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LES 3N SONT SUR LA VOIE par Roberte ARMAND


LA pense de Nick et de Nol retenus prisonniers remplit Nathalie d'angoisse. Pourchasse elle-mme, parviendra-t-elle au ut saine et sauve ! "aura-t-elle les #aire dlivrer ! $lle accl%re sa course. &ans le long corridor dsert, ses pas rsonnent trangement. 'atastrophe ( )uste devant la sortie, elle aper*oit des +am es ottes ,u'elle conna-t ien... .n lui arre le chemin. Pourtant, co/te ,ue co/te, il #aut chapper(... 0ne #ois encore, les ressources d'intelligence et de courage des 1rois N sont mises 2 l'preuve. 3ue d'em /ches 2 traverser(

Srie les
1. 4. 5. ;. <. :. 8. =. 7. 19. 11. 14. 15. 1;. Les 5N et les voleurs d6images 1781 9: Les 5N et la maison rule 1784 9; Les 5N et l6trange voisin1784 97 Les 5N et les +umelles 1784 11 Les 5N et le chien +aune 1785 95 Les 5N et le outon d6argent 1785 19 Les 5N et la pche miraculeuse 178; 9< Les 5N et l6pouvantail 178< 95 Les 5N tendent un pi%ge 178< 9= Les 5N et le puits hant 178: 9; Les 5N sont sur la voie 1788 9= Les 5N et les trois c>gnes 178= 9: Les 5N et le serpent p>thon 1787 91 Les 5N et les chats irmans 1787 19

ROBERTE ARMAND

LES

SONT SUR LA VOIE


ILLUSTRATIONS DE

HENRIETTE MUNIERE

HACHETTE

TABLE ?. ??. ???. ?B. B. B?. B??. B???. ?A. A. A?. A??. A???. A?B. AB. AB?. 0n morceau d'to##e @onsieur A 0n coup de tlphone 0ne piste Cus numro ; 0ne to##e tricolore Due 'hopin 0ne crevaison La maison de garde- arri%re AllE, mademoiselle Ciche! Les rails Le passage souterrain La arre de #er Le ta leau 1rain spcial 1out s'eFpli,ue : 1= 51 ;4 <4 <7 :8 8: =; 75 195 115 144 159 15= 1;<

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CHAPITRE PREMIER Un morceau !"o##e G )'A? 'HA0&( grogna Nicolas, dit Nick, en s'pongeant le #ront avec vigueur. I $t moi +e suis #atigue( J renchrit sa sKur Nathalie, dont les +oues rondes taient plus rouges ,ue +amais, sous la chevelure londe et raide. Leur cousin Nol I pres,ue leur #r%re, 2 vrai dire, depuis ,ue les Denaud l'avaient adopt ,uand il tait devenu orphelin I n'tait pas plus 2 l'aise ,u'euF. @ais ce grand gar*on de douLe ans acceptait sans protester les inconvnients d'une randonne dans la anlieue de Cruni%res, au d ut du mois de +uillet.

$n e##et, les 1rois N, c'est-2-dire Nol, Nicolas et Nathalie, avaient t invits par leur vieille amie @lle Ciche 1, ,ui avait emmnag depuis peu dans ce lointain ,uartier. G A-t-on ide de s'installer au dia le vauvert( reprit Nick du mme ton maussade. Pourtant, elle nous avait a##irm ,ue c'tait tout pr%s de cheL nous( J Nol se mit 2 rire. G 1out pr%s, pour @lle Ciche ,ui est une #anati,ue de la marche 2 pied, c'est au moins cin, ou siF kilom%tres. $n tout cas, elle doit tre heureuse d'occuper maintenant sa propre maison, au lieu d'un appartement lou. I ''est vrai ,u'elle a rcupr la demeure de ses anctres( J remar,ua pompeusement Nathalie. "on #r%re haussa les paules. G Peuh( 1out +uste une ico,ue croulante et sans con#ort, ,ue son vieuF locataire a laisse, para-t-il, dans un tat lamenta le. I Ne t'en #ais pas M @lle Ciche arrangera cette vieille maison, et +e suis s/re ,u'elle en #era ,uel,ue chose de tr%s ien, a##irma la #illette. I $n attendant, nous ne sommes pas encore arrivs. "i cette alade en plein soleil se prolonge, +e vais devenir aussi sec ,u'un hareng saur. I Bite, de l'eau( s'cria Nol en mimant une vive in,uitude. ?l #aut a solument viter 2 mon cousin ce triste... sort( J .r, ien ,ue la campagne #/t proche, on n'apercevait ni #ontaine ni ruisseau.
$% Voir Les 3 N et l'trange voisin, ans la m&me collec"ion%

G Na ne #ait rien, dit Nathalie d'un ton consolant. @lle Ciche aura s/rement prpar des +us de #ruits... peut-tre mme une glace! )'esp%re aussi ,u'elle nous aura #ait un iscuit de "avoie, sa spcialit. J Nick leva les >euF au ciel. G Parler de iscuit ,uand on est soi-mme... 2 moiti cuit, c'est ien de ma petite sKur( J Nathalie eut la sagesse de ne pas riposter, et la conversation en resta l2. Au out d'un moment, elle lut sur une pla,ue M G 'hemin des 1illeuls J, un peu plus loin M G Alle des PinsJ. G $n plein dans les ar res( remar,ua Nol. &onc, nous approchons M l'adresse donne par @lle Ciche est 7, impasse des Acacias. J 'ette impasse se prsenta ientEt M c'tait pres,ue un sentier, 2 peine asseL large pour laisser passer une voiture et #ort peu ha it M ,uel,ues villas espaces, alternant avec des champs. Au numro 7 se trouvait une proprit asseL tendue, entoure d'une haie de charmes, haute et tou##ue. "ur un portail rouill on pouvait lire M G Billa les 'harmilles J. Nol tira sur la sonnette, ,ui mit un son grle. 'omme personne ne venait, il poussa le vantail M un +ardin apparut, rempli d'her es #olles et d'ar res tou##us ,ui mas,uaient 2 demi une grande Otisse ,uel,ue peu dla re. Nick #it la grimace. G $Factement ce ,ue +e m'attendais 2 voir M une ico,ue plutEt laide... J I ... mais ien situe J, recti#ia son cousin.

3uant 2 Nathalie, elle commen*ait 2 tre vaguement in,ui%te. G .P donc est @lle Ciche! )e pensais ,u'elle viendrait 2 notre rencontre. J A ce moment retentit un a oiement aigu, et un caniche nain au poil gris- run tout #ris se prcipita dans les +am es des arrivants avec de grandes dmonstrations d'amiti. G 1u vois, elle a dlgu ,uel,u'un pour nous accueillir, remar,ua Nol en se penchant pour caresser l'animal. &is-moi, Hercule, ta ma-tresse est-elle ici! J Le caniche ne rpondant ,ue par un G ouah-ouah J sonore, le trio pntra dans la villa, et visita sans succ%s le reL-de-chausse. Alors Nathalie se posta au pied de l'escalier de ois ,ui conduisait au premier tage et cria d'une voiF per*ante M G @ademoiselle, oP tes-vous! J Pres,ue aussitEt il > eut un ruit de pas au-dessus de la tte des arrivants, et ientEt la propritaire des lieuF apparut. 1ou+ours aussi originale( $lle tait drape dans une louse 2 #leurs trop grande pour sa petite taille, tandis ,u'un #oulard vert pomme, nou sur le #ront, ne laissait dpasser ,ue ,uel,ues ouclettes grisOtres. Ainsi accoutre, la vieille demoiselle randissait un plumeau, tel un dragon sa re au clair( Nick se retint 2 grand-peine de pou##er. G Bous! s'eFclama-t-elle en s'arrtant sur le palier intermdiaire. Par eFemple, mes chers en#ants, +e vous avais compl%tement ou lis( J Nol marmonna poliment M G Aucune importance, mademoiselle( J

tandis ,ue Nathalie, ,ui vo>ait s'envoler le go/ter, dissimulait mal une moue de dception. G )e suis impardonna le( poursuivait leur hEtesse. @ais vous saveL, avec tout ce travail ,ue me donne mon installation(... )'ai d/ entreprendre le netto>age complet de la maison. I 0ne #ois remise en tat, elle sera tr%s ien J, assura l'a-n du trio. Les >euF de @lle Ciche ptill%rent. G .ui, n'est-ce pas! .h( )'ai des tas d'ides pour la rendre plus agra le. &'a ord, +e #erai crpir la #a*ade en ros vi#, avec des volets leu ciel. I 'e sera charmant( eut la #orce de murmurer Nick, pour ne pas tre en reste avec son cousin. I $t tr%s gai( appu>a Nathalie, pour dire ,uel,ue chose elle aussi. I )e suis ravie ,ue vous m'approuvieL, a##irma @lle Ciche avec un grand sourire. "i *a vous intresse, monteL donc au grenier oP +'tais occupe ,uand vous tes arrivs. ?l > a des tas de vieilles choses ,ui datent de mes arri%re-grands-parents. J $t, #aisant demi-tour, elle entra-na les 1rois N au dernier tage de la maison. ?ls pntr%rent 2 sa suite dans une pi%ce mansarde oP l'on respirait un air lourd et charg de poussi%re. G ''est le ou,uet( J pensa Nick, dont la langue collait au palais, 2 #orce d'avoir soi#. Nanmoins il se mit 2 #ureter, comme les deuF autres, mais sans grande conviction, parmi les

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#atras de G vieilleries J assem les l2 M #auteuils d#oncs, sommiers crevs, ta les ancales-Nol et Nathalie, euF, par contre, sous l'Kil attendri de @lle Ciche, prenaient 2 ces #ouilles un plaisir vident. A cha,ue dcouverte, Nathalie poussait des cris de +oie. G A croire ,ue les toiles d'araignes remplacent pour elle les gOteauF et la limonade( J se dit Nick ulcr. "oudain Nathalie, ,ui venait d'ouvrir une malle au dos om , s'cria M G DegardeL M il > a des ta leauF l2-dedans. .n se croirait vraiment dans un muse( J $lle eFhi a successivement trois toiles auF teintes criardes. Aucune n'tait encadre, mais un simple carton tait #iF derri%re le chOssis. Les

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gar*ons s'approch%rent. Nick, devant ces pa>sages naQ#s, #aillit crier G 3uelle horreur( J,, mais se retint +uste 2 temps en apercevant la signature, en grosses lettres noires M G A. Ciche J. G Par eFemple( ''est un parent 2 vous ,ui a #ait *a! demanda-t-il 2 la vieille demoiselle. I @ais oui( @on grand-p%re, Auguste Ciche, tait peintre 2 ses moments perdus. I Bo>ons... euh... ce n'est pas mal du tout J. a##irma Nol d'une voiF molle. A la surprise du trio, @lle Ciche clata de rire. G ?nutile de #aire des politesses, mon gar*on. )e ne suis pas aveugle, tu sais. @me si ces ta leauF sont l'Kuvre de mon aQeul, ce sont des cro/tes et rien d'autre. I 3uand mme pas( r#uta Nathalie. Avec un +oli cadre... I $h ien, +ustement, +'en ai #ait encadrer un, ,uand +e les ai dcouverts. Bous vouleL voir! ?l est dans ma cham re. J $lle entra-na les en#ants au premier tage. &ans cette pi%ce agra le, la vieille demoiselle leur montra une peinture accroche au-dessus du lit M elle reprsentait une maison au #ond d'un +ardin. G ''est G ma J maison, eFpli,ua-t-elle. Boil2 pour,uoi +'ai conserv ce ta leau. ?l est moins mauvais ,ue les autres, n'est-ce pas! J ''tait l'avis des en#ants. @ais Nathalie avait des scrupules. G 3uand mme, ces trois autres, vous n'alleL pas les laisser au grenier, 2 la poussi%re! J @lle Ciche se laissa convaincre.

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G "i *a peut te #aire plaisir, allons les chercher, nous leur trouverons ien une place. J 'in, minutes plus tard, les trois toiles, soigneusement dpoussires, taient ranges sur la derni%re planche du placard de sa cham re... et l'on n'en parla plus. G @aintenant, dclara @lle Ciche, il est temps de go/ter, n'est-ce pas! I )e... +e cro>ais ,ue... redouilla la #illette. I ... ,ue +'avais ou li mon invitation! @a #oi oui, mais ce n'est pas une raison pour ,ue vous so>eL privs de manger. )e compte vous emmener dans une pOtisserie M +'en ai repr une pas tr%s loin d'ici. J Le visage de Nathalie, 2 l'ide des dlices promis, se mit 2 ra>onner. G AlleL m'attendre dans le +ardin pendant ,ue +e m'ha ille correctement, proposa la vieille demoiselle. $t teneL, chercheL donc l'emplacement le meilleur pour > dresser un porti,ue M +'ai l'intention de #aire un peu de culture ph>si,ue maintenant ,ue +e poss%de une villa. Bous-mmes, ,uand vous viendreL me voir... I .ui, oui, mademoiselle( J +et%rent les en#ants en dvalant l'escalier. ?ls trouvaient ,ue @lle Ciche eFagrait un peu, avec sa ch%re culture ph>si,ue( 1rois minutes plus tard, elle #aisait son apparition, ha ille d'une ro e de coton auF couleurs gaies. Avant d'entra-ner ses +eunes invits, elle appela M G Hercule( J

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Pas de rponse. Nathalie appela 2 son tour, mais en vain. La vieille demoiselle haussa les paules. G &epuis ,ue +'ha ite la campagne, ce chien devient un vrai vaga ond. $h ien, tant pis( Nous irons sans lui. J &'un pas dcid, elle prit la tte de la petite troupe. @oins d'une heure plus tard, apr%s une incursion 2 la pOtisserie R,ui e##ectivement n'tait pas tr%s loigneS les 1rois N et leur vieille amie suivaient en sens inverse l'impasse des Acacias. 'omme ils approchaient des G 'harmilles J, il leur sem la entendre a o>er un chien. G ''est Hercule( s'cria @lle Ciche en #ron*ant les sourcils. I .n va voir( J +eta Nick, ,ui prit ses +am es 2 son cou, suivi de pr%s par les deuF autres G N J. &ans le +ardin oP ils pntr%rent en trom e, les trois en#ants aper*urent aussitEt Hercule. ?l leur tournait le dos, paraissant #iFer un point, et grognait sourdement. G 3uel,ue chose l'a e##ra>, supposa Nol. I .u peut-tre ,uel,u'un! suggra son cousin. I $couteL( dit Nathalie en levant le doigt. ?l > a eu comme un ruit de ranches #roisses, ,uel,ue part dans cette direction. J $lle indi,uait prcisment l'endroit ,ue #iFait le chien. Nick voulut ondir, mais une eFclamation de @lle Ciche le retint. La ma-tresse d'Hercule, ,ui venait d'arriver, avait pris dans ses ras

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le caniche tout trem lant. ''est alors ,u'elle s'cria vivement M G @ais... ,u'est-ce ,ue c'est ,ue *a! J G Na J, c'tait un morceau d'to##e ,ue le petit animal tenait serr entre ses dents. 1ellement serr, mme, ,u'il #allut #orce caresses et paroles apaisantes pour russir 2 lui #aire lOcher le out de tissu. AussitEt les 1rois N l'eFamin%rent M c'tait un morceau de lainage 2 petits carreauF oP se mlaient le gris, le +aune et le ros. .P l'avait-il pris! ?l n'> avait ,u'une rponse possi le, et ce #ut Nol ,ui la donna M G Hercule a arrach ce out de tissu 2 un vtement... I ... sans doute 2 un pantalon, prcisa Nathalie. I ... et ce pantalon, poursuivit Nick, tait port par ,uel,u'un ,ui s'est introduit cheL @lle Ciche. )'a+oute mme ,ue ce personnage a d/ s'en#uir par l2 Ril montrait le #ond du +ardinS +uste avant notre retour. .n va voir! I ?nutile( l'arrta Nol. 'e ,ui presse le plus, c'est d'aller inspecter la maison. I 1u crois ,ue ce t>pe est un cam rioleur! J 'e dernier mot #it dresser l'oreille 2 la vieille demoiselle, ,ui, tout occupe 2 calmer son chien, n'avait pas +us,u'ici pris part 2 la conversation. G 0n cam rioleur, dites-vous! @ais oui, certainement( Hercule ne se montre +amais agressi# sans raison. "'il s'est atta,u au visiteur, c'est ,ue celui-ci avait de mauvaises intentions. J $lle posa le caniche sur ses pattes et #on*a

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rsolument vers la porte d'entre. Les en#ants la suivirent aussitEt. Au passage, la vieille demoiselle se aissa pour prendre la cle# dissimule dans un pot de #leurs, et remar,ua M G $lle est tou+ours 2 sa place( I 'ela ne prouve rien, dclara Nol. Le t>pe a pu guetter notre dpart, et vous voir dposer la cle# dans le pot. "'il s'en est servi, il l'a ensuite remise 2 sa place. I 1u as raison J, approuva @lle Ciche. $t, l'air soucieuF, elle pntra dans la maison, les 1rois N sur ses talons. La visite #ut rapide M la vieille demoiselle possdait peu de meu les, et la plupart des pi%ces taient vides. $lle s'attarda surtout dans sa cham re, #ouillant particuli%rement un secrtaire ,ui occupait l'un des angles. G ''est ici ,ue +e range mes ,uel,ues i+ouF, eFpli,uat-elle, et le peu d'argent li,uide ,ue +e garde. J .r, rien ne man,uait. Aucune trace de cam riolage, ni dans cette pi%ce ni dans les autres. G ?l n'a donc pas visit la maison, conclut Nick. I Pas si vite( rpondit Nol. Peut-tre ,u'au grenier...! I Cah( 3ui aurait l'ide de voler de vieilles choses sans valeur!... riposta son cousin. .h, pardon, mademoiselle, a+outa-t-il con#us. I Ne t'eFcuse pas, rpli,ua @lle Ciche en souriant. )e comprends ,u'2 ton Oge on pr#%re les o +ets neu#s 2 ces G vieilles choses J ,ui #ont souvent la +oie des anti,uaires.J

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La ma-tresse d'Hercule se rassrnait 2 vue d'Kil, en constatant ,ue sa ch%re maison ne sem lait pas avoir t pille. Aussi, ,uel choc prouva-t-elle en pntrant au grenier( La pi%ce, ,u'elle avait laisse pres,ue range, tait maintenant sens dessus dessous.

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CHAPITRE II Monsieur ' G30$L30'0N est ien pass par ici( constata @lle Ciche en inspectant d'un Kil #uri ond les o +ets de toute sorte ,ui +onchaient le plancher, les meu les renverss, les malles ouvertes... le tout dans un grand envol de poussi%re. I @ais en#in, pour prendre ,uoi! J s' ahit Nick. &i##icile 2 deviner, dans cet a##reuF ric-2- rac( Aussi, a>ant repris 2 grand-peine son sang-#roid, @lle Ciche se contenta de proposer avec on sens M

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G Nous le saurons en remettant cha,ue chose en place. AideL-moi( J @algr les circonstances, ce #ut avec une +o>euse ardeur ,ue s'e##ectua ce rangement. Apr%s ,uoi les ,uatre personnages se regard%rent mutuellement... et partirent d'un clat de rire M tous avaient le visage macul de stries noirOtres dues 2 un mlange de sueur et de poussi%re. 0ne #ois cet acc%s de gaiet calm, Nol interrogea @lle Ciche. G Alors! I Alors... rien( I Bous vouleL dire ,ue rien ne man,ue! s'eFclama Nick. I )'en suis 2 peu pr%s s/re. I &onc, l'intrus n'a pas trouv ce ,u'il cherchait, conclut Nol. I 'e ,ui m'tonne, remar,ua @lle Ciche, c'est ,u'il n'ait pas poursuivi sa #ouille hors du grenier, apr%s cet chec. J L'a-n du trio dsigna la lucarne ronde clairant la pi%ce ,ui donnait sur l'impasse des Acacias. G .n peut supposer, dit-il, ,u'au moment de ,uitter le grenier, il nous a vus arriver par l2. &u coup, il s'est hOt de #uir. I @ais, une #ois dans le +ardin, poursuivit Nick, il s'est heurt 2 Hercule ,ui venait de rentrer et +ouait les cer %res. I 0n ien petit cer %re, mais si courageuF( s'attendrit @lle Ciche. Cravo pour vos dductions, mes en#ants. $t maintenant, ,ue dirieL-vous

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d'aller procder 2 un d ar ouillage gnral! J 1out le monde #ut d'accord, et c'est avec plaisir ,ue les 1rois N et leur hEtesse, a>ant repris #igure humaine, all%rent s'installer dehors, sur des chaises longues, pour r#lchir 2 la situation. G .n peut rsumer ainsi, dit Nol M pro#itant de notre a sence, un individu ,ue nous appellerons G @onsieur A J est entr dans le +ardin, a pris la cle# dans le pot de #leurs... I ... ce ,ui prouve ,u'il connaissait la cachette, interrompit Nick. I ... sans doute parce ,u'il vous espionnait depuis ,uel,ue temps, supposa Nathalie, en #rissonnant de peur rtrospective. I Plus mo>en d'tre tran,uille cheL soi( maugra @lle Ciche en caressant Hercule ,ui s'tait install sur ses genouF. I @onsieur A, encha-na Nol, est mont droit au grenier, est reparti redouille apr%s avoir tout oulevers... I ... s'est es,uiv par le #ond du +ardin, poursuivit Nick. I ... en empruntant le portillon de ois ,ui donne sur les champs, prcisa @lle Ciche. I @ais tout de mme, grOce 2 Hercule, il nous a laiss en souvenir un morceau de son pantalon. J Le plus +eune des gar*ons sortit de sa poche le #ragment de tissu carreauF, l'agita triomphalement et dclara M G Pi%ce 2 conviction numro 1(

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I 'omme indice, c'est plutEt maigre( remar,ua son cousin. I $h ien, +ustement, +e compte en chercher d'autres, dcida Nick. I 'omment t'> prendras-tu! demanda Nathalie. I "uis-moi, et tu verras. J Le trio, Nick en tte, sortit du +ardin, laissant @lle Ciche en compagnie d'Hercule. G AlleL sans moi. 1rois dtectives, c'est ien su##isant( avait-elle dclar. I Nous allons #aire le tour de la proprit, dcrta le plus +eune des gar*ons. @oi d'un cEt, vous deuF de l'autre. $n mme temps, nous eFaminerons soigneusement la haie.J Nol avait d+2 compris M ce ,ue cherchait son cousin, c'tait le trou dans le #euillage par oP @onsieur A avait pu voir @lle Ciche dposer la cle#. Les deuF groupes se spar%rent donc. 'in, minutes plus tard, Nick entendit ,u'on l'appelait M G Hep( Par ici( J ?? se prcipita M sa sKur et son cousin lui montr%rent 2 ,uel,ues m%tres du portail, sur la gauche, un endroit oP les ar ustes laissaient entre euF un espace su##isant pour > passer la tte. G &'ici, #it remar,uer Nathalie, on voit nettement la porte et le pot de #leurs. I 'e n'est pas tout, appu>a Nol. Degarde, par terre, ces mgots de cigarettes M au moins une douLaine. 3uel,u'un a d/ #aire le guet ici et #umer pour passer le temps.

