sa nouvelle affectation. La convocation Washington, en elle-mme, tait dj assez troublante. Elle tait arrive sans explication : une vritable sommation, et cela ne faisait qu'aggraver les choses. Il y avait des bons de voyage, aller et retour par avion, joints : du coup, tout allait de mal en pis ! Ses apprhensions taient partiellement dues au sentiment d'urgence que sous-entendait le trajet par voie arienne et, d'un autre ct, l'ide mme qu'il dt effectuer le voyage par air : tout juste cela; et pourtant ce n'tait l que le dbut de ses craintes, donc des sentiments encore facilement contrlables. Aprs tout, Lije Baley avait circul en avion quatre fois dj; une fois mme, il avait survol le continent de bout en bout. Aussi, quoique un voyage arien ne ft jamais agrable, ce ne serait pas toutefois un vritable passage dans l'inconnu. De plus, le trajet de New York Washington ne prendrait qu'une heure. Le dcollage s'effectuerait de la rampe 2 de New York qui, comme toutes les rampes officielles, tait convenablement close, avec un sas ne s'ouvrant l'air libre qu'une fois la vitesse ascensionnelle atteinte. L'arrive aurait lieu la rampe 5 de Washington, enclose de la mme faon. Bien plus, et Baley ne l'ignorait pas, l'appareil ne comportait pas de hublot. L'clairage artificiel y tait bon, la nourriture correcte et tous les lments d'un confort moderne y figuraient. Le vol, dirig par radio, allait se passer sans histoire, avec peine une sensation de mouvement une fois l'appareil en vol.

Il se rptait toutes ces excellentes raisons et les ressassait Jessie, sa femme, qui, n'tant jamais monte en avion, envisageait ces priples avec terreur. - Mais je n'aime pas que tu prennes l'avion, Lije, dit-elle. Ce n'est pas normal. Pourquoi ne peux-tu prendre l'express ? - Parce que j'en aurais pour dix heures de trajet. Et le visage de Baley se figea d'amertume. - Et parce que j'appartiens aux forces de l'ordre de la ville, et que je dois obir aux ordres de mes suprieurs. Du moins si j'entends conserver un chelon C. 6. Qu'opposer pareil argument ? Baley monta dans l'avion et conserva les yeux fixs sur la bande d'actualits qui se droulait uniformment et incessamment du kinescope plac hauteur des yeux. La ville tait fire de ce service actualits, articles, sries humoristiques ou ducatives, quelquefois des romans. Un jour viendrait o les bandes seraient remplaces par des films, disait-on, parce que ainsi les passagers, en gardant les yeux sur les oculaires d'une visionneuse, seraient encore mieux spars du dcor rel. Baley gardait obstinment les yeux fixs sur la bande qui se droulait, non seulement pour se distraire, mais aussi parce que la politesse l'exigeait. Il y avait avec lui cinq autres passagers dans l'avion (il n'avait pu s'empcher de le remarquer) et chacun d'eux avait le droit que les autres respectent toutes les craintes et les angoisses que sa nature et son ducation pouvaient lui faire prouver. Baley et certainement mal accueilli l'intrusion de quiconque, alors qu'il se trouvait aussi mal l'aise. Il ne voulait pas que d'autres yeux s'aperussent de la blancheur de ses phalanges alors qu'il agrippait les accoudoirs, ou des taches de moiteur qu'elles laisseraient quand il terait ses mains. Il se disait : Je suis enferm de toutes parts, l'avion n'est qu'une ville en miniature. Mais il n'arrivait pas se convaincre : il y avait bien cinq centimtres d'acier sur sa gauche; il pouvait le sentir en y appuyant l'paule. Mais au-del c'tait le nant.

Oui, enfin, il y avait de l'air : mais ce n'tait que du nant malgr tout. Deux mille kilomtres droite, autant gauche, et en dessous de lui cinq mille, peut-tre dix mille mtres. Il et presque souhait pouvoir regarder en dessous de lui, jeter un coup d' il ce qui pouvait dpasser des cits ensevelies qu'il survolait : New York, Philadelphie, Baltimore, Washington. Il imaginait les amas ondulants ras de terre de dmes qu'il n'avait jamais vus, mais qu'il savait l. Et, en dessous d'eux, mille cinq cents mtres sous terre, et des vingtaines de kilomtres la ronde, les villes. Les couloirs interminables et affairs des villes, pensait-il, grouillants de population : les logements, les cantines communautaires, les usines, les trains express : tout cela, bien confortable, bien tide, l'image de l'homme. Alors que lui se trouvait isol dans l'air froid et inerte, l'intrieur d'une frle capsule de mtal le dplaant au travers du vide. Ses mains se mirent trembler et il fora son regard se concentrer sur la bande de papier pour lire un peu. C'tait une nouvelle qui traitait d'aventures galactiques et il sautait aux yeux que le hros en tait un Terrien. Exaspr, Baley marmonna une interjection, puis retint son souffle un moment, en se rendant compte, avec dsarroi, de son impolitesse. Il avait os mettre un son. Mais quoi ! C'tait vraiment trop ridicule ! Quel infantilisme de prtendre que des Terriens pouvaient envahir l'espace. Des conqutes galactiques ! La Galaxie tait interdite aux Terriens. Ceux qui s'y taient tablis taient les hommes de l'Espace, dont les anctres, il y a des sicles, avaient t des Terriens. Ces anctres avaient d'abord atteint les Mondes Extrieurs, s'y taient confortablement installs, et leurs descendants avaient totalement interdit toute immigration. Ils avaient, en quelque sorte, encag la Terre et leurs cousins Terriens. Et la civilisation de la Terre avait achev le travail en emprisonnant les hommes l'intrieur des villes par une muraille psychologique : la peur des grands espaces vides qui les sparaient des fermes et des zones minires, diriges par les
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robots, sur leur propre plante ; mme de cet espace-l, ils avaient peur! Jehoshaphat, pensait Baley avec amertume, si l'on n'aime pas a, il faut y faire quelque chose ! Mais, en tout cas, ne pas perdre son temps des contes de fes ! Malheureusement, il n'y avait rien y faire, et il le savait bien. Puis l'avion se posa; avec ses compagnons de voyage, il sortit, et tous s'gaillrent chacun de leur ct, sans un regard. Baley regarda sa montre et dcida qu'il avait le temps de faire un brin de toilette avant de prendre le mtro jusqu'au ministre de la Justice. Une vraie veine. Le bruit et l'animation de la ville, l'norme salle vote de l'aroport, avec les couloirs urbains dbouchant sur tous les niveaux, tout ce qu'il voyait, tout ce qu'il entendait, lui donnait l'impression rassurante d'tre de nouveau bien au chaud, dans les entrailles et le sein de la ville. Ses apprhensions s'en trouvrent diminues. Il ne lui manquait plus qu'une douche et il en serait totalement dbarrass. Il avait besoin d'un permis de transit pour utiliser les bains publics, mais toutes les difficults s'vanouirent devant son ordre de mission. Il n'eut que l'estampille courante, donnant droit une cabine personnelle, avec la date prcisment indique pour prvenir tout abus, et une mince bande de papier portant les indications pour se rendre au lieu dsign. Baley tait heureux de sentir sous ses pieds la douceur des tapis roulants ; ce fut avec une sensation presque de luxe qu'il se sentit prendre de la vitesse, en passant de tapis en tapis, jusqu'au mtro-express ; il y grimpa allgrement et prit le sige auquel son chelon lui donnait droit. Ce n'tait pas une heure de pointe; il y avait de nombreux siges libres. Les bains, lorsqu'il y arriva, n'taient pas surpeupls non plus. La cabine laquelle il eut droit tait dans un tat convenable, avec un quipement de pressing individuel qui fonctionnait honorablement. Aprs avoir utilis bon escient sa ration d'eau et repass ses vtements, il se sentit prt affronter le ministre de la Justice. Et mme, avec une certaine ironie, dans un agrable tat d'me.
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Le sous-secrtaire, Albert Minnim, tait un homme petit, rbl, le teint vermeil, les cheveux grisonnants, aux formes attnues et arrondies. Il respirait la nettet et sentait peine la lavande. Tout en lui rvlait les plaisirs de la vie que fournissent les rations leves accordes aux gens haut placs dans l'administration. A ct de lui, Baley se trouvait terne, rustique. Il avait conscience de ses grandes mains, de ses yeux caves, et se sentait presque un vagabond. Minnim dit avec cordialit : - Asseyez-vous, Baley. Vous fumez ? La pipe seulement, monsieur, rpondit Baley en la sortant de sa poche. Aussi Minnim remit-il en place un cigare qu'il avait commenc d'extraire du tiroir. Baley en eut aussitt des regrets. Un cigare valait mieux que rien et il et apprci ce cadeau. Mme avec une ration de tabac accrue avec sa rcente promotion de C. 5 en C. 6, on ne pouvait dire qu'il et du tabac en surabondance pour sa pipe. - Je vous en prie, allumez-la, si vous en avez envie, dit Minnim, et il attendit avec une sorte de patience paternelle que Baley ait mesur, avec soin, la quantit voulue de tabac et fix le couvercle de sa pipe. Baley dit, les yeux fixs sur l'extrmit de sa pipe - On ne m'a pas inform du motif de cette convocation Washington, monsieur. - Je le sais, dit Minnim avec un sourire, et je vais y remdier l'instant. Vous avez une affectation extrieure, titre temporaire. - Hors de New York ? - A une bonne distance, oui! Baley leva les sourcils, l'air pensif - Pour combien de temps ce dtachement, monsieur ? - Je ne le sais pas moi-mme. Baley n'ignorait pas les avantages et les inconvnients d'une affectation extrieure. En tant que dtach dans une ville o il ne rsidait pas, il vivrait probablement sur un plus grand pied que son statut officiel ne l'y autorisait. D'un autre ct, il tait
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extrmement improbable que Jessie et leur fils Bentley fussent autoriss l'accompagner dans ses dplacements. On prendrait bien soin d'eux videmment New York, mais Baley tait un tre trs attach son foyer et l'ide de cette sparation ne lui souriait gure. Et puis, aussi, une affectation extrieure signifiait un genre particulier d'enqute, ce qui tait fort bien, et une responsabilit plus importante que d'habitude reposant sur le dtective en tant qu'individu, ce qui pouvait se rvler fort ennuyeux. Baley, peu de mois auparavant, s'tait plus que honorablement tir de l'enqute sur le meurtre d'un Spacien, juste en dehors des limites de New York. Il ne dbordait pas de joie l'ide d'une enqute du mme genre, ou plus ou moins similaire. - Pourriez-vous m'indiquer o il va falloir que je me rende, dit-il, ainsi que l'objet de ce dtachement ? De quoi s'agit-il donc ? Il essayait d'valuer la rponse du sous-secrtaire une bonne distance , et s'amusait parier avec lui-mme sur l'emplacement de cette nouvelle base d'opration. Le mot de distance lui avait paru particulirement mis en valeur et Baley pensait : Est-ce Calcutta ou Sidney ? Puis il s'aperut qu'aprs tout Minnim avait pris le cigare et l'allumait avec soin. Baley pensa : Jehoshaphat! Il ne sait comment me prsenter la chose. Il n'ose pas le dire. Minnim retira le cigare de sa bouche, regarda s'envoler la fume et dit : - Le ministre de la Justice vous dtache, titre temporaire, pour une enqute Solaria. Pendant un instant, le cerveau de Baley chercha vainement une identification impossible : Solaria. En Asie ? En Australie ? Puis il bondit de son sige, et la voix tendue : - Vous voulez dire, un des Mondes Extrieurs ? Minnim fuyait toujours le regard de Baley : - Exactement. Baley dit : - Mais c'est impossible. Ils ne permettront jamais un Terrien de poser le pied sur l'un des Mondes Extrieurs.
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- Les circonstances obligent raviser des attitudes, inspecteur Baley. Il y a eu un meurtre sur Solaria. Les lvres de Baley se crisprent en une sorte de sourire rflexe : - C'est lgrement en dehors de notre juridiction, n'est-ce pas ? - Ils ont demand notre aide. - Notre aide ? A nous, Terriens! Baley se dbattait entre la confusion de ses penses et une franche incrdulit. Qu'un Monde Extrieur prenne toute autre attitude qu'une froide arrogance vis--vis de la mprisable plante mre ou, en mettant tout au mieux, qu'une paternelle bienveillance, tait totalement inconcevable. Demander de l'aide.. - L'aide de la Terre, rpta-t-il. - C'est peu courant, certes, admit Minnim, mais enfin, c'est le cas. Ils dsirent qu'un dtective de la Terre prenne cette enqute en main. La demande est parvenue par les voies diplomatiques, l'chelon le plus lev. Baley se rassit : - Mais pourquoi moi ? Je ne suis plus jeune, j'ai quarantetrois ans. J'ai femme et enfant. Je ne saurais quitter la Terre. - Ce n'est pas nous qui vous avons choisi, inspecteur. On a exig que ce soit vous personnellement. - Moi ! - Inspecteur Elijah Baley, C. 6, appartenant aux forces de police de la ville de New York. Ils savaient qui ils voulaient et vous devez bien avoir une ide de leurs raisons. Baley dit, avec obstination : - Je n'ai pas les qualifications ncessaires. - Eux pensent que vous les avez. La manire dont vous avez rsolu le meurtre du Spacien est apparemment parvenue jusqu' eux. - Ils doivent avoir tout mlang. Tout cela a d leur paratre bien suprieur ce que ce fut en ralit. Minnim haussa les paules : - Quoi qu'il en soit, c'est vous qu'ils ont demand et nous avons accept de vous dtacher. Vous y tes affect. Tous les
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papiers ncessaires sont prts et vous n'avez qu' partir. Pendant votre absence, on s'occupera de votre enfant et de votre femme selon l'chelon C. 7, puisque telle sera votre promotion temporaire tant que vous vous occuperez de cette affaire. Il fit une pause significative. - Un succs total dans cette enqute peut vous obtenir cette promotion titre permanent. Tout cela arrivait trop vite pour Baley. Rien de tout cela ne tenait debout. Il ne lui tait pas possible de quitter la Terre. Ils ne pouvaient donc pas arriver comprendre cette vidence! Il s'entendit demander d'une voix sans timbre, qui lui parut invraisemblable lui-mme : - Mais quelle sorte de meurtre? Quelles sont les circonstances ? Pourquoi ne peuvent-ils se charger eux-mmes de l'enqute ? Minnim redisposa quelques bibelots sur son bureau de ses doigts soigneusement manucurs. Il hocha la tte : - Je ne sais absolument rien sur ce meurtre. J'ignore tout des circonstances. - Mais alors qui sait quelque chose, monsieur? Vous ne supposez pas que je vais m'y rendre de but en blanc, non ? Et de nouveau, une voix intrieure se dsesprait : Je ne peux pas quitter la Terre. - Personne ne sait rien l-dessus. Personne sur Terre. Les Solariens ne nous ont rien dit. Ce sera votre travail l-bas de dcouvrir pourquoi ce meurtre est si important qu'il leur faille un Terrien pour rsoudre ce problme. Ou plutt ce ne sera l qu'une partie de votre travail. Baley tait assez dsespr pour oser demander : - Et si je refuse ? Il n'ignorait pas la rponse, videmment. Il savait exactement ce que signifierait une rtrogradation pour lui, et plus encore pour sa famille. Minnim ne parla pas de rtrogradation. Il dit doucement : - Vous ne pouvez pas refuser, inspecteur! Vous avez une tche remplir. - Pour les Solariens ? Qu'ils aillent au diable ! - Pour nous, Baley, pour nous.
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Minnim fit une pause, puis reprit : - Vous connaissez la position de la Terre vis--vis des Spaciens. Je n'ai pas y revenir. Baley, comme n'importe quel Terrien, n'ignorait rien de la situation politique. Les Mondes Extrieurs, en dpit d'une population qui, eux tous, tait infrieure celle de la Terre seule, possdaient un potentiel militaire peut-tre cent fois plus important. Sur leurs plantes sous-peuples, dont l'conomie reposait sur l'emploi intensif de robots positroniques, la production nergtique par tte tait des milliers de fois suprieure celle de la Terre. Et c'tait cette capacit de production d'nergie par chaque habitant qui conditionnait la puissance militaire, le standard de vie et tous ses -cts. Minnim dit: - L'un des facteurs qui contribuent nous maintenir dans cette situation humiliante est le manque d'informations. Rien que cela. Aucun renseignement. Eux, il n'y a rien qu'ils ne sachent sur nous. Grands Dieux! Avec le nombre de missions diplomatiques ou autres qu'ils expdient sur Terre! Mais nous, que savons-nous d'autre que ce qu'ils ont bien voulu nous dire? Il n'y a pas un seul Terrien qui ait jamais mis le pied sur l'un des Mondes Extrieurs. Vous, enfin, vous allez pouvoir le faire. - Mais, je ne peux... commena Baley. - Vous allez le faire, rpta Minnim. Vous allez vous trouver dans une position unique : sur Solaria, leur propre demande, poursuivant une enqute qu'ils vous auront confie. A votre retour, vous ramnerez des quantits de renseignements utiles la Terre. Baley fixa un regard noir sur le sous-secrtaire : - Si je comprends bien, je pars l-bas espionner au profit de la Terre. - Il n'est pas question d'espionnage, voyons. Vous n'aurez rien d'autre faire que ce qu'ils vous demanderont de faire. Seulement, gardez l'esprit lucide et les yeux bien ouverts. Observez. La Terre ne manquera pas de spcialistes qualifis pour analyser et interprter les observations que vous nous ramnerez.

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- Il y aurait donc quelque chose dans l'air, monsieur, me semble-t-il, dit Baley. - Qu'est-ce qui vous le fait croire ? - L'envoi d'un Terrien sur un Monde Extrieur est une entreprise alatoire : les Spaciens n'ont que mpris et mfiance notre gard. Avec la meilleure volont du monde, bien que je me rende l-bas leur demande expresse, je puis tre la cause d'incidents l'chelle interstellaire. Le gouvernement de la Terre pouvait facilement se dispenser de dfrer leur requte. On pouvait prtendre que j'tais malade. Avec la peur pathologique qu'ils prouvent pour les maladies, les Spaciens ne m'eussent accueilli sous aucun prtexte, de crainte d'une contagion possible. - Suggrez-vous, dit Minnim, qu'il nous faille utiliser une telle chappatoire? - Non, bien sr! Si le gouvernement n'avait que ce seul motif de me dtacher, quelqu'un aurait dj pens cette ruse, on aurait dcouvert une rponse vasive encore plus subtile, sans mon avis. Il s'ensuit donc que ce rle d'espion est le point crucial. S'il en est ainsi, pour justifier de pareils risques, je me refuse croire qu'il s'agisse tout simplement d'observer tout ce qu'on me laissera voir. Baley s'attendait un clat. Il l'aurait accueilli presque avec joie, comme un soulagement. Mais Minnim se contenta d'un sourire glacial, en disant : - Vous aimez aller au fond des choses, sans vous laisser berner par les apparences, n'est-ce pas ? Aprs tout, je n'en attendais pas moins de vous. Le Sous-secrtaire se pencha par-dessus son bureau, les yeux dans ceux de Baley : - Bien! Voici donc des renseignements dont vous ne devrez parler quiconque, pas mme d'autres fonctionnaires haut placs. Nos sociologues ont atteint plusieurs conclusions sur l'tat actuel de la situation galactique. D'un ct, les Mondes Extrieurs, sous-peupls, hyper-robotiss, puissants, dont les habitants jouissent d'une parfaite sant et d'une longvit extrmement pousse. De l'autre, nous, surpeupls, sous-

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dvelopps du point de vue technologique, tt dcds, leur merci. C'est l une situation particulirement instable. - Bah ! Tout passe avec le temps. - Avec le temps, cette instabilit va s'accentuer. Le maximum de temps dont nous disposons avant le conflit est au mieux un sicle. Bien sr, tout cela se passera aprs nous ; nous n'y serons plus ; nos enfants, eux, seront au plein cur de l'affaire. Car nous deviendrons forcment un danger trop tangible pour que les Mondes Extrieurs nous laissent vivre. Il y a dj huit milliards de Terriens har les Spaciens. - Ils nous ont relgus hors de la Galaxie; ils traitent toutes nos affaires de commerce extrieur leur prix, nous imposent un systme de gouvernement, au lieu de nous laisser faire notre gr, et en plus ils n'ont que mpris pour nous. Ils dsirent peut-tre notre gratitude, non! - Tout ceci est exact et un schma s'en dgage. Rvolte, d'o rpression, d'o re-rvolte, nouvelle rpression, etc., et, en l'espace d'un sicle, la Terre ne figurera plus parmi les mondes habits. Tout au moins, voil ce que prtendent les sociologues. Baley s'agita, mal l'aise. On ne pouvait mettre en doute la science des experts ni la logique des ordinateurs. - Mais alors, qu'attendez-vous de moi, si tout est comme vous venez de le dire ? - Rapportez-nous des renseignements, des renseignements prcis! Le point noir dans toute prdiction sociologique est une information insuffisante. Et nous, nous manquons de tous renseignements sur les Spaciens. Nous en avons t rduits des extrapolations hasardeuses, partir de ceux qui sont venus sur Terre. Nous avons d nous fonder sur ce qu'ils voulaient bien nous dire de la vie sur leurs plantes. Aussi, y a-t-il une chose que nous commenons connatre : leurs points forts, et quels points forts ! Leurs robots, leur faible densit humaine, leur longvit. Mais le Diable y serait s'ils n'avaient pas de points faibles. Y a-t-il un, ou des facteurs qui, si seulement nous en avions connaissance, pourraient entraver la certitude sociologique de notre anantissement, quelque chose qui dciderait de notre manire d'agir et amliorerait les chances de survie de la Terre ?
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- Est-ce qu'un sociologue ne serait pas plus qualifi que moi, monsieur? Minnim hocha la tte : - Si nous pouvions envoyer l-bas qui nous voulons, il y a dix ans que quelqu'un serait sur place ; nous l'aurions envoy ds que nous avons abouti de telles conclusions. Vous tes la premire chance que nous ayons d'avoir un agent l-bas. Ils rclament un enquteur : nous ne pouvions demander mieux. Un dtective est un peu sociologue, croyez-moi; un sociologue empirique et terre terre, mais c'en est un tout de mme, sinon ce ne serait pas un bon enquteur. Et tout votre dossier prouve que vous en tes un bon. - Merci, monsieur, rpondit mcaniquement Baley, mais si je me trouvais dans une fcheuse situation... Minnim haussa les paules : - Ce sont les risques du mtier. Et cartant l'objection d'un geste de la main, il ajouta : - De toute faon, vous devez y aller. Le jour du dpart est fix. L'astronef qui doit vous transporter est prt partir. - Dj! Quand ? dit Baley en se raidissant. - Dans deux jours. - Alors, il faut que je rentre aussitt New York, ma femme... - Nous nous occuperons de votre femme. Elle n'a pas le droit de connatre la nature et l'objet de votre affectation spciale. On l'informera qu'elle ne doit pas esprer de vos nouvelles avant votre retour. - C'est inhumain. Il faut que je la voie, je ne la reverrai peuttre jamais plus. - Au risque de vous paratre encore plus inhumain, dit Minnim, ne croyez-vous pas qu'il y ait un seul jour o, lorsque vous tes en mission, vous n'tes pas en droit de vous demander si elle vous reverra jamais, inspecteur Baley ? A chacun ses preuves. La pipe de Baley tait teinte depuis un quart d'heure. Il ne s'en tait pas rendu compte.

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Personne n'avait plus rien lui dire. Personne ne savait rien de ce meurtre. Les employs se contentaient de le diriger htivement jusqu'au moment o il se trouva au pied de l'astronef, encore mi-incrdule, mi-abasourdi. C'tait une espce de canon gigantesque, point sur le znith, et Baley, par intervalles, frissonnait dans l'air frais des espaces libres. La nuit tait tombe (et il en tait bien heureux), formant une muraille d'un noir d'encre qui s'achevait au-dessus de sa tte en un plafond aussi obscur. Le temps tait couvert, mais une brillante toile, profitant d'une claircie dans les nuages, vint le faire sursauter lorsqu'il l'aperut. Et pourtant, il avait dj visit des plantariums. C'tait une petite lueur, loin, bien loin. Il la regarda avec curiosit, sans presque prouver de frayeur. Elle semblait toute proche et insignifiante. Et pourtant c'tait autour de corps semblables qu'orbitaient des plantes, dont les habitants taient les matres de la Galaxie. Le Soleil n'est qu'un corps semblable, pensa-t-il, mais il est plus prs. Il est de l'autre ct de la Terre cette heure-ci. Il se mit soudain concevoir la Terre comme une sphre de pierre, recouverte d'une pellicule d'humidit et d'atmosphre, entoure par le vide, encercle par le nant ; et les villes peine enfonces dans la couche externe, faisant une transition prcaire entre le roc et l'air. Il en eut la chair de poule. L'astronef tait videmment un btiment des Spaciens : tout le commerce interstellaire passait par leurs mains. Il tait tout seul maintenant, juste en dehors des remparts de la ville. On l'avait baign, rcur, aseptis, jusqu' ce qu'on puisse le considrer comme suffisamment sain, d'aprs les normes spaciennes, pour pntrer bord. Mme ainsi, c'est un robot qui tait venu l'accueillir, car Baley tait encore porteur de cent et un germes de maladies varies contractes dans la grouillante cit. Il tait immunis contre ces microbes, mais les Spaciens, ns et levs en couveuse, y taient sensibles. La forme du robot se dessina vaguement dans la nuit, ses organes de vision luisant d'un rouge sombre. - Inspecteur Elijah Baley ?

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- C'est moi, dit Baley d'un ton sec, les cheveux se hrissant lgrement sur la nuque. Il tait toujours aussi allergique aux robots remplissant des fonctions humaines, comme tous les Terriens d'ailleurs. Bien sr, il y avait eu R. Daneel Olivaw, avec qui il avait fait quipe dans l'enqute sur le meurtre du Spacien mais ce n'tait pas la mme chose. Daneel tait, eh bien ! tait... - Suivez-moi, s'il vous plat, dit le robot. Un projecteur dessina un chemin de lumire jusqu' l'astronef. Baley suivit le robot. Il monta l'chelle de coupe, pntra l'intrieur, longea des couloirs et entra enfin dans une pice. - Voici votre chambre, inspecteur Baley, dit le robot. Vous tes tenu d'y demeurer pendant toute la dure du voyage. Oh ! oui, pensait Baley. Enfermez-moi, que je sois bien l'abri. Isol de tout. Les couloirs qu'ils avaient longs taient totalement vides. Des robots devaient les dsinfecter maintenant et le robot qu'il avait en face de lui irait se plonger dans un bain dsinfectant en s'en allant. Le robot dit : - Vous avez une rserve d'eau et tous instruments d'hygine. On vous apportera vos repas. Il y a des bandes visionner. Quant aux hublots, vous pouvez les manuvrer sur ce tableau. Ils sont obturs pour le moment, mais si vous dsirez avoir un aperu de l'espace... Avec une certaine agitation, Baley dit : - Ca va trs bien, mon garon. Laisse les hublots obturs. Il avait employ la dnomination pjorative que les Terriens utilisaient toujours pour s'adresser aux robots, mais l'autre n'avait pas eu de raction. Il ne pouvait en avoir, bien sr. Ses rponses taient limites et soumises aux Lois de la Robotique. Le robot inclina son imposante carcasse mtallique en guise de respectueuse dfrence et sortit de la pice. Baley tait maintenant seul dans sa chambre et pouvait l'tudier de fond en comble. Du moins, c'tait mieux que l'avion : il pouvait voir ce dernier de bout en bout, prendre conscience de ses dimensions. Mais l'astronef tait vaste, comportait des
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couloirs, des coursives, des chambres. C'tait une vritable petite ville. Enfin, Baley pouvait presque respirer sans gne. Des lumires s'allumrent et la voix mtallique d'un robot rsonna dans le haut-parleur, lui donnant des instructions dtailles pour viter les malaises de l'acclration au dcollage. Il sentit l'inertie le repousser contre les sangles, l'amortisseur hydraulique s'enfoncer; il entendit le grondement lointain des tuyres chauffes blanc par la micropile protonique, puis le sifflement dchirant pendant la traverse de l'atmosphre qui s'amenuisait jusqu'aux ultra-sons, pour disparatre totalement au bout d'une heure. Il voguait maintenant dans l'espace. Il lui semblait ne plus prouver la moindre sensation, que tout avait perdu sa ralit. Il avait beau se dire que chaque seconde l'loignait de plusieurs milliers de kilomtres, le sparait plus encore des villes, de Jessie, son cerveau se refusait l'admettre. Le deuxime jour (ou le troisime - il n'y avait aucun moyen d'valuer la course du temps, sinon par les priodes de repas et du sommeil), il prouva la sensation fugitive et bizarre d'tre retourn comme un gant. Ca ne dura qu'un instant et Baley savait bien que c'tait le grand saut, ce passage invraisemblable, incomprhensible, presque mystique et si bref, dans l'hyperespace. Grce quoi l'astronef, et tout ce qu'il contenait, se trouvait transport d'un point l'autre de l'espace, des annes-lumire de distance. Puis une priode de temps s'coulerait, puis un autre grand saut, une nouvelle priode, puis un nouveau saut. Baley se disait qu'il tait des annes-lumire de la Terre, des dizaines d'annes-lumire, des centaines, des milliers... Il ignorait les distances parcourues. Il n'y avait personne sur Terre capable de localiser Solaria dans l'Univers. Il tait un ignorant, ils taient des ignorants, tous les Terriens sans exception. Il se sentit terriblement seul. Il eut la sensation d'un ralentissement alors que le robot faisait de nouveau son apparition. Ses organes de vision, rouge sombre, dtaillrent l'arrimage de Baley; il resserra,

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expertement, un crou oreilles et vrifia rapidement tous les lments de l'amortisseur hydraulique. - Nous toucherons le sol dans trois heures, dit-il. Vous voudrez bien rester consign dans votre chambre. Un homme viendra vous faire sortir et vous escortera votre lieu de sjour. - Un instant, dit Baley la voix trangle. Ficel comme il l'tait, il se sentait totalement impuissant. - A l'arrive, ce sera quelle priode du jour ? Aussitt le robot lui rpondit : Selon l'heure standard galactique, il sera... - L'heure locale, mon garon, l'heure locale, Jehoshaphat! Le robot continua, d'un ton monocorde : - Le jour, sur Solaria, a une dure de vingt-huit heures trente-cinq minutes. L'heure solarienne se divise en dix diximes, chaque dixime en cent centimes. L'horaire prvoit notre arrive l'aroport au vingtime centime du cinquime dixime. Baley se mit dtester le robot pour son inaptitude comprendre, car maintenant il se trouvait oblig de poser la question en termes nets et de rvler son point faible. Il fallait la poser, et carrment : - Fera-t-il jour ? ! Et aprs toutes ces circonlocutions prcdentes, le robot rpondit : - Oui, monsieur. Et il s'en fut. Il ferait jour. Il allait sortir l'air libre, sur la surface nue d'une plante, en plein jour! Il n'tait pas sr de ce qu'il allait prouver. Il avait eu l'occasion d'entrevoir des surfaces libres de sa plante, de certains points de la ville. Il lui tait mme arriv de sortir l'air libre un court instant. Mais, toujours, entour de murs ou tout proximit. L'asile o se protger tait toujours porte de main. Mais o allait-il trouver asile maintenant ? Il n'y aurait mme pas le mur fallacieux des tnbres. Et parce qu'il ne voulait pas faire montre d'une seule faiblesse devant les Spaciens - il s'en serait voulu sa vie durant 18

il se contracta contre les sangles qui le protgeaient des forces gravitationnelles, ferma les yeux et se mit lutter obstinment contre la panique. 2 Un ami retrouv Baley perdait pied. La raison seule ne suffisait pas refrner sa panique. Il se rptait inlassablement : - Des hommes vivent au plein air toute leur vie. C'est ce que font les Spaciens maintenant; c'est ce que autrefois ont fait nos anctres sur Terre. Il n'y a pas de danger rel se trouver hors des murs. C'est mon esprit seul qui s'obstine croire le contraire. Mais rien n'y faisait. Quelque chose en lui, de plus fort, de suprieur la raison, rclamait les murailles et refusait l'air libre A mesure que le temps passait, il sentait bien qu'il n'arriverait pas contrler sa frayeur. Il ne serait qu'une pave tremblante, lche et pitoyable. Les Spaciens qu'on allait envoyer sa rencontre (avec des masques faciaux pour se prserver des germes et gants pour viter tout contact) n'auraient mme pas le mpriser. Ils n'prouveraient que du dgot Il continua de lutter, en serrant les dents. L'astronef se posa. Les sangles antigravitationnelles se relchrent automatiquement, tandis que l'amortisseur hydraulique basculait l'intrieur de la paroi. Baley resta assis dans le fauteuil. Il avait une peur atroce mais tait bien rsolu ne pas la montrer. Il dtourna la tte ds qu'il entendit le lger bruit que fit la porte de la pice en s'ouvrant. Du coin de l'il, il avait pu entrevoir une haute silhouette bronze qui s'avanait : un Spacien, un de ces arrogants descendants de Terriens qui avaient reni leur plante mre.
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Le Spacien parla : Bonjour Elijah. Baley, avec un brusque sursaut, se retourna vers celui qui venait de parler; son regard vacilla et il se leva de son sige presque son insu. Il dvisageait son interlocuteur, retrouvant les larges pommettes altires, les traits d'un calme marmoren, la symtrie de tout le corps, et surtout ce regard droit et pur d'yeux bleus qui ne cillaient pas. - Daneel ! L'tre de l'Espace rpondit : - Il m'est agrable que vous veuillez bien vous souvenir de moi, Elijah. Me souvenir de vous. Baley sentit un immense soulagement l'envahir : devant lui se dressait un cho de la Terre, un ami, un rconfort, un messie. Il avait un irrsistible dsir de le serrer dans ses bras, de l'treindre, de rire en lui tapant dans le dos, toutes ces stupidits si sentimentales que se font deux vieux amis qui se retrouvent aprs une sparation. Mais il se contint. Ce n'tait pas possible. Il ne pouvait que s'avancer, tendre la main et dire : - Il est peu probable que je vous oublie jamais, Daneel. - J'en suis trs heureux, dit Daneel, hochant srieusement la tte. Quant moi, vous ne l'ignorez pas, tant que je serai en bonne condition, il me sera absolument impossible de vous oublier. Aussi, suis-je heureux de vous revoir. Il prit la main de Baley dans la sienne, ferme et frache, ses doigts serrant, avec une force agrable, sans tre douloureuse, puis relchant leur pression. Baley souhaitait ardemment que Daneel ft rellement incapable de capter les folles ides qui venaient juste de lui traverser l'esprit et qui n'taient pas encore dissipes, ce cri intrieur d'une intense amiti, presque d'un vritable amour. Aprs tout, on ne pouvait aimer comme un ami ce Daneel Olivaw; ce n'tait pas un homme, ce n'tait qu'un robot humanode. Le robot, qui avait tellement l'air d'un tre humain, parla : - J'ai demand qu'un vhicule de surface, pilot par un robot, soit reli par sas externe.
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Baley frona les sourcils : - Un sas externe ? - Oui. C'est un engin courant, souvent utilis dans l'espace pour transfrer du personnel ou du matriel d'un astronef l'autre sans qu'il soit besoin de l'quipement spcial antivide. Il semblerait que vous n'tes pas familiaris avec ce genre d'instrument. - En effet, dit Baley. Mais je me reprsente assez bien la chose. - Bien sr, il est assez difficile de l'utiliser entre un astronef et un vhicule de surface, mais j'ai exig que ce soit fait. Heureusement, la mission o vous et moi nous nous trouvons engags a priorit absolue : les problmes se rsolvent trs rapidement. - Vous tes dsign pour enquter sur ce meurtre, vous aussi ? - On ne vous l'avait pas dit ? Je regrette de n'avoir pas rpar aussitt cette omission. Evidemment, les traits impassibles du robot ne marqurent aucun regret. - C'est le Dr Han Fastolfe, que vous avez rencontr sur la Terre, au cours de notre prcdente enqute en commun, et dont j'espre que vous vous souvenez, qui a suggr le premier que vous seriez un enquteur particulirement qualifi pour ce genre d'affaire. il mit comme condition que nous soyons, de nouveau, dsigns tous les deux pour enquter. Baley rprima un sourire. Le Dr Fastolfe tait originaire d'Aurore, le plus puissant des Mondes Extrieurs. Et visiblement l'avis d'un savant d'Aurore tait chose d'importance. - Il ne faut pas dtruire une bonne quipe, hein, dit Baley. La joie instinctive qu'il avait ressentie en voyant Daneel commenait s'estomper et il se sentait de nouveau oppress. - Je ne sais pas s'il avait particulirement cette ide en tte, Elijah. D'aprs la nature des ordres qu'il m'a donns, je croirais plutt que ce qui lui importait ft que votre coquipier et l'exprience de votre monde et, en consquence, ft au courant de vos petites manies.
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- Nos manies! Baley frona les sourcils, offens. Ce n'tait pas l un mot qu'il apprciait lorsqu'on le lui appliquait. - Eh bien ! par exemple, cette question du sas externe. Je suis au courant de l'aversion que vous prouvez pour les grands espaces libres. C'est une consquence de votre ducation l'intrieur des villes de la Terre. Peut-tre tait-ce d ce mot de manie appliqu aux Terriens, mais Baley eut l'impression qu'il devait contreattaquer ou perdre la face devant une machine. Aussi, changeat-il brusquement de sujet - ou peut-tre tait-ce simplement l'exprience de toute sa vie passe qui lui interdisait d'ignorer un illogisme. - Il y avait un robot bord, dit-il, qui s'occupait de mon bien-tre. Un robot (et l il mit quelque malice) qui a l'apparence d'un robot. Le connaissez-vous ? - Je lui ai parl avant de monter bord. - Comment s'appelle-t-il ? Comment puis-je entrer en contact avec lui ? - C'est RX-24-75. Il est normal sur Solaria de n'appeler les robots que par leur matricule de srie. Les yeux calmes de Daneel se portrent sur le tableau de contrle prs de la porte. - Ce bouton doit l'appeler. Baley appuya du doigt et, moins d'une minute plus tard, le robot, tout au moins celui l'apparence de robot, entra. Baley dit : - Vous tes RX-24-75 ? - Oui, monsieur. - Vous m'avez dit, tout l'heure, que quelqu'un allait venir pour me faire sortir de L'astronef et m'escorter jusqu' mon domicile. Est-ce celui dont vous parliez ? dit Baley en dsignant Daneel. Les deux robots se regardrent et RX-24-75 affirma : - Ses papiers confirment qu'il est bien la personne qui doit vous rencontrer. - Vous avait-on prvenu d'autre chose avant son arrive ? De son aspect, par exemple ?
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- Non, monsieur. Je ne savais rien d'autre que son nom. - Qui vous avait prvenu ? - Le capitaine de l'astronef, monsieur. - Un Solarien, je crois ? - Oui, monsieur. Baley s'humecta les lvres. La prochaine question serait dcisive : - Quel nom devait porter celui que vos instructions dsignaient devant me rencontrer ? - Daneel Olivaw, monsieur, rpondit le robot. - C'est bien, mon garon. Vous pouvez disposer. Aprs une courbette faon robot, et un rapide demi-tour, RX-24-75 sortit de la pice. Baley se retourna vers son collgue et, d'un ton pensif : - Vous ne m'avez pas dit toute la vrit, Daneel. - Qu'entendez-vous par l, Elijah ? demanda Daneel. - Tout l'heure, lorsque nous parlions, il m'est revenu l'esprit quelque chose de curieux. Lorsque RX-24-75 m'a dit que quelqu'un viendrait me chercher, il dclara qu'un homme allait venir. Je m'en souviens trs bien. Daneel coutait paisible, sans un mot. Baley reprit : - Je me suis dit, lorsque je vous ai vu, que le robot avait fait erreur, ou bien que l'homme primitivement dsign avait t au dernier moment remplac, par vous, sans que RX-24-75 ait t prvenu du changement. Mais vous m'avez entendu vrifier ce point : c'est bien vos papiers qui lui avaient t communiqus, c'tait bien votre nom qui tait marqu. Mais le nom marqu n'tait pas tout fait exactement le vtre, Daneel, n'est-ce pas ? - En effet, mon nom n'y figurait pas en entier, reconnut Daneel. - Car votre nom exact n'est pas Daneel Olivaw, mais R Daneel Olivaw, n'est-ce pas ? - C'est tout fait cela, Elijah. - J'en conclus donc que RX-24-75 n'a jamais t prvenu du fait que vous tiez un robot. On lui a laiss croire que vous tiez un homme, ce qui, en raison de votre physique, est parfaitement plausible. - Il n'y a rien reprendre votre raisonnement.
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- Continuons donc. Baley commenait d'prouver les premiers frissons d'une espce de plaisir intuitif. Il tait sur la piste de quelque chose. Ce pourrait bien ne pas tre quelque chose d'important, mais c'tait le genre de piste qu'il savait relever, le genre d'enqute o il excellait, au point qu'on fasse appel lui de l'autre bout de l'Univers. - Pourquoi, dit-il, chercherait-on tromper un vulgaire robot ? Que lui importe, lui, que vous soyez homme ou robot ? De toute faon, il obira aux ordres. Une conclusion logique s'impose : d'une part, le capitaine solarien qui a prvenu le robot de votre arrive, et, d'autre part, les fonctionnaires solariens qui donnrent ces instructions au capitaine ignoraient tous votre qualit de robot. Comme je viens de vous le dire, j'en tire l une conclusion logique, mais peut-tre n'est-ce pas la seule qu'on puisse en extraire. En tout cas, celle-ci est-elle valable ? - A mon avis, oui. - Parfait ! Maintenant, quelle est la raison de cette supercherie ? Le Dr Han Fastolfe, en recommandant votre coopration, laisse croire aux Solariens que vous tes un homme. Est-ce que ce n'est pas dlicat ? Si les Solariens dcouvrent le pot aux roses, il y aura du grabuge. Pourquoi donc s'y tre rsolu ? L'humanode dit : - On me l'a expliqu, Elijah : votre coopration avec un homme des Mondes Extrieurs va vous faire prendre en considration par les Solariens, tandis que de vous associer avec un robot ne pourrait que vous amoindrir. Comme j'tais au courant de vos murs et pouvais travailler fructueusement en quipe avec vous, on a pens qu'il tait plus commode de laisser croire aux Solariens que j'tais un homme et qu'ils m'acceptent comme tel, sans pour autant les tromper en affirmant rellement que j'en tais un. Baley n'en crut pas un mot. Tout cela dnotait une telle comprhension, un respect si pouss des sentiments terriens, que c'tait invraisemblable de la part d'un Spacien, mme de quelqu'un d'aussi volu que Fastolfe.
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Baley envisagea un autre point de vue et demanda : - Les solariens ne sont-ils pas rputs pour la qualit de leur production de robots ? - Je suis heureux de constater que l'on vous a mis au courant des affaires intrieures de Solaria, dit Daneel. - Au courant de rien du tout ! J'ai une ide de l'orthographe du mot Solaria et cela se bornent mes connaissances. - Alors, je ne conois pas ce qui a pu vous pousser poser cette question, Elijah, mais elle est tout fait propos et vous tes tomb en plein sur le problme. Ma mmoire magntique comporte des rfrences qui prouvent que, sur les quelque cinquante Mondes Extrieurs, la renomme de Solaria provient de la qualit et de la varit des robots fabriqus ici. Cette plante exporte des robots spcialiss dans tous les autres Mondes Extrieurs. Baley hocha la tte, plein d'une amre satisfaction. Il tait vident que Daneel ne pouvait suivre des intuitions paralogiques qui prenaient pour base les dfauts de l'humanit. Et Baley n'avait pas la moindre envie de lui expliquer son raisonnement. Si Solaria se rvlait un monde renomm pour ses robots, le Dr Han Fastolfe et ses collgues pouvaient avoir des motifs purement personnels et trs humains pour mettre en valeur leur chef-duvre en matire de robot. Ils n'avaient, en vrit, que faire de la scurit ou des sentiments d'un Terrien. Mais ils allaient pouvoir ainsi dmontrer leur supriorit en laissant croire aux Solariens qu'un robot fabriqu sur Aurore tait un tre humain et en le faisant l'accepter pour tel. Baley se sentit beaucoup mieux. Mais que c'tait trange de n'avoir pu se dbarrasser de ses angoisses malgr les efforts intellectuels dploys dans ce but, malgr toute sa force de volont, et d'y parvenir en un clin d' il parce que sa fatuit venait d'tre agrablement chatouille. De s'apercevoir que les Spaciens n'taient pas dpourvus d'infatuation y avait aussi contribu. Jehoshaphat! pensa-t-il, nous sommes tous humains, mme les Spaciens. Et haute voix, presque agressif, il demanda :

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- Mais jusqu' quand attendrons-nous ce vhicule ? Je suis prt. Le sas externe semblait n'tre qu'assez mal adapt l'usage qu'on en faisait. L'homme et l'humanode sortirent de l'astronef trs droits, marchant sur un rseau flexible, qui se pliait et ondulait sous leurs poids. (Dans l'espace Baley voyait confusment le tableau : les hommes librs de la pesanteur pouvaient facilement glisser sur toute la longueur du couloir pour se rendre d'un astronef un autre, propulss par un simple saut en avant.) A l'autre extrmit, le couloir se rtrcissait maladroitement, les rseaux de mailles s'enchevtraient comme si quelque main gante les avait comprims. Daneel, tenant la torche lectrique, se mit quatre pattes, imit par Baley. Ils parcoururent les dix derniers mtres dans cette posture, pour arriver enfin dans ce qui tait visiblement un vhicule de surface. Daneel referma la porte par laquelle ils venaient de passer en la faisant glisser et l'assujettit avec soin. Il y eut un bruit assez fort de craquement mtallique, produit probablement par le sas que l'on tait. Baley regarda avec curiosit tout autour de lui. Le vhicule n'offrait rien de trop extraordinaire. Il y avait des banquettes, l'une derrire l'autre, o trois personnes pouvaient prendre place, des portires de chaque ct de la banquette. Les parties luisantes des portires qui d'habitude devaient servir de vitres, semblaient noires et opaques, ce qui probablement tait d une excellente polarisation. Baley connaissait dj ce genre de procd. L'intrieur de la voiture tait clair par deux plafonniers jaunes et ronds; en bref, la seule chose que Baley trouvait trange tait l'appareil de communication fix la cloison place juste devant la banquette avant et aussi, bien sr, le fait qu'il n'y et pas de tableau de commande visible. Baley dit : - Je prsume que le conducteur se trouve de l'autre ct de cette cloison. - Exactement, rpondit Daneel, et voici comment donner les ordres.
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Il se pencha lgrement en avant et tourna un commutateur rotule : aussitt, une lampe rouge se mit clignoter; il pronona alors distinctement : - Vous pouvez dmarrer maintenant. Quand vous voudrez... (Baley entendit un vrombissement sourd, qui se dissipa presque aussitt, une pression trs lgre et trs passagre qui le repoussa contre le dossier, puis plus rien.) De surprise, il dit : - Sommes-nous en route ? - Oui, dit Daneel, cette voiture n'a pas de roues et glisse porte par un champ magntique. Sauf pendant les acclrations et les ralentissements, vous ne sentirez rien. - Et dans les virages ? - La voiture s'incline pour compenser la force centrifuge. De la mme faon, elle reste horizontale dans les montes et les descentes. - Les commandes doivent tre compliques, dit Baley, la gorge sche. - Tout est automatique. D'ailleurs, le conducteur est un robot. - Hum! Baley savait maintenant tout ce qu'il voulait savoir du vhicule ou presque. - Nous en avons pour combien de temps ? demanda-t-il. - Une heure environ. Par avion, c'et t plus rapide, mais j'ai bien pris soin que vous fussiez dans un vhicule clos et les modles d'avion en usage sur Solaria ne peuvent pas tre clos avec autant d'tanchit qu'un vhicule de surface comme celui que nous utilisons en ce moment. Baley se sentit agac des bons soins de l'autre : il se sentait comme un nourrisson confi une infirmire. Et il s'agaait presque autant des phrases de Daneel. Il lui semblait que cette phrasologie, inutilement impeccable, allait rvler aussitt le ct robot de son coquipier. Pendant un moment il le dvisagea avec curiosit; le robot, regardant droit devant lui, restait immobile et imperturbable en dpit de cet examen dtaill.

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Le grain de la peau de Daneel tait parfait, le systme pileux et les cheveux avaient t repiqus avec amour et habilet. Le mouvement des muscles jouant sous la peau tait vraiment raliste. Aucun effort, aussi inutile qu'il pt paratre de prime abord, n'avait t pargn. Cependant, Baley savait, par exprience personnelle, que les membres et le torse pouvaient se sparer selon des lignes de couture invisibles, pour pouvoir oprer les rvisions et rparations. Il savait que sous cette peau, d'aspect vritable, il n'y avait que mtaux et silicones. Il savait qu'un cerveau positronique, le plus achev techniquement parlant, mais seulement positronique, se cachait sous la calotte crnienne. Il savait que les penses de Daneel n'taient que d'phmres courants positroniques qui couraient dans des circuits inflexiblement rgls et prdtermins par les ingnieurs-constructeurs. Mais quels signes pourraient rvler cette ralit l'expert qui n'en aurait pas t prvenu ? Le lger manque de naturel des phrases de Daneel, l'impassible gravit qu'il observait en tout instant, la perfection sereine de ce spcimen d'humanit. Mais il perdait son temps. - Venons-en au fait, dit Baley. Je suppose, Daneel, que l'on vous a mis au courant des affaires solariennes. - On m'y a mis, Elijah. - Parfait ! C'est plus qu'on n'en a fait pour moi. Est-ce une plante assez vaste ? - Elle fait seize mille kilomtres de diamtre. C'est la plus excentrique des trois plantes et la seule habite. Elle ressemble la Terre, tant en atmosphre qu'en climats. Sa proportion de terres fertiles est plus importante, ses ressources minires plus faibles, et d'ailleurs moins exploites. C'est un monde qui peut se suffire lui-mme et qui, par l'exportation de ses robots, s'est assur un standard de vie lev. - Quelle en est la population ? - Vingt mille personnes. Baley acquiesa un instant, puis reprit doucement : - Vous voulez dire vingt millions, je pense. Ses faibles connaissances sur les Mondes Extrieurs suffisaient lui dmontrer que, bien que ces mondes fussent
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sous-peupls au regard des normes terrestres, la population de chacun se chiffrait par millions. - Vingt mille personnes, Elijah, rpta le robot. - C'est qu'elle vient juste d'tre habite, alors ? - Pas du tout. Solaria est indpendante depuis bientt deux sicles, et on a commenc de s'y installer un sicle, au plus, avant cette date. Le niveau de la population est volontairement rduit vingt mille personnes, ce que les Solariens eux-mmes considrent comme le nombre optimal. - Quelle surface de la plante occupent-ils donc ? - Toute la surface fertile. - C'est--dire, en superficie ? - Environ quatre-vingts millions de kilomtres carrs, y compris les surfaces marginales. - Et cela pour vingt mille personnes seulement ! - Il y a aussi quelque deux cents millions de robots positroniques en activit, Elijah ! - Jehoshaphat! Mais... Mais c'est une proportion de dix mille robots par personne. - C'est de loin le pourcentage le plus lev de tous les autres Mondes Extrieurs, Elijah. Celui d'Aurore, qui vient immdiatement aprs, n'est que de cinquante robots par humain. - Mais que diable ont-ils besoin de tant de robots ? Que font -ils d'une pareille quantit d'nergie ? - L'nergie n'est qu'une question mineure dans l'ensemble : la plus grande partie des robots est employe dans les mines et plus encore dans l'industrie. Baley se mit penser tous ces robots et en eut le vertige. Deux cents millions de robots. Un tel nombre pour si peu d'hommes. Les robots devaient pulluler sur la plante. Un observateur de l'extrieur pourrait croire que Solaria n'tait peuple que de robots et ne remarquerait pas la faible population humaine. Il prouva un urgent besoin de voir par lui-mme. Il se souvenait de sa conversation avec Minnim et des prdictions des sociologues sur les dangers que courait la Terre. Cela lui semblait trs lointain, un peu irrel, mais il s'en souvenait. Ses
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dangers personnels et les difficults qu'il avait rencontres depuis qu'il avait quitt la Terre avaient touff ses souvenirs de la voix de Minnim, profrant des normits avec son locution calme et prcise, mais sans jamais les faire disparatre totalement. Il y avait trop longtemps que Baley vivait pour son mtier pour se laisser entraver dans ses objectifs par quelque chose d'aussi crasant que les espaces libres eux-mmes. Les faits recueillis de la bouche d'un Spacien, ou aussi bien d'un robot des Mondes Extrieurs, ne faisaient pas dfaut aux sociologues de la Terre. Ce dont ils avaient un urgent besoin, c'tait d'observations de premire main, et son principal travail, quoi qu'il pt lui en coter, tait de se les procurer. Il leva les yeux vers le haut du vhicule : - Est-ce que cette voiture est un cabriolet, Daneel ? - Excusez mon ignorance, Elijah, mais je ne vois pas ce que vous voulez dire. - Peut-on repousser le toit en arrire, l'ouvrir sur le ciel ? (Par la force de l'habitude, il avait presque dit : le dme.) - Oui, on le peut. - Bon, alors, faites-le, Daneel. Je veux jeter un regard audehors. Le robot rpondit avec gravit : - Je regrette, mais je ne puis vous y autoriser. Baley en fut tout dcontenanc : - Voyons, robot Daneel, dit-il, en appuyant sur le terme de robot, que je me fasse bien comprendre, je vous ordonne de repousser ce toit en arrire. Bon sang, qu'il le paraisse ou non, ce n'tait qu'un robot et il devait excuter les ordres qu'on lui donnait. Mais Daneel ne bougea pas et dit : - Il faut que je vous explique que mon premier souci est de vous viter tout danger. Tant par les instructions que l'on m'a donnes que par mon exprience personnelle, je sais que vous risqueriez de graves troubles si vous vous aventuriez dans de grands espaces libres. Aussi ne puis-je vous autoriser vous y exposer.

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Baley sentit son visage s'empourprer tout en reconnaissant la parfaite inutilit de sa colre. Daneel n'tait qu'un robot et Baley connaissait bien le texte de la Premire Loi de la Robotique : Un robot ne peut porter atteinte un tre humain ni, restant passif, laisser cet tre humain expos au danger. Et toutes les autres possibilits inscrites dans le cerveau positronique des robots de n'importe quel monde, de n'importe quelle galaxie, devaient s'effacer devant cet objectif primordial. Bien sr, un robot devait obir aux ordres donns, mais sous rserve que l'excution des dits ordres puisse se faire sans restriction. Ce n'tait que la Deuxime Loi de la Robotique qui disait : Un robot doit obir aux ordres donns par les tres humains, sauf si de tels ordres sont en contradiction avec la Premire Loi. Baley s'obligea au calme et dit doucement : - Je pense que je puis supporter un tel spectacle pendant un court moment, Daneel. - Ce n'est pas mon avis, Elijah. - J'en suis seul juge, Daneel. - Si c'est un ordre, Elijah, je ne puis obir. Baley se laissa retomber sur la banquette bien rembourre. Il tait hors de question, bien sr, d'essayer la contrainte : la force de Daneel, si elle tait utilise fond, tait cent fois suprieure aux possibilits d'un tre de chair et d'os. Il tait parfaitement capable de matriser Baley sans lui causer une simple meurtrissure. Baley tait arm. Il pouvait pointer son arme sur Daneel, mais tout ce qu'il en tirerait, aprs une sensation momentane d'avoir la situation en main, ne serait qu'un sentiment d'impuissance encore plus grand. La menace de les dtruire n'avait aucun effet sur les robots. L'autodfense n'apparaissait qu'avec la Troisime Loi : Un robot se doit de protger son existence dans la mesure o cette protection n'est pas en contradiction avec la Premire ou la Deuxime loi. Daneel se laisserait dtruire sans rsistance si l'autre terme du dilemme consistait enfreindre la Premire Loi. Et Baley

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n'prouvait pas la moindre envie de dtruire Daneel, non, pas la moindre. Pendant un instant, il envisagea de porter l'arme sa propre tempe : Ouvrez le toit ou je me fais sauter la cervelle. Mettre en contraste une phase d'application de la Premire Loi et une autre, plus urgente et plus pressante. Mais Baley savait qu'il ne pourrait le faire : 'et t vraiment trop s'abaisser et la vision que cette pense avait voque en lui l' curait. D'un ton las, il dit : - Voulez-vous, je vous prie, demander au conducteur quelle distance en kilomtres il nous reste parcourir ? - Certainement, Elijah. Daneel se pencha et tourna le commutateur rotule. Mais au mme instant Baley se pencha lui aussi et dit : - Conducteur, baissez la capote de la voiture. Et d'un geste vif, il ramena le commutateur en place, le couvrant de ses doigts bien serrs. Un peu haletant, Baley dfia Daneel du regard. Pendant une seconde, Daneel resta immobile, comme si ses circuits positroniques dfaillaient momentanment sous l'effort d'adaptation qu'exigeait la nouvelle situation. Mais ce temps mort fut trs bref et la main du robot se leva. Baley l'avait prvu. Daneel allait enlever la main humaine de dessus le commutateur (avec douceur, sans lui faire de mal), rouvrir l'interphone et donner l'ordre inverse. - Vous ne me ferez pas ouvrir les doigts sans me blesser, dit Baley. Vous tes prvenu. Vous serez oblig de me retourner les doigts. Ce n'tait pas vrai, bien sr, et Baley ne l'ignorait pas. Mais le mouvement qu'avait bauch Daneel s'arrta : tort contre tort. Le cerveau positronique devait valuer les probabilits respectives, puis les transformer en influx contraires : ce qui amenait une hsitation lgrement prolonge. - Trop tard, dit Baley. Il avait gagn Daneel de vitesse. La capote s'abaissa, l'clat blanc blouissant du soleil de Solaria vint illuminer l'intrieur de la voiture.

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Dans un rflexe instinctif de terreur, Baley voulut fermer les yeux, mais refrna sa panique. Face lui, il voyait un lavis de vert et de bleu, en quantit incroyable. Il pouvait sentir le souffle fougueux du vent contre son visage, mais tait incapable de rien distinguer. Quelque chose passa comme un clair devant ses yeux : ce pouvait tre un robot, un animal, un objet que le vent avait balay, il n'aurait su le dire; la voiture allait bien trop vite. Du bleu, du vert, de l'air, du bruit, du vent, et par-dessus tout cela, crasant, furieux, implacable, pouvantable, l'clat incandescent du globe de feu dans le ciel. Pendant un instant trs court, il rejeta la tte en arrire et fixa en plein le soleil de Solaria ; il le regarda sans tre cette fois protg par les verres polariss des solariums, l'endroit le plus lev des villes de la Terre. Il faisait enfin face aux pleins feux du soleil. Et ce mme moment il sentit la main de Daneel sur son paule. Son esprit brlait d'un seul dsir pendant cet instant irrel et vertigineux : il fallait qu'il voit, il fallait qu'il regarde tout ce qu'il pouvait voir; et il y avait l Daneel pour l'empcher de voir. Mais jamais un robot n'aurait l'audace de faire violence un tre humain. Cette ide ne cessait de le hanter : Daneel ne pouvait l'en empcher par la force, et pourtant Baley sentit les mains du robot l'obliger se rasseoir. Baley leva les bras pour carter ces mains qui n'taient pas de chair et perdit connaissance. 3 Quelques donnes sur la victime Baley tait de nouveau en scurit, dans un espace bien clos. Le visage de Daneel paraissait flou ses yeux, et marbr de taches plus sombres qui devenaient pourpres quand il clignait des yeux.
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- Qu'est-il arriv ? demanda Baley. - Je regrette, dit Daneel, que vous vous soyez fait du mal bien que j'aie t prsent. Les rayons du soleil, quand on les reoit sans protection, sont nocifs aux yeux humains, mais je crois qu'en raison de la brivet du moment o vous leur avez t soumis ils ne vous auront pas caus de troubles durables. Lorsque vous avez lev les yeux, il m'a fallu vous tirer en arrire, et c'est cet instant que vous avez perdu connaissance. Baley fit une grimace. Tout ceci ne rsolvait pas la question de savoir s'il s'tait vanoui de surexcitation, de terreur, ou aprs avoir t assomm. Il se tta la mchoire et la tte sans dcouvrir de point douloureux. Il prfra ne pas poser directement la question au robot. Dans un sens, il n'avait pas le moindre dsir d'tre difi. - Ce n'a pas t trop dsagrable, dit-il. - D'aprs vos ractions, Elijah, il me semble que vous ayez trouv l'exprience dplaisante. - Pas le moins du monde, rpondit Baley avec enttement. Les marbrures qui dansaient devant ses yeux commenaient se dissiper et ne lui causaient plus d'lancements. - Je regrette simplement de n'avoir pu en voir davantage. Nous allions trop vite. Sommes-nous passs devant un robot ? - Nous en avons dpass un bon nombre. Nous traversons actuellement le domaine de Kinbald, qui est entirement consacr des vergers. - Il faudra que j'essaye de nouveau, dit Baley. - Vous ne le pourrez plus, moi prsent, dit Daneel. Mais j'ai fait ce que vous aviez demand. - Qu'avais-je demand ? - Souvenez-vous, Elijah, avant d'ordonner au conducteur de baisser la capote, vous m'aviez demand de me renseigner sur la distance en kilomtres qu'il nous restait parcourir. Actuellement, nous sommes quinze kilomtres de notre but et nous serons destination dans six minutes environ. Baley eut envie de demander Daneel s'il tait furieux de s'tre laiss duper, n'et t que pour le plaisir de voir ce visage imperturbable s'altrer, mais il se retint.

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Evidemment, Daneel aurait rpondu non, sans montrer de rancur ou de gne. Il aurait continu de demeurer assis, grave, calme, comme d'habitude, comme si rien ne s'tait pass. D'un ton parfaitement uni, Baley dit : - Quoi qu'il en soit, Daneel, il faudra bien que je m'y fasse. Le robot regarda son collgue humain : - De quoi parlez-vous, s'il vous plat ? - Dieu Tout-Puissant, mais... mais de l'extrieur, puisqu'il n'y a que des espaces libres sur cette plante. - Il n'y a nulle raison que vous fassiez attention l'extrieur, dit Daneel. Puis, comme si, pour lui, la question se trouvait rsolue, il ajouta : - Nous ralentissons, Elijah. Je crois que nous sommes destination. Il va vous falloir attendre un peu, le temps que l'on applique un autre sas externe; nous pourrons alors nous rendre la demeure qui nous servira de centre pour notre enqute. - Pas besoin de sas externe, Daneel. Il va bien falloir que je travaille l'extrieur. Autant commencer l'entranement tout de suite. - Il n'y a nulle raison que vous travailliez l'extrieur, Elijah. Le robot se disposait en dire davantage, mais Baley lui imposa silence d'un mouvement nerveux et dfinitif. Pour l'instant, il n'tait pas d'humeur accepter les soins et les conseils de Daneel, ni les bonnes paroles ni les pieuses promesses que tout irait bien et qu'on prendrait bien soin de lui. Ce qu'il voulait, c'tait savoir s'il tait capable de s'occuper de lui-mme et de remplir sa tche, sans qu'on soit sans cesse le couver. Voir, sentir des espaces sans limite avait t un rude choc supporter. Peut-tre, quand le moment serait venu, n'aurait-il pas le courage de les regarder en face de nouveau, au risque d'avoir honte de lui-mme jamais et de mettre la Terre en danger. Et tout cela pour une question d'espace illimit. Ses traits se durcirent cette simple ide qui venait de l'effleurer : eh bien ! il ferait face au vent, au soleil, et au nant lui-mme!