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I Cravo( applaudit Nick. 1out G colle J par#aitement. J ?l se aissa pour ramasser un mgot et le randit +o>eusement sous le neL des deuF autres, en annon*ant M G Pi%ce 2 conviction numro 4( J $ncourags par ce succ%s, les 1rois N cherch%rent des traces de roues sur le chemin M ils espraient pouvoir ainsi dterminer le t>pe de vhicule emplo> par @onsieur A. @ais le sol trop sec n'avait pas gard la moindre empreinte. Le trio re+oignit @lle Ciche et lui #it part du rsultat de 1' G en,ute J. G Cien travaill( les #licita la ma-tresse d'Hercule. Nous savons maintenant 2 ,uoi nous en tenir. @ais tout *a n'est pas rassurant M ,uand +e pense 2 cet individu ,ui entre cheL moi comme dans un moulin...( I $st-ce ,u'il ne #audrait pas avertir la police! suggra Nol. I Pas ,uestion( )e suis asseL grande pour me d#endre toute seule( protesta la vieille demoiselle en redressant #i%rement sa petite taille. N'est-ce pas, Hercule! I .uah( .uah( lan*a l'interpell... ce ,ui pouvait passer pour un ac,uiescement. I 'e ,ui me contrarie le plus, poursuivit @lle Ciche, c'est ,ue +e devrai sans doute renoncer 2 un agra le pro+et. I Le,uel! I 'elui de vous inviter 2 venir tous les trois ha iter cheL moi M ce serait un prlude 2 vos vraies vacances, en somme.

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@ais pour,uoi > renoncer! s'cria Nathalie consterne. I A cause de @onsieur A, +ustement. ?l peut revenir, et +e n'ose pas vous #aire partager ce ris,ue. J Nick sauta en l'air. G Au contraire, vo>ons( "+ourner ici, ce serait d+2 chouette. @ais avoir sous la main un m>st%re 2 claircir, ,uelle au aine pour les 1rois N( J Les en#ants rentrs 2 la villa de la rue des )ardins le soir mme, o tinrent sans peine la permission des parents. "i ien ,ue d%s le lendemain, s'tant munis cette #ois de leurs vlos, ils arrivaient avec armes et agages cheL @lle Ciche. 'elle-ci mit 2 leur disposition deuF cham res du reL-de-chausse. A>ant tal leurs sacs de couchage sur de vieuF sommiers, et rang leurs a##aires dans les placards, ils se sentirent cheL euF. G &u camping sous un toit, en somme, #it remar,uer Nick. @ais Cruni%res comme lieu de vacances, pour des ha itants de Cruni%res, ce n'est gu%re original( I 1out de mme, nous avons chang de maison, rtor,ua Nathalie. $t puis, c'est plutEt une chance d'ha iter cheL @lle Ciche( J Les gar*ons ne purent ,u'approuver M avec leur vieille amie, #antaisiste un peu oh%me, on ne s'ennu>ait +amais. 'e #ut encore vrai cette #ois-ci M les ,uatre premiers +ours s'coul%rent avec une incro>a le rapidit. Le temps se maintenant au eau #iFe, les occupants de la villa vcurent principalement au +ardin... avec ,uel,ues

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interm%des consacrs 2 des promenades, ou encore au netto>age de la maison M une #a*on, pour les en#ants, de remercier leur hEtesse. Hercule n'tait pas le dernier 2 pro#iter de cette eFistence li re. ?l s'en donnait 2 cKur +oie et courait dans le +ardin, disparaissant par#ois des heures enti%res sous les taillis. "a ma-tresse lui avait mme o##ert une niche 2 sa taille, comme 2 un vrai chien de garde. 'e ,ui #it dire 2 Nick, grand amateur de +euF de mots M G ''est un caniche ,u'a niche( J Par contre, si les 1rois N avaient escompt une suite 2 l'incident ,ui avait mar,u leur premi%re visite, ils #urent ien d*us M pas l'om re d'une

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prsence louche auF alentours des G 'harmilles J. Pourtant, ce ne #ut pas #aute de surveillance de leur part M les rares passants taient dvisags avec m#iance, les voitures en stationnement soigneusement eFamines. 'ha,ue soir, une ronde tait e##ectue autour de la proprit. Dsultat M nant. 'alme plat. @onsieur A aurait-il renonc! @ais, le matin du cin,ui%me +our-@ile Ciche, leve tEt comme 2 l'accoutume, avait eFcut ,uel,ues mouvements de culture ph>si,ue au +ardin. Dentre dans sa cuisine, elle ut une tasse de ca#, puis se mit 2 prparer la pOte du caniche. 'ela #ait, elle apparut sur le seuil et claironna M G Hercule, ta soupe( J 'ette invite n'eut aucun e##et. 0n deuFi%me, puis un troisi%me appel, pas davantage. G $tonnant( dit-elle tout haut. &epuis ,u'il vit au grand air, Hercule a un de ces apptits...( J Pendant ce temps, les 1rois N s'taient levs 2 leur tour. Nol, le premier arriv, saisit cette r#leFion au vol et s'cria M G )e vais voir s'il est dans sa niche( J La maisonnette du chien tait vide, mais @lle Ciche ne s'in,uita pas outre mesure. G ''est un petit vaga ond. 1ant pis pour lui s'il +e/ne(J dit-elle seulement. @ais, les heures s'coulant sans ,ue le caniche rappar/t, la vieille demoiselle devint soucieuse. G )amais il n'est rest a sent aussi longtemps( J remar,ua-t-elle. ?n,uiets 2 leur tour, les 1rois N dcid%rent de

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partir 2 sa recherche. 'e #ut en vain ,u'ils #ouill%rent le +ardin, puis les chemins alentour. Bers onLe heures, Nol aper*ut le #acteur ,ui #aisait sa tourne 2 ic>clette, et alla ouvrir la o-te auF lettres. $lle contenait peu de choses M un +ournal, deuF prospectus et une lettre. Le +eune gar*on remit le courrier 2 sa destinataire. 'elle-ci +eta un coup d'Kil auF prospectus, parcourut le +ournal, et, en#in, dcacheta l'enveloppe. $lle en sortit une simple #euille lanche, ,u'elle dplia. $t alors... ses >euF s'agrandirent, sa ouche s'ouvrit sans ,u'un seul son en sort-t. Les en#ants l'o servaient, intrigus, puis in,uiets. Pour,uoi la lecture de cette lettre lui #aisait-elle un tel e##et! G De... regardeL( J put en#in articuler @lle Ciche. "ur le #euillet ,u'elle tendit auF 1rois N, il n'> avait pas un seul mot d'crit. Par contre, colle au eau milieu par un morceau de scotch, on vo>ait une tou##e de poils d'un run tirant sur le gris. G 3u'est-ce ,ue *a peut ien tre! ,uestionna la #illette ahie. .n dirait des cheveuF( I Pas des cheveuF, mais des poils, recti#ia Nol. &es poils d'Hercule. I Hercule, ien s/r, rpta @lle Ciche. Boil2 pour,uoi il avait disparu. I Bous vouleL dire ,ue... ,u'on l'a . enlev! demanda Nathalie acca le. I Tidnapp, en ,uel,ue sorte! prcisa Nick. I "ans aucun doute. I ''est donc ien @onsieur A, dduisit Nol.

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?l a d/ venir tr%s tEt ce matin, et si Hercule a a o> nous n'avons rien entendu. I @ais dans ,uel ut! ,uestionna son cousin. $t 2 ,uoi rime cette lettre sans paroles! ''est 2 "e demander s'il ne s'agit pas d'une mauvaise plaisanterie( I )e crois au contraire ,ue l'a##aire est srieuse, a##irma l'a-n du trio. "i le t>pe s'est donn toute cette peine, c'est pour o tenir ,uel,ue chose... cette chose ,u'il avait cherche en vain l'autre +our, de toute vidence. J Nick s'empara de l'enveloppe Rpi%ce 2 conviction numro 5S et l'eFamina soigneusement M elle tait lanche, tr%s ordinaire, et portait une adresse crite en caract%res d'imprimerie, pro a lement dcoups dans un +ournal.

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G &e plus, elle n'est pas tim re, remar,ua-t-il. Preuve ,ue c'est @onsieur A ,ui l'a glisse dans la o-te, et non le #acteur. J ?l la re+eta d'un geste rageur et conclut M G Aucune indication utile. Pas la moindre piste. ?l n'> a donc rien 2 #aire contre cet a##reuF onhomme! I "'adresser 2 la police, peut-tre! J suggra Nol. @lle Ciche protesta avec vivacit. G 'ertes non( "i +e porte plainte pour l'enl%vement d'un chien, on ne me prendra pas au srieuF( J Nathalie tait au ord des larmes. G Le pauvre petit Hercule( $st-ce ,u'on le reverra un +our! I @ais ien s/r( a##irma la vieille demoiselle, ,ui sem lait reprendre peu 2 peu son nergie coutumi%re. Bous verreL M nous aurons de ses nouvelles d'ici peu. I Par une lettre! demanda Nick. I .u par tlphone. Le ravisseur ne s'arrtera pas l2, c'est vident. J $lle considra le trio d'un air pensi# et poursuivit M G )e vous conseille mme la prudence, mes en#ants. Bous, les gar*ons, veilleL particuli%rement sur Nathalie. $t toi, ma #ille, ne t'aventure pas dehors toute seule. I .n ne va tout de mme pas l'enlever, elle aussi! J demanda Nick d'un air de doute. "on esprit ta,uin reprenant le dessus, il a+outa M G $ntre elle et Hercule, il > a une drEle de di##rence de poids(

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I .n ne sait +amais( insista la vieille demoiselle. )'prouve d+2 eaucoup de peine pour mon chien, ce serait ien pis s'il s'agissait de l'un de vous( J $lle se leva soudain, comme mue par un ressort. GAllons, inutile de nous laisser a attre. 'ela ne ram%nera pas Hercule. Nous avions un programme pour au+ourd'hui! "uivons-le comme si de rien n'tait. J $ntra-ns par son eFemple, les 1rois N retrouv%rent courage et entrain. $t ce +our ressem la auF prcdents, 2 ceci pr%s ,ue le +o>euF petit caniche n'tait pas l2 pour ga>er les ha itants de la villa. @lle Ciche paraissait ien supporter l'preuve. 0ne seule #ois, Nathalie l'entendit soupirer en regardant la G lettre J du ravisseur. &onc, elle avait du chagrin, mais s'e##or*ait de ne pas le montrer. Les 1rois N, ien dcids 2 retrouver le ravisseur d'Hercule, redou l%rent de vigilance. "i @onsieur A se mani#estait 2 nouveau, peut-tre serait-il possi le de le prendre sur le #ait! La o-te auF lettres #ut l'o +et d'une surveillance toute spciale. Hlas( L'inconnu se montra plus malin ,u'euF. ?l dut pro#iter de leur sommeil, car, deuF +ours plus tard, 2 leur lever, ils trouv%rent une nouvelle missive. $lle tait identi,ue 2 la premi%re M mme enveloppe, mme #euillet avec une tou##e de poils colls par du scotch. Par contre, un teFte l'accompagnait, crit lui aussi en caract%res d'imprimerie M

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MADEMOISELLE( '.@@$ B.0" L'AB$U "0D$@$N1 '.@PD?", B.1D$ 'AN?'H$ $"1 $N1D$ @$" @A?N". "? B.0" B.0L$U 30'?L B.0" ".?1 D$N&0, ?L VA0&DA @$ D$@$11D$ L$" 1D.?" 1ACL$A0A "?WN$" GC?'H$J 30? &$BDA?$N1 $1D$ &AN" B.1D$ WD$N?$D. &$" ?N&?'A1?.N" B.0" "$D.N1 &.NN$$" 0L1$D?$0D$@$N1 "0D LA &A1$ $1 L$ L?$0 &$ '$1 $'HANW$. ''tait tout. Pas de signature. 0ne lettre par#aitement anon>me.

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CHAPITRE III Un cou) e "l)*one un moment de silence oppress, @lle Ciche commenta M G $t voil2( 'omme +e le supposais, l'enl%vement d'Hercule avait pour ut une demande de ran*on. Nous voici donc #iFs. I $tonnant( &'ha itude, on eFige de l'argent, remar,ua Nick. I $t cette #ois ce sont des ta leauF, poursuivit Nol. 3ue compteL-vous #aire, mademoiselle! I @ais... les donner, naturellement( La vie d'Hercule est, 2 mes >euF, ien plus prcieuse
APDX"

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,ue ces trois mauvaises toiles. N'est-ce pas votre avis! I )e ne suis pas d'accord( dclara Nick en tapant du pied. I 3uoi( s'indigna sa sKur. 1u aimerais mieuF ,ue @lle Ciche ne retrouve +amais son chien, mais garde ses ta leauF! I Pourtant, tu n'avais pas l'air de tellement les apprcier( ironisa Nol. I 'e n'est pas *a, mais... cder auF menaces de ce t>pe, *a me rvolte. I Le mo>en de #aire autrement! rpondit son cousin. @oi aussi, +e trouve *a cKurant. 'ependant... I A vrai dire, intervint @lle Ciche, tant pis pour les toiles puis,ue +'tais prte 2 les laisser au grenier. @ais +e comprends mal la valeur ,ue leur attri ue le ravisseur d'Hercule. I 0ne tr%s grande, certainement, pour avoir mont tout ce scnario, commenta Nol. )'avoue ,ue *a m'tonne. I Peut-tre ,ue le grand-p%re de @lle Ciche tait devenu un peintre cl% re! J supposa Nathalie. La vieille demoiselle secoua la tte avec nergie. G &ans ce cas, tu penses ien ,ue +e l'aurais su( Non et non( @on aQeul peignait en amateur, et ses Kuvres ne valent pas grand-chose. I Alors, pour,uoi! insista Nick. I Nous le comprendrons peut-tre en les regardant 2 nouveau! J proposa Nol. 1out le monde se rendit donc dans la cham re

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de @lle Ciche. 'elle-ci dcrocha le ta leau suspendu au-dessus de son lit, l'inspecta soigneusement sous tous les angles et conclut M G )e ne vois rien. J 'e #ut au tour des 1rois N de l'eFaminer. ''tait une peinture 2 l'huile, ,ui reprsentait une maison 2 demi cache dans la verdure, et ,ui tait rehausse par un cadre lanc et or en relie#. $n retournant le ta leau, on apercevait l'envers de la toile, d'un lanc uni, et le chOssis sur le,uel elle tait cloue. $n#in, une cordeli%re #iFe par deuF pitons permettait de l'accrocher au mur. Dien d'anormal l2-dedans. G $n somme, une honnte cro/te sans m>st%re( pilogua Nick, pompeusement. I Bo>ons les autres peintures J, dcida Nol. @lle Ciche les sortit du placard oP elle les avait relgues, les regarda puis les passa auF en#ants. L'une reprsentait un chalet de montagne devant le,uel paissaient des vaches, l'autre un sous- ois en automne, la troisi%me un coucher de soleil sur la mer. G La galerie des horreurs( J pensa Nick en riant sous cape. Pour celles-ci, pas de cadre, mais, 2 l'arri%re, un simple carton #iF au chOssis par des punaises. L'eFamen #ut donc rapide, et la conclusion identi,ue. 1andis ,ue la vieille demoiselle remettait les ta leauF dans le placard, Nol remar,ua M G Le plus tonnant, c'est ,ue @onsieur A connaisse l'eFistence de ces toiles. Pour commencer, c'est le grenier ,u'il #ouille. $t maintenant,

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cette phrase M G... les trois ta leauF signs Ciche ,ui devraient se trouver au grenier. J I Heureusement ,u'ils avaient chang de place... grOce 2 moi( se rengorgea Nathalie. I 1u devrais dire G par ma #aute J, recti#ia Nick. "'ils taient rests dans la vieille malle, le cam rioleur les aurait trouvs du premier coup, et n'aurait pas eu esoin de kidnapper Hercule. J Bo>ant le visage de la #illette se rem runir, @lle Ciche se hOta de prendre sa d#ense. G Nathalie a cru ien #aire. Le #auti#, ce n'est pas elle, mais cet individu asseL lOche pour s'atta,uer 2 un petit chien sans d#ense. J A voir le regard de la ma-tresse d'Hercule, on devinait ,ue l'amateur de G cro/tes J passerait un mauvais ,uart d'heure, si elle le tenait( Nol toussota discr%tement. G 1out cela ne nous dit pas oP @onsieur A a puis ses in#ormations, remar,ua-t-il. 3ui pouvait savoir ,ue vous possdieL ces ta leauF dans votre grenier, mademoiselle! I $h ien... +e ne vois pas du tout. &epuis mon emmnagement, il > a deuF semaines, +e n'ai pas vu grand monde. I Bos anciens locataires, peut-tre! suggra Nick. I $uF! ?mpossi le. 0n vieuF couple ,ue +e connais depuis vingt ans. I &'ailleurs, remar,ua Nol, s'ils s'taient intresss 2 ces ta leauF, ils auraient pu s'en emparer avant leur dpart. I La #emme de mnage, alors! supposa encore Nick.
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I $lle est partie en vacances avant ,ue +'entre dans cette maison, rpondit @lle Ciche. I ... et ne porte sans doute pas des pantalons 2 carreauF, a+outa malicieusement Nol. I 3ui d'autre, alors! J demanda son cousin. Personne n'tant capa le de lui rpondre, il conclut d'un ton mlodramati,ue M G Le m>st%re est de plus en plus insonda le( J ''tait vrai. Aussi les 1rois N s'e##orc%rent-ils, en attendant du nouveau, d'ou lier G l'a##aire des ta leauF J. @ais le lendemain les retrouva prts 2 l'action. G $n somme, remar,ua Nol, le nKud de cette histoire, ce sont les peintures. ?l #audrait les regarder de plus pr%s. I &'accord( J accept%rent ses cousins.

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@ais un nouvel eFamen des toiles ne leur permit pas de comprendre pour,uoi @onsieur A > attachait tant de priF. Pourtant Nathalie, ,ui avait l'esprit tr%s imaginati#, #it ,uel,ues suggestions M G )'ai trouv( dit-elle. 'e n'est pas la peinture ,ui importe, mais ce ,u'elle reprsente. I .ui, n'est-ce pas! ironisa son #r%re. 'es vaches, par eFemple... +e leur trouve un air asseL louche. Peut-tre dtiennent-elles un secret! J ?l a+outa en gloussant de #a*on eFasprante M G 'ette ide est tout simplement idiote. I Cien s/r( ?l n'> a ,ue toi pour en avoir de gniales( protesta la #illette. &'ailleurs, tu n'as mme pas compris ce ,ue +e voulais dire M peut-tre ,u'un des ta leauF indi,ue un endroit oP il > a un trsor cach! I Hum( douta Nol. 'omment identi#ier un

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lieu ,uelcon,ue! 0n chalet, une #ort, la mer... I La mer surtout, c'est tr%s... vague( J reprit Nick pince-sans-rire. $t il conclut d'un ton catgori,ue M G H>poth%se re+ete( I Alors, c'est la toile elle-mme ,ui a de la valeur! proposa encore Nathalie. I 0ne toile n'est +amais ,u'une toile( riposta son #r%re d'un air eFcd. I $h, eh( #it Nol, comme si une ide su ite venait de le #rapper. I 3ue veuF-tu dire avec ton G eh, eh! J s'irrita Nick. 1u ne vas tout de mme pas prendre au srieuF les lucu rations de ma sKur! I "i, +ustement. $t +'ai tr%s envie de vri#ier ,uel,ue chose. I Bri#ier ,uoi! J "ans rpondre, Nol s'empara de la toile reprsentant une mer agite, et, 2 l'aide de son cani#, entreprit de gratter la peinture dans un angle. G &is donc, tu l'a -mes( s'indigna Nathalie. 3ue va dire @lle Ciche! I Dien du tout, puis,ue de toute #a*on elle ne gardera pas ces ta leauF. J @ais il ne russit ,u'2 mettre 2 nu un petit carr de toile lanche. @me rsultat avec les trois autres ta leauF. G Dsultat M nant( s'cria Nol d*u. G )'esprais... I ... ,u'une autre peinture eaucoup plus prcieuse appara-trait en dessous! supposa Nick. I $Fact. ?l peut arriver ,u'on peigne sur une toile d+2 peinte. Par eFemple, ,uand il s'agit de
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transporter des ta leauF vols. ?l est #acile ensuite de #aire dispara-tre le ar ouillage super#iciel. I $h ien, nous nous sommes encore tromps, voil2 tout( J conclut Nick d'un air som re. 0n nouvel chec pour les 1rois N, ce n'tait pas pour plaire 2 l'impatient +eune gar*on( Au mme moment, le tlphone sonna au reL-dechausse. &'a ord aucun des en#ants ne ougea M @lle Ciche, ,ui tait en as, allait s/rement rpondre. @ais comme la sonnerie persistait, Nick se dcida. ?l sortit de la cham re en courant et dvala l'escalier. Nathalie le suivit, et, dans sa hOte, accrocha au passage l'un des ta leauF. 'elui-ci tom a par terre, mais la #illette emporte par son lan ne s'en rendit pas compte. Par contre Nol, ,ui s'lan*ait 2 son tour, revint sur ses pas pour ramasser la toile. Pendant ce temps, Nick arrivait pr%s du tlphone 2 l'instant prcis oP @lle Ciche dcrochait en#in. $lle lui #it signe de prendre l'couteur. Apr%s une srie de G ip- ipip J, une voiF nasillarde se #it entendre M G AllE( mademoiselle Ciche! I .ui, c'est ien moi. 3ui est 2 l'appareil! I Peu importe. ''est au su+et du chien. Bous aveL re*u mes lettres! I .u... i, redouilla la ma-tresse d'Hercule. I $t vous accepteL mes conditions! I Cien o lige( J A cet instant prcis, Nol pntra dans la pi%ce en coup de vent, ousculant Nathalie ,ui tait reste sur le seuil. ?l randissait le ta leau, et,

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contrairement 2 son ha itude, paraissait tr%s agit. "urprise, @lle Ciche mit sa main sur le micro et l'interrogea du regard. G $ssa>eL... de... gagner... du temps( J haleta le +eune gar*on. La vieille demoiselle hocha la tte pour dire ,u'elle avait compris, et se mit 2 r#lchir. A l'autre out du #il, @onsieur A parut s'impatienter. G AllE( Bous m'couteL! I .ui, oui( se hOta de rpondre la ma-tresse d'Hercule. I )e rp%te mes instructions M vous apportereL les trois ta leauF demain matin mercredi, 2 siF heures, dans le s,uare )ean-)ac,ues-Dousseau. Bous dposereL le pa,uet sur le anc le plus proche de la statue, et vous vous loignereL sans vous retourner. 'in, minutes plus tard, vous reviendreL M le chien vous attendra, attach au mme anc. I )'ai ien entendu, rpondit @lle Ciche, mais le dlai ,ue vous me donneL est trop court. I $t pour,uoi donc! I Les toiles ne sont plus cheL moi. I 3uoi( rugit la voiF 2 l'autre out du #il. Bous les aveL donnes! I Non( prtes seulement. &cide 2 m'en d#aire, +'ai voulu auparavant demander l'avis d'une personne ,ui s'> conna-t en peinture. I PouveL-vous les rcuprer! I .ui, si vous m'en donneL le temps. )e ne

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suis pas s/re de pouvoir contacter cette personne ce soir, et... I ''est on( coupa l'interlocuteur invisi le M +e vous accorde vingt-,uatre heures de plus. A +eudi matin donc, dernier dlai. J 0ne lg%re pause suivit, puis il a+outa d'un ton mena*ant M G "urtout, ne vous aviseL pas de mler la police 2 cette a##aire M vous vous en repentirieL. J ?? > eut un dclic M @onsieur A venait de raccrocher. &'une main trem lante @lle Ciche #it de mme. Apr%s ,uoi elle se tourna vers Nol. G $h ien, tu es satis#ait! @'eFpli,ueras-tu, en#in... I ?l > a un #ait nouveau, mademoiselle( dit prcipitamment le +eune gar*on. )'ai dcouvert, sur l'envers d'une des toiles, une autre peinture signe G B?N'$N1 J.

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CHAPITRE IV Une )is"e G 30$ &?"-10! 0ne autre peinture, au dos du Y) ta leau de mon grand-p%re( s'cria @lle Ciche, l'air a asourdi. I Bo>eL vous-mme J, dit Nol, en lui tendant la toile retourne. La vieille demoiselle s'en empara, et se mit 2 l'eFaminer. Pendant ce temps, Nick interrogeait son cousinM G 'omment as-tu #ait pour dcouvrir *a! I Le hasard, simplement. 1out 2 l'heure, ,uand Nathalie a #ait tom er ce ta leau... I @aladroite, comme tou+ours( interrompit le

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plus +eune des gar*ons. @ais cette #ois, c'est une maladresse dont il #aut peut-tre la #liciter! I $n e##et. )'ai constat, en ramassant le ta leau, ,ue le carton #iF derri%re s'tait partiellement dtach pendant la chute. $n glissant un Kil, +'ai vu ,ue l'arri%re tait peint, lui aussi. Alors +'ai enlev compl%tement le carton, et la signature m'est apparue M Bincent. I Peut-tre ,ue ce Bincent tait un meilleur peintre ,u'Auguste Ciche! J supposa Nathalie. A ce moment, une eFclamation de la vieille demoiselle attira l'attention des 1rois N M G Pas de doute( 'e ta leau est un Ban Wogh. J 'es paroles produisirent un e##et de stupeur. G 0n... Ban... Wogh( al utia Nick. Bous... vous en tes certaine! I A solument. "ans tre moi-mme artiste, +'ai eaucoup #r,uent les muses, tu sais. $t +e connais la mani%re de ce peintre... sa #a*on d'utiliser la couleur, surtout. I Pourtant, o +ecta Nol, ce ta leau n'est pas sign G Ban Wogh J, mais G Bincent J. I Daison de plus. )e sais ,ue l'artiste signait la plupart du temps de son prnom M Bincent, +ustement. I $t les deuF autres peintures, est-ce ,ue ce sont aussi des Ban Wogh! demanda Nathalie. I ''est vrai ,u'on les ou liait, celles-l2( )'> vais( J lan*a Nick. ?l ondit hors de la pi%ce, et revint tr%s vite avec les deuF toiles. V rilement, il dtacha l'un des cartons, tandis

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,ue Nol #aisait de mme avec l'autre. ?l > avait el et ien une peinture au dos de cha,ue ta leau M la premi%re reprsentait une nature morte, la seconde un portrait d'homme. 1outes deuF galement signes G Bincent J. G $ncore des Ban Wogh( J triompha Nick. ?l a+outa en se #rappant le #ront M G @ais alors... *a change tout( "i on l'avait su avant le coup de #il... I 'ette dcouverte est venue trop tard( regretta Nol. I Pour,uoi trop tard! rpli,ua @lle Ciche. @me si +e l'avais su, +'aurais accept les conditions du ravisseur d'Hercule. )e tiens 2 mon chien, #igure-toi( I 1rois Ban Wogh contre un caniche( commenta Nick. .n peut dire de lui M G @on cher petit chien( J I Parce ,ue, les Ban Wogh, *a se vend tr%s cher! demanda Nathalie ,ui n'avait ,ue de vagues notions en peinture. ?l s'agit ien... euh... d'un peintre elge! I Hollandais, recti#ia Nol. 3ui a vcu au si%cle dernier. I $t pour ce ,ui est de la valeur de ces peintures, tu peuF > aller( poursuivit Nick. 'hacune d'elles vaut des centaines de milliers de #rancs. I .h( #it la #illette su +ugue. Ainsi, mademoiselle, vous possdieL toute cette #ortune sans le savoir! I @ais oui, et +'en suis la premi%re tonne, rpondit la propritaire des G 'harmilles J. "ans toi, d'ailleurs, +'aurais pro a lement #ini par me d arrasser de ces toiles. $h ien, +e t'avoue ,ue +'aimerais mieuF les savoir 2 la

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pou elle ,u'auF mains de cet individu( I Le mieuF, ce serait de les garder, B.0"( s'cria Nick. I ?mpossi le, 2 moins de sacri#ier Hercule, ce 2 ,uoi +e me re#use catgori,uement. I Alors, il #aut essa>er de le dlivrer sans remettre les ta leauF. .h( 0ne ide M on pourrait en donner de #auF! I 3ue tu te procurerais comment! o +ecta Nol. &'ailleurs, tu penses ien ,ue @onsieur A s'en apercevraitM c'est s/rement un connaisseur. J ?? se tourna vers @lle Ciche M G @ais comment se #aitil ,ue vous a>eL ces toiles, mademoiselle! J La ma-tresse d'Hercule resta un instant songeuse. G .ui, dit-elle en#in, +e crois savoir comment elles se trouvent en ma possession. @on grand-p%re, ,ui aimait protger les arts, recevait souvent cheL lui de +eunes peintres peu #ortuns. $nsuite, il les ou liait gnralement. L'un d'euF, cependant, avait laiss une trace plus pro#onde dans son souvenir. ?l montrait un tel acharnement 2 peindre d'apr%s nature, ,u'un +our, voulant prendre un cheval comme mod%le, il en a re*u un coup de sa ot. "i ien ,ue mon grand-p%re a d/ l'h erger un mois entier dans cette maison pour lui permettre de se rta lir. I $t celui-l2, c'tait Ban Wogh! Botre grand-p%re vous a racont l'histoire! ,uestionna Nathalie. I Pas 2 moi, mais 2 mon p%re ,ui m'a transmis ce souvenir.

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A vrai dire, mon grand-p%re lui avait seulement parl d'un peintre pauvre et o scur ,u'il connaissait sous le nom de @. Bincent . Cien entendu, ni mon p%re ni moi n'avons #ait le lien avec Ban Wogh, devenu cl% re. 'ela nous aurait paru trop invraisem la le. I ?nvraisem la le, mais vrai( remar,ua Nick. I @ais alors... ces peintures! insista Nol. I Ah, oui( $h ien, +e suppose ,u'apr%s son s+our ici, Ban Wogh, pour remercier son hEte, lui a laiss ses derni%res Kuvres. I )e vois( poursuivit Nick. Botre grand-p%re a d/ un +our man,uer de toile neuve et a tout onnement retourn celles de Ban Wogh, ,u'il +ugeait sans valeur. I "i ien ,ue ces ta leauF sont devenus des

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Ciche , conclut Nol, et ,ue personne n'a song 2 les retourner. I &'autant plus, a+outa la vieille demoiselle, ,ue mon p%re s'est eFpatri, et a #ort peu s+ourn dans cette maison. Aussi est-elle passe auF mains de locataires successi#s... +us,u'2 ce ,ue +e la rcup%re moi-mme. I ... et les Ban Wogh par-dessus le march, acheva l'a-n du trio. I Pas pour longtemps( soupira Nathalie. Nick tapa du poing sur la ta le. G ?L-N$-VA01-PA"-L$"-&.N-N$D( scanda-t-il avec #orce. I ''est aussi mon avis renchrit son cousin. I Ah oui( rpondit @lle Ciche. $t c'est sans doute pour *a ,ue tu m'as demand de gagner du temps! 'e ,ue +'ai #ait, mo>ennant un gros mensonge... I ... ,ui n'en est pas un, du moment ,ue vous mentieL 2 un voleur( rtor,ua vivement Nathalie. I Lgitime d#ense, en somme( a+outa Tick. I )e veuF ien. @ais 2 ,uoi servira ce dlai de vingt,uatre heures ,ue +'ai o tenu de @onsieur A! A prolonger d'un +our la captivit d'Hercule. .r, +e tiens 2 le rcuprer au plus vite... et surtout vivant. I LaisseL-nous au moins #aire une en,ute( s'eFclama le +eune gar*on. I )e ne peuF vous permettre de courir un danger ,uelcon,ue. "i cet homme sans scrupule vous trouve sur sa route... Nick allait insister, mais Nol lui #it signe de se taire M mieuF valait ne pas in,uiter leur vieille

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amie, d+2 asseL proccupe du sort de son caniche. Par contre, un peu plus tard, les 1rois N s'arrang%rent pour se retrouver dans une partie du +ardin oP, parmi la vgtation tou##ue, se trouvait un vieuF anc. Les en#ants, d%s leur arrive, avaient dcouvert ce coin et l'avaient anneF pour leurs dli rations secr%tes. ?ls s'> install%rent donc, et la discussion reprit M G )e crois ,ue nous sommes tous d'accord, dclara Nick. @lle Ciche, par a##ection pour son chien, s'apprte 2 #aire une norme tise. Nous &$B.N" l'en empcher. I )e pense comme toi J, approuva Nol. "eule, Nathalie tait hsitante. G .ui, mais... Hercule, dans tout *a! $n intervenant, nous le mettons en danger. I ?l ne craint rien pour le moment, rpondit son cousin. $t nous avons un +our et demi pour agir, avant l'change. I ''est peu( dit la #illette. I Aussi #aut-il nous > mettre sans tarder( dcrta Nick. I $Fcellente dcision, mais ,ue proposes-tu! demanda malicieusement Nol. I $h ien... euh... +e ne vois pas tellement. I @oi non plus J, avoua Nathalie. Nol clata de rire. G &rEles de chasseurs, ,ui ne savent pas oP chercher le gi ier( I $t toi, tu le sais sans doute mieuF ,ue nous! riposta son cousin, l'air veF.

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I @ettons ,ue +'aie un commencement de piste. I &is vite( I L'encadreur. I $h ien, ,uoi, l'encadreur! I 'elui ,ui a encadr le ,uatri%me ta leau, pardi( I La peinture accroche dans la cham re de @lle Ciche, demanda Nathalie, et ,ui reprsente sa maison! I 1out +uste. I .h, alors, elle n'a rien de gnial, ton ide( remar,ua Nick dsappoint. 'e ta leau-l2, c'est le seul ,ui soit un Ciche cEt #ace, et rien cEt pile. I )ustement( ''est un peu iLarre, vous ne trouveL pas! I Non, rtor,ua Nick. ?l arrivait tout de mme 2 Auguste Ciche de peindre sur des toiles ,ui ne soient pas des Ban Wogh retourns, tu ne crois pas! I $videmment, mais... I 'e ,ue tu peuF tre m>strieuF( & alle-la compl%tement, ton ide, et les demeurs ,ue nous sommes pourront en#in comprendre. J Nol secoua la tte. G ''est encore trop vague dans mon esprit... +uste une impression. @ais +e 'D.?" ,ue nous devrions rendre visite 2 cet encadreur. I Apr%s tout, nous n'avons pas le choiF M allons>( dcida Nick en se levant d'un ond. @ais d'a ord, il #aut demander l'adresse 2 @lle Ciche.

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I Ah, non( protesta Nathalie. 1u sais ien ,ue l'en,ute doit rester secr%te( I ''est vrai. Alors comment #aire! I "imple M il su##it de regarder dans l'annuaire, suggra Nol. Les noms et adresses des encadreurs de Cruni%res doivent s'> trouver. I LumineuF... 2 condition ,u'il n'> en ait pas une douLaine( I Pour Cruni%res, ce serait eaucoup( J $##ectivement, 2 la ru ri,ue G encadrements J, les en#ants ne trouv%rent ,ue deuF noms. $t comme le dnomm Wustave Coudon tenait outi,ue rue de la Bannerie, et tait le plus proche de l'impasse des Acacias, les 1rois N dcid%rent de commencer par lui. PrteFtant un achat d'illustrs, ils ,uitt%rent donc la villa. Leurs emplettes #urent vite eFpdies, ien ,ue Nick #-t en plus l'ac,uisition d'un stock de cheZing-gum. Puis le trio se rendit droit cheL l'encadreur, dont le magasin minuscule attirait l'Kil avec sa peinture d'un vert criard. L'artisan, petit homme rO l, vi# et souriant, raccompagnait un client charg d'un grand ta leau empa,uet. ?l tint la porte ouverte auF arrivants, et demanda avec un #ort accent mridional M G $t pour ces +eunes gens, ce sera! I $uh... un renseignement, au su+et d'un ta leau ,ue vous aveL d/ rcemment encadrer pour @lle Ciche J, eFpli,ua Nol. @. Coudon plissa le #ront, puis sa #igure +oviale s'claira.

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G @lle Ciche! @ais oui, +e m'en souviens( 0ne personne toute menue, accompagne d'un chien. $t le ta leau tait une peinture 2 l'huile reprsentant une maison. I $Fact( rpondit Nick, ,ui pensa M G 3uelle chance( Nous avons mis dans le mille du premier coup. J

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CHAPITRE V Bus n+, parut r#lchir, puis #ron*a les sourcils. G $st-ce ,u'il > a ,uel,ue chose ,ui ne va pas, pour ce cadre! I Non, mais... J Nol n'eut pas 2 donner tout de suite les la orieuses eFplications ,u'il avait prpares en chemin, car son interlocuteur tait lanc. G Ah( on, vous me rassureL( Parce ,ue, ce travail, ce n'est pas moi ,ui m'en suis charg. A ce moment-l2 +'avais des commandes par-dessus la tte, si ien ,ue +e l'ai con#i 2 Cernard.
L'$N'A&D$0D

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I Cernard! interrog%rent les 1rois N d'une seule voiF. I $h, oui, Cernard @allet, mon apprenti. .h, il ne man,ue pas d'ha ilet( ''est plutEt le go/t du travail ,ui lui #ait d#aut. $t des #ois ,u'il aurait Ocl ce cadre... I Peut-on le voir, ce Cernard! demanda vivement Nick. I Bous n'aveL pas de chance, pech%re( ?l m'a ,uitt il > a +uste une semaine, sous prteFte ,ue le travail tait trop pni le, +ustement. J Le visage du petit homme eFprima soudain la m#iance. G @ais en#in, ,u'est-ce ,ue vous lui vouleL, 2 ce gar*on! Puis,ue vous dites ,ue pour le cadre, *a peut aller... J Nol se hOta de d iter sa #a le M G $h ien, voil2. 3uand @lle Ciche est venue apporter ce ta leau, elle l'avait mis dans un sac en mme temps ,ue des papiers... euh... de "curit sociale. .r, elle ne les a plus retrouvs. Alors elle pense... elle suppose... I ... ,u'ils sont rests ici! acheva l'artisan. &es papiers, dites-vous! @oi, +e n'en ai pas trouv. Cernard non plus, sans ,uoi il me les aurait remis. I Peut-tre ,u'en l'interrogeant lui-mme... Au #ait, vous pourrieL nous donner son adresse! suggra l'a-n du trio d'un ton ,u'il voulait persuasi#. I Hum( )e ne sais pas si +e dois... J hsita @. Coudon, tout en +augeant du regard ses +eunes interlocuteurs. &e toute vidence, il G go ait J mal cette histoire de papiers. Nol se

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dit ,u'il aurait d/ inventer autre chose, mais il tait trop tard( "oudain la ph>sionomie de l'encadreur s'claira, comme s'il prouvait une +o>euse surprise. Les en#ants, remar,uant ,u'il avait les >euF #iFs sur la porte, se retourn%rent M ce #ut pour voir un grand gar*on lond, vtu d'un lue-+ean et d'un polo dlavs, ,ui s'approchait de la outi,ue 2 longues en+am es. G 1, le voici +ustement, Cernard( s'eFclama le commer*ant. ?l m'avait ien dit ,u'il reviendrait chercher ses a##aires, mais sans prciser le +our. ''est une chance pour vous, pas vrai! Bous alleL pouvoir lui poser votre ,uestion. J 0ne chance! Les 1rois N n'en taient pas tellement persuads. "i Cernard tait impli,u dans l'a##aire des ta leauF, une rencontre n'tait gu%re souhaita le. @ais comment l'viter! &+2 le +eune homme ouvrait la porte, et, sans prter attention au trio, lan*ait M G "alut, patron( )e viens chercher ce ,ue +'ai laiss cheL vous, et vous dire adieu par la mme occasion. I 1u tom es ien, rpondit l'encadreur. ?l > a ici trois +eunes clients ,ui insistent pour te voir. ?l s'agit d'une histoire de papiers gars, et ces papiers, d'apr%s euF, accompagnaient le ta leau ,ue tu as encadr pour @lle Ciche. J Cernard tourna rus,uement vers les 1rois N un visage outonneuF oP luisaient deuF petits >euF leus. Nol crut > voir passer un clair de m#iance. @ais c'est d'un ton calme ,ue le grand gar*on rpondit M

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G &es papiers! )e n'en ai pas vu. @ille regrets( I Na ne #ait rien, dit prcipitamment l'a-n du trio. Au revoir, et merci ,uand mme. J $t il poussa les deuF autres vers la porte, cro>ant sentir dans son dos les regards mo,ueurs ou hostiles de l'encadreur et de son eF-emplo>. Le trio n'changea pas une parole tant ,u'il #ut en vue du magasin. ?l remonta rapidement la rue, ,ui donnait sur une petite place oP se dressait un march couvert. Nick clata M G Pour une en,ute rate, c'est une en,ute rate( &sormais nous sommes r/ls, tant aupr%s de @. Coudon ,ue de ce Cernard-+e-ne-sais-,uoi. I @allet, prcisa Nol sans s'mouvoir. I ?l ne me pla-t pas, ce gar*on( dclara Nathalie. 'e ,u'il peut tre antipathi,ue( J Nick haussa les paules d'un air eFcd. G 'omme tou+ours, tu +uges les gens sur la mine. ?l ne te pla-t pas( @ais est-ce ,ue *a prouve ,u'il est coupa le! I 'ertes non, intervint Nol. Par contre, il > a une preuve ien meilleure M sa raction lors,ue son patron a parl du ta leau de @lle Ciche. )'ai nettement senti ,u'il ti,uait. I @oi aussi, reconnut son cousin. Daison de plus pour regretter ,u'il nous ait reprs. 'omme +e le disais, c'est une en,ute man,ue. I Pas compl%tement, recti#ia Nol. Nous avons au moins appris le nom de ce suspect. I @ais pas son adresse. ?l est vrai ,ue ton histoire de papiers n'tait pas tr%s convaincante(

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I )'avoue ,u'elle tait plutEt tire par les cheveuF. I &is donc, intervint Nathalie s'adressant 2 son #r%re, tu n'avais ,u'2 en trouver une meilleure, toi ,ui as la langue si ien pendue( J Nol sourit 2 la #illette et remar,ua M G Nous serions tout de mme parvenus 2 nos #ins, si ce Cernard n'tait arriv comme un chien dans un +eu de ,uilles. I $t maintenant, erni,ue( J grommela Nick. @ais soudain il se #rappa le #ront et s'cria M G "uis-+e idiot( ?l > a ,uand mme ,uel,ue chose 2 #aire M #iler ce gar*on, ,uand il sortira de la outi,ue. I )'> ai pens, dit Nol. @ais maintenant ,u'il nous conna-t, impossi le de passer inaper*us. I ''est vrai ,u'2 trois nous sommes trop vo>ants. @ais moi tout seul! I Pour,uoi toi! I D#lchis un peu M s'il en a repr un, suggra Nick, c'est mon cher cousin, pour la onne raison ,u'il a t le seul 2 lui parler. J Nol hsita, puis se rendit. G ''est d'accord, mais sois prudent, et reviens illico d%s ,ue tu penseras ,u'il a vent ta prsence. I Promis. J A ce moment, Nathalie, ,ui, depuis l'angle de la place, guettait la rue de la Bannerie, annon*a tr%s eFcite M G Le voil2 ,ui sort( $t... il se dirige vers nous. I Bite, disparaisseL( ordonna Nick avec de grands gestes. 1eneL, dans cette alle, l2- as( J

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?l ne #ut rassur ,u'en vo>ant dispara-tre sa sKur et son cousin dans le passage o scur. Alors il courut +us,u'au march couvert, s'adossa 2 un pilier et #it sem lant de se plonger dans la lecture de l'illustr ,u'il venait d'acheter. Cernard @allet sortit de la rue de la Bannerie et traversa la place en o li,ue, passant tout pr%s de Nick sans lui accorder un regard M preuve ,u'il ne l'avait pas reconnu. G ?l a l'air proccup, se dit le +eune gar*on. "ans doute l'histoire du ta leau ,ui le travaille! J &%s ,ue le +eune homme se #ut engag dans une autre rue, Nick lui em o-ta le pas. 'e #ut une #ilature aise M Cernard @allet gagna une partie de la ville asseL anime pour ,ue son suiveur p/t passer inaper*u. 0ne seule #ois, Nick craignit de le perdre M l'eF-apprenti entra en e##et dans un grand magasin d'alimentation oP le +eune gar*on n'osa pas le suivre. ?l se contenta de l'attendre en inspectant la vitrine la plus proche, #aisant des vKuF pour ,ue la outi,ue n'ait pas deuF sorties. @ais l'adolescent reparut ientEt, les ras chargs de sacs en papier. ?l repartit de sa mme dmarche allonge, sans tourner la tte une seule #ois. $t rus,uement, -il s'arrta, pour se mler 2 un groupe de gens ,ui attendait sur le trottoir. G 0n arrt de us( J conclut Nick. 3ue #aire! "e mettre 2 la ,ueue, ien s/r. Heureusement, pendant ,u'il hsitait, un gros homme s'tait gliss entre lui et Cernard. 'ach par lui, le +eune gar*on chercha dans ses poches de la monnaie pour pa>er sa place.