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Elijah Baley se sentait dans l'tat d'esprit de l'habitant d'une petite ville comme Helsinki, qui visite New York, et qui compte le nombre de niveaux avec un respect terroris. Il avait pens que leur demeure allait consister en une simple pice monobloc, mais ce n'tait rien de comparable. Il passait de chambre en chambre, indfiniment. Les fentres panoramiques taient soigneusement voiles, ne laissant entrer aucune lueur dangereuse. Les lumires s'allumaient sans bruit par un dispositif dissimul ds qu'ils passaient une porte et s'teignaient avec la mme discrtion quand ils sortaient de la pice. - Tant de pices, dit Baley avec merveillement, tant de salles. C'est presque une toute petite ville, Daneel. - Si tel est votre avis, Elijah, dit Daneel sans se compromettre. Tout cela semblait trs trange au Terrien. Pourquoi tait-il donc ncessaire que tant de Spaciens vivent si prs de lui ? - Combien seront-ils vivre dans cette demeure avec nous ? demanda-t-il. - Il y aura moi, bien sr, rpondit Daneel, et un certain nombre de robots. Il aurait d dire : Un certain nombre d'autres robots , pensa Baley. Et, de nouveau, il se rendit compte que Daneel avait bien l'intention de jouer le rle d'un homme en tous points, mme vis--vis de Baley, qui pourtant savait fort bien ce qu'il en tait. Et d'un seul coup, cette ide disparut brusquement, carte par une autre, plus pressante : - Des robots, s'cria-t-il, mais combien d'humains ? - Mais aucun, Elijah! Ils venaient de pntrer dans une pice recouverte, du plancher au plafond, d'enregistrements visuels. Trois visionneuses vues fixes, avec des crans de soixante-dix centimtres, dresss verticalement, taient installes dans trois coins de la pice; dans le quatrime, il y avait une chane vido. Baley jeta un regard agac sur toute la pice. - Ils ont fichu tout le monde la porte pour me laisser traner mes gutres tout seul dans ce mausole.

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- Mais cette maison est rellement pour vous tout seul. Une rsidence comme celle-ci, pour une seule personne, est trs courante sur Solaria. - Tout le monde vit ainsi ? - Oui, bien sr. - Mais que font-ils de toutes ces pices ? - Il leur parat normal d'utiliser chaque pice pour un seul but bien dfini : ceci est le salon de lecture : il y a galement le salon de musique, la salle de gymnastique, la cuisine, la boulangerie autonome, la salle manger, l'atelier de bricolage, diverses pices consacres aux rparations des robots et leur rentranement, deux chambres coucher... - Ca suffit, Daneel. Comment savez-vous tout cela ? - Ce n'est qu'une partie de la documentation dont on m'a pourvu sur Aurore, avant que je parte, dit Daneel doucement. - Jehoshaphat ! Et qui s'occupe de tout cet ensemble ? dit-il, en dsignant la pice d'un geste large. - Il y a un grand nombre de robots domestiques : ils ont t mis votre service et veilleront votre confort. - Mais je n'ai pas besoin d'autant de choses, dit Baley. Il prouvait un dsir violent de s'asseoir et de ne plus bouger. Il en avait assez de voir des chambres, des pices, des salles... - Nous pouvons ne demeurer que dans une seule pice, si tel est votre plaisir, Elijah. C'est une possibilit qui a t envisage ds le dbut. Nanmoins, les murs solariennes tant ce qu'elles sont, on a jug plus sage de faire construire cette maison dans... - Construire, dit Baley suffoqu. Vous voulez dire que cette maison a spcialement t construite pour moi ? Avec tout ce qu'elle comporte ? - Dans une conomie compltement automatise par les robots... - Oui, oui, je sais ce que vous allez dire. Et qu'en feront-ils de ce palais quand l'affaire sera close ? - Je pense qu'ils le dmoliront compltement. Baley se pina les lvres. Bien sr : on le dmolit compltement. On construit un difice somptueux pour l'usage
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d'un seul Terrien, et puis on dtruit totalement ce qu'il a touch. Il faut aseptiser le sol o cette maison s'est dresse et vaporiser d'antiseptiques l'air mme qu'il a respir. Les Spaciens pouvaient paratre des gens et des esprits forts, mais, eux aussi, ils avaient leurs craintes stupides. Daneel semblait lire dans son esprit, ou du moins dchiffrer ses mimiques, car il dit : - Il peut vous venir l'esprit, Elijah, que c'est pour viter la contagion qu'ils dtruiront cette maison. Si c'est l ce que vous pensez, je vous suggre de ne pas vous inquiter ce propos. La crainte qu'ils prouvent vis--vis des maladies n'est pas encore aussi vive. C'est simplement que, pour eux, l'effort ncessit par la construction de cette maison est tellement infime, et l'nergie perdue la dmolir leur parat aussi mince. Et, selon les lois, Elijah, on n'a pas le droit de laisser cette maison debout. Elle est situe sur le domaine de Hannis Gruer, et il n'y a lgalement qu'une seule habitation par domaine : celle du propritaire Il a fallu une dispense spciale pour construire celle-ci, dans un but parfaitement dfini : nous loger pendant une priode de temps dtermine, qui est celle dont nous aurons besoin pour accomplir notre mission. . - Qui est cet Hannis Gruer ? demanda Baley. - Le chef de la Scurit Solarienne. Nous devons le contacter notre arrive. - Vraiment! Jehoshaphat! Daneel, quand est-ce qu'enfin je vais pouvoir apprendre quelque chose de cette histoire insense ? J'volue dans le noir le plus complet, et je n'aime pas a. Je ferais aussi bien de regagner la Terre, je ferais mme mieux... Il sentit qu'il se montait, sous l'effet de la colre, et s'arrta net; Daneel n'avait pas bronch et attendait simplement l'instant de pouvoir parler : - Je regrette que tout cela vous ait agac. Mes connaissances gnrales sur la vie Solaria semblent plus compltes que les vtres, mais, quant au meurtre, je n'en sais pas plus que vous. C'est l'inspecteur Gruer qui nous dira ce que nous devons savoir. Le gouvernement solarien en a ainsi dcid. - Eh bien, voyons ce Gruer. Est-ce loin d'ici ?

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Baley apprhendait cette ide d'avoir encore se dplacer au-dehors, et le spasme se faisait sentir de nouveau dans sa poitrine. Daneel dit : - Nous n'avons pas besoin de nous dplacer, Elijah. L'inspecteur Gruer nous attend dans le salon de conversation. - Ah ! parce qu'il y a aussi un salon de conversation, murmura Baley sardonique. Puis haute voix : - Il nous attend ?. Maintenant ? - Je pense que oui. - Eh bien! allons-y donc, Daneel. Hannis Gruer tait chauve, et ce, sans restriction. Il n'y avait pas mme de frange de cheveux sur les cts du crne : une vritable boule de billard. Baley avala sa salive avec difficult et essaya, par politesse, de ne pas regarder ce crne, mais ne put s'en empcher. Sur Terre, on avait coutume de considrer les Spaciens selon leurs propres ides : ils taient indiscutablement les rois de la Galaxie, grands, la peau et les cheveux couleur bronze, beaux, imposants, distants : des aristocrates. Bref, tout ce qu'tait Daneel Olivaw, mais avec, en plus, le fait d'tre des humains. Et les Spaciens que l'on envoyait sur la Terre avaient souvent cet aspect ; peut-tre, d'ailleurs, tait-ce la raison pour laquelle on les choisissait. Mais l, le Spacien qu'il avait en face de lui, et par son physique, facilement pass pour un Terrien. Il tait chauve; par surcrot, son nez tait un peu de travers; pas beaucoup certes, mais sur un Spacien, la plus lgre dissymtrie paraissait une anomalie. - Bonsoir, monsieur, dit Baley. Excusez-moi si nous vous avons fait attendre. La politesse n'a jamais fait de mal, surtout vis--vis de gens avec qui il va vous falloir travailler. Il eut un instant l'ide de traverser toute la pice (si ridiculement vaste) et de lui tendre la main pour le saluer. Mais c'tait l une tentation facile vaincre. Un Spacien jamais

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n'accepterait une telle salutation : une main infeste de microbes terrestres. Gruer tait assis, l'air grave, aussi loin de Baley qu'il lui tait possible, les mains caches par ses longues manches, et ayant probablement insr des filtres dans ses narines avant l'entrevue, quoique Baley n'ait pu les distinguer. Il lui parut mme que Gruer regardait Daneel d'un air de dsapprobation comme pour dire : Vous tes un trange Spacien pour vous tenir si prs d'un Terrien. Ce qui ne pouvait signifier qu'une chose : Gruer n'tait pas au courant de la supercherie. Mais Baley s'aperut alors, avec surprise, que Daneel se tenait bonne distance, bien plus loin qu'il n'en avait coutume. Evidemment, s'il tait rest trop prs, Gruer aurait pu trouver qu'une telle attitude tait inconcevable. Et Daneel tait bien dcid passer pour un humain. Gruer avait une voix amicale, agrable, mais il avait tendance regarder furtivement Daneel, puis regarder ailleurs pour y laisser revenir son regard. - Je n'ai gure eu attendre, dit-il. Soyez les bienvenus sur Solaria, messieurs. Faites comme chez vous. - Merci bien, monsieur, rpondit Baley. Il se demandait si la courtoisie n'exigeait pas que ce ft Daneel, Spacien , qui parlt pour eux deux, mais il rejeta cette ventualit avec force. Jehoshaphat! C'tait lui, personnellement, qu'on avait fait appel pour cette enqute et Daneel n'tait venu qu'ensuite. Dans les circonstances prsentes, Baley se refusait jouer les utilits au profit d'un vritable Spacien, plus forte raison au profit d'un robot, mme d'un robot comme Daneel. Mais Daneel n'essaya mme pas de s'assurer le monopole de la conversation, sans que Gruer en paraisse surpris ou gn. Au contraire, il porta aussitt son attention sur Baley, sans plus faire grand cas de Daneel. - On ne vous a rien dit, inspecteur Baley, dit Gruer, au sujet de ce crime pour lequel nous avons fait appel vos services. Je suppose que vous tes impatient d'en apprendre davantage ? Il secoua les bras pour remonter ses manches et se croisa les mains sur le ventre :
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- Mais je vous en prie, asseyez-vous, messieurs. Ce qu'ils firent, tandis que Baley rpondait : Nous sommes dvors de curiosit , tout en remarquant que Gruer ne portait pas de gants pour protger ses mains. Gruer continua : - C'est de propos dlibr que nous vous avons tenu dans l'ignorance, inspecteur. Nous dsirions que vous arriviez l'esprit libre de toute ide a priori, seulement prt considrer toutes les donnes du problme. On va vous fournir incessamment le rapport intgral et dtaill du crime et des recherches auxquelles nous nous sommes livrs. Je crains bien, inspecteur que, la lueur de votre exprience, vous ne trouviez notre enqute trs incomplte, mais nous n'avons pas de forces de police sur Solaria. - Vraiment, aucune ? demanda Baley. Gruer eut un sourire et haussa lgrement les paules. - Il n'y a jamais de crime ici. Notre population est faible et trop clairseme. Il n'y a pas d'occasion de commettre des crimes, et donc pas d'occasion pour qu'il faille une police pour les rprimer. - Oui, je vois. Et malgr tout, il y a eu crime pourtant. - Hlas! Mais c'est le premier acte de violence criminelle en deux sicles d'Histoire. - Il est bien triste, alors, que ce soit un meurtre qui en ouvre la liste. - C'est bien triste, en vrit. D'autant plus triste mme que la victime tait une personne que nous ne pouvions nous permettre de perdre. Le dernier tre laisser tuer. Et le meurtre s'est droul dans des conditions particulirement affreuses. - Je prsume que l'on ignore qui peut tre l'assassin, dit Baley. Sinon, pourquoi faire venir un dtective de la Terre ? Gruer parut alors fort mal son aise. Il jetait des regards de ct Daneel, qui restait assis, sans bouger, une machine calme qui ne perdait pas un mot de la conversation. Baley savait pouvoir compter sur Daneel n'importe quel moment de l'avenir, pour lui restituer, mot pour mot, tout ce qui avait t dit, quelle que pt tre la dure de l'entretien. C'tait un magntophone qui se dplaait et parlait comme un homme.
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Gruer le savait-il ? Les regards qu'il lanait Daneel semblaient rvler une certaine inquitude. - Non, dit Gruer, je ne puis dire que nous ignorons qui est l'assassin, car, en fait, il n'y a qu'une seule personne qui ait eu la possibilit de commettre ce crime. - Vous tes bien sr que cette personne n'a pas eu seulement une occasion de le commettre ? Baley n'avait qu'une confiance trs limite dans les affirmations gratuites; et aucune affection pour les dtectives en chambre qui, par la seule logique, dcouvraient des certitudes et des vidences au lieu de simples probabilits. Mais Gruer dit, secouant sa tte chauve : - Non, il n'y a qu'une seule personne qui ait pu le faire. Il est impossible que ce soit quelqu'un d'autre, matriellement impossible. - Matriellement impossible ? - Je vous le certifie. - Alors, il n'y a pas de problme. - Bien au contraire, le problme est plus ardu que jamais. Car cette seule personne n'a pu commettre ce crime non plus. Avec un calme olympien, Baley profra : - Donc, personne n'a commis de crime. - Oui. Et pourtant ce crime a eu lieu, et Rikaine Delmarre est mort. C'est dj quelque chose , pensa Baley. Jehoshaphat! J'ai enfin un petit quelque chose : le nom de la victime. Me voil bien avanc! Il sortit nanmoins son carnet, et avec gravit nota le renseignement, en partie sous l'emprise d'un plaisir sardonique montrer qu'enfin il avait pu dnicher ne serait-ce que le fait le plus insignifiant, et en partie, pour viter de dvoiler, avec une nettet trop grande, qu'il tait assis prs d'un vritable magntophone qui n'avait nul besoin de prendre des notes. - Comment s'crit le nom de la victime ? demanda-t-il. Gruer l'pela. - Quelle profession, je vous prie, monsieur ? - Ftologue. Baley l'orthographia au son, mais n'insista pas.
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- Maintenant, dit-il, qui pourrait me donner une version personnelle des circonstances du meurtre ? De prfrence, un tmoin direct. Le sourire de Gruer tourna au rictus et de nouveau son regard se porta sur Daneel, pour se poser ailleurs. - Sa femme, inspecteur. - Sa femme... ? - Oui. Elle s'appelle Glada. Gruer prononait le prnom en trois syllabes, accentuant la seconde. - Ont-ils des enfants ? dit Baley, le regard fix sur ses notes. N'obtenant pas de rponse, il leva la tte, en rptant : Des enfants ? Mais Gruer faisait une pouvantable grimace, comme s'il avait mang quelque chose d'amer. Il semblait prt vomir, et dit finalement avec effort : - Comment le saurais-je ? - Hein! fit Baley. Gruer se dpcha d'ajouter : - En tout cas, je pense qu'il vaut mieux diffrer demain le dbut rel de l'enqute. Je sais que vous avez fait un voyage prouvant, monsieur Baley, et que vous devez tre passablement fatigu et avoir trs faim. Baley, qui allait se rcrier, s'aperut soudain que l'ide de manger le tentait terriblement et se contenta de dire : Nous ferez-vous l'honneur de partager notre repas ? tout en sachant bien que Gruer, Spacien, dclinerait l'invitation. (Cependant, il avait russi lui faire dire monsieur Baley , au lieu d'inspecteur Baley . C'tait dj un point d'acquis.) - Des engagements antrieurs rendent cela impossible. Il me faut vous quitter. Je vous prie de m'excuser. Baley se leva. Il et t poli de raccompagner Gruer jusqu' la porte. Mais, en premier lieu, l'ide d'aller jusquau seuil et aux espaces dcouverts ne le tentait gure. Et de plus il ignorait totalement o se trouvait ladite porte. Aussi resta-t-il debout, ne sachant trop que faire. Gruer fit un signe de tte, en souriant :

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- J'aurai l'occasion de vous revoir. Vos robots connaissent la combinaison pour me toucher si vous dsirez me parler. Et il disparut. Baley poussa un cri de surprise. Gruer et la chaise o il tait assis s'taient volatiliss. Le mur, derrire Gruer, le plancher sous ses pieds avaient compltement chang en l'espace d'un clin d'il. Daneel dit avec calme : - De toute la conversation, il n'a jamais t l en chair et en os. Ce n'tait qu'une image tridimensionnelle. Je pensais que vous le saviez : vous avez des rcepteurs tridimensionnels sur Terre. - Oui, mais pas comme celui-ci, murmura Baley. L'image tridimensionnelle sur Terre tait enferme dans un champ de forme cubique, qui scintillait contre l'arrire-plan. L'image elle-mme n'avait pas de stabilit et, sur Terre, on ne pouvait confondre l'apparence et la ralit; mais ici... Ce n'tait pas tonnant que Gruer n'ait pas mis de gants et qu'il n'ait pas eu besoin de filtre dans les narines non plus. Daneel dit : - Voudriez-vous venir manger, maintenant, Elijah ? Le repas fut pour Baley un calvaire imprvu : des robots ne cessaient d'apparatre : l'un pour mettre la table, un autre pour porter les plats... - Mais combien donc y en a-t-il dans cette maison, Daneel ? s'enquit Baley. - Une cinquantaine, Elijah. - Et pourquoi restent-ils l, tandis que nous mangeons ? (L'un des robots s'tait retir dans un coin, sa tte de mtal poli aux yeux luisants tourne dans la direction de Baley.) - C'est la coutume, dit Daneel. L'un d'entre eux reste toujours prsent, au cas o nous aurions besoin de ses services. Mais si sa prsence vous gne, ordonnez-lui simplement de partir. Baley haussa les paules : Bon! Qu'il reste! Dans des circonstance normales, Baley et trouv la chre dlicieuse. Mais maintenant, il mangeait sans got. Il remarqua, par rflexe, que Daneel mangeait aussi avec une espce de
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dtachement impersonnel. Bien sr, un peu plus tard, il irait vider le rceptacle de chlorure de vinyle qui lui servait d'estomac pour faire disparatre les aliments absorbs. Mais, de toute faon, Daneel continuait bien jouer son rle d'homme. - Fait-il nuit dehors ? demanda Baley. - C'est la nuit, en effet, rpondit Daneel. Baley jeta un regard sombre sur le lit. Il tait trop vaste. Toute la chambre, d'ailleurs, tait trop grande. Et puis, il n'y avait pas de couverture, rien que des draps. Tout cela ne lui donnerait gure l'illusion d'une protection. Tout tait si difficile. Il venait de traverser une exprience dprimante : il avait pris sa douche dans un bac attenant la chambre. C'tait peut-tre le comble du raffinement mais, pour lui, cela lui paraissait plutt un remarquable manque d'hygine. Il demanda d'un ton sec : - Comment teint-on la lumire ? A la tte du lit luisait une veilleuse. C'tait peut-tre pour faciliter la lecture d'un livre sur la visionneuse avant de s'endormir, mais Baley n'tait pas d'humeur lire. - On s'en occupera ds que vous serez couch, si vous manifestez l'envie de dormir. - Qui, on ? Les robots qui surveillent, n'est-ce pas ? - C'est leur travail. - Jehoshaphat! Mais qu'est-ce que ces Solariens peuvent faire par eux-mmes ? grogna Baley. C'est merveille que je n'aie pas eu de robot pour me frotter le dos sous la douche ! Sans l'ombre d'un sourire, Daneel rpondit - Vous en auriez eu un si vous en aviez manifest le dsir. Quant aux Solariens, ils font ce qu'ils ont envie de faire. Aucun robot ne remplira sa tche si on lui donne l'ordre prcis de ne pas le faire, sauf s'il est ncessaire qu'elle soit accomplie pour le bientre d'un humain. - Bon bon! Bonne nuit, Daneel. - Je suis dans l'autre chambre, Elijah. Si, n'importe quel moment, au cours de la nuit vous avez besoin de quelque... - Oui, je sais. Les robots viendront.

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- Il y a un bouton d'appel sur la table de nuit. Vous n'aurez qu' le presser et je viendrai moi aussi. Le sommeil fuyait Baley. Il ne cessait de se reprsenter la maison o il se trouvait, tablie d'une manire si prcaire sur l'corce externe de ce monde, avec le vide tapi tout prs comme un monstre. Sur terre, sa pice, si confortable, si douillette, si surpeuple, tait blottie parmi tant d'autres. Il y avait des douzaines de niveaux diffrents et des milliers de gens pour le sparer de la surface. Mais, mme sur Terre, essayait-il de se persuader, il y a des gens qui habitent le niveau le plus haut. Ils sont tout prs de l'extrieur, sans autre protection. Bien sr. Mais c'est pourquoi ils ont lou pour une bouche de pain. Puis il se mit penser Jessie, des milliers d'anneslumire de lui. Il avait terriblement envie de sortir du lit sur-le-champ, de s'habiller, d'aller la rejoindre. Ses penses devenaient de plus en plus confuses. Si seulement il y avait un tunnel, un petit tunnel mignon, bien tide, creus dans le rocher et le mtal, du solide, du srieux, un petit tunnel pour aller de Solaria jusqu' la Terre, eh bien! il marcherait, marcherait, mar-che-rait. Il reviendrait jusqu' la Terre, pied, jusqu' Jessie, jusqu'au bien-tre, jusqu' la scurit. Scurit ? Les yeux de Baley se rouvrirent d'un seul coup, ses bras se raidirent et il se redressa sur le coude, peine conscient de ce qu'il faisait. Scurit - Sret - Cet homme, Hannis Gruer, tait le chef de la Sret Solarienne. C'est ce qu'avait dit Daneel. Et qu'est-ce que ce mot de sret voulait dire ici ? Si c'tait la mme chose que sur Terre, et pourquoi et-ce t diffrent, cet homme, ce Gruer, tait responsable de la scurit du territoire de Solaria, contre toute invasion venue de l'extrieur, et toute rvolte l'intrieur. Pourquoi s'intressait-il une histoire de meurtre ? Etait-ce en raison du manque de police sur Solaria que le ministre de la Sret s'occupait d'un meurtre, parce que le plus proche, par ses attributions, d'un ministre de la Justice ?
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Gruer avait sembl l'aise tant qu'il s'adressait Baley; mais ses regards furtifs qu'il n'avait cess de lancer Daneel? Avait-il des soupons sur les mobiles de Daneel ? Baley luimme avait ordre de garder les yeux bien ouverts, et il tait fort possible qu'on ait donn des instructions identiques Daneel. C'tait tout naturel, de la part de Gruer, de craindre toute tentative d'espionnage : son travail lui faisait une rgle d'avoir des soupons ds qu'il s'agissait d'une question o il tait normal qu'il pt en avoir. Et il n'aurait pas de grosses craintes vis--vis de Baley, un Terrien, un reprsentant du monde le moins redoutable de toute la Galaxie. Tandis que Daneel tait un homme d'Aurore, le plus ancien, le plus vaste, le plus puissant des Mondes Extrieurs. L tait toute la diffrence. Et Gruer, Baley s'en souvenait maintenant, n'avait pas adress la parole Daneel. De mme, quelles raisons pouvaient pousser Daneel se faire passer pour un homme, au point de singer si remarquablement les attitudes humaines ? L'explication prcdente que s'tait donne Baley, une supercherie destine rehausser l'orgueil des gens qui avaient conu et ralis Daneel sur Aurore, pchait par insignifiance. Il semblait vident maintenant que cela visait un but beaucoup plus srieux. Un homme pouvait s'attendre bnficier de l'immunit diplomatique, d'une certaine courtoisie, d'une certaine gentillesse, mais pas un robot. Mais alors, pourquoi Aurore n'avait-elle pas envoy un homme vritable ? Pourquoi jouer son va-tout sur un bluff pareil. La rponse sauta immdiatement l'esprit de Baley. Un homme d'Aurore, un Spacien, n'aurait jamais accept de faire quipe d'une manire aussi prolonge et aussi intime avec un Terrien. Mais supposer que toutes ces dductions fussent exactes, pourquoi fallait-il qu'on ait trouv ce meurtre si important pour que Solaria admt sur son sol un Terrien et, plus encore, un Aurorain ? Baley avait l'impression d'tre pris au pige. Il tait pris au pige de Solaria, par les ncessits de sa mission, des dangers que courait la Terre. Il tait pris au pige
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de murs qu'il pouvait difficilement supporter, et d'une responsabilit dont il ne pouvait se dbarrasser. Et, en plus de tout cela, il se trouvait probablement pris au pige d'un conflit entre Spaciens alors qu'il se trouvait incapable d'en comprendre l'essence. 4 Vision d'une femme Il finit par s'endormir. Il ne sut pas quand il passa de l'tat de veille au sommeil : ses penses, un moment donn, devinrent de plus en plus floues, et il ouvrit les yeux alors que la tte de son lit luisait de tout son poli et que le plafond avait l'clat frais du jour. Il regarda sa montre. Des heures s'taient coules. Les robots qui dirigeaient la maison avaient d dcider qu'il tait temps que Baley s'veille : aussi avaient-ils fait en sorte qu'il ouvre les yeux. Il se demanda si Daneel tait rveill lui aussi, et se rendit compte immdiatement de l'illogisme de son ide : Daneel ne pouvait pas dormir. Il se demanda alors s'il avait feint de dormir pour bien jouer le rle qu'on lui avait donn. S'tait-il dshabill ? Avait-il pass un pyjama ? Comme si les penses de Baley l'avaient voqu, Daneel entra ce moment : - Bonjour, Elijah. Le robot tait habill de pied en cap, la figure parfaitement repose : - Avez-vous bien dormi ? continua-t-il. - Oui, fit Baley, d'un ton peu amne, et vous ? Il sauta du lit et se prcipita dans la salle de bains pour se raser et procder son habituelle toilette du matin, en criant : - Si un robot se prsente pour me raser, renvoyez-le! Ils me rasent dj assez, mme quand je ne les vois pas ! Il se regardait, tout en se rasant, et s'merveillait un peu de voir que le visage reflt dans le miroir tait si semblable celui
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qu'il voyait sur Terre. Ah! si seulement ce reflet tait un autre Terrien, avec lequel il pt parler, au lieu d'un simple jeu de lumire qui lui restituait son image familire; s'il pouvait revoir avec lui en dtail tout ce qu'il avait dj appris, aussi mince et insignifiant que ce ft ! C'est trop mince, il en faudrait plus ! grommela-t-il en s'adressant son image. Il sortit en s'pongeant le visage et passa son pantalon sur des sous-vtements tout neufs. (Les robots fournissaient tout ce qu'il lui fallait, que le diable les emporte !) - Voudriez-vous rpondre quelques questions, Daneel ? demanda-t-il. - Vous savez bien, Elijah, que je rponds toutes vos questions dans la mesure de mes connaissances. (Ouais! ou d'aprs ce qu'on t'a dit de dire, pensa Baley.) - Pourquoi n'y a-t-il que vingt mille personnes sur Solaria ? poursuivit-il. - C'est l seulement un fait. Une vidence. La somme de toutes les personnes dnombres, rpondit Daneel. - Oui, bien sr. Mais vous rpondez ct de la question. La plante peut nourrir des millions d'habitants. Alors, pourquoi vingt mille seulement ? Vous m'avez dit que c'tait le chiffre que les Solariens considraient comme l'idal. Pourquoi ? - C'est leur manire de vivre. - Vous voulez dire qu'ils pratiquent le contrle ds naissances ? - Oui. - En laissant leur plante pour ainsi dire inoccupe ? Baley ne savait pas lui-mme pourquoi il appuyait tant et tant sur ce point, sinon que la population de la plante tait l'un des seuls faits prcis dont il ait eu connaissance et que c'tait l'un des rares points sur lequel il pouvait poser des questions. - La plante n'est pas inoccupe, rpondit Daneel. Elle est divise en domaines, dont chacun dpend d'un Solarien. - Si je comprends bien, chaque Solarien vit sur son domaine. Il y a donc vingt mille domaines, autant que de Solariens.

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- Il y a moins de domaines que cela, Elijah. Les pouses participent en communaut avec leur mari dans le domaine. - Il n'y pas de ville, dit Baley, un frisson dans le dos. - Pas une seule, Elijah. Ils vivent totalement spars les uns des autres et ne se rencontrent en personne que dans les circonstances les plus extraordinaires. - Mais ce sont des ermites ! - Oui et non. - Qu'est-ce dire ? - Hier, l'inspecteur Gruer nous a rendu visite par tlvision tridimensionnelle. Les Solariens se rendent ainsi trs souvent visite, mais jamais en personne. Baley regarda Daneel, les yeux dans les yeux, et profra : - Nous compris ? Va-t-il falloir que nous vivions de cette faon ? - Ce sont les us et coutumes d'ici. - Mais alors, comment mener une enqute ? Si j'ai besoin de voir quelqu'un... - A partir de cette maison, Elijah, vous pouvez obtenir une liaison par strovision avec n'importe qui sur la plante. Il n'y a pas le moindre problme. En fait, cela vous pargnera l'ennui de quitter la maison pour le dehors. C'est l la raison pour laquelle je vous avais dit, votre arrive, que vous n'auriez pas l'occasion de devoir vous habituer sortir au grand air. Et ceci est trs bien. Toute autre solution n'et pu que vous tre dsagrable. - Je suis encore capable de juger, tout seul, de ce qui m'est dsagrable ou pas, rpondit Baley. Bon, la premire chose faire ce matin, Daneel, est que j'entre en contact avec cette femme, Glada, l'pouse de la victime. Si la liaison stro ne me donne pas satisfaction, j'irai personnellement la voir chez elle. Ceci relve du domaine de ma seule apprciation. - Nous verrons bien ce qui est le mieux et aussi le plus faisable, Elijah, dit Daneel sans s'engager. Je vais demander le petit djeuner. Et il tourna le dos. Baley regardait fixement le large dos du robot qui s'en allait. Il en restait ahuri. Daneel Olivaw jouait les grands chefs! Mais si les instructions qu'on lui avait donnes intimaient que Baley
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n'en apprt pas plus que le ncessaire absolu, on ne s'tait pas aperu que Baley gardait en main un atout matre. L'autre, aprs tout, n'tait jamais que le robot Daneel Olivaw. Pour remettre tout sa place normale, il lui suffisait de dire Gruer, ou n'importe quel Solarien, que Daneel tait un robot et non l'homme qu'il paraissait tre. Et pourtant, d'un autre point de vue, cette pseudo-humanit de Daneel pouvait se rvler trs utile. Il n'est pas ncessaire de jouer immdiatement un atout matre. il est bien souvent plus avantageux de le conserver en main. Laissons venir pour le moment , pensa-t-il, et il suivit Daneel pour prendre son petit djeuner. - Et maintenant, dit Baley, comment se dbrouille-t-on pour obtenir une liaison stro ? - Nous n'avons pas nous en proccuper, Elijah, dit Daneel en cherchant du doigt l'un des boutons d'appel pour convoquer un robot. Immdiatement, celui-ci se prsenta. D'o diable sortent-ils ? se demanda Baley. Lorsqu'il dambulait sans but travers le labyrinthe de pices inhabites de la maison, il n'avait jamais l'occasion de voir le moindre robot. Se dpchaient-ils donc de vider les lieux l'approche d'un tre humain, ou bien se prvenaient-ils l'un l'autre pour laisser la voie libre ? Et pourtant, ds qu'on appelait, il y en avait toujours un qui se prsentait aussitt. Baley inspecta des pieds la tte le robot qui venait d'arriver : son corps tait de mtal poli, mais sans brillant : un ensemble terne, gristre, avec une immatriculation en damier sur l'paule droite, le seul point color de toute sa surface : des carrs blancs et jaunes (en fait, or et argent, en raison de leur clat) qui semblaient disposs selon un rythme aberrant. - Menez-nous au salon de conversation, dit Daneel. Le robot s'inclina, fit demi-tour, mais sans un mot. - Un instant, mon garon, dit Baley, comment vous nommez-vous ? Le robot refit face Baley, parlant d'une voix bien timbre et sans hsitation :
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- Je n'ai pas de nom, matre. Mon numro d'immatriculation, dit-il, en portant son index mtallique sur la plaque d'immatriculation de l'paule, est ACX-27-45. Daneel et Baley le suivirent dans une vaste pice. Baley reconnut l'endroit o Gruer et son fauteuil s'taient trouvs la veille. Un autre robot les y attendait avec l'immuable patience des machines. Leur guide s'inclina et s'en fut. Baley avait eu le temps de comparer les plaques d'immatriculation des deux robots avant que le premier soit reparti. Le rythme de disposition des carrs d'or et d'argent tait diffrent. Le damier comportait six fois six cases, d'o une possibilit de combinaisons de deux puissances trente-six, soit quelque soixante-dix milliards : un chiffre plus que suffisant. - Visiblement, dit Baley, il y a un robot pour chaque opration. L'un pour nous guider jusqu'ici, un autre pour manipuler le transmetteur stro. - La spcialisation des robots est trs pousse sur Solaria, Elijah, rpondit Daneel. - Quand il y en a tant, c'est comprhensible ! Baley se mit contempler l'autre robot. Exception faite de la plaque d'immatriculation sur l'paule, et vraisemblablement de la disposition des circuits positroniques invisibles dans son cerveau spongieux de platine irridi, c'tait une rplique identique du prcdent. - Votre numro d'identification? demanda-t-il. - ACC-11-29, matre. - Bon; je vous appellerai simplement mon garon. Maintenant, je voudrais m'adresser une certaine Glada Delmarre, veuve de feu Rikaine Delmarre. (Il se tourna vers Daneel.) Y a-t-il une adresse, un moyen quelconque de la localiser exactement ? Avec douceur, Daneel dit : - Je ne pense pas qu'il ait besoin de plus amples renseignements. Si vous voulez que j'interroge le robot... - Je vais le faire moi-mme, merci, dit Baley. - Parfait, mon garon. Savez-vous comment appeler cette dame ?
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- Oui, matre. Je connais toutes les frquences d'appel de tous les matres. Ceci nonc sans le moindre orgueil. Ce n'tait, pour lui, qu'un fait aussi vident que s'il avait dit : - Je suis un tre de mtal, matre. Daneel intervint : - Ceci n'a rien de surprenant, Elijah. Il y a moins de dix mille liaisons effectuer, et pour sa mmoire magntique ceci est un nombre trs faible. Baley acquiesa. - Et si par hasard il y avait d'autres personnes du nom de Glada Delmarre ? Ce serait un risque de quiproquo. - Matre ? et le robot demeura silencieux, dans l'expectative. - Je crois bien, fit Daneel, que le robot n'a pas compris votre question. Les patronymes sont enregistrs la naissance, et l'on ne peut adopter d'autre appellation, moins que ce nom n'ait pas de titulaire l'poque. - Bien, bien, dit Baley. J'en apprends tous les jours! Maintenant, comprenez-moi bien, mon garon. Vous allez m'indiquer ce que je dois faire, s'il y a quelque chose faire : donnez-moi la frquence d'appel, ou ce qui en tient lieu dans votre langage, et puis dguerpissez. Il y eut un temps mort assez long avant que le robot rpondt : - Vous dsirez faire l'appel vous-mme, matre ? - Exactement. Daneel retint doucement la manche de Baley : - Un instant, Elijah. - Allons bon! Qu'y a-t-il ? - Je crois que le robot pourrait tablir la communication avec plus de facilit. Il est conditionn pour cela. Baley rtorqua, peu amne : - Eh ! Je le sais qu'il le fera mieux que moi. Si je le fais moimme, je risque de faire un pouvantable mli-mlo. Puis, le regard bien fix dans les yeux impassibles de Daneel : - Nanmoins, j'entends tablir cette communication moimme. Qui commande de nous deux, vous ou moi ?
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- C'est vous qui commandez, Elijah, rpondit Daneel, et tous vos ordres, quand la Premire Loi n'y met pas d'obstacles, seront ponctuellement excuts. Cependant, avec votre permission, j'aimerais pouvoir vous fournir tous les renseignements utiles dont je dispose en ce qui concerne les robots solariens. Ceux-ci sont bien plus spcialiss que ceux de n'importe quelle autre plante. Et, bien qu'ils soient physiquement mme d'accomplir de nombreuses tches, ils ne sont mentalement bien conditionns que pour une seule sorte d'occupation. Remplir des fonctions trangres leur spcialisation demande les nergies puissantes obtenues par une application directe de l'une des Trois Lois. De la mme faon, ne pas effectuer le travail pour lequel ils sont conditionns rclame galement l'application directe de l'une des Trois Lois. - Eh bien, donc, tout ordre direct que je lui donne met en jeu la Deuxime Loi, oui ou non. - Oui, certes. Nanmoins, l'nergie qu'elle va mettre en action est dsagrable pour le robot. Ordinairement, c'est un cas qui ne se prsente jamais, car jamais, pour ainsi dire, un Solarien ne va se mler des actions courantes d'un robot. D'un ct, il n'aurait nulle envie de remplir une tche de robot et de l'autre il n'en prouverait pas le besoin. - Dois-je comprendre, Daneel, que le robot souffre lorsque j'excute le travail qui est le sien ? - Vous n'ignorez pas, Elijah, que la souffrance, dans l'acception humaine du mot, ne peut s'appliquer aux sensations que peut ressentir un robot. Baley haussa les paules - Eh bien, alors ? - Nanmoins, continua Daneel, le robot subit, dans ces conditions, des sensations aussi prouvantes que celles que doit ressentir un homme sous l'empire de la souffrance, dans la mesure o je puis m'en rendre compte. - Mais, rpondit Baley, moi, je ne suis pas un Solarien. Je suis un Terrien et je n'aime pas voir un robot accomplir quelque chose que je puis faire.

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- Remarquez galement, reprit Daneel, que causer un dsagrment un robot peut, de la part de nos htes, tre considr comme un acte inamical, tant donn que dans une socit comme la leur il doit y avoir un code plus ou moins strict des manires employer vis--vis d'un robot et des interdictions. Et causer offense nos htes ne serait pas chose nous rendre la tche plus facile. - Bon, bon, fit Baley. Eh bien, laissons le robot faire son travail. Et il se rassit. L'incident n'avait pas t sans utilit. C'tait un exemple instructif de la rigidit implacable d'une socit axe sur les robots. Une fois qu'ils avaient vu le jour, on ne pouvait facilement s'en dfaire, et un tre humain qui voulait se passer de leurs services, mme temporairement, se rendait compte alors que c'tait impossible. Les yeux mi-clos, il regarda le robot s'approcher du mur. Que les sociologues, sur Terre, tudient ce qui venait de se passer et en tirent leurs conclusions. Il commenait, pour son compte, entrevoir quelques lueurs. La moiti du mur glissa de ct et le tableau de commandes ainsi dvoil n'et pas paru dplac dans la centrale lectrique d'un grand centre urbain. Baley avait envie de fumer sa pipe. Mais on lui avait expliqu que de fumer sur une plante hostile au tabagisme, comme l'tait Solaria, serait un pouvantable impair : aussi n'avait-il mme pas t autoris emporter son cure-pipe! Il soupira. Il y avait des moments o le got d'un tuyau de pipe dans la bouche, serre entre les dents, et la tideur du fourneau dans la main eussent t d'un grand rconfort. Le robot s'activait, rglant des potentiomtres ici et l, et augmentant la densit du champ de force, selon un rythme rgulier, par de lgers attouchements. Daneel expliqua : - Il faut d'abord lancer un signal d'appel la personne que l'on dsire visionner. C'est, bien sr, un robot qui reoit cet appel. Si la personne demande peut rpondre et veut bien accepter l'entrevue, la vision intgrale se fait alors.
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- Est-ce que tous ces contrles sont indispensables ? demanda Baley, le robot se sert peine de la moiti du tableau. - Mes renseignements sur la question, Elijah, sont fort incomplets. Nanmoins, si l'occasion s'en prsente, il faut pouvoir tablir des liaisons stro en Multiplex ou en Travelling . Cette dernire, en particulier, rclame des mises au point ardues et ininterrompues. Le robot dit : - Matre, le contact est tabli et accept. Quand vous le dsirerez, la liaison intgrale sera faite. - Faites, grommela Baley, et comme si ce mot et t un signal, la moiti la plus recule de la pice s'enflamma de lumire. Aussitt, Daneel s'excusa : - J'ai oubli de faire signaler par le robot que toutes les ouvertures donnant sur l'extrieur devaient tre voiles. J'en suis dsol et nous allons faire ce... - Bah! Laissez donc. Ne vous mlez de rien. Ce qu'il regardait, devant lui, reprsentait une salle de bains, ou du moins, il pensait que c'tait cela, d'aprs les appareils. A une des extrmits se trouvait une espce de salon d'esthtique, devina-t-il, et, dans son imagination, il se reprsentait un robot ou des robots s'activant avec une dextrit infaillible sur les dtails de la coiffure d'une femme et sur les avantages qui composaient l'image d'elle-mme qu'elle offrait au monde. Quant certains ustensiles et bricoles divers, il dsesprait d'en saisir le sens. Il n'avait aucune possibilit de juger de leur utilit, faute d'exprience. Les murs taient incrusts d'une mosaque complexe, qui trompait l'il et faisait croire la reprsentation d'un objet rel, avant de se dissoudre en un ensemble non figuratif. Le rsultat tait agrable, reposant, presque hypnotique, dans la manire dont il sduisait l'attention. Ce qui pouvait tre la cabine de douche, assez vaste, tait masqu de lumire qui tablissait un vritable mur opaque et ondoyant. Il n'y avait pas d'tre humain en vue.

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Baley se mit considrer le plancher : o s'achevait la pice o il se trouvait, o commenait l'autre ? C'tait assez facile voir. Il y avait une ligne de dmarcation o la lumire changeait d'intensit, ce devait tre l. Il s'avana jusqu' cette ligne, puis aprs un instant d'hsitation, passa la main au-del. Il n'prouva aucune sensation, pas plus que s'il avait pass la main l'intrieur d'un champ tridimensionnel aussi fruste que ceux fabriqus sur Terre. Mais l, du moins, il aurait pu voir encore sa main : floue, peut-tre, masque par l'image, mais il l'aurait vue. Tandis qu'ici elle avait compltement disparu. Pour ses yeux, son bras se terminait l, sectionn au poignet. Et s'il traversait compltement la ligne, trs probablement sa vision serait anantie. Il se trouverait dans un monde de tnbres parfaites. La pense de se trouver dans une enceinte aussi bien close tait presque agrable. Une voix vint interrompre le cours de ses mditations. Il leva la tte et regagna sa place avec une hte maladroite. Glada Delmarre parlait. Du moins, Baley prsumait que c'tait elle. La partie suprieure du rideau de lumire qui fermait la cabine de douche s'tait dissipe et une tte se dtachait clairement. Elle sourit Baley : - Je vous disais bonjour et m'excusais de vous faire patienter. Je serai sche dans un instant. Elle avait un visage triangulaire, s'largissant aux pommettes (qui ressortaient quand elle souriait) et s'affinant en un dessin trs pur jusqu' un menton petit, surmont de lvres pleines. Elle n'tait pas trs grande, probablement un mtre soixante, estima Baley. (Une taille pareille n'tait pas courante, tout au moins selon les ides de Baley qui s'imaginait que les Spaciennes devaient tre de grande taille et avoir un port altier.) Ses cheveux non plus n'avaient pas le chaud mordor des Spaciens : ils taient chtain clair, tirant trs lgrement sur le roux; elle les portait assez longs, mais, pour le moment, ils taient tout bouriffs sous l'action de ce que Baley supposait tre un jet d'air chaud. L'ensemble tait trs agrable contempler.
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Baley, confus, dit : - Si vous dsirez que nous interrompions la liaison jusqu'au moment o vous serez prte. - Mais non, mais non. J'en ai tout de suite fini, et nous pouvons parler entre-temps. Hannis Gruer m'avait prvenue que vous voudriez entrer en contact avec moi. Vous venez de la Terre, je crois. (Elle le regardait bien en face, et semblait le boire des yeux.) Baley acquiesa et s'assit : - Mais mon collgue vient d'Aurore. Elle sourit, mais sans dtourner son regard de Baley, comme si, de toute faon, c'tait lui l'lment intressant de l'quipe. Et aprs tout, pensait Baley, ce n'est que la vrit. Elle leva les bras par-dessus la tte, se passant les doigts dans les cheveux, en les cartant, comme pour activer le schage. Elle avait des bras minces et gracieux. Elle est trs attirante, pensa Baley. Puis une sorte de remords vint l'assaillir : Jessie n'aimerait pas a! A ce moment d'ailleurs, Daneel demanda : - Vous serait-il possible, madame Delmarre, de faire voiler ou polariser la fentre que nous voyons. Mon collgue est allergique la lumire du jour. Sur Terre, comme vous l'avez peut-tre... La jeune femme (Baley pensait qu'elle avait peine vingtcinq ans, tout en se disant avec tristesse que l'ge apparent des Spaciens pouvait tre trompeur) se prit les tempes entre les mains en s'criant : - Eh oui! c'est vrai! Je le sais bien. Comme c'est stupide de ne pas y avoir song! Excusez-moi, je vous prie, mais cela ne va demander qu'un instant. J'ai un robot ici qui va... Elle sortit de sous le schoir, la main tendue vers le bouton d'appel, tout en continuant de parler : - J'ai toujours pens qu'il me faudrait plus d'un bouton d'appel dans cette pice. Ce n'est pas une maison bien conue si vous n'avez pas de moyen d'appel porte de la main quelque

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endroit o l'on se trouve, disons moins de deux mtres. C'est vraiment... Oh.! qu'y a-t-il ? Elle fixait, abasourdie, Baley, qui d'un bond s'tait lev de son fauteuil, et s'tait retourn prcipitamment. Daneel dit avec calme : - Il vaudrait mieux, madame Delmarre, qu'aprs avoir appel le robot, vous retourniez dans la cabine ou bien que vous passiez quelques vtements. Glada contempla avec surprise son a natomie sans voile et dit : - Mais oui, bien sr! 5 Discussion autour d'un meurtre - Aprs tout, cela n'a pas d'importance, puisqu'il ne s'agit que de vision stro, dit Glada, l'air contrit. Elle s'tait enveloppe dans quelque chose qui lui laissait les paules et les bras nus. On voyait une jambe jusqu' mi-cuisse mais Baley, qui s'tait repris et se sentait un prodigieux imbcile, faisait stoquement semblant de ne rien voir. - La surprise, madame Delmarre... m'a... - Oh! ce n'est rien. Appelez-moi Glada, moins que ce ne soit contraire vos habitudes. - Bien! Donc, Glada, il faut que je vous dise que vous n'aviez rien de repoussant. Comprenez-moi bien, c'est de surprise que j'ai ragi ainsi. (C'tait dj assez idiot d'avoir jou les imbciles au naturel, pensait-il, sans qu'en plus il laisse la pauvre fille penser qu'il la trouvait horrible. En fait, il la trouvait, en quelque sorte...) Bon, bon, il n'arrivait pas noncer sa pense, mais il tait bien sr d'une chose : c'est qu'il ne saurait, en aucune faon, en parler Jessie. - Je me rends compte que je vous ai choqu, dit Glada, mais c'tait tout fait involontaire. J'avais seulement l'esprit
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ailleurs. Bien sr, je conois qu'il faille respecter les usages des autres plantes, mais quelquefois leurs coutumes sont si bizarres ; non, pas bizarres, se reprit-elle htivement. Je ne veux pas dire bizarres mais diffrentes, vous comprenez, et c'est si facile de les enfreindre sans y penser. Comme je n'ai pas pens, non plus, faire voiler les fentres. - Ne vous inquitez pas, murmura Baley. (Elle tait dans une autre pice maintenant o toutes les ouvertures taient voiles et o la lumire avait une valeur lgrement diffrente et, plus agrable, d'clairage artificiel.) - Mais, en ce qui concerne ma tenue, continua-t-elle trs srieusement, comme c'tait simplement par strovision... Aprs tout, cela ne vous choquait pas de me parler quand j'tais sous le schoir, et l non plus je n'avais rien sur le corps. - Oui, fit Baley, en souhaitant qu'elle laisse enfin tomber la question, mais vous entendre parler est une chose et vous voir en est une autre. - Mais c'est la mme chose car il ne s'agit pas de voir. Elle rougit lgrement et baissa les yeux : - J'espre que vous ne pensez pas que je me livrerais un acte tel, c'est--dire de sortir ainsi du schoir, si quelqu'un s'tait trouv l pour me voir. Ici, ce n'tait simplement que visionner. - C'est du pareil au mme, s'tonna Baley. - Oh non! Pas du tout. A l'instant mme, vous me visionnez. Vous ne pouvez pas me toucher, n'est-ce pas ? ni sentir mon parfum, ni rien de tout cela. Vous le pourriez si vous me voyiez. Mais, pour l'instant, je me trouve au moins trois cents kilomtres. de l'endroit o vous tes. Ce ne peut pas tre la mme chose, donc. Baley commenait trouver la question passionnante : - Mais je vous vois de mes deux yeux. - Non, vous ne me voyez pas. Vous ne voyez qu'une image de moi : vous me visionnez, c'est tout. - Mais o cela fait-il la moindre diffrence ? - C'est aussi diffrent que le blanc et le noir.

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- Hum! Je comprends! (Et c'tait vrai en un sens. Ce n'tait certes pas un distinguo qui lui serait venu l'esprit aisment, mais il ne manquait pas d'une certaine logique.) Elle dit alors, en penchant lgrement la tte de ct : - Vous comprenez rellement, donc. - Oui. - Est-ce que cela veut dire que a ne vous ferait rien si j'tais ma serviette de bain. (Ceci dit avec un gentil sourire.) Elle cherche me taquiner, pensa Baley. Je devrais la prendre au mot. Mais, tout haut, il se contenta de dire : - Non, cela risquerait de me distraire de mon travail. Nous en discuterons une autre fois. - Est-ce que cela vous gne que je ne sois qu'enveloppe dans une serviette, ou prfrez-vous que je passe quelque chose de plus digne, srieusement parlant ? - Cela ne me gne nullement. - Puis-je vous appeler par votre prnom ? - Si cela vous plat. - Et quel est alors votre prnom ? - Elijah. - Fort bien. (Elle alla se blottir dans un fauteuil qui paraissait dur et presque de marbre par son apparence, mais il flchit lentement quand elle s'assit jusqu' ce qu'elle se trouve douillettement niche.) - Parlons affaires, maintenant, dit Baley. - Bien. Allons-y, rpondit-elle. C'tait maintenant que commenaient les difficults pour Baley: il ne voyait mme pas l'ombre de ce qu'il allait pouvoir dire. Sur Terre, il et demand le nom, la situation sociale, la ville et le quartier de rsidence, toute une gamme de questions purement de routine. Il pouvait mme connatre les rponses d'avance; mais il avait l une mthode d'approche pour attaquer le fond du problme. Cela lui permettait de prendre la mesure des gens qu'il interrogeait et de dcider des tactiques employer sur une base plus rationnelle qu'une simple intuition. Mais ici, de quoi pouvait-il tre sr ? Jusqu'au verbe voir qui ne signifiait pas la mme chose pour lui et pour cette femme. Et combien d'autres mots allaient se rvler autant de
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piges ! Combien de fois allaient-ils engager un dialogue de sourds, sans en avoir la moindre conscience ? - Depuis combien de temps tiez-vous marie, Glada ? demanda-t-il. - Depuis dix ans, Elijah. - Et vous avez quel ge, maintenant ? - Trente-trois ans. Baley se sentit en quelque sorte soulag. Elle et aussi bien pu en avoir cent trente-trois. - Etait-ce un mariage heureux ? Glada parut dcontenance : - Qu'entendez-vous par l ? - Eh bien ! (Un instant, Baley chercha ses mots. Comment dfinir un mariage heureux ? Et qui plus est, qu'est-ce qu'un Solarien appellerait un mariage heureux ?) - Eh bien! Est-ce que vous vous voyiez souvent ? demandat-il. - Hein! Non, et c'est heureux! Nous ne sommes pas des animaux, dites-vous-le bien! Baley tressaillit : - Mais, pourtant, vous viviez dans la mme demeure! Je pensais que... - Evidemment, nous vivions dans la mme maison, puisque nous tions maris. Mais j'avais mes appartements et lui les siens. La carrire qu'il suivait tait trs importante et lui prenait tout son temps. J'avais moi-mme mes propres occupations. Nous nous visionnions l'un l'autre chaque fois que l'occasion s'en prsentait. - Mais il lui arrivait de vous voir en chair et en os, non ? - Ce n'est pas un sujet dont on parle, mais il lui arrivait de me voir. - Avez-vous des enfants ? Glada bondit, dans un trouble extrme : - C'en est trop ! De toutes les indcences dont... - Un instant, je vous prie. Un instant, rugit Baley en abattant le poing sur le bras de son fauteuil. Ne faites pas votre mijaure. J'enqute sur un meurtre, vous entendez bien, un

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meurtre. Et c'est votre mari qui a t assassin. Est-ce que vous voulez qu'on dcouvre le meurtrier pour le chtier, oui ou non ? - Eh bien, alors, posez-moi des questions sur le meurtre et non sur nos, sur nos... - Je dois poser des questions sur toutes sortes de choses. Et en particulier je veux savoir si vous regrettez la mort de votre mari, car, ajouta-t-il avec un cynisme voulu, a n'a pas l'air d'tre le cas ! Elle le considra avec hauteur. - Je dplore la mort de tout tre quel qu'il soit, surtout si c'est quelqu'un de jeune et de capable. - Mais, est-ce que le fait qu'il tait votre mari n'en exigerait pas un peu plus de votre part ? - Il m'avait t impos et... euh ! nous nous voyions chaque fois que ces obligations taient prvues et... (elle bafouilla le reste de la phrase), et, si vous voulez le savoir, nous n'avons pas d'enfants car on ne nous avait pas dsigns pour en avoir. Je me demande bien tout ce que cela peut avoir faire avec le fait que je dplore peu ou prou la mort de quelqu'un. Que cela et faire ou non, pensait Baley, dpendait des faits sociaux de la vie sur Solaria, et il n'en avait pas lui-mme la moindre ide. Il changea de sujet : - Je me suis laiss dire que vous aviez personnellement t tmoin des circonstances du meurtre. Elle sembla un instant se raidir : - J'ai... j'ai dcouvert le corps. Est-ce ainsi qu'il faut dire ? - Vous n'tiez pas prsente en personne quand le meurtre a t commis ? - Oh non! dit-elle faiblement. - Bon! Donc si vous me donniez votre version de ce qui s'est pass ? Prenez votre temps, utilisez les mots dont vous avez l'habitude. Il se replaa dans le fauteuil et se prpara couter. Elle commena : - C'tait le trente-deux centime du cinquime... - C'est--dire, en heure standard galactique ? coupa Baley.

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- Je ne sais pas exactement. Je l'ignore. Vous pourriez vrifier, je pense. Sa voix paraissait trembler et ses pupilles s'taient dilates. Un peu trop gris pour qu'on les appelle des yeux bleus, remarqua Baley. - Il tait venu dans mes appartements, continua-t-elle. C'tait le jour fix pour nous voir, et je savais qu'il viendrait. - Il venait toujours aux jours fixs ? - Oh! oui. C'tait un homme trs consciencieux. Un bon Solarien. Jamais il n'aurait manqu de venir au jour fix, et il arrivait toujours la mme heure. Bien sr, il ne restait jamais longtemps. On ne nous avait pas impos d'avoir des ra... des rap... Elle ne put achever le mot, mais Baley indiqua de la tte qu'il avait compris. - Bref, reprit-elle, il arrivait toujours la mme heure, comme je vous le disais, de faon que tout se passe bien. Nous avons parl pendant quelques minutes ; de se voir face face est une telle torture... mais il me parlait toujours trs normalement. C'tait sa manire d'tre. Puis il m'a quitte pour repartir s'occuper d'une question qu'il avait en train. Je ne saurais vous dire de quoi il s'agissait. Il avait fait monter un laboratoire spcial dans mes appartements o il se retirait les jours de visite. Bien sr, chez lui, il avait un autre laboratoire, beaucoup plus important. Baley se demandait ce qu'il fabriquait dans ces laboratoires. De la ftologie, peut-tre, ou Dieu sait quoi ? - Semblait-il dans son tat normal ou tracass ? demanda-til. - Oh non! Il n'tait jamais tracass par quoi que ce ft. (Cela la fit presque sourire, mais elle se contint temps.) Il avait toujours un parfait contrle de lui-mme, comme votre ami lbas, dit-elle, en dsignant de sa petite main Daneel, qui ne broncha pas. - Bon, je vois. Continuez, s'il vous plat. Mais Glada s'abstint, et au lieu de reprendre son tmoignage, murmura : - Cela vous gnerait-il que je prenne un rconfortant ?
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- Je vous en prie. Faites donc. Glada laissa glisser sa main du bord du fauteuil un instant. Moins d'une minute plus tard, un robot faisait silencieusement son entre, portant une boisson chaude (Baley pouvait voir la vapeur s'lever de la tasse) que Glada prit avec plaisir. Elle but petites gorges, puis reposa la tasse. - Ca va un peu mieux, dit-elle. Puis-je mon tour vous poser une question personnelle ? - Je ne vous en empche pas, sourit Baley. - Eh bien, j'ai l tout un tas de choses traitant de la Terre, et cela m'a toujours beaucoup intresse, vous savez; c'est un monde si bizarre; (puis elle rougit et se reprit aussitt) ce n'est pas ce que je voulais dire. Baley frona les sourcils : - Tout monde peut paratre bizarre ceux qui n'y vivent pas. - Non, je voulais dire : c'est un monde si diffrent. De toute faon, la question que je voulais poser peut paratre trs impolie, mais j'espre que pour un Terrien ce n'est pas une question impolie. Mais je n'oserai jamais la poser un Solarien, pour rien au monde. - Quelle question, Glada ? - C'est propos de vous et de votre collgue, M. Olivaw, je crois ? - Oui. - Vous ne vous visionnez pas, n'est-ce pas ? - Qu'entendez-vous par l ? - Je veux dire que vous ne vous visionnez pas de loin. Vous vous voyez, vous tes l, en personne, tous les deux. - Matriellement parlant, dit Baley, nous sommes effectivement dans la mme pice, tous les deux. - Vous pourriez le toucher, si vous le vouliez? - Oui, bien sr. Son regard passa de l'un l'autre, et elle fit : Oh! Ce qui pouvait signifier n'importe quoi : dgot, intrt ? Un instant, Baley caressa l'ide de se lever, d'aller jusqu' Daneel et de placer sa main en plein sur le visage de Daneel. Etudier les ractions de Glada, face ce genre de choses, aurait pu tre intressant.
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Il reprit nanmoins : - Nous en tions ce moment du jour fatal, lorsque votre mari venait vous voir. Que s'est-il pass ? Il tait moralement certain que la digression qu'elle venait de faire, aussi intressante qu'elle pt tre d'un point de vue spculatif, n'avait d'autre but immdiat que d'viter de rpondre cette question. Elle reprit la tasse et avala une gorge. Puis : - Il n'y a pas grand-chose ajouter, en fait. J'ai vu qu'il avait du travail en train. Je savais d'ailleurs qu'il en aurait, il en avait toujours; du travail constructif. Aussi je m'en retournai mes occupations. Puis, peut-tre un quart d'heure aprs, j'entendis un cri. Elle s'arrta et Baley l'incita continuer : - Quelle sorte de cri tait-ce ? - C'tait Rikaine qui l'avait pouss, dit-elle. Mon mari. Un seul cri, pas de mot. Une sorte de cri de surprise. Non, pas de surprise, de stupfaction, ou quelque chose comme a. Je ne l'avais jamais entendu crier jusqu'alors. Elle se couvrit les oreilles des mains, comme pour touffer jusqu'au son de ce cri qui rsonnait encore dans sa mmoire. La serviette en profita pour glisser jusqu' sa taille. Mais elle n'y prit pas garde et Baley se remit contempler dlibrment son carnet. - Qu'avez-vous fait alors ? demanda-t-il. - J'ai couru, couru. Je ne savais pas o il tait. - Mais j'ai cru comprendre que vous m'aviez dit qu'il tait parti au laboratoire, celui qu'il avait fait faire dans vos appartements ? - Oui, c'est l o il tait parti, Elijah! Mais moi je ne savais pas o c'tait. Pas exactement en fait. Je n'y tais jamais alle. C'tait son domaine. J'avais bien une vague ide de la situation du laboratoire, quelque part dans l'aile ouest, mais j'tais si mue que je n'ai pas mme pens appeler mon robot. Il m'aurait guide tout de suite, mais videmment il fallait l'appeler pour qu'il vienne. Quand je suis arrive l, j'avais tant bien que mal russi dcouvrir l'endroit, il tait mort.