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'atastrophe( ?l ne trouva ,ue ,uel,ues centimes gars dans le #ouillis ,ui les encom rait. Par contre, elles taient ourres de pa,uets de cheZing-gum. A ce moment, dans un grand ruit de #reins, le us vint stopper devant les vo>ageurs. ''tait le numro ;. 1ous ceuF ,ui attendaient > mont%rent... sau# Nick. 'elui-ci, la rage au cKur, vit Cernard @allet s'installer 2 l'intrieur et il lui sem la ,ue, derri%re la vitre, il lui +etait un coup d'Kil goguenard. @ais c'tait s/rement une illusion. Le +eune gar*on, lui, resta plant sur le trottoir, 2 regarder s'loigner le vhicul ,ui emportait son G gi ier J. 3ue #aire d'autre! ?l savait trop ien ,ue les contrEleurs de us n'acceptent pas d'tre pa>s en cheZing-gum(

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CHAPITRE VI Une "o##e "ricolore commen*ait 2 s'loigner, du pas tra-nant de celui ,ui vient de su ir une d#aite, lors,u'il se ravisa M il > avait tout de mme ,uel,ue chose 2 tirer de l'aventure. A l'arrt du us, une a##iche indi,uait les endroits desservis. Le +eune gar*on releva di##rents noms de rues, et, pour #inir, celui d'un village M Lormier. Cien entendu il connaissait, pour > tre pass 2 plusieurs reprises en auto ou 2 vlo, cette petite ourgade situe 2 siF ou sept kilom%tres de Cruni%res. @ais, mme en admettant ,ue Cernard @allet se rende +us,ue-l2, le renseignement tait vague(
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$t c'est d'un cKur 2 peine plus lger ,ue Nick reprit le chemin de la villa G Les 'harmilles J, tr%s morti#i d'avoir 2 raconter auF deuF autres comment il s'tait #ait semer, #aute d'avoir su conomiser. .r, tout en marchant, il se dit ,u'il > avait cependant ,uel,ue chose de plus 2 tenter M dans l'h>poth%se oP Cernard ha itait Lormier, peut-tre son nom #igurait-il dans l'annuaire du tlphone! G 0ne vri#ication 2 #aire en rentrant J, pensa-t-il. @ais au #ait, pour,uoi attendre d'tre cheL @lle Ciche! A la poste, il o tiendrait tout aussi ien le renseignement. $t s'il trouvait l'adresse cherche, sa rentre serait moins piteuse. 3u'2 cela ne tienne( 0n lger crochet, et le +eune gar*on put ientEt #euilleter l'annuaire du dpartement. Hlas( A Lormier, aucun des rares a onns ne portait le nom de @allet. G )'aurais d/ m'en douter, se dit-il, #rapp par un souvenir. 'es G ip- ip- ip J, ,uand le t>pe a appel @lle Ciche, prouvent ,u'il tlphonait d'un poste pu lic. J Allons( ?l #allait se rsigner 2 a##ronter les mo,ueries des deuF autres. $t mme, pour en #inir au plus vite, le +eune gar*on prit un raccourci et traversa un +ardin pu lic, tr%s anim 2 cette heure. &es en#ants se poursuivaient en criant dans les alles, tandis ,ue leurs m%res tricotaient ou avardaient en les surveillant. 1out ce ruit, cependant, n'arrivait pas 2 trou ler le sommeil d'un clochard ,ui dormait,

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allong sur un anc. ?l est vrai ,ue l'endroit tait un peu en retrait, car des haies de #usain l'entouraient sur trois cEts. G $n voil2 un ,ui n'a pas de #rais d'hEtel( J pensa Nick avec amusement. Alors ,u'il passait 2 la hauteur de l'homme endormi, il dtailla son accoutrement asseL pittores,ue M un chapeau de paille 2 demi d#onc lui couvrait le visage, ne laissant dpasser ,u'une ar e grise em roussaille. "a veste e##range oP man,uaient deuF outons sur trois avait une teinte ind#inissa le. Par contre, le pantalon... L$ PAN1AL.N( Nick s'arrta pile, #ig de stupeur. Puis un sentiment de triomphe ala>a d'un coup l'amertume de la d#aite. 'ontrairement au reste, ce pantalon tait pres,ue neu#, et taill dans un tissu 2 carreauF oP l'on distinguait trois teintes M le lanc, le gris et le ros. G 'e clochard serait-il @onsieur A! J se demanda le +eune gar*on. ''tait peu pro a le lui sem la-t-il. Pourtant, il tait 2 peu pr%s s/r de reconna-tre cette to##e. Pour mieuF s'en convaincre, il chercha, et trouva, au #ond d'une de ses poches, le #ragment de tissu retir de la gueule d'Hercule M c'tait eFactement le mme. @ais peut-tre eFistait-il plusieurs personnes portant des pantalons sem la les, dans la ville de Cruni%res! La preuve irr#uta le, Nick l'o tiendrait en reprant l'accroc ,u'> avaient #ait les dents du chien. .r, l'eFamen tait di##icile, car l'homme tait couch sur le dos, si ien ,ue l'arri%re du pantalon restait invisi le. Avec prcaution,

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et apr%s s'tre assur ,ue personne ne l'o servait le +eune gar*on souleva une +am e du dormeur, puis l'autre. Bictoire( "ur celle de gauche, il aper*ut, 2 mi-mollet, une pi%ce grossi%rement cousue dont la couleur rappelait de #ort loin celle du pantalon. &e toute vidence elle avait t place l2 pour oucher un trou. A ce moment le clochard se souleva si rus,uement, ,ue Nick, surpris, sauta en l'air. 0ne voiF rOpeuse grommela M G &ites donc, vous gneL pas( $n voil2 des #a*ons de tirer les pieds des honntes gens( "i c'est pour vous asseoir, > avait encore de la place au out du anc. J 1out en parlant, l'homme s'tait redress, et, d'un air digne, a+ustait le vieuF chapeau sur son crOne hirsute. ?l avait le visage pliss, le neL rouge et les >euF malins. G )e... +e ne... voulais pas... m'asseoir( a#ouilla le +eune gar*on. )e... regardais... euh... votre pantalon. I $h ien, ,uoi, mon pantalon! )e ne l'ai pas vol, tout de mme( AppreneL ,ue le p%re Uidore n'a +amais #ait de tort 2 personne. I Cien s/r( se hOta d'approuver Nick. "eulement il... il est... particulier. )e suppose ,ue ,uel,u'un vous l'a donn! J Au lieu de rpondre, le dnomm Uidore, de ses >euF malicieuF, dtailla longuement son +eune interlocuteur. 'elui-ci, gn, dansait d'un pied sur l'autre. G .n est curieuF, hein! dit en#in le vieuF onhomme. @ais on a l'air s>mpathi,ue, *a oui( Aussi, mon

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petit gars, +e vais te dire d'oP +e le tiens, ce pantalon slect.J ?l se pencha con#identiellement vers Nick ,ui s'tait dcid 2 s'asseoir, et dclara M G )e l'ai trouv dans une pou elle. I &ans une pou elle( J rpta le gar*on, un peu dcourag. 0ne pou elle, c'est ,uel,ue chose d'anon>me, surtout si elle est commune auF occupants d'un immeu le. ?l avait espr ,ue le p%re Uidore conna-trait le nom du donateur. G $h oui( poursuivait ce dernier. [ en a ,ui sont pas conomes, tout de mme( Aller +eter un pantalon en si on tat, +uste parce ,u'il a un petit trou( Pourtant ce n'tait pas prcisment une maison de riches...

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I Bous vous souveneL donc de l'endroit! demanda Nick reprenant espoir. I @ais naturellement( )'ai comme ,ui dirait mon ,uartier rserv, et la rue 'hopin en #ait partie. I Due 'hopin... rpta Nick. $st-ce ,ue par hasard vous vous souveneL du numro! I Non, mais +e peuF te dire ,ue c'est tout pr%s de la outi,ue d'un marchand de lgumes. )ustement, ce +our-l2, +'> ai trouv un cageot de pches 2 peine a -mes. I $h ien, merci eaucoup, monsieur( J lan*a le +eune gar*on, ,ui ondit sur ses pieds et partit en courant. @ais il revint pres,ue aussitEt M cet homme lui avait rendu un #ier service, il convenait de le remercier. "eulement, voil2( La poche de Nick tait tou+ours aussi vide... vide de monnaie, en tout cas. Alors, pour mar,uer le coup, il demanda au p%re Uidore M G Na vous #erait plaisir, un pa,uet de cheZing-gum! I Pour,uoi pas, mon gars! ''est tou+ours on 2 mOcher, pas vrai! J Le clochard et le +eune gar*on se serr%rent la main, comme de vieuF amis. $nsuite, Nick vola plus ,u'il ne courut +us,u'2 la villa G Les 'harmilles J. 'omme il s'> attendait, Nol et Nathalie #aisaient le guet devant le portail. Leur visi le soulagement, ,uand ils l'aper*urent de loin, lui prouva 2 ,uel point ils s'taient in,uits pour lui. &es eFclamations #us%rent M G .u#, te voil2( I Alors, *a a gaL! J

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Nick rpondit d'un air #aussement navr M G Le t>pe m'a sem en montant dans un us. J $t il raconta sa #ilature plutEt mal termine. @ais personne ne lui #it de reproches. G ''est d+2 ien ,ue tu aies dcouvert la direction dans la,uelle allait ce Cernard( opina Nathalie. I &'ailleurs, renchrit son cousin, monter dans le us avec lui aurait t de la derni%re imprudence. &escendre derri%re lui, encore plus, surtout s'il se rendait dans un led perdu. J 1ouch par tant d'indulgence, le +eune gar*on dclara dans un large sourire M G )e ne vous ai racont ,ue le premier pisode. Boici maintenant le second... ,ui est aussi le meilleur. J $t, devant ses auditeurs agra lement surpris, il parla de sa rencontre avec le clochard porteur d'un pantalon 2 carreauF. G "i ien ,ue pour conna-tre l'adresse de @onsieur A, conclut le narrateur, +e n'ai #inalement dpens ,u'un pa,uet de cheZing-gum( J

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CHAPITRE VII Rue C*o)in ,ue Nathalie attait des mains avec enthousiasme, Nol, lui, restait songeur. Nick s'en o##us,ua. G Alors, c'est tout l'e##et ,ue *a te #ait, mon histoire! @oi ,ui m'attendais 2 des #licitations( I )e te les vote, mon vieuF, et des deuF mains( a##irma aussitEt son cousin. "eulement... +e me pose des ,uestions, voil2( I Peut-on savoir les,uelles! I &'a ord, au su+et de l'adresse de Cernard @allet. La rue 'hopin est dans le centre... et tu l'as vu prendre le us n\ ;, direction Lormier.
1AN&?"

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I Peut-tre pour rendre visite 2 ,uel,u'un! suggra Nathalie. I Na m'tonnerait, puis,u'il venait de #aire des achats d'picerie. )e me demande plutEt s'il n'a pas repr Nick, et cherch 2 le semer. J Le plus +eune des gar*ons secoua la tte. G )'aurais pourtant +ur ,u'il ne m'avait pas vu. I Alors, c'est nous ,ui nous #ourrons le doigt dans l'Kil, en le soup*onnant! I "/rement pas( &'a ord, c'est lui ,ui a encadr le premier ta leau. $nsuite, sa raction, en entendant prononcer le nom de @lle Ciche, laisse penser ,u'il peut tre coupa le. I &ans ce cas, il n'est pas le seul, a##irma Nol. 0n peu trop +eune, on dirait. I 0n complice plus Og, alors! supposa Nick. @ais ien s/r( La voiF, au tlphone, n'tait pas celle de Cernard. )'aurais d/ > penser plus tEt. J Le +eune gar*on sauta sur ses pieds. G 0ne visite rue 'hopin s'impose. .n > va! J Nathalie tait d'accord, mais Nol re#usa. G Pas au+ourd'hui. ?l est d+2 ien tard. $t puis, nous avons promis 2 @lle Ciche de laver les murs de la cuisine. I $n avant pour le netto>age( accepta son cousin d'un air rsign. @ais demain matin, on reprend la piste aussitEt ,ue possi le. J "i ien ,ue mercredi, peu avant neu# heures, le trio, prteFtant d'un achat de peinture destine 2 la cuisine, se dirigeait vers la ville. Le ,uartier de la rue 'hopin tait relativement neu#, avec des ranges de maisons pres,ue toutes
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construites sur le mme mod%le. ?l > avait ,uel,ues magasins, et les 1rois N ne tard%rent pas 2 reprer la outi,ue d'un marchand de lgumes. G Pas de doute, c'est ici, dclara Nick. $t l'immeu le le plus proche porte le numro 48. J ?? a+outa en se #rottant les mains M G Avec le nom et l'adresse, nous n'aurons pas eaucoup 2 chercher. I $sprons-le( J dit Nol moins prompt 2 s'enthousiasmer. 1out en grommelant G esp%ce de pessimiste( J, Nick se dirigea rsolument vers l'immeu le n\ 48, suivi des deuF autres. 3uatre marches d'escalier 2 gravir, une porte vitre 2 pousser, et le trio se trouva dans un petit hall carr. "ur le mur de gauche, il > avait une range de o-tes auF lettres. Hlas( les arrivants > cherch%rent en vain le nom G @allet J. Nick n'tait pas #ier. Nol, aussi d*u ,ue lui, se garda de triompher. G Allons regarder dans les alles voisines J, proposa le plus +eune. @ais, au 4< comme au 47, il n'> avait aucun locataire portant ce nom. G Detournons au 48, s'o stina Nathalie. )e sens ,ue c'est la onne adresse. J Les intuitions de Nathalie tant souvent onnes, le trio revint au point de dpart. @ais il #ut dcid ,u'on monterait l'escalier, en s'arrtant 2 cha,ue tage pour dchi##rer les noms sur les portes. 1ou+ours rien, ien ,ue cet eFamen ait conduit les +eunes G dtectives J +us,u'au ,uatri%me et dernier tage, oP s'ouvraient ,uel,ues mansardes.

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Apr%s ,uoi il #allut ien redescendre, avec la conviction navrante ,ue l'en,ute prenait #in, d#initivement #in. Alors ,ue les en#ants atteignaient le palier du second, ils virent, montant vers euF, une grosse dame charge d'un sac 2 provisions, et ,ui tenait un petit chien en laisse. 1andis ,u'elle passait devant euF, la #emme leur +eta un regard m#iant. Nathalie ne]s'en soucia pas M elle n'avait d'>euF ,ue pour le chien. G .h, le charmant toutou( s'eFclama-t-elle en avan*ant une main pour caresser l'animal. I Attention( l'avertit la dame. ?l n'aime pas eaucoup les en#ants, et pourrait vous mordre. J @ais au contraire le chien remua #rnti,uement la ,ueue en rponse auF caresses. G ?l #aut croire ,u'il a de la s>mpathie pour vous( remar,ua la dame visi lement radoucie, en s'arrtant sur le palier. I ?l sent ,ue +'aime les tes, a##irma Nathalie. $t ce petit chien est tellement mignon( I Adora le( J renchrit Nick, ,ui n'en pensait pas un mot. ?l +ugeait mme rsolument antipathi,ue ce ca ot 2 l'air grognon, au museau cras. @ais cette rencontre pouvait tre utile 2 l'en,ute M mieuF valait user de diplomatie. ?l avan*a mme la main pour #latter la tte du chien... mais #aillit laisser un doigt dans l'aventure M apparemment, l'antipathie tait rcipro,ue( Nol sauva la situation.

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G ''est un pkinois, n'est-ce pas! demanda-t-il l'air intress. I @ais oui. Bous vous > connaisseL donc en chiens! I AsseL. Nous avons nous-mme un caniche nain. J Le +eune gar*on o servait son interlocutrice. "i elle ragissait, cela prouverait sans doute ,u'elle en avait vu un rcemment, peut-tre mme dans l'immeu le! .r, elle resta impassi le. Alors Nol changea de tacti,ue. G Bous tes la seule, dans cette maison, 2 possder un chien! ,uestionna-t-il. I )us,u'ici, oui, rpondit la ma-tresse du pkinois. @ais les locataires du ,uatri%me ont eu la mauvaise ide d'en amener un cheL euF. 1ou+ours en train d'a o>er, cette sale te( $t comme +'ha ite +uste au-dessous...

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I ?ls l'ont depuis longtemps! I @ais non M ,uel,ues +ours tout au plus. I $st-ce un gros chien, ou un petit! demanda Nick 2 son tour. I )e ne sais pas, moi( )e ne l'ai +amais vu. @ais entendu... *a oui( J La dame se #it soudain soup*onneuse. G @ais dites donc, pour,uoi toutes ces ,uestions 2 propos d'un chien! J L'a-n du trio dcida de #oncer. G A vrai dire... euh... nous connaissons un gar*on ,ui poss%de un caniche nain. ?l se nomme Cernard @allet, et... et... nous nous demandons s'il ha ite ien cet immeu le. J La locataire du troisi%me rpondit d'un ton pinc M G ?? > ha itait en e##et, avec son demi-#r%re, "imon Douvot. I [ ha itait... rpta Nol. ''est donc ,u'il n'> ha ite plus! I ?ls ont dmnag pas plus tard ,u'hier matin. J Patatras( 0ne #ois de plus, la piste ,ue cro>aient R tenir les 1rois N s'e##ondrait. Les visages s'allong%rent, mais Nol n'en poursuivit pas moins son interrogatoire M G 3ue #aisait-il, ce Douvot! I ?l se disait artiste peintre, rpondit la grosse dame. 0n individu peu recommanda le, si vous vouleL mon avis( J 'e disant, elle reprit son ascension avec le pkinois sur les talons. Apparemment, elle sem lait peu dsireuse de poursuivre un-entretien avec

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des en#ants ,ui avaient de si mauvaises #r,uentations( Nanmoins Nick insista M G Leur nouvelle adresse, vous la connaisseL! I A solument pas( J laissa tom er la locataire du troisi%me, ,ui, au mme moment, disparut au tournant de l'escalier. 'e #ut en silence ,ue les 1rois N redescendirent l'escalier. ''tait trop te. 'ha,ue #ois ,u'ils cro>aient tenir la victoire, elle leur chappait au dernier moment. Pourtant Nol mit encore une suggestion M G Peut-tre ,u'ils ont laiss leur adresse au concierge!J @ais ils eurent eau chercher la loge, ils n'en trouv%rent pas M c'tait un immeu le sans concierge. Par contre, au reL-de-chausse, il > avait une cour intrieure vers la,uelle Nick, distrait, se dirigea en cro>ant gagner la rue. 0n adolescent s'> trouvait, occup 2 rparer sa ic>clette. Les doigts enduits de cam ouis, il essa>ait en vain de remonter un changement de vitesse compli,u. G .n peut t'aider! demanda Nick. I Hein! sursauta le gar*on. 1u t'> connais! I 0n peu. Vais voir( J @oins de diF minutes apr%s, sous l'Kil admirati# de son propritaire, le vlo tait prt 2 rouler. @ais Nick, 2 son tour, avait les mains pleines de cam ouis. Le gar*on lui tendit un chi##on et dit, l'air pntr M G 1oi, alors, ,uel as de la mcani,ue tu #ais( @erci eaucoup... euh... au #ait, ,uel est ton nom!

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I Nicolas... mais Nick pour les copains. $t toi! I @arc. I &is donc, @arc, tu ne conna-trais pas un autre gar*on de l'immeu le, un peu plus vieuF ,ue toi, nomm Cernard @allet! I Ah, oui, @allet! ?l n'ha ite plus ici M il a dmnag. I Pour oP! I )e ne sais pas. I 1u n'en as pas la moindre petite ide! I "i, attends M il m'a dit un +our ,u'il allait ha iter dans une drEle de ico,ue. 0ne maison de garde- arri%re dsa##ecte, +e crois ien. ''est 2 ,uel,ues kilom%tres d'ici, en pleine cam rousse. "on #r%re l'a achete pour pas cher. J ?mpossi le d'en savoir davantage. Les 1rois N, 2 demi satis#aits, prirent cong de @arc. $n sortant, ils pass%rent 2 nouveau pr%s des o-tes auF lettres. ?l > avait encore, sur l'une d'elles, une carte de visite 2 moiti dchire au nom de "imon Douvot. G ''tait Douvot le nom cherch, remar,ua Nol, et non pas @allet. 1out *a parce ,u'il s'agit de demi-#r%res. I 0n demi-#r%re... rpta Nathalie. 3u'est-ce ,ue *a signi#ie, au +uste! I 3ue "imon et Cernard ont eu la mme m%re, mais pas le mme p%re, eFpli,ua son cousin. Boil2 pour,uoi leurs noms de #amille sont di##rents. I $t, a+outa Nick mo,ueur, il ne s'agit pas

8;

d'un #r%re coup en deuF, comme tu te l'tais s/rement imagin. J BeFe, Nathalie riposta du tac au tac M G &ommage ,ue, moi, +e n'aie pas la moiti d'un #r%re( ?l dirait moiti moins de tises. J Nick en eut le sou##le coup. Pas pour longtemps. G $n tous les cas, il > a une chose ,ui saute auF >euF( lan*a-t-il. ''est ,ue, moi, +e n'ai pas la moiti d'une sKur... ,uestion poids( J La #illette ouvrit la ouche, puis la re#erma M su##o,ue d'indignation, elle ne trouvait rien 2 rpondre.

8<

CHAPITRE VIII Une cre-aison N sortirent de l'immeu le et gagn%rent l'endroit oP ils avaient pos leurs vlos. Prts 2 en#ourcher le sien, Nick se tourna vers son cousin. G 3ue #ait-on, maintenant! J A cette ,uestion, Nol rpondit par une autre ,uestion M G Les maisons de gardes- arri%res, *a appartient 2 ,ui! I A la ".N.'.V., +e suppose. I "i ien ,u'il nous #aut aller 2 la gare! demanda Nathalie.
L$" 1D.?"

8:

I $videmment. I 'ette #ois, +e sens ,ue nous tenons le on out( J a##irma Nick. ' $t il sauta sur son vlo, imit par les deuF autres. Arriv place de la Ware, le trio pntra dans le grand hall, oP il n'> avait ,ue deuF personnes assises sur des ancs. G 1u comptes voir le che# de gare en personne! ,uestionna Nick. I .ui, s'il consent 2 nous recevoir J, rpondit Nol. Les 1rois N n'eurent aucun mal 2 accder au ,uai oP se trouvait le ureau du che# de gare car aucun emplo> n'en arrait l'acc%s. ?ls #irent donc irruption sur le large trottoir dsert ,ui ordait la voie #erre, et se mirent en ,ute du che# de gare. ?ls repr%rent ien vite son ureau, mais la porte vitre en tait grande ouverte, et la pi%ce vide. G 'herchons ailleurs J, invita Nol. Par chance, le sous-che# se trouvait, lui, dans son ureau, assis devant une ta le et occup 2 tudier un graphi,ue. G ?? n'a pas l'air commode( J +ugea Nick en collant un Kil contre la vitre. Au coup #rapp par l'a-n du trio, une grosse voiF rpondit M G $ntreL( J Nathalie, intimide, se #it toute petite derri%re les gar*ons. Pourtant, elle #ut vite rassure M l'eFpression ourrue du #onctionnaire disparut 2 la vue des trois en#ants. G Bous dsireL! demanda-t-il pres,ue aima lement.