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Elle s'arrta tout net de parler et, ce qui porta au paroxysme l'embarras et la gne de Baley, baissa la tte et se mit pleurer. Elle n'essaya mme pas de cacher son visage dans ses mains. Elle avait juste ferm les yeux et les larmes coulaient doucement le long des joues, presque sans un sanglot. A peine ses paules tremblaient-elles de mouvements spasmodiques. Puis elle ouvrit les yeux et elle le regarda, le visage ruisselant de pleurs. - Je n'avais jamais vu de mort avant cela. Il tait couvert de sang et sa tte tait toute!... oh !... J'ai russi appeler un robot et il a fait venir les autres. Et je suppose qu'ils se sont occups de Rikaine et de moi. Je ne sais plus, je ne me rappelle plus. - Qu'entendez-vous par ils se sont occups de Rikaine ? demanda Baley. - Eh bien ! ils l'ont emport et ont tout nettoy. (Il y avait une pointe d'indignation dans le ton de sa rponse; c'tait une femme soucieuse de l'apparence de sa maison.) Tout tait si dgotant. - Et qu'est-il advenu du corps ? Elle hocha la tte : - Je ne sais pas. Il a t incinr, je pense, comme tous les cadavres. - Pourquoi n'avez-vous pas appel la police ? Elle le regarda avec des yeux ronds, et Baley se souvint : C'est vrai, il n'y a pas de police. - Vous avez d prvenir quelqu'un, je pense, reprit-il, puisque l'on s'est aperu du dcs. - Les robots ont appel un docteur. Et il fallait que j'appelle le bureau de Rikaine. Il fallait que les robots de l-bas sachent qu'il ne viendrait plus. - Le docteur, c'tait pour vous, je suppose ? Elle n'avait jamais vu de cadavre auparavant. Elle n'avait jamais eu voir du sang rpandu, un crne fracass. Et si les rapports entre poux, sur Solaria, ne reprsentaient qu'un fil tnu et sans grande consistance, c'tait tout de mme en face d'un tre humain dcd qu'elle s'tait trouve. Baley ne voyait gure que dire, ni que faire. Il avait eu, tout d'abord, un lan instinctif, un dsir de s'excuser. Mais, aprs
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tout, il ne faisait que son travail d'enquteur de police. Cependant, sur ce monde, la police n'existait pas. Allait-elle comprendre, la pauvre petite, qu'il ne faisait que son devoir ? Doucement, d'un ton aussi amical qu'il le pouvait, il demanda : - Glada, avez-vous entendu quelque chose ? Quelque chose d'autre que le cri pouss par votre mari ? Elle releva la tte, le visage toujours aussi attirant, malgr son extrme dsarroi ou peut-tre encore plus sduisant de ce fait, et dit : - Rien, je n'ai rien entendu. - Pas de bruit de pas. Pas de voix. Elle secoua la tte : - Rien, pas un bruit. - Lorsque vous avez dcouvert votre mari, il tait seul, tout seul ? Vous tiez les deux seules personnes prsentes sur les lieux ? - Oui. - Pas la moindre trace de quiconque qui aurait pu tre l antrieurement ? - Pas que je sache. Je me demande bien d'ailleurs comment quelqu'un aurait pu s'y trouver un moment donn. - Pourquoi cette phrase ? Que voulez-vous dire ? Sur le moment, elle parut tonne, puis, avec rsignation : - Ah ! c'est vrai. Vous venez de la Terre et je l'oublie toujours. Eh bien : c'est tout simplement qu'il tait matriellement impossible que quelqu'un se trouvt dans la pice. Mon mari ne voyait personne, sauf moi. Et ce, depuis son enfance. Ce n'tait vraiment pas le type d'homme voir quelqu'un. Non, pas Rikaine. C'tait un homme principes, respectueux des usages. - Il n'y pouvait peut-tre rien. Si quelqu'un s'tait prsent pour le voir, sans y tre invit, totalement son insu. Il n'aurait pas pu ne pas voir l'importun, aussi respectueux des usages que votre mari ait pu tre. - Peut-tre, dit-elle, mais il aurait appel les robots aussitt pour expulser cette personne sur-le-champ. Et a, j'en suis certaine. En outre, personne ne se serait risqu venir voir mon
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mari sans y tre invit. C'est absolument inconcevable ! Et, d'un autre ct, Rikaine n'aurait jamais invit personne venir le voir. L'ide mme en est ridicule. - Votre mari a t tu par un coup d'instrument contondant, port sur le crne, n'est-ce pas ? dit doucement Baley. Vous tes bien d'accord sur ce point ? - Je suppose, oui. Il tait tout couvert... - Pour l'instant, je ne vous demande pas les dtails. Y avaitil dans la pice un instrument mcanique quelconque, qui et permis quelqu'un de fracasser le crne de votre mari par tlcommande ? - Non. Bien sr. Enfin, je n'en ai pas remarqu. - Je puis vous assurer que s'il y avait eu l un engin de cette sorte, vous n'auriez pas manqu de le remarquer. Il s'ensuit donc que c'est une main qui tenait l'objet capable de fracasser un crne d'homme et, deuximement, que c'est la mme main qui l'a brandi et abattu. En consquence, il devait y avoir quelqu'un moins de deux mtres de votre mari pour commettre ce crime et, donc, tre en prsence de votre mari. - Personne n'aurait pu tre en sa prsence, rpondit-elle avec gravit. Un Solarien ne voit jamais personne. - Si un Solarien voulait commettre un crime, ce n'est pas d'enfreindre le tabou de la prsence qui le gnerait beaucoup, non ? (Il reconnaissait lui-mme que cette affirmation manquait de fondement. Sur Terre, il avait connu le cas d'un meurtrier absolument amoral qui s'tait laiss prendre parce qu'il n'avait pu se rsoudre violer la coutume du silence absolu l'intrieur d'un bain public.) Glada secoua la tte : - Vous ne vous rendez pas compte de ce que reprsente la prsence directe. Les Terriens voient en personne n'importe qui, n'importe quand, chaque fois que l'envie les en prend. Aussi, vous ne pouvez pas comprendre. Elle semblait lutter contre une folle curiosit. Ses yeux reprirent un peu d'clat. - La vue, face face, vous semble parfaitement normale, n'est-ce pas ? - C'est une chose reconnue, rpondit Baley.
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- Cela ne vous gne pas ? - Pourquoi cela devrait-il nous gner ? - Eh bien ! les films ne disent rien l-dessus, et j'ai toujours voulu savoir... Puis-je vous poser une question ? - Bon, allez-y, dit Baley flegmatique. - Est-ce que l'on vous a assign une pouse ? - Je suis mari, mais non par assignation, autant que je sache. - Et je ne me trompe pas en pensant que vous voyez votre femme chaque fois que vous en avez envie, et qu'elle aussi vous voit, et que, ni l'un ni l'autre, n'y trouvez redire ? Baley acquiesa d'un hochement de tte. - Eh bien, lorsque vous la voyez, si vous avez seulement envie de... (Elle leva les mains. hauteur des paules, s'arrtant comme pour chercher un vocable appropri. Puis elle essaya une autre tournure :) Pouvez-vous toujours, n'importe quel moment... mais de nouveau sa phrase resta en suspens. Baley n'offrait pas le moindre secours. - Bon. Passons, dit-elle. Je ne sais pas pourquoi je vous ennuie avec ce genre de question pour l'instant. En avez-vous termin avec l'interrogatoire ? - Essayons encore une question, Glada, dit Baley. Laissons de ct le fait que personne ne pouvait voir votre mari. Supposez seulement que quelqu'un l'ait vu, qui aurait-ce pu tre ? - Inutile d'essayer de deviner. Personne, absolument personne. - Pourtant, il y a eu quelqu'un. L'inspecteur Gruer m'a dit qu'il avait des raisons de souponner une personne. Vous voyez bien, donc, qu'il doit exister une personne pour avoir vu votre mari. Un sourire las et sans joie s'baucha sur le visage de la jeune femme : - Je sais bien qui Gruer pense. - Ouf ! A qui alors ? Elle posa sa petite main sur sa poitrine - A moi.

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6 Rfutation de la thorie - J'aurais pu vous dire, Elijah, dit Daneel, prenant brusquement la parole, que cette conclusion tait absolument vidente. Baley lana un regard surpris son coquipier robot : - Pourquoi tait-ce si vident ? demanda-t-il. - La dame elle-mme reconnat qu'elle tait la seule personne qui avait, et la possibilit, et l'occasion de voir son mari. La situation sociale, sur Solaria, est telle qu'elle ne peut raisonnablement prtendre que quoi que ce soit d'autre puisse tre la vrit. Il est certain que l'inspecteur Gruer est en droit de croire, et mme doit croire, que la seule personne qu'un poux Solarien accepte de voir est sa propre pouse. Etant donn, alors, qu'une seule personne pouvait se trouver distance de perception directe, une seule personne pouvait porter le coup fatal, une seule donc pouvait tre le meurtrier, ou plus exactement la meurtrire. L'inspecteur Gruer, vous vous en souvenez, avait bien dit qu'une seule et unique personne pouvait avoir commis ce crime. Et toute autre tait, son avis, dans l'impossibilit matrielle la plus complte de le faire. Donc ? - Il a dit aussi, rtorqua Baley, que cette mme personne n'avait pu le commettre, elle non plus. - Ce par quoi il voulait probablement dire que l'on n'avait pas trouv d'arme sur les lieux du crime. Peut-tre Mme Delmarre serait-elle en mesure d'expliquer cette anomalie ? Il dsigna avec la froide politesse des robots la direction o Glada se trouvait, assise, toujours dans le champ de vision des deux enquteurs, les yeux baisss, les lvres serres. Jehoshaphat! pensa Baley, nous avons totalement oubli sa prsence. C'tait peut-tre la contrarit qui la lui avait fait oublier, la contrarit cause par Daneel et ses considrations d'une froide logique et dpourvues de tout sentiment. Ou peut 71

tre, se reprit-il, la contrarit de voir que lui, Baley, attaquait les problmes sous un angle trop sentimental. Il ne s'attarda pas tudier le dilemme, mais dit : - Je vous remercie, Glada. Ce sera tout pour le moment. Vous pouvez faire couper la liaison de la manire qui convient. Au revoir. Elle rpondit doucement : - En gnral, on se contente de dire : liaison termine, mais je prfre cet Au revoir . Vous semblez gn, Elijah. Je le regrette, parce que je me suis faite l'ide que les gens pensaient que j'avais commis ce crime. Aussi, vous n'avez pas de raison de ressentir la moindre gne. - Est-ce vous qui l'avez commis, Glada? coupa Daneel. - Non, dit-elle avec colre. - Au revoir donc. Elle disparut, alors que son visage restait encore marqu par la colre. Pendant un moment encore, Baley put ressentir l'emprise de ses extraordinaires yeux gris. Elle pouvait bien dire qu'elle s'tait faite l'ide que les gens la prenaient pour une meurtrire, mais c'tait un mensonge d'une vidence aveuglante. Sa colre parlait avec plus de sincrit. Baley se demanda de combien d'autres mensonges elle avait pu se rendre coupable. Maintenant, Baley se trouvait seul en compagnie de Daneel. - Fort bien, Daneel, dit-il, mais je ne suis pas encore compltement stupide! - Je n'ai jamais pens que vous l'tiez, Elijah. - Alors, dites-moi ce qui vous a pouss prtendre qu'on n'avait pas trouv l'arme du crime sur les lieux du meurtre. Jusqu' prsent, aucune preuve, rien de tout ce que j'avais pu apprendre ne pouvait nous induire le croire. - Vous avez parfaitement raison. Mais j'ai en ma possession des renseignements complmentaires dont vous n'aviez pas encore eu connaissance. - C'est bien ce que je pensais. Et quels sont ces renseignements ?

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- L'inspecteur Gruer avait dit qu'il nous adressait une copie du compte rendu de leur enqute. J'ai cette copie qui nous est arrive ce matin. - Et pourquoi ne pas me l'avoir montre ? - J'ai pens qu'il serait probablement plus fructueux que vous meniez votre enqute, tout au moins les prliminaires, selon vos ides personnelles, sans tre influenc par les conclusions d'autres personnes qui, de leur propre avis, n'ont pas obtenu de rsultat concluant. C'est parce que je trouvais moi-mme que mes dductions logiques risquaient d'tre modifies par ces conclusions que je n'ai pas pris part la discussion. Dductions logiques. Ces mots firent instantanment revenir l'esprit de Baley un fragment d'une conversation qu'il avait eue avec un roboticien. Un robot, avait dit ce spcialiste, est une crature logique dpourvue d'intelligence. - Vous avez tout de mme pris part la discussion sur la fin, remarqua-t-il. - Certes, Elijah, mais seulement parce que j'avais alors obtenu des preuves supplmentaires qui venaient confirmer les assertions de l'inspecteur Gruer. - Quelle sorte de preuves supplmentaires ? - Celles qui pouvaient se dduire du comportement apparent de Mme Delmarre elle-mme. - Ne parlez pas par nigmes, je vous prie, Daneel. - Considrez que, si cette dame tait coupable et s'efforait de prouver son innocence, il lui serait fort utile que l'enquteur charg de l'affaire soit port la croire innocente. - Oui. Et aprs ? - Si donc elle pouvait dformer le jugement de ce dernier en jouant sur ses points faibles, elle avait tout intrt le faire, n'est-ce pas ? - Tout ceci n'est qu'une hypothse. - Pas le moins du monde, repartit calmement Daneel. Vous avez remarqu, je pense, qu'elle n'a pas cess de concentrer sur vous toute son attention. - Comme c'est moi qui parlais...

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- Elle a fix son attention sur vous ds le dpart, bien avant mme qu'elle puisse deviner que ce serait vous qui parleriez. En ralit on aurait pu croire, en bonne logique, qu'elle penserait que moi, Aurorain, allais mener l'enqute. Et pourtant, c'est sur vous qu'elle a fix toute son attention. - Et vous en dduisez ? - Que c'tait sur vous, Elijah, que reposaient tous ses espoirs. Vous tiez un Terrien. - Qu'est-ce que cela vient faire l-dedans? - Elle avait tudi les murs de la Terre. Elle l'a laiss entendre plusieurs reprises. Elle savait de quoi je parlais quand je lui ai demand d'touffer la lumire du jour, aux premiers instants de l'entrevue. Elle n'a pas paru surprise et n'a pas manifest d'incomprhension, comme elle l'aurait certainement fait si elle n'avait eu une connaissance relle des conditions de la vie sur la Terre. - Eh bien ? - Etant donn qu'elle a tudi les murs de la Terre, il est tout fait rationnel de supposer qu'elle avait dcouvert un des points faibles des Terriens : elle ne doit pas ignorer que la nudit est taboue, et que de se montrer un Terrien en cette tenue ne peut le laisser indiffrent. - Mais... Mais elle a expliqu qu'en vision stro... - Oui, bien sr. Trouvez-vous cette explication bien convaincante ? Et c'est deux reprises qu'elle s'est laiss voir dans un tat vestimentaire que vous considrez comme incorrect. - Votre conclusion, donc, dit Baley, est qu'elle faisait tout son possible pour me sduire. Est-ce bien cela ? - Tout au moins essayer, par sduction, de vous faire vous dpartir de votre impassibilit professionnelle : c'est ce qui me semble. Et quoiqu'il me soit impossible de partager les ractions humaines des stimuli extrieurs, je croirais volontiers, si je m'en rfre ce qui est grav dans mes circuits mnmoniques, que cette dame possde tout ce qu'il faut pour exercer une puissante sduction physique. De plus, en juger par votre attitude, il me semble que vous en avez pris conscience et que vous preniez plaisir la contempler. J'ajouterai mme que Mme
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Delmarre avait correctement conjectur en supposant que cette faon d'tre vous prdisposerait en sa faveur. - Ecoutez-moi bien, dit Baley trs mal l'aise, il importe peu qu'elle ait eu tel ou tel effet sur moi. Je suis toujours un officier de paix, en pleine possession de mon sens du devoir et de la morale professionnelle. Mettez-vous bien cela dans la tte. Maintenant, voyons un peu ce compte rendu. Silencieusement, Baley tudia le compte rendu, ligne ligne, puis, ayant achev sa lecture, le retourna et le relut. - Ceci fait entrer en compte un nouvel lment, dit-il : le robot. Daneel Olivaw approuva de la tte. - Elle n'en a pas parl, remarqua Baley, pensif. - Vous n'avez pas pos correctement la question, dit Daneel. Vous lui avez demand si la victime se trouvait seule au moment o elle a dcouvert le corps. Vous lui avez demand si quelqu'un d'autre avait assist au meurtre. Un robot n'est pas quelqu'un d'autre. Baley acquiesa. S'il avait t, lui, le suspect, et qu'on lui ait demand qui d'autre se trouvait sur les lieux du crime, il ne lui serait pas venu l'ide de rpondre : personne d'autre que cette table ! - Je pense, reprit-il, que j'aurais d lui demander s'il y avait des robots prsents. (Au diable tout ce fatras ! Quelles questions faut-il poser et de quelle manire sur un monde aux coutumes diffrentes du vtre ?) - Quelle est la valeur lgale du tmoignage d'un robot, Daneel ? - Qu'entendez-vous par l ? - Est-ce qu'un robot peut porter tmoignage sur Solaria, et ses tmoignages sont-ils recevables ? - Pourquoi en douter ? - Un robot n'est pas un tre humain, Daneel ! Sur Terre, il ne peut tre un tmoin lgalement acceptable. - Oui, mais l'empreinte d'une chaussure est reue comme tmoignage valable, Elijah, quoique ce ne soit l quelque chose d'encore moins humain qu'un robot. Sur cette question, la position prise par les Terriens pche par illogisme. Sur Solaria,
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le tmoignage d'un robot, pourvu qu'il porte au fait, est recevable. Baley ne discuta pas ce point de droit. Il se prit la tte deux mains et repassa dans son esprit toute cette question de la prsence d'un robot. Au paroxysme de l'pouvante, Glada Delmarre, face au cadavre de son poux, avait appel des robots. Le temps qu'ils rpondent son appel, elle s'tait vanouie. Les robots avaient dclar l'avoir trouve l, ct du corps. Et il y avait, en outre, une autre prsence : celle d'un robot, un robot qui n'avait pas t appel et qui se trouvait dj l. Ce n'tait pas un robot de la domesticit habituelle. Nul autre robot ne l'avait vu antrieurement, ne connaissait ses capacits ou le rle qu'il devait remplir. Et l'on ne pouvait rien savoir de plus par le dit robot, il ne fonctionnait plus. Lorsqu'on l'avait dcouvert, ses mouvements n'taient plus coordonns, ni non plus, visiblement, le fonctionnement de son cerveau positronique. Il tait incapable de ragir d'une faon normale, tant par mot que par acte, n'importe quelle question, et, aprs une tude trs approfondie par un expert en robots, avait t considr comme irrcuprable irrmdiablement. La seule activit rvlant un semblant de coordination tait une phrase qu'il rptait sans arrt : Vous allez me tuer... Vous allez me tuer... Vous allez me tuer... Nulle arme qui et pu tre utilise pour fracasser le crne de la victime n'avait t dcouverte. - Bon! Eh bien, je vais manger, Daneel, dit brusquement Baley, et ensuite nous irons voir de nouveau l'inspecteur Gruer, ou le visionner plutt! Hannis Gruer tait encore table quand la liaison fut tablie. Il mangeait lentement, choisissant chaque bouche avec soin, parmi tout un dploiement de plats, les scrutant avec anxit, comme s'il et t en qute d un mlange secret qu'il trouverait succulent. Baley pensa Il doit bien avoir une paire de sicles derrire lui. Et manger doit tre plutt fastidieux son ge.

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- Je vous salue, messieurs, dit Gruer. Vous avez bien reu notre compte rendu ce que je vois. (son crne chauve luisait chaque fois qu'il se penchait vers la table pour prendre un horsduvre.) - Oui, merci. Et nous avons eu un entretien trs intressant avec Mme Delmarre galement, dit Baley. - Bien ! bien ! dit Gruer. Et alors, quelle conclusion en tirezvous, si vous en avez trouv une ? -Celle qu'elle est innocente, monsieur, dit Baley. Gruer releva la tte avec brusquerie : - Hein ? Baley rpta. - Mais pourtant, reprit Gruer, elle est la seule pouvoir l'avoir vu, la seule personne qui ait pu tre bonne distance pour... - Tout ceci m'a dj t dmontr, coupa Baley, mais aussi strictes que puissent tre les murs et les coutumes sociales sur Solaria, tout ceci n'apporte pas la moindre preuve formelle. Puis-je m'expliquer ? Du coup, Gruer en revint son repas. - Mais bien sr, je vous en prie. - Il faut trois lments pour un meurtre, dit Baley, et chacun d'eux est aussi important que les autres; ce sont : le motif, le moyen, l'occasion. Pour tablir une bonne instruction contre tout suspect, il faut avoir rponse ces trois questions. Maintenant, je vous accorde que Mme Delmarre a eu l'occasion de commettre ce crime. Quant au motif, je n'en ai pas dcouvert jusqu' prsent. Gruer haussa les paules : Nous non plus ! Et pendant un instant ses yeux se portrent sur Daneel, toujours silencieux. - Bon. Le suspect n'a donc pas de motif connu, mais peuttre est-ce un meurtrier par dmence temporaire. Nous pouvons laisser cette question de ct et continuer. Elle est dans le laboratoire, avec lui, et il y a prsomption d'un motif qui la pousse le tuer. Elle brandit quelque matraque, ou instrument contondant, d'un air menaant. Il se rend compte, au bout d'un instant, que sa femme a rellement l'intention de le frapper. En plein dsarroi, il lui crie : Vous
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allez me tuer ! et c'est ce qu'elle fait. Il se dtourne pour courir au moment mme o elle porte le coup : ce qui fracasse le bas du crne. Au fait, un docteur a-t-il examin le corps ? - Oui et non. Les robots ont appel un docteur pour s'occuper de Mme Delmarre et, cela va sans dire, il a regard le cadavre galement. - Ceci ne figure pas au compte rendu. - Ce n'tait pas ncessaire. L'homme tait mort. En fait, avant mme que le docteur ait pu visionner le cadavre, celui-ci avait t dvtu, lav et prpar pour tre incinr, selon la coutume. - En d'autres termes, les robots ont dtruit toutes les preuves ? dit Baley avec irritation. Puis : Vous avez dit : ait visionn . Il ne l'a donc pas vu ? - Grands Dieux! dit Gruer, quelle ide morbide! Il l'a visionn, videmment, sous tous les angles voulus et du plus prs possible, j'en suis sr. Dans certaines conditions, les docteurs ne peuvent faire autrement que de voir leurs patients, mais je ne puis absolument pas me figurer par quelle aberration il faudrait qu'ils voient des cadavres. La mdecine est une profession qui n'admet pas de rpugnance, mais mme les mdecins ont leurs limites. - Bon! bon! La question est la suivante : Le docteur a-t-il fait une dclaration sur la nature de la blessure ayant entran le dcs du Dr Delmarre ? - Je vois o vous voulez en venir. Vous pensez peut-tre que la blessure tait trop importante pour avoir pu tre faite par une femme ? - La femme est moins robuste que l'homme, monsieur, et Mme Delmarre est une femme de faible stature. - Elle est petite certes, mais athltique, je vous assure, inspecteur. En possession d'une arme de dimensions convenables, la force de gravit et le bras de levier feront la plus grande partie du travail. Et mme, ceci cart, on est surpris de ce dont une femme est capable dans une crise d'hystrie. Baley haussa les paules - Et cette arme dont vous parlez : o est-elle ?

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Gruer changea de position. Il tendit la main vers un verre vide : un robot pntra dans le champ de vision et emplit le verre d'un liquide incolore, qui se trouvait tre probablement de l'eau. Gruer conserva un moment le verre plein dans la main, puis le reposa, comme s'il avait chang d'avis et n'prouvait plus le besoin de se rafrachir. - Comme vous avez pu le lire dans le compte rendu, nous avons t absolument incapables de la dcouvrir. - Je sais bien ce qu'il y a dans le compte rendu. Mais je tiens tre plus que certain d'un petit nombre de choses. On a fait des recherches pour retrouver cette arme ? - Des recherches trs pousses. - Vous-mme? - Des robots, sous ma surveillance, par strovision tout le temps. Nous n'avons rien pu dcouvrir qui ait pu tre utilis comme arme. - Ceci rend bien faible votre rquisitoire contre Mme Delmarre, n'est-ce pas ? - Certes, rpondit Gruer calmement. C'est une chose, entre d'autres, que nous n'arrivons pas comprendre. C'est la seule raison pour laquelle nous n'avons pas entam de poursuites vis-vis de Mme Delmarre. C'est la seule raison qui m'ait fait dire que la coupable, elle non plus, n'avait pu commettre le crime. Je devrais peut-tre dire plutt : n'avait, apparemment, pas pu le commettre. - Apparemment ? - Il faut qu'elle se soit dbarrasse de l'arme d'une faon ou de l'autre. Et, jusqu' prsent, nous n'avons pas eu assez d'intelligence pour la dcouvrir. Baley dit, d'un air revche : - Vous avez envisag toutes les possibilits ? - Oui, je pense. - Je n'en suis pas si sr. Voyons un peu. On a utilis une arme pour fracasser le crne d'un homme : mais elle ne se trouve pas sur les lieux du crime. L'autre branche de l'alternative est donc que on l'a emporte. Ce n'est pas

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Rikaine Delmarre qui a pu l'emporter, puisqu'il est mort. Est-ce donc Glada Delmarre ? - Il faut que ce soit elle, rpondit Gruer. - Bon! Alors comment ? Lorsque les robots sont arrivs, elle gisait vanouie sur le plancher, ou elle feignait peut-tre d'tre vanouie ? De toute faon, elle tait l. Combien s'est-il coul de temps entre le meurtre et l'arrive du premier robot ? - Tout cela dpend de l'heure exacte du crime, et c'est ce que nous ignorons, fit Gruer avec une certaine gne. - J'ai lu votre compte rendu, monsieur. Il mentionne qu'un robot a fait tat d'un remue-mnage et d'un cri qu'il a identifi comme pouss par le Dr Delmarre. Apparemment donc, il tait le plus prs des lieux. Le signal d'appel s'est allum cinq minutes plus tard. Il a fallu ce robot moins d'une minute pour arriver sur place. (Baley se rappelait assez ses motions de voir arriver comme l'clair un robot peine avait-il t appel.) En cinq minutes, mme en dix, quelle distance Mme Delmarre aurait-elle pu emporter l'arme et revenir temps pour jouer l'vanouie ? - Elle aurait pu s'en dbarrasser dans un incinrateur ordures. - D'aprs le compte rendu, cet incinrateur a t visit. Le rayonnement gamma des rsidus tait insignifiant. Aucun objet des dimensions du poing n'y avait t dtruit depuis vingtquatre heures. - H ! Je le sais bien, dit Gruer, mais je vous offre cette solution simplement comme un exemple de ce qu'il tait possible de faire. - D'accord, dit Baley, mais il y a peut-tre une explication toute simple. Je suppose que tous les robots appartenant la domesticit des Delmarre ont t vrifis, tous, sans exception. - Oui, bien sr. - Et tous taient en bon ordre de marche ? - Oui. - Est-ce que l'un d'eux aurait pu emporter l'arme sans avoir conscience de ce que c'tait ? - Aucun d'eux n'a rien emport des lieux du crime. Ni n'a touch quoique ce soit d'ailleurs.
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- Pardon, mais c'est faux. Ils ont certainement emport le corps, et, avant, ils l'ont touch pour le prparer pour l'incinration. - Mais oui, bien sr. Mais cela n'a pas la moindre importance. Ils taient censs agir ainsi. Jehoshaphat ! jura Baley entre ses dents. Il avait beaucoup de mal conserver son calme. - Supposons maintenant, dit-il, que quelqu'un d'autre se soit trouv sur les lieux. - C'est impossible, se rcria Gruer, comment quelqu'un aurait-il os affronter la prsence corporelle du Dr Delmarre ? - J'ai dit supposons , cria Baley. Il n'est jamais venu l'esprit des robots qu'un importun ait pu tre prsent. Je ne pense pas quun seul d'entre eux se soit livr immdiatement la moindre recherche sur les terrains qui entourent la maison. Du moins, cela ne figure pas au compte rendu. - Il n'y a pas eu de recherches de faites jusqu'au moment o nous nous sommes inquits de l'arme. Mais cela est venu un long moment aprs. - Pas de recherches des traces laisses par un vhicule de surface ou arien sur le sol ? - Non. - Si donc quelqu'un s'tait arm d'assez de culot pour affronter la prsence corporelle du Dr Delmarre, comme vous dites, il aurait pu le tuer et repartir tout son aise. Personne ne l'et arrt ou mme remarqu. Et par la suite, il pouvait compter que tout un chacun affirmerait qu'il tait impossible qu'il y et quelqu'un. - Parce que c'est impossible, affirma Gruer d'un ton premptoire. - Encore une chose, dit Baley, une seule chose. Il y a un robot impliqu dans l'affaire : un robot tait prsent lors du meurtre. Pour la premire fois, Daneel s'interposa : le robot n'tait pas prsent lors du crime. S'il avait t l, le meurtre n'aurait pu avoir lieu.

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Baley se retourna stupfait. Et Gruer, qui avait repris son verre, comme s'il se disposait boire, le reposa pour regarder Daneel. - N'est-ce pas ? reprit Daneel. - Je suis tout fait d'accord avec vous, dit Gruer. Un robot se serait interpos pour viter qu'un tre humain n'en blesst un autre. C'est la Premire Loi. - Bon, dit Baley, je vous l'accorde. Mais il devait se trouver tout prs des lieux, puisqu'il s'y trouvait dj quand les autres robots sont arrivs. Disons qu'il se trouvait dans la pice ct. Reprenons donc ainsi : Le meurtrier s'avance sur Delmarre et celui-ci s'crie : Vous allez me tuer. Les robots de la domesticit n'ont pas entendu les paroles : tout au plus, ils ont entendu un cri. Aussi, comme on ne les avait pas appels, ne sont-ils pas venus. Mais le robot en question, lui, a entendu la phrase, en a saisi le sens, et sous l'empire de la Premire Loi est arriv aussitt, sans avoir t appel. Mais trop tard. Trs probablement, il a d voir le meurtre se commettre. - Il doit, en effet, avoir assist aux derniers instants, reconnut Gruer. Et c'est ce qui l'a dtraqu. De voir un humain subir une blessure, sans tre intervenu, est enfreindre la Premire Loi, et selon les circonstances une telle infraction entrane des avaries plus ou moins graves dans le cerveau positronique. Et, dans le cas prsent, les avaries ont t irrmdiables. Et Gruer se mit contempler le bout de ses ongles tandis qu'il faisait machinalement tourner son verre entre ses doigts. - Donc, dit Baley, le robot a t tmoin du crime. L'a-t-on interrog ? - Pour quoi faire ? Il tait totalement dtraqu. Il ne savait plus dire que Vous allez me tuer! Je suis tout fait d'accord, jusqu' prsent, avec la reconstitution que vous venez de faire. Cette phrase reprsente certainement les dernires paroles prononces par Delmarre, qui se sont graves dans la conscience du robot alors que tout le reste tait dtruit. - Mais l'on m'a dit que la spcialit de Solaria porte sur les robots. N'y avait-il pas moyen de rparer ce robot ? Aucune possibilit de rafistoler tant soit peu ses circuits ?
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- Absolument rien, affirma Gruer sans hsitation. - Et o se trouve ce robot maintenant ? - A la ferraille, rpondit Gruer. Baley leva les sourcils. - C'est une affaire vraiment curieuse. Pas de motif, pas de possibilit, pas de tmoin et pas de preuve! Et l mme o il y avait un dbut de preuve, on l'a dtruit. Vous n'avez qu'une personne suspecte, que tout le monde s'accorde pour affirmer coupable : ou, tout au moins, tout le monde s'accorde pour prtendre que personne d'autre ne peut l'tre. C'est visiblement une opinion que vous partagez vous aussi. Donc, reste une seule question : pourquoi m'avoir fait venir ? Gruer frona les sourcils : - Vous semblez bien mu, monsieur Baley, et se tournant brusquement vers Daneel : Monsieur Olivaw ? - Oui, inspecteur Gruer... - Voudriez-vous, je vous prie, faire le tour de toute la maison et vrifier que toutes les fentres sont bien closes et voiles. L'inspecteur Baley ressent peut-tre les effets, pernicieux pour lui, des espaces libres. Cette affirmation ahurit Baley. Son premier mouvement fut de contredire Gruer et de prier Daneel de rester o il tait, quand, alors mme qu'il ouvrait la bouche, il se rendit compte que le ton de Gruer dnotait une grande anxit et qu'il semblait le supplier du regard. Il resta coi et laissa Daneel quitter la pice. Ce fut aussitt comme si un masque tait tomb, rvlant le vrai visage transi et apeur. - Oui! Plus facile que je ne l'imaginais! J'avais retourn le problme sous toutes ses faces pour vous voir seul seul. Mais je n'aurais jamais os croire que l'Aurorain quitterait la pice sur une simple demande. Pourtant, je n'ai rien trouv d'autre dire. - Bon, fit Baley. Eh bien! je suis tout seul maintenant. - Je ne pouvais parler librement en sa prsence, dit Gruer. C'est un Aurorain et il se trouve ici parce que nous avons t contraints d'accepter sa venue si nous voulions bnficier de vos services.
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Le Solarien se pencha : - Il y a davantage dans cette affaire qu'un simple meurtre. Ce qui m'intresse le plus n'est pas qui a commis le meurtre, mais il y a des divergences politiques sur Solaria, des organisations secrtes... Baley ouvrit de grands yeux : - Vous ne pensez pas que je puisse vous tre utile dans ce genre de questions? - Si, vous le pouvez. Maintenant, coutez bien ceci : le Dr Delmarre tait un Traditionaliste. Il avait foi en les vieilles coutumes, les bonnes coutumes. Mais, parmi nous, se dressent maintenant de nouvelles forces, des forces prises de changements, et on a fait taire dfinitivement le Dr Delmarre. - C'est Mme Delmarre qui l'a tu ? - Elle a d tre la main, mais peu importe. Ce qui est plus grave, beaucoup plus grave, c'est qu'il y a une conspiration derrire elle. - Vous croyez ? En avez-vous des preuves ? - Des preuves trs vagues, hlas! Et je n'y puis rien. Rikaine Delmarre avait dcouvert un petit quelque chose. Il m'avait affirm que ses preuves tiendraient, et je le crois. Je le connaissais assez pour savoir qu'il n'tait ni un illumin ni un naf. Malheureusement, il ne m'en avait dit que fort peu. Il voulait, bien sr, avoir termin son enqute avant de soumettre l'ensemble de la question aux autorits3 Il devait d'ailleurs toucher au but, sinon ils n'auraient pas os courir le risque de s'en dbarrasser par une pareille boucherie. Nanmoins, Delmarre m'avait prvenu d'une chose, toute l'humanit tait en danger. Baley se sentit pris de vertige. Pendant un instant, ce fut comme s'il coutait Minnim de nouveau, mais une autre chelle. Est-ce que tout un chacun, sans exception, allait s'en remettre lui pour carter les dangers d'envergure cosmique ? - Pourquoi pensez-vous que je puisse vous apporter une aide quelconque ? demanda-t-il. - Parce que vous tes un Terrien, dit Gruer. Comprenezvous? Nous, sur Solaria, n'avons aucune exprience de cette

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sorte de choses. Pour ainsi dire, nous ne comprenons pas les gens. Nous sommes trop peu nombreux ici. Il parut assez gn : - Ce que je vous dis l ne me plat gure, monsieur Baley. Mes collgues se moquent de moi et mme certains s'emportent, mais c'est vraiment l une ide laquelle je tiens. Je crois que les Terriens se doivent de comprendre les gens infiniment mieux que nous, du simple fait qu'ils vivent tant les uns sur les autres. Et, parmi eux, un dtective doit tre celui qui les comprend le mieux. N'est-ce pas vrai ? Baley hocha la tte, mais ne dit mot. Gruer continua : - En un sens, ce meurtre a t quelque chose d'heureux. Je n'ai pas os parler aux autres de l'enqute laquelle se livrait Delmarre, tant donn que je ne savais pas s'il n'y en avait pas de compromis dans la conspiration, et Delmarre lui-mme ne voulait donner aucun dtail tant que son dossier n'tait pas complet. Et mme si Delmarre avait achev sa tche, comment aurions-nous d traiter la question par la suite ? Comment doiton agir vis--vis d'tres humains qui vous sont hostiles ? Je l'ignore. Ds le dbut, j'ai senti qu'il nous fallait un Terrien. Quand j'ai entendu parler des rsultats que vous aviez obtenus dans ce meurtre de Spacetown sur Terre, j'ai su que c'tait vous dont nous avions besoin. Je me suis mis en rapport avec Aurore, parce que vous aviez travaill en troite coopration avec des personnes de chez eux, et par l'intermdiaire d'Aurore j'ai essay d'entrer en contact avec les Gouvernements de la Terre. Mais mes collgues se refusaient absolument y consentir. Puis ce meurtre est survenu, et ce fut un choc suffisant pour qu'ils m'accordent le consentement dont j'avais besoin. Dans l'tat o ils taient ils auraient consenti n'importe quoi! Gruer hsita, puis ajouta : - Demander l'aide d'un Terrien n'est pas une chose agrable, mais il faut que je le fasse. Rappelez-vous bien, quoi qu'il puisse arriver, que l'humanit est en danger. La Terre comme les autres plantes. - Alors, pensa Baley, la Terre est menace de deux cts. Il n'y avait pas s'y tromper, la sincrit angoisse de Gruer.
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Mais si ce meurtre avait t le fait d'un heureux hasard pour fournir Gruer le prtexte dont il avait si ardemment besoin, pour raliser ses desseins, tait-ce uniquement le fruit du hasard ? Cela ouvrait quelques nouvelles perspectives qui ne transparurent ni dans le visage, ni dans les yeux, ni dans le timbre de Baley. - On m'a envoy ici, dit-il, pour vous aider, monsieur. Comptez sur toute mon aide dans la mesure de mes faibles moyens. Finalement, Gruer porta sa bouche la boisson si longtemps diffre, puis, regardant Baley par-dessus le bord du verre : - Bon. Merci, dit-il, mais pas un mot de tout cela l'Aurorain, je vous prie. On ne sait jamais si Aurore ne fait pas partie de la conspiration. En tout cas, ils ont manifest un intrt extraordinairement marqu pour cette affaire. Ainsi ils ont insist pour que M. Olivaw fasse quipe avec vous. Aurore est une plante puissante : nous nous sommes inclins. D'aprs eux, la prsence de M. Olivaw vient simplement de ce qu'il a travaill avec vous, mais ce peut aussi bien tre parce qu'ils entendent avoir sur place, un homme eux sur lequel ils puissent compter. Hein! Il but petites gorges, le regard toujours fix sur Baley. Baley passa la paume de sa main sur sa joue maigre, se massant d'un air pensif : - Maintenant, si tel est votre... Il n'acheva pas, mais bondit de son fauteuil et se prcipitait dj vers l'autre avant de se souvenir que ce n'tait qu'une image qu'il avait en face de lui. Car Gruer, les yeux fixs sur la boisson, se tenait la gorge deux mains, haletant avec effort : a... brle... brle. Le verre s'chappa de ses mains, se vidant de son contenu. Et Gruer tomba de tout son long, le visage tordu de souffrance. 7 Un praticien peu press
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Daneel se tenait sur le pas de la porte : - Que se passe-t-il, Eli... ? Mais nulle explication ne fut ncessaire et la voix de Daneel devint brusquement un organe puissant et vibrant : - Robots de Hannis Gruer. Votre matre est bless. Robots ! Aussitt une silhouette mtallique se prcipita dans la salle manger, puis, une ou deux minutes ensuite, toute une douzaine entra. A trois ils emportrent dlicatement Gruer. Et les autres se mirent diligemment rparer le dsordre et ramasser toute la vaisselle qui jonchait le sol. Brusquement, Daneel leur cria : - Vous l, les robots, laissez-moi toute cette vaisselle. Organisez des recherches. Fouillez toute la maison pour voir s'il s'y trouve un tre humain. Alertez tous les robots qui peuvent se trouver l'extrieur, qu'ils inspectent jusqu'aux plus petites portions du domaine. Si vous apercevez un matre, retenez-le. Sans le molester (avertissement superflu, pensa Baley), mais ne le laissez pas s'chapper non plus. Si vous ne dcouvrez la prsence d'aucun matre, faites-le-moi savoir. Je reste branch sur cette frquence de strovision. Puis, comme les robots se dispersaient, Elijah murmura l'adresse de Daneel : - Ce n'est l qu'un commencement. Il a t empoisonn, c'est certain. - Oui. C'est l'vidence mme et la seule chose dont nous puissions tre srs, Elijah. Et Daneel s'assit avec difficult, comme s'il prouvait des douleurs dans le genou. Baley ne l'avait jamais vu se laisser aller ainsi, ou tre un instant en proie quelque chose d'aussi humain qu'un rhumatisme du genou. - De voir un tre humain subir une souffrance dtraque mes rouages, se plaignit Daneel. - Mais il n'y avait rien que vous puissiez faire pour l'viter. - Je le sais bien. Pourtant, j'ai l'impression d'avoir certains de mes circuits mentaux obstrus. En termes humains, j'prouve ce qui pour vous serait un choc motionnel.
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- S'il en est ainsi, il vous faut le surmonter, conseilla Baley qui manquait totalement de patience et de compassion pour un robot motif. Nous avons nous proccuper, pour le moment, d'une vtille : qui est responsable ? Car il n'y a pas d'empoisonnement sans empoisonneur. - Ce peut tre une intoxication alimentaire. - Une intoxication alimentaire accidentelle ? Sur un monde aussi aseptis que celui-ci ? Allons donc! En outre, le poison tait mlang un liquide, et les symptmes ont t brutaux et dfinitifs. C'tait bel et bien une bonne dose de poison. Ecoutez, Daneel, je m'en vais faire un tour dans la pice ct, histoire de rflchir un peu tout cela. Vous, appelez Mme Delmarre. Assurez-vous qu'elle est bien chez elle et vrifiez la distance qui spare ses domaines de ceux de Gruer. - Penseriez-vous maintenant que... Baley leva la main : - Pour l'instant, trouvez-moi la rponse ce que je viens de vous demander. Il sortit de la pice, en qute d'un peu d'isolement. Il tait vraisemblable que, sur un monde comme Solaria, deux tentatives de meurtre, aussi troitement lies dans le temps, n'aient pas d'autres corrlations entre elles. Et si donc il y avait une corrlation quelconque, le postulat le plus vident consistait admettre pour vraie la thorie de Gruer sur une conspiration. Baley sentit les petits frmissements habituels l'envahir. Il tait venu sur ce monde avec, en tte, les seuls ennuis de la Terre en sus des siens : le meurtre, en lui-mme, n'tait alors qu'un pisode assez lointain, mais maintenant l'enqute allait rellement prendre corps et il en fit saillir ses maxillaires. Aprs tout, le meurtrier, ou les meurtriers (ou la meurtrire) avait frapp, lui prsent. Et cela l'irritait profondment. Etait-il donc une quantit si ngligeable ? Son orgueil professionnel en tait atteint, il s'en rendait compte et s'en flicitait. Enfin, il avait maintenant une autre raison d'aller jusqu'au bout de cette histoire de meurtres, sans mme s'inquiter des dangers qui pouvaient menacer la Terre. Daneel avait russi le retrouver et s'avanait vers lui :

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- J'ai fait ce que vous aviez demand, Elijah. J'ai parl Mme Delmarre, par strovision. Elle est bien chez elle, quelque quinze cents kilomtres du domaine de l'inspecteur Gruer. - Je la verrai moi-mme plus tard, dit Baley, oui, enfin je la visionnerai. (Puis, regardant Daneel d'un air pensif :) Croyezvous qu'elle soit implique dans ce nouveau crime ? - Pas d'une manire directe apparemment, Elijah. - Ce qui sous-entend qu'elle le serait d'une manire indirecte, n'est-ce pas ? - Elle peut avoir persuad quelqu'un d'autre de le faire pour elle. - Quelqu'un d'autre, sursauta Baley. Qui ? - Je l'ignore absolument, Elijah. - Si quelqu'un avait agi sa place, le quidam en question devrait se trouver sur les lieux du crime. - Oui, rpondit Daneel. Il a bien fallu qu'il y ait quelqu'un sur place pour verser le poison dans le liquide. - N'est-ce pas possible que la boisson empoisonne ait t prpare plus tt dans la journe ? Peut-tre mme beaucoup plus tt ? - C'est une question que j'ai dj envisage, Elijah, repartit Daneel avec calme. Et c'est pourquoi j'ai utilis le mot d'apparemment quand j'ai affirm que Mme Delmarre n'tait pas directement implique dans ce crime. Il est du domaine du possible qu'elle ait t prsente en cet endroit un moment antrieur de la journe. Il serait bon, je pense, de vrifier son emploi du temps. - D'accord, nous le ferons. Nous vrifierons si elle a t physiquement prsente l un moment quelconque. Baley se mordait les lvres de plaisir. Il s'tait dj dout que la logique des robots, par certains cts, tait assez dficiente. Maintenant, il en tait convaincu. Comme disait le roboticien : Ils sont logiques, mais non intelligents . - Revenons au salon de conversation, reprit-il, et remettezmoi en liaison avec le domaine de Gruer.

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La pice resplendissait d'ordre et de nettet. Il ne restait pas le moindre vestige du drame qui s'tait droul moins d'une heure plus tt, des affres d'un homme tortur par le poison. Trois robots restaient l, le dos au mur, dans l'habituelle attitude des robots, tmoignant d'un respectueux dvouement. - Quelles nouvelles avez-vous de l'tat de votre matre ? demanda Baley. Le second des trois robots rpondit : - Le docteur s'occupe de lui, matre. - Par strovision, ou son chevet ? - Par strovision, matre. - Quelles sont les conclusions du docteur ? Survivra-t-il ? - Ce n'est pas encore sr, matre. - La maison a-t-elle t fouille ? reprit Baley, en changeant de sujet. - De fond en comble, matre. - Y avait-il le moindre signe de la prsence d'un autre matre que le vtre ? - Non, matre. - Ou le moindre vestige d'une prsence trangre dans les heures qui ont prcd ? - Aucun matre. - On fait des recherches sur les terres du domaine ? - Oui, matre. - Quels rsultats, jusqu' prsent ? - Aucun, matre. Baley hocha la tte, et demanda : - Je voudrais parler au robot qui a servi table ce soir. - Il a t mis de ct pour rvision. Ses ractions sont dsordonnes. - Est-il en mesure de parler ? - oui, matre. - Faites-le venir ici sans retard, dans ce cas... Mais, du retard, il y en eut, et Baley allait commencer dire : J'ai demand... lorsque Daneel s'interposa doucement : - Tous ces robots de type solarien sont relis entre eux par radio. Le robot dont vous dsirez la prsence s'est trouv appel

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aussitt. S'il se montre lent venir, c'est en raison de troubles locomoteurs, dus ce qui vient de se passer. Baley n'insista pas. Il aurait d penser de lui-mme aux liaisons radio de robot robot. Dans un monde aussi abandonn l'emprise des robots, il fallait bien qu'il existt, entre eux, quelque moyen de communication indpendant pour viter les incidents inhrents ce systme. Cela expliquerait pourquoi une douzaine de robots pouvaient arriver lorsque l'on avait appel un robot, mais uniquement si leur prsence se rvlait ncessaire. Un robot fit son entre, boitant, une jambe paralyse. Baley se demanda pourquoi, puis haussa les paules. Mme chez des robots aussi primitifs que ceux fabriqus sur Terre, les ractions une perturbation du cerveau positronique ne se manifestaient jamais d'une manire aussi vidente au profane. Un circuit hors d'tat de fonctionner pouvait interdire l'usage d'une jambe, comme dans ce cas, et ce fait serait d'une signification aveuglante pour le roboticien, mais absolument incomprhensible pour quiconque d'autre. En prenant mille prcautions, Baley demanda : - Vous rappelez-vous un liquide incolore, contenu dans une carafe pose sur la table de votre matre, dont vous avez vers une petite quantit dans un verre lui destin ? - Vi, mate, rpondit le robot. Allons bon, il est retomb en enfance , pensa Baley. - Quelle tait la nature de ce liquide ? - C'tait l'eau, mate. - Juste de l'eau, rien d'autre ? - Juste l'eau, mate. - O la prenez-vous ? - Au robinet du rzevoi, mate. - La carafe est-elle reste longtemps dans la cuisine avant que vous l'ameniez table ? - Le mate il voulait boi pas trop froid, mate. Il avait dit toujou qu'on ti l'eau une heur avant le epas. Mais, comment donc, pensa Baley. Comme-a, ceux qui taient au courant...

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- Bon, dit-il. Que l'un des robots m'appelle le docteur qui visionne votre matre ds que le praticien sera en mesure de me parler. Pendant ce temps, qu'un autre vienne m'expliquer le fonctionnement du robinet du rservoir. Je veux tout savoir de l'alimentation de cette maison en eau. Le docteur se rendit libre assez rapidement. C'tait l'homme de l'espace le plus g que Baley ait jamais rencontr, ce qui voulait dire, pensa Baley, qu'il avait peut-tre plus de trois sicles d'existence. Les veines ressortaient sur ses mains, et ses cheveux, coups en brosse, taient d'un blanc neigeux. Il avait la manie de taper de l'ongle sur ses dents aurifies de devant, ce qui donnait un petit cliquetis que Baley trouva exasprant. Il s'appelait Altim Thool. - Heureusement, dit le docteur, il a pu rejeter une grande partie du poison. Mais il n'est pas sr qu'il vive. C'est un accident tragique. Et il poussa un profond soupir. - Quel poison est-ce, docteur ? demanda Baley. - Je ne saurais vous le dire (clic-clic-clic-clic...). - Hum! fit Baley. Et comment le soignez-vous donc ? - Une stimulation directe du systme neuromusculaire pour viter la paralysie, mais, part cela, je laisse la nature le soin de le gurir. (Sur son visage, la peau lgrement olivtre comme un cuir extrapatin par le temps, se dessina une expression de dsarroi :) Nous n'avons pas l'exprience de ce genre de choses. Je ne me souviens pas, en deux cents ans de pratique, avoir rencontr une histoire pareille. Baley le dvisagea avec mpris : - Vous savez, tout de mme, qu'il existe des substances qui sont des poisons pour l'homme, non ? - Oh! oui (clic-clic). N'importe qui sait cela. - Vous avez bien des dictionnaires de rfrences, microfilms : vous pourriez y trouver le moyen d'accrotre vos connaissances en la matire. - Mais cela prendrait des journes entires. Il existe une telle varit de poisons minraux. Nous utilisons les insecticides chez nous, et il n'est pas impossible d'obtenir des toxiques bactriens. Mme avec les symptmes intgralement
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microfilms, il faudrait beaucoup trop de temps pour runir l'quipement de laboratoire et dcouvrir les techniques permettant de les tudier. - Eh bien, si sur Solaria personne ne sait rien, dit Baley, d'un air plutt rbarbatif, je vous suggre de vous mettre en rapport avec d'autres mondes et de voir s'ils ont des connaissances plus compltes sur cette question. Entre-temps, vous feriez mieux d'analyser le rservoir d'eau du domaine et d'y rechercher des traces de poison. Baley n'hsitait pas malmener un vnrable Spacien lui enjoignant de faire telle et telle chose comme si le praticien n'et t qu'un robot, sans se soucier le moins du monde d'une telle inconvenance. D'ailleurs, le Spacien ne la relevait pas non plus. Le Dr Thool rpondit, lair dubitatif : - Mais comment le rservoir pourrait-il bien avoir t empoisonn ? Je suis persuad qu'il ne l'est pas. - C'est probable, oui, reconnut Baley, mais analysez-le de toute faon, pour plus de sret. Effectivement, la probabilit d'un empoisonnement du rservoir tait fort mince. Les explications du robot lui avaient prouv que c'tait l encore un exemple type de l'autarcie solarienne. L'eau provenait de n'importe quelle source et tait ensuite rendue potable. Les micro-organismes qu'elle pouvait contenir taient filtrs, les matires inorganiques limines. On lui donnait, ensuite, l'oxygnation convenable, ainsi que les oligo-lments une concentration favorable aux besoins du corps humain. Il tait hautement improbable que la moindre trace de poison puisse chapper aux diffrents filtres de contrle. Nanmoins, si l'on tablissait irrfutablement la salubrit du rservoir, on avait alors en main un lment essentiel de l'enqute : le temps, c'est--dire cette question d'une heure, juste avant le repas, o la carafe (expose l'air libre, pensa Baley avec rpulsion) avait t laisse tidir pour satisfaire aux manies de Gruer. Mais le Dr Thool, fronant les sourcils, tait en train de demander :
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- Comment vais-je faire pour cette analyse du rservoir ? - Jehoshaphat! Amenez un animal avec vous. Injectez-lui dans les veines, ou faites-lui boire, un peu d'eau prise au robinet de ce rservoir. Vous avez une cervelle, non ? Alors, servezvous-en ! Et faites-en de mme avec ce qui reste d'eau dans la carafe. Si celle-l est empoisonne, ce qui est des plus certain, effectuez les analyses prcises dans les microfilms de rfrences. Trouvez les expriences les plus simples, mais faites enfin quelque chose! -Oui, oui, mais, mais quelle carafe ? - La carafe contenant l'eau qu'il a bue. La carafe que le robot a utilise pour lui servir boire. - Mais, mon Dieu! Je pense qu'elle doit tre rince et range. Les domestiques ne l'ont certainement pas laiss traner. - Non, bien sr, grommela Baley. (Impossible de conserver une preuve avec ces robots, toujours presss de la dtruire au nom de l'ordre qui doit rgner dans la maison. Il aurait d leur ordonner de mettre cette carafe de ct, mais, voil, cette vie-l n'tait pas la sienne et il ragissait toujours contretemps.) Finalement, on vint rendre compte que le domaine Gruer, fouill dans tous ses recoins, s'tait rvl vierge de toute prsence humaine intruse. - Cela ne fait qu'obscurcir l'nigme, Elijah, dit Daneel. Car il semble bien qu'alors personne n'a pu assumer le rle d'empoisonneur. Baley, plong dans ses penses, l'entendit vaguement et rpondit : Quoi ? Ah oui. Oh non, pas du tout, pas du tout, au contraire, cela simplifie les choses , sans donner de plus amples explications, car il n'ignorait pas que Daneel serait incapable de comprendre ce qui tait une vrit vidente pour Baley, et plus encore d'y croire. D'ailleurs, Daneel ne sollicita pas d'explications. Il et empit sur les penses d'un humain, conduite inconcevable chez un robot. Baley dambulait de long en large, sans repos. Il redoutait l'arrive du sommeil, car alors ses craintes des grands espaces reprenaient vigueur, tandis que ses regrets de la Terre
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croissaient en proportion. Il se sentait pris d'un dsir fivreux d'action. S'adressant Daneel, il dit : - Je ferais aussi bien de rencontrer de nouveau Mme Delmarre. Que le robot tablisse la liaison en strovision. Ils se dirigrent vers le salon de conversation et Baley regarda le robot agir avec des gestes prcis de ses doigts mtalliques agiles. Il tait dans une sorte de stupeur o ses penses s'estompaient et il reprit conscience avec un sursaut d'tonnement lorsqu'une table dlicatement dresse pour le dner emplit brusquement la moiti de la pice. - Hello, fit la voix de Glada, qui un instant plus tard pntrait dans leur champ de vision et s'asseyait la table. - Comme vous paraissez tonn, Elijah ! C'est pourtant l'heure du dner. Et je suis habille d'une manire dcente cette fois, n'est-ce pas ? Effectivement, elle l'tait. Sa robe, d'un bleu clair, descendait en plis moirs le long de ses membres jusqu'aux poignets et aux chevilles. Elle portait autour du cou et sur les paules une charpe jaune, lgrement plus claire que ses cheveux, maintenant coiffs en ondulations strictes. - Je n'avais pas l'intention de vous troubler dans votre repas, dit Baley. - Je n'ai pas encore commenc. Pourquoi ne me tiendriezvous pas compagnie ? - Vous tenir compagnie ? dit Baley en la considrant avec curiosit. Elle se mit rire : - Que vous tes drles, vous les Terriens. Je ne vous dis pas de me tenir compagnie par votre prsence effective. Comment seriez-vous en mesure de le faire ? Non, ce que je veux dire, c'est que vous alliez dans votre propre salle manger, et l, vous et l'autre l-bas, pourrez dner avec moi. - Mais, si je quitte... - Ne vous inquitez pas. Votre technicien en strovision peut conserver la liaison.

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Ce que Daneel approuva de la tte. Alors, quoique ayant des doutes, Baley tourna les talons et se dirigea vers la porte. Glada, la table, le couvert et les dcorations de table suivirent. Glada sourit pour l'encourager : - Vous voyez. Votre technicien nous garde en liaison continue. Baley et Daneel montrent par un tapis roulant que Baley ne se souvenait pas avoir jamais emprunt. Visiblement, il y avait plusieurs chemins pour se rendre d'une pice l'autre dans cette demeure de cauchemar et il n'en connaissait que quelques-uns. Mais Daneel, bien sr, les connaissait tous. Et, se dplaant au travers des murs, quelquefois en dessous du plancher, quelquefois planant au-dessus, suivaient toujours Glada et la table de salle manger. A un moment donn, Baley s'arrta et murmura : - Ceci demande un certain entranement. - Vous avez le vertige ? demanda aussitt Glada. - Oui, un peu. - Bon, alors je vais vous dire ce que nous allons faire : pourquoi ne pas ordonner votre technicien de bloquer la transmission ici mme ? Puis, lorsque vous serez dans votre salle manger et que vous serez prts et tout en ordre, il nous remettra en liaison. - Je vais m'en occuper, Elijah, dit Daneel. Leur propre table tait dresse lorsqu'ils arrivrent dans la salle manger, les assiettes pleines d'une soupe fumante, o nageaient, dans le brun potage, des morceaux de viande coups en ds. En plein milieu de la table, une imposante volaille rtie attendait d'tre dcoupe. Daneel donna quelques ordres brefs au robot qui faisait office de matre d'htel et, avec rapidit, sans heurt, les deux couverts, qui taient dj mis, furent cte cte, au mme bout de la table. Comme si cette nouvelle disposition des convives avait t un signal, le mur d'en face sembla s'enfoncer, la table s'allonger et Glada se trouva assise l'autre bout. Les deux salles, les deux tables se rejoignaient avec une telle perfection, que n'eussent t les diffrences des tapisseries au mur, des tapis sur le
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plancher et des services de table, on aurait facilement pu croire qu'ils dnaient tous trois la mme table. - Voil, dit Glada avec satisfaction. C'est confortable, n'estce pas ? - Tout fait, rpondit Baley. (Avec prcaution, il gota au potage, le trouva succulent et se servit plus copieusement.) - Vous savez ce qui vient d'arriver l'inspecteur Gruer? Son visage, aussitt, s'obscurcit de gne et elle reposa sa cuiller. - N'est-ce pas terrible ? Ce pauvre Hannis! - Vous l'appelez par son prnom. Vous le connaissez bien ? - Je connais tous les gens importants sur Solaria. Tous les Solariens, ou peu prs, se connaissent videmment. Evidemment, bien sr, se dit Baley. Combien y en a-t-il au fait ? - Peut-tre, alors, connaissez-vous le Dr Altim Thool. C'est lui qui soigne Gruer, reprit-il. Glada eut un petit rire discret. Le robot matre d'htel lui coupa sa viande et lui servit des petites pommes de terre dores et des carottes en tranches. - Mais bien sr, que je le connais. C'est lui qui s'est occup de moi. - Il s'est occup de vous quand ? - Juste... Juste aprs l'histoire. Ce qui est arriv mon mari, veux-je dire. Baley la regarda avec tonnement : - Mais il n'y a donc qu'un seul docteur sur cette plante ? - Non, bien sr, et pendant un moment elle remua les lvres comme si elle comptait intrieurement. Il y en a au moins dix. Et il y a un jeune homme, que je connais, qui fait des tudes de mdecine. Mais le Dr Thool est l'un des meilleurs praticiens. C'est lui qui a le plus d'exprience. Pauvre vieux Dr Thool! - Pourquoi pauvre ? - Eh bien, vous voyez ce que je veux dire. C'est un travail rpugnant d'tre un docteur. Quelquefois, vous vous trouvez oblig de voir en personne les gens que vous soignez, mme de les toucher. Mais le Dr Thool semble s'y tre rsign et il n'hsite pas voir ses clients en personne quand il estime qu'il
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le doit. C'est toujours lui qui s'est occup de moi, depuis que j'tais toute gosse, il a toujours t si gentil, si doux et, franchement, je me dis que cela ne me ferait presque rien s'il se trouvait oblig de me voir effectivement. Ainsi, il m'a vue en ralit l'autre fois. - Aprs la mort de votre mari, si je comprends bien ? - Oui. Vous pouvez vous faire une ide de ce qu'il a d prouver en voyant le cadavre de mon mari et moi tendue ct. - Mais l'on m'avait dit qu'il s'tait occup du corps par strovision, dit Baley. - Du corps, oui. Mais aprs s'tre assur que j'tais bien vivante, et hors de tout danger, il ordonna aux robots de me mettre un oreiller sous la tte, de me faire une piqre quelconque puis de sortir de l. Et il est venu par avion raction. A raction, vous entendez! Cela lui a pris moins d'une demi-heure, et il s'occupa de moi et s'assura que tout allait bien. J'tais si tourdie quand il est venu que j'tais sre que je ne l'apercevais que par strovision, vous vous rendez compte; et ce n'est que lorsqu'il m'a touche que je me suis aperue qu'il tait l, en personne. J'ai pouss un de ces cris! Pauvre vieux doc! Il tait terriblement gn mais je savais bien que c'tait dans les meilleures intentions qu'il tait venu. Baley hocha la tte : - Je suppose que les docteurs n'ont pas grand-chose faire sur Solaria. - Heureusement non. - Je sais qu'il n'y a pas de maladies microbiennes, proprement parler. Mais les troubles du mtabolisme ? L'artriosclrose, le diabte, ou d'autres du mme genre ? - Oui, a arrive, et ce n'est pas bien beau lorsque de pareils troubles se produisent. Les docteurs peuvent rendre la vie plus supportable ces malheureux, tout au moins sur le plan physique. Mais c'est tout le moins. - Hein ! - Bien sr. Cela veut dire que l'analyse des chromosomes a t mene d'une faon insuffisante. Vous ne pensez pas que nous laissons des tares, comme le diabte, se dvelopper
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librement. Le malheureux qui tombe victime de ce genre de chose doit subir une nouvelle analyse trs dtaille. Le lien conjugal doit tre bris, ce qui est bien gnant pour l'autre poux. Et, bien sr, cela signifie pas de... pas..., et sa voix se perdit en un murmure : Pas d'enfant. - Pas d'enfant, rpta Baley sur un ton normal. Glada s'empourpra : - C'est une telle obscnit prononcer. Quel mot : des ... des enf... des enfants. - Avec un peu d'entranement, c'est un mot qui vient sans difficult, dit schement Baley. - Oui, mais si j'en prends l'habitude, un beau jour je le dirai devant un autre Solarien, et je ne saurai dans quel trou de souris disparatre! En tout cas, si le couple a eu des enfants (l, vous voyez, je l'ai dit encore une fois), il faut dcouvrir quels sont ces enfants et les examiner - au fait, c'tait l une des tches de Rikaine -, et... et puis cela fait des tas d'embarras. Bon, va pour Thool alors, pensa Baley. L'incomptence du praticien est la consquence normale d'un tel genre de vie, et n'a rien de sinistre. Rien d'obligatoirement sinistre. Donc rayer de la liste des suspects, mais d'un trait lger, pas d'une grande croix. Il regardait Glada se restaurer. Elle avait des mouvements prcis et dlicats, elle tait propre et son apptit semblait normal. (Sa propre volaille tait succulente. Sur un chapitre, tout au moins, la nourriture, il se laisserait volontiers gter par ces Mondes Extrieurs.) - Que pensez-vous de cet empoisonnement, Glada ? demanda-t-il. Elle releva la tte : - J'essaie de ne pas y penser. Il y a eu tellement de choses horribles rcemment. Et puis, ce n'est peut-tre pas un empoisonnement. - C'en est un... - Mais il n'y avait personne dans les environs. - Comment le savez-vous? - Il tait impossible qu'il y en et. Il n'a pas de femme, maintenant, depuis qu'il a atteint le nombre fix d'enf...., vous
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savez ce que je veux dire. Aussi, n'y avait-il personne pour verser le poison dans quoi que ce soit. Donc, comment aurait-on pu l'empoisonner ? - Mais on l'a empoisonn. C'est un fait et nul ne peut aller contre. Son regard se voila : - Faut-il supposer qu'il l'aurait fait lui-mme ? - J'en doute. Pourquoi l'aurait-il fait ? Et en public ? - Alors, il n'a pas pu l'tre, Elijah. C'est une impossibilit majeure. - Au contraire, Glada, rpondit Baley, on pouvait le faire trs facilement. Et je suis certain de connatre la manire dont on l'a fait. 8 Baley bluffe Glada sembla retenir sa respiration pendant un instant. Puis profra, lvres pinces, en une sorte de chuintement : - Je suis sre de ne pas voir comment. Savez-vous qui l'a empoisonn ? Baley acquiesa : - Celui-l mme qui a tu votre mari. - Vous en tes sr ? - Vous ne l'tes pas ? L'assassinat de votre mari fut le premier se produire de toute l'histoire de Solaria. Puis, un mois plus tard, survient un autre meurtre. Simple concidence, croyez-vous ? Deux meurtriers frappant un mois de temps sur un monde sans crimes. Considrez aussi que la seconde victime enqutait sur le premier meurtre et reprsentait donc un redoutable danger pour le criminel. - Oui! fit Glada en commenant son dessert, ajoutant entre deux bouches : Si vous le voyez de cette faon, je suis donc innocente. - Et pourquoi donc, Glada ?
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- Mais voyons, Elijah. Je n'ai jamais mme approch du domaine de Gruer, jamais de toute mon existence. Aussi, j'aurais certes bien t incapable d'empoisonner l'inspecteur Gruer. Et si je n'ai pas... bref, je n'ai pas non plus tu mon mari. Puis, comme Baley observait un silence glacial, sa vivacit sembla disparatre et des rides se formrent aux commissures de ses lvres : - Ce n'est pas votre avis, Elijah. - Je ne suis certain de rien, dit Baley. Comme je vous l'ai affirm, je connais la mthode utilise pour empoisonner Gruer. C'est ingnieux et n'importe qui, sur Solaria, peut l'avoir employe, n'importe qui, ft-il ou non sur les domaines de Gruer, les ait-il jamais approchs ou non. Glada serra les poings : - Prtendriez-vous que c'est moi ? - Ce n'est pas ce que j'ai dit. - C'est ce que vous sous-entendez ? (Ses lvres blanchissaient de colre et ses joues se marbraient.) C'est l tout ce que vous espriez de cette rencontre ? Me poser des questions insidieuses ? Me prendre en dfaut ? - Mais coutez!... - Vous paraissiez si compatissant, si comprhensif... espce de... espce de Terrien. Sa voix grave avait prononc ce dernier mot avec un grincement de crcelle. Le visage impassible de Daneel s'avana vers Glada . - Si vous voulez bien me pardonner, madame Delmarre, vous serrez ce couteau avec trop de vigueur. Vous pourriez vous blesser. Faites plus attention, je vous prie. Glada jeta un regard dment au petit couteau mouss et visiblement inoffensif qu'elle tenait la main. Puis elle le brandit d'un mouvement spasmodique. - Vous ne pouvez m'atteindre, Glada, dit Baley. - Qui voudrait vous atteindre ? Pouah ! glapit-elle, haussant les paules avec une rpulsion exagre, et elle s'cria : Coupez-moi cette liaison tout de suite.