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I $FcuseL-nous de vous dranger, monsieur, commen*a poliment Nol. Nous... en#in... nos parents... ont entendu dire ,u'on vendait par#ois des maisons de gardes- arri%res dsa##ectes. $st-ce ,ue par hasard...! I A ma connaissance, rien en ce moment, rpondit le sous-che#. I Pourtant, hasarda l'a-n du trio, on nous a parl de ,uel,u'un ,ui en a rcemment achet une. J Le sous-che# #ron*a les sourcils, paraissant r#lchir. G Dcemment, dites-vous! Pardi, ce doit tre celle-ci.J ?l alla vers un classeur, et #ouilla ,uel,ues tag%res pour en eFtraire une a##iche, ,u'il montra auF 1rois N, en disant M G $lle est reste placarde deuF semaines sur les murs de la gare. $t +ustement, on l'a retire parce ,u'un acheteur s'est prsent. J L'a##iche annon*ait la vente auF ench%res d'une maison de garde- arri%re G dont la ".N.'.V. n'avait plus l'utilisation par suite d'une modi#ication 2 la voie #erre J. G .n a construit un pont un peu plus loin pour supprimer le passage 2 niveau, eFpli,ua complaisamment le sous-che#. La circulation se #ait maintenant sur cette nouvelle voie, et les vhicules n'empruntent plus l'ancien passage 2 niveau. J Les 1rois N poursuivirent leur lecture M selon le teFte imprim, la maison possdait ,uatre pi%ces et un grand +ardin, $lle tait situe 2 huit

8=

kilom%tres de Cruni%res, sur l'ancienne route de Lormier 2 Narville. G ''est s/rement de cette maison ,u'il s'agit, dit Nol, continuant 2 +ouer le +eu. $t... il n'> en a pas d'autre 2 vendre! I @alheureusement non J, rpondit l'o ligeant #onctionnaire. Les en#ants le remerci%rent, tout en se #or*ant 2 avoir l'air d*u. Pourtant, c'tait tout le contraire ,u'ils ressentaient( ?ls avaient plutEt envie de chanter victoire. @ais c'est seulement apr%s avoir ,uitt la gare ,u'ils donn%rent li re cours 2 leurs +o>euF commentaires. G Pas de doute, nous savons oP cr%chent nos deuF suspects( eFulta Nick. Lormier, c'est +ustement le village desservi par le us n\ ;. Bive moi( I Bive Nol, plutEt( recti#ia Nathalie soucieuse de +ustice. 1outes les onnes ides viennent de lui. I ''est ,uand mme moi ,ui ai rpar le vlo de @arc, non! protesta son #r%re, outr. I )e te l'accorde, dit l'a-n du trio d'un ton conciliant. &'ailleurs, peu importe. 'ette en,ute est l'Kuvre des 1rois N runis. L'essentiel c'est de pouvoir maintenant trouver les deuF suspects... I ... et par cons,uent Hercule, poursuivit Nathalie. I La visite surprise ,ue nous rservons 2 ces messieurs aura lieu cet apr%s-midi J, dcida Nick. Les deuF autres ac,uiesc%rent M n'tait-ce pas le dernier dlai! .n tait mercredi, apr%s-midi, et

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le rendeL-vous #iF par les ravisseurs tom ait +eudi matin. La perspective de passer 2 l'action leur donnant un renouveau d'ardeur, les 1rois N pdal%rent all%grement +us,u'2 l'impasse des Acacias, non sans s'arrter cheL un droguiste pour #aire l'achat d'un pot de peinture. Le reste de la matine se passa donc 2 ar ouiller les murs de la cuisine. $t ce #ut une eFcellente occupation, ,ui permit auF en#ants de tromper leur impatience. $n#in, le repas termin, l'heure vint de partir en eFpdition. 'ette #ois encore, il avait #allu trouver un prteFte M les 1rois N invo,u%rent une prtendue visite 2 un camarade. ?ls avaient un peu honte de mentir 2 leur vieille amie, si gentille avec euF. @ais comment #aire autrement!

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)amais, mme par a##ection pour son chien, @lle Ciche n'aurait accept ,ue ses +eunes hEtes se lancent dans une dangereuse aventure. Pourtant, ils > taient ien dcids. $t c'est avec une gale imptuosit ,ue les deuF gar*ons et la #illette appu>%rent sur les pdales. Pour sortir de la ville, ils gagn%rent une longue avenue plante d'ar res ,ui se prolongeait en route nationale, celle-l2 mme ,ui passait 2 Lormier. ?ls n'avaient pas #ait deuF cents m%tres sur cette voie ,ue Nathalie s'criait M G AQe( AQe( )e suis 2 plat( I 1oi, ou ton pneu! demanda ironi,uement son #r%re. I ?diot, va( ''est mon pneu arri%re, et +e crois ien ,u'il est crev. J $lle descendit de vlo, et les deuF autres en #irent autant. G @ontre-moi *a J, ordonna Nick. ?l #it tourner la roue arri%re, et s'cria M G 1u parles( ''est un clou ,ue tu as ramass, et un eau( I 3uelle malchance( gmit la #illette. )uste au moment oP +'avais tant esoin de ma ic>clette. 3ue #aire! I Denoncer, rpondit Nick premptoire. 1oi, ien entendu, pas nous. Nol et moi partirons seuls et tu rentreras cheL @lle Ciche. I Ah, non, alors( protesta Nathalie au ord des larmes. Bous m'avieL pourtant promis... I 'e n'est tout de mme pas de notre #aute si tu as crev( J Nol eut piti de sa petite cousine.
=1

G Nous pourrions peut-tre rparer la cham re 2 air! J Nick ala>a cette suggestion. G "ans outils ni rustines! ?mpossi le( I Alors, il n'> a ,u'2 en acheter, s'o stina la #illette. I Pas ,uestion M il nous #audrait retourner en ville pour chercher un marchand de c>cles. A+oute 2 *a le temps de la rparation M tu vois d'ici le retard. "ans compter ,ue ma petite sKur est une vraie lanterne, et pour #aire huit kilom%tres... I .h( J #it Nathalie, de plus en plus consterne. Nol donnait raison 2 Nick. @ais comme il n'aimait pas #aire de peine 2 sa petite cousine, il usa de diplomatie M G 1u sais, Nattie, ,ue tu nous serais eaucoup plus utile en retournant cheL @lle Ciche! I 'omment *a! demanda la #illette en relevant la tte. I Vacile 2 comprendre. "uppose ,ue nous partions tous en eFpdition, et ,ue ,uel,ue chose cloche M personne ne saurait oP et comment nous secourir. 1andis ,ue si tu consens 2 rester, il > aura ,uel,u'un pour assurer nos arri%res. I ''est vrai( J admit Nathalie dont le moral remontait en #l%che. &u moment ,ue son cousin lui dmontrait l'importance de son propre rEle, elle ne demandait ,u'2 le croire. @ais tout de mme, ,uelle dception de ne pas G en tre J(

=4

Alors, on > va! invita Nick ,ui trpignait d'impatience. I Au revoir, Nathalie( Ne t'in,ui%te pas( dit Nol en donnant une tape amicale sur la +oue de sa cousine. I Au revoir( "o>eL prudents( J cria la #illette auF deuF gar*ons ,ui s'loignaient d+2. $lle les suivit un moment des >euF, puis soupira et se mit en route en poussant sa ic>clette. Detour peu glorieuF( @ais une ide la consolait M G Au moins, +e vais retrouver @lle Ciche( J 'e serait une prsence rassurante, mme si la vieille demoiselle ignorait l'escapade de Nol et de Nick. .r, 2 sa grande dception, Nathalie trouva porte close. Heureusement, la cle# se trouvait 2 sa place, derri%re le tas de ois Rcette nouvelle cachette, invisi le depuis la rue, avait remplac celle du pot de #leursS, et la #illette put entrer dans la maison. @ais elle > ressentit une telle impression de solitude, ,u'elle ne put s'empcher de #rissonner.

=5

CHAPITRE I' La maison e .ar e/0arri1re gar*ons #ilaient comme des #l%ches sur la route de Lormier. Peu de circulation, en ce d ut d'apr%smidi^ une route pres,ue plate. Nol en eut du regret. G &ommage ,ue Nathalie n'ait pu venir( &es courses #aciles comme celle-ci, elle en est tr%s capa le. J Nick haussa les paules. G .h toi et tes scrupules( &is-toi, au contraire, ,u'il vaut mieuF ,u'elle n'> soit pas. 'e n'est pas une simple promenade d'agrment ,ue nous #aisons.
L$" &$0A

=;

I ''est vrai, admit l'a-n. $n un sens, +e suis soulag de savoir l'un des 1rois N G hors circuitJ. Les deuF cousins continu%rent de pdaler avec ardeur. Nick paraissait tr%s dcontract, mais Nol, lui, pensait 2 la maison de garde- arri%re, certainement isole en pleine campagne. $n s'> rendant, ne se +etaient-ils pas tout droit dans la gueule du loup! @ais le +eune gar*on pr#ra garder ses penses pour lui. &'ailleurs, pour le moment tout allait ien, et les kilom%tres succdaient rapidement auF kilom%tres. CientEt Nick remar,ua M G )'aper*ois un clocher M c'est d+2 celui de Lormier( J 0n peu plus loin, en e##et, un panneau leur signala le village. L'agglomration principale se trouvait 2 une certaine distance de la route. @ais de nom reuses villas, des restaurants et ,uel,ues magasins avaient pouss depuis, le long de celle-ci. Nol repra une pOtisserie oP on vendait des glaces. G .n s'en paie une! J proposa-t-il. Nick en mourait d'envie, mais il dtourna stoQ,uement la tte. G L'eau de la #ontaine #era tout aussi ien l'a##aire, rpondit-il. I 1iens( 1u n'aimes plus les glaces! s'tonna son cousin. Ah oui, +'ai compris M le cheZing-gum t'a ruin. Allons-> ,uand mme M c'est moi ,ui paie. I @a #oi, si tu insistes, +'aurais tort de re#user(

=<

&'ailleurs, nous #erons d'une pierre deuF coups, en interrogeant le vendeur. J 1out en dgustant un sor et 2 la #raise, les deuF cousins pos%rent des ,uestions au pOtissier, ,ui ne demandait pas mieuF ,ue de rpondre. G La vieille route de Narville! ''est simple M vous #aites encore un kilom%tre et vous trouveL un croisement M c'est l2. @ais vous saveL, personne n'> circule plus. .ui, il > a une maison de garde- arri%re... sans garde- arri%re. "i ,uel,u'un d'autre l'ha ite! Possi le. Pas depuis longtemps, en tout cas. J Allons( Le ut tait proche. Nol et Nick, ra#ra-chis, repartirent d'un el lan et ne tard%rent pas 2 trouver le croisement annonc, ,ui n'tait mme plus signal. @ais, a>ant tourn 2 angle droit, ils ne dout%rent pas d'tre dans la onne direction en dcouvrant une orne renverse ,ui portait encore en lettres dteintes M G NADB?LL$, 5 km ;99. J 3uant 2 la route elle-mme, son tat d'a andon prouvait ien ,u'elle avait cess de servir depuis ,uel,ue temps M le goudron tait crevass par endroits, des mauvaises her es envahissaient les talus. Crus,uement, les deuF gar*ons prouv%rent un sentiment d'isolement. )us,u'ici ils avaient travers des lieuF ha its, des autos les avaient dou ls ou croiss. @aintenant ils se trouvaient sur une route dserte, perdue dans la campagne. Aucune #erme n'tait visi le 2 l'horiLon. $n cas de danger, personne ne serait l2 pour les secourir.

=:

'e #ut pres,ue 2 voiF asse ,ue Nol recommanda M G Dalentissons M le repaire des voleurs ne doit plus tre tr%s loin, et il s'agit d'> arriver par surprise, J Nick, ,ui avait un peu perdu de sa elle assurance, ac,uies*a. @ais la lenteur n'tait pas de son go/t, et il #init par prendre les devants. Nol, non sans in,uitude, le vit dispara-tre dans un tournant. &euF secondes plus tard il reparaissait, l'air tr%s eFcit. G 3uel,u'un... est sorti d'une maison... l2- as( haleta-til. Cernard @allet... +e crois... ien. I ?l ne t'a pas vu, au moins! I )e ne pense pas. @ais il vient dans notre direction. Bite, cachons-nous( J Les deuF cousins +et%rent un regard a##ol auF alentours. 0n #oss ordait la route sur la droite. Au-del2 il > avait une ligne de peupliers. Nol et Nick dissimul%rent leurs vlos dans le #oss, puis, gagnant d'un ond l'autre ord, se cach%rent derri%re les ar res. ?l tait temps( 0n +eune homme passait sur la route en si##lotant M c'tait el et ien l'eF-apprenti de @. Coudon. Les mains dans les poches, il regardait droit devant lui M les deuF gar*ons en conclurent ,ue le promeneur ne se doutait pas de leur prsence. @ais ils n'taient pas au out de leurs motions M la range d'ar res dpasse, Cernard o li,ua rus,uement, et en+am a le #oss en prenant un petit pont. ?l a outit ainsi dans une prairie, celle-l2 mme oP se trouvaient Nick et Nol.

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'euF-ci, comme un seul homme, opr%rent un mouvement tournant de #a*on 2 rester cachs derri%re les peupliers. $n mme temps, ils o servaient Cernard. .P se rendait-il! A leur grand tonnement, il re+oignit un autre personnage ,ui se tenait en plein milieu du pr, assis sur un pliant, devant un chevalet. "ur ce chevalet, une toile tait pose. $t comme l'homme I un ar u auF cheveuF longs I tenait un pinceau dans une main et une palette dans l'autre, les deuF guetteurs n'eurent aucun doute sur son identit. G "imon Douvot, le demi-#r%re de Cernard( J sou##la Nick. &+2, entre le peintre et l'arrivant, un concilia ule avait lieu 2 voiF asse. Les deuF gar*ons, trop loigns, ne purent saisir un seul mot de la conversation. G )'aimerais tre une mouche pour couter ce ,u'ils se disent( murmura Nick. Peut-tre parlent-ils de nous! -I )'esp%re ,ue non( rpondit Nol. 'ela voudrait dire ,u'ils ont vent notre prsence... I ...et cherchent un mo>en de nous liminer J, acheva son cousin en #rissonnant malgr la chaleur. Pourtant, 2 premi%re vue, "imon et Cernard changeaient des propos tout 2 #ait anodins. Pas une #ois ils ne tourn%rent leurs regards en direction des deuF cousins. 'e ,ui eut pour e##et de rassurer pleinement Nick. Nol, lui, restait soucieuF. G Partons( proposa-t-il ientEt. 'e voisinage est dangereuF.

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I $t puis, remar,ua le plus +eune, si l'ennemi est ici, il n'est pas ailleurs... comme dirait La Palice. &onc, la voie est li re M pro#itons-en. J ?? s'agissait de regagner la route et d'> hisser les vlos... le tout sans tre vu. L'opration #ut mene avec la plus eFtrme prcaution, pour ne pas attirer l'attention de l'adversaire. N'empche ,ue les gar*ons ne commenc%rent 2 respirer li rement ,u'apr%s le tournant. $nsuite ils #onc%rent. .r, ,uel,ues centaines de m%tres plus loin, la route tait arre sur toute sa longueur par une dou le arri%re rouge et lanc. Au milieu passaient les rails.

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G .n la laisse aisse pour arrter la circulation sur ce tron*on, eFpli,ua Nol. Les autos sont #orces d'emprunter l'autre route. I "i ien ,ue personne ne passe plus ici, commenta Nick. ''est l'endroit rv pour des gens ,ui ont ,uel,ue chose 2 cacher. J La maison de garde- arri%re se dressait +uste avant la voie #erre, sur la gauche. &e loin, elle #aisait illusion avec son adigeon +aune et ses volets verts. @ais de pr%s elle apparaissait moins pimpante. Le +ardin ,ui l'entourait tait ord, du cEt de la route et de la voie, par une arri%re en ciment. Ailleurs, par une simple haie d'ar ustes. 0n silence pesant rgnait M l'atmosph%re parut in,uitante auF arrivants. Pourtant, il leur #allait entrer dans le domaine interdit. G Premi%re chose M nous d arrasser des vlos, dit Nick. I Wlissons-les derri%re la haie J, proposa Nol. Devenus sur la route, les deuF gar*ons pntr%rent dans le +ardin par un petit portail de ois et suivirent sur leur droite une alle de gravier ,ui longeait la maison et a outissait 2 une ca ine en ciment 2 l'angle du +ardin. Nol +eta un coup d'Kil 2 l'intrieur 2 travers une vitre et eFpli,ua rapidement M G ''est ici ,ue se trouve le mcanisme ,ui permettait de manKuvrer la arri%re, au passage des trains. J L'angle contourn, les deuF cousins atteignirent l'avant de la maison, ,ui #aisait #ace 2 la voie. .n accdait 2 l'intrieur de l'ha itation par une vranda vitre. Vort heureusement, les portes n'taient pas #ermes ^ preuve ,ue ses occupants,
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con#iants dans leur isolement, ne prenaient aucune prcaution. G 'ela signi#ie galement ,u'ils ne sont pas partis longtemps, remar,ua Nol en hsitant sur le seuil. I $ntrons tout de mme, invita Nick, et vo>ons si Hercule ne serait pas oucl 2 l'intrieur. J Les gar*ons suivirent un troit couloir dall ,ui desservait deuF petites pi%ces M la cuisine et la salle 2 manger. &ans cette derni%re, pres,ue dpourvue de meu les, une valise ouverte et des cartons taient poss 2 mme le plancher. Les arrivants visit%rent encore un rduit, une salle d'eau et des placards, apr%s ,uoi Nick conclut M G Pas trace d'ha itant, ni 2 deuF ni 2 ,uatre pattes. J 'e silence, ce vide, au lieu de rassurer les deuF en#ants, leur causait une sensation de malaise. $t puis, l'a sence d'Hercule commen*ait 2 les in,uiter. G ?l doit tre dehors, conclut Nol. "ortons. I Pas avant d'avoir visit l'tage, tout de mme( J 0n escalier de ois s'amor*ait au #ond du couloir. $n le montant l'un derri%re l'autre, les gar*ons #irent l'un apr%s l'autre cra,uer une marche situe 2 mi-hauteur. 'e ruit les #it sursauter, mais il n'veilla pas d'cho. "ur le palier suprieur, il > avait deuF portes. Nick ouvrit l'une, puis l'autre. La pi%ce de droite tait une cham re, sommairement meu le d'un lit de camp et d'une chaise. 'elle de gauche, galement cham re 2 coucher, comportait en plus une ta le oP tra-naient du matriel de peinture et ,uel,ues ta leauF. Les deuF cousins se prcipit%rent pour les eFaminer M c'taient des a,uarelles, signes ". Douvot.
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G Pas mal( +ugea Nick. .h, regarde( J ?l venait de dplier un pa,uet plat envelopp grossi%rement dans du papier +ournal_0ne toile apparut M une peinture 2 l'huile, celle-l2. @ais le plus eFtraordinaire, c'est ,u'elle tait en tous points identi,ue au ta leau ,ue @lle Ciche avait suspendu dans sa cham re. &'ailleurs, la signature, G A. Ciche J, en tmoignait. "eule di##rence M elle n'tait pas encadre. G 'o... comment... peut-elle se trouver... ici! J bgaya le +eune gar*on. Pour toute rponse, Nol retourna la toile. . surprise( ?l > avait une autre peinture au dos, et elle tait signe G Bincent J.

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CHAPITRE ' All2( ma emoiselle Bic*e3 G '$ N'$"1 donc pas le mme( s' ahit Nick. ^ @'eFpli,ueras-tu, en#in! I 1out 2 l'heure( chuchota son cousin. $coute( J 0n ruit lger venait d'clater dans le silence M on aurait dit une srie d'a oiements tou##s. G Hercule( s'cria Nick. ?l est en#erm ,uel,ue part. I Pas dans la maison, en tout cas. I Le ruit vient de ce cEt, a##irma le plus +eune en dsignant la #entre, ,ui ouvrait sur l'arri%re. @ais pas du dehors. J

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A ce moment, les a oiements #irent place 2 un grondement de col%re. $n mme temps les deuF cousins crurent saisir d'autres rumeurs indistinctes M grincement de porte, crissement de gravier... puis plus rien M Hercule s'tait tu, et, dans le +ardin, le silence tait revenu. Nick et Nol, #igs par la peur, se secou%rent en#in et coururent 2 la #entre. &e l2 ils apercevaient le portail et l'arri%re du +ardin. Personne. Ni homme, ni chien. G )'avais cru... mais +'ai peut-tre rv! supposa Nick. I &ans ce cas, nous aurions rv en chKur( r#uta Nol. 0ne chose est s/re M un chien a a o>, et c'tait Hercule. I $vident( ?l n'> a ,ue lui pour avoir une voiF aussi aigu. I )e me demande oP il peut se trouver. I Attends un peu( dit Nick, dont le neL tait coll contre la vitre. .h, oh( 1u vois, +uste au-dessous de la #entre, ce petit toit inclin! 'e doit tre celui d'un appentis coll 2 la maison. Le ruit venait de l2, +'en +urerais. I 1u as s/rement raison, approuva son cousin. I 'e ,ui m'tonne, poursuivit le plus +eune, c'est ,ue nous ne l'a>ons pas entendu en arrivant. J Nol r#lchit, et trouva la rponse M G Hercule a oie rarement ,uand il s'agit de gens connus... nous, par eFemple. Par contre, avec des trangers... J Nick sauta en l'air.

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G 3uoi( 1u voudrais dire ,ue...! I ...,u'il #aut #iler dare-dare, si possi le apr%s avoir mis la main sur le chien. J Les deuF cousins ,uitt%rent la pi%ce sur la pointe des pieds. &ans l'escalier, Nol se souvint de la marche ,ui cra,uait, et la descente se #it sans ruit. &e mme la traverse du couloir. ?ls ne rencontr%rent personne, et leur #ra>eur s'attnua. @ais 2 peine avaient-ils pos le pied dehors, ,ue Nick poussa une eFclamation de rage M G 3uels idiots nous #aisons( La peinture... I 3uelle peinture! I Le Ban Wogh, vo>ons( Nous aurions d/ le reprendre. I ''est vrai, reconnut Nol constern. 1rop tard, maintenant. I $sprons ,ue nous aurons plus de chance pour Hercule( J grommela Nick mal rsign. L'un derri%re l'autre, les deuF gar*ons reprirent le tour de la maison dans le mme sens ,u'auparavant. ?ls dpass%rent un coin, puis un autre, non sans +eter des regards circonspects dans le +ardin. A cet endroit, la vgtation eFu rante sem lait tr%s propice 2 une em uscade. Pourtant, ils parvinrent sans encom re derri%re la maison et l'appentis leur apparut, #aisant saillie sur la #a*ade M une petite construction peinte en +aune elle aussi, avec une lucarne minuscule et une porte de ois pais. Verme 2 cle#. $t la cle# tait sur la serrure. G ''est d'ici ,ue venaient les a oiements, rpta Nick.