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Cette dernire phrase devait s'adresser un robot hors du champ de vision, car aussitt Glada et le bout de sa salle manger disparurent, remplacs par le mur normal de la pice. - Ai-je raison de croire que vous envisagez la culpabilit de cette femme maintenant ? demanda Daneel. - Non, affirma Baley catgorique. Celui qui a commis ces crimes manifesterait d'autres traits de caractre que ceux de cette pauvre petite. - Elle s'emporte vite. - Et alors! Bien d'autres aussi! Souvenez-vous en outre qu'elle souffre d'une terrible tension nerveuse depuis un bon moment. Si je m'tais trouv soumis une telle tension et que quelqu'un se soit dress contre moi comme elle s'imagine que je me suis dress contre elle, je crois bien que je me serais livr d'autres violences que de brandir un mchant petit couteau. - Je n'ai pas t capable de dduire la technique de l'empoisonnement distance, reprit Daneel, bien que vous disiez l'avoir dcouverte. Baley trouva trs agrable de pouvoir lui rpondre : - Je me doute bien que vous n'en tes pas capable. Vous manquez d'un cerveau fait pour rsoudre ce genre d'nigme. Il pronona cette phrase d'un ton irrvocable et Daneel accepta la rebuffade aussi imperturbablement et gravement que d'habitude. - J'ai besoin de vous pour deux choses, Daneel, dit Baley. - Quelles sont-elles, Elijah ? - Tout d'abord, mettez-vous en rapport avec ce Dr Thool et demandez-lui quel tait l'tat de sant de Mme Delmarre l'poque o son mari fut assassin. Quelle avait t la dure du traitement et tout ce qui s'y rapporte ? - Est-ce quelque chose de bien dfini que vous recherchez ? - Non. J'essaie simplement de rcolter une moisson de renseignements et, sur ce monde, ce n'est pas chose aise. Secundo, trouvez-moi qui va prendre la place de Gruer en tant que Chef de la Sret et dbrouillez-vous pour que, la premire heure demain matin, nous ayons avec lui une conversation par strovision.

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Quant moi, ajouta-t-il, l'esprit morose et le ton trs chagrin, je vais me coucher et peut-tre, avec un peu de chance, trouver le sommeil. (Puis, brusquement, avec une certaine ptulance :) Pensez-vous que je puisse dnicher un roman microfilm en ces lieux ? - Je me permets de vous suggrer d'appeler le robot charg de la bibliothque, rpondit suavement Daneel. De se sentir oblig d'avoir affaire un robot mit Baley de mchante humeur. Il aurait bien prfr feuilleter loisir. - Non, non, dit-il, pas de classiques! Des petits romans quelconques, traitant de la vie courante sur Solaria, telle qu'elle se passe actuellement. Et sortez-m'en une demi-douzaine. Le robot obit (bien oblig), mais, tout en manipulant les contrles voulus pour sortir de leurs casiers les microfilms demands, les amener dans l'extracteur puis les remettre dans la main de Baley, il continuait de rciter, d'un ton respectueux, toutes les autres rubriques de son catalogue. Peut-tre le matre dsirait-il un roman d'aventures, des premiers temps de l'exploration du Cosmos, suggrait-il, ou un remarquable trait de chimie avec des atomes microfilms et anims, ou un livre d'anticipation ou un atlas galactique. La liste des ouvrages semblait interminable. Baley attendait, avec une impatience croissante, d'avoir sa demi-douzaine de volumes. Quand il l'eut : Cela suffira ditil, et il prit de ses propres mains (oui, ses propres mains !) une visionneuse et s'en fut. Le robot ne manqua pas de le suivre, en demandant : - Avez-vous besoin de mon aide, matre, pour la mise au point ? Baley se retourna et, d'un ton sec : - Non. Restez o vous tes. Le robot s'inclina et demeura sur place. Couch dans son lit, la veilleuse allume, Baley en vint presque regretter sa dcision. La visionneuse n'tait pas d'un modle qu'il connt et il se mit l'utiliser sans mme avoir la moindre ide de la manire dont on insrait le film. Mais, avec obstination, il s'employa comprendre le mcanisme,
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dmontant presque la visionneuse, puis la remontant pice pice, et russit tout de mme obtenir un rsultat. Il pouvait, tout au moins, dchiffrer le microfilm, et si la mise au point laissait encore dsirer, ce n'tait qu'un petit inconvnient compar au plaisir de se sentir dbarrass des robots pendant un moment. Au cours de l'heure suivante, il passa quatre des six films et n'en prouva que dception. Il avait bauch une thorie. Il n'y avait pas de meilleur moyen, s'tait-il dit, de prendre conscience de la vie et de la pense intrinsques des Solariens que de lire leurs romans. Il avait besoin de ces aperus s'il voulait mener son enqute intelligemment. Mais maintenant, il lui fallait abandonner toute sa thorie. Il venait de visionner quatre romans et n'avait, jusqu' prsent, rien appris d'intressant. Ce n'taient que gens affligs de problmes qui n'en taient pas, qui se conduisaient comme des dments et agissaient de faon imprvisible. Exemple : pourquoi une femme devait-elle se sentir oblige de dmissionner parce qu'elle venait de dcouvrir que son enfant avait embrass la mme carrire ? Pourquoi refusait-elle de s'expliquer, jusqu'au moment o des complications incroyables et ridicules en dcoulaient ? Autre exemple : pourquoi un docteur et une artiste se trouvaient-ils humilis d'tre unis l'un l'autre et qu'y avait-il de si hroque dans l'enttement du docteur voulant se consacrer des recherches de robotique ? Il introduisit le cinquime roman dans la visionneuse, et rgla la vision binoculaire. Il tait abruti de fatigue. Il tait si puis, en fait, que par la suite il ne se rappela rien de ce cinquime roman (une histoire d'angoisse, croyait-il) sinon qu'au commencement le propritaire d'un nouveau domaine entrait dans sa demeure et se faisait visionner, par un respectueux robot, les comptes d'exploitation du prcdent propritaire. En tout cas, il avait d s'endormir, la visionneuse en marche et toutes les lumires allumes. Probablement, un robot tait entr respectueusement, avait t la visionneuse avec douceur
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et teint la lumire. Mais, de toute faon, il dormit et rva de Jessie. Tout tait comme avant. Il n'avait jamais quitt la Terre. Ils se prparaient aller la cantine communautaire. Ensuite, ils iraient voir, avec des amis, un spectacle hyperpsychique. Ils prendraient les rames de circulation urbaine, verraient des gens, et tout le monde tait heureux, personne n'avait le moindre souci en tte. Et Jessie tait si belle. Elle avait perdu du poids, semblait-il. Pourquoi tait-elle si mince et si belle ? Et il y avait aussi quelque chose d'assez curieux. Le soleil semblait les baigner de son clat. Etonn, il levait la tte, mais il n'y avait de visible que la vote supportant le niveau suprieur. Et pourtant, ils taient baigns de soleil, de son clat flamboyant, qui allumait toute chose, et personne n'en avait peur. Baley se rveilla, l'esprit en dsarroi. Il laissa les robots servir le petit djeuner et ne dit pas un mot Daneel. Plong dans ses penses, il ne disait rien, ne posait pas de question et avala un excellent caf, sans mme en prendre conscience. Pourquoi avait-il rv de ce soleil, la fois visible et cach ? A la rigueur, il pouvait comprendre qu'il et rv de la Terre et de Jessie, mais qu'est-ce que le soleil avait faire l-dedans ? Et pourquoi, par-dessus le march, s'en proccupait-il ? - Elijah, dit Daneel doucement. - Hein ? - Corwin Attlebish sera en liaison stro avec vous d'ici une demi-heure. J'ai pris toutes les dispositions ncessaires. - Qui diable est Corwin Machintrucchouette ? explosa Baley, en remplissant sa tasse de caf. - C'tait le Premier Adjoint de l'inspecteur Gruer, Elijah. Il fait, pour l'instant, fonction de Chef de la Sret. - Bon, eh bien! Allons-y. - Comme je viens de vous le dire, le rendez-vous est pour dans une demi-heure. - Je me fiche si c'est dans une heure ou dans un sicle. Allons-y tout de suite, c'est un ordre.

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- Je vais essayer de le toucher, Elijah. Il est possible, nanmoins, qu'il ne veuille pas accepter d'entrer tout de suite en communication. - Bah! Essayons toujours, Daneel. On verra bien. Le Chef de la Sret par intrim accepta la communication et, pour la premire fois depuis qu'il tait sur Solaria, Baley rencontra un Spacien, qui ressemblait l'ide courante que s'en faisaient les Terriens. Attlebish tait grand, mince et bronz. il avait les yeux noisette, le menton puissant et dominateur. Il ressemblait lgrement Daneel. Mais, tandis que Daneel tait en quelque sorte idalis, presque divin, Corwin Attlebish gardait sur son visage des stigmates d'humanit. Attlebish tait en train de se raser. Le petit crayon abrasif lanait son jet de microscopiques particules sur les joues et le menton, coupant nettement les poils, puis rduisait le tout en une poussire impalpable. Baley reconnut l'instrument qu'il n'avait jamais vu utiliser auparavant et qu'il ne connaissait que par ou-dire. - C'est vous le Terrien ? demanda Attlebish avec mpris, desserrant peine les lvres, la poussire abrasive attaquant les poils situs sous le nez. - Je suis l'inspecteur Elijah Baley, C. 7, rpondit Baley. Je viens effectivement de la Terre. - Vous tes en avance. Attlebish referma son pilateur et le lana quelque part, hors du champ de vision de Baley : - Qu'est-ce qui vous tracasse, Terrien ? Dans la meilleure de ses humeurs, Baley n'aurait pas support sans peine le ton de l'autre. Aussi commenait-il rager. - Comment va l'inspecteur Gruer ? demanda-t-il. - Il vit toujours. Il se peut qu'il survive, rpondit Attlebish. Baley hocha la tte : - Vos empoisonneurs, sur Solaria, ne connaissent pas les quantits. Manque d'habitude. Ils en ont trop donn Gruer. Rsultat, il a restitu une grande partie du poison alors qu'une demi-dose l'aurait tu.
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- Des empoisonneurs ? Rien n'indique qu'il y ait eu empoisonnement. Baley ouvrit de grands yeux: - Jehoshaphat! Et qu'est-ce que c'est donc, votre avis ? - N'importe quoi. Il y a beaucoup de choses qui peuvent aller de travers chez un individu. (Il se passa la main sur le visage, cherchant, du bout des doigts, les endroits mal rass.) Vous n'avez pas la moindre ide des ennuis de mtabolisme qui surgissent pass deux cent cinquante ans! - Si tel est le cas, avez-vous obtenu des conseils mdicaux valables ? - Le rapport du Dr Thool... Ce nom dclencha tout : la bile que Baley n'avait cess d'accumuler depuis le rveil dborda. Il s'cria, au maximum de ses capacits vocales : - Je me fiche du Dr Thool ! J'ai dit des conseils mdicaux valables. Vos docteurs sont intgralement ignares et vos dtectives, si vous en aviez, ne le seraient pas moins. Il vous a fallu faire venir un dtective de la Terre. Faites venir aussi un mdecin! Le Solarien le dvisagea froidement - Auriez-vous la prtention de me dire ce que je dois faire ? - Oui, et pour pas un sou! Gratis pro Deo ! Gruer a t empoisonn. J'ai t tmoin de ce qui s'est pass. Il a bu, il a rejet une partie de ce qu'il a bu, en criant qu'il avait la gorge en feu. Comment appelez-vous donc cela, quand on considre qu'il enqutait sur... (et Baley s'arrta tout net.) - Il enqutait sur quoi ? demanda Attlebish, impassible. Baley tait pleinement conscient de la prsence gnante de Daneel, se tenant, comme d'habitude, quelques pas en retrait. Gruer n'avait pas voulu que Daneel, un Aurorain, soit au courant de cette enqute. Aussi, reprit-il assez gn Il y avait des implications politiques! Attlebish se croisa les bras, l'air distant, ennuy et lgrement hostile : - Nous n'avons pas de divergences politiques sur Solaria, comme on l'entend sur les autres mondes. Hannis Gruer a toujours t un bon citoyen, mais trop imaginatif. C'est lui qui,
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ayant entendu de vagues racontars votre sujet, a insist pour que nous vous fassions venir. Il a mme accept la condition sine qua non de recevoir un Aurorain comme co-enquteur. Je n'ai jamais cru que ce ft ncessaire. Il n'y a pas d'nigme. Rikaine Delmarre a t tu par sa femme. Nous trouverons bien un jour le pourquoi et le comment. Et mme si nous ne le trouvons pas, elle sera analyse du point de vue gntique et l'on prendra les mesures qui s'imposent. Quant Gruer, les ides que vous pouvez vous faire sur un empoisonnement n'ont pas la moindre importance. L'air incrdule, Baley demanda : - Si je comprends bien, vous n'avez pas besoin de ma prsence ici. - Vous avez trs bien compris. Si vous dsirez retourner sur Terre, nous ne vous retenons pas. Je dirai mme que nous en serions trs heureux. Baley fut le premier surpris de sa raction : - Non, monsieur, je ne bougerai pas! s'insurgea-il. - Vous tes notre service, inspecteur. Nous pouvons vous congdier. Vous allez repartir pour votre plante d'origine. - Non. Ecoutez-moi bien, je vous le conseille. Vous tes, vous, un gros bonnet de Spacien et je ne suis qu'un Terrien, mais, avec tout le respect que je vous dois, avec mes excuses les plus humbles et les plus marques, vous avez la frousse, ni plus ni moins. - Retirez cette affirmation, rugit Attlebish en se redressant de toute sa hauteur et en toisant le Terrien avec une assurance hautaine. - Vous avez une frousse du tonnerre. Vous pensez que vous tes le prochain y passer si vous continuez cette enqute. Alors, vous laissez tomber pour qu'ils vous laissent tranquille, pour qu'ils vous laissent votre minable peau. (Baley n'avait pas la moindre ide de qui taient les ils en question, ni de leur existence. Mais il frappait aveuglment sur l'arrogance d'un Spacien, jouissant de l'impact que faisaient ses affirmations, touchant l'autre au point sensible, en dpit de son empire sur lui-mme.)

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- Vous partez sur l'heure, dit Attlebish, le dsignant du doigt avec une colre glace. Et les consquences diplomatiques ne nous gneront pas, croyez-moi. - Qu'ai-je faire de vos menaces. Pour vous, la Terre n'est rien, je l'admets, mais n'oubliez pas que je ne suis pas seul ici. Permettez-moi de vous prsenter mon collgue, Daneel Olivaw. Lui vient d'Aurore. Il ne parle pas beaucoup. Il n'est pas venu pour parler : c'est l mon rayon. Mais lui, il est formidable pour couter. Il n'en perd pas un mot. Je vous le dis tout net, Attlebish (et Baley prouva un indicible plaisir profrer le nom tout simple et sans titre), quelque diableries qui se passent ici sur Solaria, elles intressent tout particulirement Aurore et une quarantaine d'autres Mondes Extrieurs. Et si vous nous fichez dehors, la prochaine dputation qui viendra rendre visite Solaria consistera en une flotte de guerre. Je suis un homme de la Terre et je connais la musique : malmenez des citoyens trangers, et vous avez une flotte de guerre vos portes le temps de faire le voyage. Du coup, Attlebish reporta son attention sur Daneel et sembla manifester un peu plus de comprhension. D'un ton radouci, il expliqua : - Mais il ne se passe rien ici qui puisse intresser n'importe quelle autre plante. - Ce n'tait pas l'avis de Gruer et mon coquipier l'a entendu tout comme moi. Ce n'tait pas le moment d'avoir peur d'un mensonge. Daneel regarda Baley avec une certaine surprise en entendant cette affirmation du Terrien, mais Baley n'en eut cure et poursuivit, en martelant ses phrases : - J'entends mener cette enqute jusqu'au bout. Sauf les circonstances, il n'y a rien qui m'oblige retourner sur la Terre. D'en rver seulement m'agite tellement que je ne puis rester assis. Si je possdais ce palais, envahi de robots, o je demeure pour l'instant, j'en ferais cadeau n'importe qui, robots compris, et en vous y ajoutant, vous et votre plante infecte, pour faire bonne mesure, contre un aller simple pour la Terre. Mais croyez-moi bien : vous ne me ferez pas partir de force. Pas tant que l'enqute dont on m'a charg ne sera pas
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close. Essayez de vous dbarrasser de moi contre mon gr et vous vous trouverez face aux gueules des canons des croiseurs de l'Espace. Qui plus est, partir de maintenant, l'enqute sur ce meurtre va se drouler selon mes directives. C'est moi qui en prends la direction. Je verrai, en personne, les gens que j'entends voir. Vous avez bien compris, je les verrai : je ne leur parlerai pas par strovision. Je suis habitu parler aux gens face face, et c'est comme cela que je ferai dornavant. J'entends avoir l'accord officiel de votre service sur cette question. - Mais c'est impossible, invraisemblable... - Daneel expliquez-lui ! Et l'humanode, d'un ton trs pos : - Comme mon collgue vient de vous le dire, inspecteur Attlebish, nous avons t envoys ici pour mener l'enqute sur un meurtre. Il est essentiel que nous la menions son terme. Certes, nous ne dsirons pas enfreindre la moindre de vos coutumes ; peut-tre les conversations en prsence effective ne seront-elles pas absolument ncessaires. Mais il serait avantageux que vous veuillez bien donner votre accord de telles entrevues au cas o elles se rvleraient impratives, ainsi que l'a demand l'inspecteur Baley. Quant quitter cette plante contre notre gr, nous estimons que ce serait peu judicieux; acceptez nanmoins toutes nos excuses si notre prsence est une gne pour vous et pour tout citoyen de Solaria. Baley coutait le robot drouler ses phrases diplomatiques avec un pli amer aux lvres en guise de sourire. Pour quiconque savait que Daneel tait un robot, un tel expos montrait le dsir de n'offenser aucun humain, ni Baley ni Attlebish. Mais pour qui considrait Daneel comme un Aurorain, un citoyen de la plante la plus anciennement colonise et la plus puissante du point de vue militaire de tous les Mondes Extrieurs, toute cette diplomatie sous-tendait une srie de menaces courtoisement voiles. Attlebish se passa la main sur le front et dit : - Je vais y rflchir.
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- N'y mettez pas trop de temps, reprit Baley, parce que j'entends rendre quelques visites dans l'heure qui suit; et des visites en personne, pas par strovision. Liaison termine. Il fit signe au robot de couper la liaison et considra, avec surprise et plaisir, l'endroit o s'tait tenue l'image d'Attlebish. Il n'avait rien prmdit de tel. Tout tait venu de son rve et de l'arrogance inattendue d'Attlebish. Mais maintenant que c'tait fait il en tait trs heureux. C'tait vraiment tout ce qu'il souhaitait : prendre enfin toute l'affaire en main, de A Z. En tout cas, pensa-t-il, je lui ai servi tout ce que je pensais ce salopard de Spacien. Il regrettait que toute la population de la Terre n'ait pu tre l pour assister la discussion. Attlebish tait tellement l'incarnation du Spacien vu par les Terriens, ce qui n'en tait que mieux, bien sr, oh oui, bien mieux. Mais, seulement, qu'est-ce qui avait pu le pousser une telle vhmence sur cette question de prsence effective ? Baley n'en revenait pas. Il savait bien que telle tait son intention. Bon. Et pourtant, quand il avait parl de voir en personne des Solariens, il s'tait senti transport, comme s'il tait prt renverser les murs de la demeure, mme si cela n'avait d servir rien. Mais pourquoi diable? Il y avait quelque chose qui le poussait agir, dans cette histoire, en dehors de toute considration touchant la scurit de la Terre. Mais quoi ? Bizarrement, son rve lui revint l'esprit : ce soleil qui le baignait de tous ses feux au travers de tous les niveaux opaques des gigantesques cits souterraines de la Terre. D'un ton mditatif (dans la mesure o il tait capable de montrer un sentiment humain), Daneel demanda : - Je me demande, Elijah, si tout cela n'est pas sans danger ? - Quoi ? D'avoir bluff cet individu ? Mon bluff a pris, et d'ailleurs ce n'tait pas que du bluff. Je pense qu'il est trs important que Aurore sache quoi s'en tenir sur ce qui se passe sur Solaria et je pense galement qu'on s'en rend compte sur Aurore. Oh, propos, merci de ne pas m'avoir dmenti.

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- C'tait tout naturel. En vous soutenant, certes, je causais un lger tort indirect Attlebish. Mais si je vous avais contredit, je vous aurais fait un tort beaucoup plus grand et plus direct. - Toujours cette question des proportions entre contraires. Et l'influx le plus puissant l'emporte, n'est-ce pas, Daneel ? - C'est cela mme, Elijah. Je me suis laiss dire, d'ailleurs, que dans l'esprit humain, mais d'une faon moins nette, ce problme des contraires se pose galement. Nanmoins, je vous rpte que votre dernire proposition n'est pas sans danger. - Quelle dernire proposition ? - Je ne suis pas d'accord avec votre ide de voir les gens. J'entends par l les voir personnellement au lieu de les contacter par strovision. - Je vous comprends fort bien, mais je ne vous ai jamais demand votre approbation. - J'ai mes instructions, Elijah. Je suis dans l'incapacit de savoir ce que vous a dit l'inspecteur Gruer pendant mon absence hier au soir. Mais il est vident qu'il vous a expliqu des choses d'importance, voir votre changement d'attitude vis--vis de cette histoire de meurtre. Nanmoins, d'aprs les instructions que j'ai reues, je suis en mesure d'chafauder quelques hypothses. Il doit vous avoir mis en garde contre les dangers possibles pour d'autres plantes qui dcouleraient de la situation sur Solaria. Baley se mit chercher sa pipe. Cela lui arrivait encore de temps autre et il se sentait toujours aussi agac lorsqu'il dcouvrait qu'il ne l'avait pas et se souvenait qu'il ne pouvait fumer sur cette plante. - Il n'y a que vingt mille Solariens, dit-il. En quoi peuvent-ils reprsenter le moindre danger ? - Il y a dj un certain temps que mes matres sur Aurore prouvent des apprhensions en raison de la situation sur Solaria. On n'a pas mis ma disposition tous les renseignements dont ils disposent, mais... - Et le peu dont on vous a fait part, on vous a bien prvenu de ne pas me le rpter, n'est-ce pas ? demanda Baley. - Il y a beaucoup de choses dcouvrir avant de pouvoir discuter librement de cette question, rpondit Daneel.
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- Bon, bon. Alors qu'est-ce qu'ils fabriquent, ces Solariens ? De nouvelles armes ? De la subversion, chez vous ? Une campagne de terrorisme par assassinats ? Qu'est-ce que peuvent vingt mille individus face des millions de Spaciens ? Daneel observa le plus parfait mutisme. - J'ai bien l'intention de le savoir, figurez-vous, reprit Baley. - Je ne vois pas d'inconvnient ce que vous vous renseigniez, Elijah. Par contre, je m'inquite de la faon dont vous vous proposez d'obtenir ces renseignements. J'ai pour instructions formelles d'assurer votre scurit. - La Premire Loi vous en fait une obligation de toute faon. - C'est bien plus que la Premire Loi n'en exige, car s'il s'lve un conflit mettant en pril votre scurit personnelle vis-vis de n'importe qui d'autre, je dois prendre votre parti quoi qu'il en soit. - Ouais. J'ai compris. S'il m'arrive quelque chose, il n'y a plus la moindre possibilit pour que vous demeuriez sur Solaria sans que ne s'lvent des complications auxquelles Aurore n'est pas, pour l'instant, dispose faire face. Tant que je suis en vie, je suis ici la demande expresse de Solaria et, si c'est ncessaire, nous pouvons nous imposer et remuer autant de boue qu'il faut. Mais, ds l'instant o je disparais, toute la situation change d'aspect. Donc, vos ordres sont : Gardez Baley en vie, n'importe quel prix. C'est bien a, Daneel ? - Je ne saurais me permettre d'interprter les raisons des ordres que l'on m'a donns, rpondit Daneel. - Bon, bon. Ne vous tracassez pas, reprit Baley. Les espaces libres ne me tueront pas si j'estime ncessaire de me dplacer pour rendre visite quelqu'un. Je m'en tirerai et peut-tre mme m'y ferai-je la longue. - Ce n'est pas simplement la question des espaces libres, Elijah. C'est surtout cette ide d'affronter des Solariens face face. Je ne saurais l'accepter. - Vous voulez dire que les Solariens ne vont pas aimer a ? Quel dommage! Ils mettront des filtres dans leur nez et des gants leurs mains. Ils dsinfecteront l'atmosphre. Et si leur pudeur s'inquite de me voir en chair et en os, qu'ils rougissent et se tortillent. Mais, moi, j'entends les voir en personne.
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J'estime que c'est une ncessit de l'enqute et je le ferai, que a leur plaise ou non. - Je ne puis vous y autoriser. - Pardon ? Vous ne pouvez, vous, m'autoriser, moi, quelque chose ? - Je pense que vous voyez pourquoi, Elijah. - Certes non. - Considrez donc ce fait que l'inspecteur Gruer, le Solarien le plus en vue dans cette enqute de meurtre, a t empoisonn. N'en dcoule-t-il pas que si je vous laisse agir, selon le plan que vous avez en tte, vous exposer librement au contact de n'importe qui, la prochaine victime sera obligatoirement vous ? Comment donc me serait-il possible de vous laisser abandonner la scurit que reprsente cette demeure ? - Et comment m'en empcheriez-vous, Daneel? - Par contrainte, si c'est ncessaire, Elijah, dit calmement Daneel. Mme si je dois vous blesser, car autrement vous courez une mort certaine. 9 Un robot roul - Ainsi l'influx le plus puissant l'emporte cette fois encore, Daneel : vous me blesseriez pour me garder en vie. - Je ne pense pas qu'il soit ncessaire de vous blesser. Vous savez bien que je ne pense pas que vous voudriez vous livrer une rsistance futile. Nanmoins, si l'emploi de la force se rvlait ncessaire, je me trouverais oblig d'y avoir recours, sans souci de vous blesser. - Je pourrais vous anantir cet endroit mme o vous tes, dit Baley. Sur-le-champ. Et je n'aurai aucun scrupule de conscience pour m'en empcher. - J'ai dj pens que vous pourriez prendre une telle attitude au cours de notre prsente intimit, Elijah. Plus exactement cette ide m'est venue l'esprit pendant le trajet du
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spacioport cette maison, lorsque vous vous tes momentanment livr des violences dans le vhicule. La destruction de ma personne est sans importance par rapport votre scurit, mais un tel anantissement serait par la suite, pour vous, une cause de souci et irait l'encontre des plans tablis par mes matres. Aussi donc ai-je bien pris soin, au cours de la premire nuit que vous avez passe dormir, d'enlever la charge de votre atomiseur. Baley serra les dents. Il se trouvait maintenant avec en main une arme dcharge. Aussitt sa main se porta en rflexe son tui, il retira l'arme et regarda l'indicateur de charge : bien entendu, l'aiguille stationnait sur zro. Un instant, il hsita lancer cette masse inutile de mtal la tte de Daneel, la soupesant entre ses doigts. Mais quoi bon ? Le robot esquiverait avec trop de facilit. Il remit l'atomiseur dans l'tui. Il pourrait plus tard le recharger loisir. Lentement, pensivement, il dit : - Ne comptez pas me berner plus longtemps, Daneel. - En quoi faisant, Elijah ? - Vous jouez trop bien le matre. Et je me trouve trop bien bloqu par votre faute. Etes-vous un robot, rellement ? - Vous en avez dj dout, rpondit Daneel. - Oui, sur Terre, l'an dernier. J'ai alors mis le doute que R. Daneel Olivaw ft, en tout tat de cause, un robot. Il a t prouv qu'il en tait un. Je crois qu'il est toujours et jamais robot. Ma question, en fait, est : Etes-vous rellement R. Daneel Olivaw ? - Je le suis. - Vraiment ? Daneel avait t construit de faon passer pour un Spacien ; je ne vois pas pourquoi un Spacien ne pourrait pas se faire passer pour Daneel. - Mais dans quel but ? - Pour mener l'enqute sur cette plante avec plus d'initiative et de possibilits que ne saurait en avoir un robot. Nanmoins, en vous faisant passer pour Daneel, vous pouviez plus aisment me garder sous votre coupe en me donnant la fausse impression que vous me laissiez l'initiative et les
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dcisions. Aprs tout, c'est par mon intermdiaire que vous tes ici et il faut bien que je reste comprhensif. - Tout ceci n'est qu'invention pure, Elijah. - Expliquez-moi alors pourquoi tous les Solariens auxquels nous avons eu affaire vous ont pris pour un humain. Ce sont pourtant des experts en robots. Est-il si facile de les duper? Il me semble bien curieux que je sois, moi tout seul, dans le vrai, et que tout le reste du monde se trompe. Il est beaucoup plus probable que ce sont les autres qui ont raison et moi qui ai tort. - Pas du tout, Elijah. - Eh bien, prouvez-le, dit Baley, se dplaant insensiblement vers le bout de la table o il posa un lment de vide-ordures. C'est quelque chose qu'il vous est trs facile de faire si vous tes rellement un robot. Montrez-moi le mtal sous votre peau. - Mais, je vous assure, commena Daneel. - Montrez-moi le mtal, dit Baley incisif. C'est un ordre. Ou bien ne vous sentez-vous plus oblig d'obir aux ordres ? Daneel dfit sa chemise. La peau lisse et bronze de sa poitrine tait recouverte par endroits de poils blonds. Les doigts de Daneel exercrent une forte pression juste sous le sein droit et la peau et la chair se fendirent sur toute la longueur de sa poitrine sans la moindre effusion de sang, tandis qu'on entrevoyait le poli luisant du mtal. Et dans le temps que se droulait cette opration, les doigts de Baley, qui reposaient en bout de table, se dplacrent lgrement sur le ct et pressrent un bouton d'appel. Presque aussitt un robot entra. - Ne bougez pas, Daneel, cria Baley. C'est un ordre. Immobilisation totale. Et Daneel resta immobile, comme si la vie, ou l'imitation de vie qui animait les robots, l'avait quitt. Baley cria au robot qui venait d'entrer : - Pouvez-vous faire venir ici deux autres robots de la domesticit sans quitter vous-mme cette pice ? Si oui, excution. - Oui, matre, dit le robot. Deux autres robots entrrent, rpondant un appel radio du premier. Tous trois se mirent en ligne au coude coude.
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- Les gars, dit Baley, vous voyez bien cette crature que vous aviez cru tre un matre. Six yeux rougeoyants se tournrent solennellement vers Daneel, puis l'unisson les trois robots rpondirent : - Nous le voyons, matre. - Voyez-vous galement que ce prtendu matre n'est en fait qu'un robot comme vous-mmes, puisqu'il est fait de mtal l'intrieur. Il a seulement t construit pour donner l'illusion d'tre un homme. - Oui, matre, nous le voyons. - Vous n'tes donc pas tenu d'obir aux ordres qu'il peut vous donner. Est-ce compris ? - Oui, matre, c'est compris. - Mais, par contre, je suis un homme, rellement un tre humain, reprit Baley. Un moment, les robots hsitrent et Baley se demanda si, de leur avoir montr qu'une chose l'image de l'homme n'tait en fait qu'un robot n'allait pas les pousser croire que tout ce qui avait l'apparence d'un homme n'tait pas un homme mais seulement une illusion. Mais finalement, l'un des robots dit : - Vous tes rellement un homme, matre, et Baley put, de nouveau, avaler sa salive. - Bon. Daneel, vous pouvez bouger maintenant, dit-il. Daneel prit une position plus naturelle et dit calmement : - Les doutes que vous exprimiez propos de mon identit, tout l'heure, n'taient qu'une feinte destine me faire rvler ma vritable nature devant ceux-ci, j'imagine. - Trs exactement, dit Baley en dtournant les yeux. Ce n'est qu'une machine, se morignait-il, ce n'est pas un homme. On ne peut pas jouer un tour une machine. Nanmoins, il ne pouvait s'empcher d'prouver un sentiment honteux de culpabilit. Mme avec Daneel, dress l, le torse ouvert, l'humanode conservait un aspect si humain que Baley se disait, malgr tout, qu'il l'avait trahi. - Refermez votre poitrine, Daneel, et coutez-moi, reprit-il. Malgr toute votre force, vous ne pouvez lutter contre trois robots. Vous vous en rendez compte, n'est-ce pas ?
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- C'est certain, Elijah. - Bon. Maintenant, vous les gars, dit-il, en s'adressant de nouveau au trio : vous ne devrez dire personne, homme, matre, ou qui que ce soit, que cette crature est un robot. Jamais, et en n'importe quelle circonstance, sauf instructions contraires de moi, et de moi seul. - Merci, dit doucement Daneel. - Nanmoins, continua Baley, le robot l'apparence humaine ne doit pas tre autoris entraver mes agissements de n'importe quelle manire. S'il s'y essaie, vous tes tenus de l'en empcher par contrainte physique, en prenant bien soin de ne pas l'endommager, moins que ce ne soit absolument ncessaire. Ne le laissez pas lancer un appel de strovision d'autres humains que moi-mme, ou d'autres robots que vous trois, ou s'adresser en personne un humain. Ne le quittez aucun moment. Qu'il reste dans cette pice ainsi que vous trois. Vous tes dchargs de tous vos autres travaux jusqu' avis contraire de ma part. Est-ce bien clair ? - Oui, matre, rpondirent-ils en chur. Baley se retourna vers Daneel. - Il n'y a rien que vous puissiez faire maintenant. Aussi n'essayez pas de m'empcher d'agir ma guise. Les bras de Daneel pendaient inertes le long de son corps. - Je ne puis, dit-il, par quelque inaction de ma part, vous laisser courir le moindre danger, Elijah. Nanmoins, en raison des circonstances prsentes, rien d'autre que l'inaction n'est possible. Le dilemme est insoluble. Je ne ferai rien. Je souhaite et j'ai confiance que rien ne vous arrivera et que vous resterez en bonne forme. Et voil, se dit Baley. La logique est une chose purement formelle, mais les robots n'ont rien d'autre. La logique montrait Daneel qu'il tait intgralement bloqu. L'intelligence aurait pu lui laisser voir que tous les facteurs d'une situation ne sont pas immanquablement prvisibles, que l'adversaire peut commettre une faute. Non, rien de tout cela. Les robots sont des tres logiques, mais non des intelligents.

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De nouveau, Baley prouva quelque remords et ne put s'empcher de manifester un peu de sympathie. - Ecoutez, Daneel, dit-il, mme si j'allais droit un danger, ce qui n'est ab-so-lu-ment-pas-le-cas (ajouta-t-il prcipitamment, en jetant un bref regard au trio toujours prsent), ce ne serait l qu'un lment de mon travail. Je suis pay pour cela et mon travail consiste prserver l'humanit tout entire du danger, comme le vtre est d'empcher un individu de courir sa perte. Me comprenez-vous ? - Non, je regrette, Elijah. - Alors, c'est que vous n'tes pas rgl pour le comprendre. Croyez-moi simplement sur parole, si je vous dis que vous l'auriez compris eussiez-vous t un homme. Daneel inclina la tte et acquiesa, demeurant debout, immobile la mme place, tandis que Baley se dirigeait lentement vers la porte de la pice. Les trois robots lui cdrent le passage, conservant leur yeux photo-lectriques braqus sur Daneel. Baley enfin marchait vers une sorte de libert et son cur battait d'un rythme plus vif cette ide; il eut brusquement une angoisse : un autre robot approchait, venant de la porte oppose. Qu'est-ce qu'il tait encore arriv ? - Qu'y a-t-il, mon garon ? grogna-t-il. - Un message vient d'arriver pour vous, matre. Il mane du bureau du Chef de la Sret par intrim. Baley prit la capsule personnalise que le robot lui tendait. Elle s'ouvrit aussitt, librant une mince bande de papier, couverte de caractres finement imprims. (Il ne s'en tonna pas. Solaria avait reu son dossier avec ses empreintes digitales et la capsule avait t arrange de faon ne s'ouvrir qu'au contact de ses circonvolutions personnelles.) Il lut le message et son visage chevalin resplendit de plaisir. C'tait l'autorisation officielle lui permettant de se livrer des entrevues en prsence effective, sous condition que les intresss soient d'accord. On les pressait d'ailleurs d'offrir toute la coopration possible aux inspecteurs Baley et Olivaw .
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Attlebish avait capitul, au point mme d'inscrire en premier le nom du Terrien. C'tait un excellent prsage pour commencer, sur le tard, une enqute et la mener comme elle devait l'tre. Baley se trouvait, de nouveau, en avion, comme lors de son voyage clair de New York Washington. Mais cette fois il y avait une diffrence, et de taille : les vitres restaient transparentes. La journe tait belle et claire et de l'endroit o se tenait Baley les vitres n'taient que des taches de bleu, d'une monotonie parfaite. Il essaya de ne pas se blottir sur lui-mme et ne se cacha la tte entre les genoux que quand vraiment il n'en put plus. Il tait le seul et unique responsable des affres qu'il endurait. La saveur de son triomphe, ce sentiment inhabituel de libration, parce qu'il l'avait emport d'abord sur Attlebish, puis sur Daneel, l'impression d'avoir raffirm la dignit de la Terre vis--vis des Spaciens mritaient bien ces quelques dsagrments. Il avait commenc par marcher ciel ouvert jusqu' l'avion qui l'attendait, avec une espce de vertige qui lui montait la tte, comme une ivresse; c'tait presque dsagrable et, dans un fol accs de confiance en soi, il avait ordonn que les vitres ne soient pas voiles. Il faut bien que je m'y fasse , pensait-il, et il regarda fixement le bleu du ciel, jusqu' ce que son cur batte la chamade et que la boule dans sa gorge ait grossi plus qu'il ne pouvait le supporter. Il dut fermer les yeux et enfouir la tte entre ses bras, dans une illusoire protection des intervalles de plus en plus rapprochs. Petit petit, sa confiance en lui diminuait et mme de toucher son tui, o reposait son atomiseur recharg de frais, n'arrivait plus enrayer la droute de son moral. Il essaya de garder l'esprit fix sur son plan de bataille. Tout d'abord, se mettre au courant des m urs de la plante. Faire une esquisse du dcor sur lequel tout devait se placer ou n'avoir ni queue ni tte.
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Donc, en premier lieu, voir un sociologue. Il avait, en consquence, demand un robot le nom du sociologue solarien le plus en vue ; il y avait au moins une chose de bien avec ces robots-l : ils ne vous posaient pas de question. Le robot lui avait fourni : nom, curriculum vitae, puis avait marqu un temps d'arrt avant de remarquer que, cette heure du jour, le sociologue serait trs probablement table et qu'il demanderait ventuellement de repousser la communication un peu plus tard. - A table! s'exclama Baley. Mais c'est ridicule il s'en faut de deux heures qu'il soit midi. - J'utilise le fuseau horaire de son domicile, matre, rpondit le robot. Baley ouvrit de grands yeux, puis comprit. Evidemment, sur la Terre, avec les villes ensevelies dans les entrailles du globe, le jour et la nuit, c'est--dire les priodes de veille et de sommeil, taient dtermins par l'homme de faon rpondre au mieux aux intrts de la population et de la plante. Mais, sur un monde comme celui-ci, expos en plein aux feux du soleil, le jour et la nuit n'taient plus des questions o l'homme avait son mot dire, mais des constantes qu'il devait supporter bon gr mal gr. Baley essaya de se figurer Solaria comme une sphre claire, puis dans l'obscurit, suivant sa rotation. Il eut beaucoup de difficult se l'imaginer et du coup ressentit un ddain rconfortant pour ces Spaciens, soi-disant si suprieurs lui, et qui se laissaient imposer une chose aussi importante que l'heure par les fantaisies de mondes en rotation. - Bon. Eh bien demandez la communication tout de mme, avait-il rpondu au robot. Des robots vinrent l'accueillir sa descente d'avion et Baley, s'avanant de nouveau en plein air, s'aperut qu'il tremblait de tous ses membres. - Laissez-moi tenir votre bras, mon garon, murmura-t-il au robot le plus proche. Le sociologue l'attendait l'autre extrmit du vestibule, un sourire crisp aux lvres : - Bonjour, monsieur Baley, dit-il.
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- Bonsoir, monsieur, rpondit Baley en claquant des dents. Voulez-vous avoir l'obligeance de faire voiler les fentres ? - Elles le sont dj, dit le sociologue. Je connais un peu les coutumes de la Terre. Voulez-vous me suivre ? Baley russit le suivre sans l'aide d'un robot, marchant bonne distance derrire le matre de cans, travers un labyrinthe de couloirs. Lorsque finalement il put s'asseoir dans une vaste pice lgamment dcore, il apprcia la chance de prendre quelque repos. Dans les murs de la pice taient creuses de profondes ogives. Des statues rose et or occupaient chaque niche : des manifestations d'art abstrait qui plaisaient l'il, sans laisser entrevoir de signification. Une machine bizarre, vaste, cubique, comportant de nombreux objets cylindriques et un grand nombre de pdales, suggrait l'ide d'un instrument de musique. Baley regarda le sociologue debout en face de lui. Le Spacien avait exactement le mme aspect que lors de la communication antrieure par strovision. Il tait grand, mince et ses cheveux taient d'un blanc blouissant. Sa figure tait extraordinairement triangulaire, avec un nez fort, des yeux enfoncs et ptillants. Il s'appelait Anselmo Quemot. Ils se regardrent en silence, jusqu'au moment o Baley estima que sa voix avait d reprendre un timbre normal. Et alors, les premires paroles qu'il pronona n'avaient strictement rien faire avec l'enqute, et taient pour lui, totalement imprvues. - Puis-je avoir boire ? demanda-t-il. - A boire ? (La voix du sociologue tait un peu trop aigu pour tre tout fait agrable.) Voulez-vous de l'eau ? - J'aimerais mieux un peu d'alcool. Le regard du sociologue montra un certain dsarroi comme si les lois de l'hospitalit taient une chose qu'il ne connaissait qu'imparfaitement. Et, pensa Baley, c'est vraiment le cas : sur un monde o toute la vie sociale se passait par strovision, il n'y avait aucune raison de boire ou manger ensemble.
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Un robot lui apporta une petite tasse en mail : le contenu tait d'une couleur vieux rose. Baley le huma avec prcaution et le gota avec plus de prudence encore. La petite gorge de liquide lui laissa une chaleur agrable sur la langue et descendit dans sa gorge avec un dlicat velout. Aussi, la seconde gorge fut-elle plus importante. - Si vous en voulez davantage, commena Quemot. - Non merci, pas maintenant. Je vous remercie beaucoup, monsieur, d'avoir bien voulu accepter cette rencontre. Quemot essaya de sourire, mais ce ne fut qu'un lamentable chec. - Il y a bien longtemps que a ne m'tait arriv. Oui, bien longtemps en vrit. C'est tout juste s'il ne se tortillait pas en parlant : Baley aurait jur qu'il tait sur des charbons ardents. - J'imagine que cela doit vous paratre assez pnible, dit-il. - Trs pnible. (Et Quemot se retourna brusquement et se rfugia dans un fauteuil l'autre bout de la pice.) Il mit son fauteuil d'angle de faon faire le moins possible face Baley sans lui tourner le dos, et s'assit, joignant ses mains gantes tandis que ses narines semblaient frmir. Baley avala le reste d'alcool dans sa tasse et sentit une douce chaleur l'envahir tout entier, lui rendant un peu de confiance en lui. - Que ressentez-vous trs exactement me voir l, en face de vous, docteur Quemot ? demanda-t-il. - C'est l une question par trop intime, murmura le sociologue. - Je le sais. Mais je pense vous avoir expliqu, au cours de notre conversation antrieure par strovision, que je poursuis une enqute propos d'un meurtre. Aussi ai-je poser un grand nombre de questions, dont certaines, ncessairement, seront d'ordre intime. - Je vous aiderai dans la mesure o j'en aurai la possibilit, dit Quemot. J'espre seulement que vos questions resteront dans les limites de la dcence.

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Il continuait de regarder ailleurs tout en parlant, et ses yeux, quand par hasard ils se portaient sur le visage de Baley, ne s'y attardaient. - Ce n'est pas par simple curiosit, continua Baley, que je vous demande ce que vous ressentez. C'est un point essentiel de mon enqute. - Je ne vois vraiment pas en quoi. - Il me faut en savoir le plus possible sur cette plante. Je dois comprendre la manire dont les Solariens ragissent vis-vis de situations courantes. Vous voyez ce que je veux dire ? Quemot ne regardait plus Baley du tout maintenant. Il dit, trs lentement, les yeux dans le vague : - Ma femme est morte il y a bien dix ans. La rencontrer n'tait jamais une affaire trs facile mais, bien sr, c'est une chose laquelle on s'accoutume avec le temps et, de plus, ce n'tait pas une femme indiscrte. On ne m'a pas impos d'autre pouse depuis, tant donn que j'avais pass l'ge de... de... ( Et il regarda de nouveau Baley comme s'il lui demandait de terminer la phrase, mais voyant Baley attendre sans suggrer de terme, il l'acheva, sur un ton plus grave)... de procrer. Aussi, n'ayant plus mme la prsence d'une pouse, je me suis totalement dshabitu de ces manifestations d'une prsence effective. - Mais, qu'est-ce que vous ressentez, proprement parler ? insista Baley. Eprouvez-vous une vritable panique ? dit-il, en pensant ce qu'il avait lui-mme souffert bord de l'avion. - Non, pas une vritable panique. (Quemot tourna lgrement la tte pour lancer un bref regard oblique Baley, puis reprit aussitt la mme position.) Mais je vais tre franc, monsieur Baley. Je m'imagine vous sentir. Aussitt Baley se rejeta dans son fauteuil, se sentant douloureusement gn : - Me sentir ? rpta-t-il. - C'est videmment un tour que me joue l'imagination, reprit Quemot. Je suis incapable de dire si vous avez rellement une odeur, ou si elle est forte ; et mme, d'ailleurs, si c'tait le cas, mes filtres olfactifs m'empcheraient de l'apprcier. Nanmoins, l'imagination... (et il haussa les paules.)
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- Oui, je comprends. - Non, je ne crois pas. C'est pire que cela. Pardonnez-moi, monsieur Baley, mais quand je me trouve effectivement en prsence d'un tre humain, j'prouve fortement l'impression que quelque chose de visqueux va me toucher. Et, bien sr, je fais tous les efforts pour m'en carter. C'est vraiment trs dsagrable. Baley se mit pensivement triturer son oreille, histoire de lutter contre l'agacement qui le gagnait. Aprs tout, ce n'tait l qu'une raction nvrotique de l'autre, face au plus simple des tats de chose. - S'il en est ainsi, je suis d'autant plus surpris que vous ayez accept de me rencontrer sans plus de difficult. Pourtant, vous deviez bien vous attendre ces dsagrments, dit Baley. - Certes. Mais vous savez, je suis curieux : et vous tes un Terrien. Baley pensa, avec un certain cynisme, que cela aurait d tre un argument de plus l'encontre de cette conversation, mais se contenta de dire : - En quoi cela importe-t-il ? Une sorte de frnsie saccade se fit jour dans le ton de Quemot. - Ce n'est pas quelque chose que je puisse facilement expliquer. Et mme, pour moi, c'est encore assez flou. Mais je me passionne pour la sociologie depuis dix ans maintenant, et j'ai vraiment travaill. J'ai chafaud quelques hypothses qui sont vraiment nouvelles et paradoxales, et pourtant foncirement exactes. Et c'est l'une de ces hypothse qui est cause de l'intrt extraordinaire que je porte la Terre et aux Terriens. Voyez-vous, si vous tudiez fond la socit de Solaria et la manire d'y vivre, il va vous sauter aux yeux que la dite socit et sa manire d'agir sont modeles directement et intgralement sur celles de la Terre mme. 10 Solaria vaut Sparte
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Baley ne put s'empcher de s'crier : - Hein ! Quemot lui jeta un coup d' il par-dessus l'paule, laissa passer un moment de silence et finalement dclara : - Non, je ne parle pas de la civilisation de la Terre. - Ouf! fit Baley. - Mais d'une civilisation du pass, remontant l'histoire ancienne de la Terre. En tant que Terrien, vous devez tre au courant, non ? - J'ai eu l'occasion de visionner quelques microfilms dans ce domaine, dit Baley prudemment. - Ah ! fort bien. Alors vous devez comprendre ce que je veux dire. Baley, qui n'en saisissait pas un tratre mot, reprit : - Laissez-moi vous expliquer exactement ce que je dsire savoir, Quemot. J'aimerais que vous me disiez tout ce que vous savez qui puisse rendre compte du fait que Solaria diffre autant des autres Mondes Extrieurs, que les robots y soient aussi nombreux et que votre vie sociale soit ce qu'elle est. Excusezmoi si je parais tenir changer de sujet. Car, vritablement, Baley tenait changer de sujet. Toute discussion sur la similitude ou les dissemblances entre les civilisations solariennes et terrestres ne se rvlerait que trop passionnante : il passerait toute sa journe en parler mais n'en serait pas plus avanc dans son enqute faute d'lments positifs. Quemot eut un lger sourire : - Vous avez envie de comparer Solaria avec les autres Mondes Extrieurs, et non Solaria avec la Terre. - C'est que je connais bien la Terre, monsieur. - Soit. A votre guise. (Le Solarien eut un lger toussotement :) Est-ce que cela vous gnerait que je vous tourne compltement le dos ? Ce serait plus... moins difficile pour moi. - A votre guise, docteur Quemot, rpondit son tour Baley avec une certaine scheresse. - Merci.
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Quemot donna un ordre voix basse et un robot vint lui tourner son fauteuil. Une fois que le sociologue se sentit dissimul aux yeux par le dos imposant du fauteuil, sa voix prit plus de vivacit, s'amplifia et prit un ton plus grave et plus agrable. - Solaria est habite depuis environ trois cents ans, commena Quemot. Les premiers s'y installer furent les Nexoniens. Connaissez-vous les Nexoniens. Connaissez-vous la plante Nexon ? - Non, je le regrette. - C'est une plante assez proche de Solaria : environ deux parsecs. En fait, dans toute la Galaxie, Solaria et Nexon reprsentent le couple le plus rapproch de tous les mondes habits. Solaria, lors mme qu'elle n'tait pas encore colonise par l'homme, comportait des tres vivants et se prtait admirablement la venue des hommes. Elle offrait un endroit attirant pour les Nexoniens riches qui prouvaient des difficults soutenir leur rang mesure que croissait la population de leur plante. Baley sursauta : - La population augmentait ? Je croyais que les Spaciens pratiquaient le contrle des naissances! - Solaria contrle les naissances avec soin, certes, mais en gnral les Mondes Extrieurs ne se livrent qu' un eugnisme des plus sommaires. A l'poque dont je vous parle, la population de Nexon venait juste d'atteindre deux millions d'individus. C'tait l une densit suffisante pour rendre ncessaire des lois tablissant le nombre maximum de robots que pouvait possder chaque famille. Aussi, ceux des Nexoniens qui en avaient les moyens vinrent-ils sur Solaria, qui tait fertile, tempre et sans faune dangereuse, pour y tablir leur rsidence d't. Ceux qui s'taient fixs sur Solaria pouvaient toujours se rendre sur Nexon sans trop de difficults et, tant qu'ils rsidaient sur Solaria, personne ne les empchait de vivre comme il leur plaisait : ils pouvaient possder autant de robots qu'ils voulaient, suivant leurs moyens et leurs besoins. Les domaines n'avaient d'autres limites que celles qu'ils voulaient bien leur fixer, puisque sur une plante vide l'espace vital tait
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le moindre de tous les problmes et que, avec un nombre illimit de robots, l'exploitation n'offrait gure de difficult. Les robots en vinrent tre si nombreux qu'on dut les quiper de postes metteurs-rcepteurs les reliant entre eux. Ce fut l le dbut de nos fameuses fabrications de robots. Nous nous mmes crer d'autres varits de robots, d'autres accessoires, d'autres possibilits : De la civilisation nat l'invention. C'est l un slogan que je crois avoir invent moimme. Et Quemot eut un petit rire satisfait. Il reprit son expos : - Les avantages de la vie sur Solaria devinrent vite vidents ceux qui s'y intressaient. Solaria devint la mode. Des Nexoniens de plus en plus nombreux vinrent y btir leur foyer et Solaria devint ce que j'appellerais volontiers : Une plante rsidentielles . De plus en plus, ceux qui s'taient tablis sur Solaria dcidrent de s'y fixer toute l'anne et de continuer leurs affaires sur Nexon par des fonds de pouvoir. Des usines de robots s'levrent sur Solaria. On se mit exploiter les ressources agricoles et minires de la plante, si bien qu'en peu de temps les exportations devinrent possibles. Bref, monsieur Baley, il devint tristement vident qu'en un sicle ou deux Solaria allait devenir aussi peuple que l'tait Nexon. C'tait vraiment ridicule, un gaspillage ahurissant; on dcouvrait un nouveau monde aussi favorable pour l'homme et on allait en assurer la destruction par imprvoyance. Pour vous pargner tout un tas de considrations politiques compliques, je vous dirai en substance que Solaria russit obtenir son indpendance, et rester libre et autonome, sans guerre. Les services que nous rendions aux autres Mondes Extrieurs, en leur fournissant nos robots spcialiss, nous assurrent des amis et bien sr contriburent notre indpendance financire. Une fois autonomes, notre premier soin fut de nous assurer que la population ne crotrait pas d'une manire draisonnable. Aussi l'immigration est-elle restreinte et le contrle des naissances trs strict. Quant aux nouveaux besoins qui peuvent se faire jour, nous les satisfaisons sans difficult en

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augmentant le nombre de nos robots et en variant leurs spcialisations. - Mais pourquoi les Solariens se refusent-ils se voir les uns les autres ? demanda Baley. Il se sentait agac de la faon qu'avait Quemot d'exposer cette volution sociologique. De nouveau, Quemot lui jeta un bref regard par-dessus le ct du fauteuil, puis rintgra immdiatement son abri. - C'est une consquence inluctable, voyons. Nous avons des domaines immenses. Un domaine de deux millions et demi d'hectares n'est pas une raret, bien que les plus vastes proprits comportent d'importantes surfaces striles. Mon propre domaine s'tend sur deux cent cinquante mille hectares, mais tout est en bonnes terres. Mais, de toute faon, ce sont les dimensions du domaine, plus que toute autre chose, qui dfinissent la position sociale d'un homme. Et l'un des avantages d'un vaste domaine est celuici : vous pouvez vous y promener, sans but dfini, sans grande chance de pntrer sur celui de votre voisin, donc de rencontrer le dit voisin. Comprenez-vous ? Baley haussa les paules : - Oui, videmment, je le conois. - Bref, un Solarien s'enorgueillit de ne pas rencontrer ses voisins. D'ailleurs, le domaine est si bien mis en valeur par les robots et se suffit tant lui-mme que le Solarien n'a aucun motif de rencontrer d'autres personnes. Ce dsir de ne pas les rencontrer a conduit l'amlioration des installations de strovision; ces amliorations leur tour renforcrent la rpugnance des uns et des autres se voir en chair et en os. C'tait un cycle qui se renforait par lui-mme, une sorte de rtroaction. Vous me suivez bien ? - Ecoutez, docteur Quemot, dit Baley, ce n'est pas la peine de vous chiner me simplifier ce point les choses. Je ne suis pas un sociologue, mais j'ai suivi des cours d'instruction de base l'Universit. Ce n'tait bien sr qu'une Universit terrienne, ajouta-t-il, avec une humilit voulue, destine prvenir le mme commentaire mis, mais en termes plus acerbes, par son

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interlocuteur, mais je suis capable de comprendre des mathmatiques. - Des mathmatiques ? dit Quemot, prononant en fausset la dernire syllabe. - Oui, enfin, pas celles utilises en robotique : celles-l je ne saurais les assimiler. Mais je peux me dbrouiller assez bien dans les quations sociologiques. Tenez, par exemple, j'ai longuement pratiqu l'Equation Teramin. - L'E... quoi ? s'il vous plat, monsieur. - Vous l'appelez peut-tre d'un autre nom ; mais cest toujours le quotient des inconvnients subis sur les privilges obtenus : Din = ... J - De quoi diable parlez-vous donc ? Ceci profr du ton bref et premptoire des Spaciens, stupfiant littralement Baley, qui en resta muet de saisissement. - Voyons, les quations tablissant la relation entre les inconvnients subis et les privilges accords taient une partie essentielle de ce qu'il fallait savoir pour manier les gens sans causer d'explosion. Une cabine prive pour une personne, dans un bain public, accorde bon escient, permet une quantit X d'individus d'attendre, avec patience, que la mme chance leur choie, la valeur de X fluctuant selon des variables dtermines en fonction d'un environnement de l'Equation Teramin. Mais, videmment, sur un monde ne comportant que privilges sans la contrepartie d'inconvnients, l'Equation Teramin se rduisait une valeur trs proche de 0. Peut-tre avait-il mal choisi son exemple. Il essaya encore une fois : - Ecoutez, monsieur. C'est une chose que d'obtenir des lments qualitatifs sur cette progression du prjug contre la prsence effective, mais cela n'avance en rien mes affaires. Je tiens obtenir une analyse exacte dudit prjug afin de pouvoir le contrer d'une manire effective. Je dsire persuader les gens de me voir comme vous le faites en ce moment.
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- Monsieur Baley, dit Quemot, vous ne pouvez agir sur les motions et les sentiments humains comme s'ils relevaient d'un cerveau positronique. - Je n'ai jamais prtendu le pouvoir. La robotique est une science fonde sur des dductions tandis que la sociologie est purement intuitive. Mais les mathmatiques peuvent s'appliquer galement l'une comme l'autre. Le silence dura un moment apprciable. Puis Quemot dit d'une voix qui chevrotait : - Vous avez reconnu que vous n'tiez pas un sociologue. - Non, bien sr, mais vous en tes un, vous, ce que l'on m'a dit. Et le meilleur de la plante. - Le seul, en fait. Vous pourriez presque dire que j'ai invent tout de cette science, ici mme. - Oh! (Baley hsita avant de poser la question suivante. Elle lui paraissait trs impolie :) Avez-vous compuls des documents ce sujet ? - J'ai regard quelques livres d'Aurore. - Avez-vous pris connaissance d'ouvrages venant de la Terre ? - De la Terre ? (Quemot eut un rire gn :) Il ne me viendrait jamais l'esprit de compulser quoi que ce soit des publications scientifiques de la Terre, soit dit sans vous offenser. - Eh bien, je le regrette. J'avais pens que je pouvais obtenir de vous des renseignements trs prcis qui m'auraient permis d'aborder d'autres personnes face face sans avoir ... Quemot poussa un son bizarre, inarticul, grinant, et le vaste fauteuil, dans lequel il tait assis, recula et bascula compltement en un fracas retentissant. Baley entendit vaguement un : Excusez-moi marmonn et entrevit Quemot se ruant hors de la pice d'un pas incertain. Baley leva les sourcils. Que diable avait-il pu dire encore ? Jehoshaphat. Quel signal d'alarme avait-il encore dclench ? Il allait se lever de son sige, mais s'arrta dans son mouvement comme un robot faisait son apparition. - Matre, dit celui-ci, on m'a prcis de vous informer que le matre vous parlerait par strovision dans quelques instants.
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- Par strovision, mon garon ? - Oui, matre. Pendant ce temps vous prendrez bien quelque rafrachissement. Et un autre gobelet de la liqueur rose fut dpos porte de la main de Baley, accompagn cette fois d'une assiette de petits fours, tides et sentant bon. Baley se cala confortablement dans le fauteuil, gota sa liqueur avec sa prudence habituelle, puis reposa le gobelet. Les petits fours taient fermes au toucher, tides, mais la crote s'effritait agrablement dans la bouche et l'intrieur taient, la fois, beaucoup plus chauds et plus mous. Il s'avoua incapable d'en dfinir exactement le got et se demanda si cette ptisserie n'tait pas un produit compos d'armes et d'ingrdients propres uniquement Solaria. Puis il pensa au rgime alimentaire si strict de la Terre, fond presque uniquement sur les levures et il se demanda s'il n'y aurait pas un march pour des produits base de levure, mais conus pour imiter l'arme des productions venant des Mondes Extrieurs. Mais le fil de ses cogitations se coupa brusquement en voyant l'image du Dr Quemot apparatre, venant de nulle part, et lui faisant face : oui, cette fois, il le regardait en face. Il tait assis dans un fauteuil moins vaste et la pice o il se trouvait avait des murs et des parquets qui juraient pouvantablement avec ceux de la salle o se tenait Baley. Il tait tout sourire maintenant, si bien que de petites rides s'accentuaient sur son visage, et, vritable paradoxe, lui donnaient un air plus jeune en soulignant la vivacit du regard : - Mille et mille pardons, monsieur Baley, s'excusa-t-il. Je pensais tolrer sans difficult une prsence effective, mais ce n'tait qu'une illusion de ma part. J'tais bout de rsistance nerveuse en trs peu de temps et votre dernire phrase m'a fait sauter le pas, pour ainsi dire. - De quelle dernire phrase s'agissait-il, monsieur ? - Vous avez parl d'aborder les gens face ... (Il secoua la tte, humectant ses lvres d'un mouvement rapide de la langue.) Je prfrerais ne pas avoir le rpter. Je pense que vous voyez de quoi je veux parler. Cette phrase a fait surgir en moi la vision
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de nous deux, respirant... respirant l'air rejet par l'autre. (Et le Solarien eut un frisson.) Vous ne trouvez pas cela rpugnant? - Je ne me souviens pas l'avoir jamais considr comme tel. - Cela me semble une habitude si sale. Et au moment mme o vous nonciez cette phrase et que cette vision me venait l'esprit, j'ai pris conscience du fait qu'aprs tout nous tions tous les deux ensemble dans la mme pice. Certes, je ne vous faisais pas face, mais nanmoins des bouffes d'air, qui avaient pass par vos poumons, devaient arriver jusqu' moi, qui les respirais. Dans mon tat d'esprit, je fus particulirement sensible ... - Des molcules d'air de toute l'atmosphre de Solaria sont passes par des millions de poumons, interrompit Baley. Jehoshaphat! elles sont mme passes par les poumons des animaux et par les branchies des poissons ! - Oui, c'est vrai, reconnut Quemot, en se frottant la joue, l'air lugubre, mais j'aime mieux ne pas y penser non plus. Nanmoins, la situation se prsentait sous un aspect direct, avec vous tant rellement prsent et nous deux respirant et expirant le mme air. Vous ne pouvez vous figurer le soulagement que j'prouve en vous parlant par strovision. - Mais je suis toujours dans votre maison, docteur Quemot. - C'est l o le soulagement ne s'en rvle que plus tonnant. Vous tes dans la mme maison que moi et pourtant il suffit que nous nous visionnions pour que cela change du tout au tout. Du moins, cela m'aura appris quelles sont les motions qu'on peut prouver voir un tranger en prsence effective. Je ne le referai jamais plus. - D'aprs vos dires, il me semble que cette entrevue en direct tait une exprience en ce qui vous concerne. - Dans un certain sens, oui, reconnut le Spacien. Je suppose que c'tait un peu une exprience, ou, tout au moins, l'un des facteurs qui m'ait pouss vous voir. Et les rsultats en ont t intressants, mme s'ils se sont rvls galement gnants du point de vue affectif. Un bon test, dans l'ensemble, que je vais enregistrer. - Enregistrer quoi ? demanda Baley abasourdi.

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- Mais mes motions, mes sentiments! rpondit Quemot en rendant Baley son regard stupfait. Baley poussa un soupir : un autre dialogue de sourds. Toujours des dialogues de sourds ! - J'ai simplement pos cette question parce que je supposais que vous aviez sans doute les instruments ncessaires pour mesurer l'amplitude de ractions motionnelles : un genre d'lectro-encphalographe, si vous voulez. (Il jeta en vain un regard tout autour de lui.) Quoique je pense que vous pouvez voir une version miniaturise de cet appareil fonctionnant sans lectrodes directement appliques. Sur Terre, nous n'avons pas encore d'appareils modle rduit. - J'imagine, rpondit schement le Solarien, que je suis capable d'estimer la nature de mes sentiments sans avoir besoin d'un instrument quelconque. Mes motions taient, je crois, suffisamment marques. - Oui, videmment, concda Baley, mais du point de vue d'une analyse quantitative des... - Je ne vois vraiment pas o vous voulez en venir, coupa Quemot d'un ton maussade. D'autant que j'essaye de vous expliquer quelque chose d'autre, ma propre thorie, ni plus ni moins, que je n'ai vue dveloppe dans aucun microfilm; quelque chose que je suis vraiment fier d'avoir. - De quoi s'agit-il exactement, monsieur ? dit Baley de plus en plus nerveux. - Mais voyons! Je vous l'ai dj dit : comment la civilisation de Solaria remonte une civilisation trs antrieure et terrestre. Baley poussa un gros soupir : s'il ne laissait pas l'autre dballer tout ce qu'il avait en tte, il pourrait toujours compter sur sa coopration par la suite ! Autant avaler la pilule. - Qui serait donc ? demanda-t-il. - La civilisation de Sparte ! dit Quemot, en redressant la tte avec une telle vigueur qu'un instant ses blancs cheveux scintillant dans la lumire vinrent lui faire une aurole. Je suis bien sr que vous avez entendu parler de Sparte! Baley prouva un certain soulagement. Dans sa jeunesse, il s'tait toujours passionn pour l'Histoire Ancienne de la Terre (c'tait un sujet d'tudes trs intressant pour nombre de
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Terriens, car alors la Terre tait quelque chose de grand, parce qu'il n'existait qu'elle; les Terriens taient les matres du monde, parce qu'il n'y avait pas de Spaciens). Mais l'Histoire Ancienne de la Terre tait vaste. Et Quemot aurait aussi bien pu lui parler d'une priode dont Baley n'et rien su. C'et t fort gnant. Pour l'instant, il se contenta de dire avec prudence : - Oui. J'ai tudi des microfilms sur cette civilisation. - Bon. Parfait. Donc Sparte, son apoge, ne comportait qu'un petit nombre de Spartiates, les seuls citoyens part entire; un plus grand nombre d'individus de second rang, les Mtques, et un trs grand nombre d'esclaves, totalement esclaves : les Ilotes. Il y avait environ vingt Ilotes pour un Spartiate, et c'taient des tres de chair et d'os, avec des sentiments humains et les dfauts des hommes. Afin de s'assurer de l'chec de toute tentative de rbellion des Ilotes, en dpit de leur nombre crasant, les Spartiates devinrent des spcialistes en matire militaire. Chacun vivait comme une machine militaire et leur socit ralisa ses buts : jamais il n'y eut de rvolte des Ilotes qui ait russi. Maintenant, nous, tres humains de Solaria, nous sommes en quelque sorte la contrepartie des Spartiates. Nous avons, nous aussi, nos Ilotes mais eux ne sont pas des hommes, mais des machines. Ils ne peuvent pas se rvolter, et nous n'avons pas de raison de les craindre, bien qu'ils nous surpassent en nombre mille fois plus que les Ilotes humains par rapport aux Spartiates. Aussi bnficions-nous de tous les avantages des Spartiates, sans avoir nous sacrifier une discipline aussi rigide que la leur. Au contraire, il nous est loisible de nous adonner une manire de vivre artistique et culturelle, comme celle des Athniens, des contemporains des Spartiates, qui... - Oui, dit Baley, j'ai vu aussi des microfilms sur les Athniens. Quemot s'chauffait en parlant - Les civilisations ont toujours t en forme de pyramide. A mesure que l'on grimpe vers le sommet de l'difice social, on bnficie de loisirs accrus et de possibilits accrues de rechercher le bonheur. Mais, mesure que l'on grimpe on
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rencontre aussi de moins en moins de gens capables de jouir de plus en plus de leur situation. Invitablement, il se produit une surabondance de mal lotis. Et rappelez-vous bien ceci : il importe peu que les couches au bas de la pyramide soient bien ou mal leur aise d'un point de vue absolu; elles s'estiment toujours dfavorises par rapport celles au-dessus d'elles. Par exemple, mme les plus pauvres des propritaires d'Aurore sont bien plus leur aise que les aristocrates de la Terre, mais ils sont dfavoriss par rapport aux aristocrates d'Aurore et c'est avec les matres de leur propre monde qu'ils accepteront de se comparer. Aussi y a-t-il toujours des conflits sociaux dans toutes les socits humaines courantes. Les actes de la rvolution sociale, les ractions qui en dcoulent pour s'en prserver, ou la combattre une fois qu'elle a commenc, sont les causes des plus grandes misres que l'humanit ait jamais supportes depuis les premiers temps de l'Histoire. Or, ici, sur Solaria, pour la premire fois, le sommet de la pyramide existe seul. En lieu et place des mcontents, il n'y a que des robots. Et nous avons, nous, la premire socit rvolutionnaire, la seule qui le soit vraiment, la premire grande dcouverte sociale depuis que les fermiers de Sumer et d'Egypte ont invent les villes. Il se rejeta dans le fond de son fauteuil, tout en souriant. Baley approuva de la tte et demanda : - Avez-vous publi tout ceci ? - Un de ces jours peut-tre,. rpondit Quemot, en affichant une insouciance affecte. Je ne l'ai pas fait encore. Ceci est ma troisime uvre. - Les deux premires avaient-elles une pareille envergure ? - Elles ne portaient pas sur la sociologie. Dans le temps, j'ai t sculpteur. Les statues que vous voyez autour de vous (il les dsigna d'un geste large) sont mon uvre. Et j'ai compos de la musique galement. Mais, je me fais vieux et Rikaine Delmarre dfendait toujours les arts d'application pratique contre les beaux-arts. Aussi je me suis dcid tudier la sociologie. - D'aprs ce que vous me dites, Rikaine Delmarre semble avoir t un grand ami vous.
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- Nous nous connaissions. A l'ge que j'ai, on connat tous les Solariens adultes. Mais il n'y a pas la moindre raison pour que je ne vous accorde que Rikaine Delmarre et moi avions beaucoup de gots communs. - Quel genre d'homme tait Delmarre ? (Assez trangement, le nom mme de l'homme voqua, dans l'esprit de Baley, l'image de Glada et il se tourmenta au souvenir de la dernire vision qu'il avait eue d'elle, furieuse, le visage dform par la colre.) Quemot sembla rflchir un instant avant de rpondre : - C'tait un homme remarquable, dvou Solaria et son mode de vie. - Un idaliste, en d'autres termes. - Oui. Exactement. On peut s'en rendre compte en remarquant qu'il s'tait port volontaire pour son travail, en tant que... que ftologue. C'tait de l'art pratique, voyez-vous, et je vous ai dj fait part de ses ides sur la question. - Et y avait-il quelque chose d'inhabituel se porter volontaire ? - Comment osez-vous ? Excusez-moi, j'oublie toujours que vous tes un Terrien. Oui, c'tait trs inhabituel. C'est l'une de ces tches qu'il faut accomplir mais pour lesquelles on ne trouve jamais de volontaires. Ordinairement, il faut y assigner quelqu'un pour une dure donne, quelques annes en gnral, et ce n'est jamais agrable d'tre dsign pour cet emploi. Delmarre, lui, s'est port volontaire et pour assumer la charge sa vie durant. Il estimait que c'tait quelque chose de trop important pour la laisser aux mains de gens dsigns d'office et accomplissant leur besogne contrecur. Il m'avait fait partager ses vues sur ce problme aussi. Nanmoins, je ne crois pas que je me serais jamais port volontaire. J'aurais t incapable d'une pareille abngation. Et c'tait un sacrifice d'autant plus mritoire de sa part qu'il tait presque un fanatique de l'hygine de soi. - Je ne suis pas certain d'avoir encore bien compris la nature de sa tche. Les vieilles joues de Quemot s'empourprrent lgrement. - Ne croyez-vous pas que vous feriez mieux d'en discuter avec son assistant ?
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- C'est ce que j'aurais dj certainement fait, monsieur, rpondit aussitt Baley, si quelqu'un, avant vous, avait bien voulu prendre la peine de me prvenir que le Dr Delmarre avait un assistant. - Je regrette que vous n'en ayez pas t inform, dit Quemot, mais la prsence de cet assistant rvle mieux encore le sens qu'il avait de sa responsabilit sociale. Aucun titulaire du poste jusqu'alors n'en avait envisag l'existence. Delmarre, par contre, estima ncessaire de dcouvrir un jeune ayant des dispositions pour cet emploi, et de le former lui-mme, de faon laisser derrire lui un successeur capable lorsque le moment serait venu pour lui de prendre sa retraite ou, aprs tout, de mourir. (Le vieux Solarien poussa un profond soupir :) Et pourtant, je lui survis, lui, qui tait mon cadet de tant d'annes. J'avais l'habitude de jouer aux checs avec lui. Bien des fois. - Comment y arriviez-vous ? Quemot leva les sourcils d'tonnement : - Mais de la manire habituelle. - Vous vous rencontriez rellement ? Quemot parut horrifi : - Quelle ide! Si mme j'avais pu endurer une pareille situation, jamais Delmarre n'y aurait consenti. D'tre ftologue n'avait pas mouss sa sensibilit, et il tait si vtilleux! - Alors, comment diable... - Mais, avec deux chiquiers, comme deux partenaires normaux jouent toujours ici. (Le Solarien haussa les paules dans un mouvement brusque de tolrance.) Oui, videmment. vous tes un Terrien. Bon. Alors ses mouvements de pices se rpercutaient sur mon chiquier et les miens sur le sien. C'est quelque chose de trs simple raliser. - Connaissez-vous Mme Delmarre ? demanda Baley. - Nous nous sommes parl par strovision. Elle est une plastocoloriste, vous savez, et j'ai eu l'occasion de visionner certaines de ses uvres mises en exposition. Du beau travail, en un sens, mais plus intressant comme curiosits que comme uvres d'art proprement parler. Nanmoins, c'est intressant et a rvle un esprit alerte et intuitif.
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- Est-elle capable d'avoir tu son mari, votre avis ? - La pense ne m'a mme pas effleur l'esprit. Les femmes sont des tres tellement surprenants ! Mais voyons, il n'y a gure matire discussion, je crois. Seule Mme Delmarre tait assez proche de Rikaine pour pouvoir le tuer. Jamais, sous aucun prtexte, Rikaine n'et accord quelqu'un d'autre le privilge de lui parler en prsence effective; il tait bien trop vtilleux. Peut-tre vtilleux n'est pas le mot qui convient aprs tout : c'tait simplement qu'il tait dpourvu de toute anomalie, de toute dpravation. C'tait un bon Solarien, bien quilibr. - Vous considreriez donc que d'avoir accept de me voir tait une dpravation ? demanda Baley. - Oui, rpondit Quemot, j'en suis persuad. J'irai mme jusqu' dire que c'tait du masochisme. - Est-ce qu'on aurait pu tuer Delmarre pour des motifs politiques ? - Hein ? - Je me suis laiss dire qu'il tait un Traditionaliste. - Oui. Et alors ? Nous le sommes tous. - Est-ce dire qu'il n'y a pas de groupement Solarien qui ne soit Traditionaliste ? - J'oserai dire, dit Quemot en mesurant ses mots, qu'il y en a certains qui pensent qu'il est dangereux d'tre trop Traditionaliste. Ils se font une montagne du fait de notre faible dmographie par rapport aux populations des autres mondes. Ils estiment que nous sommes sans dfense contre toute agression ventuelle d'un autre des Mondes Extrieurs. Leurs craintes sont stupides et, d'ailleurs, ils ne sont pas nombreux. Je ne pense pas qu'il reprsentent une force politique. - Pourquoi les prtendez-vous stupides ? Y a-t-il quelque chose sur Solaria qui pourrait transformer l'quilibre des forces en dpit de votre grand dsavantage numrique ? Quelque nouveau type d'arme, peut-tre ? - Une arme, oui, certes. Mais qu'elle soit nouvelle, non. Les gens dont je vous parle sont plus aveugles que stupides rellement. Ils ne se rendent pas compte que cette arme est sans arrt en action et qu'elle est imparable. Les yeux de Baley n'taient plus que des fentes :
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- Parlez-vous srieusement ? dit-il. - Trs srieusement. - Connaissez-vous la nature de cette arme ? - Tout le monde la connat. Vous aussi, si vous voulez bien rflchir un peu. Peut-tre m'en suis-je rendu compte un peu plus tt et un peu plus facilement que les autres tant donn que je suis sociologue. Certes, on ne l'utilise pas comme une arme est ordinairement employe. Elle ne tue ni ne blesse, mais mme ainsi elle reste imparable. Et d'autant plus imparable que personne ne lui prte attention. Baley, agac, demanda : - Et quelle est donc cette arme invincible et non meurtrire ? - Le robot positronique, rpondit Quemot. 11 La ferme aux f tus Pendant un moment, Baley en eut froid dans le dos : le robot positronique tait le symbole mme de la supriorit des Spaciens sur les Terriens. Et, en fait d'arme, c'en tait une de taille. Nanmoins, il conserva le mme timbre de voix pour dire : - Ce n'est qu'une arme du point de vue conomique. Solaria est ncessaire aux autres Mondes Extrieurs parce qu'elle fournit des robots trs spcialiss et d'avant-garde. Aussi n'ontils aucun intrt vous causer le moindre tort. - Cela va de soi, dit Quemot d'un ton lger. C'est d'ailleurs grce cela que nous avons obtenu notre indpendance. Non, ce que j'ai en tte est tout autre chose ; c'est beaucoup plus subtil et surtout l'chelle cosmique. Et Quemot se mit considrer ses ongles avec l'esprit visiblement ailleurs, proccup d'abstractions. - C'est encore une de vos thories sociologiques ? demanda Baley en manifestant un certain intrt.
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Le Terrien eut beaucoup de peine rprimer un sourire devant le regard d'orgueil pniblement contenu que lui lana Quemot : - Oui, elle est de moi. Et tout fait originale, pour autant que je sache. Nanmoins, c'est d'une vidence aveuglante si l'on tudie avec soin les statistiques dmographiques des Mondes Extrieurs. Mais, commenons par le commencement : depuis l'invention du robot positronique, on l'a mis de plus en plus contribution partout. - Pas sur Terre, dit Baley. - Allons, allons, inspecteur. Je ne connais pas grand-chose de votre Terre, mais j'en sais assez pour me rendre compte que les robots commencent s'intgrer votre conomie. Vous, les Terriens, vivez dans de vastes cits souterraines et laissez inoccupe la plus grande partie de la surface terrestre. Qui donc alors fait marcher vos fermes et vos usines ? - Les robots, concda Baley. Mais si vous attaquez le problme sous cet angle, permettez-moi de vous faire remarquer que ce sont les Terriens qui ont les premiers invent le robot positronique. - Vraiment ? Vous en tes sr ? - Vrifiez si vous voulez. C'est l'exacte vrit. - Trs curieux. Et pourtant c'est l o ils ont fait le moins en raison de l'importante population de la Terre. Ce serait donc d'autant plus long... oui... Nanmoins, vous avez des robots dans vos cits ? - Oui, dit Baley. - Vous en avez davantage maintenant, disons qu'il y a cinquante ans ? Baley acquiesa avec une certaine impatience. - Vous voyez bien alors que les faits justifient ma thorie. Il n'y a simplement qu'une diffrence de temps. Les robots tendent relever l'homme de tout effort physique et l'conomie robotise est monovectorielle. De plus en plus de robots, de moins en moins d'humains. J'ai tudi avec la plus grande attention les statistiques dmographiques, j'en ai trac la courbe et me suis livr quelques extrapolations. (Et il s'arrta net,

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avec surprise :) Mais au fait, c'est bien l une application des mathmatiques la sociologie, n'est-ce pas ? - C'en est une, oui, dit Baley. - Aprs tout, vous aviez peut-tre raison tout l'heure. Il faudra que j'y rflchisse. Bref, quoi qu'il en soit, voici les conclusions auxquelles j'ai abouti, et je suis absolument persuad de leur valeur intrinsque : le rapport robots-humains dans toute conomie qui a accept l'emploi de travailleurs robots tend continuellement s'accrotre au dtriment de l'homme, en dpit des lois qui peuvent tre votes pour enrayer ce progrs des robots; l'accroissement est ralenti, mais jamais stopp. Tout d'abord, la population humaine s'accrot, mais le nombre de robots crot beaucoup plus rapidement. Puis lorsqu'on atteint un certain point critique... Quemot s'arrta de nouveau, puis dit : - Voyons un peu. Je me demande s'il est possible de situer exactement ce point critique, si on peut le chiffrer. Nous en revenons toujours vos mathmatiques. Baley s'agita : - Qu'arrive-t-il une fois ce point critique atteint, docteur Quemot ? - Hein? Euh! La population humaine se met alors rellement baisser et la plante approche d'une vritable stabilit sociale. C'est ce qui arrivera obligatoirement Aurore. C'est ce qui arrivera tout aussi inluctablement votre Terre. La Terre rsistera peut-tre quelques sicles de plus, mais devra cder, elle aussi, finalement. - Qu'entendez-vous par stabilit sociale ? - La situation telle qu'elle existe ici, sur Solaria; un monde o les humains ne reprsentent plus que la classe oisive. Aussi, n'avons-nous aucune raison d'avoir peur des autres Mondes Extrieurs. Attendons seulement un sicle peut-tre, et ils seront tous devenus semblables Solaria. Je suppose qu'en un sens on peut dire que ce sera la fin de l'histoire de l'Homme, mais ce sera surtout sa ralisation dans le sens complet du mot. Les Hommes alors auront tout ce qu'ils peuvent dsirer, tout ce dont ils peuvent avoir besoin. Vous savez, il existe une phrase

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qui, un jour, m'a frapp. Je ne sais d'o elle vient : c'est quelque chose propos de la recherche du bonheur. Baley dit, citant d'un ton pensif : - Tous les hommes reoivent leur naissance, de leur Crateur, certains droits inalinables... Parmi ceux-ci il y a le droit la vie, la libert, la recherche du bonheur. - C'est cela mme. D'o est-ce tir ? - De quelque vieux grimoire, dit Baley 1 . - Vous voyez comme tout cela est chang ici sur Solaria, et comme cela voluera un peu plus tard dans toute la Galaxie ; la recherche sera termine. Et les droits imprescriptibles dont jouira alors l'humanit seront la vie, la libert, le bonheur. Rien que cela : le bonheur. - Peut-tre bien, rtorqua Baley d'un ton sec, mais pour le moment prsent, un homme a t tu sur votre Solaria et un autre est entre la vie et la mort. Il prouva du regret de ces paroles au moment mme o il les prononait : le visage de Quemot sembla changer comme s'il venait de recevoir une gifle. Le vieillard courba la tte et dit, sans la relever : - J'ai rpondu vos questions dans toute la mesure du possible. Y a-t-il autre chose que vous dsirez savoir ? - Merci, monsieur, j'en sais suffisamment. Excusez-moi de vous avoir drang dans votre chagrin d'avoir perdu votre ami. Quemot releva la tte lentement : - Il me sera bien difficile de trouver pareil partenaire aux checs. Il observait mticuleusement tous nos rendez-vous et il avait un jeu extrmement suivi. C'tait vraiment un bon Solarien. - Je comprends, murmura doucement Baley. Puis-je avoir votre permission d'utiliser votre appareillage de strovision pour entrer en liaison avec la prochaine personne que je dois voir ?

Exactement, le dbut de la Dclaration des Droits de la Constitution amricaine, rdige par Payne et Jefferson (N.d.T.).
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- Bien sr, je vous en prie, dit Quemot. Mes robots sont votre service. Et maintenant, permettez-moi de vous laisser. Liaison termine. Un robot fut ct de Baley moins de trente secondes aprs que l'image de Quemot et disparu. Une fois de plus Baley se demanda : comment faisait-on pour diriger ces cratures. Il avait vu les doigts de Quemot se poser sur un bouton avant de le quitter, et c'tait tout. Peut-tre, aprs tout, le signal d'appel tait-il trs gnral, signifiant seulement : Faites votre devoir. Peut-tre les robots coutaient-ils tout ce qui se passait et taient-ils au courant de ce qu'un humain pouvait dsirer un moment donn. Et si le robot ncessaire n'tait pas appel personnellement pour la tche en question, le rseau radio, qui reliait entre eux tous les robots, entrait en action, convoquant aussitt le robot voulu pied d' uvre. Pendant un instant, Baley se figura Solaria comme une espce de rseau de robots, avec de petits trous qui se rtrcissaient de plus en plus, avec dans chacun, bien ficel par son entourage, un humain. Il imagina les Mondes dont avait parl Quemot en train de se transformer en autant de Solaria; des rseaux se dployant et se resserrant jusque sur la Terre, jusqu'... Le fil de ses penses fut interrompu lorsque le robot qui tait entr lui parla du ton uni et respectueux des machines. - Je suis prt vous servir, matre. - Savez-vous comment entrer en liaison avec l'endroit o feu Rikaine Delmarre travaillait ? demanda Baley. - Oui, matre. Baley haussa les paules. Il n'arriverait jamais s'empcher de poser des questions inutiles. Les robots taient omniscients un point c'est tout. Il lui vint l'esprit que, pour manier les robots d'une manire vraiment efficace, il fallait tre orfvre en la matire, une espce de roboticien. Comment diable se dbrouille le Solarien moyen ? pensa-t-il. Probablement, comme-ci, comme-a, sans plus.

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- Bon, dit-il. Appelez-moi l'endroit o travaillait Delmarre et mettez-moi en liaison avec son assistant. Si celui-ci n'y est pas, trouvez-le-moi o qu'il soit. - Oui, matre. Comme le robot se dtournait pour s'en aller, Baley le rappela : - Un moment. Quelle heure est-il l'endroit o il travaillait ? - Environ six heures trente, matre. - Du matin ? - Oui, matre. De nouveau, Baley se sentit agac par ce monde qui se rendait esclave du lever et du coucher du soleil. Voil quoi menait de vivre sur la surface de la plante sans protection. Il eut une pense fugitive pour la Terre, mais se morigna aussitt. Tant qu'il se concentrait uniquement sur les questions immdiates, il se dbrouillait bien... Mais s'il se laissait aller au cafard et la nostalgie, c'en tait fait de lui. - Appelez-moi cet assistant, de toute faon, mon garon, ditil, et dites-lui que c'est pour raison d'Etat. Qu'un autre de vos congnres m'apporte un peu manger; un sandwich et un verre de lait feront l'affaire. Il mcha pensivement son sandwich, qui contenait une tranche d'un genre de jambon fum, tout en se disant avec quelque ironie que Daneel Olivaw aurait certainement considr comme suspecte toute espce de nourriture aprs ce qui tait arriv Gruer. Peut-tre, aprs tout, tait-ce Daneel qui avait raison. Il acheva son sandwich sans en prouver de fcheuses consquences (tout au moins sans fcheuses consquences immdiates) et but le lait. Il n'avait pas appris de Quemot ce qu'il tait venu chercher, mais tout de mme il avait appris quelque chose. Et comme il se remmorait leur conversation, il lui parut que ce qu'il avait appris n'tait pas ngligeable. Certes, il n'en savait gure plus sur le meurtre, mais sur l'autre question, beaucoup plus importante celle-l, il n'en tait pas de mme.
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Le robot revint : - L'assistant accepte la communication, matre. - Bon. Il n'y a pas eu de difficults ? - L'assistant dormait, matre. Et soudain l'assistant lui apparut, assis dans son lit, l'air maussade et vindicatif. Baley sauta en arrire comme si une barrire haute tension s'tait brusquement dresse devant lui : encore une fois on lui avait cach un renseignement d'importance vitale. Ou plutt, une fois encore, il n'avait pas su poser les questions qu'il fallait. Car personne n'avait song lui dire que l'assistant de Rikaine Delmarre tait une femme. Ses cheveux taient lgrement plus foncs que le blond habituel des Spaciens et elle en avait toute une masse qui, pour l'instant, partait dans tous les sens. Elle avait un visage ovale, le nez lgrement retrouss et le menton bien marqu. Elle tait en train de se gratter doucement le flanc juste au-dessus de la taille, et Baley fit des vux pour que le drap ne glisse pas; il ne se souvenait que trop bien de l'attitude si lgre de Glada, estimant que tout tait correct du moment qu'il ne s'agissait que de strovision. Il prouva un amusement sardonique de se voir aussi vite dpouill de ses illusions. Les Terriens croyaient, en rgle gnrale, que toutes les Spaciennes taient belles comme des desses. Et Glada n'avait fait que confirmer cette ide. Mais cette femme-ci, mme d'aprs les canons terrestres, tait vraiment quelconque. Et Baley n'en fut que plus surpris de l'agrable contralto de sa voix lorsqu'elle lui dit : - Eh! Vous! Vous avez une ide de l'heure qu'il est ? - Oui, parfaitement, rpondit Baley, du tac au tac, mais puisque je dois venir vous voir, j'ai pens qu'il valait mieux vous prvenir. - Venir me voir? Cieux ternels!... (Ses yeux s'agrandirent et elle porta la main son menton. Elle avait une bague au doigt, le premier bijou personnel que Baley avait vu jusqu' prsent

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sur Solaria.) Eh, au fait, vous ne seriez pas mon nouvel assistant par hasard ? - Non. Ni rien qui y ressemble. Je suis ici pour enquter sur la mort de Rikaine Delmarre. - Ah ? Bon. Enqutez alors! - Comment vous appelez-vous ? - Klorissa Cantoro. - Et vous travaillez avec le Dr Delmarre depuis ?... - Trois ans. - Je prsume que vous tes actuellement votre lieu de travail. (Baley n'aimait pas employer ce genre de phrase imprcise, mais il ignorait comment on appelait l'endroit o travaillait un ftologue. ) - Vous voulez savoir si je suis la ferme, dit Klorissa, revche. Oui, j'y suis hlas ! Je n'en ai pas boug depuis que le patron s'est fait tuer et je ne suis pas prte d'en sortir, ce qu'il parat, tant qu'on ne m'aura pas attribu un assistant. Oh! Au fait, vous ne pourriez pas faire quelque chose pour a ? - Je suis dsol, madame, mais ici, je n'ai pas la moindre influence. - Bah! On peut toujours demander. Klorissa repoussa le drap et sortit du lit sans la moindre gne. Elle portait un vtement de nuit d'une seule pice et sa main se porta l'agrafe diamagntique de la fermeture, juste au cou. Baley dit prcipitamment : - Un instant, je vous prie. Si vous tes d'accord pour me recevoir en personne, cela mettra un point final notre entrevue prsente et vous pourrez vous habiller dans votre priv. - Dans mon priv ? (Elle avana la lvre infrieure et dvisagea Baley avec curiosit.) Vous tes vtilleux, vous aussi ? Comme le patron ? - Acceptez-vous de me voir ? J'aimerais inspecter la ferme. - Je ne comprends rien cette histoire de me voir. Si vous voulez visionner la ferme, je vous guiderai. Laissez-moi seulement le temps de me laver, de ranger quelques affaires et

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de me rveiller un peu. C'est avec plaisir que j'accepterai cette interruption du train-train habituel. - Je ne veux pas visionner quoi que ce soit. Je veux voir de mes yeux et en tant prsent, en chair et en os. La femme pencha la tte de ct et son regard incisif rvlait un certain intrt professionnel : - Vous tes dtraqu ou quoi ? Y a-t-il longtemps qu'on ne vous a fait d'analyse chromosomique ? - Jehoshaphat! gronda Baley. Ecoutez donc. Je m'appelle Elijah Baley. Je viens de la Terre. - De la Terre! s'cria-t-elle avec vhmence. Cieux ternels ! Qu'est-ce que vous venez fabriquer ici ? Ou bien, est-ce une farce un peu trop pousse ? - Je ne plaisante pas. On a fait appel moi pour enquter sur la mort de Delmarre. Je suis un inspecteur de police en civil, un dtective, si vous prfrez. - Pour cette histoire-l! Mais je pensais que tout le monde savait que c'tait sa femme qui avait fait le coup. - Non, madame. J'ai dans l'esprit pas mal de doutes ldessus. Puis-je maintenant avoir l'autorisation de vous rendre visite et d'inspecter la ferme. Je suis un Terrien, voyez-vous, et je n'ai pas l'habitude de mener mes enqutes par strovision. Je ne suis arriv rien de bon de cette faon-l. J'ai l'autorisation du Chef de la Sret en personne de voir les gens qui peuvent m'avancer dans cette enqute. Je puis vous montrer le papier officiel, si vous voulez. - Voyons un peu. Baley dploya le document officiel devant l'image des yeux de la femme... Elle hocha la tte : - Ouais. De voir! Quelle salet. Enfin, qu'est-ce qu'un peu plus de salet dans ce boulot rpugnant ? Mais coutez-moi bien, vous : ne vous approchez pas trop de moi. Restez bonne distance. Nous pourrons nous causer en gueulant, ou en nous adressant des messages par robot, si c'est ncessaire. C'est bien compris ? - C'est entendu, rpondit Baley.

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Elle ouvrait la fermeture de son vtement de nuit juste au moment o la liaison fut coupe et le dernier mot qu'il entendit prononcer fut un Terrien marmonn. - Vous tes assez prs comme a, dit Klorissa. Baley, qui se tenait sept ou huit mtres d'elle, dit : - La distance me convient, mais j'aimerais me trouver l'intrieur aussi rapidement que possible. Pourtant, cette fois, le voyage ne s'tait pas si mal pass. Il avait peine fait attention au trajet par avion, mais ce n'tait pas ncessaire de jouer trop longtemps avec le feu. Il devait d'ailleurs s'empcher de dgrafer son col tant il prouvait le besoin de respirer plus librement. - Qu'est-ce que vous avez ? lui demanda Klorissa d'un ton sec. Vous n'avez pas l'air dans votre assiette. - Je n'ai pas l'habitude de me trouver l'extrieur, rpondit Baley. - Ah ! C'est vrai ! Ces Terriens! Il vous faut vous sentir enferms ou clotrs pour vous sentir tranquilles ! Cieux ternels ! (Elle se passa la langue sur les lvres, comme si elle venait de goter quelque chose de dplaisant.) Bon, alors, entrez, mais laissez-moi tout d'abord me tirer du chemin. Ca va, entrez maintenant. Ses cheveux taient tresss en deux grosses nattes enroules autour de sa tte suivant le dessin d'une gomtrie complique. Baley se demanda combien de temps il lui fallait pour se coiffer d'une telle faon puis se souvint que, selon toute probabilit, c'taient les doigts agiles et prcis d'un robot qui taient responsables de la coiffure. Les cheveux ainsi peigns mettaient en valeur l'ovale de son visage et en accentuaient la symtrie qui le rendait agrable, sinon joli. Elle ne portait pas du tout de maquillage et, dans le mme ordre d'ides, ses vtements n'avaient d'autre but que de l'habiller d'une manire pratique, sans souci d'lgance. Dans l'ensemble, ils taient d'un bleu marine plutt terne, l'exception de ses gants, qui lui montaient jusqu' mi-bras et taient d'une couleur lilas qui jurait avec tout le reste. On voyait bien qu'ils ne faisaient pas partie de sa tenue habituelle. Baley
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remarqua l'paisseur d'un des doigts de gant due la prsence sous-jacente de la bague. Ils restrent aux deux bouts de la pice, se regardant en chiens de faence. - Cela ne vous plat pas, n'est-ce pas, madame ? dit Baley. Klorissa haussa les paules - Pourquoi cela me plairait-il ? Je ne suis pas un animal. Mais je puis le supporter. Vous devenez peu prs impermable tout, lorsque vous vous occupez de... de... (Elle s'arrta, puis releva agressivement le menton, comme dcide dire ce qu'elle avait dire, sans mcher ses mots :) Des enfants, et elle pronona ce mot avec une prcision bien marque. - A vous entendre, on dirait que vous n'aimez pas le travail que vous faites ici. - C'est un travail qui a son importance, qu'il est essentiel de faire. Nanmoins, en effet, je ne l'aime pas. - Et Rikaine Delmarre l'aimait-il, lui ? - Je suppose que non, mais il ne l'a jamais montr. C'tait un bon Solarien. - Et il tait vtilleux en diable. Klorissa parut tonne. - C'est vous qui l'avez dit, continua Baley. Lors de notre conversation antrieure, par strovision, je vous ai dit que vous pourriez vous habiller dans votre priv et vous m'avez rpondu que j'tais aussi vtilleux que votre patron. - Oui ? Bah, c'est vrai : il tait vtilleux en diable. Mme par strovision, il ne se permettait absolument rien. Toujours d'une correction exemplaire. - Un tel comportement est-il inusit ? - Il ne devrait pas l'tre. En thorie, vous tes tenu une correction de tous les instants. Mais personne ne se casse jamais la tte. Pas avec la strovision. Il n'y a pas de risque de prsence effective, alors pourquoi se fatiguer ? Vous comprenez ? Mme moi, quand je parle quelqu'un par strovision, je ne me soucie gure de ma tenue, sauf avec le patron. Il fallait tre impeccable avec lui. - Admiriez-vous le Dr Delmarre ? - C'tait un bon Solarien.
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- Vous avez appel cet endroit une ferme, dit Baley en changeant de sujet, et vous venez de faire allusion des enfants. Vous levez des enfants ici ? - Ds l'ge d'un mois. Tous les ftus de Solaria arrivent ici. - Des ftus ? - Oui. ( Elle frona les sourcils : ) Nous les recevons un mois aprs leur conception. Ca vous gne ? - Pas du tout, coupa Baley. Pouvez-vous me piloter dans la ferme ? - Je veux bien, mais restez bonne distance. Le visage chevalin de Baley se figea dans une immobilit marmorenne lorsqu'il abaissa son regard sur la longue pice qui s'tendait en dessous d'eux, protge par une cloison de verre. De l'autre ct, il en tait sr, il rgnait une temprature parfaitement rgle, une humidit parfaitement entretenue, une aseptie parfaitement ralise. Ces cuves, qui s'tendaient sur plusieurs ranges tages, contenaient chacune un petit tre flottant dans un liquide aqueux, de composition chimique connue, qui contenait en suspension un mlange nutritif exactement dos. L, la vie et la croissance continuaient. De petits tres, certains encore moins grands que la moiti de son poing, enrouls sur eux-mmes, avec des crnes prominents, des bourgeons de membres, et des queues en voie de disparition, s'y dveloppaient. Klorissa, place toujours sept ou huit mtres de Baley, lui demanda : - Qu'en pensez-vous, inspecteur ? Cela vous plat-il ? - Combien en avez-vous ? - A la date d'aujourd'hui, cent cinquante-deux. Nous en recevons entre quinze et vingt par mois, et nous en librons le mme nombre arrivs l'ge adulte. - Est-ce le seul endroit de ce genre sur la plante ? - Le seul, oui. Il suffit pour maintenir une population rgulire, en se fondant sur une esprance de vie de trois cents ans, pour vingt mille habitants. Ce btiment est tout neuf. Le Dr Delmarre en a surveill la construction et s'est livr de nombreuses modifications dans notre manire d'lever les
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enfants. Aussi, avons-nous maintenant un pourcentage de mortalit ftale pour ainsi dire nul. Des robots dambulaient parmi les cuves, s'arrtant chacune, relevant les indications des compteurs, regardant les minuscules embryons l'intrieur, d'une faon mticuleuse et inlassable. - Qui opre les parturientes ? demanda Baley, je veux dire qui extrait ces petits tres ? - Des docteurs, rpondit Klorissa. - Le Dr Delmarre ? - Non, bien sr. Des docteurs en mdecine. Vous ne pensez pas que le Dr Delmarre se serait jamais abaiss ... Bon, glissons. - Pourquoi n'utilise-t-on pas des robots ? - Des robots en chirurgie ? La Premire Loi rend une telle chose particulirement difficile, inspecteur. Un robot pourrait peut-tre effectuer l'ablation d'un appendice pour sauver une vie humaine, s'il savait comment s'y prendre, mais je doute fort qu'aprs une telle exprience il serait encore bon quelque chose sans de grosses rparations. Tailler dans de la chair humaine causerait un tel traumatisme son cerveau positronique! Des docteurs de chair et d'os peuvent russir s'y faire, force de rptitions, et en arrivent mme supporter la prsence effective oblige. - Nanmoins, reprit Baley, je vois que ce sont des robots qui s'occupent des ftus. Vous arrive-t-il vous, ou avant au Dr Delmarre, de devoir intervenir ? - Quelquefois, il le faut bien, quand tout va de travers : si, par exemple, un ftus se met avoir des troubles de croissance. On ne peut faire confiance aux robots pour agir avec bon sens quand une vie humaine est en jeu. Baley hocha la tte : - Oui, le risque d'une bvue est trop grand et ne peut que se solder par une vie de perdue, je pense. - C'est tout le contraire ! C'est le risque de les voir prendre trop cur la survie d'une existence au point de la sauver envers et contre tout. La svrit du visage de la femme s'accentua :
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- En tant que f tologues, Baley, nous devons nous proccuper de crer des enfants sains. Je rpte sains. Mme l'analyse la plus pousse des chromosomes du pre et de la mre ne peut assurer une combinaison spcifiquement favorable de tous les gnes, sans parler des risques de mutations imprvisibles. C'est d'ailleurs l notre proccupation majeure : les mutations inattendues; nous en avons abaiss le taux un peu moins d'un sur mille, mais cela signifie toujours, grosso modo, que nous avons des ennuis certains de ce ct une fois tous les dix ans; Elle lui fit signe de la suivre le long de la galerie suprieure. - Je m'en vais vous montrer la crche du premier ge et les dortoirs des enfants, dit-elle. Ils nous posent beaucoup plus de problmes que les ftus. Avec eux, nous ne pouvons compter sur l'aide des robots que dans une mesure trs limite. - Pourquoi cela ? - Vous ne le sauriez que trop, Baley, si vous aviez jamais essay de faire entrer dans le cerveau d'un robot l'importance de la discipline. La Premire Loi les rend, pour ainsi dire, totalement obtus sur ce chapitre. Et figurez-vous que les jeunes drles s'en rendent compte peine savent-ils parler. J'ai vu un moutard de trois ans mettre une dizaine de robots dans les transes en gueulant : J'ai bobo, tu m'as fait bobo ! Il faut des robots trs spciaux et perfectionns pour se rendre compte qu'un gosse est capable de mentir dlibrment. - Delmarre arrivait-il se faire obir des enfants ? - Oui, en rgle gnrale. - Comment s'y prenait-il ? Est-ce qu'il sortait les secouer pour leur faire prendre un peu de plomb dans la tte ? - Le Dr Delmarre ? Les toucher ? Cieux ternels ! Bien sr que non. Mais il savait leur parler. Et il savait donner aux robots des ordres bien prcis. Je me souviens l'avoir vu s'occuper d'un gosse par strovision un quart d'heure durant : il l'avait fait mettre sur les genoux du robot, en position pour la fesse, et a oblig le robot administrer au gamin une solide racle, pan, pan. Quelques expriences du mme ordre et le gaillard ne se risquait plus braver le patron. Et le Dr Delmarre avait suffisamment de connaissances dans ce domaine pour qu'aprs
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cela le robot fouettard n'ait subir qu'une rvision habituelle, sans plus. - Et vous ? Allez-vous tancer vous-mme les enfants ? - Hlas, il le faut bien, de temps en temps. Je ne suis pas comme le patron. Peut-tre un jour serai-je capable de les faire obir distance, mais si actuellement j'essayais ce genre de chtiment, je ne ferais que dmolir les robots. C'est un art, croyez-moi, de savoir manier les robots. Pourtant, quand j'y songe... Aller secouer ces garnements moi-mme. Les sales btes ! Elle regarda brusquement Baley : - Je suppose que, vous, cela ne vous gnerait pas de les voir en personne. - Pas le moins du monde. Elle haussa les paules et le considra avec tonnement : - Ah ! Ces Terriens! (Elle se remit marcher :) Et pourquoi diable je vous le demande! Vous finirez bien par retomber sur Glada comme meurtrire. Vous ne pouvez pas faire autrement. - Je n'en suis pas si sr que vous, dit Baley. - Mais c'est invraisemblable. C'est plus que du sr, c'est du certain. Qui d'autre pourrait-ce matriellement tre ? - Les suspects ne manquent pas, madame. - Qui, par exemple ? - Eh bien, disons, vous, pour commencer. La raction de Klorissa cette accusation stupfia littralement Baley. 12 Baley l'chappe belle Elle clata de rire. Son rire grandit, se dveloppa en une sorte de hoquet qui lui coupa le souffle, laissant son visage potel empourpr et presque violac. Elle s'appuya au mur pour reprendre haleine.

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- Non. Ne vous approchez pas plus, implora-telle. Je vais trs bien. - Cette ventualit vous parat donc si amusante ? demanda Baley avec svrit. Elle essaya de rpondre et de nouveau s'touffa de rire. Puis, dans un chuchotement, elle russit dire : - Oui, vous tes un Terrien pour de vrai. Comment serait-il jamais possible que j'aie commis un tel acte ? - Vous le connaissiez bien, reprit Baley. Vous tiez au courant de ses habitudes. Vous pourriez avoir prmdit ce crime. - Et vous croyez que j'aurais pu le voir, lui. M'approcher suffisamment de lui pour lui fracasser la caboche avec quelque chose. Vous n'y connaissez rien, je vous assure, Baley! Baley se sentit rougir : - Pourquoi n'auriez-vous pu vous approcher, madame ? Vous aviez l'habitude de vous voir - euh - de prs. - Avec les enfants. - Oui, mais de fil en aiguille! Vous semblez supporter fort bien ma prsence. - Oui! A dix mtres. - Je viens juste de rendre visite quelqu'un qui a manqu se trouver mal d'avoir d supporter ma prsence un court moment. Klorissa se calma et dit : - Bah! ce n'est qu'une question de degr! - Je n'en demande pas plus. Une diffrence de degr suffit. L'habitude de voir les enfants vous rend capable de supporter la prsence de Delmarre juste le temps ncessaire. - J'aimerais vous faire remarquer, monsieur Baley, dit Klorissa, qui ne semblait plus du tout s'amuser, que ce que je peux supporter, moi, n'importe pas du tout. C'est le Dr Delmarre qui tait vtilleux. Il tait presque aussi impossible que Leebig lui-mme. Mme si j'avais pu supporter de le voir, lui n'aurait jamais pu le souffrir. Mme Delmarre est la seule et unique personne qu'il ait jamais pu autoriser le voir de prs. - Qui est ce Leebig dont vous venez de parler ? demanda Baley.
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Klorissa haussa les paules : - Un de ces gnies lgrement maboul, si vous voyez ce que je veux dire. Il a travaill avec le patron propos de robots. Baley en prit bonne note dans sa mmoire et revint l'interrogatoire en cours. - On pourrait dire aussi que vous aviez un motif pour le tuer. - Quel motif ? - Sa mort vous donne la direction de ce centre, vous fait monter en grade. - C'est a que vous appelez un motif ? Cieux-ternels ! Qui diable pourrait dsirer une pareille situation ? Quel est le phnomne, sur Solaria, qui... ? Mais c'tait le meilleur des motifs de sauvegarder son existence, pour le protger, le couvrir mme. Non, vraiment, il vous faudra trouver quelque chose de mieux, monsieur le Terrien. Baley se gratta le cou d'un doigt incertain : il voyait bien la valeur de l'argument. - Avez-vous remarqu que je portais une bague, monsieur Baley ? demanda Klorissa, qui sembla un instant sur le point d'arracher son gant pour mieux montrer sa main droite. Mais elle s'en abstint. - Oui, je l'ai remarqu, dit Baley. - Je prsume que vous ignorez ce que reprsente cet anneau ? - Hum, oui. (Il n'en aurait donc jamais fini d'taler son ignorance, pensa-t-il avec amertume.) - Je puis vous en faire l'historique, si cela ne vous gne pas. - Si votre confrence peut m'aider comprendre ce qui se passe sur votre foutue plante, explosa Baley, allez-y, je vous en conjure - Cieux ternels ! (Klorissa sourit :) Je suppose que, pour vous, nous sommes aussi bizarres que la Terre l'est pour nous. Bon. Imaginez! Au fait, voil une pice vide. Entrez et nous allons nous asseoir pour... non, ce n'est pas assez grand. Tenez, voil ce que nous allons faire. Vous vous asseyez l-dedans et je reste ici debout sur le pas de la porte.

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Et elle s'engagea un peu plus dans le couloir, lui cdant la place pour le laisser pntrer dans la pice. Puis elle revint s'adosser au mur, face lui, mais toujours la mme distance, pour reprendre leur conversation. Baley s'assit sans que le plus infime scrupule de courtoisie vienne le troubler. Au contraire, en pleine rvolte intrieure, il se disait : Aprs tout, c'est une Spacienne. Qu'elle reste debout si a lui chante. Klorissa croisa ses bras muscls et reprit : - L'analyse gntique est la cl de vote de notre socit. Bien sr, ce ne sont pas les gnes eux-mmes que nous analysons; mais comme chaque gne est responsable d'une enzyme, c'est une recherche et un dosage enzymatiques que nous nous livrons. Qui connat les enzymes connat le mtabolisme. Qui connat le mtabolisme connat l'tre humain. Vous voyez le tableau ? - Je suis au courant de la thorie, reconnut Baley, mais j'ignore tout des applications pratiques. - Eh bien! ici ce sont celles-ci que nous tudions. Des prlvements sanguins sont oprs sur l'embryon au dernier stade de sa vie ftale. Nous en tirons grosso modo la premire valuation. D'un point de vue idal, nous devrions, ds cet instant, tre capables de dceler toutes les mutations, et donc d'apprcier si nous avons le droit d'appeler le ftus la vie. Mais en fait, nous n'en savons pas encore assez pour liminer intgralement les risques d'erreurs. Peut-tre, un jour ? En tout cas, aprs la naissance proprement dite, les analyses continuent : prlvements de tissus, de plasma, de liquides humoraux; aussi, bien avant leur maturit, nous savons exactement de quoi sont faits nos gars et nos filles. (De sucre et de miel!... Une comptine stupide vint spontanment l'esprit de Baley). - Nous portons des bagues codes qui indiquent notre programme gntique, continuait Klorissa. C'est une vieille coutume, une survivance primitive, remontant l'poque o les Solariens ne contractaient pas encore de mariages eugniques. Alors qu'aujourd'hui nous sommes tous des tres sains.

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- Mais, dit Baley, vous continuez de porter la vtre. Pourquoi ? - Parce que je suis une personne exceptionnelle, dit-elle avec un orgueil ingnu, sans fausse humilit. Le Dr Delmarre a cherch pendant longtemps quelqu'un qui soit capable d'tre son assistant. Il avait besoin d'une personne exceptionnelle, runissant en elle intelligence, esprit d'initiative, got du travail, stabilit motionnelle, cette dernire qualit surtout : une personne qui soit en mesure d'apprendre se mler aux enfants sans en tre affecte. - Lui en tait incapable, n'est-ce pas ? N'tait-ce pas l un indice de son instabilit motionnelle ? - Dans un sens, vous avez raison. Mais, tout au moins, c'tait l un type recommandable d'instabilit pour la plupart des circonstances de la vie courante. Vous vous lavez les mains, vous, n'est-ce pas ? Baley contempla ses mains : elles taient aussi propres que d'habitude : - Oui, dit-il. - Bien. Je suppose que c'est aussi un indice d'instabilit que d'prouver un dgot des souillures tel qu'on puisse se refuser toucher un mcanisme graisseux de la main, mme dans un cas d'urgence. Pourtant, dans le cours habituel de la vie, la rpulsion envers les salets vous oblige l'hygine, ce qui est une bonne chose. - Oui, je vois. Continuez. - Il n'y a rien de plus. Du point de vue hygine gntique, je suis la troisime personne la plus saine jamais rencontre sur Solaria. J'en suis trs fire; aussi je porte ma bague. C'est un record dont j'prouve, garder le symbole sur moi, le plus grand plaisir. - Toutes mes flicitations ! - Ne vous moquez pas de moi. Je n'y suis probablement pour rien : c'est d, sans doute, des interactions imprvisibles des gnes de mes parents. Nanmoins, c'est quelque chose dont on peut tre fire. Et personne ne voudra jamais croire que j'aie pu me rendre coupable d'un acte aussi dment qu'un meurtre. C'est une chose inconcevable avec mon programme gntique.
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Aussi, vous perdez totalement votre temps en essayant de m'accuser. Baley haussa les paules, mais ne rpondit pas : cette femme semblait confondre programme gntique et preuve formelle, mais tout Solaria ragirait probablement de la mme faon. - Voulez-vous venir voir les gosses, maintenant demanda Klorissa. - Avec plaisir. Merci. Les couloirs semblaient se poursuivre l'infini visiblement, le btiment tait de dimensions gigantesques ; certes, ct des immeubles d'habitation des villes de la Terre, couvrant plusieurs niveaux d'un seul tenant, ce n'tait pas grand-chose, mais pour un btiment unique, accroch l'corce d'une plante, il devait apparatre aux yeux comme un gratte-ciel imposant. Il y avait des centaines de berceaux, o des bbs roses piaillaient de leur mieux, dormaient ou prenaient leur nourriture. Il y avait des salles de jeux pour ceux qui commenaient se traner quatre pattes. - Ils ne sont pas trop terribles cet ge-l, reconnut Klorissa en bougonnant, quoique, avec eux, il faille une vritable arme de robots : grosso modo, un robot par bb, jusqu' ce qu'il marche. - Pourquoi cela ? - Ils dprissent et tombent malades si l'on ne s'occupe pas d'eux individuellement. Baley acquiesa : - Oui, je suppose que le besoin d'affection est quelque chose dont ils ne peuvent se passer. Klorissa frona les sourcils et rpta d'un ton brusque : - Les bbs ont besoin d'attention. Mais Baley, suivant son ide : - Je suis assez tonn que des robots puissent satisfaire les besoins affectifs des nourrissons. Klorissa se dtourna, la distance les sparant ne lui suffisait pas pour masquer son mcontentement :

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- Ecoutez Baley, si c'est dans l'espoir de me choquer que vous vous montrez aussi grossier, vous vous fourvoyez compltement. Cieux ternels ! Ne faites donc pas l'enfant. - Vous choquer ? - Oh! Moi aussi, je peux utiliser ce mot : affection. L. Et si vous voulez un mot plus court, un mot de cinq lettres, n'ayez crainte : je sais le dire aussi : A-M-O-U-R : AMOUR... Et maintenant que vous voil purg, conduisez-vous correctement. Baley ngligea de poursuivre ces dbats sur les mots, obscnes ou non. - Est-ce que les robots peuvent leur dispenser l'attention ncessaire ? dit-il. - C'est aussi visible qu'un nez au milieu d'une figure, non ? Ou alors pourquoi cette ferme russit-elle si bien? Oui, les robots chahutent avec les enfants ; ils les embrassent, ils les dorlotent. Les gosses, eux, se fichent que ce soit des robots ou pas. Mais les choses deviennent plus critiques de trois dix ans. Pendant cette priode, les enfants prtendent jouer les uns avec les autres, leur gr, sans discrimination. - Vous les laissez faire, je pense. - Il le faut bien, hlas ! mais nous n'oublions jamais que notre devoir est de leur enseigner les obligations de l'adulte. Chacun a sa chambre individuelle, que l'on peut fermer. Ds le dbut, mme, ils doivent dormir tout seuls : nous y veillons. Et tous les jours ils doivent, par strovision seulement, pendant la plus grande partie de la semaine, pratiquer un moment de solitude dont la dure s'accrot mesure qu'ils grandissent. Lorsqu'un enfant atteint dix ans, il est capable de jouer. Oh! bien sr, les quipements de strovision sont trs complets. Les gosses peuvent se visionner l'extrieur, dplacer leur champ de vision, et cela toute la journe durant. - Je suis vraiment trs tonn que vous puissiez rfrner leur instinct d'une faon aussi pousse; nanmoins, vous y tes arrivs, je m'en rends compte, mais n'en suis pas moins surpris. - Quel instinct ? s'tonna Klorissa. - L'instinct grgaire : il n'y en a qu'un, d'ailleurs. Vous reconnaissez vous-mme que dans leur prime enfance ils tiennent jouer les uns avec les autres.
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- C'est a que vous appelez l'instinct, dit Klorissa en haussant les paules. Et mme si c'en est un, aprs tout, cieux ternels! Un enfant prouve bien une peur instinctive du vide sous lui. Mais on peut entraner des adultes travailler sur des points levs, mme s'ils sont sans arrt dans une position o ils risquent la chute. N'avez-vous jamais vu de funambules voluer sur un fil au-dessus du vide ? Il y a des mondes o les gens vivent dans des btisses d'une hauteur ahurissante. D'ailleurs, les enfants ont galement peur, d'une faon irraisonne, des bruits forts et soudains Et vous, en avez-vous peur ? - Non, rpondit Baley, condition que ce bruit soit normal. - Je vous parie tout ce que vous voulez que les habitants de la Terre ne pourraient pas dormir s'il n'y avait aucun bruit. Cieux ternels! Il n'y a pas d'instinct chez l'tre humain qui ne cde en face d'une ducation rationnelle de l'homme; les instincts sont beaucoup trop attnus. En ralit, quand on sait s'y prendre, l'ducation devient de plus en plus facile chaque gnration : vous savez, l'hrdit des caractres acquis pendant l'volution. - Qu'est-ce encore que cela ? s'cria Baley. - Vous ne voyez pas, vraiment ? Bon, chaque individu, en se dveloppant, passe par tous les stades de l'volution ! Ces ftus que vous voyez, l-bas, ont des branchies et une queue. Cela ne dure qu'un temps, mais on ne peut l'viter. De mme, les jeunes doivent passer par le stade de la vie de groupe comme les animaux. Mais ces ftus ralisent, en un mois, ce que l'volution a accompli en quelque cent millnaires. Pourquoi les enfants ne pourraient-ils brler ce stade tribal? Le Dr Delmarre professait qu'au cours des gnrations cette ducation sociale durerait de moins en moins. - Vraiment ? - Dans trois mille ans, estimait-il, si, la courbe des progrs raliss reste constante, nous aurons des enfants qui mordront la strovision immdiatement. Le patron avait d'autres ides aussi dans le domaine ducatif. Il s'employait amliorer les robots, au point que ces derniers puissent corriger les enfants, le cas chant, sans se nvroser. Et pourquoi pas ? Une correction aujourd'hui pour que la vie soit meilleure
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demain reprsente le vritable esprit de la Premire Loi. Mais allez faire rentrer a dans une caboche de robot! - A-t-il russi construire de tels robots, jusqu' prsent ? Klorissa secoua la tte : - Je crois bien que non. Mais le Dr Delmarre et Leebig travaillaient dur dans ce sens, sur des modles exprimentaux. - Est-ce que le Dr Delmarre s'tait fait envoyer quelques-uns de ces prototypes son domaine ? Etait-il assez au courant de la robotique pour se livrer, en personne, des expriences ? - Oh! oui. C'est souvent qu'il exprimentait les robots. - Savez-vous qu'au moment de son assassinat il y avait un robot avec lui ? - Je me le suis laiss dire. - Savez-vous de quel modle il s'agissait ? - Demandez Leebig. Comme je vous l'ai dit, c'est lui le roboticien qui travaillait avec le Dr Delmarre. - Mais vous, savez-vous quelque chose sur ce robot ? - Rien de rien. - Si quelque ide vous venait l'esprit, faites-le-moi savoir. - D'accord. Ne pensez pas, d'ailleurs, que les prototypes de robots taient la seule proccupation du Dr Delmarre. Il rptait qui voulait l'entendre qu'un jour viendrait o l'on conserverait, dans des Banques , la temprature de l'air liquide, des ovules non encore fertiliss. On les utiliserait ensuite pour l'insmination artificielle. Aussi pourrait-on, rellement, appliquer toutes les rgles de l'eugnisme et nous dbarrasser, une fois pour toutes, des derniers vestiges de la prsence effective. Je suis loin, moi, de souscrire ses thories jusqu' un point pareil. Mais il avait des ides avances. C'tait vraiment un trs bon Solarien! Elle ajouta, trs vite : - Voulez-vous venir faire un tour dehors? Les enfants de cinq huit ans sont encourags jouer l'extrieur et vous pourrez les voir s'y adonner. - Je vais essayer, rpondit Baley prudemment. Il se peut que je doive rentrer trs prcipitamment l'intrieur. - Oui, j'oublie toujours ! Peut-tre, aprs tout, prfrez-vous rester dedans.
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- Non, dit Baley avec un sourire contraint. Il me faut m'duquer moi aussi. Je vais essayer de m'habituer au grand air. Le vent tait difficile supporter, rendant la respiration pnible. Ce n'tait pas qu'il faisait froid dans l'acception thermomtrique du terme. Non, mais cette sensation d'avoir le visage balay, les vtements plaqus au corps, donnait des frisson Baley. Ses dents se mirent claquer lorsqu'il essaya de parler et il dut littralement s'arracher les mots de la bouche, un un. Ses yeux lui faisaient mal tant son regard portait loin sur un horizon vert embrum de bleu. Regarder le sentier juste en avant de son pied ne lui apportait qu'un soulagement temporaire et limit. Mais, surtout, il vitait de lever la tte, de regarder le ciel bleu et vide, avec seulement quelques petits nuages blancs qui se donnaient la chasse, de faire face aux feux tincelants du soleil sans voile. Nanmoins, il russit refrner ce besoin inn de courir, de revenir au plus tt un endroit bien clos. Il passa devant un arbre alors qu'il suivait Klorissa une dizaine de pas et ne put s'empcher d'avancer prudemment la main pour le toucher. C'tait rugueux, ferme au toucher. Plus haut les frondaisons bruissaient et s'agitaient dans la bise, mais il n'osa pas lever les yeux pour regarder : un arbre qui vivait ! - Comment vous sentez-vous ? lui cria Klorissa. - Ca va, a va. - D'ici, vous pouvez voir un groupe de gosses. Ils sont occups Dieu sait quel jeu. Ce sont les robots qui organisent les jeux et qui veillent ce que ces petites brutes ne s'arrachent pas les yeux. C'est un risque courir, vous savez, quand ils sont en prsence effective. Baley releva lentement les yeux; regardant le chemin ciment, puis l'herbe du terrain de jeux, la pente vallonne, portant son regard de plus en plus loin, avec prcaution, prt contempler de nouveau la pointe de ses souliers la moindre alerte, au moindre sentiment de peur, ttonnant du regard. Il y avait de minuscules silhouettes de garons et de filles courant perdre haleine, sans se douter que leur course se
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droulait l'extrme priphrie d'un monde. Au-dessus, rien d'autre que l'air et que l'ther. Tantt on entendait le cliquetis d'un robot se dplaant parmi leur cohue enfivre. Le bruit qu'ils faisaient tait un vague piaillement incomprhensible et lointain. - Ils adorent a, dit Klorissa. Se pousser, se tirer, se bagarrer, tomber, se relever. Bref, entrer en contact les uns avec les autres. Cieux ternels ! Comment les enfants arrivent-ils grandir, devenir de grandes personnes ? - Que font ceux-l ? dit Baley. Ils me paraissent plus gs. Il dsignait un groupe d'enfants isols qui se tenaient sur le ct. - Ils regardent par strovision. Ils ne participent pas en prsence effective. Mais, par stro, ils peuvent marcher, bavarder, courir et jouer de concert. Ils peuvent tout, condition de ne pas tre physiquement en contact. - Et o vont ces enfants quand ils sortent d'ici ? - Dans leur domaine eux. Dans l'ensemble, le nombre des dcs quilibre le nombre des adultes que nous avons forms. - Dans le domaine de leurs parents ? - Cieux ternels! Non! Ce serait une concidence stupfiante, ne pensez-vous pas, qu'un pre et une mre meurent juste au moment o leur rejeton atteint sa majorit. Non. Les enfants. prennent le premier domaine libre. Je ne crois pas d'ailleurs qu'aucun d'eux serait trs heureux de devoir habiter une demeure o vcurent ses parents. A condition, bien sr, qu'il ait su qui taient ses parents. - Parce qu'ils ne le savent pas ? - Pourquoi diable devraient-ils le savoir ? rpondit-elle en fronant les sourcils. - Les parents ne viennent jamais voir leurs enfants ici ? - Ah! Vous alors! Quel enttement! Mais pourquoi en prouveraient-ils l'envie ? - Excusez-moi de vous poser cette question, reprit Baley, mais j'aimerais bien lucider une bonne fois ce problme. Est-ce impoli de demander quelqu'un s'il a des enfants ? - C'est une question assez intime, ne trouvez-vous pas ? - Oui, si vous voulez.
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- Moi, je suis endurcie. Ma profession m'oblige m'occuper des enfants. Mais les autres personnes n'ont pas mon entranement. - Et vous, avez-vous des enfants ? demanda Baley. Klorissa sembla prouver des difficults dglutir. - Je l'ai bien cherch, il me semble. Et vous, vous voulez une rponse ? Non, je n'en ai pas. - Etes-vous marie ? - Oui; j'ai mme un domaine moi, et croyez bien que j'y serais actuellement s'il n'y avait pas eu cet accident. Je n'ai pas assez confiance en moi pour savoir contrler les robots si je ne suis pas l en personne. Elle se dtourna, l'air malheureux et, lui montrant un enfant du doigt - Tenez! En voil un qui s'est flanqu par terre! Et bien sr il braille ! Un robot se prcipitait dj grandes enjambes. - Et voil! gmit Klorissa. Il va relever le gamin, le dorloter, et s'il y a vraiment de la casse, c'est moi qu'on fera appel! (Et elle ajouta nerveusement :) J'espre bien que non. Baley prit une large gorge d'air. Il avait remarqu, sur sa gauche, trois arbres qui formaient un petit triangle. Il marcha dans cette direction, sentant l'herbe souple et rpugnante sous ses chaussures, curante de mollesse. (C'tait comme de marcher sur des chairs en putrfaction, et cette sensation le fit presque vomir.) Enfin, il tait entre les arbres, adoss au tronc de l'un d'eux. En quelque sorte, il se sentait entour de murs, insuffisants, certes, mais des murs tout de mme. Le soleil n'tait plus qu'un scintillement inconstant, tamis par les feuilles au point d'tre dpourvu de son clat redoutable. Klorissa, du chemin, le regarda faire, puis se rapprocha lentement de lui, jusqu' mi-distance. - Cela ne vous drange pas, si je reste un moment ici ? demanda Baley. - Faites donc! rpondit-elle.