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I "ans doute, mais ce ,ui est iLarre, c'est ,u'on n'entende plus rien. I Hercule se sera calm, voil2 tout. .n ouvre! J Nol tait rticent. @ais d+2 Nick avait la main sur la cle#. La porte s'ouvrit sans di##icult vers l'eFtrieur, dmas,uant une ouverture som re. G )e ne vois rien J, dit Nol en s'approchant. ?l tait de moins en moins rassur. 'e rduit o scur, ce chien #antEme... in,uitant, dcidment( Aussi, ,uand son cousin #ranchit le seuil de la resserre, il tenta de le retenir M G N'entre pas( J "ans l'couter, Nick #ar#ouillait d+2 dans l'o scurit. G Hercule n'est pas ici( s'eFclama-t-il. Pourtant, il > a t M il > a une cuelle par terre, avec un reste de soupe. J Nol voulut rpondre pour eFhorter son cousin 2 sortir, mais ne le put pas. A cet instant mme, il se sentit pouss dans le dos par une main rutale. "on pied heurta le re ord in#rieur de l'ouverture. Alors son agresseur inconnu le souleva pour le #aire pntrer de #orce dans le rduit. 1andis ,u'il tr uchait contre Nick, on repoussa la porte et la cle# tourna dans la serrure. Les deuF G dtectivesJ taient pris au pi%ge( ` `` Nathalie, reste seule auF G 'harmilles J, dcida de se distraire pour passer le temps. $lle

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aurait tellement voulu tre plus vieille de ,uel,ues heures( L'in,uitude la rongeait, au su+et des gar*ons. Alors elle chercha, au +ardin, un endroit om rag pour > installer un #auteuil pliant. Puis elle ouvrit un illustr et tenta de lire. Hlas( Le teFte imprim ne russit pas 2 la distraire. )us,u'auF on ons, dont elle avait empli sa poche, ,ui ne lui procuraient aucun plaisir( @algr tout, le temps s'coula. ?l pouvait tre ,uatre heures lors,ue, 2 l'intrieur de la maison, le tlphone sonna. 3ui pouvait appeler, 2 cette heure! Angoisse, la #illette se leva rus,uement. $n un clin d'Kil elle #ut dans le ureau et saisit le com in. $lle entendit d'a ord le G Cip- ip- ip J

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prouvant ,ue son correspondant parlait d'une ca ine pu li,ue. $nsuite une voiF masculine inconnue pronon*a M G AllE! mademoiselle Ciche 2 l'appareil! J La #illette r#lchit 2 toute vitesse. ?l #allait a solument ,u'elle re*oive le message, sans dvoiler son identit 2 @onsieur A I car c'tait lui, 2 n'en pas douter. $lle russit 2 mettre un son ,ui pouvait passer pour un ac,uiescementM G Hmm... J "on correspondant dut s'> tromper, car il poursuivit M G AppreneL, mademoiselle, ,ue +e tiens en mon pouvoir, non seulement votre chien, mais aussi vos deuF +eunes amis ,ui ont eu l'imprudence de venir +us,ue cheL moi. J ?l > eut un silence durant le,uel Nathalie se retint 2 grand-peine de sangloter. @ais sa respiration haletante dut #aire comprendre 2 l'homme ,ue son message avait port, car il reprit M G 'ette nouvelle vous ouleverse, n'est-ce pas! "acheL pourtant ,ue, de nous deuF, le plus ennu>, c'est moi. "i +e relOche ces deuF gar*ons, il me #audra #uir, car +e ne pourrai pas compter sur leur silence. $t si +e #uis, ce doit tre le plus vite possi le. AveL-vous rcupr les ta leauF! I .u...i, ac,uies*a Nathalie. ''est on, reprit la voiF. &ans ce cas, ce n'est plus demain ,u'aura lieu notre rendeL-vous, mais ce soir mme, 2 l'endroit prvu. @inuit, dernier dlai. J $ncore un silence, puis une derni%re recommandation, #aite d'un ton mena*ant M G N'ou lieL

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pas, mademoiselle, ,u'il > va du sort de vos protgs. Aussi, +e suis persuad ,ue vous viendreL... "$0L$( J A>ant repos le com in d'un geste machinal, Nathalie resta un moment immo ile et acca le. "es >euF #irent le tour de la pi%ce, puis se pos%rent sur le +ardin dsert, et elle se sentit tr%s seule. "on #r%re et son cousin s'taient #ait prendre, et, #ace 2 cette situation, il n'> avait plus ,u'elle. Pas ,uestion d'alerter les parents, ien s/r. 3uant 2 @lle Ciche, elle n'aurait mme pas su oP la +oindre. $n tout cas, aucun doute dans son esprit M il lui #allait agir, et sans tarder. @ais comment! G Aller l2- as, dcida-t-elle. "ur place, +'aviserai. J Leve d'un ond, elle se prcipita vers la remise oP tait gare sa ic>clette... mais s'arrta net avant mme d'> parvenir M elle venait de se rappeler la crevaison. 'atastrophe( 'omment, dans ces conditions, voler au secours des deuF gar*ons! "oudain elle se #rappa le #ront, saisie d'une ide M G Le us...( Le us n\ ;, ,ui va +us,u'2 Lormier( J $lle se munit hOtivement d'un peu de monnaie, d'un chandail, sortit de la villa sans mme #ermer 2 cle# et courut re+oindre l'avenue plante d'ar res oP elle s'tait spare de Nol et de Nick. L2, elle ne tarda pas 2 trouver un arrt de us M c'tait ien le ;, et elle n'eut ,u'2 l'attendre. Pas longtemps M par chance, il en vint un ,uel,ues minutes plus tard. La course lui parut intermina le. Pourtant le contrEleur #init par annoncer M G 1erminus( 1out le monde

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descend. J .n tait 2 Lormier. &ans la longue rue orde de outi,ues, elle avisa le marchand de glaces et s'approcha. G "'il vous pla-t, monsieur, oP se trouve la vieille route de Narville! demanda-t-elle. )e cherche une ancienne maison de garde- arri%re. J Le pOtissier parut tonn. G 1iens( remar,ua-t-il, c'est la deuFi%me #ois cet apr%s-midi ,u'on me demande ce renseignement. Les deuF gar*ons, euF, m'ont achet une glace. J Nathalie se crut o lige d'en #aire autant, sans en avoir la moindre envie M cheL elle, l'angoisse avait chass la gourmandise. Pourtant, de savoir ,ue son #r%re et son cousin taient passs par l2

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lui causait un certain soulagement. 'ar le commer*ant avait parl de deuF gar*ons M il ne pouvait s'agir ,ue de Nol et de Nick. 3uel,ues minutes plus tard, d/ment renseigne, elle suivait 2 grands pas le tra+et indi,u. 'e #ut #acile M sur le tron*on de route a andonne, la #illette ne #it aucune mauvaise rencontre. $t ientEt elle arrivait en vue de la arri%re aisse et reprait la maisonnette tapie au ord de la route. "on cKur attit 2 grand coups M Nol, Nick et Hercule taient certainement prisonniers de cette ara,ue, et leur sort dpendait uni,uement d'elle, Nathalie.

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CHAPITRE 'I Les rails dpasse, la #illette put o server l'intrieur de la proprit par-dessus la arri%re de ciment M son air a andonn la #rappa. @ais il ne #allait pas s'> #ier( ''est avec des gestes prcautionneuF ,u'elle ouvrit le petit portail et pntra dans le +ardin. 1out naturellement, elle suivit l'alle de gravier ,ui a outissait, 2 la ca ine vitre. Parvenue 2 l'angle de la #a*ade, elle avan*a la tte... et la retira ien vite( A l'intrieur d'une vranda, deuF hommes assis sur un anc taient en train de discuter. Nathalie dressa l'oreille et russit 2 capter ,uel,ues mots M
LA HA?$

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G "ale a##aire( J disait une voiF dsagra le, ,u'elle reconnut pour l'avoir entendue au tlphone. G ...ces maudits gamins... o ligs de #uir... le ca ot... J Cien ,u'entrecoupe, cette conversation avait un sens pour elle M les deuF complices commentaient la situation, ,ui n'avait rien de r+ouissant 2 leurs >euF. Pour Nol et Nick, encore ien moins( N'taient-ils pas comme Hercule, gards en otages! 0ne phrase prononce par "imon revint 2 la mmoire de Nathalie M G 'e soir... derni%re limite... derni%re limite... J G ?? #aut ,ue +e les dlivre( J pensa-t-elle. $lle se hOta de longer la #a*ade, cour ant le dos pour #ranchir l'o stacle de la vranda. 'omme elle arrivait au coin, une eFplosion de +appements +o>euF rompit le silence. Hercule( 'e ne pouvait tre ,ue lui. @ais oui( $lle l'apercevait 2 ,uel,ues pas d'elle, attach par une corde 2 la palissade. ?l l'avait reconnue, et ses mani#estations d'amiti ris,uaient #ort de la #aire dcouvrir. La #illette courut +us,u'au caniche et le caressa en murmurant M G Hercule, tais-toi, +e t'en prie( J 'omme s'il comprenait, le petit animal cessa aussitEt de +apper. 'e ,ui n'empcha pas Nathalie de se +eter derri%re une range de #ram oisiers. Cien lui en prit( Douvot sortit rus,uement de la vranda et se dirigea vers le chien. Apr%s un coup d'Kil circulaire ,ui sem la le rassurer, il s'adressa au caniche d'un ton #urieuF M G 3u'est-ce ,ui te prend, sale te! J $t comme cette ,uestion tait accompagne

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d'un coup de pied, Hercule se remit 2 +apper, de douleur cette #ois. G La rute( J pensa la #illette rvolte. Vort heureusement pour elle, le peintre ar u rintgrait d+2 la vranda. $lle reprit son eFploration, longeant cette #ois la troisi%me #ace de la maison. $n#in elle atteignit l'arri%re, oP s'ouvrait une uni,ue #entre ,ui dominait le toit d'un appentis. .ccupe 2 scruter la #entre, avec l'ide ,ue les capti#s se trouvaient peut-tre derri%re, Nathalie sursauta soudain en entendant un G Pssit( J murmur 2 peu de distance. &'oP provenait cet appel! Pas de la cham re du haut, elle en tait s/re. &e l'appentis, alors! 0n nouveau G Pssit( J retentit^ la voiF tait celle de Nol, et sortait de la petite Otisse accole 2 la maison. G $n#in, +e t'ai trouv( murmura-t-elle. @ais... oP est Nick! I Avec moi( J chuchota le prisonnier. a 'omme pour donner une preuve de sa prsence, le plus +eune passa ,uatre doigts 2 travers la #ente en les #aisant remuer. G Approche( J ordonna Nol. Nathalie o it. Pla,ue contre la porte, elle ralisa ,u'une simple paisseur de ois la sparait des deuF autres. .ui, niais ce ois tait pais, et il n'> avait pas de cle# sur la serrure. . G 'omment se #ait-il ,ue tu sois l2! demanda anFieusement Nol. I 0n coup de tlphone... destin 2

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@lle Ciche. )e vous raconterai... apr%s... ,u'est-ce ,ue +e peuF #aire pour vous dlivrer! I Dien( grogna Nick 2 travers le panneau. Vile d'ici dare-dare, si possi le avec le chien. I )e ne veuF pas vous laisser( s'entta la #illette, pleurant pres,ue. I $coute( intervint son cousin. "i tu pouvais dnicher une arre de #er... ,uel,ue chose de rigide... I )e vais essa>er. J A vrai dire, cette tOche lui paraissait di##icile. ?mpossi le d'entrer dans la maison. Le +ardin! $lle n'> vo>ait ,ue des plates- andes en #riche. $t puis, un souvenir surgit dans sa mmoire. 0n moment plus tEt, accroupie derri%re les #ram oisiers, elle avait aper*u une esp%ce de petit hangar 2 demi croul. ''tait 2 l'angle de la arri%re et de la haie M elle se hOta dans cette direction. $lle ne s'tait pas trompe M la minuscule ca ane lui apparut. $lle servait de garage 2 une grosse moto reposant sur sa ,uille. @ais le plus intressant, c'tait le tas de #erraille ,ui se trouvait dans un angle du mina le a ri. Nathalie entreprit une #ouille rapide. ?l > avait de tout l2-dedans M #il de #er mang par la rouille, planches vermoulues, clous tordus... +us,u'2 une vieille carcasse de lanterne. Parmi ces d ris, la #illette eut tEt #ait de dnicher une arre 2 mine. Douille, elle aussi, mais solide. Boil2 ,ui allait peut-tre satis#aire son cousin! Au #ait, 2 ,uoi allait-elle servir! Presse par le temps, Nathalie n'avait pas pos de ,uestion.

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&'ailleurs, aucune importance M elle #aisait con#iance 2 l'esprit d'initiative de Nol. La arre tait lourde 2 porter. @ais la #illette #ut rcompense de ses e##orts par l'appro ation de l'a-n des 1rois N. G Cravo, c'est par#ait. @aintenant, passe-la-moi. J AQe( ''tait encore plus pni le 2 soulever. $n#in, deuF paires de mains saisirent la arre 2 mine, ,ui disparut ientEt dans l'appentis. G $t maintenant! demanda la #illette. I .n te l'a dit M tu #iles en emportant le chien. I $t vous deuF, alors! J La voiF de Nol se #it plus pressante M G Ba, +e te dis, et ne t'in,ui%te pas M nous saurons nous d rouiller, maintenant. Conne chance( I &campe, et en vitesse( J appu>a Nick dont la voiF tait assourdie par la cloison de ois. ?ls avaient raison, tous les deuF M en restant, Nathalie ne #erait ,ue les gner. 1out de mme, elle posa une derni%re ,uestion M G $st-ce ,ue +e dois avertir la police pour ,u'on vienne vous dlivrer! I N'en #ais rien( protesta Nol. Laisse-nous oprer seuls. .u plutEt... convenons d'une chose M si d'ici 2 deuF heures nous ne sommes pas rentrs, adresse-toi au commissaire 'arrier, ,ui est l'ami de mon oncle. J 'ette #ois, la #illette n'insista pas M elle tait ien dcide 2 #uir. @ais auparavant, il lui #allait s'emparer du chien. Apr%s un au revoir mu +et auF deuF capti#s, elle contourna de nouveau la

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maison et +eta un coup d'Kil sur la vranda M rien( Alors elle entreprit de dtacher le caniche ,ui n'avait pas chang de place. 'e #aisant elle lui parlait as M G "ois sage, mon petit Hercule. )e vais t'emmener avec moi, loin de ces deuF mchants onshommes. $t tu retrouveras ta ma-tresse, ,ui sera contente de te revoir. J Le chien coutait ce discours en dressant les oreilles. 'omprenait-il! "ans doute pas. @ais il restait muet, ce ,ui tait l'essentiel. La corde en#in dtache, la #illette enveloppa Hercule dans son chandail de #a*on ,ue seule mergeOt la tte #rise. Ainsi emmaillot, il tait attendrissant. @ais ce n'tait pas l'heure de s'attendrir( &ans la maison, une porte venait de cla,uer. Bite, il #allait #uir( La #illette atteignit le portail

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sans encom re et le #ranchit avec un soupir de soulagement. @ais oP se rendre, maintenant! Le plus sage tait videmment de courir 2 Lormier et d'> attendre le us. Au moment oP elle prenait son lan, Nathalie entendit un rouhaha de voiF suivi d'un ruit de galopade. $lle comprit aussitEt ,ue la disparition d'Hercule avait t remar,ue M les andits allaient se lancer 2 sa poursuite... ils seraient ientEt l2( Bite, une cachette( $lle traversa la route, se #au#ila entre les taillis ,ui la ordaient et s'accroupit dans l'her e. "auve(... en#in, provisoirement. 'ar, entre les ranches, elle pouvait apercevoir "imon ,ui sortait 2 son tour et scrutait la route. Cernard le re+oignit. G Les gar*ons sont tou+ours en#erms, dclara-t-il d'un air som re. ?ls n'ont pas pu s'emparer du ca ot. I 3ui, alors! I )e ne sais pas, moi. La gamine, peut-tre! )e t'ai dit ,u'ils taient trois. I &ans ce cas, elle ne doit pas tre loin. )e #ile 2 sa recherche. I A pied! I Non. )e vais prendre la moto. J &euF minutes plus tard il reparaissait, poussant l'engin. Avant de l'en#ourcher il se tourna vers son demi#r%re M G 1oi, Cernard, reste ici. $t tOche d'avoir l'Kil sur les deuF gamins. I &'accord( dit le +eune homme. Conne chasse( J

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La #illette #rmit M "imon tait le chasseur, et elle, Nathalie, +ouait le rEle du gi ier. &+2 la moto #on*ait vers Lormier. $lle comprit ,ue, de ce cEt-l2, l'issue tait coupe. Alors elle se tourna du cEt oppos M celui oP passait la voie #erre. $n e##et, le pr oP elle avait trouv re#uge ordait les rails. L$" DA?L"... la voil2, la solution( $n les suivant I 2 condition de choisir le on sens I elle a outirait #orcment 2 Cruni%res. 0ne longue, longue marche en perspective, certes( @ais un mo>en s/r pour ne pas se perdre. "ans plus hsiter, Nathalie gagna le allast et avan*a entre les rails. Pendant un moment elle s'astreignit 2 marcher cour e. Puis, ,uand elle #ut su##isamment loigne, elle se redressa et se mit 2 courir. $vitant les caillouF, elle sautait lg%rement de traverse en traverse. Hercule, tou+ours envelopp dans le tricot, tait une charge ien peu gnante( ?l restait tout 2 #ait tran,uille, et elle sentait le petit cKur du chien attre contre le sien. Les minutes s'coulaient M la lassitude commen*ait 2 se #aire sentir. Nathalie avait cess de courir pour marcher 2 grands pas. 0ne sorte d'engourdissement la gagnait, 2 progresser ainsi entre ces rails rectilignes. Hlas( 0n rus,ue rveil l'attendait. $lle venait d'arriver 2 un endroit oP la voie #erre longeait la route, ,uand un ruit de moteur lui parvint. &'a ord lointain, il augmenta peu 2 peu. L'engin se rapprochait donc. ''tait... un vhicule 2 deuF roues... 0N$ @.1.( CientEt elle

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distingua le conducteur et reconnut l'homme entrevu dans la vranda. 3uoi! $lle ne l'avait donc pas G sem J! ?l #allait croire ,ue non( L'a>ant sans doute cherche en vain sur la route de Lormier, il avait continu vers Cruni%res. $n tout cas, "imon ne pouvait pas ne pas la voir M perche sur le monticule oP passaient les rails, elle servait de point de mire. $n e##et, le conducteur de la moto paraissait la #iFer. 'omme il devait triompher, 2 l'ide d'une victoire si #acile( $lle se remit 2 courir, dcide 2 lutter... mme si cela ne la sauvait pas. $t soudain... un grondement la #it tressaillir, sem la le 2 un roulement de tonnerre lointain. Le ruit, ,ui se produisait derri%re elle, allait s'ampli#iant. $lle comprit vite M le train( 0n train se dirigeant vers Cruni%res, et ,ui serait l2 dans ,uel,ues instants. La #ugitive tourna la tte M la locomotive n'tait plus ,u'2 une centaine de m%tres d'elle. "pectacle hallucinant( .n aurait dit la #ace d'une norme te, prte 2 dvorer Nathalie. 'elle-ci resta #ige une #raction de seconde, incapa le de #uir. La machine se mit 2 si##ler, 2 titre d'avertissement sans doute. Alors, cheL Nathalie, l'instinct de conservation se dclencha. $lle se +eta hors des rails, dvalant le talus 2 si vive allure ,u'elle perdit l',uili re et atterrit sur le dos, en plein milieu d'un amas de ronces. $lle tait tout corche, mais sauve( &ou lement sauve, d'ailleurs. 'ar, sans mme

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r#lchir, elle avait ,uitt les rails du cEt oppos 2 la route. Le train, ,ui continuait 2 d#iler, la sparait pour un moment de son dangereuF adversaire.

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CHAPITRE 'II Le )assa.e sou"errain


A BDA? &?D$, pour la #ugitive, le salut n'tait ,ue provisoire. Cien ,u'il s'ag-t d'un train de marchandises auF nom reuF Zagons, le moment viendrait vite oP il aurait disparu. ?l #allait sans tarder pro#iter de cet cran providentiel pour chapper 2 l'ennemi. Apr%s un regard 2 Hercule, ,ui ne sem lait pas avoir sou##ert de la chute, Nathalie, redresse d'un ond, se mit 2 courir en s'loignant de la voie. $lle traversa un terrain dcouvert, pour gagner en#in l'a ri d'un petit ois. UigLaguant

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entre les ar res, elle #init par croiser un sentier M elle le prit dans le sens ,u'elle +ugea tre le on, c'est-2-dire vers Cruni%res. La #illette marcha pendant un temps ,ui lui parut terri lement long. La #atigue l'envahissait, ses +am es se #aisaient raides, mais elle avan*ait tou+ours M la pense de l'homme 2 la moto l'empchait de #ai lir. $t pourtant, comme elle aurait t tente de s'asseoir sur un talus, et de rester l2 sans ouger( 3uant 2 Hercule, il demeurait par#aitement immo ile, sa tte minuscule mergeant du chandail. @me lg%re, cette charge donnait des crampes au ras de Nathalie M elle dut changer 2 plusieurs reprises la position du caniche. Apr%s le ois, le sentier devint un chemin de terre ord de ,uel,ues #ermes M un voisinage rassurant pour la #ugitive. $lle craignait cependant de s'tre gare, mais eut ientEt la preuve du contraire. Les ha itations se #irent plus nom reuses, plus serres M elle avait atteint une anlieue de Cruni%res. 0ne petite rue tran,uille, prise au hasard, l'amena le long de la voie #erre. Cien ,ue ce voisinage lui rappelOt dsagra lement l'homme 2 la moto, elle dcida de suivre le trottoir ordant le rem lai M les rails la guideraient, et elle n'aurait pas esoin de demander sa route. 0ne ou deuF #ois, elle #ut dpasse par un deuF-roues, et sursauta. Heureusement, c'taient de #ausses alertes( Peu 2 peu, d'ailleurs, ce ,uartier devenait plus #amilier 2 Nathalie M elle tait s/re d'tre d+2 passe par l2. 3uant 2 la maison de @lle Ciche...