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- Mais une fois que les jeunes sont sortis, avec leur diplme, de votre ferme , dit Baley, comment arrivez-vous les faire se frquenter ? - Se frquenter ? Que voulez-vous dire ? - Eh bien, qu'ils apprennent se connatre, dit Baley, qui se demandait bien comment exprimer son ide en termes corrects mais explicites, pour pouvoir se marier. - Ils n'ont pas se proccuper de ces questions-l, dit Klorissa, on les marie d'aprs leur programme gntique, en gnral quand ils sont trs jeunes. C'est la manire la plus rationnelle d'agir, ne croyez-vous pas ? - Sont-ils toujours d'accord ? - Pour se marier ? Jamais. C'est un tel traumatisme. Il leur faut d'abord s'habituer l'un l'autre, se voir un peu chaque jour. Mais avec le temps, une fois les premires peurs surmontes, on obtient des merveilles. - Mais s'ils n'aiment absolument pas leur partenaire ? - Et alors ? Si l'analyse gntique indique que cette union est souhaitable, quelle diffrence cela peut-il... - Bon, bon! J'ai compris, fit Baley prcipitamment. Il pensa ce qui se passait sur Terre et poussa un gros soupir. - Y a-t-il autre chose que vous dsiriez savoir ? dit Klorissa. Baley se demanda s'il avait intrt prolonger sa visite. Il n'aurait pas t fch d'en avoir fini avec Klorissa et le ftologisme en gnral, pour se consacrer un autre aspect de l'enqute. Mais il n'avait pas encore ouvert la bouche pour lui signifier la fin de l'entretien que Klorissa interpellait une vague silhouette dans le lointain. - Eh toi, le gosse l-bas! Qu'est-ce que tu fabriques l ? (Puis, sans se retourner :) Terrien ! Baley! Attention ! Atten!... Baley l'entendit peine, mais ragit au ton anxieux de sa voix. La tension nerveuse qui lui avait permis de matriser ses motions cda d'un seul coup et Baley s'adonna la panique. Toutes ses terreurs de l'air libre et de l'infinie vote des cieux se dchanrent dans son esprit. Il se mit dlirer. Il s'entendait profrer des sons inarticuls, sans signification. Il se sentit tomber sur les genoux,
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puis basculer sur le ct comme s'il avait t un tmoin assistant de loin la scne. Il entendit, comme dans un rve, un chuintement rapide audessus de sa tte, suivi d'un claquement sec. Baley ferma les yeux. Ses doigts agripprent une mince racine qui affleurait la surface du sol, tandis que ses ongles griffaient la terre. Il rouvrit les yeux (quelques instants aprs, sans doute). Klorissa tait en train d'admonester un jeune garon qui restait quelques pas. Un robot, silencieux, se tenait ct de Klorissa. Baley eut juste le temps de remarquer que le gamin tenait un objet muni d'une ficelle dans sa main, avant que ses yeux se rvulsent. Respirant avec difficult, Baley russit tout de mme se remettre debout. Il contempla le dard de mtal luisant qui tait rest plant dans l'arbre auquel Baley s'tait adoss. Il le retira et la flche vint sans difficult : elle n'tait pas entre trs profondment. Il regarda la pointe, mais sans y toucher. Elle tait mousse, mais elle et suffi lui gratigner la peau s'il n'tait pas tomb terre. Il s'y reprit deux fois pour se dplacer : il s'avana d'un pas vers Klorissa, et appela : - Vous! h, vous, le garon! Klorissa se retourna, le visage empourpr : - C'tait un accident. Vous n'tes pas bless ? - Non! Qu'est-ce que c'est que ce machin-l ? - C'est une flche. On la lance avec un arc ; la tension de la corde fournit l'nergie ncessaire la propulsion. - On fait comme a, dit le gamin, avec un parfait cynisme, en dcochant une autre flche en l'air. Puis il clata de rire. Il avait des cheveux blonds, le corps souple et agile. - Tu seras puni. Maintenant file, dit Klorissa. - Attendez un instant ! s'cria Baley en se frottant le genou qu'il avait meurtri en cognant une pierre lorsqu'il tait tomb. J'ai quelques questions lui poser. Comment vous appelez-vous ? - Bik, rpondit le garon avec insouciance.
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- C'est vous qui m'avez lanc cette flche, Bik ? - Exactement. - Vous rendez-vous compte que vous m'auriez touch si l'on ne m'avait averti temps pour que j'esquive ? Bik haussa les paules : - C'est vous toucher que je voulais. Klorissa se mla brusquement la conversation : - Il faut que je vous explique : le tir l'arc est un sport que nous encourageons. C'est un sport de comptition qui n'exige pas de contact humain. Nous avons des concours de tir entre les garons, en n'utilisant que la strovision. D'accord, je crois bien que certains des garons s'exercent viser les robots : cela les amuse et ne gne pas les robots. Comme je suis le seul tre humain de toute la ferme, lorsque ce garon vous a vu, il a d vous prendre pour un robot. Baley coutait. Ses esprits commenaient se clarifier et l'amertume habituelle de son visage chevalin se marqua plus encore. - Bik, dit-il, pensiez-vous que j'tais un robot ? - Non, dit le gamin. Vous tes un Terrien. - Parfait. Vous pouvez partir maintenant. Bik tourna les talons avec dsinvolture et s'en fut en sifflotant. Quant Baley, il s'adressa cette fois au robot. - Et vous ? Comment se fait-il que ce gamin ait su que j'tais un Terrien ? N'tiez-vous pas avec lui lorsqu'il a dcoch cette flche ? - J'tais avec lui, matre. C'est moi qui lui ai dit que vous tiez un Terrien. - Lui avez-vous expliqu ce qu'est un Terrien ? - Oui, matre. - Bon. Alors, qu'est-ce donc qu'un Terrien ? - Une espce infrieure d'humains que l'on n'aurait jamais d admettre sur Solaria, parce qu'elle apporte des maladies, matre. - Qu'est-ce qui vous a racont a, mon garon ? Le robot conserva le silence. - Savez-vous qui vous l'a dit ? reprit Baley. - Non, matre. Simplement mon bloc de rfrences.
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- Bon, passons. Donc, vous avez dit ce garon que j'tais un tre infrieur, porteur de germes pidmiques. Aussitt, il m'a lanc une flche. Pourquoi ne l'en avez-vous pas empch ? - Je l'aurais bien empch, matre. Je n'aurais laiss aucun mal survenir un tre humain, mme un Terrien. Mais il a agi trop vite et je n'ai pu ragir assez tt. - Peut-tre pensiez-vous qu'aprs tout je n'tais qu'un Terrien, pas tout fait un tre humain. Aussi avez-vous hsit un instant ? - Non, matre. Ceci dit avec le calme et l'impassibilit habituels, mais Baley eut un triste rictus. En toute bonne foi, le robot pouvait nier une telle pense, nanmoins Baley se rendait trop bien compte que c'tait l le facteur crucial. - Que faisiez-vous avec ce garon ? continua Baley. - Je portais ses flches, matre. - Puis-je les voir? Il tendit la main. Le robot s'approcha et lui en remit une douzaine. Baley dposa soigneusement la premire flche, celle qui s'tait fiche dans l'arbre ses pieds et examina les autres, une une. Puis il les rendit au robot et reprit la premire flche en main. - Pourquoi avez-vous donn prcisment cette flche au garon ? demanda Baley. - Aucune raison dtermine, matre. L'enfant m'avait demand une flche quelques instants plus tt et il s'est trouv que c'est celle-l que ma main a prise en premier. Le garon cherchait une cible : il vous a remarqu et m'a demand qui tait cet trange tre humain. Je lui ai dit... - Oui, je sais ce que vous lui avez dit. Mais expliquez-moi plutt pourquoi cette flche que vous lui avez tendue est la seule empennage gris. Toutes les autres ont un empennage noir. Le robot se contenta de le regarder, sans un mot. - C'est vous qui avez conduit le garon par ici ? continua Baley. - Nous avons march au hasard, matre. Le Terrien regarda l'intervalle sparant les deux arbres par o la flche tait passe en filant droit sur son but, et demanda :
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- Est-ce que, par hasard, ce garon, Bik, ne serait pas le meilleur archer que vous ayez ici ? Le robot inclina la tte : - C'est le meilleur, oui, matre. Klorissa en resta bouche be : - Comment diable avez-vous pu le deviner ? - C'tait forc, dit Baley schement. Observez, je vous prie, cette flche empennage gris, d'un ct, et les autres. Elle est la seule avoir la pointe lgrement luisante, comme passe l'huile. Excusez-moi si je vous parais mlodramatique, madame, mais j'ose dire que votre avertissement m'a sauv la vie. Cette flche, qui m'a manqu de si peu, a t empoisonne. 13 Un roboticien rbarbatif - C'est impossible, s'cria Klorissa. Cieux ternels ! C'est radicalement impossible. - Qu'ils soient ternels, phmres ou patafiols, votre got! Simplement y a-t-il un animal dans cette ferme que l'on puisse sacrifier ? Si oui, prenez-le, gratignez-le avec cette flche. On verra bien le rsultat. - Mais pourquoi est-ce qu'on voudrait attenter... - Moi, je sais pourquoi, dit Baley d'un ton bourru. Mais j'aimerais savoir qui. - Personne. Baley sentit ses vertiges revenir. Il devint franchement insolent et lana la flche aux pieds de Klorissa. Elle regarda d'un il hbt l'endroit o le dard tait tomb. - Mais ramassez-la donc! s'cria Baley. Et si vous ne voulez pas faire l'exprience que je vous ai indique, dtruisez-moi cet engin. Mais si vous le laissez l, vous aurez un accident parce que les gosses le trouveront. Elle ramassa la flche prcipitamment, la tenant entre le pouce et l'index.
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Baley se prcipita vers la porte du btiment le plus proche et Klorissa tenait toujours la flche avec prcaution, en le suivant l'intrieur. Baley sentit son calme lui revenir peu peu en se trouvant de nouveau confortablement entre des murs. - Qui a empoisonn cette flche ? dit-il. - Je n'en ai pas la moindre ide. - Je crois fort improbable que ce soit le gosse lui-mme qui l'ait fait. Y a-t-il un moyen quelconque de savoir qui sont ses parents ? - On peut regarder aux archives, dit Klorissa, lugubre. - Alors, donc, vous avez des archives concernant les parents. - Il le faut bien, pour les analyses de chromosomes. - Et le jeune garon, peut-il savoir qui taient ses parents ? - Jamais de la vie, dclara Klorissa avec nergie. - N'y a-t-il aucune possibilit qu'il y parvienne ? - Il lui faudrait entrer par effraction dans la salle des Archives. La probabilit est nulle. - Supposons qu'un adulte vienne visiter cette ferme et dsire savoir quel enfant est de lui. Klorissa rougit jusqu'aux oreilles : - C'est invraisemblable! - Je vous ai dit : Supposons . Est-ce qu'on le lui dirait s'il le demandait ? - Je n'en sais rien. Ce n'est pas que ce soit illgal qu'il l'apprenne. Mais ce n'est certainement pas courant. - Et vous, est-ce que vous le lui diriez ? - Je ferais mon possible pour luder ses questions. Je sais, en tout cas, que le Dr Delmarre ne l'aurait pas dit. Il tait d'avis que la connaissance des liens de parent tait seulement utile aux analyses gntiques. Peut-tre, avant lui, les choses se passaient-elles d'une manire plus souple. Pourquoi me demandez-vous tout cela, d'ailleurs ? - Je n'arrive pas concevoir que ce gosse, par lui-mme, ait eu un motif d'attenter ma vie. Je pensais que ses parents pouvaient lui en avoir fourni un.

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- Tout ceci est horrible. (Dans son dsarroi, Klorissa s'approcha de lui plus qu'elle ne l'avait jamais fait auparavant. Elle tendit mme le bras dans sa direction :) Comment tout cela peut-il arriver ? Le patron tu. Vous, qui manquez de l'tre. Et pourtant, sur Solaria, nous n'avons pas de motifs pour nous livrer la violence. Nous avons tous tout ce que nous pouvons dsirer : il n'y a donc pas d'ambition personnelle. Nous ignorons tout de nos liens de parent : il n'y a donc pas d'ambition familiale. Nous sommes tous gntiquement sains. Son visage se rassrna d'un seul coup : - Un instant. Cette flche ne peut pas avoir t empoisonne. Vous n'arriverez pas m'en persuader maintenant. - Qu'est-ce qui vous a brusquement convaincue de mon erreur ? - Le robot tait avec Bik. Il n'aurait jamais autoris qu'une flche soit empoisonne. Il est inconcevable qu'il puisse avoir fait quelque chose qui mette en danger un tre humain. La Premire Loi de la Robotique y a amplement pourvu. - Vraiment, dit Baley. Je me demande bien, moi, ce qu'elle raconte, cette Premire Loi. Klorissa le regarda d'un air ahuri : - Que voulez-vous dire ? - Rien, laissons cela. Faites l'exprience que je vous ai indique, vous verrez que cette flche est empoisonne. La question d'ailleurs n'intressait que mdiocrement Baley. Il savait que la flche tait empoisonne et considrait cette histoire comme close. Il ajouta simplement : - Etes-vous toujours persuade que Mme Delmarre soit coupable du meurtre de son mari ? - Elle tait la seule personne prsente. - Hon, hon! Je vois. Mais vous tes, vous, le seul adulte humain en ces lieux au moment mme o l'on me dcoche une flche empoisonne. - Mais, je n'ai rien y voir ! s'cria-t-elle avec la dernire nergie.

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- Peut-tre que oui, peut-tre que non. Peut-tre aussi Mme Delmarre est-elle innocente ?... Puis-je me servir de votre appareil de strovision ? - Oui, bien sr. Faites donc. Baley savait exactement qui il voulait contacter par strovision : ce n'tait certes pas Glada. Aussi fut-il tout surpris de s'entendre demander au robot : Mettez-moi en communication avec Glada Delmarre. Le robot obit, sans commentaire, et Baley le regarda procder aux diverses manipulations, l'esprit ailleurs. Il n'arrivait pas se figurer pourquoi il avait donn cet ordre. Etait-ce parce que le cas de la jeune femme venait juste d'tre discut ? Etait-ce parce que la conclusion de leur prcdent entretien l'avait perturb, ou simplement tait-ce de voir, en face de lui, depuis un moment, la silhouette robuste, massive et exagrment rustique de Klorissa : pour contrecarrer l'agacement qu'elle lui causait, son subconscient l'avait dcid se reposer les yeux en contemplant la gracieuse fminit de Glada. Il se chercha des excuses : Jehoshaphat ! Il faut bien, de temps autre, se laisser aller ses impulsions ! Glada fut en face de lui d'un seul coup : elle tait assise dans un grand fauteuil bergre qui la faisait paratre encore plus gracile et menue que jamais. Ses cheveux taient rejets en arrire et tordus en une espce de chignon lche. Elle portait des pendants d'oreilles en pierres prcieuses : des diamants, semblait-il; sa robe, toute simple, se fronait la taille. - Je suis heureuse que vous m'ayez contacte, Elijah! dit-elle d'une voix sourde. J'ai moi-mme essay plusieurs fois, mais sans succs. - Bonjour, Glada. (Au fait, tait-ce le matin, l'aprs-midi, le soir ? Il ignorait l'heure qu'il pouvait tre sur le domaine de Glada et la tenue qu'elle portait ne pouvait lui fournir le moindre claircissement.) Et pourquoi avez-vous essay de me contacter ? - Oh! pour vous dire que je regrettais de m'tre mise en colre, vous savez, la dernire fois... Et M. Olivaw n'a pu me dire o je pouvais vous toucher.
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Baley s'imagina sans peine Daneel, toujours gard vue par les robots et incapable d'agir. Il refrna un sourire. - Oui, bien sr. Ce n'est pas grave. De toute faon, je vais venir vous voir dans un moment. - Bien sr... hein, me voir ? - Oui, en chair et en os, moi-mme, dit Baley gravement. Ses yeux s'agrandirent et elle enfona ses ongles dans le plastique souple recouvrant le fauteuil. - Mais, quelle raison y a-t-il cela ? - C'est ncessaire. - Mais je ne pense pas que... - Acceptez-vous, oui ou non ? Elle dtourna les yeux : - C'est absolument ncessaire, c'est vrai ? - Oui. Mais tout d'abord, j'ai quelqu'un d'autre voir. Votre mari s'intressait aux robots. Vous me l'avez dit et j'en ai eu confirmation par d'autres personnes. Mais ce n'tait pas un roboticien, n'est-ce pas ? - Ce n'tait pas sa profession, Elijah. Nanmoins, elle continuait d'viter son regard. - Mais il travaillait avec un roboticien, non ? - Jothan Leebig, dit-elle aussitt. C'est un bon ami moi. - C'est un ami vous ? reprit Baley, en appuyant sur les mots. Glada parut surprise : - N'aurais-je pas d dire cela ? - Pourquoi pas, si c'est la vrit ? - Toujours, semble-t-il, il faut que je dise des choses pouvant faire croire ma... Vous ne pouvez pas savoir ce que c'est quand tous les gens vous croient coupable d'un crime. - Allons, allons. Calmez-vous. Comment se fait-il que Leebig soit un ami vous ? - Eh bien, il vit sur le domaine juste ct. C'est dj un point. L'nergie ncessaire pour la strovision est quasi nulle : aussi avons-nous la possibilit de nous trouver ensemble par strovision toute la journe, dans n'importe quel endroit, quand nous le voulons, sans aucune difficult. Nous faisons de

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longues promenades ensemble; oui, enfin, nous en faisions autrefois. - Je n'aurais jamais pens que vous puissiez vous promener avec qui que ce soit. Glada rougit jusqu' la racine des cheveux. - Mais je vous ai dit : par strovision! Oh! j'oublie toujours que vous tes un Terrien. Bon, alors, que je vous explique : la vision par dplacement libre s'effectue par une mise au point uniquement centre sur la personne : aussi, pouvons-nous aller o nous voulons, sans interrompre la liaison. Je me promne dans mon domaine, lui dans le sien, et pourtant ainsi nous nous promenons ensemble. Et redressant le menton : - C'est d'ailleurs trs agrable! Brusquement, elle eut un petit rire : - Ce pauvre Jothan ! - Pourquoi : pauvre ? - Je viens de me rendre compte de ce que vous pensiez tout l'heure : nous promener ensemble, sans utiliser la vision simultane. Il en mourrait s'il savait que quelqu'un a pu s'imaginer pareille chose! - Pourquoi? - Dans ce domaine-l, il est impossible. Il m'a racont qu'il a cess de voir les gens en prsence effective, alors qu'il avait peine cinq ans. Il ne voulait entretenir de rapports avec eux que par strovision. Il y a des enfants comme a. Rikaine (elle s'arrta, toute confuse, puis reprit :) Oui, Rikaine, mon mari, m'a expliqu, un jour o je lui avais parl de Jothan, qu'au fur et mesure, il y aurait de plus en plus d'enfants comme lui. Il m'a racont que c'tait d une espce d'volution favorisant la slection des tres agoraphobes. Qu'en pensez-vous ? - Je ne saurais vous dire, je suis d'une ignorance totale en ce domaine. - Jothan n'a mme pas voulu se marier, Rikaine lui a fait une scne ce propos, l'a accus d'tre un lment asocial, puisqu'il avait des lments gntiques ncessaires au fonds commun qu'il se refusait laisser utiliser. Mais Jothan n'a rien voulu entendre.
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- Mais, a-t-il le droit de refuser de se marier ? - Non, je ne crois pas, dit Glada en hsitant. Mais c'est un roboticien de tout premier ordre, vous savez, et les ingnieurs en cette matire sont trs influents sur Solaria. Je pense qu'on lui a fait un passe-droit en ergotant sur les textes. C'est, mon avis, la raison pour laquelle Rikaine allait cesser de travailler avec Jothan. Il m'a dit, un jour, que Jothan tait un mauvais Solarien. - Est-ce qu'il l'a dit Jothan ? - Je l'ignore. En tout cas, jusqu' sa fin, il travaillait toujours avec lui. - Il estimait que Jothan tait un mauvais Solarien parce qu'il refusait de se marier ? - Rikaine m'a dit, un jour, que le mariage tait la pire preuve que vous rservait la vie, mais que, nanmoins, il fallait l'accepter. - Et vous, qu'en pensez-vous ? - Qu'est-ce que je pense de quoi, Elijah ? - Eh bien, du mariage. Pensez-vous que ce soit la pire preuve dans une vie ? Son visage devint progressivement inexpressif, comme si elle s'efforait de le vider de tout sentiment : - Je n'y ai jamais song, dit-elle. - Vous m'avez dit tout l'heure que vous faites des promenades en compagnie de Jothan, continua Baley. Puis vous vous tes reprise et avez mis le verbe au pass. Je dois donc conclure que vous n'avez plus l'occasion de faire ces promenades, n'est-ce pas ? Glada secoua ngativement la tte : de nouveau, son visage exprimait ses sentiments qui, pour l'instant, se rsumaient un seul : une profonde tristesse. - Non! l'occasion ne sest plus prsente. Je l'ai contact une fois ou deux, mais il semblait toujours tre plong en plein travail et je n'ai pas voulu... Vous comprenez ? - Est-ce ainsi depuis la mort de votre mari ? - Non. Antrieurement. Quelques mois avant ce dcs. - Pensez-vous que le Dr Delmarre lui ait ordonn de ne plus s'occuper de vous ?
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Glada parut toute surprise : - Pourquoi l'aurait-il fait ? Ni Jothan ni moi ne sommes des robots : nous n'aurions pas accept d'ordre, et d'ailleurs il ne lui serait pas venu l'ide d'en donner. Baley n'essaya mme pas de lui expliquer pourquoi. Il n'aurait pu le faire qu'en se rapportant des rfrences terrestres, ce qui n'aurait rien clairci pour Glada. Et mme si elle y avait vu un peu clair, elle n'en aurait t que plus choque. - Bah! Je voulais simplement savoir, Glada, dit Baley. Je vous contacterai de nouveau aprs en avoir fini avec Leebig. Quelle heure est-il propos ? Il regretta aussitt sa question. Les robots lui auraient rpondu suivant les normes solariennes et Baley tait fatigu de rvler tout instant l'tendue de son ignorance. Mais, heureusement, Glada, comme une femme terrienne, rpondit en termes imprcis : - Le milieu de l'aprs-midi. - Ceci est valable galement pour le domaine de Leebig ? - Oui, bien sr. - Parfait. Je vous contacterai de nouveau ds que possible et nous conviendrons alors des modalits de l'entrevue effective. De nouveau, elle parut s'effaroucher : - Est-ce vraiment bien ncessaire ? - Oui. Trs. - Bon, alors... rpondit-elle voix basse. Il fallut un certain temps pour tablir la liaison avec Leebig et Baley en profita pour absorber un autre sandwich, qui lui fut apport scell dans son emballage d'origine. Mais il tait devenu encore plus mfiant et vrifia trs soigneusement le sachet et la fermeture avant d'ouvrir, puis inspecta le contenu avec mille prcautions. Il accepta du lait en berlingot plastique et dchira un coin du rcipient avec ses dents. Il but, mme, le liquide glac. Tout au fond de son esprit s'agitaient des penses moroses : il y avait des poisons inodores indcelables au got, agissant avec retard, qu'il tait facile d'introduire d'une faon presque invisible grce une seringue hypodermique ou un pulvrisateur haute

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vlocit. Il se morigna et refoula ces ides comme relevant d'un pur infantilisme. Jusqu' prsent, le meurtre et les diffrentes tentatives de meurtre avaient t commis de la faon la plus directe. Il n'y avait pas de raffinements, pas de subtilit, lorsqu'on vous assenait un coup sur la tte, qu'on dversait dans un seul verre assez de poison pour liquider une douzaine d'hommes, ou qu'on vous dcochait une flche empoisonne. Puis des penses peine moins lugubres vinrent le hanter : tant qu'il continuerait passer sans transition d'un fuseau horaire d'autres, il avait peu de chance de prendre des repas normaux. Ni non plus, si ces dmarches devaient continuer, de prendre un tant soit peu de repos. Le robot s'approcha de lui : - Le Dr Leebig vous invite ne l'appeler que demain. Il est occup actuellement par un travail important. Baley bondit sur ses pieds et hurla : - Allez dire cet individu que... Il s'arrta net. Ce n'tait pas la peine de hurler en s'adressant un robot. Oui, enfin, on pouvait crier, si l'envie vous en prenait, mais on n'obtenait pas plus de rsultat, ni plus rapidement qu'en chuchotant. Il reprit le ton de la conversation : - Allez dire au Dr Leebig, ou son robot, si vous n'avez pu contacter que ce dernier, que j'enqute sur le meurtre d'un homme qui travaillait avec le Dr Leebig et qui tait un bon Solarien. Dites-lui galement que je ne puis attendre son bon plaisir. Si je ne suis pas en liaison stro avec le Dr Leebig d'ici cinq minutes, je monte en avion et je serai en personne sur son domaine d'ici moins d'une heure. Vous direz bien que j'y serai en chair et en os, qu'on ne s'y trompe pas. Puis il reprit son sandwich. Les cinq minutes n'taient pas coules que Leebig, ou du moins un Solarien que Baley pensa tre Leebig, le fixait avec colre. Baley rendit regard pour regard. Leebig tait mince, trs droit, comme maintenu par un corset. Ses yeux noirs, fleur de peau, semblaient contempler des abstractions tout en rvlant,
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pour le moment, une fureur rentre. Une des paupires tait lgrement tombante. - C'est vous le Terrien ? dit-il. - Elijah Baley, dit Baley, inspecteur, chelon C. 7, charg de l'enqute sur le meurtre de feu le Dr Rikaine Delmarre. Comment vous appelez-vous ? - Je suis le Dr Jothan Leebig. Comment osez-vous venir me distraire dans mon travail ? - Trs facile, croyez-moi, rpondit Baley calmement. Je fais mon travail. - Allez vous faire voir ailleurs ! - J'ai tout d'abord quelques questions vous poser, docteur. Je crois que, vous tiez assez intime avec le Dr Delmarre. Oui ou non ? L'une des mains de Leebig se ferma brutalement en un poing. Il marcha rapidement vers une fausse chemine o de minuscules rouages d'horlogerie cliquetaient en des mouvements rcurrents compliqus. L'il s'y attachait en une sorte d'hypnose. La mise au point restait fixe sur Leebig, si bien que la silhouette ne bougea pas du centre du bloc tridimensionnel, mme en marchant. Mais la pice, derrire lui, semblait se dplacer reculons avec de lgers mouvements de haut en bas et de bas en haut, rgls sur les pas du roboticien. - Si c'est vous l'tranger que Gruer nous a menac de faire... commena Leebig. - C'est moi, coupa Baley. - Vous tes l contre mon gr. Communication termine. - Non, pas encore. Ne coupez pas la liaison, profra Baley en levant schement le ton, accompagnant son ordre du geste; il dirigea son index droit vers le roboticien, qui se recula visiblement, ses lvres fortes s'cartant en un rictus de dgot. - J'ai dit que j'irai vous voir en personne, dit Baley. Ce n'est pas du bluff, croyez-moi. - Dispensez-vous de votre obscnit terrienne, je vous prie. - Mon intention est seulement de vous donner un avertissement direct et net : je rpte que je vous verrai, vous, en personne, s'il n'y a pas d'autre moyen de me faire entendre
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de vous. Et lorsque je vous aurai pris par le collet, vous serez bien oblig de m'couter. Leebig le dvisagea avec fureur : - Espce de sale bte rpugnante. - Peu m'importent vos qualificatifs, mais sachez bien que ce que je dis, je le fais. - Si vous essayez de pntrer sur mes terres, je vous... je vous... Baley leva les sourcils : - Je vous tue ? Dites-le donc, et dites-moi aussi si vous avez couramment l'habitude de profrer de telles menaces ? - Je n'ai pas fait de menace. - Alors, parlez maintenant. Avec tout le temps que vous venez de perdre, nous aurions dj pu voir pas mal de choses. Je reprends : Vous tiez intime avec le Dr Delmarre. Vrai ou faux ? Le roboticien baissa la tte. Ses paules se soulevrent de nouveau lgrement au rythme d'une respiration lente mais rgulire. Lorsqu'il redressa la tte, il avait repris tout son sangfroid et russit esquisser un bref sourire sans joie. - Vrai. - Delmarre s'intressait de nouveaux modles de robots, ai-je pu comprendre ? - Oui. - Quels modles? - Etes-vous roboticien ? - Non. Expliquez, en vous mettant au niveau du profane. - Je doute que ce me soit possible. - Essayez. Par exemple, je crois qu'il voulait obtenir des robots capables de chtier des enfants. Quels changements cela ncessite-t-il ? Leebig eut un battement de cils et rpondit : - En exprimant ce changement de la manire la plus succincte et en laissant de ct toutes les subtilits ncessaires, il exige un renforcement de l'intgrale C gouvernant le circuit rponse-cho de Sikorovich, au niveau de W 65. - Ca, c'est du baratin, dit Baley. - La stricte vrit, pourtant.

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- Pour moi, c'est du baratin. Exprimez-moi a plus clairement. - Cela veut dire un lger assouplissement de la Premire Loi. - Pourquoi un assouplissement ? Il est ncessaire de chtier un enfant dans son propre intrt pour l'avenir. C'est bien a la thorie ? - Ah! Son propre intrt! Plus tard! Les yeux de Leebig flamboyaient d'excitation et il sembla moins conscient de l'attention de son auditeur, et de ce fait, plus dispos parler. - Une ide trs simple, pensez-vous ? Combien y a-t-il d'tres humains qui accepteront de bon cur le moindre drangement leurs habitudes pour leur propre bien un peu plus tard ? Combien de temps faut-il pour dmontrer un enfant que ce qui a si bon got lui vaudra des crampes d'estomac une heure aprs, tandis que ce remde insipide qu'il va prendre maintenant gurira ses crampes au bout d'un moment ? Et vous voudriez qu'un robot soit capable de concevoir de pareilles subtilits ? Le chtiment qu'un robot inflige un enfant dclenche une nergie puissante et destructrice qui agit sur le cerveau positronique. Pour y faire chec, par une nergie gale, mais de raison inverse, qui soit mise en uvre par l'anticipation d'intrt, il faut tant de circuits et de condensateurs que cela quivaudrait augmenter de moiti la masse du cerveau positronique, sauf si l'on sacrifie d'autres capacits. - Vous n'avez donc pas russi construire un robot de ce genre ? demanda Baley. - Non. Il est improbable que j'y russisse jamais, ni personne d'ailleurs. - Le Dr Delmarre exprimentait-il un prototype de robot de ce genre au moment de sa mort ? - Pas un robot de ce genre, non. Nous nous intressions aussi des questions plus ralisables. Baley dit, trs calmement :

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- Je crois, docteur Leebig, que j'ai pas mal apprendre en ce qui concerne la Robotique; aussi, je vous demande de bien vouloir tre mon professeur. Leebig secoua la tte violemment, et sa paupire tombante tressauta dans une grotesque parodie de clin d' il. Il devrait vous paratre vident qu'un cours de Robotique ne s'improvise pas et ne se fait pas en un instant. Et moi, je n'ai pas le temps. - Je regrette, mais il faut que vous me documentiez. L'odeur de robot est la seule chose que l'on respire sur toute l'tendue de Solaria. Si c'est du temps qu'il vous faut, plus que jamais il faut que je vous voie. Je suis un Terrien et ne puis travailler ni rflchir correctement en poursuivant une conversation par strovision. Baley aurait cru impossible que Leebig pt se figer davantage dans son attitude glaciale. Pourtant, il le fit et dit : - Je n'ai cure de vos phobies de Terrien. Il est impossible que nous nous voyions. - Je pense que vous changerez d'avis quand je vous aurai nonc la question pour laquelle je voudrais votre avis. - Cela n'y changera rien. Absolument rien. - Non ? Eh bien! Ecoutez-la tout de mme. Voici : je crois et je prtends que, d'un bout l'autre de l'histoire du robot positronique, on a dlibrment falsifi le sens de la Premire Loi de la Robotique. Leebig eut un sursaut spasmodique : - Falsifi ? Vous tes fou, compltement fou lier! Pourquoi l'aurait-on fait ? Et Baley, avec un calme olympien : - Pour cacher le fait que des robots peuvent assassiner des humains ! 14 Un motif de meurtre

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La bouche de Leebig s'ouvrit lentement. Tout d'abord, Baley crut qu'il s'agissait d'une grimace de fureur, puis, avec une extrme surprise, il se rendit compte que c'tait l'esquisse la plus lamentable d'un sourire qu'il ait jamais vue. - Ne dites pas cela, dit Leebig. Ne dites jamais cela. - Et pourquoi donc ? - Parce que la moindre chose, aussi minime soit-elle, qui encourage la mfiance vis--vis des robots est dangereuse. Le manque de confiance dans les robots est une vritable maladie de l'humanit. On aurait dit qu'il faisait une remontrance un enfant, qu'il disait une chose avec douceur et patience alors qu'il brlait de la vocifrer : qu'il essayait de persuader, alors qu'au fond de luimme il aurait voulu dcrter une obissance inconditionnelle sous peine de mort. - Connaissez-vous l'histoire de la Robotique ? reprit Leebig. - Un peu. - Oui, sur Terre, vous devriez bien la connatre. Mais savezvous qu' l'origine les robots commencrent leur existence face un complexe de Frankenstein ? Ils taient suspects. Les Hommes se mfiaient des robots. Ils en avaient peur. Et, rsultat prvisible, la Robotique fut presque une science clandestine. Aussi, cra-t-on chez les robots les Trois Grandes Lois, dans un effort pour surmonter la mfiance des Hommes. Mme ainsi, jamais la Terre n'a laiss se dvelopper une socit fonde sur les robots. Et l'une des raisons pour lesquelles les premiers pionniers quittrent la Terre et allrent coloniser le reste de la Galaxie fut leur dsir de fonder des socits o l'on utiliserait les robots pour librer l'homme de la pauvret et du labeur. Mme l, il est toujours rest une mfiance latente, aux portes de la conscience, prte se raliser aussitt au moindre prtexte. - Et vous-mme, avez-vous eu surmonter cette mfiance vis--vis des robots ? demanda Baley. - Nombre de fois, rpondit Leebig tristement. - Est-ce la raison pour laquelle vous et les autres roboticiens n'hsitez plus falsifier les faits, juste un tout petit peu, pour

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viter ces soupons de prendre corps, dans la mesure du possible ? - Nous ne falsifions rien du tout ! - Par exemple, ne donne-t-on pas un sens erron aux Trois Grandes Lois ? - Non et non. - Eh bien, moi, je peux dmontrer qu'on le fait, et moins que vous n'arriviez me convaincre du contraire, je le dmontrerai aussi toute la Galaxie, si j'en ai les moyens. - Vous tes totalement fou. Tous les arguments que vous croyez avoir ne sont que des chimres, je vous le certifie. - Voulez-vous que nous en discutions ? - Si cela ne prend pas trop de temps. - Face face ? En prsence l'un de l'autre ? Le maigre visage de Leebig se tordit : - Non! - Bien, au revoir, docteur Leebig. D'autres voudront bien m'couter. - Mais, attendez! Par le froid du Nant, attendez donc, bon sang ! Les mains du roboticien remontrent involontairement vers son visage, caressrent son menton. Lentement, il porta un pouce sa bouche et l'y laissa. Il fixait Baley d'un regard absent. En revient-il la priode d'avant ses cinq ans, pensa Baley, pour que le fait de me voir lui paraisse lgitime ? Et il rpta : - Vous voir, chez vous ? Mais Leebig hocha la tte de gauche droite : - Je ne peux pas. Peux pas, gmit-il, les mots presque touffs par l'obstacle du pouce. Faites ce que vous voudrez... Baley contemplait toujours Leebig : il le vit se dtourner et faire face au mur. Il vit le dos rigide du Solarien s'incliner tandis que Leebig cachait son visage entre ses mains tremblantes. - Bien donc. J'accepte que cela ne se passe que par strovision, dit Baley. Et Leebig rpondit, le dos toujours tourn : - Excusez-moi un instant. Je vais revenir. Baley profita de l'interruption pour faire sa toilette. Tout en regardant son visage ras de frais dans le miroir de la salle de
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bains, il se demandait s'il commenait enfin saisir la mentalit des Solariens et l'ambiance gnrale de Solaria. Il tait loin d'en tre sr. Il soupira puis pressa un bouton d'appel. Un robot parut. Sans se retourner Baley demanda : Y a-t-il un autre appareil de strovision dans cette ferme en plus de celui que j'utilise actuellement ? - Il y en a encore trois autres, matre. - Bon, alors veuillez dire Klorissa Cantoro, votre matresse, que j'utiliserai celui-ci jusqu' la notification du contraire, et que sous aucun prtexte on ne doit venir me dranger. - Oui, matre. Baley revint dans la pice o l'appareil de strovision tait rest focalis sur l'endroit de son salon o s'tait tenu Leebig : il n'y avait toujours personne et Baley s'installa confortablement pour patienter. Il n'eut pas longtemps attendre. Leebig revint et, de nouveau, l'image de la pice se trmoussa au rythme de ses pas. Evidemment, la mise au point avait t aussitt rectifie, passant du centre de la pice l'homme qui venait d'arriver. Baley se souvint de la complexit des rglages sur l'appareil tridimensionnel et prouva quelque admiration pour la dextrit du robot manipulateur. Apparemment, Leebig tait redevenu matre de lui-mme. Il avait les cheveux coiffs en arrire et avait chang de costume : ses nouveaux vtements, plus amples, l'habillaient mieux : faits d'un tissu moir, ils rflchissaient les reflets de l'clairage. Leebig s'assit sur une chaise mince qui s'tait dplie hors du mur. Il dit d'un ton pntr : - Maintenant, qu'est-ce donc que l'ide que vous avez sur le contenu de la Premire Loi ? - Risquons-nous que quelqu'un surprenne notre conversation ? - Non, je m'en suis assur. Baley approuva d'un signe de tte et dit : - Laissez-moi vous citer la Premire Loi.
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- Croyez-vous donc que je ne la connaisse pas ? - Je n'en doute pas, mais je prfre vous la citer moi-mme quoi qu'il en soit : Un robot ne peut nuire un tre humain ni laisser sans assistance un tre humain en danger. - Oui, et alors ? - Eh bien, lorsque j'ai dbarqu Solaria, on m'a conduit au domaine qui m'tait rserv, dans un vhicule de surface. Ce vhicule avait t arrang spcialement mon usage, m'enfermant de toutes parts pour m'viter d'tre expos l'air libre. Les Terriens, vous savez... - Je sais, je sais, coupa Leebig avec impatience. Mais qu'estce que cela peut avoir faire avec ce qui nous intresse ? - Oui, vous, vous savez, mais les robots qui conduisaient le vhicule ne le savaient pas, eux. Lorsque j'ai demand que l'on ouvre le toit, ils ont obi aussitt. La Deuxime Loi leur en faisait l'obligation : ils doivent excuter les ordres donns. Et, bien sr, de ce fait, je me suis trouv trs gn, au point de perdre presque conscience, tant que le vhicule ne fut pas referm. A votre avis, les robots ne m'ont-ils pas caus de tort ? - Vous le leur aviez demand! riposta Leebig. - Bon. Je vous cite maintenant la Deuxime Loi : Un robot doit obir aux ordres qui lui sont donns par les tres humains, sauf quand ces ordres sont incompatibles avec la Premire Loi. Donc, vous voyez bien, ils n'auraient jamais d excuter l'ordre que j'avais donn. - Mais vous draisonnez. Comme les robots ne pouvaient pas savoir que c'tait... Baley se pencha en avant : - Eh bien ! nous y voil, et la Premire Loi devrait s'noncer ainsi : Un robot ne peut nuire un tre humain, DE PROPOS DELIBERE, ni laisser sans assistance, SCIEMMENT , un tre humain en danger. - Cela va de soi. - Eh bien, non. En tout cas, pas pour le commun des mortels, car si cela tait vident, n'importe quel humain pourrait se rendre compte aussitt que des robots ne sont pas incapables d'assassiner! Leebig tait ple comme un mort :
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- C'est de la folie furieuse, vous dlirez totalement. Baley se mit contempler ses ongles d'un air distrait : - Un robot peut accomplir une tche inoffensive, je suppose, une tche qui n'a pas d'effet destructeur vis--vis d'un tre humain ? - Si on lui en donne l'ordre, dit Leebig. - Oui, bien sr. Pourvu qu'on lui en donne l'ordre. Et, je suppose toujours, un deuxime robot peut accomplir une autre tche inoffensive, une tche qui, elle non plus, n'a pas d'effet destructeur vis--vis d'un tre humain ? Si on lui en donne l'ordre, bien sr. - Oui. - Mais, si ces deux tches, chacune totalement inoffensive en elle-mme, lorsqu'elles se compltent en arrivent causer un meurtre ? - Hein ? glapit Leebig, la bouche dforme par un rictus menaant. - J'ai besoin de l'opinion d'un expert comme vous sur ce dlicat problme, continua Baley paisiblement. Prenons un cas hypothtique : supposons qu'un homme dise un robot : Placez une certaine quantit de ce liquide dans un verre de lait que vous trouverez tel endroit. Ce liquide est inoffensif, je veux simplement savoir les ractions qu'il entrane sur le lait. Une fois que je connatrai les rsultats, je jetterai le mlange. Lorsque vous aurez effectu ce que je vous demande, oubliez tout de cette affaire. Leebig, toujours aussi menaant, ne fit pas de commentaires. - Si j'avais dit au robot, continua Baley, d'ajouter un mystrieux liquide du lait, puis d'offrir le breuvage ainsi compos un homme, la Premire Loi l'aurait contraint demander : Quelle est la nature de ce liquide ? Est-il inoffensif pour l'homme ? Et mme assur de son innocuit, la Premire Loi pouvait encore obliger le robot hsiter, mme refuser d'offrir le lait trafiqu. Mais, au contraire, si je lui dis que ce lait va tre jet, la Premire Loi n'a aucune raison d'entrer en action. Le robot fera donc ce qu'on lui a ordonn, n'est-ce pas ?

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Leebig lui lana un regard meurtrier, mais continua de se taire. - Venons maintenant au second robot qui, lui, a plac le lait l'endroit o le premier l'a trouv. Il ignore que ce lait vient d'tre trafiqu. En toute innocence de cause, il l'offre donc un homme, et ce dernier, buvant la mixture, en meurt. - Non, s'cria Leebig. - Allons donc! Les deux actions sont chacune inoffensives en elles-mmes. C'est seulement leur conjonction qui est meurtrire. Niez-vous qu'un tel cas puisse se prsenter ? - Mais ce ne sont pas les robots, c'est l'homme qui a donn les ordres qui est un meurtrier, s'cria Leebig. - D'un point de vue purement spculatif, oui. Nanmoins, ce sont les robots qui sont les meurtriers directs, les auteurs du meurtre, puisqu'il ne peut tre commis que par leur intervention. - Jamais personne ne donnerait des ordres pareils. - Je vous demande bien pardon. Quelqu'un en donnerait puisque, en fait, quelqu'un les a donns c'est exactement de cette faon que la tentative de meurtre sur la personne de l'inspecteur Gruer a d tre commise. Vous avez entendu parler de cette affaire, je pense. - Sur Solaria, murmura Leebig, tout le monde est au courant de tout - Vous devez alors savoir que Gruer a t empoisonn sa table, pendant son repas, sous les yeux de mon coquipier, M. Olivaw, d'Aurore, et de moi-mme. Pouvez-vous me suggrer toute autre faon dont on ait pu lui verser le poison ? Il n'y avait pas un tre humain sur son domaine, lui except. En tant que Solarien, il vous est facile d'apprcier cette circonstance. - Je ne suis pas un dtective. Je n'ai pas de thorie. - Je viens de vous en avancer une et je dsire savoir si la ralisation en est possible. Ce que je veux savoir, c'est si deux robots sont capables de faire deux actions distinctes, chacune inoffensive par elle-mme, mais dont la conjonction donne un meurtre. C'est vous l'expert, docteur Leebig, je vous le demande. Est-ce possible, oui ou non ?

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Et Leebig harcel, pouss dans ses derniers retranchements, rpondit : Oui d'une voix si faible que Baley l'entendit peine. - Fort bien, donc, dit Baley. Voil qui fait justice de la Premire Loi. Leebig contemplait Baley d'un air hagard. Sa paupire tombante clignota une ou deux fois sous l'effet d'un tic. Ses mains, qu'il tenait jointes, se sparrent tout en gardant les doigts recourbs, comme si chaque main se joignait encore une autre main fantme. Les paumes se retournrent et vinrent se poser sur les genoux. Alors seulement les doigts reprirent leur mobilit. Baley restait perdu dans la contemplation de ces mouvements crisps. - En thorie, oui, reprit ardemment Leebig. Mais ce n'est qu'une thorie. On ne se dbarrasse pas aussi facilement de la Premire Loi, monsieur le Terrien. Il faut donner des ordres trs astucieux aux robots pour enfreindre impunment la Premire Loi. - Tout fait d'accord, rpondit Baley. Je ne suis qu'un Terrien. Je ne connais pour ainsi dire rien sur la manire de manier les robots. Ce que j'ai dit, comme je l'ai dit, tout cela n'avait qu'une valeur d'exemple. Un Solarien s'y prendrait certainement d'une faon beaucoup plus subtile et beaucoup plus efficace, j'en suis certain. Leebig n'avait probablement rien cout de cette phrase; il continua, en s'animant mesure qu'il parlait. - Si l'on peut ainsi manier un robot de faon qu'il mette un tre humain en danger, cela veut dire seulement qu'il nous faut tendre les possibilits du cerveau positronique. Bien sr, on pourrait dire aussi qu'il faudrait rendre les humains meilleurs. Mais c'est du domaine de l'impossible ; aussi ce seront les robots que nous rendrons insensibles aux ordres des dments. Nous progressons sans arrt. Nos robots sont plus diversifis, plus spcialiss, plus capables, plus inoffensifs encore qu'il y a un sicle. Dans un sicle d'ici, nous aurons fait d'autres progrs encore plus grands. Pourquoi laisser un robot manier des commandes alors qu'il est possible de brancher
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directement un cerveau positronique sur le tableau de commandes ? Ceci relve de la spcialisation, certes, mais l'on peut tout aussi bien gnraliser. Pourquoi ne pas fabriquer des robots aux membres dtachables et interchangeables ? Hein, pourquoi pas ? Si nous devons... - Etes-vous le seul roboticien sur Solaria ? interrompit Baley. - Ne dites donc pas d'neries. - C'tait simplement une question que je posais. Aprs tout, le Dr Delmarre tait bien le seul... ah oui, ftologue de la plante, mis part son assistant. - Solaria compte plus de vingt roboticiens. - Et c'est vous le meilleur ? - En effet, C'est moi, rtorqua Leebig, sans la moindre gne. - Delmarre travaillait avec vous ? - Oui. - J'ai cru comprendre, continua Baley, que dans ses derniers jours il avait l'intention de cesser toute association avec vous. - Premire nouvelle! Qu'est-ce qui a pu vous mettre a en tte ? - J'ai cru comprendre qu'il condamnait votre clibat obstin. - C'est possible. C'tait un Solarien convaincu. Mais cela n'affectait en rien nos relations de travail. - Bon. Changeons de sujet. Outre l'tude de nouveaux robots prototypes, fabriquez-vous aussi et rparez-vous des modles dj existants ? - La fabrication et la rparation sont, dans l'ensemble, menes par des robots, rpondit Leebig. Sur mon domaine, il existe une importante usine de fabrication et un atelier de rparations. - A propos, est-ce qu'il faut souvent rparer les robots ? - Trs rarement. - Est-ce que la rparation des robots relverait plutt du bricolage que de la science proprement parler ? - Pas le moins du monde, rtorqua Leebig avec hauteur. - Et qu'est-il advenu du robot qui se trouvait prsent lorsque le Dr Delmarre fut assassin ?
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Leebig dtourna son regard et ses sourcils se rapprochrent comme s'il refusait de laisser reparatre, dans son esprit, un souvenir douloureux. - Il ne valait plus rien du tout. - Rien du tout ? Il ne pouvait rpondre la moindre question ? - A aucune. Je vous le dis, il tait totalement hors d'usage. Son cerveau positronique avait t compltement brl. Il ne restait plus un circuit intact. Rflchissez : il avait t tmoin d'un meurtre auquel il avait t incapable de s'opposer. - Pourquoi n'avait-il pu s'y opposer, au fait ? - Qui peut le dire ? Le Dr Delmarre tait en train de se livrer des expriences sur ce robot. J'ignore totalement dans quelle condition mentale il l'avait laiss. Ainsi, par exemple, il pouvait lui avoir ordonn de suspendre toute activit mentale pendant qu'il vrifiait une connexion particulire d'un circuit dtermin. Si quelqu'un, que ni le Dr Delmarre ni le robot n'avaient de raison de souponner d'intentions homicides, s'est brusquement livr des voies de fait, il a pu se passer un intervalle apprciable avant que le robot soit en mesure de mobiliser l'nergie de la Premire L oi, pour enfreindre l'ordre d'immobilisation donn par le Dr Delmarre. La dure de cet intervalle dpendrait de la nature de l'attaque et de la manire dont le Dr Delmarre avait ordonn l'immobilisation. Je pourrais vous fournir une douzaine d'autres raisons pour expliquer que le robot ait t dans l'incapacit d'intervenir et d'empcher ce meurtre. Nanmoins, cette incapacit protger un humain violait la Premire Loi et cela seul a suffi pour brler tous les circuits positroniques du robot. - Mais, si le robot tait matriellement incapable de prvenir ce meurtre, tait-il responsable ? La Premire Loi exige-t-elle des choses impossibles excuter ? Leebig haussa les paules : - La Premire Loi, en dpit de tous vos efforts pour minimiser sa porte, protge l'humanit avec toute l'nergie possible. Elle n'accepte, ni n'excuse, ni n'attnue. Si la Premire Loi est enfreinte, le robot est bon pour la ferraille.
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- Est-ce une rgle universelle, monsieur ? - Aussi universelle que les robots. - Bien, alors j'ai appris quelque chose, dit Baley. - Apprenez donc aussi quelque chose d'autre : c'est que votre thorie de meurtre par une srie d'actions de plusieurs robots, dont chacune en elle-mme est inoffensive, ne pourra vous aider rsoudre le problme de la mort du Dr Delmarre. - Ah! Pourquoi? - Sa mort ne fut pas due un empoisonnement, mais un crasement du crne. Il fallait bien que quelque chose manie cet instrument contondant, et ncessairement c'tait une main humaine. Pas un robot ne pourrait lever un gourdin pour fracasser un crne. - Mais supposons, dit Baley, que le robot ait appuy sur un bouton d'apparence innocente et que, de ce fait, un poids ait dgringol sur la tte de Delmarre. Leebig eut un sourire amer : - Monsieur le Terrien, j'ai visionn les lieux du crime. J'ai t au courant de tout ce qui s'est dit ce propos. Ce meurtre, savez-vous, a eu une trs grande importance sur Solaria. Et je puis certifier qu'il n'y avait pas la moindre trace sur les lieux du crime d'un objet pesant qui ft tomb. - Ni du moindre instrument contondant, non plus, ajouta Baley. - C'est vous le dtective. Cherchez-le, dit Leebig avec mpris. - A supposer qu'aucun robot ne soit responsable de la mort du Dr Delmarre, qui le serait donc votre avis ? - Tout le monde le sait, cria Leebig. C'est le secret de Polichinelle. Mais sa femme, bien sr, Glada ! L, au moins, tout le monde est d'accord, pensa Baley. Tout haut, il dit : - Et qui serait alors cach derrire les robots qui ont empoisonn Gruer ? - Je suppose... et Leebig s'arrta, indcis. - Vous ne croyez pas qu'il y ait deux meurtriers diffrents, non ? Si Glada est responsable du premier crime, elle est galement responsable de la seconde tentative de meurtre.
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- Oui, oui, vous devez avoir raison. (Puis sa voix prit de l'assurance.) Oui, cela ne fait pas l'ombre d'un doute. - Pourquoi, pas de doute ? - Personne d'autre n'aurait pu s'approcher assez prs du Dr Delmarre pour le tuer. Il ne supportait pas plus que moi la prsence effective de quelqu'un. Il tolrait seulement par exception celle de sa femme, tandis que moi, je ne fais aucune exception. Je ne m'en trouve que mieux, n'est-ce pas ? Et le roboticien eut un rire grinant. - Je crois que vous la connaissez bien, reprit Baley avec scheresse. - Qui? - Eh bien, elle. Nous ne parlons que d'une seule femme, pour le moment : Glada. - Qui vous a dit que je la connaissais mieux que je n'en connais d'autres ? demanda Leebig. (Il porta la main sa gorge : ses doigts bougrent lgrement et desserrrent la fermeture diamagntique de son col pour respirer plus librement.) - C'est Glada elle-mme qui me l'a dit. Elle a ajout que vous vous promeniez ensemble. - Et alors ? Nous sommes voisins. Cela se fait couramment. Elle me paraissait une personne agrable. - Elle vous plaisait alors ? Leebig haussa les paules : - De parler avec elle me reposait l'esprit. - De quoi parliez-vous ? - De Robotique. (Leebig pronona ce mot avec une lgre surprise, comme s'il s'tonnait qu'on pt poser une telle question.) - Et elle parlait de Robotique, elle aussi ? - Elle n'y connaissait rien. Totalement ignare en la matire. Mais elle coutait. Elle a une espce de machin qui utilise des champs de force avec lequel elle ne cesse de jouer. Elle appelle a du plasto-colorisme. Ca m'agace au plus haut point, mais je l'coutais, moi aussi. - Tout cela sans que vous vous trouviez en prsence effective l'un de l'autre. Leebig parut cur et ne rpondit pas.
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Baley essaya encore une fois : - Est-ce qu'elle vous attirait ? - Hein ? - La trouviez-vous sduisante, attirante ? D'un point de vue physique ? Mme la mauvaise paupire de Leebig se souleva. Ses lvres frmirent : - Espce de bte rpugnante, grommela-t-il. - Bon, essayons de nous exprimer d'une autre manire. Quand avez-vous cess de trouver Glada une personne agrable ? C'est vous qui avez employ ce mot tout l'heure, souvenezvous. - O voulez-vous en venir ? - Vous m'avez dit que vous la trouviez agrable. Maintenant, vous croyez qu'elle a assassin son mari. Ce n'est pas l le propre d'une personne agrable. - Eh bien, je m'tais tromp sur son compte. - Mais vous vous tes aperu que vous vous trompiez sur son compte ds avant qu'elle ait tu son mari, si toutefois c'est elle la coupable. Vous aviez cess de vous promener en sa compagnie quelque temps avant le meurtre. Pourquoi donc ? - Est-ce bien important ? demanda Leebig. - Tout est important jusqu' preuve du contraire. - Ecoutez-moi bien. Si vous dsirez des renseignements que je puis fournir en tant que roboticien, allez-y. Mais je ne rpondrai pas aux questions d'ordre personnel. - Vous tiez associ d'une manire intime tant avec la victime qu'avec le principal suspect. Ne voyez-vous pas qu'il est impossible d'viter les questions d'ordre personnel ? Je rpte donc : Pourquoi avez-vous cess vos promenades avec Glada ? - Il est venu un moment o je me suis trouv court de choses lui dire, rpondit Leebig d'un ton sec. Un moment o j'tais dbord de travail. Bref, un moment o je n'ai plus trouv de raison de continuer ces promenades. - En d'autres termes, quand elle a cess de vous paratre une compagnie agrable. - Si vous voulez, oui.

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- Et pourquoi a-t-elle cess de vous paratre une compagnie agrable ? - Je n'en sais fichtre rien, cria Leebig. Baley fit comme s'il ne remarquait pas l'nervement de l'autre. - Bien. Mais nanmoins vous tes quelqu'un qui avez bien connu Glada l'poque. Quel motif aurait-elle pu avoir ? - Quel motif de quoi ? - Personne, jusqu' prsent, n'a pu me soumettre de motif en ce qui concerne ce crime. Et videmment Glada n'aurait pas commis de meurtre sans motif. - Clestes tourbillons ! (Leebig rejeta la tte en arrire, comme s'il allait clater de rire, mais s'en abstint.) Personne ne vous a rien dit ? Oh! aprs tout, personne ne savait rien, peuttre. Mais moi, je le sais. Elle me l'a dit. Elle me l'a dit tant de fois - Que vous a-t-elle tant dit, docteur Leebig ? - Mais voyons, qu'elle se disputait avec son mari. Qu'ils se chamaillaient sans cesse. Elle ne pouvait pas le souffrir, inspecteur. Et personne ne vous en a rien dit. Pas mme elle ? 15 Un portrait en plasto-color Baley encaissa, en faisant tout son possible pour ne pas le montrer. Probablement, en raison de leur mode de vie, les Solariens considraient comme sacro-sainte la vie prive de chacun. Il tait de trs mauvais got de poser des questions sur le mariage, sur les enfants. Baley se dit donc que les disputes chroniques entre mari et femme pouvaient exister comme partout ailleurs, tout en tant un sujet proscrit pour la curiosit d'autrui. Mme lorsqu'un crime avait t commis? Personne n'oserait donc commettre d'infraction aux rgles sociales en demandant

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au suspect s'il se disputait avec son conjoint? Ou ne ferait tat du fait en l'ayant appris par hasard ? Quel monde! Enfin, Leebig, lui, avait mis les pieds dans le plat. - A quel propos ces disputes ? demanda Baley. - Je crois que c'est elle que vous devriez poser cette question. Oui, videmment, il vaudrait mieux la poser l'intresse , se dit Baley. Il se leva et avec une politesse de commande : - Je vous remercie de votre coopration, docteur Leebig, ditil. Il est possible que, par la suite, j'aie encore recours votre aide. Je souhaiterais tre en mesure de vous contacter aussitt, si besoin est. - Liaison termine, dit Leebig, et d'un seul coup son image et celle de la portion de pice qu'il occupait disparurent. Pour la premire fois de sa vie, Baley n'prouva pas d'apprhension effectuer un voyage arien ciel ouvert. Vraiment, aucune gne, cette fois-l. Il se sentait presque dans son lment. Il ne pensait pas mme la Terre, ni Jessie. Il n'y avait que quelques semaines qu'il avait quitt la Terre, mais c'et aussi bien t depuis des annes. Il n'y avait pas trois jours qu'il se trouvait sur Solaria et pourtant il avait l'impression d'y tre depuis une ternit. Un homme s'adapte-t-il si vite vivre dans un cauchemar perptuel ? Ou tait-ce parce qu'il allait bientt se trouver en prsence de Glada, au lieu de contempler son image par strovision. Etait-ce cela qui lui donnait ce sentiment de confiance et ce mlange bizarre d'expectative agrable et de lger malaise ? Pourra-t-elle supporter ma prsence, se demandait-il, ou bien lui faudra-t-il s'clipser aprs une entrevue de quelques instants, en s'excusant comme c'est arriv avec Quemot ? Elle se tenait debout, l'autre extrmit d'une pice toute en longueur, lorsqu'il entra. Elle aurait aussi bien pu passer pour une image impressionniste d'elle-mme, tant, tout en elle, se trouvait rduit l'essentiel.

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Ses lvres taient trs lgrement fardes, ses sourcils peine ombrs, ses oreilles imperceptiblement bleuies. Tout cela except, elle ne portait aucun maquillage. Elle paraissait diaphane, un peu craintive, et si jeune ! Ses cheveux blonds taient coiffs en arrire, et ses yeux gris-bleu rvlaient une certaine timidit. Sa robe tait d'un bleu si fonc qu'elle paraissait presque noire, souligne d'une mince bordure blanche qui descendait en arabesques de chaque ct. C'tait une robe longues manches. Glada tait gante de blanc et chausse de ballerines. Pas un centimtre de sa peau n'tait dcouvert, le visage except. Encore, son cou tait-il recouvert d'une sorte de modestie en ruche. Baley s'arrta sur le pas de la porte : - Ne suis-je pas trop prs ainsi, Glada ? Sa respiration tait faible mais prcipite : - J'avais oubli ce que c'tait vraiment, dit-elle. C'est exactement comme par strovision, n'est-ce pas ? Je veux dire si vous ne vous mettez pas en tte que c'est une personne que vous avez en face de vous, et non plus une image. - Pour moi, c'est quelque chose de tout fait habituel. - Oui, sur Terre, bien sr... (Elle ferma les yeux.) Quelquefois j'essaye de me l'imaginer. Simplement des foules de gens, partout. Vous marchez sur une route et vous avez d'autres personnes qui vont dans le mme sens et d'autres encore qui viennent en sens inverse. Des douzaines. - Des centaines de gens, corrigea Baley. Avez-vous dj visionn des scnes prises sur la Terre et microfilmes ? Ou bien un roman qui se droulait dans un dcor terrestre ? - Nous n'en avons pas beaucoup dans ce genre, mais j'ai visionn des microfilms qui se passaient sur d'autres Mondes Extrieurs, o les gens vivent en contact physique permanent. Mais, dans un roman, ce n'est pas comme dans la ralit. Cela ressemble tout bonnement de la multi-strovision. - Et dans les romans, est-ce que les gens s'embrassent ? Elle rougit, avec une gne marque : - Je ne m'occupe pas de ce genre de littrature. - Jamais ?

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- Eh bien, oh, il y a toujours quelques microfilms pornos, vous savez, et il m'est arriv, oh, par simple curiosit... Mais c'est vraiment curant. - Ah oui ? Avec une animation soudaine, elle reprit : - Mais la Terre, c'est tellement diffrent. Il y a tant de gens. Quand vous vous promenez, Elijah, je suppose qu'il vous arrive de... de toucher d'autres personnes. Je veux dire par accident, sans le faire exprs. Baley eut un demi-sourire - Il arrive mme que, sans le faire exprs, on envoie des gens par terre. Il eut une pense mue pour les foules, dans les express, se bousculant, se cognant, courant et l, sur les tapis roulants, et invitablement, pendant un instant, il fut en proie aux affres de la nostalgie. - Vous n'avez pas besoin de rester plant l, dit Glada. - Mais cela ne va-t-il pas vous gner si je me rapproche ? - Non, je ne le pense pas. Je vous dirai quand je trouverai que vous tes assez prs. En mesurant ses pas, Baley se rapprocha, tandis que Glada le regardait, les yeux carquills. Elle dit brusquement : - Voudriez-vous voir quelques-unes de mes uvres en plasto-color ? Baley tait deux mtres d'elle. Il s'arrta net et la regarda. Elle semblait si menue, si frle. Il essaya de se la reprsenter, tenant quelque chose dans sa main (mais quoi, vraiment ?) et frappant furieusement le crne de son mari. Il essaya de se l'imaginer, folle de rage, en proie une fureur homicide, sous l'effet de la colre. Il dut reconnatre en son for intrieur qu'il y arrivait. Mme une petite bonne femme de cinquante kilos pouvait fracasser un crne si elle tenait une arme approprie et tait suffisamment hors d'elle-mme. Et Baley avait connu des meurtrires (sur Terre bien sr) qui, dans leur tat normal, taient aussi inoffensives que des agneaux.

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- Qu'est-ce que c'est ce plasto-colorisme, Glada ? demandat-il. - Des formes esthtiques, rpondit-elle. Baley se souvint de ce qu'avait dit Leebig propos des uvres de Glada. Il acquiesa : - Oui, j'aimerais bien en voir quelques-unes. - Eh bien, suivez-moi alors. Baley conserva les deux mtres de distance qui les sparaient. Aprs tout, ce n'tait jamais que le tiers de ce que Klorissa avait exig. Ils entrrent dans une pice qui rutilait de lumire : elle brillait de mille feux, dans toutes les directions, dployant le spectre de l'arc-en-ciel. Glada avait un air satisfait de propritaire. Elle se retourna vers Baley, qutant son apprciation du regard. La rponse de Baley dut correspondre ce qu'elle esprait, bien qu'il n'et dit mot. Il pivota lentement sur lui-mme, essayant de comprendre ce que ses yeux voyaient, car ce n'tait que purs jeux de lumire, sans objet matriel. Les manations lumineuses reposaient sur de vastes socles. C'tait de la gomtrie anime, des mobiles faits de lignes et de courbes de couleurs pures, se fondant en un tout bariol, mais conservant cependant des identits distinctes. Il n'y avait pas la plus vague ressemblance entre deux spcimens. Baley chercha ses mots et, n'arrivant pas s'exprimer, se contenta de dire : - Est-ce prvu pour avoir une signification quelconque ? L'agrable contralto de Glada s'enfla de rire : - Aucune autre signification que celle que vous voulez bien lui accorder. Ce ne sont que des jeux de lumire qui voquent la colre, le bonheur, la surprise ou n'importe quel sentiment que j'prouvais lorsque je les ai crs. Je pourrais fabriquer un lieu de lumire spcialement pour vous, une sorte de portrait si vous voulez. Mais je crains qu'il ne soit pas trs bon, cependant, car je devrais improviser sous l'impulsion du moment. - Vraiment ? Mais ce serait trs intressant. - Comme vous voudrez, dit-elle, et se prcipitant vers une manation lumineuse, dans un coin de la pice, elle passa prs
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de lui, presque le frler. Elle ne parut pas s'en apercevoir d'ailleurs. Elle toucha quelque chose sur le socle qui soutenait le mobile de lumire et toute la splendeur thre des couleurs s'vanouit sans vaciller. - Oh, ne faites pas a! s'cria Baley, haletant de surprise. - Bah, ce n'est rien. J'en tais fatigue, de toute faon. Pour les autres, je vais me contenter de les attnuer pour que leur clat ne vienne pas me troubler. Elle ouvrit une porte dissimule dans la paroi et dplaa un rhostat. Aussitt les couleurs plirent jusqu' devenir presque invisibles. - Vous n'avez pas un robot pour le faire votre place ? demanda Baley. Un robot pour manier les commandes. - Chut, allons ! dit-elle avec une certaine impatience. Je ne veux aucun robot dans cette pice. C'est mon petit domaine moi. Elle le regarda et frona les sourcils. - Je ne vous connais pas assez. C'est l o gt la difficult. Elle ne regardait pas le socle, mais ses doigts reposaient lgrement sur la surface polie de la plaque suprieure. Ses dix doigts taient crisps dans l'attente. Elle dplaa un doigt, dcrivant un demi-cercle au-dessus de la plaque polie. Un segment d'une lumire jaune soutenu grandit et se plaa l'oblique, au-dessus du socle. Le doigt recula imperceptiblement et la lumire prit une teinte lgrement moins accentue. Elle la contempla alors un instant. - Je crois que a y est. Une espce de puissance, mais sans lourdeur. - Jehoshaphat ! dit Baley. - Vous aurais-je offens ? Ses doigts se relevrent et la flche oblique de lumire dore demeura immobile et solitaire. - Oh non, pas du tout. Mais qu'est-ce que c'est ? Comment ralisez-vous cela ? - C'est assez difficile expliquer, dit Glada en considrant le socle d'un air mditatif, d'autant plus que je ne le comprends
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pas trs bien moi-mme. A ce que l'on me dit, c'est une sorte d'illusion d'optique. Nous rigeons des champs de force diffrents niveaux nergtiques. En fait, ce sont des prolifrations de l'hyperespace, qui n'ont aucune des proprits de l'espace normal. Selon leur niveau nergtique, l'il humain aperoit des lumires de plusieurs teintes. Je contrle formes et couleurs par la chaleur de mes doigts, touchant des endroits prcis du socle. Il y a tout un rseau de relais l'intrieur du socle. - Vous voulez dire que si je mettais mon doigt l... dit Baley en s'avanant. Glada lui laissa la place. Il posa son index hsitant sur la surface du socle et sentit une lgre vibration. - Allez-y, Elijah ! Dplacez votre doigt, dit Glada. Ce que fit Baley, et un zig-zag de lumire d'un gris sale grimpa en dents de scie, coupant la lumire dore. Baley enleva son doigt comme s'il s'tait brl et Glada clata d'un rire frais, pour se montrer aussitt toute contrite. - Je n'aurais pas d rire, dit-elle. C'est vraiment trs difficile raliser, mme pour des gens qui ont une longue pratique. Et sa main se dplaa d'un mouvement lger, mais trop rapide pour que Baley la suive des yeux. La monstruosit qu'il venait de crer disparut, laissant la barre de lumire jaune sa solitude originelle. - Mais comment avez-vous appris raliser de tels tours de force ? s'tonna Baley. - J'ai essay, encore et sans me lasser. C'est un nouvel aspect de l'art, vous le voyez bien, et il n'y a qu'une ou deux personnes possder vritablement le tour de... - Oui, et vous tes la meilleure dans ce domaine, dit Baley, l'air sombre. Sur Solaria, tous ceux qui je m'adresse sont uniques dans leur spcialit. - Mais il n'y a pas de quoi rire ! Certaines de mes uvres ont t vues. J'ai ralis des spectacles de lumire. Elle releva agressivement le menton. Elle tait visiblement trs fire d'elle-mme. - Laissez-moi continuer votre portrait, reprit-elle. De nouveau, ses doigts se dplacrent sur le socle.
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Il y avait bien peu de lignes courbes dans la structure luminescente qui se manifestait sous la pression de ses doigts. Tout tait angles aigus, irradi d'un bleu dominant. - C'est la Terre, en quelque sorte, dit Glada en mordillant sa lvre infrieure. Je m'imagine toujours la Terre bleue. Avec tous ces gens qui se voient, se croisent, se rencontrent. Ce qui se passe avec la strovision, je le vois en rose. Et vous, que vous en semble ? - Jehoshaphat ! Je ne me reprsente pas les choses sous forme de couleurs. - Ah oui, vraiment, dit-elle distraitement. Il vous arrive de dire de temps autre ce mot Jehoshaphat ; c'est tout juste une petite bille violette. Une petite bille bien nette, parce qu'elle arrive comme a, click, sans crier gare. Et la petite bille se matrialisa, click, luisante, un peu dcentre par rapport l'ensemble. - L, dit-elle. Et maintenant, la touche finale. Et un cube lisse, terne, d'un gris ardoise, jaillit pour enclore irrmdiablement le tout. Les lumires luisaient toujours l'intrieur de ce paralllpipde, mais avec moins d'clat, prisonnires en quelque sorte. Baley en prouva une sorte de tristesse, comme si c'tait lui qui se trouvait prisonnier l'intrieur, loign de quelque chose qu'il dsirait, - Q'est-ce donc que a ? Votre dernire ide ? - Mais, voyons, les murs qui vous entourent, rpondit Glada, C'est le principal en vous, ce besoin que vous avez de fuir l'extrieur, de vous rfugier entre les parois. Ici mme, vous tes bien l'intrieur. Comprenez-vous ? Baley ne comprenait que trop et n'tait pas d'accord. - Ces parois n'existent pas tout le temps, dit-il. La preuve, je suis sorti l'extrieur aujourd'hui mme. - Ah oui ! Et qu'est-ce que a vous a fait ? Il ne put s'empcher de lui renvoyer la balle : - A peu prs ce que de m'avoir en face de vous peut vous faire. Ce n'est pas qu'on aime a, mais enfin c'est supportable. Elle le regarda d'un air pensif.

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- Et maintenant voulez-vous sortir ? Avec moi ? Pour faire un tour. Le premier mouvement de Baley fut presque de s'exclamer : - Jehoshaphat ! Non ! Elle continuait : - Vous savez, je n'ai jamais fait de promenade en la compagnie effective de quelqu'un. Il fait encore jour et le temps est beau. Baley regarda le portrait non figuratif qu'elle venait de faire de lui, et dit : - Vous enlverez ce machin gris, si je sors ? Elle sourit. - Tout dpendra de votre comportement. La sculpture luminescente demeura telle qu'elle tait. Ils sortirent de la pice, la laissant l, retenant emprisonne l'me de Baley, dans le gris sale des villes. Baley frissonna lgrement. L'air semblait peser sur lui et la temprature tait frache. - Avez-vous froid ? s'inquita Glada. - Ce n'tait pas comme cela tout l'heure, marmonna Baley. - Le jour s'achve maintenant, mais il ne fait pas vraiment froid. Voulez-vous un manteau? Un robot peut en apporter un tout de suite. - Non, a ira. (Ils s'avanaient sur une troite alle empierre :) Est-ce ici o vous aviez coutume de vous promener avec le Dr Leebig ? demanda Baley. - Non, nous allions au loin, dans les champs, o il arrive qu'on voie quelquefois un robot au travail, mais o l'on peut entendre les bruits des animaux. Nanmoins, aujourd'hui, vous et moi allons rester prs de la maison, au cas ou... - O quoi ? - Eh bien, au cas o vous voudriez rentrer. - Ouais. Ou bien au cas o, vous, vous en auriez assez de ma prsence. - Vous ne me gnez pas le moins du monde, dit-elle avec la plus grande insouciance. On entendait au-dessus le vague murmure des feuilles agites par le vent. Tout tait vert ou jaune. Il y avait, dans l'air,
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autour d'eux, des ppiements, des jacassements, et, sur le sol, des stridulations continues, et des ombres, des ombres aussi. Car Baley prenait surtout conscience de ces ombres. Il y en avait une qui s'tirait devant lui, avec des contours humains, et qui se dplaait comme lui en une imitation grotesque et horrible. Bien sr, Baley avait entendu parler des ombres, il n'ignorait pas ce que c'tait, en ralit, mais dans la lumire indirecte et tamise des villes il n'en avait jamais pris rellement conscience. Derrire lui, il le savait, se dressait le Soleil de Solaria. Il prenait bien soin de ne pas le regarder, mais il savait qu'il tait ici, oh oui. L'espace est vaste, la solitude de l'espace. Pourtant il sentait que l'espace l'attirait lui. Dans son esprit, il se reprsentait en train de fouler la surface d'un monde, avec, tout autour de lui, des milliers de kilomtres, et au-dessus de lui... l'immensit de multiples annes-lumire. Pourquoi se complaisait-il dans ces penses d'isolement ? Il ne voulait pas de la solitude. Il voulait la Terre, la chaleur et la promiscuit des villes, bondes d'humains. Mais cette image refusait de s'implanter dans son esprit. Il essaya d'voquer dans sa mmoire New York, avec le bruit, la densit humaine, et s'aperut qu'il ne pouvait distraire son attention de l'air calme, mais frais et mouvant, de la surface de Solaria. D'un mouvement quasi involontaire, il se rapprocha de Glada, jusqu' se trouver moins d'un mtre d'elle. Il s'aperut alors de son visage surpris. - Oh! je vous demande pardon, dit-il aussitt en s'cartant de nouveau. Elle reprit bruyamment son souffle : - Ca va bien. Si nous allions par-l ? Nous avons des parterres de fleurs qui pourraient vous intresser. La direction qu'elle indiquait laissait toujours Baley le soleil dans son dos. Aussi suivit-il en silence. Glada parlait toujours :

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- Dans quelques mois, ce sera merveilleux. Quand il fait chaud, je puis courir jusqu'au lac et m'y baigner, ou m'vader travers champs tout simplement en courant aussi vite que possible, jusqu'au moment o, hors d'haleine, je suis heureuse de m'tendre et de rester tranquille! (Et, jetant un regard ses habits :) Mais aujourd'hui, je n'ai pas la tenue voulue pour des distractions de ce genre. Avec tout ce que j'ai sur le dos, je ne puis rien faire d'autre que de marcher paisiblement, vous voyez. - Quelle est donc votre tenue prfre ? demanda Baley. - Un corsage et un short... tout au plus, s'cria-t-elle en lanant les bras en l'air, comme si, dans son imagination, elle prouvait dj les plaisirs d'une tenue sommaire. Quelquefois moins encore. Et parfois, mme, rien d'autre qu'une paire de spartiates. C'est alors que vous sentez la caresse du vent sur la moindre portion de votre... oh, excusez-moi. Je vous ai encore choqu. - Non, non, dit Baley. Ca ne me choque plus. Mais n'tiezvous pas plus vtue que cela au cours de vos promenades avec le Dr Leebig ? - Ma tenue variait, vous savez. Tout tait fonction du temps qu'il faisait. Il m'arrivait parfois d'tre vtue d'une faon des plus sommaires. Mais comme c'tait par strovision... Vous me comprenez, n'est-ce pas ? - Oui, je comprends. Mais lui, le Dr Leebig ? Etait-il, lui aussi, sommairement vtu ? - Jothan, sommairement vtu! (Glada eut un sourire qui dcouvrait toutes ses dents.) Certes non ! En toutes circonstances, il avait une telle solennit. Son visage revtit une expression faussement grave, une paupire mi-close : sa mimique rappelait Leebig avec une telle vrit que Baley ne put rprimer une exclamation admirative. - Et voici comment il parle, poursuivit-elle. Ma chre Glada, si nous considrons l'effet nergtique d'un ordre de premire magnitude sur un flux positronique... - Est-ce la seule chose dont il vous entretenait, uniquement de Robotique ?

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- Oui, la plupart du temps. Oh ! vous savez, ce sujet lui tient tellement cur. Il tait toujours essayer de m'expliquer a. Jamais il n'a abandonn. - Et vous, avez-vous appris quelque chose ? - Rien de rien. Pas mme les bases les plus lmentaires. Tout cela m'a toujours paru un tel fatras. Alors, parfois il se mettait en colre. Mais quand il se mettait m'en raconter, je plongeais dans l'eau, si nous tions proximit d'un lac, et je l'arrosais d'claboussures. - Vous l'arrosiez ? Mais vous venez de me dire que vous ne vous parliez qu'en strovision. - Quel Terrien entt, dit-elle en riant. J'arrosais son image, si vous prfrez, qu'il se tnt dans sa pice, ou sur ses domaines. Bien sr, l'eau ne pouvait l'atteindre, mais il se courbait pour l'viter malgr tout. Regardez-moi cela! Baley regarda. Ils avaient fait le tour d'un endroit bois et arrivaient maintenant une clairire au milieu de laquelle s'tendait une pice d'eau purement ornementale. De petites murettes en brique rayonnaient, sparant la clairire en plusieurs parties. Des fleurs poussaient profusion, mais en parterres mthodiques. Baley sut que c'tait des fleurs d'aprs les microfilms qu'il avait visionns. En quelque sorte, elles s'apparentaient aux formes lumineuses que crait Glada, et Baley pensa que Glada s'inspirait des fleurs pour les concevoir. Il en effleura une, avec prcaution, puis regarda tout autour de lui. Les jaunes et rouges taient en majorit. En se retournant pour jeter un regard circulaire, Baley entrevit le soleil. Il dit, avec une certaine gne. - Le soleil est bas sur l'horizon. - C'est la fin de l'aprs-midi, rpondit Glada de loin. (Elle avait couru jusqu' la pice d'eau et s'tait assise sur un banc de pierre au bord du bassin.) Venez donc ici, lui cria-t-elle en agitant la main. Vous pourrez toujours rester debout si vous n'aimez pas le contact de la pierre. Baley s'avana lentement :

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- Chaque jour, descend-il aussi bas ? s'inquita-t-il et aussitt il regretta d'avoir pos la question. Si la plante tournait sur elle-mme, le soleil devait obligatoirement tre bas sur l'horizon le matin et le soir. Ce n'tait qu' midi qu'il tait haut dans le ciel. Nanmoins, de se morigner ne pouvait faire disparatre une image mentale strotype remontant sa prime enfance. Il savait bien qu'il existait un quelque chose qui s'appelait la nuit; il en avait mme fait l'exprience tout rcemment, avec toute la masse de la plante s'interposant heureusement entre le soleil et lui. Il savait aussi qu'il y avait des nuages qui masquaient d'une grisaille protectrice l'effrayant clat des extrieurs. Nanmoins, chaque fois qu'il se reprsentait la surface d'une plante, il avait toujours la mme vision d'une fournaise de lumire, avec un soleil au znith. Il jeta un bref regard par-dessus son paule, tout juste suffisant pour lui permettre une vision fugitive du soleil. Il se demanda quelle distance pouvait se trouver la maison, s'il prouvait le besoin de rentrer. Glada lui dsignait du doigt l'autre bout du banc. - C'est plutt prs de vous, ne croyez-vous pas ? dit Baley. Elle carta ses mains fluettes, paumes en dehors. - Je m'y fais. C'est vrai, vous savez. Baley s'assit, la regardant en face pour tourner le dos au soleil. Elle se pencha en arrire, vers l'eau du bassin, et cueillit une petite fleur ressemblant une tulipe dont l'extrieur tait jaune et l'intrieur vein de blanc, l'ensemble plutt pastel. - C'est une plante indigne, dit-elle, mais la plupart des fleurs qui sont l ont une origine terrienne. Des gouttelettes s'coulaient de la tige brise tandis que timidement Glada offrait la fleur Baley. Celui-ci tendit la main avec non moins de timidit. - Vous avez tu cette fleur, dit-il. - Ce n'est qu'une fleur ! Il y en a des milliers d'autres. (Puis, brusquement, alors que les doigts de l'inspecteur n'avaient fait qu'effleurer le calice dor, elle retira brutalement sa main; ses yeux lanaient des clairs :) Ou, peut-tre sous-entendez-vous
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que je pourrais aussi facilement tuer un tre humain parce que j'ai coup une fleur ? - Mais, je ne sous-entends rien du tout, dit Baley de son ton le plus conciliant. Puis-je la voir de plus prs ? Ce n'tait pas que Baley prouvt, en fait, un dsir quelconque de toucher cette fleur. Elle avait pouss dans un sol humide, et des effluves marcageux s'en dgageaient encore. Comment se faisait-il que ces gens si dsireux d'viter le moindre contact d'un Terrien, et mme d'un des leurs, puissent tre aussi insoucieux de la plus lmentaire salet ? Nanmoins, il tint la tige entre le pouce et l'index et regarda la fleur. Le calice se composait de plusieurs morceaux minces la texture veloute, incurve, et runis au cur de la fleur. A l'intrieur, il y avait un renflement blanchtre et convexe, humide de liquide, et frang de cils sombres qui ondulaient lgrement sous la brise. - Vous sentez son odeur ? demanda Glada. Immdiatement, Baley prit conscience du parfum qui s'en dgageait. Il s'inclina un peu plus pour mieux le respirer et dit : - Elle a comme un parfum de femme. Glada, d'amusement, applaudit : - Comme c'est bien d'un Terrien ! Ce que vous vouliez dire, en ralit, c'est que le parfum d'une femme a la mme odeur que cette fleur. Baley acquiesa, la mine lugubre. Il commenait se fatiguer d'tre l'extrieur. Les ombres s'allongeaient, le paysage s'assombrissait. Nanmoins, il tait rsolu ne pas cder. Il voulait qu'elle enlevt ces murailles de lumire gristre qui obscurcissait le portrait que Glada avait fait de lui. C'tait une ide parfaitement farfelue, mais il y tenait. Glada reprit la fleur Baley, qui la laissa faire, quoique regret. Lentement, elle effeuillait les ptales : - Chaque femme a son odeur personnelle, je suppose, ditelle. - Tout dpend du parfum qu'elle emploie, rpondit Baley avec une sereine indiffrence. - Imaginez que vous tes assez prs pour le sentir. Je ne me mets pas de parfum, parce qu'il n'y a jamais personne assez prs
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pour l'apprcier, sauf aujourd'hui. Mais, j'y pense, vous respirez souvent des parfums, vous en respirez mme tout le temps. Sur la Terre, votre femme est toujours avec vous, n'est-ce pas ? (Elle restait les yeux baisss, s'intressait la fleur, en fronant les sourcils, tout en la mettant soigneusement en menus morceaux.) - Ma femme n'est pas toujours avec moi, dit Baley. Pas chaque instant. - Mais la plupart du temps, oui ? Et chaque fois qu'il vous prend envie de... Brusquement, Baley changea de sujet : - Pourquoi le Dr Leebig essayait-il de vous faire comprendre la Robotique ? En avez-vous ide ? La fleur effeuille ne comportait plus que la tige et le renflement interne. Glada la fit tourner entre ses doigts, puis la jeta dans le bassin : elle flotta un instant la surface de l'eau. - Je pense qu'il dsirait me prendre comme aide, dit-elle finalement. - Il vous l'a dit lui-mme, Glada ? - En quelque sorte, oui, vers la fin. Je pense qu'il s'impatientait. De toute faon, il me demanda si je ne trouverais pas intressant de travailler sur des robots. Bien sr que non, lui ai-je rpondu : je ne saurais trouver travail plus ingrat. Alors, il s'est mis en colre, mais vraiment. - Et, aprs cela, il n'a plus jamais fait de promenade avec vous ? - Vous savez, dit-elle, je crois que vous avez bien mis le doigt dessus. Je suppose que je l'ai froiss dans ses esprances. Mais, vraiment, que vouliez-vous que j'y fasse ? Mais c'est avant cette priode que vous lui aviez dj parl de vos disputes avec le Dr Delmarre ? Elle serra les poings et les tint crisps en une sorte de spasme. Son corps conserva la mme position rigide, la tte penche lgrement sur le ct. Sa voix prit une tonalit suraigu : - Quelles disputes ? - Vos disputes avec votre poux. J'ai cru comprendre que vous le dtestiez.
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Son visage tait crisp et marbr lorsqu'elle le fixa d'un regard glac : - Qui vous a racont a ? Jothan ? - Oui. Le Dr Leebig m'en a parl. Mais je pense que c'est vrai. Cette dernire phrase la secoua visiblement. - Vous tes toujours vouloir prouver que c'est moi qui ai tu. Dans mon esprit, je croyais parler un ami et je parle un... un flic. Elle leva les deux poings. Baley attendait. - Vous savez bien que vous ne pouvez pas me toucher, dit-il. Ses mains retombrent et elle se mit pleurer silencieusement. Elle dtourna la tte. Baley pencha la tte de ct et ferma les yeux pour se soustraire l'influence gnante des ombres dmesurment allonges. - Le Dr Delmarre n'tait pas un homme particulirement affectueux, n'est-ce pas ? reprit-il. D'une voix trangle, elle se contenta de rpondre : - C'tait un homme trs occup. - Mais vous, continua Baley, tout au contraire, vous avez une nature trs affectueuse. Vous trouvez l'homme un personnage trs intressant. Vous voyez ce que je veux dire ? - Je n'y puis rien. Je le sais bien que c'est r... rpugnant, mais c'est plus fort que moi. C'est mme rpugnant d'en... d'en parler. - Nanmoins, vous en avez parl avec le Dr Leebig, non ? - Il fallait bien que j'en parle. Jothan tait l ; ces conversations ne semblaient pas le gner et j'tais tellement mieux aprs en avoir parl. - Est-ce l le motif de vos disputes avec votre mari ? Etait-ce parce que le Dr Delmarre tait froid, peu sentimental et que son attitude vous froissait ? - Oh! mme, parfois, je le dtestais. (Elle haussa les paules dans un geste de lassitude.) C'tait tout simplement un bon Solarien, et notre mariage ne devait pas comporter d'en... d'enf... et elle fondit en sanglots.

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Baley attendit. Il tait glac jusqu'aux os et l'air libre l'oppressait beaucoup. Lorsque les sanglots de Glada eurent diminu d'intensit, il demanda, aussi doucement que possible : - Est-ce que vous l'avez tu, Glada ? - N... Non. (Puis, brusquement, comme si toute sa rsistance s'tait effrite :) Mais je ne vous ai pas tout dit. - Eh bien, dites-le-moi maintenant, je vous prie. - Nous tions encore en train de nous disputer, cette fois-l, la fois o il est mort. Toujours la mme dispute ternelle. Je temptais aprs lui, mais jamais il ne me rpondait en criant, lui aussi. Cest tout juste mme s'il disait quelque chose, ce qui ne faisait que mexasprer . J'tais dans une colre, une de ces colres... Je ne me souviens de rien, ensuite... - Jehoshaphat! (Baley vacilla lgrement et chercha des yeux le soutien neutre de la pierre du banc.) Que diable voulezvous dire par l ? Vous ne vous rappelez rien ? - Je veux dire qu'il tait mort, que moi je criais, que les robots sont venus... - L'avez-vous tu ? - Je ne m'en souviens pas, Elijah. Je m'en souviendrais si je l'avais tu, non ? Mais je ne me souviens plus de rien, non plus, j'ai eu si peur... Aidez-moi, aidez-moi, Elijah, je vous en supplie. - Bon, ne vous tracassez pas, Glada, je vous aiderai. L'esprit en dsarroi, Baley s'accrochait dsesprment. L'arme du crime, qu'tait-elle devenue ? On avait d l'enlever. Si c'tait le cas, seul le meurtrier avait pu le faire. Etant donn qu'on avait trouv Glada inconsciente, immdiatement aprs le meurtre, sur les lieux mmes, elle ne pouvait pas avoir commis le meurtre. Le meurtrier avait t quelqu'un d'autre. Qu'importait l'avis de tous les gens de Solaria, obligatoirement, c'tait quelqu'un d'autre. De plus en plus oppress, Baley pensa : Il faut que je rentre... que je rentre tout de suite... - Glada, commena-t-il. Et il se retrouva en train de fixer le soleil qui tait presque sur l'horizon. Baley avait d tourner la tte pour le regarder et ses yeux restaient rivs par une fascination morbide. Il ne l'avait jamais vu ainsi : norme, rougeoyant, mais d'un faible clat
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nanmoins, si bien qu'on pouvait le contempler sans tre aveugl et voir les nuages empourprs s'allonger en lignes minces au-dessus de lui. Un nuage mme rayait son disque d'une barre sombre. - Le soleil est si rouge... murmura Baley d'une voix pteuse. Il entendit la voix touffe de Glada rpondre avec lassitude. - Il est toujours rouge au coucher, rouge et mourant. Et une vision gagna l'esprit de Baley. Le soleil descendait sur l'horizon parce que la surface de la plante s'cartait de lui, deux mille kilomtres heure, tournoyant sous l'clat nu du soleil, tourbillonnant sans rien pour sauvegarder ces microbes qu'on appelle des hommes qui grouillaient sur sa surface tournoyante, tournoyant jamais comme une toupie folle, tournoyant, tournoyant... Sa tte se mit tournoyer aussi; le banc de pierre s'inclinait sous lui, le ciel se soulevait, le ciel bleu, bleu sombre. Le soleil avait disparu. Les cimes des arbres, le sol se prcipitaient vers lui. Et il y avait le faible cri de Glada, et puis un autre bruit. 16 Une solution trop simpliste Baley prit tout d'abord conscience d'un espace clos ; il n'tait plus l'extrieur, un visage se penchait vers lui. Il contempla un moment le visage sans le reconnatre. Puis, brusquement : Daneel. Le visage du robot ne montra aucun signe de soulagement ou de toute autre motion visible en s'entendant reconnatre. Il dit simplement : - Il est heureux que vous ayez repris conscience, Elijah! Je ne pense pas que vous ayez subi de troubles physiques graves. - Je vais trs bien, dit Baley avec humeur en se dressant sur le coude. Jehoshaphat! Je suis dans un lit. Mais qu'est-ce que je fais l ?
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- Vous vous tes expos l'air libre plusieurs reprises aujourd'hui. Les effets nocifs de ces sorties se sont accumuls et vous avez besoin de repos. - Ouais, ouais. J'ai d'abord besoin de quelques rponses. Baley agita la tte droite et gauche et essaya de ne pas admettre que la tte lui tournait encore un peu. Il ne reconnaissait pas la pice. Les rideaux taient ferms. L'clairage confortable ne faisait appel qu' la lumire artificielle. Il se sentait beaucoup mieux. - Tout d'abord, o suis-je, l? - Dans une pice de la demeure de Mme Delmarre. - Bien. Maintenant, voyons un peu, je vous prie. Qu'est-ce que vous me fichez l? Comment avez-vous chapp aux robots qui j'avais confi votre surveillance ? - Il m'a bien sembl, dit Daneel, que vous ne manqueriez pas d'tre mcontent de cette situation. Nanmoins, tant dans l'intrt de votre propre scurit qu'en raison des ordres moi donns, j'ai pris conscience du fait que je n'avais pas le choix et que... - Comment avez-vous chapp aux robots ? Jehoshaphat! - Il semble que Mme Delmarre a essay de vous parler par strovision, il y a quelques heures. - Oui, je sais. Baley se souvenait que Glada le lui avait dit elle-mme, alors qu'il se trouvait encore la ferme aux ftus. - L'ordre que vous aviez donn aux robots pour qu'ils me tinssent vue s'nonait ainsi, suivant vos propres mots : Ne le laissez pas (c'est--dire, ne me laissez pas, moi) lancer un appel de strovision d'autres humains que moi-mme (c'est-dire, vous, Elijah) ou d'autres robots que vous trois, ou s'adresser en personne un humain. Nanmoins, Elijah, votre ordre ne leur interdisait pas de me laisser accepter une communication en strovision provenant d'un humain, ou d'autres robots. Vous voyez la nuance ? Baley poussa un grognement pour toute rponse.

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- Il n'est nul besoin de vous dsoler, Elijah. L'omission incluse dans vos ordres a t l'instrument mme de votre salut, puisque de cette faon j'ai pu me trouver temps sur les lieux. Voyez-vous, lorsque Mme Delmarre m'a contact, les robots gardiens n'ont pu que me laisser accepter la communication. Elle s'enquit de vous et je lui rpondis, avec la plus grande sincrit, que j'ignorais tout de vos dplacements, mais que je pouvais essayer de me renseigner. Elle semblait extrmement dsireuse que je le fasse sur-le-champ. Je lui ai dit, alors, qu'il tait possible que vous ayez momentanment quitt la maison et que j'allais m'en informer. Je lui ai demand de bien vouloir, sur ces entrefaites, ordonner aux robots qui se tenaient avec moi dans la pice de vrifier, par toute la maison, si vous vous y trouviez. - Ne se montra-t-elle pas tonne que vous ne donniez pas vous-mme cet ordre aux robots ? - Je crois lui avoir donn l'impression que moi, un Aurorain, je n'avais pas, comme elle, l'habitude de commander des robots, qu'en consquence il lui tait loisible de donner lesdits ordres avec une autorit plus marque, entranant une obissance plus prompte. Les Solariens, c'est visible, s'enorgueillissent de leur habilet manier les robots et manifestent un souverain mpris pour les capacits des habitants d'autres plantes en ce domaine. Ne partagez-vous pas cette opinion, Elijah ? - Elle leur a donc ordonn de quitter la pice ? - Non sans difficult. Ils opposrent les ordres antrieurement reus, mais, bien entendu, ne purent en prciser la nature et l'objet puisque vous-mme leur aviez fait interdiction de communiquer qui que ce ft ma vritable identit. Mme Delmarre passa donc outre leurs protestations, bien qu'elle ait t contrainte de vocifrer avec colre pour se faire enfin obir. - Et vous, alors, vous tes parti ? - C'est ce que j'ai fait, Elijah Bien dommage, en vrit, pensa Baley, que Glada n'ait pas mesur l'importance de cet pisode et ne lui en ait pas fait part, lors de leur communication.
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- Vous avez mis bien du temps me dcouvrir, Daneel, dit-il seulement. - Les robots de Solaria ont un rseau d'information qui les relie entre eux par liaison d'ondes courtes. Un Solarien bien entran et t capable d'obtenir les renseignements dsirs sur-le-champ. Mais, comme ils taient relays par des millions de machines individuelles, quelqu'un comme moi, sans exprience de la question, devait patienter un certain temps avant d'tre en mesure de dcouvrir un seul fait. Il me fallut plus d'une heure pour obtenir les renseignements affrents vos dplacements. Je perdis galement du temps visiter l'endroit o travaillait le Dr Delmarre, alors que vous en tiez dj parti. - Qu'est-ce que vous tes all y faire donc ? - J'ai effectu des recherches personnelles. Je regrette d'avoir t contraint de les faire en votre absence, mais les exigences de l'enqute ne me laissaient pas d'autre solution. - Et Klorissa Cantoro, demanda Baley, l'avez-vous vue en personne ou seulement contacte par strovision ? - Par strovision, mais d'une autre pice des btiments de la ferme, non d'un salon de notre demeure propre. Il y avait l des archives que je tenais tudier. En temps ordinaire, j'aurais pu compulser ces documents par strovision, mais, dans le cas prsent, demeurer sur notre domaine risquait d'entraver mon enqute puisque trois robots connaissaient ma vritable nature et pouvaient facilement me contraindre de nouveau l'impuissance. Baley se sentait maintenant presque en forme. Il sortit ses jambes du lit et s'aperut qu'il tait revtu d'une sorte de chemise de nuit. La considrant avec rpugnance : Amenezmoi mes vtements , ordonna-t-il. Daneel obit. Tout en s'habillant, Baley demanda : - O est Mme Delmarre ? - Assigne rsidence chez elle, Elijah. - Hein! Et sur l'ordre de qui?

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- Par mon ordre. Elle est consigne dans sa chambre sous la surveillance de robots. Son droit enjoindre, sauf pour la satisfaction de besoins strictement personnels, a t neutralis. - Neutralis par vous ?, - Les robots de ce domaine ne sont pas informs de ma vritable identit. Baley achevait de s'habiller. - Je sais bien comment se prsente cette affaire si l'on prend Glada comme coupable, dit-il. Elle a eu l'occasion, une occasion meilleure encore que nous ne le pensions de prime abord : elle ne s'est pas prcipite sur les lieux au bruit du cri pouss par son mari comme elle l'avait prtendu. Non, elle se trouvait l antrieurement au meurtre. - Avoue-t-elle avoir assist au meurtre ? Prtend-elle avoir vu le meurtrier ? - Non. Elle ne se souvient de rien qui ait pu se passer au moment crucial. Oh! a arrive, vous savez. Mais il se rvle aussi qu'elle avait un motif de le tuer. - Quel tait-il, Elijah ? - Un motif que, ds le dbut, j'avais envisag comme possible. Je m'tais dit alors : Supposons que nous soyons sur Terre, que le Dr Delmarre ait t rellement tel qu'on nous l'avait dcrit et que Glada Delmarre soit vraiment telle qu'elle parat tre. J'oserais dire qu'elle tait prise de lui, ou l'avait t, mais que, lui, ne nourrissait d'autre affection que pour luimme. Mais l'ennui tait de savoir si les Solariens pourraient prouver de l'amour ou ragir un sentiment amoureux de la mme faon que les Terriens. Je ne pouvais pas faire confiance mes ides a priori, en ce qui concernait leurs motions ou leurs ractions motives. C'est pourquoi il fallait que je voie, en chair et en os, quelques Solariens, et non leur image tridimensionnelle. - Je m'avoue incapable de saisir votre propos, Elijah. - Je ne sais pas si je puis vous l'expliquer, en fait. Vous voyez, ces gens, ds avant leur naissance, ont leurs possibilits gntiques soigneusement estimes. On vrifie le schma gnral rel immdiatement aprs leur naissance. - Oui, je savais cela.
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- Mais, malheureusement, les gnes ne sont pas tout. Le milieu a son importance aussi. Et leur milieu social suffit transformer en vritable psychose ce qui, du point de vue de la gntique pure, n'tait qu'une tendance. Aussi, vous avez remarqu l'intrt particulier que Glada porte la Terre ? - Je m'en suis rendu compte, en effet, Elijah, et j'ai estim que ce n'tait qu'un intrt fallacieux, qui lui permettrait d'influencer vos points de vue. - Mais si nous supposons que c'est un intrt vritable, et mme plus, une sorte de fascination ? Supposons qu'il y ait quelque chose, dans les foules de la Terre, qui la passionne. Supposons toujours qu'elle se sente attire, malgr elle, par quelque chose que son ducation lui fait considrer comme obscne. Il y a l une possibilit d'anomalie. Il me fallait soumettre cette ide l'preuve des faits en voyant rellement des Solariens et en tudiant leurs ractions devant cette situation, puis ensuite en la voyant, elle, et en comparant ses ractions celles des autres. C'est pourquoi il me fallait me dbarrasser de vous, Daneel, quoi qu'il pt m'en coter. C'est pourquoi il me fallait abandonner les entrevues par strovision pour mener cette enqute. - Mais vous ne m'avez pas, l'poque, fait part de toutes ces considrations, Elijah. - Et si je vous en avais fait part, est-ce que, pour autant, mes explications vous eussent empch de faire ce que vous estimiez tre votre devoir selon la Premire Loi ? Daneel observa un mutisme trs loquent. Baley reprit : - Et l'exprience a confirm ma thorie. J'ai vu ou essay de voir quelques personnes. Un sociologue g essaya une conversation en vis--vis, et dut l'interrompre peu aprs. Un roboticien, lui, mme sous la pression la plus forte, se refusa m'entretenir face face : l'ide mme d'une telle rencontre le plongea dans une crise d'affolement quasi infantile. Il se mit sucer son pouce et pleurer. L'assistante du Dr Delmarre se trouvait de par sa profession, accoutume des prsences effectives : aussi me supportait-elle, mais plusieurs mtres de distance. Mais Glada, par contre...
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- Oui, Elijah ? - Eh bien, Glada, elle, consentit me recevoir en sa prsence, avec tout juste une lgre hsitation. Elle supporta, sans gne, ma prsence, et, en fait, montra, mesure que le temps s'coulait, de moins en moins de tension nerveuse. Tout concorde pour dfinir un syndrome psychotique. Rcapitulons : elle n'tait pas gne de m'avoir en face d'elle, elle tait passionne par la Terre. Il tait des plus probables qu'elle avait prouv, pour son mari, une affection normale. On peut expliquer tout ceci par un violent intrt et, pour ce monde, par une vritable psychose pour la prsence charnelle de personnes du sexe oppos. Mais le Dr Delmarre, lui, n'tait pas le genre d'homme encourager un tel dbordement affectif, encore moins y participer. Ce qui, pour elle, a d dclencher un vritable refoulement. Daneel approuva d'un hochement de tte. - Oui, un refoulement assez puissant pour la porter au meurtre sous l'empire de la colre. - Eh bien, non, malgr tout, je ne le pense pas, Daneel. - Ne vous laisseriez-vous pas influencer par des motifs trangers et strictement personnels, Elijah ? Mme Delmarre est une femme sduisante, et vous tes un Terrien pour qui la prsence charnelle d'une femme sduisante n'offre rien de rprhensible du point de vue moral. - J'ai d'autres raisons encore de ne pas croire sa culpabilit, des raisons encore plus fortes, dit Baley gn (le regard de Daneel tait trop pntrant, trop capable de sparer le vrai du vraisemblable. Jehoshaphat! Aprs tout ce n'tait qu'une machine). Ainsi, dit-il, si elle se trouvait tre coupable du meurtre de son mari, il est galement certain qu'elle serait coupable de la tentative de meurtre commise sur la personne de Gruer. Il eut presque envie de lui expliquer comment on pouvait commettre un meurtre sous le couvert de robots, mais s'en abstint. Il ne savait quelles seraient les ractions de Daneel face une thorie qui dmontrait que des robots pouvaient, leur corps dfendant, se rvler d'authentiques assassins.

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- Et galement coupable de la tentative de meurtre perptre sur votre personne, ajouta Daneel. Baley frona les sourcils. Jamais il n'avait eu l'ide d'informer Daneel de cette flche empoisonne qui avait manqu son but. Il ne tenait aucunement renforcer le complexe de scurit dj trop marqu que l'autre nourrissait son gard. - Qu'est-ce que vous a racont Klorissa ? dit-il schement. Il aurait d avertir la ftolog ue de taire l'incident, mais comment aurait-il pu s'imaginer Daneel libre de tous ses mouvements et furetant et l ? - Mme Cantoro n'a pas le moindre rapport avec cette tentative, rpondit Daneel calmement. J'ai moi-mme t tmoin de cet assassinat manqu. - Mais vous n'tiez pas dans les parages, dit Baley qui ne comprenait plus rien devant une telle dclaration. - C'est moi qui vous ai rattrap et port ici, il y a une heure de cela, dit Daneel. - Mais, enfin, de quoi parlez-vous donc ? - Vous ne vous souvenez pas, Elijah ? C'tait presque le crime parfait. Mme Delmarre ne vous a-t-elle pas suggr de venir faire un tour l'extrieur ? Je n'tais pas prsent ce moment-l, mais je suis certain que c'est elle qui a propos cette sortie. - En effet, oui, c'est elle. - Peut-tre mme vous avait-elle amen dsirer sortir de la maison ? Baley pensa au portrait que Glada avait fait de lui, et des murailles gristres donnant la touche finale. Etait-il possible qu'une Solarienne possdt une connaissance intuitive aussi pousse de la psychologie d'un Terrien ? - Non, dit-il haute voix. - Est-ce elle, poursuivit Daneel, qui a suggr que vous alliez tous deux vous asseoir sur ce banc au bord de la pice d'eau ? - Oui. - Vous est-il venu l'esprit qu'elle pouvait vous surveiller du coin de l'il et remarquer que vous tiez gagn par le vertige ? - Elle m'a demand une ou deux fois si je dsirais rentrer.
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- Ces offres avaient peut-tre un tout autre but. Elle pouvait remarquer que vous vous sentiez de plus en plus oppress, assis sur ce banc. Peut-tre mme vous a-t-elle pouss, moins qu'un tel geste ne se soit pas rvl ncessaire. Quoi qu'il en soit, au moment mme o je suis arriv sur les lieux et ai russi vous prendre dans mes bras, vous tiez dsquilibr, prt choir du banc de pierre, la tte la premire, dans trois mtres d'eau. Vous n'auriez pas manqu de vous noyer. Pour la premire fois depuis qu'il avait repris conscience, Baley se souvint de ces dernires sensations fugaces. - Jehoshaphat! s'exclama-t-il. - Qui plus est, continua Daneel, calme mais implacable, Mme Delmarre restait assise ct de vous, et vous voyant sur le point de choir, elle n'a pas fait un geste pour vous en empcher. Pas plus d'ailleurs qu'elle n'aurait essay de vous sortir de l'eau. Elle vous aurait laiss vous noyer. Peut-tre aurait-elle appel un robot, mais le temps qu'un robot arrive sur les lieux, il et t certainement trop tard. Par la suite, elle aurait tout simplement expliqu que, bien sr, il lui tait impossible de vous toucher, mme au pril de votre vie. Assez vrai, reconnut intrieurement Baley. Personne ne mettrait en doute son incapacit toucher un autre tre humain. La surprise, si tant est qu'on en et, proviendrait de ce qu'elle ait support de l'avoir, lui, si prs d'elle. Daneel poursuivait son raisonnement. - Voyez donc, Elijah, que sa culpabilit en la matire n'offre pas l'ombre d'un doute. Vous avez spcifi, il y a un moment, qu'il fallait galement qu'elle soit l'auteur de la tentative de meurtre commise contre la personne de l'inspecteur Gruer. Vous sembliez croire que pour autant vous aviez l un argument tendant une prsomption d'innocence. Vous voyez, maintenant, qu'elle a d galement se rendre coupable de ce forfait. Le seul motif d'attenter votre personne qu'elle peut avoir est le mme qui l'a incite se dfaire de l'inspecteur Gruer : le besoin d'en avoir fini avec un enquteur gnant au sujet du crime initial. - Mais cette promenade, cet arrt prs de la pice d'eau, tout cela peut aussi bien tre survenu sans prmditation, dit Baley.
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Elle ne s'est tout bonnement pas rendu compte des effets que l'extrieur pouvait avoir sur moi. - Elle a tudi ce qui se passe sur Terre. Elle connat les habitudes particulires aux Terriens. - Mais, moi, je lui avais assur que j'avais dj t l'extrieur aujourd'hui mme et que je commenais m'y faire. - A plus forte raison : mieux que vous, elle savait ce qu'il adviendrait. Baley frappa du poing dans sa paume. - Vraiment, vous la considrez comme plus ruse qu'elle ne l'est. Il y a quelque chose qui ne concorde pas et je ne puis y croire. Mais, de toute faon, votre accusation de meurtre ne peut pas tenir tant que l'arme du crime fait toujours dfaut, ou tant qu'on ne s'explique pas sa disparition d'une manire plausible. Daneel continua, imperturbable, les yeux dans ceux du Terrien. - Je puis galement expliquer l'absence de toute arme sur les lieux du crime, Elijah. Abasourdi, Baley regarda son collgue robot avec de grands yeux. - Comment cela? - Votre raisonnement, Elijah, si vous vous en souvenez, tient en ceci : supposer que Mme Delmarre soit la meurtrire de son mari, l'arme, quelle qu'elle ft, a d rester sur les lieux du crime. Les robots qui sont survenus presque immdiatement n'ont rien vu qui ressemblt une arme. Donc, c'est que la dite arme a t enleve; le meurtrier est celui qui l'a enleve. Par consquent, Mme Delmarre ne peut tre la coupable du meurtre. C'est bien cela, n'est-ce pas ? - C'est exact. - Nanmoins, poursuivit l'humanode, il existe un endroit o les robots n'ont pas song chercher une arme. - O donc ? - Sur la personne mme de Mme Delmarre. Elle gisait terre, vanouie, en raison du choc nerveux survenant aprs sa colre, qu'elle ait commis le crime ou non. L'arme, quelle qu'elle ft, se trouvait sous elle, hors de vue.
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- Mais alors, dit Baley, on aurait aussitt retrouv cette arme lorsque les robots ont dplac Mme Delmarre. - Trs certainement, dit Daneel. Mais ce ne sont pas les robots qui ont dplac Mme Delmarre. Elle-mme nous a dit hier, au dner, que le Dr Thool avait ordonn aux robots de placer un oreiller sous sa tte et de la laisser en paix. C'est le Dr Altim Thool, lui-mme, qui la dplaa pour la premire fois lorsqu'il vint l'examiner. - Et alors ? - Il s'ensuit donc, Elijah, une nouvelle chane de possibilits. Mme Delmarre est la meurtrire. L'arme du crime se trouve bien toujours sur les lieux, mais le Dr Thool l'enlve et s'en dfait pour protger Mme Delmarre. Baley reprit un air ddaigneux. Il s'tait presque laiss prendre la dmonstration du robot et attendait une solution plus sense de l'nigme : - Mais, et le motif? Voyons? Pourquoi le Dr Thool se seraitil livr un acte pareil ? - Pour une excellente raison. Souvenez-vous des remarques de Mme Delmarre son sujet : C'est toujours lui qui s'est occup de moi, depuis que j'tais toute gosse. Il a toujours t si gentil, si doux. Aussi, me suis-je demand s'il n'avait pas un motif spcial de prendre un tel soin d'elle. C'est la raison pour laquelle je me suis rendu la ferme aux ftus et ai tudi les archives. Et, ce que j'avais vaguement entrevu comme une ventualit incertaine s'est rvl la trs exacte vrit. - Qu'est-ce dire ? - Le Dr Altim Thool est le pre de Glada Delmarre et, bien plus, il est au courant des liens de parent entre eux. Pas un instant, Baley n'eut l'ide de mettre en doute les paroles du robot. Il prouvait par contre une vive contrarit de ce que ce ft le robot Daneel Olivaw, et non lui-mme, qui ait pouss jusqu' son terme l'analyse intgrale des donnes de l'enqute. Et mme ainsi, d'ailleurs, il sentait que quelque chose manquait cette brillante thorie. - Avez-vous parl au Dr Thool ? demanda-t-il. - Oui. Je l'ai galement consign en sa demeure. - Et que dit-il ?
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- Il reconnat qu'il est le pre de Mme Delmarre. Je lui ai mis sous les yeux les preuves du fait et les preuves de ses nombreuses dmarches au sujet de la sant de sa fille lorsqu'elle tait encore une enfant. De par sa profession, il avait, sur ce chapitre, plus de libert qu'on n'en et accord un quelconque Solarien. - Pourquoi s'tait-il inquit de la sant de sa fille ? - C'est un aspect de la question qui m'a galement frapp, Elijah. Il tait dj assez g lorsqu'il obtint une dispense spciale l'autorisant avoir un enfant supplmentaire. Qui plus est, il russit procrer cet ge avanc. Il attribue le fait la valeur de ses gnes et sa bonne forme physique. Et il tire plus de fiert de cette paternit qu'il n'est courant sur cette plante. De plus, sa profession de mdecin qui, sur Solaria, est assez mal considre en raison de la prsence effective qu'elle requiert, lui rend plus ncessaire encore le besoin de chrir cette fiert. Aussi, a-t-il toujours maintenu des liens discrets avec sa descendante. - Et Glada, elle, sait-elle quoi que ce soit de tout ceci ? - De l'aveu mme du Dr Thool, Elijah, elle n'est au courant de rien. - Le Dr Thool reconnat-il avoir subtilis l'arme ? continua Baley. - Non. Cela, il ne l'avoue pas. - Alors, mon cher Daneel, je puis vous dire que vous n'avez rien en main. - Rien ? - A moins que vous ne puissiez dcouvrir l'arme et prouver qu'il s'en est empar, ou au minimum que vous russissiez obtenir son aveu, vous n'avez aucune preuve en main. C'est trs bien, une dmonstration logiquement enchane, mais ce n'est pas une preuve. - Le docteur n'avouera visiblement pas, sans un interrogatoire trs pouss d'un genre auquel je ne puis me livrer. Sa fille est chre son cur. - Mais non, mais non, dit Baley. Ses sentiments vis--vis de sa fille ne sont pas ceux auxquels nous sommes habitus, vous et moi. Solaria est un monde part.
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Il marchait de long en large dans la pice, histoire de se dtendre les nerfs. - Daneel, dit-il, vous venez de me faire un brillant expos d'une logique irrfutable. Malheureusement, tout cela ne tient pas debout. (Un tre logique, mais non intelligent. N'tait-ce pas l la dfinition type du robot ?) Le Dr Thool est un vieil homme, reprit-il, et ses meilleures annes sont derrire lui, mme si, il y a quelque trente ans, il s'est montr capable de procrer une fille. Mme les Spaciens deviennent sniles. Maintenant, reprsentez-vous ce vieillard examinant sa fille vanouie et son gendre dcd de mort violente. Pouvez-vousvous imaginer tout ce qu'une telle situation a pour lui d'inhabituel ? Pouvez-vous, un instant, supposer qu'il ait gard tout son sang-froid au point mme de se livrer une srie d'actes vritablement ahurissants ? Voyons, en premier lieu : il faut qu'il remarque qu'il y a une arme sous le corps de sa fille, une arme si bien dissimule que des robots ne l'ont pas remarque. Secundo : partir d'un petit bout d'objet qui aurait dpass, il faut qu'il ait dduit qu'il s'agissait l de l'arme mortelle et qu'il ait immdiatement compris que s'il subtilise cette arme l'insu de tous il sera difficile de prouver la culpabilit de sa fille dans ce meurtre. C'est l un raisonnement vraiment trs subtil, une prsence d'esprit rare. Puis, tertio : il lui faut mettre un plan excution, ce qui n'est pas non plus une mince affaire pour un vieil homme affol. Et maintenant, pour conclure, il faut qu'il ose porter la complicit son comble en maintenant un mensonge. Voyons, Daneel, tout cela est peut-tre le rsultat de processus mentaux trs logiques mais nanmoins ne tient pas debout. - Avez-vous une autre solution pour ce crime, Elijah ? demanda Daneel. Au cours de son expos, Baley s'tait assis et il essayait maintenant de se relever. Mais la fatigue unie la profondeur du fauteuil djourent ses efforts. Aussi, tendit-il la main avec irritation. - Donnez-moi la main, voulez-vous, Daneel ? Daneel contempla sa propre main avec tonnement. - Je vous demande pardon, Elijah ?
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Baley pesta silencieusement aprs l'esprit littral de l'autre et reprit : - Aidez-moi donc m'extraire de ce fauteuil! Le bras puissant de Daneel le retira sans effort du fauteuil. - Merci, reprit Baley. Non, je n'ai pas d'autre solution. Enfin, si, j'en ai une, mais tout repose sur l'emplacement de cette arme. Il marcha d'un pas nerveux, vers les lourdes tentures qui recouvraient la plus grande partie d'un mur et en souleva un pan sans bien se rendre compte de ce qu'il faisait. Il regardait d'un il vague la paroi obscure en verre, jusqu'au moment o il prit conscience que ce qu'il avait devant les yeux taient les tnbres du dbut de la nuit. Il laissa retomber la tenture alors que Daneel, qui s'tait approch sans bruit, s'apprtait la lui enlever des mains. Dans cette fraction de seconde o Baley vit la main du robot se porter sur le rideau pour le remettre en place, avec la sollicitude inquite d'une mre protgeant sa progniture du feu, une vritable rvolution se dclencha en lui. Il se saisit brusquement de la tenture, l'arrachant aux mains de Daneel et, de toute sa force appuye par l'nergie nerveuse qu'il avait accumule, il la dchira, laissant la fentre vierge de toute draperie, quelques lambeaux restant seuls accrochs. - Elijah! dit Daneel, avec douceur. Voyons! vous savez bien maintenant quels effets nocifs les espaces libres ont sur vous. - Oui, rpondit Baley, mais je sais encore mieux quels effets positifs ils auront. Et il reprit sa position devant la fentre. Il n'y avait rien voir sinon l'obscurit. Mais cette obscurit mme l'air libre. C'tait le noir absolu de l'espace sans entraves, sans lueur. Et Baley lui faisait face. Et, pour la premire fois, il faisait face l'espace par son libre choix, non plus par bravade, ni par curiosit morbide ni pour y dcouvrir la solution d'un meurtre. Il lui faisait face parce qu'il savait maintenant que l'air libre tait pour lui un besoin, une ncessit vitale. C'tait dans cette prise de conscience que se trouvait toute la diffrence.