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G Pour la retrouver, +e devrai traverser la voie #erre J, conclut la #illette. "eulement, il n'> avait aucun passage 2 niveau en vue. Par contre, un peu plus loin, ce #ut l'entre d'un passage souterrain ,ui lui apparut. $lle dcida de l'emprunter. Au moment oP elle commen*ait 2 s'en#oncer sous terre, un ronronnement de moteur #rappa ses oreilles. Pas de doute M il tait produit par une moto, et le ruit venait de l'autre cEt de la voie. ?l cessa d'ailleurs soudainement, et la #illette se rassura. G )'ai trop d'imagination( se dit-elle. Nick a ien raison de se mo,uer de moi( J Nick... Nol... la pense des deuF capti#s la remplit d'angoisse. Arriveraient-ils 2 s'chapper! "inon ce serait 2 elle, Nathalie, de #aire le ncessaire. Pour cela il lui #allait arriver saine et sauve auF G 'harmilles J. $lle acclra sa descente le long du o>au souterrain auF murs carrels de +aune. ?l tait a solument dsert. Les pas de la #illette rsonnaient trangement dans le silence M elle se sentit mal 2 l'aise. @aintenant, le couloir se remettait 2 monter. Apr%s un lger coude, la sortie apparut 2 Nathalie. 'atastrophe( $lle vit un homme, ou plutEt les +am es d'un homme. $t cet individu, par#aitement immo ile, tait post en plein milieu de l'ouverture. Pour attendre ,ui! La rponse lui parut vidente. 'et homme tait "imon, et c'tait elle, Nathalie, ,u'il guettait patiemment M il l'avait vue

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entrer dans le souterrain, et savait ien ,u'elle #inirait par en sortir. 3ue #aire! Detourner! La solution n'tait gu%re meilleure. G ?? me verra de loin, pensa-t-elle, et aura tEt #ait de me rattraper. J 1out de mme, cela valait mieuF ,ue de se +eter dans les ras de l'ennemi. Nathalie repartit en sens inverse au pas de course. $t c'est alors ,u'elle aper*ut le petit couloir latral devant le,uel elle tait passe un moment auparavant sans le remar,uer. ?mpulsivement la #illette s'> +eta, gravit une vole d'troites marches et retrouva l'air li re. Cien s/r, elle vita de se redresser. &'ailleurs une cor eille a+oure peinte en vert I de celles oP on +ette les dtritus dans un +ardin pu lic I plante 2 cEt de l'ori#ice, lui assurait un relati# a ri. &e l2 elle o serva le guetteur M c'tait ien Douvot. 0ne roue de sa moto tait mme visi le, dpassant d'un mur. Vort heureusement, l'homme #iFait l'entre du souterrain et ne regardait donc pas du tout dans la direction de la #ugitive. Nathalie o serva l'endroit oP elle se trouvait M c'tait un terrain oP s'levait un groupe .d'immeu les. ?l > avait des pelouses, des massi#s d'ar ustes, des alles sa les. 0n peu plus loin, une aire galement recouverte de sa le servait de terrain de +euF. 0n groupe d'en#ants > #ormait un cercle M en ma+orit des #illes, ,ui avaient 2 peu pr%s l'Oge de Nathalie. L'une d'elles, place au centre, essa>ait d'intercepter un allon ,ue les

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autres se lan*aient par-dessus sa tte. .n entendait des rires, de +o>euses eFclamations. L'esprit de Nathalie se mit 2 travailler M les +oueuses allaient peut-tre l'aider 2 sortir de sa #Ocheuse position! .ui, mais de ,uelle #a*on! .r, +uste 2 ce moment, son regard #ut attir par des vtements ,ue l'une des petites #illes avait ngligemment +ets sur l'her e, non loin d'elle M il s'agissait d'un polo de teinte orange, et d'une cas,uette en toile de mme couleur. G 1ant pis( )e vais les emprunter J, dcida-t-elle. &'a ord, il lui #allait se d arrasser du chien. 'e ,u'elle #it, tout simplement en le dposant dans la cor eille.

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'elle-ci, heureusement, ne contenait ,ue ,uel,ues papiers et une outeille de plasti,ue. &'ailleurs, le caniche tait tou+ours envelopp dans le chandail. G "age, Hercule( J recommanda-t-elle 2 voiF asse. L'interpell la #iFa de ses >euF humides et resta par#aitement tran,uille. Crave toutou( Nathalie lui #it une caresse. $nsuite, tou+ours cour e, elle saisit les vtements et les en#ila pardessus sa ro e lg%re, en coton leu. Le polo orange tait un peu grand. 1ant pis( 3uant au chapeau, elle l'en#on*a le plus possi le sur sa tte pour cacher ses cheveuF londs. G @aintenant, +e suis mconnaissa le J, pensa-t-elle. Alors seulement elle +eta un regard en direction du guetteur M il montrait nettement des signes d'impatience, pitinant sur place, o servant tantEt l'entre tantEt la sortie du couloir souterrain. &'ici peu il trouverait louche la disparition de son G gi ier J, et se remettrait en chasse M plus une seconde 2 perdre( Nathalie se dcida su itement M en trois onds, elle gagna le cercle en#antin, et, tout naturellement, > prit place. ?l > eut un instant de stupeur parmi les +oueuses. 0ne #illette rune, en ro e orange ra>e de lanc, prit un air scandalis en eFaminant l'arrivante M la propritaire des vtements G emprunts J, sans aucun doute. $lle ouvrit la ouche, et protesta M G &is donc, toi...( J, mais n'alla pas plus loin M Nathalie venait de lui +eter un regard suppliant. $n mme temps elle

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dsignait du pouce, par-dessus son paule, l'homme auF aguets. La petite rune avait l'esprit vi#. 'omme le allon venait de lui parvenir, elle le lan*a en direction de Nathalie tout en lui criant M G Attrape( J &u coup, la nouvelle venue tait adopte. "ans ,ue personne ait pos de ,uestion, le +eu 2 peine interrompu reprit. "implement, il > avait une +oueuse de plus. $t ,uand, cin, minutes plus tard, le ar u I ,ui entre-temps avait d/ #ouiller en vain le souterrain I s'approcha du groupe, personne ne roncha. Pas mme Nathalie, ,ui pourtant n'en menait pas large. $lle pensait 2 ce ,ui pourrait advenir s'il la reconnaissait( .r, ses craintes ne se ralis%rent pas M a>ant regard les #illettes les unes apr%s les autres, le guetteur #init par s'loigner. Nathalie aurait ien voulu se retourner pour le suivre des >euF, mais ne s'> ris,ua pas. 0n instant plus tard, elle entendit la ptarade d'un moteur de motoc>clette. Le ruit dcrut, puis disparut. La tension avait t telle, cheL la #illette, ,ue ses +am es trem lantes re#us%rent rus,uement de la porter. $lle gagna la pelouse voisine et s'> laissa choir. AussitEt ses compagnes de +eu l'entour%rent, et cette #ois les langues se dli%rent. G Pour,uoi te cherchait-il, ce vilain onhomme! I ?l avait l'air drElement #urieuF en repartant(

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I Cien #ait pour lui( I Daconte-nous vite( I LaisseL-la donc tran,uille, vous vo>eL ien ,u'elle est toute pOle( J intervint la petite rune, ,ui paraissait avoir de l'autorit sur les autres. Nathalie, perdue de reconnaissance, #it un e##ort sur elle-mme M ces #illes l'avaient sauve, il tait normal de satis#aire leur curiosit. @ais, ne voulant pas raconter toute l'histoire, elle se contenta d'eFpli,uer M G 'et homme... m'avait vol... mon chien. I 1on chien( rpt%rent plusieurs voiF sur un ton oP per*ait l'incrdulit. I @ais tu n'en as pas, de chien( a+outa la #illette 2 la ro e orange. I Cien s/r ,ue si M l2( rpondit Nathalie en montrant du doigt la cor eille 2 dtritus. .h, +e .ne vous raconte pas de lagus( AlleL donc voir. J &+2 plusieurs d'entre les +oueuses se prcipitaient 2 l'endroit indi,u. ?l > eut des eFclamations d'tonnement ,uand elles dcouvrirent le caniche lotti au #ond de cette niche improvise. AussitEt ce #ut 2 ,ui le ca+olerait. G 3u'il est mignon( I @ais il trem le comme une #euille, le pauvre( J $n e##et. Hercule su issait maintenant le contrecoup des mauvais traitements et de la peur. ?l ne russit 2 se calmer ,u'une #ois dans les ras de Nathalie.

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G ?l #aut ,ue +e le ram%ne 2 la maison, dclara celle-ci en se relevant. Ah( ?l > a ,uel,ue chose ,ue +e ne dois pas ou lier. J $lle ,uitta le polo, la cas,uette, et les tendit 2 leur propritaire, en disant M G $Fcuse-moi de te les avoir emprunts. @erci eaucoup( @erci 2 vous toutes. J $lle voulut prendre cong, mais ses nouvelles amies n'entendaient pas la lOcher si vite. G Nous t'accompagnons, dcida la rune. Le mchant t>pe pourrait revenir, et alors...( I Avec plaisir( J accepta la #illette ,ue cette seule ide remplissait d'e##roi. "i ien ,ue Nathalie et le chien Hercule #urent grati#is d'une haie d'honneur +us,u'2 la porte de la villa G Les 'harmilles J oP en#in ils se sentirent en scurit.

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CHAPITRE 'III La 0arre e #er AuF AW0$1" dans leur rduit, Nick et Nol n'avaient rien perdu de la sc%ne ,ui se droulait 2 l'eFtrieur. &'a ord ils not%rent avec soulagement le dpart de Nathalie emportant Hercule. Puis, pres,ue immdiatement, les cris de rage, les ruits de pas prcipits leur #irent comprendre ,ue la #uite de la #illette tait vente. 3uand ils entendirent "imon sortir sa moto pour poursuivre la #ugitive, le dcouragement les su mergea M les chances de Nathalie leur apparaissaient ,uasiment nulles. $t dire ,u'euF-mmes, pendant ce temps, taient condamns

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2 l'inaction( Nick en trpignait pres,ue de rage impuissante. G ?l #audrait nous chapper tout de suite( chuchota-t-il. La arre 2 mine! I ?mpossi le, avec Cernard ,ui reste plant l2 J, rpondit son cousin. $n e##et le +eune homme, o issant auF ordres de son demi-#r%re, arpentait sans arrt l'alle ,ui longeait l'appentis. &e longues, longues minutes s'coul%rent sans ,u'aucun changement ne se produis-t. Nol, +etant un coup d'Kil par la #ente, vit ,ue Cernard avait #ini par s'asseoir sur un cageot renvers pour #umer une cigarette. "es >euF #iFaient o stinment le portail M sans doute s'in,uitait-il de l'a sence prolonge de "imon! G &rEle ,ue Douvot ne soit pas encore revenu( remar,ua l'a-n des 1rois N. I ''est de on augure, rpondit le plus +eune avec espoir. Nathalie est asseL dgourdie pour lui avoir chapp.J Nol se garda de lui #aire remar,uer ,u'en d'autres circonstances, Nick avait souvent trait sa sKur de G grosse gourdeb J. Cre#, plus le temps s'coulait, plus les deuF capti#s reprenaient con#iance. ''tait le contraire pour Cernard @allet, ,ui devenait de plus en plus nerveuF. ?l #init par aller se poster devant le portail. Nol en pro#ita pour murmurer M G @aintenant ,u'il s'est loign, nous pourrions commencer les prparati#s!

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I &es prparati#s... pour sortir d'ici! s'en,uit le plus +eune tr%s eFcit. 1out de mme, tu ne prtends pas en#oncer la porte avec cette arre 2 mine! I Non, ien s/r M elle est trop solide. I .n pourrait plutEt #orcer la serrure! suggra Nick. ?l su##irait pour *a de glisser le out dans la #ente. J &+2 il +oignait le geste 2 la parole, mais son cousin l'arrta. G Pas maintenant( Le ruit attirera Cernard, et... I 3u'est-ce ,ue tu crois! ''est seulement une rptition. J $t le plus +eune reprit sa tentative, cherchant 2 introduire la pointe de la arre 2 mine entre le vantail et le cham ranle, cEt serrure. Hlas( La porte tait si ien pla,ue contre son cadre, ,u'il ne put > parvenir. &'autant plus ,ue l'outil tait tr%s mouss. Le +eune gar*on laissa chapper une eFclamation de col%re. Nol tait tout aussi d*u. G ''est plutEt un pied-de- iche ,u'il nous #audrait, conclut-il. I A propos de iche, remar,ua Nick, +'esp%re ,ue Nathalie est en#in cheL elle... +e veuF dire M cheL mademoiselle Ciche. J 'ette association d'ides #it sourire Nol. @ais les deuF cousins taient soucieuF. "i la arre 2 mine tait inutilisa le, comment s'chapperaient-ils! Nick, le #ront pliss, se mit 2 arpenter l'troit espace, cependant ,ue Nol restait immo ile, paraissant r#lchir. "oudain son regard s'claira.

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G )e crois ,ue +e tiens le on mo>en( s'cria-t-il. I Le,uel! &is vite( I 1rouve-moi d'a ord ,uel,ue chose comme un gros caillou... ,uel,ue chose ,ui puisse servir de point d'appui, et tu verras. J $n #uretant dans un coin de la resserre, Nick mit la main sur un parpaing. G $st-ce ,ue *a ira! I Par#ait. @aintenant, pose-le par terre. Non, pas 2 plat M sur la tranche. 0n peu plus pr%s M c'est on. Allons>(J Nick avait devin l'intention de son cousin M utiliser la arre comme un levier. $##ectivement, il la #it reposer sur le parpaing, puis engagea l'eFtrmit la plus mince sous la porte M comme celle-ci +oignait mal au sol ciment, il > avait +uste la place ncessaire. G $t maintenant, il nous #aut attendre l'aide de nos geEliers, dclara-t-il. I 1u plaisantes! I Pas du tout. 1u n'as ,u'2 r#lchir. J $t Nick r#lchit. Le rsultat vint au out de ,uel,ues minutes. G )'ai tout compris M ce truc ne peut pas #onctionner en ce moment. "i on essaie de soulever le panneau avec le levier, la serrure le retiendra d'un cEt. @ais si un des t>pes ouvre cette porte, alors...( J A l'ide de ce ,ui se passerait, il clata d'un rire vite rprim. &e nouvelles minutes s'coul%rent. @ais cette #ois, l'espoir soutenait les deuF capti#s. 'ertes,

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ils s'in,uitaient encore pour Nathalie, mais cette in,uitude diminuait avec le temps. Pour ,ue Douvot s'attarde ainsi, la #illette lui donnait certainement du #il 2 retordre( 0n ,uart d'heure plus tard, le ruit de ptarade d'une moto parvint 2 leurs oreilles, alla croissant puis s'arrta. Nol colla son Kil contre la #ente, et annon*a d'un ton triomphant M G ''est Douvot ,ui rentre... NA1HAL?$ N'$"1 PA" AB$' L0?( J Le soulagement #ut si intense, cheL les deuF cousins, ,u'ils en ou li%rent leur situation prcaire. ?ls prt%rent l'oreille 2 la conversation des deuF complices.

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G 3uoi( 1u reviens sans la gamine! s'eFclama Cernard d'un ton #Och. I $h ien, oui, l2( $lle s'est ,uasi volatilise 2 l'entre de la ville. I 'hapeau( ironisa le plus +eune. $lle est 2 pied, toi 2 moto, et c'est elle ,ui te s%me( I )'aurais voulu t'> voir( $n tout cas, pour nous, c'est une sale histoire. I )e te crois( La #ille va alerter la police, et... I ... et nous sommes cuits si nous ne #ilons pas daredare, conclut "imon. I Viler! )e veuF ien, ac,uies*a le plus +eune. ''est d'ailleurs la seule solution. @ais ,ue #erons-nous des deuF gar*ons! I ''est vrai ,u'il > a encore ceuF-l2( maugra le peintre. Pas ,uestion, ien s/r, de les li rer en partant. I Alors! I Alors, le mieuF, c'est de les laisser oP ils sont. J Apparemment,' Cernard n'tait pas d'accord. G 1out de mme, les a andonner comme *a( $st-ce ,ue tu crois... I 'e ,ue +e crois, c'est ,u'on perd du temps 2 #aire du sentiment. Ne crains rien M la #ille en li ert, ils seront vite dlivrs... trop vite pour mon go/t. J A l'intrieur du rduit, les deuF gar*ons se regard%rent avec consternation. La rsolution de "imon de les a andonner dans leur prison dtruisait tous leurs espoirs M les voleurs allaient partir impunis, tandis ,u'euF-mmes devraient attendre, des heures peut-tre, les secours ,ue #inirait par leur envo>er Nathalie. "ans compter

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,ue le pi%ge prt 2 #onctionner n'aurait t d'aucune utilit( Nick tapa du pied avec rage. G ?? ne #aut pas accepter *a( J ''tait ien l'avis de Nol, ,ui, une #ois de plus, #it travailler son cerveau 2 toute vitesse. $t l' G ide J lui vint. .h( $lle ne lui plaisait pas tellement( ?l allait pro#iter de ce ,ue Cernard @allet, plus +eune, moins endurci ,ue son #r%re, paraissait mieuF dispos ,ue lui envers les prisonniers. Le +eune gar*on se mit 2 tam ouriner sur la porte pour attirer l'attention des deuF hommes, d+2 en train de s'loigner. G $h, l2( grommela Douvot en se rapprochant. Na va #inir, ce oucan! I )'ai entendu ,ue vous allieL nous laisser en#erms, eFpli,ua Nol. .n tou##e, l2-dedans. Alors, s'il vous pla-t, donneL-nous 2 oire avant de partir. I "i vous cro>eL ,u'on a le temps( rpondit le peintre. I @on cousin n'est pas ien, insista le capti#. Dien ,u'un verre d'eau( J Nick entra dans le +eu M G )'ai chaud( )'ai soi#( J gmit-il d'un ton lamenta le. 'omme Nol l'avait escompt, Cernard intervint en leur #aveur. G .n ne va ,uand mme pas leur re#user de l'eau( J Douvot se laissa #lchir. G ''est on, vas->, mais dpche( J

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Le moment attendu allait venir( Nol vri#ia son Gs>st%me J M il paraissait prt 2 #onctionner. Alors il se tint de out contre la porte, guettant le retour du +eune @allet. 3uant 2 Nick, il prit position 2 l'autre out du levier improvis, ses deuF mains poses sur le mtal. Cernard #ut ientEt l2, porteur d'un pot 2 eau et d'un verre. G 1eneL, attrapeL *a( J dit-il. Nol tendit la main 2 travers la #ente, sachant pertinemment ,u'elle tait trop troite pour laisser passer l'un ou l'autre des rcipients. Cernard poussa une eFclamation de dpit, tandis ,ue l'a-n ricanait M G 1u vois ien( ?l vaut mieuF les laisser moisir l2dedans, et #iler. J @ais le plus +eune s'o stina. G .uvre la porte. )'introduis le pot, et tu re#ermes. J "imon dut s'eFcuter, car, sous l'Kil attenti# des deuF prisonniers, la cle# #ut introduite dans la serrure. Au moment prcis oP elle se mit 2 tourner, Nick appu>a de toutes ses #orces sur l'eFtrmit du levier. Le panneau sortit de ses gonds. $t comme la lourde porte n'tait plus retenue par le pne, elle s'e##ondra d'un coup vers l'eFtrieur. 0n dou le cri de douleur +aillit M la chute de la porte n'avait pas t sans dommages pour les voleurs de ta leauF( @ais Nick et Nol ne vo>aient ,u'une chose M devant euF s'ouvrait le chemin de la li ert.

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CHAPITRE 'IV Le "a0leau heureusement, n'taient gu%re dangereuF, pour le moment du moins. Le choc de la porte avait d/ #aire tom er "imon, car il se relevait pni lement. "ur son #ront, apparaissait une grosse osse. 3uant 2 Cernard, il sautillait sur son pied gauche en tenant l'autre 2 deuF mains M sans doute celui-l2 avait-il t coinc sous le panneau! 1ou+ours est-il ,u'aucun des clops ne songea 2 arrer la route auF #ugiti#s. 'euF-ci gagn%rent donc la route sans encom re, et rcupr%rent leurs vlos rests derri%re la haie.
L$0D" A&B$D"A?D$",

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Nick allait sauter en selle, ,uand il se ravisa. G &is donc, et le ta leau! J 'atastrophe( Le Ban Wogh tait rest dans la cham re du haut. 3ue ne l'avaient-ils emport, tout 2 l'heure( G ?l ne #aut pas le leur laisser( a+outa le +eune gar*on. I Cien s/r( admit Nol constern. @ais le reprendre para-t impossi le. ?ls ne vont pas tarder 2 nous poursuivre M nous devrions d+2 tre loin( I 1ant ,u'ils s'occupent de leurs o os, rien 2 craindre, remar,ua Nick. 'achons-nous, au lieu de partir. I .P *a! I &ans un endroit oP ils n'auront pas l'ide de nous chercher M pr%s de leur maison, par eFemple. "uismoi(J Poussant leurs vlos, les en#ants travers%rent un pr ,ui longeait l'arri%re du +ardin. A travers la haie ,ui les dissimulait, ils entendirent un ruit de dispute. G ?m cile( criait l'a-n. ''est de ta #aute, ce ,ui nous arrive. "i tu ne t'tais pas montr aussi sentimental. I )e ne pouvais pas deviner ,u'ils nous prparaient cette mauvaise surprise( se d#endit Cernard. @ais ,u'est-ce ,ue tu attends pour les prendre en chasse! Pour moi, impossi le, avec mon pied en compote. I $t moi, regarde ma tte( J Nick mit un gloussement discret et chuchota 2 l'intention de son cousin M

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)e te l'avais ien dit( J Nol lui #it signe de se taire M dans le +ardin proche, la conversation reprenait. G &e toute #a*on, ils sont d+2 loin, disait "imon. Nous n'avons plus ,u'une chose 2 #aire M prendre le large avant ,u'euF ou la gamine aient mis la police 2 nos trousses. J Nick #it la grimace et murmura M G ''est ien ce ,ue +e craignais M pas un instant 2 perdre(J Apr%s l'angle de la haie, le pr s'a aissait +us,u'au talus sur le,uel passait la voie #erre. Au pied de la voie avait pouss une #olle vgtation d'her es hautes et de uissons. G $Factement ce ,u'il #aut pour te dissimuler avec les vlos, remar,ua le plus +eune. I Pour,uoi moi, et pas toi! protesta son cousin. I Parce ,ue +e suis le plus dou en culture ph>si,ue, et tu le sais tr%s ien, rpondit Nick sans modestie. Allons, laisse-moi #aire, et attends mon retourM +e ne serai pas long... en#in, +e l'esp%re. J 1rois secondes plus tard, il se #au#ilait sans trop de di##icult 2 travers la haie et disparaissait auF regards de son cousin. Passant une tte prudente 2 l'angle de la maison, cEt resserre, il vit ,ue "imon et Cernard avaient ,uitt les lieuF. La porte, cause de leur msaventure, gisait encore sur le gravier. G ?ls sont s/rement 2 l'intrieur pour em aller leurs a##aires J, pensa Nick. @archant sur la pointe des pieds^ il gagna la

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vranda, la traversa sans encom re et atteignit le petit couloir. L2, un ruit de voiF lui parvint, depuis la pi%ce du #ond dont la porte tait reste ouverte. @auvaise a##aire( ?l devait passer devant pour gagner l'escalier. Dasant les murs, il s'approcha du cham ranle et attendit un moment, guettant les demi-#r%res occups 2 +eter ple-mle des o +ets dans une valise. Nick pro#ita de ce ,u'ils lui tournaient le dos pour #aire un grand pas ,ui l'amena de l'autre cEt de la porte. Bictoire( Les adversaires ne s'taient aper*us de rien. Le +eune gar*on s'lan*a dans l'escalier. Nick se vo>ait d+2 au out de ses peines, lors,ue, sous ses pieds, une marche cra,ua M la mme ,ue

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la premi%re #ois, ien s/r( Pour,uoi n'> avait-il pas pens! 1rop tard( &ans le silence, le cra,uement parut norme. AussitEt, tout se dclencha M les deuF #r%res sortirent de la pi%ce du as, stup#aits. Nick, re+etant alors toute prcaution, en+am a les derni%res marches et pntra en trom e dans la pi%ce de gauche oP Nol et lui avaient vu le ta leau. Par onheur, il s'> trouvait tou+ours. Le +eune gar*on s'en empara et regagna le palier avec son utin serr contre lui. @aintenant, il s'agissait de repartir avec( L'issue vers le as tait coupe M "imon grimpait 2 son tour, et, d+2, se trouvait 2 mi-hauteur. Par contre, Cernard n'tait pas visi le M mais un seul ennemi su##isait amplement( &'ici une #raction de seconde il l'aurait re+oint, et alors...( G ?? ne m'aura pas( J dcida #arouchement Nick, et il ondit dans la petite cham re ,ui donnait sur la voie #erre. Bite, la #entre( 0ne #ois ouverte, elle lui permit de voir, 2 un m%tre 2 peine au-dessous de lui, le toit vitr de la vranda. &es #errures parall%les en assuraient la solidit. G Possi le d'atterrir l2-dessus, 2 condition de ne pas crever le verre J, pensa le #ugiti#. ?l en+am a le re ord et, s'> cramponnant d'une seule main I car l'autre maintenait contre lui le prcieuF ta leau I se laissa glisser +us,u'au toit, prenant ien soin de poser ses pieds sur les arres mtalli,ues. ?l lOcha la ordure au moment mme oP le uste de "imon s'encadrait dans l'ouverture. Le peintre tendit le ras.