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Les murs n'taient que des bquilles. L'obscurit, les foules, des bquilles encore! Dans son subconscient, il devait dj avoir compris leur utilit relle et les avait d'autant plus haes en ces moments mmes o il croyait le plus les aimer, o il estimait tort en avoir le plus besoin. Sinon, pourquoi avait-il autant souffert de voir Glada enclore son portrait dans ces murailles gristres ? Il sentit monter en lui un sentiment de triomphe, et, comme si cette victoire sur lui-mme tait contagieuse, une ide, une ide nouvelle lui vint l'esprit, avec la force brutale d'un cri de tout son tre. Baley tourna vers Daneel un regard brouill d'exaltation : - Je sais, murmura-t-il. Jehoshaphat, je sais enfin! - Que savez-vous donc, Elijah ? - Je sais enfin ce qu'il est advenu de l'arme. Je sais qui est responsable du meurtre. Brusquement, d'un seul coup, toutes les pices de l'nigme se sont embotes. 17 Une runion, une rvlation Daneel se refusa toute action immdiate. - Demain, rptait-il avec une respectueuse insistance, demain... Croyez-moi, Elijah. Il se fait tard et vous avez grand besoin de repos. Baley dut reconnatre le bien-fond de ces suggestions. De plus, il lui fallait galement prparer son rquisitoire, et le prparer fond. Il avait maintenant la solution du crime, il en tait certain, mais tout l'chafaudage d'arguments ne tenait que par des dductions, tout comme la thorie de Daneel et, pour la mme raison, avait aussi peu de valeur probante. Il faudrait que les Solariens y mettent du leur. Et, puisqu'il devait leur faire face, lui, Terrien, et seul vis-vis d'une demi-douzaine de Spaciens, il lui fallait tre en pleine

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possession de tous ses moyens. Donc, il tait ncessaire qu'il prt du repos d'abord, et qu'ensuite son dossier ft bien prpar. Pourtant, il ne voulait pas dormir. Il tait certain de ne pouvoir dormir. Ni la douceur voluptueuse du lit que des robots efficaces avaient spcialement mont pour lui, ni les parfums prenants, ni la musique si douce qui se dversait dans cette chambre rserve de la demeure de Glada ne pourraient rien y faire, il en tait sr et certain. Daneel s'installa discrtement dans un coin obscur de la chambre. - Alors, vous avez toujours peur de Glada ? dit Baley. - Je ne pense pas qu'il serait trs sage, en les circonstances prsentes, de vous laisser dormir tout seul, sans protection, rpondit l'humanode. - Bon, bon! Faites comme vous l'entendez. Vous avez bien compris ce que, vous, vous aurez faire demain. - Oui, Elijah! J'agirai comme vous me l'avez prescrit. - Vous n'avez pas de rserves faire en raison d'impratifs de la Premire Loi, j'espre ? - Quelques-unes pourtant, qui concernent cette runion que vous voulez faire. Serez-vous arm et prendrez-vous bien soin de votre propre scurit ? - Soyez-en certain, je serai sur mes gardes. Daneel poussa un soupir rsign qui tait si humain que Baley, un instant, tenta de scruter l'obscurit pour tudier le visage parfait de cette machine humanode. - J'ai eu plusieurs fois l'occasion de constater l'illogisme des humains dans leur comportement, dit Daneel. - Oui, je crois que, nous aussi, nous aurions bien besoin de Trois Lois dans ce domaine, rpondit Baley, mais je suis bien content que nous ne les ayons pas ! Baley se mit contempler le plafond. Tout dpendait pour beaucoup de Daneel, et pourtant il ne pouvait lui laisser entrevoir que des bribes de la vrit tout entire. Dans cette histoire, il y avait des robots terriblement compromis. Le Gouvernement d'Aurore avait peut-tre d'excellentes raisons de dtacher un robot pour dfendre ses intrts, mais, dans le cas prsent, c'tait une erreur. Les robots ont des limites.
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Nanmoins, si tout se passait bien, l'affaire pouvait tre totalement rgle en douze heures. Et dans vingt-quatre heures, il serait en route pour la Terre, porteur de grands espoirs. De curieux espoirs certes; il avait assez de mal y croire lui-mme, et pourtant c'tait la seule solution pour la Terre, la solution qui s'imposerait la Terre. La Terre! New York! Jessie et Ben! Le confort, l'intimit, la tendre quitude du foyer. Il se remmorait toutes ces images, dans un demi-sommeil; pourtant l'ide de la Terre ne russissait plus lui apporter le rconfort qu'il en attendait. Ce lien entre les villes et lui s'tait rompu, rompu... Et, un moment indtermin, toutes ses penses s'estomprent dans le flou du sommeil. Baley, rafrachi par un bon sommeil, s'veilla en excellente forme physique, prit sa douche et s'habilla. Pourtant, il ne se sentait pas sr de lui. Ce n'tait pas que ses dductions lui parussent moins logiques la lueur froide du matin. Non, c'tait plutt cette obligation de s'adresser des Solariens. Pouvait-il tre certain de leurs ractions, aprs tout, ou bien allait-il lui falloir encore ttonner l'aveuglette ? Glada fut la premire se manifester. Evidemment, pour elle, rien n'tait plus simple. Son image apparut sur le circuit intrieur, puisqu'elle se trouvait dans sa demeure mme. Son visage tait ple, sans expression. Elle tait vtue d'une tunique blanche qui la drapait comme une statue antique. Elle regarda Baley d'un air dsespr. Il lui rpondit par un sourire affectueux, et elle sembla en tirer quelque rconfort. Puis, l'un aprs l'autre, tous les autres apparurent. D'abord Attlebish, assurant l'intrim du Chef de la Sret, peu aprs Glada. Mince et hautain, il redressait le menton d'un mouvement dsapprobateur. Puis ce fut le tour de Leebig, le roboticien, nerveux et rageur, sa paupire tombante clignotant par saccades. Quemot, le sociologue, semblait un peu las, mais il sourit Baley de ses yeux profondment enfoncs dans l'orbite avec une certaine condescendance :

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Nous nous sommes vus dj, nous sommes presque intimes , semblait-il sous-entendre. Klorissa Cantoro, lorsqu'elle se manifesta, parut gne par la prsence des autres Solariens. Elle jeta un regard sans amnit Glada, puis, ddaigneuse, se mit contempler le plancher. Le Dr Thool, le mdecin, fut le dernier joindre son image. Il semblait quelque peu hagard, prs de se trouver mal. Tous assistaient maintenant la runion, tous, sauf Gruer, qui se rtablissait lentement et pour qui l'effort de suivre la discussion et t impossible. (Eh bien, pensa Baley avec un certain dtachement, nous nous passerons de lui.) Tous taient vtus de la faon la plus stricte et taient assis dans des pices aux rideaux compltement ferms, masquant l'extrieur. Daneel avait bien fait les choses, Et c'est avec ardeur que Baley souhaita que tout ce que l'humanode avait encore faire n'offrt pas plus de difficult. Baley regarda tous ces Spaciens, l'un aprs l'autre. Le cur lui battait. Chaque image lui faisait face d'une pice diffrente et le heurt des clairages, des mobiliers divers et des dcorations murales tait vritablement tourdissant. Baley commena : - Je tiens discuter du meurtre de feu le Dr Rikaine Delmarre sous les rubriques suivantes : le motif, l'occasion, le ou les instruments du crime, dans cet ordre... - Avez-vous l'intention de faire un long discours ? coupa Attlebish. - C'est possible, rtorqua schement Baley. On a fait appel moi pour mener une enqute de meurtre. Un tel travail relve de mes comptences et de ma profession. Je suis donc mieux qualifi qu'aucun de vous pour juger des lments de ce crime. (Ne rien accepter, se disait-il en lui-mme. A partir de maintenant, ne plus rien accepter, ou toute l'affaire est dans le lac. Il faut que je leur en impose, que je les domine.) Il continua, de son ton le plus confiant. - Tout d'abord, le motif. Des trois lments, c'est celui qui apporte le moins de choses satisfaisantes. L'occasion, les instruments sont des faits objectifs, on peut les tudier en tant que ralits tangibles. Le ou les motifs sont des choses
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purement subjectives : il arrive que ce soit quelque chose que d'autres personnes ont pu observer : la vengeance pour une humiliation publique, par exemple. Mais il arrive aussi que ce soit quelque chose qui chappe entirement l'attention d'autrui : ainsi une haine irrationnelle et homicide, qui chez une personne suffisamment matresse d'elle-mme n'apparatra jamais au grand jour. Maintenant, tous, ou presque, vous m'avez un moment o un autre fait part de votre conviction de la culpabilit de Glada Delmarre en cette affaire. Mais personne, je dis bien, personne, n'a suggr d'autre suspect. Glada a-t-elle un motif suffisant. Le Dr Leebig a mis l'ide qu'elle en avait un : il m'informa des nombreuses disputes qu'elle avait avec son mari : ses dires me furent confirms par la suite des lvres mmes de l'intresse. La rage qu'une dispute dclenche peut, cela se conoit, pousser quelqu'un au crime. Argument valable, passons. Mais il reste la question suivante nanmoins. Est-elle la seule qui ait eu le motif ? Et l, moi je me le demande. Ainsi le Dr Leebig, lui-mme... Le roboticien bondit instantanment, la main tendue en un geste colreux vers Baley : - Surveillez vos paroles, Terrien! - Pour le moment, je fais des suppositions, dit Baley froidement. Vous, docteur Leebig, travailliez, l'poque, avec le Dr Delmarre sur de nouveaux prototypes de robots. Vous tes la personne la plus qualifie sur Solaria sur les questions de Robotique. Vous le dites, je vous crois. Leebig sourit avec une fatuit remarquable. Baley continua : - Mais j'ai appris que le Dr Delmarre avait l'intention de rompre son association avec vous, en raison de votre conduite, qu'il dsapprouvait. - C'est faux, je rpte, c'est faux. - Peut-tre. Mais si c'tait vrai ? N'auriez-vous pas eu un motif suffisant de vous dfaire de lui avant qu'il vous humilie publiquement en rompant avec vous ? J'ai dans l'ide que vous n'auriez pas accept d'un cur lger une telle humiliation.
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Et Baley enchana rapidement, pour ne pas laisser Leebig le temps de rpondre : - Et vous, madame Cantoro, la mort du Dr Delmarre vous laisse, vous seule, toute la charge de la ftologie : vous voil dans une situation d'importance. - Cieux ternels ! Nous avons dj discut de a! s'exclama Klorissa au supplice. - Je n'en disconviens pas, mais de toute faon cette question mrite considration. Quant au Dr Quemot, il jouait rgulirement aux checs avec le Dr Delmarre. Peut-tre s'est-il irrit de perdre trop de parties. - Voyons, inspecteur, dit calmement le sociologue. Perdre aux checs n'est tout de mme pas un motif suffisant. - Tout dpend de l'importance qu'ont les parties d'checs dans votre vie. Aux yeux du meurtrier, ses motifs semblent tout un monde, alors que, pour tout autre, il ne s'agit que de bagatelles. Mais passons, l n'est pas le problme. Ce que je veux dmontrer, c'est qu'un motif, lui seul, ne suffit pas rsoudre un meurtre, surtout lorsque la victime est un homme comme le Dr Delmarre. - Qu'entendez-vous par cette remarque ? s'tonna Quemot, avec indignation. - Mais tout simplement que le Dr Delmarre tait un bon Solarien . Tous, vous me l'avez dcrit comme tel. Il s'acquittait exactement de toutes les exigences des coutumes solariennes. C'tait l'homme idal, presque une entit mtaphysique. Qui pourrait prouver de l'amour ou mme seulement de l'intrt pour un homme pareil ? Un homme sans dfaut ne sert qu' rendre tous les autres encore plus conscients de leurs imperfections. Un pote des temps primitifs, du nom de Tennyson, a crit un jour ces mots: Il n'est qu'imperfection celui qui est parfait. - Personne n'irait tuer un homme parce qu'on le trouve trop vertueux, dit Klorissa en fronant les sourcils. - C'est vous qui le dites! rtorqua Baley, qui poursuivit son expos sans s'appesantir sur ce problme de psychologie. Le Dr Delmarre avait pris conscience d'une conspiration qui se dveloppait sur Solaria; tout au moins, il croyait qu'il y en
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avait une, qui se prparait donner l'assaut au reste de la Galaxie, qu'elle entendait conqurir. Il tait dcid empcher ce complot d'aboutir. Et pour ce motif, les personnes compromises dans cette conjuration ont pu estimer qu'il tait essentiel de mettre un terme a ses efforts et ses jours. N'importe lequel d'entre vous peut avoir particip ce complot, y compris Mme Delmarre, mais aussi y compris le Chef de la Scurit par intrim, Corwin Attlebish. - Moi, dit Attlebish, sans s'mouvoir. - N'avez-vous pas essay de clore l'enqute aussitt que l'accident survenu Gruer vous en mt mme? Baley prit quelques gorges de liquide ( mme le rcipient d'origine, que nulle main de robot ou d'homme, autre que la sienne, n'avait touch) et rassembla toute son nergie. Jusqu' prsent, ce n'avait t que temporisation et il se rjouissait de voir les Solariens subir ses dmonstrations sans broncher. Ils n'avaient pas l'exprience du Terrien dans ces contacts humains faible distance. Ils ignoraient tout des joutes de prtoire. - Bon, reprit-il. Passons maintenant aux occasions permettant la perptration du crime. D'avis unanime, il semble que seule Mme Delmarre en ait eu l'occasion du fait qu'elle tait la seule personne pouvoir approcher physiquement son poux. Mais je suis loin d'tre convaincu. Supposons que quelqu'un d'autre que Mme Delmarre ait pris la rsolution d'assassiner le Dr Delmarre. Est-ce qu'une dcision aussi dsespre ne rend pas secondaire la gne provenant de la prsence effective ? Si n'importe lequel d'entre vous se trouvait rsolu commettre un meurtre, ne supporteriez-vous pas d'tre en prsence de votre victime, juste le temps ncessaire pour accomplir ce dessein ? N'tait-il donc pas possible de s'introduire subrepticement dans la demeure du Dr Delmarre et... Attlebish interrompit Baley avec froideur : - Vraiment, vous ignorez tout de la question, monsieur le Terrien. Que nous puissions ou non supporter la prsence de la victime ne fait rien l'affaire. Ce qui importe, c'est que le Dr Delmarre, lui, n'aurait jamais accept d'avoir quelqu'un en sa prsence. Si quelqu'un s'tait prsent lui, le Dr Delmarre,
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sans faire le moindre cas de l'amiti durable et de l'estime qu'il pouvait avoir pour cette personne, l'aurait immdiatement mise la porte et, le cas chant, et appel des robots pour procder l'expulsion. - D'accord, rpondit Baley, mais la condition que le Dr Delmarre se soit rendu compte que la personne en question se trouvait effectivement en sa prsence. - Que voulez-vous dire ? s'enquit avec surprise le Dr Thool, dont la voix chevrotait. Baley regarda l'interpellateur bien dans les yeux : - Lorsque, vous, docteur, sur les lieux mmes du meurtre, avez donn vos soins Mme Delmarre, elle a prsum que vous agissiez par strovision, jusqu'au moment o vous l'avez touche. C'est ce qu'elle m'a dit et ce que je crois vrai. Pour mon compte, j'ai l'habitude de voir les gens et non de voir leur image tridimensionnelle. Lorsque, arriv sur Solaria, j'eus l'occasion de faire la connaissance de l'inspecteur Gruer, j'ai cru l'avoir, lui, en face de moi. Lorsque, la fin de notre entrevue, il disparut d'un seul coup, je fus vritablement stupfi par la surprise. Maintenant, supposons le cas inverse, supposons que pendant toute sa vie d'adulte cet homme ne soit entr que par strovision en contact avec d'autres tres humains que sa femme, et ce, encore rarement. Supposons galement que quelqu'un d'autre que son pouse aille jusqu' lui en prsence effective. Est-ce que, automatiquement, par rflexe acquis, il ne pensera pas qu'il s'agit d'une image tridimensionnelle, en particulier si, par l'intermdiaire d'un robot, on a fait prvenir Delmarre que la liaison stro tait tablie ? - Certes non, pas un instant, rpondit aussitt Quemot. La similitude du dcor rvlerait immdiatement la supercherie. - Peut-tre. Mais combien d'entre vous ont conscience du dcor en ce moment ? Il se serait coul une bonne minute au moins avant que le Dr Delmarre ait pris conscience de quelques bizarreries; pendant ce temps, son ami, quel qu'il ft, aurait pu arriver jusqu' lui, lever un gourdin et lui fracasser le crne ! - C'est impossible, rpta Quemot avec obstination.

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- Je ne suis pas de votre avis, rtorqua Baley. Et je pense qu'il nous faut galement ne pas considrer cet lment comme prouvant indiscutablement la culpabilit de Mme Delmarre. Certes, elle a eu l'occasion de commettre ce meurtre, mais elle n'est pas la seule. Baley, de nouveau, fit une pause. Il sentait des gouttes de transpiration perler son front, mais s'essuyer l'aurait fait paratre faiblir. Il fallait tout prix qu'il conservt la direction des dbats. La personne qu'il visait devait se placer d'elle-mme en position d'infriorit. Ce qui, de la part d'un Terrien vis--vis d'un Spacien, reprsentait un beau tour de force. Baley les regarda tous, un un, et estima que, jusqu' prsent du moins, tout se droulait de faon satisfaisante. Il n'y avait pas jusqu' Attlebish qui ne manifestt quelque humanit et quelque anxit. - Ainsi, nous en arrivons maintenant aux instruments du crime, reprit-il. Et nous avons l le facteur le plus droutant de toute l'enqute. L'arme qui servit perptrer ce meurtre n'a jamais t retrouve. - Oui, et nous le savons, dit Attlebish. Cette question ne se serait-elle pas pose, nous aurions considr que la culpabilit de Mme Delmarre en cette affaire tait flagrante. Nous n'aurions jamais sollicit le concours extrieurs pour une enqute. - C'est possible, dit Baley. Mais analysons donc cette question de l'instrument du crime. De deux choses l'une : ou bien Mme Delmarre est l'auteur du meurtre, ou bien c'est quelqu'un d'autre. Dans le premier cas, l'arme devait se trouver sur les lieux du crime, moins qu'on ne l'ait enleve plus tard. Mon collgue, M. Olivaw, d'Aurore, qui n'est pas prsent cette runion pour l'instant, a mis la suggestion suivante : Le Dr Thool a t en mesure de faire disparatre l'arme. Je demande donc au Dr Thool, devant vous tous, de nous dire s'il l'a fait, s'il a enlev une arme tandis qu'il examinait Mme Delmarre vanouie. Le docteur Thool tremblait de tous ses membres : - Non, non, je le jure. Je subirai tous les interrogatoires que vous voudrez, mais je jure que je n'ai rien enlev du tout.
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- Y a-t-il quelqu'un, dit Baley, qui dsire prtendre que le Dr Thool a travesti la vrit ? Tous restrent silencieux, sauf Leebig, qui, portant son regard sur quelque chose qui tait en dehors du champ de vision de Baley, marmonna que le temps passait. - Bien, dit Baley. Donc, reste la seconde partie de l'alternative : c'est quelqu'un d'autre qui a perptr ce crime et qui a emport l'arme avec lui. Mais, s'il en tait ainsi, on se demande vraiment pourquoi : en effet, la disparition de l'arme prouve, d'une manire vidente, l'innocence de Mme Delmarre. Si donc le criminel est un intrus, il faudrait qu'il ft totalement stupide pour n'avoir pas abandonn l'arme prs du cadavre, tant donn que c'est la seule chose qui aurait pu transformer en certitude les soupons planant sur Mme Delmarre. Donc, d'un ct comme de l'autre, une vidence s'affirme : l'arme devait toujours tre sur les lieux. Mais on ne l'a pas vue. - Selon vous, dit Attlebish, nous ne serions donc que des dbiles mentaux ou des aveugles ! - Pas du tout, rpondit Baley calmement. Vous tes des Solariens, un point c'est tout. Et donc incapables de vous figurer que l'arme dtermine qui se trouvait encore sur les lieux pouvait tre une arme. - Je ne comprends pas un tratre mot cette histoire-l, gmit Klorissa abasourdie. Et Glada mme, qui n'avait pas cill tout au long des exposs de Baley, le dvisageait maintenant avec tonnement. Il reprit : - Le mari mort, l'pouse vanouie n'taient pas les deux seuls individus prsents sur les lieux. Il y avait aussi un robot, hors de fonctionnement. - Et alors, dit Leebig avec colre. - N'est-il pas vident donc que l'impossible tant limin, tout ce qui reste alors, aussi improbable que ce soit, n'est autre que la vrit. J'affirme que le robot prsent sur la scne mme du meurtre a t l'arme du crime. Une arme que, par la force d'habitude, vous tiez incapable de concevoir comme telle. Ils se mirent tous parler aussitt, sauf Glada qui ouvrait de grands yeux.
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Baley leva la main : - Un instant, un peu de calme. Je vais vous expliquer... Et une fois de plus, il fit le rcit de la tentative d'empoisonnement sur la personne de Gruer, et la mthode par laquelle on avait pu la raliser. Mais cette fois, il ajouta le rcit de l'autre tentative ; celle qui avait attent sa vie propre lors de sa visite la ferme aux ftus. Leebig, avec une certaine impatience, s'en mla : - Je prsume qu'on s'est arrang pour qu'un robot empoisonne la flche sans se douter qu'il maniait du poison, et pour qu'un autre robot remette la flche empoisonne au gamin, aprs lui avoir dit que vous tiez un Terrien, mais en ignorant absolument que ladite flche tait empoisonne. - Oui, quelque chose de ce genre. Les deux robots ayant reu chacun des instructions trs prcises. - C'est du machiavlisme, dit Leebig. Quemot tait livide et semblait prt se trouver mal d'un instant l'autre : - Aucun Solarien n'aurait jamais l'ide d'utiliser un robot pour faire du mal un tre humain, gmit-il. - Oui et non, rpondit Baley en haussant les paules, mais le fait est l : on peut jouer sur l'ignorance d'un robot. Demandez au Dr Leebig. C'est lui le roboticien. - Oui, rtorqua Leebig, mais cela ne s'applique pas au meurtre du Dr Delmarre. Je vous l'ai dj dit hier. Comment pourrait-on s'arranger pour qu'un robot fracasse le crne d'un homme ? - Dsirez-vous que je vous explique ? - Oui, certes, si vous le pouvez. - Le robot dont s'occupait alors le Dr Delmarre tait un prototype, dit Baley. La signification propre de ce fait ne s'tait pas impose moi jusqu' hier au soir. J'ai eu l'occasion, ce moment-l, de dire un robot, pour solliciter son aide me sortir d'un fauteuil : Donnez-moi la main. Le robot a regard sa main avec stupfaction, comme s'il pensait que je lui avais dit de la dtacher et de me la remettre. J'ai d rpter mon ordre d'une faon moins familire et plus explicite. Mais cette raction me remit l'esprit quelque chose que le Dr Leebig m'avait dit
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dans la journe. On tait en train d'exprimenter des robots prototypes, membres dtachables. Supposons que ce soit un tel robot que le Dr Delmarre ait t en train d'tudier, capable de se servir d'un certain nombre de membres interchangeables de formes diverses, appropris certaines tches bien dfinies. Supposons encore que le meurtrier soit au courant d'un tel tat de choses et ait dit brusquement au robot : Donnez-moi votre bras . Obissant l'injonction, le robot dtache son bras et le lui tend : ce bras va faire une arme remarquable. Une fois le Dr Delmarre mort, le meurtrier raccroche l'arme l'paule du robot et le tour est jou. Au silence horrifi du dbut fit place un torrent d'objections mesure que Baley poursuivait sa dmonstration; il dut littralement hurler sa dernire phrase et, mme ainsi, elle fut presque noye dans le tohu-bohu. Attlebish, le visage empourpr, se leva de sa chaise et s'avana : - Mme si ce que vous dites est vrai, la culpabilit de Mme Delmarre ne s'en trouve que plus flagrante. Elle tait prsente. Elle s'est dispute avec son mari, elle l'avait vu en train de travailler sur le robot et se trouvait donc au fait des possibilits qu'offraient les membres dtachables (ce que, pour l'instant, je ne crois pas encore). Sous quelque angle qu'on envisage le problme, monsieur le Terrien, tout concorde et dmontre sa culpabilit. Glada se mit pleurer doucement. Baley ne tourna pas son regard vers elle, mais, fixant Attlebish, riposta : - Au contraire, il m'est trs facile de vous montrer que, si quelqu'un est coupable de ce meurtre, ce ne peut pas tre Mme Delmarre. Jothan Leebig, brusquement, se croisa les bras et laissa une expression de mpris total envahir son visage. Baley s'en aperut et en profita : - D'ailleurs, docteur Leebig, vous allez m'aider le prouver. Vous, un roboticien, tes mieux que quiconque mme de savoir que, pour se jouer ainsi des robots et leur faire
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commettre des actes aussi contraires leur nature qu'un meurtre, il faut dployer une ingniosit prodigieuse. J'ai eu, hier, l'occasion d'essayer de placer un individu en rsidence force sous la surveillance de trois robots. Je donnai ceux-ci des instructions dtailles qui, selon moi, n'offraient plus l'individu en question la moindre chappatoire. Chose fort simple, mais je suis d'une maladresse insigne avec les robots. Mes instructions pouvaient tre tournes ; le prisonnier ne s'en fit pas faute et prit le large. - Qui tait ce prisonnier ? demanda Attlebish. - Cela n'a rien voir ici, rtorqua Baley avec impatience. Mais le fait est que des amateurs ne peuvent manier des robots sans risque d'erreur. Et j'ose dire que, dans ce domaine, quelques Solariens sont aussi peu dous que moi-mme. Ainsi, qu'est-ce que Glada Delmarre connat aux robots... Eh bien, docteur Leebig ? - Rien, fit le roboticien, en ouvrant de grands yeux. - Vous avez bien essay d'expliquer la Robotique Mme Delmarre ? Quel genre d'lve tait-elle ? A-t-elle retenu quoi que ce soit vos explications ? - Elle n'a rien comp!... dit Leebig, en jetant des regards gns autour de lui, puis s'arrtant tout net. - Une lve indcrottable, n'est-ce pas ? Ou prfrez-vous ne pas rpondre ? Elle pouvait jouer l'ignorance, rpondit Leebig avec raideur. - Oseriez-vous prtendre, en tant que roboticien, qu' votre avis Mme Delmarre avait suffisamment d'habilet pour amener des robots commettre indirectement un meurtre ? - Comment voulez-vous que je rponde une pareille question ? - Bien, alors je vais vous poser cette question sous une autre forme. La personne, quelle qu'elle soit, qui a tent de me faire assassiner la ferme aux ftus a, tout d'abord, d me localiser grce au rseau d'intercommunication des robots. Aprs tout, je n'avais inform aucun tre humain de mes dplacements et, seuls, les robots qui m'avaient conduit d'un endroit l'autre savaient o je me trouvais. Mon collgue M. Daneel Olivaw, russit un peu plus tard dans la journe retrouver ma trace,
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mais au prix de difficults considrables. Or, le meurtrier, lui, a pu le faire trs facilement, puisque, outre le fait de me localiser, il a eu le temps de faire empoisonner la flche, de la faire remettre l'enfant qui l'a dcoche, et ce, avant que j'aie quitt la ferme pour me rendre ailleurs. Vraiment, pensez-vous que Mme Delmarre possde assez d'habilet pour raliser un pareil programme ? Corwin Attlebish se pencha en avant : - Qui, monsieur le Terrien, peut, votre avis, tre dou d'une habilet suffisante ? -Le Dr Jothan Leebig, de son propre aveu, est le meilleur expert en robot de toute la plante, rpondit Baley. - Suis-je mis en accusation ? s'cria Leebig. - Oui, s'cria Baley son tour. La colre s'estompa peu peu dans les yeux de Leebig, et fit place quelque chose qui n'tait pas le calme proprement parler, mais une espce de tension contenue : - J'ai tudi le robot de chez les Delmarre aprs le meurtre, dit-il. Il n'avait pas de membre dtachable, ou, plus exactement, pour les dtacher, fallait-il, comme pour tous les autres robots, des outils spciaux et des mcaniciens capables. Aussi, ce robot n'a-t-il pas t l'arme utilise pour tuer Delmarre. Et votre argument n'a pas de valeur. - Qui d'autre peut confirmer la validit de vos propos ? rpondit Baley. - On ne met pas ma parole en doute. - Eh bien, moi je la mets. Je vous accuse formellement de meurtre, et votre objection, non corrobore en ce qui concerne ce robot particulier, n'a pas de valeur. Si quelqu'un acceptait de confirmer vos dires, ce serait diffrent. A propos, vous vous tes bien vite dbarrass de ce robot. Pourquoi ? - Il n'y avait aucune bonne raison de le conserver. Il tait absolument hors d'usage, sans la moindre utilit pratique. - Mais, pourquoi ? Leebig brandit le poing vers Baley et, avec violence : - Vous m'avez dj pos la question, Terrien, et, moi, je vous ai rpondu : il avait assist un meurtre qu'il avait t incapable d'empcher.
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- Oui, et vous m'avez dit galement qu'un tel acte entranait toujours la destruction intgrale du cerveau positronique, que la rgle ne souffrait pas d'exception. Pourtant, lorsque Gruer fut empoisonn, le robot qui lui avait offert le breuvage empoisonn s'en tira avec des troubles crbro-moteurs des membres infrieurs et des organes de phonation. Or, en tout tat de cause, il avait t l'agent mme de ce qui, sur le moment, parut un meurtre. L'auteur, dis-je, et non un simple tmoin. Et, lui, a conserv suffisamment l'usage de son cerveau pour rpondre mes questions ! Aussi j'affirme que l'autre robot, celui prsent chez le Dr Delmarre, doit tre ml au meurtre d'une faon beaucoup plus intime que le robot de l'inspecteur Gruer. Et je rpte ce que j'ai dit : Le robot du Dr Delmarre a eu son propre bras utilis comme arme du meurtre. - Fatras ridicule, glapit Leebig. Vous ne connaissez rien la Robotique! - Je vous l'accorde, rpondit Baley. Mais je suggre, nanmoins, que le Chef de la Sret, Attlebish, mette sous squestre les archives de votre usine et de votre atelier de rparations de robots. Ainsi pourrons-nous savoir de faon sre si vous avez construit des robots membres dtachables et, si oui, si vous en avez envoy au Dr Delmarre et quelle date. - Personne ne touchera mes archives, s'cria Leebig. - Et pourquoi ? Si vous n'avez rien craindre ? - Mais pourquoi, par tous les corps clestes, voulez-vous que j'aie tu Delmarre ? Dites-le-moi. Pour quel motif ? - J'en vois deux, rpliqua Baley. Tout d'abord, vous tiez trs ami avec Mme Delmarre. Extrmement ami. Et, aprs tout, les Solariens sont des tres humains. Vous ne vous tes uni aucune femme, c'est vrai, mais cela ne vous rendait pas, pour autant, insensible , disons, des impulsions animales. Vous avez vu Mme Delmarre, oh pardon, vous l'avez visionne, alors qu'elle se trouvait assez lgrement vtue et de... - Non, s'cria Leebig au supplice. Et Glada murmura, mais avec nergie : - Non!
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- Peut-tre ne vous tes-vous pas rendu compte de la nature de vos sentiments, poursuivit Baley sans s'inquiter des dngations, ou, si vous en avez vaguement pris conscience, vous vous tes mpris en raison de cette faiblesse et avez pris en haine Mme Delmarre qui vous l'avait inspire. De plus, vous pouviez n'avoir que haine pour le Dr Delmarre qui, lui, en tait le lgitime poux. Vous avez demand Mme Delmarre d'tre votre assistant.; vous avez pactis avec votre libido jusqu' ce point. Mme Delmarre refusa et votre haine n'en fut que plus vive. En assassinant le Dr Delmarre de telle faon que les soupons aillent se porter sur Mme Delmarre, vous vous tes veng des deux tres en mme temps. - Qui voudrait croire de pareilles insanits, de telles ordures ? demanda Leebig d'une voix rauque, presque inaudible : un autre terrien, une autre bte rpugnante peut-tre. Mais pas un Solarien. - Je ne compte pas sur ce seul motif, rpondit Baley, bien que je sois persuad de son existence, plus ou moins inconsciente. Mais vous aviez aussi un motif beaucoup plus net : le Dr Rikaine Delmarre gnait vos plans et il vous fallait vous en dfaire. - Quels plans ? demanda Leebig. - Les plans visant une conqute de la Galaxie, docteur Leebig, rpondit froidement Baley. 18 La rponse est donne - Ce Terrien est fou s'cria Leebig en se tournant vers le reste de l'auditoire. C'est visible, non ? Personne ne rpondit. Certains regardrent Leebig, d'autres Baley. Baley ne leur laissa pas le temps de se faire une opinion. - Allons donc, docteur Leebig, dit-il. Reconnaissez-le une bonne fois, le Dr Delmarre allait rompre son association avec vous. Mme Delmarre pensait que son attitude venait de votre refus de vous marier. Moi, je ne le pense pas, le Dr Delmarre,
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lui-mme, tait en train de faire des plans pour un avenir o l'ectogense serait possible et le mariage, par consquent, inutile. Mais le Dr Delmarre travaillait avec vous et donc savait, ou tout au moins pouvait deviner, plus que n'importe qui d'autre, quelles taient vos proccupations. Il pouvait savoir que vous tiez en train de vous livrer des expriences dangereuses par leurs consquences. Il a essay de vous en dissuader. Luimme fit part de ses craintes l'inspecteur Gruer, mais sans donner de dtails, parce qu'il n'tait pas encore certain des dtails. Il est visible que vous avez eu vent de ses soupons et vous l'avez tu. - De la folie, rpta Leebig. Je n'en couterai pas davantage. Mais Attlebish s'interposa : - Vous couterez jusqu'au bout, Leebig! Baley se mordit la lvre pour ne pas dployer prmaturment toute la satisfaction qu'il ressentait au ton acerbe du Chef de la Scurit. - Au cours de cette mme discussion dans laquelle vous m'avez parl de robots membres dtachables, reprit Baley, vous avez galement fait mention d'astronefs comportant des cerveaux positroniques incorpors. Vraiment, ce moment-l, vous avez trop parl. Peut-tre vous tes-vous dit que je n'tais qu'un Terrien incapable de comprendre tout ce qu'implique la Robotique ? Ou bien, comme je vous avais menac de venir vous voir en prsence effective, puis, ensuite, avais accept de ne pas mettre cette menace excution, peut-tre tiez-vous un peu hors de vous-mme de soulagement ? Mais de toute faon, le Dr Quemot m'avait dj dit que l'arme secrte sur laquelle les Solariens comptaient pour se rendre matres des Mondes Extrieurs tait le robot positronique. Quemot, de se voir ainsi mis en avant l'improviste, ragit vigoureusement en s'criant : - Mais je voulais dire... - Oui, vous l'entendiez d'un point de vue purement sociologique, je le sais bien. Mais cela m'a donn penser. Considrons un astronef cerveau positronique incorpor, par comparaison avec un astronef quipage humain. Ce dernier, en cas de guerre ouverte, ne pourrait avoir recours aux robots,
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car un robot serait incapable de dtruire des tres humains bord d'un astronef ennemi ou sur une plante ennemie. Il se rvlerait totalement inapte saisir la diffrence entre humains ennemis et humains allis. Bien sr, on peut lui dire que l'astronef adverse n'a pas d'humains son bord. On peut lui raconter que c'est une plante inhabite qu'il faut bombarder. Mais ce serait difficile de le lui faire croire. Car le robot voit bien que l'astronef o il se trouve a un quipage humain, il sait pertinemment que le monde sur lequel il vit est peupl d'humains. Aussi va-t-il avoir tendance postuler qu'il en est de mme chez les ennemis. Il n'y aura qu'un expert en Robotique, et encore un excellent, tel que vous, docteur Leebig, pour le contraindre, sans trop de difficults, agir selon les directives donnes. Mais il existe bien peu d'experts qualifis en ce domaine. Tandis qu'un astronef comportant uniquement un cerveau positronique incorpor attaquera gaillardement tout autre astronef qu'il a pour mission d'attaquer, mon avis. Pour lui, naturellement, l'astronef adverse ne comporte pas d'quipage humain, il le considrera comme identique lui-mme. Il est facile de rendre un tel astronef incapable de recevoir des messages en provenance de btiments ennemis qui pourraient le dtromper. Son armement, tant offensif que dfensif, dpendant entirement du cerveau positronique lui fournira une maniabilit bien suprieure celle d'un astronef pilot. Il n'y aura pas se proccuper des quartiers de l'quipage, de l'approvisionnement alimentaire, de la rgnration de l'air : aussi, pourra-t-il tre mieux blind, mieux arm, plus invincible qu'un autre btiment. Un seul astronef cerveau positronique incorpor peut venir aisment bout de flottes entires de btiments pilots. Croyez-vous que je dlire, maintenant ? Il avait lanc cette dernire apostrophe au Dr Leebig, qui s'tait dress et restait debout, rigide, comme en catalepsie : sous l'effet de la colre? ou de l'horreur ? Baley n'obtint pas de rponse. Du reste, il n'aurait rien pu entendre. Quelque chose avait cd et tous les Solariens hurlaient comme des dments. Klorissa avait le visage d'une

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furie et il n'tait pas jusqu' Glada qui, debout, ne brandt, elle aussi, un poing menaant, mais si frle. Tous accusaient Leebig. Baley relcha son emprise sur lui-mme. Il ferma les yeux. Il essaya, aussi, pendant quelques instants de dtendre ses muscles, de calmer ses nerfs. Enfin, le coup avait port. Il avait finalement press le bon dclic. Quemot s'tait livr une analogie entre les robots solariens et les Ilotes de Sparte. Il avait dit que les robots taient dans l'incapacit de se rvolter, afin que les Solariens n'aient pas s'en mfier. Mais si quelque humain s'avisait vouloir apprendre aux robots le moyen de malmener les humains, de vouloir, en d'autres termes, les rendre capables de se rvolter ? N'tait-ce point l le crime par excellence ? Sur un monde tel que Solaria, est-ce que tous les habitants, jusqu'au dernier, ne se dresseraient pas comme un seul homme, avec la pire violence, contre celui qu'on souponnerait seulement de vouloir rendre les robots capables de malmener des humains ? Sur Solaria, o l'on comptait vingt mille robots pour un homme ? Attlebish criait : - Vous tes en tat d'arrestation. Il vous est formellement interdit de toucher vos livres et vos archives avant que le gouvernement ait eu le temps de les consulter. Il continuait, s'tranglant presque, au milieu d'un infernal brouhaha. Un robot s'approcha de Baley. - Un message, Matre. Message du matre Daneel Olivaw. Baley prit le message avec gravit, se retourna et cria : - Un instant, je vous prie. Sa voix eut un effet quasi magique. Ils se retournrent tous vers lui, et tous ces visages graves et tendus (except le regard hallucin de Leebig) ne montraient rien d'autre que l'attention la plus soutenue pour les paroles du Terrien. - Il serait vain de croire que le Dr Leebig va bien vouloir laisser intactes ses archives, dit Baley, et qu'il va gentiment attendre qu'un envoy gouvernemental vienne s'en saisir. Aussi, ds le dbut de cette runion, mon collgue, M. Daneel Olivaw,
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tait-il parti pour le domaine du Dr Leebig. Je viens de recevoir de ses nouvelles. Il est actuellement pied d'uvre et va arriver chez le Dr Leebig d'un instant l'autre, afin de s'assurer de sa personne et de l'incarcrer. - M'incarcrer, moi, hurla Leebig, saisi d'une terreur quasi animale. (Ses yeux s'ouvrirent dmesurment, la pupille dilate :) Quelqu'un va venir ici ? En ma prsence ? Oh! non. Non! Le second non fut cri d'une voix hystrique. - Il ne vous sera fait aucun mal, rpondit froidement Baley, si vous ne rsistez pas. - Mais je ne veux pas le voir. Je ne peux pas le voir. (Le roboticien tomba genoux, sans mme s'en rendre compte. Il joignait les mains en une poignante supplication dsespre :) Mais que voulez-vous donc ? C'est une confession que vous voulez ? J'avoue, oui, j'avoue, oui, le robot de Delmarre avait des membres dtachables, oui, oui. C'est moi qui ai prmdit l'empoisonnement de Gruer. J'ai fait empoisonn la flche qui vous tait destine, oui. J'ai mme tudi les astronefs dont vous avez parl, mais sans succs. Oui, j'avoue, j'avoue tout. Mais qu'il ne vienne pas. Ne le laissez pas venir. Faites qu'il s'en aille... Il bredouillait. Baley hocha la tte. Le bon dclic, l aussi. La menace de la prsence effective d'un autre avait plus fait, pour obtenir l'aveu, que ne l'aurait fait toute torture physique. Mais, brusquement, quelque bruit ou mouvement en dehors du champ de vision et d'audition des autres, Leebig tourna la tte. Sa bouche s'ouvrit, bante d'effroi. Il leva les mains, comme pour tenir quelque chose distance. - Allez-vous-en, supplia-t-il. Partez. Non, ne venez pas. Piti, n'approchez pas. Piti... Il essayait de s'enfuir quatre pattes, mais semblait ptrifi. Alors, il plongea brusquement la main dans sa poche de veste. Elle en ressortit tenant quelque chose qu'il porta rapidement la bouche. Il vacilla d'un ct, puis de l'autre, et s'abattit face contre terre. Baley aurait voulu crier :

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Espce d'idiot! Ce n'est pas un tre humain qui vient. C'est un de ces robots que vous aimez tant. Daneel Olivaw entra, tout soudain, dans le champ de vision. Un instant, il resta contempler la silhouette crispe terre. Baley retint son souffle. Si Daneel arrivait se rendre compte que c'tait son apparence humaine qui avait forc Leebig au suicide, les effets en seraient catastrophiques sur son cerveau asservi la Premire Loi. Mais Daneel s'agenouilla seulement et ses doigts effleurrent dlicatement le corps de Leebig, ici et l. Puis, soulevant doucement la tte de Leebig, comme si elle lui tait infiniment prcieuse, il la prit contre lui et la caressa. Son visage, aux traits merveilleusement sculpts, faisait face aux regards de tous. Il murmura : - Un tre humain est mort. Baley attendait Glada. Elle lui avait demand une ultime entrevue. Mais il ouvrit de grands yeux lorsqu'elle fit son apparition. - Mais, je vous vois l, devant moi, en chair et en os! s'exclama-t-il. - Oui, rpondit Glada. Comment l'avez-vous devin ? - Vous avez mis des gants. - Oh! (Toute confuse, elle regarda ses mains. Puis doucement :) Cela vous gne-t-il ? - Non, bien sr. Mais qu'est-ce qui a pu vous dcider venir plutt qu' me parler par strovision. - Eh bien! (Elle eut un faible sourire.) Il faut bien que je m'y habitue, n'est-ce pas, Elijah ? Je veux dire, si je pars pour Aurore. - Bon, alors tout s'arrange bien ? - M. Olivaw semble avoir beaucoup d'influence. Tout s'est trs bien arrang. Je ne reviendrai jamais plus ici. - Parfait. Vous n'en serez que plus heureuse, Glada. Vous pouvez me croire. - J'ai un peu peur tout de mme. - Oui, je sais bien. Il vous faudra toujours vous trouver en prsence des gens et vous n'aurez pas tout le confort que vous
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aviez sur Solaria. Mais vous vous y ferez et, ce qui est beaucoup plus important, vous oublierez toutes les preuves par lesquelles vous venez de passer. - Mais je ne voudrais rien oublier de tout cela, dit doucement Glada. - Vous oublierez, croyez-moi. (Baley regarda la mince jeune femme, debout devant lui, et ajouta, non sans un petit pincement au cur :) Et puis, vous vous marierez, un jour ou l'autre. Mais un vrai mariage, cette fois. - Peut-tre, dit-elle d'un ton triste, mais pour le moment je vous avouerai que cela ne m'attire gure. - Bah! vous changerez d'avis. Et ils restrent l, face face, se regardant dans les yeux, en silence, un moment. - Je ne vous ai jamais remerci, dit Glada. - Ce n'tait que mon travail, rpondit Baley. - Vous repartez pour la Terre, maintenant, n'est-ce pas ? - Oui. - Je ne vous reverrai jamais ? - Probablement pas, en effet. Mais pourquoi vous tracasser pour cela. Dans quarante ans au plus, je serai mort et vous n'aurez pas chang d'un iota. Vous serez toujours aussi sduisante que maintenant. Son visage changea d'expression : - Oh! Ne dites pas cela! - Puisque c'est la vrit. Elle dit, rapidement, comme se sentant contrainte de changer de sujet : - Vous savez, c'tait vrai tout ce que vous aviez dit sur Jothan Leebig. - Oui, je sais. D'autres roboticiens ont tudi ses archives et ont relev des expriences portant sur des astronefs autopilots. Ils ont dcouvert galement d'autres robots aux membres dtachables. Glada eut un frisson d'horreur : - Pourquoi a-t-il fait des choses aussi horribles, votre avis ?

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- Il avait peur des gens. Il s'est suicid pour viter le contact de quelqu'un et il tait prt dtruire d'autres mondes pour s'assurer que Solaria et son tabou contre la prsence effective seraient jamais respects. - Comment pouvait-il avoir des ides pareilles ? murmura-telle, alors que la prsence de quelqu'un peut-tre si... De nouveau, il y eut un moment de silence, tandis qu'ils se faisaient face dix pas de distance. Puis Glada s'cria brusquement : - Oh! Elijah, vous allez me trouver si dvergonde. - Pourquoi vous trouverais-je dvergonde ? - Puis-je vous toucher, Elijah? Je ne vous reverrai plus jamais. - Si cela peut vous faire plaisir. Elle s'approcha de lui, pas pas, les yeux brillants, mais restant craintive et effarouche tout de mme. Elle s'arrta trois pas de lui, puis lentement, comme plonge dans une transe, elle se mit ter le gant de sa main droite. Baley baucha un geste apaisant : - Pas d'acte inconsidr, Glada! - Je n'ai pas peur, dit Glada. Sa main tait dnude. Elle tremblait en la lui tendant. Baley tremblait lui aussi en prenant sa petite main dans la sienne. Ils restrent ainsi un moment, la main de Glada, une petite chose timide, tout effarouche de se trouver prise dans la sienne. Il ouvrit la main et elle la retira vivement, puis, d'un mouvement vif et imprvisible, elle effleura d'une lgre caresse, la joue de Baley un bref instant. - Merci et adieu, Elijah! dit-elle. - Adieu, Glada, dit-il en la regardant partir. La pense mme qu'un astronef l'attendait pour le ramener sur Terre n'effaa pas le sentiment d'une perte irrmdiable qu'il prouva cet instant. Le regard que lui lana le sous-secrtaire Albert Minnim prtendait un accueil chaleureux, quoique lgrement guind. - Je suis heureux de vous voir de retour sur Terre. Votre rapport, bien sr, nous est parvenu avant votre arrive et est
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actuellement l'tude. Vous avez fait du bon travail. Cette enqute va encore amliorer votre dossier. - Merci, monsieur, dit Baley. Toute l'ivresse du succs avait disparu en lui. Il se trouvait de nouveau Terre, l'abri des cavernes d'acier; il avait entendu la voix de Jessie (il lui avait dj parl) et, pourtant, il se sentait trangement vide. - Nanmoins, continua Minnim, votre rapport ne portait que sur l'enqute du meurtre. Mais il y avait une autre question qui nous proccupait. Pourriez-vous me faire votre rapport sur ce problme ? Verbalement, s'entend. Baley hsita et sa main se porta automatiquement sa poche intrieure o il pouvait, de nouveau, trouver le tide rconfort de sa pipe. - Vous pouvez fumer, Baley, dit aussitt Minnim. Baley tira quelque peu en longueur le rituel du bourrage et de l'allumage de sa pipe : - Je ne suis pas sociologue, dit-il finalement. - Vraiment ? (Minnim eut un bref sourire.) Il me semble que nous en avons dj discut. Un dtective qui russit doit tre un bon sociologue, empirique certes, mais sociologue tout de mme, qu'il connaisse, ou non, l'quation de Hackett. Je pense que, si j'en juge par votre gne prsente, vous avez vos ides vous sur les Mondes Extrieurs, mais ne savez trop ce que, moi, je penserai. - Si vous l'envisagez sous cet aspect, monsieur... Lorsque vous m'avez envoy sur Solaria, vous m'avez pos une question : vous m'avez demand de dcouvrir quels taient les points faibles des Mondes Extrieurs. Leurs points forts tant : leurs robots, leur faible densit dmographique, leur longvit, quels pouvaient tre leurs points faibles ? - Eh bien ? - Je crois connatre les points faibles des Solariens, monsieur. - Vous pouvez donc rpondre ma question. Parfait. Allez-y ! - Eh bien, leurs points faibles, monsieur, sont galement leurs robots, leur faible densit dmographique, leur longvit.
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Minnim fixa Baley sans changer d'expression. Ses doigts dessinaient machinalement des figures gomtriques sur les papiers du bureau. - Qu'est-ce qui peut vous le faire croire ? demanda-t-il simplement. Baley avait pass des heures mettre de l'ordre dans ses ides pendant le voyage de retour. Il avait mis en balance, d'un ct, la thse officielle et, de l'autre, des arguments solides, fortement charpents. Mais, pour le moment, il se trouvait pris de court. - Je ne sais trop comment expliquer clairement ce qui m'a conduit cette ide, dit-il. - Aucune importance. Racontez a votre manire. De toute faon, il ne s'agit que d'une premire approximation. - Eh bien, monsieur, dit Baley, les Solariens ont perdu, dlibrment, quelque chose que l'humanit possde depuis des millnaires, quelque chose qui est plus important encore que la puissance atomique, que les villes, que l'agriculture, que les outils, que le feu mme ! oui, car c'est ce quelque chose qui a rendu tout le reste possible. - Je ne suis pas dou pour les devinettes, Baley. De quoi s'agit-il ? - Ils ont perdu l'instinct tribal, monsieur : ils font fi de la coopration entre individus. Solaria s'est entirement dbarrass de toute vie communautaire : c'est un monde peupl d'individus solitaires, et le seul sociologue de la plante se rjouit qu'il en soit ainsi. Au fait, ce sociologue ignore tout de la sociologie statistique, car il dcouvre, par lui-mme, sa propre science. Il n'y a personne pour le guider, personne pour l'aider, encore moins personne pour lui suggrer des possibilits qu'il n'a pas envisages. La seule science qui se dveloppe avec succs sur Solaria, c'est la Robotique et, mme dans ce domaine, ils ne sont qu'une poigne s'en occuper. D'ailleurs, lorsqu'il s'est agi d'interaction entre hommes et robots, c'est un Terrien qu'ils ont d faire appel pour analyser leur problme. L'art solarien est abstrait. Sur Terre, nous avons aussi des uvres abstraites, mais elles ne reprsentent qu'un des aspects de l'Art. Par contre, sur Solaria, l'art non figuratif est la seule
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manifestation esthtique. Le sentiment humain a compltement disparu. L'avenir que les Solariens recherchent et dsirent repose sur l'ectogense et l'isolement intgral ds la naissance. - Cela me semble assez horrible, dit Minnim. Mais l n'est pas la question. Est-ce dangereux ? - Je crois que cet tat de choses est nocif, oui. Sans contacts rels entre humains, le principal attrait de la vie disparat; la plus grande partie des valeurs intellectuelles galement; la plupart des raisons de vivre font dfaut. La vision tridimensionnelle ne peut pas remplacer l'entrevue directe. D'ailleurs, les Solariens eux-mmes se rendent bien compte du sentiment d'loignement que comporte cette forme artificielle de relations humaines. Et s'il ne suffisait pas de cet isolement de l'individu pour dclencher une stagnation de la culture, le phnomne de leur longvit vient y contribuer. Sur Terre, nous avons un flot continu de jeunes qui aiment le changement parce qu'ils n'ont pas eu le temps de s'encroter dans leurs habitudes. Je suppose qu'il existe un point d'quilibre entre une vie assez longue pour raliser quelque chose et assez courte pour le renouvellement constant de la jeunesse, un rythme qui ne soit pas trop lent. Mais, sur Solaria, le rythme de renouvellement est bien trop lent. Minnim continuait dessiner des figures gomtriques du bout du doigt - Intressant. Trs intressant. (Il releva la tte ce fut comme si un masque tait tomb : son regard brillait de joie :) Vous avez l'esprit trs pntrant, inspecteur. - Merci, dit Baley, avec une certaine raideur. - Voulez-vous savoir pourquoi je vous ai pouss me faire part de vos ides ? (Comme un petit garon, il se cramponnait son plaisir. Il continua, sans attendre la rponse de Baley :) Nos sociologues se sont dj livrs une analyse prliminaire de votre rapport et je me demandais si vous aviez une vague ide des bonnes nouvelles que vous aviez rapportes pour la Terre. Je vois bien que vous vous en tiez rendu compte. - Mais, dit Baley, un instant. Le problme comporte d'autres aspects.
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- Certes, reconnut Minnim, transport de joie : Solaria ne peut pas remdier cet tat de choses. La stagnation ne peut que s'accentuer maintenant que le point critique est dpass. Les Solariens dpendent trop des robots, ils comptent trop sur eux, alors qu'un robot quelconque est dans l'incapacit formelle de corriger un enfant : cette correction pourrait avoir des effets bnfiques pour l'avenir de l'enfant, mais le robot est aveugle toute autre considration que la douleur prsente qu'il devrait infliger. De mme, du point de vue collectif, les robots ne peuvent pas corriger toute une plante en faisant table rase de toutes les institutions tablies lorsqu'elles se sont rvles nocives. Ils sont aveugles toute autre conception que l'ide immdiate du chaos qui en rsulterait. Aussi, la seule issue pour les Mondes Extrieurs est-elle une stagnation perptuelle et la Terre se trouvera peu peu libre de leur emprise. Ces nouveaux faits changent toutes les donnes du problme. Une rvolte ouverte ne sera mme pas ncessaire. La libert nous reviendra progressivement. - Un instant, rpta Baley, un ton plus haut. Pour le moment, c'est de Solaria seule que nous parlions, non d'aucun autre Monde Extrieur. - Mais c'est du pareil au mme. Votre sociologue solarien, Kimot... - Quemot, monsieur. - Oui, Quemot. Il vous a bien dit, n'est-ce pas, que les autres Mondes Extrieurs taient en train de suivre la mme voie que Solaria ? - Effectivement, c'est ce qu'il m'a dit, mais il n'avait aucun renseignement de premire main sur les autres Mondes Extrieurs et, de plus, ce n'tait pas un sociologue. Tout au moins, pas un vritable sociologue scientifique. Je pensais m'tre suffisamment expliqu l-dessus. - Nos sociologues nous vrifieront ses thories. - Mais, eux aussi, vont se trouver court de renseignements exacts. Nous ignorons tout des Mondes Extrieurs vraiment importants. Tenez, prenons Aurore, par exemple : le monde de Daneel. A mon avis, il semble peu rationnel de s'attendre qu'un
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tel monde soit comme Solaria. En fait, il n'y a qu'un seul monde pour ressembler Solaria et c'est... Mais Minnim cartait le sujet d'un mouvement gracieux et satisfait de sa main manucure : - Nos sociologues vrifieront, vous dis-je, et je suis sr qu'ils seront d'accord avec les thories de Quemot. Le regard de Baley s'assombrit; si les sociologues de la Terre taient assez impatients d'obtenir des nouvelles rassurantes, ils tomberaient d'accord avec Quemot, a ne faisait pas un pli. On fait dire tout ce qu'on veut aux statistiques, pourvu qu'on en tablisse un assez grand nombre, avec un but bien dtermin en tte, surtout si l'on fait fi de documents probants, mais gnants. Il hsita : valait-il mieux parler tout de suite, alors qu'il avait l'oreille d'un membre important du gouvernement, ou bien... Son hsitation avait dur un instant de trop. Minnim reprenait la parole, farfouillant dans ses papiers et s'inquitant de questions plus terre terre. - Encore quelques petites questions, inspecteur, propos de l'affaire Delmarre proprement dite, et vous pourrez disposer. Aviez-vous l'intention de pousser Leebig au suicide ? - Je voulais simplement le contraindre l'aveu, monsieur. Je n'avais pas prvu ce suicide, tant donn que la personne qui approchait de lui n'tait qu'un humanode; proprement parler, un robot n'enfreignait pas le tabou de la prsence effective. Mais, dire vrai, sa mort ne me cause aucun remords : c'tait vraiment quelqu'un de trs dangereux : il se passera bien du temps avant qu'on retrouve un homme la fois aussi brillant et aussi nvros. - Je suis bien d'accord avec vous sur ce point, dit schement Minnim, et me flicite de sa mort. Mais, n'avez-vous pas envisag dans quelle situation gnante vous vous seriez trouv si les Solariens avaient pris le temps de rflchir ? Ils se seraient facilement rendu compte de l'impossibilit matrielle o se trouvait Leebig d'assassiner Delmarre. Baley ta sa pipe de sa bouche, mais se ravisa et ne dit rien. - Allons, inspecteur, continua Minnim, vous savez pertinemment que ce n'est pas lui l'assassin. Un tel meurtre exigeait la prsence effective du meurtrier et Leebig serait mort
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plutt que d'envisager pareille ventualit. Il s'est d'ailleurs suicid pour ce motif. - C'est vrai, monsieur, rpondit Baley. J'ai tabl sur le fait que les Solariens allaient tre trop horrifis par les agissements de Leebig avec des robots pour s'inquiter du reste. - Bon. Alors, qui a tu Delmarre, en fin de compte ? Baley dit, en mesurant ses mots : - Si vous entendez par l qui a port le coup fatal, c'est videmment la personne que tous les Solariens considraient comme coupable : Glada Delmarre, la propre pouse de la victime. - Et vous l'avez laisse s'enfuir ? - D'un point de vue moral, dit Baley, la responsabilit de ce meurtre ne lui incombe pas. Leebig savait que Glada se disputait tant et plus avec son mari, l moindre occasion. Il a d apprendre dans quel tat de fureur elle pouvait se mettre au cours de ces querelles. Leebig voulait que la mort du mari incrimint automatiquement l'pouse. Aussi fit-il parvenir Delmarre un robot auquel, mon avis, il avait donn des instructions trs prcises : habile comme il l'tait, il a d ordonner au robot de tendre Glada, au comble de la fureur, l'un de ses bras dtachables. Ayant une arme entre les mains, au moment crucial, elle a brandi cette matraque improvise dans une espce d'tat second et a frapp avant que, ni le robot ni Delmarre, puissent intercepter son geste. Glada se trouve avoir t, entre les mains de Leebig, un instrument aussi inconscient que le robot lui-mme. - Le bras du robot devait tre souill de sang et de cheveux, dit Minnim. - Trs certainement, rpondit Baley. Mais c'est Leebig qui s'est occup de ce robot. Il a pu facilement donner ordre aux autres robots qui auraient remarqu ce dtail d'oublier tout ce qui concernait leur semblable. Le Dr Thool aurait pu, lui aussi, s'en apercevoir, mais il ne s'est occup que du cadavre et de la femme vanouie. L'erreur de Leebig fut de croire que la culpabilit de Glada s'talerait d'une manire si flagrante que l'absence d'une arme quelconque sur les lieux du crime ne

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pourrait la sauver. De plus, il ne pouvait pas prvoir qu'on ferait appel un Terrien pour mener l'enqute. - Aussi, une fois Leebig mort, vous vous tes arrang pour faire vader la meurtrire de Solaria. Etait-ce pour la sauver au cas o les Solariens se seraient mis rflchir toute cette histoire ? Baley haussa les paules : - Elle en avait assez endur. Elle avait toujours t une victime : incomprise de son mari, le jouet de Leebig, la paria de tout Solaria. - Et vous, vous avez accommod la loi votre ide pour satisfaire un caprice personnel ? L'pre visage de Baley se durcit : - Ce n'tait pas un caprice. J'tais au-dessus des lois de Solaria. Pour moi, les intrts de la Terre taient primordiaux et, pour les dfendre, il a bien fallu que je fasse en sorte qu'on se dbarrasse de Leebig. Lui, il tait dangereux. Quant Mme Delmarre... (Il fit face Minnim, en pleine conscience du pas dcisif qu'il faisait.) Quant Mme Delmarre, reprit-il, elle m'a servi de cobaye pour une exprience. - Quelle exprience ? - Je voulais savoir si elle oserait vivre dans un monde o la prsence effective des gens est courante, et mme de rgle. J'tais curieux de savoir si elle aurait le courage de se dgager d'habitudes aussi profondment ancres en elle. J'avais peur qu'elle ne refuse de partir, qu'elle insiste pour demeurer sur Solaria, qui, pour elle, tait un vrai purgatoire, au lieu de renoncer au mode de vie artificiel des Solariens. Mais elle a choisi le dpaysement, avec tout ce qu'il comporte. J'en suis heureux; pour moi, c'est une espce de symbole. Son geste m'a paru ouvrir toutes grandes les portes du salut, de notre salut. - De notre salut! dit nergiquement Minnim. Que diable voulez-vous dire? - Pas du vtre personnellement, ni du mien, monsieur, dit Baley avec gravit, mais du salut de l'humanit tout entire. Vous vous trompez en ce qui concerne les autres Mondes Extrieurs : ils ont peu de robots, la prsence effective est de rgle et, eux aussi, ont procd l'enqute sur Solaria ; R.
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Daneel Olivaw tait l-bas, avec moi, souvenez-vous, et, lui aussi, il va rendre compte. Il y a le danger qu'un jour ils deviennent comme Solaria, mais il est probable qu'ils se rendront compte assez tt du pril. Ils trouveront un compromis entre une dmographie dmentielle et un malthusianisme redoutable. Aussi, resteront-ils les chefs de l'humanit. - C'est votre opinion vous, dit Minnim, trs sec. - Oui, et autre chose encore : il existe un monde comme Solaria : la Terre. - Inspecteur Baley! - Je vous l'assure, monsieur. Nous sommes comme les Solariens, mais rebours. Eux, ils se sont retirs dans leur isolement les uns des autres. Nous, nous sommes isols du reste de la Galaxie, par notre volont propre. Ils ne peuvent aller audel de leurs domaines inviolables. Nous ne pouvons aller audel de nos cits souterraines. Ce sont des Gnraux, sans troupes, avec juste des robots, qui ne peuvent pas rpondre. Nous sommes des Troupes sans gnraux, avec juste des cits o nous nous murons par peur du dehors. (Baley crispait les poings.) Minnim dit d'un ton dsapprobateur : - Inspecteur, vous avez travers de lourdes preuves. Vous avez grand besoin de repos. Je vous l'accorde. Vous avez un mois de vacances plein salaire, avec une promotion au bout. - Merci, monsieur, mais ce n'est pas ce que je dsire le plus. Je dsire que vous m'coutiez. Il n'y a qu'une seule issue au culde-sac o nous nous trouvons : vers le haut, vers l'Espace. Il y a l-bas des millions de Mondes. Les Spaciens n'en occupent que cinquante. Ils sont peu nombreux, ils ont une grande longvit. Nous sommes lgion et notre temps est court. Nous sommes bien mieux arms qu'eux pour partir en exploration et coloniser. Nous avons, une croissance dmographique suffisante pour nous pousser en avant et les gnrations se succdent un rythme assez rapide pour nous donner des rserves inpuisables d'lments jeunes et tmraires. N'oublions pas qu'en premier lieu ce sont nos anctres qui colonisrent les Mondes Extrieurs.
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- Oui, oui. Je vois, mais je crains de n'avoir pas le temps de vous entendre davantage. Bien que Baley sentt parfaitement l'impatience qu'avait son interlocuteur d'tre dbarrass de lui, il demeura imperturbable, la mme place. - Lorsque les premires colonies btirent l-bas des mondes suprieurs au ntre, en technique pure, nous avons bti sous terre des cocons o nous nous sommes rfugis. Les Spaciens nous faisaient prendre conscience de notre infriorit : alors, nous nous sommes cachs. Mais ce n'est pas l une bonne rponse. Pour viter le cycle destructeur des rvoltes et des rpressions, il faut entrer en comptition avec eux : suivre leurs traces s'il le faut, et devenir leur chef si nous le pouvons. Mais, pour cela, il nous faut faire face au vide : il faut que nous apprenions faire face l'espace. Il est trop tard pour que, nous, nous l'apprenions. Mais nous devons l'apprendre nos enfants. C'est une question de vie ou de mort. - Prenez du repos, inspecteur. - Ecoutez-moi, monsieur, s'cria violemment Baley. Si les Spaciens sont forts et que, nous, nous restions o nous en sommes, alors, dans moins d'un sicle, la Terre sera dtruite: Cela a t mathmatiquement prvu. C'est vous qui l'avez dit vous-mme. Si rellement les Spaciens taient faibles et s'affaiblissaient de jour en jour, nous pourrions peut-tre nous en sortir. Mais qui dit que les Spaciens sont faibles ? Les Solariens, un point c'est tout. Nous n'en savons pas plus. Je n'ai pas fini. Il y a une chose que nous pouvons changer, que les Spaciens soient faibles ou forts. Nous pouvons changer ce que nous sommes. Faisons face l'espace, et jamais nous n'aurons besoin de nous rvolter. Nous pouvons, nous aussi, nous rpandre sur des foules de mondes nous. Nous deviendrons, nous aussi, des Spaciens. Mais, si nous restons ici, sur Terre, blottis comme des lapins, alors il sera impossible d'enrayer le cycle infernal des rvoltes inutiles et fatales. Et ce ne sera que pis si les gens se bercent d'espoirs fallacieux, en croyant la faiblesse des Spaciens. Allez-y. Consultez les sociologues : prsentez-leur mes arguments. Et, s'ils ne sont pas convaincus, trouvez le moyen de m'expdier sur Aurore. Je vous
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rendrai compte de ce que sont rellement les Spaciens, et nous verrons alors ce que la Terre doit faire. Minnim acquiesa : - Oui, oui. Au revoir, maintenant, inspecteur Baley. Baley s'en fut, le cur plein d'enthousiasme. Il ne s'tait pas attendu obtenir une franche victoire sur Minnim. On ne remporte pas, en un jour, ni en un an, la victoire sur des rflexes conditionns. Mais il avait vu l'expression de curiosit, d'hsitation, de rflexion, passer sur les traits de Minnim et obscurcir, tout au moins un instant, sa jubilation prcdente. Baley envisageait l'avenir sous l'aspect suivant : Minnim allait consulter les sociologues. Il y en aurait bien un ou deux qui allaient hsiter. Ils allaient se poser des questions. Ils feraient appel aux lumires de Baley. Dans un an, pensait Baley, un an pas plus, je serai en route pour Aurore et, dans une gnration, les Terriens affronteront de nouveau l'Espace. Baley monta sur l'express du Nord. Bientt, il allait voir Jessie. Mais, est-ce qu'elle comprendrait ? Et aussi Bentley, son fils de dix-sept ans ? Est-ce qu' dix-sept ans le fils de Ben se tiendrait sur un monde nouveau, vide, pour une vie, face l'Espace ? Quelle pense effrayante! Baley avait toujours peur des espaces libres. Mais il n'avait plus peur de sa peur. Ce n'tait plus quelque chose fuir, cette peur, mais quelque chose combattre, matriser. Baley sentt qu'une espce de dmence s'tait retire de lui. Ds le premier instant, les espaces libres avaient exerc sur lui leur magique attrait, ds cet instant mme o dans le vhicule de surface il avait jou Daneel : il avait fait ouvrir le toit p our pouvoir se dresser l'air libre. A l'poque, il n'avait pas compris ce qui l'avait pouss. Daneel avait estim que c'tait un sentiment morbide. Lui, Baley, il avait cru qu'il devait faire face au vide par conscience professionnelle, pour rsoudre ce crime. C'tait seulement le dernier soir, sur Solaria, lorsqu'il avait dchir la tenture voilant la fentre qu'il avait enfin compris. Il avait besoin de faire face

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au vide sans autre raison que lattrait qu'il exerait, que la promesse de libration qu'il voquait. Ils seraient lgion, sur la Terre, prouver ce mme besoin, si seulement on attirait leur attention sur l'Espace, si on leur faisait franchir le premier pas. Il regarda autour de lui. L'express continuait sa course. Tout, autour de lui, baignait dans une lumire artificielle : les immenses immeubles qui dfilaient devant lui, les enseignes flamboyantes, les vitrines illumines, les usines et la foule. La foule, le bruit, les lumires, encore plus de foule, de bruit, de gens, et de gens, et de gens... Et, maintenant, tout lui paraissait tranger. Il ne pouvait plus s'y incorporer, s'y perdre. Il tait parti pour rsoudre un meurtre et il lui tait arriv quelque chose. Il avait dit Minnim que les villes taient des cocons, et c'est bien ce qu'elles taient. Mais quelle est la premire chose qu'un papillon doit faire avant d'tre un vrai papillon? Il lui faut quitter le cocon, briser le cocon. Et une fois qu'il en est sorti, il ne peut plus y rentrer. Baley avait quitt la ville. Il ne pouvait plus y rentrer. Il ne participait plus la cit, les cavernes d'acier lui taient trangres. Et ceci tait comme il devait l'tre. Il en serait de mme pour d'autres. La Terre renatrait la vie de surface et les Hommes de la Terre vogueraient vers l'Espace. Il sentait son cur battre coups prcipits et le bruit de la vie tout autour de lui s'estompa en un murmure inaudible. Il se souvenait de son rve sur Solaria. Il comprenait enfin. Il leva la tte, et au travers de l'acier, du bton, de l'humanit, au-dessus de lui, il le vit. Il vit ce phare plant dans l'Espace pour attirer les hommes vers ailleurs. Il voyait son clat rayonner jusqu' lui, l'clat blouissant des pleins feux du soleil.

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