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Pour lui chapper, le +eune gar*on marcha de #errure en #errure +us,u'2 l'eFtrme ord de la verri%re. Arriv l2, il s'apprtait 2 sauter par terre, lors,u'un cri +aillit au-dessus de lui M G A toi, Cernard( ?l me #ile sous le neL. I Ne crains rien M +e vais le cueillir( J rpondit une voiF venue de l'intrieur. Au mme moment, la tte du plus +eune des deuF #r%res mergea de la vranda, et Nick n'eut ,ue le temps de #reiner son lan. 0n peu plus, il tom ait dans les ras de l'adversaire( "a situation n'tait pas moins criti,ue M un ennemi audessus de lui, un autre 2 ses pieds... ,uelle chance avait-il de s'en tirer! $h ien, non( 1out n'tait pas perdu M 2 l'angle du +ardin, et spare de la vranda par une distance d'un m%tre cin,uante 2 peine, se trouvait la ca ine au ord de la voie #erre. Nick, cette #ois encore, n'hsita pas M se dtendant comme un ressort, il passa par-dessus la tte de Cernard et a outit sans di##icult sur le toit plat de la minuscule Otisse. 0n dou le cri de rage +aillit. G Attrape-le( rugit "imon tou+ours pench 2 la #entre. ?l va sauter sur la voie( J ''tait, en e##et, l'intention du #ugiti#. @ais, par le plus grand des hasards, un train passait au mme moment. 0n train pas comme les autres, 2 vrai dire. ?l roulait 2 petite vitesse, et ne comprenait ,u'une petite locomotive et deuF Zagons.

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&ans la premi%re, le +eune gar*on eut le temps d'apercevoir deuF hommes, dont l'un devait tre le conducteur. 3uant auF Zagons, c'taient de simples plates#ormes remplies de sa le. G 0n train de service, destin 2 des rparations sur la voieJ, pensa machinalement le +eune Denaud. 'ependant Cernard cherchait 2 grimper sur le toit de la gurite. 0ne #ois de plus, Nick #it la seule chose possi le pour chapper 2 son poursuivant M il sauta dans la direction oppose. $t ce nouveau ond le #it atterrir sur le Zagon de ,ueue, ,ui passait prcisment 2 sa hauteur. ?l tom a, mais sans se #aire de mal, car le sa le amortit sa chute. 3uant au Ban Wogh, il le tenait tou+ours serr contre lui. G "auv( J s'cria le #ugiti# 2 voiF haute. "es paroles #urent couvertes par le ruit des roues.

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CHAPITRE 'V Train s)cial acro ati,ues de Nick avaient eu trois spectateurs. L'un d'euF tait Nol, ,ui, a>ant ramp hors de sa cachette, se trouvait maintenant pr%s de la voie #erre. Les deuF autres M Douvot et @allet. 3uant auF hommes du train, l'incident leur avait tout onnement chapp. Le premier sentiment de Nol #ut l'admiration. 'e Nick, tout de mme, ,uel cran( &cidment on pouvait lui #aire con#iance, mme ,uand la situation paraissait sans issue. Pourtant, l'a-n des 1rois N tait loin de se
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r+ouir de la tournure des vnements. Les ravisseurs d'Hercule ne laisseraient s/rement pas leur chapper le Ban Wogh, leur seul utin. ?ls se lanceraient donc 2 la poursuite de Nick. .r, le train " ni emportait le +eune gar*on tait peu rapide M leur serait ais de le rattraper. $##ectivement, ,uel,ues minutes plus tard, Nol entendit dmarrer leur moto. 'hose curieuse, elle se dirigeait vers Lormier. Les andits #u>aient-ils, rsigns 2 ne pas reprendre leur utin mal ac,uis! G Na m'tonnerait( conclut le +eune gar*on apr%s un instant de r#leFion. ?ls cherchent plutEt 2 re+oindre l2 voie #erre 2 ,uel,ue passage 2 niveau. $t tiens... pour,uoi pas 2 ce G passage suprieur J dont nous a parl le sous-che# de gare! J A cet endroit, en e##et, la route de Lormier 2 Narville devait en+am er les rails, donc s'en rapprocher. &cidment, Nick n'tait pas tir d'a##aire( 'omment lui venir en aide! G $n lui donnant le mo>en de #uir 2 vlo J, dcida le +eune gar*on. Pour cela, il lui #allait longer les rails en poussant les deuF engins. ?l prit donc un guidon dans cha,ue main, remonta la pente her ue et se retrouva sur la route. 'omme elle tait coupe par la dou le arri%re, il emprunta les portillons. Au-del2 la route continuait vers Narville, mais il la ,uitta pour un petit sentier ,ui suivait grosso modo la direction des rails M eFactement ce ,u'il cherchait. Nol avan*ait lentement, avec les

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deuF ic>clettes 2 pousser sur l'troit chemin. @ais au moins, il avait la sensation de #aire ,uel,ue chose(

Nick, s'tant redress, entreprit de s'installer con#orta lement dans le Zagon oP le hasard I et son agilit I l'avaient conduit. "on premier soin #ut de vider ses sandales ,ui s'taient remplies de sa le. $n mme temps il riait tout seul 2 l'ide de la G drEle de tte J ,ue devaient #aire les deuF andits, et peut-tre aussi Nol, si toute#ois il avait suivi l'incident. G 3uelle onne histoire 2 raconter( pensa-t-il. @oi, Nicolas Denaud, transport gratis en train spcial. J @ais, 2 la longue, sa gaiet se dissipa. ''tait ien eau d'avoir emprunt ce mo>en de locomotion, mais encore #audrait-il le ,uitter, et le plus tEt possi le( &ans ce ut, il chercha pour le prcieuF ta leau une place plus commode, sans pour autant s'en sparer. Vort heureusement, c'tait une toile de petites dimensions... pas une miniature, malheureusement, sinon elle aurait tenu dans une de ses poches. ?l #init par la glisser sous son polo, en la serrant solidement contre lui 2 l'aide de sa ceinture. Pas tr%s agra le, ce contact de la toile rugueuse contre sa peau, mais au moins garderait-il les mains li res. Alors seulement Nick eFamina les mo>ens de se tirer de l2. "auter en marche! Pas ,uestion

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pour le moment. 'ertes, le train n'allait pas vite. @ais les talus taient en pente raide de cha,ue cEt. G $t, conclut le +eune gar*on, si +e me pa>e une glissade ce ne serait pas si terri le... pour moi. @ais *a pourrait l'tre pour le Ban Wogh. J Avant de sauter, il attendrait ,u'une occasion #avora le se prsente M un ralentissement du train, par eFemple. .r, celui-ci avan*ait tou+ours 2 la mme allure modre, et le +eune gar*on avait eau se dvisser le cou, il vo>ait les rails s'allonger sans #in devant la locomotive. 1out de mme, au out de ,uel,ues minutes, il > eut du changement M 2 deuF cents m%tres en avant du train, le +eune gar*on apercevait une sorte de court tunnel. 0ne route l'en+am ait, #ormant dos-d'One au-dessus de la voie #erre et se prolongeant de part et d'autre de celle-ci. Apparemment, le pont n'tait pas tout 2 #ait achev, Nick vo>ait des cha#audages dresss contre l'une de ses #aces. &es hommes taient +uchs dessus. ?l > avait aussi, 2 peu de distance, une tonneuse et des sacs de ciment. G )'ai tout compris( se dit le +eune gar*on. 'e train oP +e vo>age gratis transporte du sa le destin 2 ces travauF. &onc, il va s'arrter. &onc, +e pourrai sauter... si possi le un peu avant, pour n'tre pas repr. J $##ectivement le train ralentit, 2 la grande satis#action de Nick. 'elui-ci s'apprtait 2 sauter, lors,ue son regard #ut accroch par ,uel,ue chose ,ui rillait au loin sur la route, 2 l'endroit oP celle-ci s'a aissait pres,ue au niveau de la

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voie. $t cet o +et n'tait autre ,ue le guidon d'une moto appu>e contre le parapet. &'ailleurs, +uste 2 cEt, les >euF per*ants du +eune gar*on dcel%rent une silhouette immo ile 2 moiti dissimule derri%re un ar re M G "/rement un des deuF #r%res, pensa-t-il. &onc, ils sont venus ici parce ,u'ils savent ,ue le train s'arrte, et ils s'apprtent 2 me cueillir. J ?l lui parut mme vident ,u'il s'agissait de Cernard, et ,u'il #aisait simplement le guet, puis,ue son pied en mauvais tat lui interdisait de courir. Par contre, "imon avait d/ s'attri uer le rEle acti#. "ans attendre l'arrt complet I pour ne pas attirer l'attention du mcanicien ou des ouvriers I il ondirait sur l'occupant de la plate-#orme et lui reprendrait le Ban Wogh. 3ui sait s'il ne se cachait pas derri%re l'un de ces uissons ,ui ordaient la voie #erre! La pani,ue poussa Nick 2 ,uitter le Zagon sans attendre. ?l inspecta les a ords de la voie M sur sa gauche, une prairie marcageuse^ sur sa droite, le rem lai en pente raide ,ui a outissait auF erges d'un ruisseau. ?nstinctivement il choisit ce cEt-l2. "ans plus hsiter, ses deuF ras croiss devant lui pour protger le Ban Wogh, Nick sauta dans l'her e et tom a de cEt, prouvant une vive douleur 2 la cheville. $tait-elle #oule! 'essant de se poser des ,uestions, le +eune gar*on se laissa glisser +us,u'au ord du petit cours d'eau, oP, 2 l'om re des noisetiers ,ui le ordaient, il se sentit pres,ue en scurit. "ans se donner la peine d'enlever ses sandales, il > trempa les pieds M ce

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ain ra#ra-chissant #it le plus grand ien 2 sa cheville endolorie. 1out de mme, il ne s'agissait pas de G moisir J en cet endroit. "imon l'avait certainement vu ,uitter la plate#orme. ?l eFamina les lieuF M au-del2 du ruisseau, une pente her euse a outissait 2 un petit ois. 3uel meilleur a ri ,ue des ar res! .ui mais... pour les atteindre, il devrait passer 2 dcouvert. G Pas le choiF( J se dit-il en commen*ant 2 grimper. &'a ord tout alla ien. @ais, 2 mi-pente, Nick entendit derri%re lui un crissement de gravier. "imon( ''tait ien lui ,ui traversait les rails 2 la poursuite de son eFprisonnier. Bite( Plus vite( Hlas, la monte tait rude, et la cheville du #ugiti# trop douloureuse pour ,u'il puisse #orcer l'allure. Par contre, l'adversaire progressait. Nick, ,ui n'osait pas se retourner, cro>ait l'entendre haleter un peu au-dessous de lui. L'ore du petit ois, en#in( "ur la mousse, la marche devint plus #acile. ?l prit soin de LigLaguer entre les ar res, pour garer son poursuivant par#ois il tait o lig de ramper sous les taillis, insensi le auF pi,/res des ronces. @ais, de plus en plus, il avait la conviction ,ue "imon avait perdu sa trace. 3uand il eut parcouru une asseL longue distance, il s'accorda une halte, a#in de reprendre son sou##le et de masser sa cheville malmene. L'endroit tait ien choisi M un tronc d'ar re renvers lui servait de si%ge. 0ne haie d'ar ustes le sparait d'un sentier.

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)us,u'ici, par prudence, il avait vit de le suivre. @ais puis,ue l'ennemi paraissait sem, peut-tre pourrait-il... "oudain un ruit de pas le #it sursauter. ?l tendit l'oreille M pas de doute( 3uel,u'un approchait. ?l eut un instant de #ra>eur intense. "'tait-il r+oui trop vite! Pourtant, ce ruit... ce n'tait pas seulement celui d'un pas. 0n cli,uetis, plutEt, comme si... G 'omme si ,uel,u'un poussait un vlo, se dit-il dans une illumination. 'e ,ue +'entends, c'est la roue li re. J 0n vlo, sur ce sentier! CiLarre( @ais possi le, apr%s tout. $n tout cas, il ne s'agissait pas de "imon. 3ui alors! Nick se souleva pni lement, et, avec d'in#inies prcautions, carta les ranches d'un des ar ustes. ?l vit alors, non pas un, mais deuF vlos. $t celui ,ui les poussait, c'tait... Nol en personne. Alors, le #ugiti# +aillit littralement du sous- ois, vint se planter devant l'arrivant et lan*a M G 'omme c'est chic d'avoir un cousin( )amais, +us,u'ici, +e ne m'en tais rendu compte 2 ce point( J

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CHAPITRE 'VI Tou" s!e4)li5ue l'air oulevers, coutait le rcit ,ue lui #aisait Nathalie. $lle venait de rentrer 2 la villa, une heure apr%s la #illette, et le retour de G l'en#ant prodigueJ Rc'est-2dire du canicheS, l'avait d'a ord emplie de +oie. @ais ,uand elle connut les circonstances de ce retour, son allgresse se changea en anFit. G Pour retrouver Hercule, +'aurais pr#r perdre mes ta leauF ,ue vous voir courir de tels ris,ues( dclara-t-elle avec conviction. I Ne craigneL rien, mademoiselle M Nick et Nol vont certainement s'chapper, a##irma
@LL$ C?'H$,

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Nathalie. ?ls taient sur le point de le #aire, ,uand +e les ai ,uitts. I N'empche ,ue +e vais prvenir la police daredare( dcida @lle Ciche. I Pourtant, protesta la #illette, Nol m'a dit M G Pas avant deuF heures J. A siF heures donc et il est 2 peine cin, heures un ,uart. J "ans l'couter, la ma-tresse d'Hercule se dirigea vers b le tlphone et #orma le numro du commissariat. A l'inspecteur de service, elle demanda le commissaire 'arrier. G ?? n'est pas l2 pour le moment, lui rpondit-on. &e ,uoi s'agit-il! J @lle Ciche eFpli,ua l'a##aire, insistant sur la ncessit de dlivrer au plus vite les deuF gar*ons s,uestrs dans une maison de garde- arri%re. G )'ai pris note de votre dclaration, a##irma l'inspecteur. Nous n'avons pas d'hommes disponi les pour le moment. @ais d%s ,u'une ,uipe sera de retour, +e vous l'enverrai. I Pour,uoi pas directement l2- as! I ?l > a une #illette ,ui conna-t l'endroit, m'aveLvous dit! Nous passerons la prendre pour ,u'elle nous guide. J La vieille demoiselle, 2 demi satis#aite, reposa le com in. G Alors! demanda Nathalie. I ?ls vont venir... ,uand ils pourront. J Les minutes s'coul%rent dans un silence tendu. @lle Ciche, l'air 'som re, arpentait le plancher du salon, passant et repassant devant Nathalie. 'elle-ci tait assise dans un #auteuil avec le chien
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Hercule sur les genouF. Pour une #ois, le caniche n'imitait pas sa ma-tresse, se contentant de la suivre des >euF. "ans doute tait-il #atigu( Plus le temps passait, plus la elle assurance de Nathalie, concernant l'vasion des gar*ons, allait diminuant. "on #r%re et son cousin auraient d/ tre revenus depuis longtemps( 3ue signi#iait leur retard! 3ue des complications nouvelles taient survenues, 2 n'en pas douter. ?l pouvait tre siF heures moins vingt lors,ue la #illette vit Hercule dresser les oreilles. $n mme temps il remuait la ,ueue. G 3uel,u'un vient( s'cria-t-elle. @ais oui( )e les entendsM '$ ".N1 $0A( I 3ui, euF! demanda @lle Ciche. I Nick et Nol, ien s/r( ?ls sont ici( J "u##o,ue de onheur, la vieille demoiselle se retourna M les deuF gar*ons se tenaient el et ien sur le seuil, l'air eFtnu. Nick, en particulier, avait les vtements #roisss et les cheveuF en ataille. &e plus, son polo tait iLarrement distendu par un o +et rectangulaire. AussitEt ce #ut un eau tohu- ohu( Nathalie se leva rus,uement et se mit 2 sangloter d'motion. Le chien, pro+et sur le tapis, a o>a de toutes ses #orces, tandis ,ue @lle Ciche em rassait et grondait 2 la #ois les deuF cousins. $nsuite ils #urent somms de raconter sur-lechamp leurs aventures. $t ce #urent des G .h( J, des G Ah( J de la part des auditrices erlues. Nathalie 2 son tour #ut d/ment #licite pour la #a*on dont elle s'tait +oue de son poursuivant... et de nouvelles eFclamations #us%rent.

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Le calme 2 peine revenu, Hercule, le museau tourn vers la porte, poussa un nouvel a oiement. $n mme temps il > eut un ruit de moteur, ,ui s'arrta. Nathalie devina aussitEt M G La police( s'cria-t-elle. I Bous l'aveL donc appele! s'tonna Nol. Pourtant, +'avais dit... I ''est moi ,ui l'ai #ait, rpondit @lle Ciche, parce ,u'il le #allait. J $t comme on sonnait au portail, elle alla ouvrir, suivie par les en#ants. 0ne #ourgonnette noire tait arrte, avec plusieurs hommes 2 l'intrieur. L'un d'euF descendit et se prsenta M G ?nspecteur @inet. ''est vous ,ui aveL appel, 2 propos de deuF gar*ons s,uestrs! I ''est ien moi. @ais les gar*ons... euh... se sont dlivrs tout seuls. I Ah( #it le policier ahuri. @ais tout de mme, il > avait vol de ta leauF, non! J 'e #ut encore Nick ,ui se chargea de rpondre. 1out d'a ord, il passa la main sous son polo pour #aire dispara-tre la drEle de osse ,ui le d#ormait. 0n ta leau apparut M il le montra 2 l'inspecteur. G 0n seul avait t vol M nous l'avons rcupr J, ditil simplement. &e plus en plus interlo,u, le policier se tourna vers @lle Ciche. G Alors, vous retireL votre plainte! I $h ien, +e... +e pense ,ue oui. J &ans leur #or intrieur, les gar*ons l'approuv%rent. 3u'avaient rcolt les voleurs dans cette histoire! Dien. $t mme ils > avaient perdu
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leurs a##aires, et +us,u'2 leur maison, oP ils n oseraient pas retourner avant longtemps. G &ans ce cas, conclut l'inspecteur, +e n'ai plus rien 2 #aire ici. Au revoir, mademoiselle. I Au revoir, inspecteur, et merci ,uand mme. J 0ne #ois le portail re#erm, Nathalie remar,ua M G ?? n'avait pas l'air content( I .n le comprend( rpondit la vieille demoiselle. Lui et ses hommes ont t drangs pour rien. @ais +e me propose d'aller d%s demain prsenter nos eFcuses 2 l'inspecteur 'arrier, en lui racontant toute l'histoire. J 0ne #ois les en#ants et leur hEtesse rinstalls au salon, cette derni%re se tourna vers Nick.

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G &is donc, il > a ,uel,ue chose ,ui me chi##onne. 1out 2 l'heure, tu as prtendu avoir rcupr un Ban Wogh. .r, le ta leau ,ue tu rapportes est identi,ue 2 celui ,ui se trouvait dans ma cham re( I ...et ,ui s'> trouve tou+ours, a##irma l'interpell. I 3ue... ,ue signi#ie! J ,uestionna la vieille amie des Denaud. "on ahurissement #ut 2 son com le lors,ue Nol, ,ui s'tait es,uiv, revint avec le deuFi%me ta leau ,u'il tait all chercher au premier tage. G 'e sont eFactement les mmes( J s'cria-t-elle. $##ectivement, il n'> avait 2 premi%re vue ,u'une seule di##rence entre les deuF peintures M l'une I celle ,ue tenait Nol I tait encadre, l'autre non. @ais le pa>sage, une maison cache par les ar res, sem lait par#aitement identi,ue. L'a-n du trio, a>ant pris une inspiration, dclara M G 1out a commenc, mademoiselle, lors,ue, a>ant retrouv les toiles de votre grand-p%re, vous aveL dcid de #aire encadrer l'une d'elles M celle-ci. Bous vous tes ien rendue cheL un encadreur nomm Coudon! I ''est vrai, ac,uies*a @lle Ciche. I $t, tout en discutant avec lui, vous aveL parl des trois autres toiles signes Ciche ,ui se trouvaient encore dans votre grenier! I $Fact. @ais... tu ne vas tout de mme pas soup*onner ce rave homme! s'indigna la vieille demoiselle.

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I Lui! 'ertainement pas. "eulement il > avait, dans l'arri%re- outi,ue, un apprenti nomm Cernard @allet ,ui vous a entendue. Le hasard a voulu ,ue son patron le charge de l'encadrement. Pour #aire ce travail, Cernard a d/ enlever le carton #ermant l'arri%re de la toile. Alors il a vu... I ...un Ban Wogh, poursuivit Nick. )'ai tout pig( I @oi aussi, a+outa @lle Ciche. I @oi pas( #it Nathalie dans une moue. I Cen vo>ons( 1u n'es ,u'une petite tte( J se mo,ua son #r%re. La #illette ne se #Ocha pas M c'tait si on d'tre ta,uine 2 nouveau( G )e vais t'eFpli,uer, lui dit son cousin. Dappelle-toi d'a ord ,ue le demi-#r%re de Cernard, "imon Douvot, est lui-mme peintre. Notre apprenti encadreur dcouvre donc le Ban Wogh, ou plutEt une peinture signe G Bincent J dans la,uelle il #laire une Kuvre de valeur. ?l la rapporte 2 "imon, ,ui reconna-t el et ien un Ban Wogh, et se charge d'en #aire une copie... I ...tr%s ien imite, il #aut l'avouer, interrompit Nick. I 'e Douvot ne man,ue pas de talent, enchrit @lle Ciche. &ommage ,u'il l'utilise pour de mauvaises causes( $n tout cas, ce deuFi%me ta leau est tout 2 #ait sem la le au mod%le... I ...2 ceci pr%s ,ue cette copie ne porte pas sur son envers une peinture de Ban Wogh, #it remar,uer Nol, ,ui encha-na M Cre#, @lle Ciche revient chercher son ta leau encadr... et n'> voit ,ue du #eu. L'a##aire aurait pu s'arrter l2 si, au

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lieu de se contenter d'un seul Ban Wogh, les deuF complices n'avaient eu envie de s'approprier les trois autres. &'oP la visite dans le grenier de la villa. I A partir de l2, les 1rois N entrent en sc%ne... et tout #init par une victoire( J dclara Nick avec son ha ituel man,ue de modestie. @lle Ciche le mena*a gentiment du doigt. G ?? me sem le, mon cher gar*on, ,ue tu sautes ien vite auF conclusions... ou liant ,u'avant la victoire #inale il > a d'a ord eu la d#aite( I Hum( 'omme dit le prover e, G 1out est ien ,ui #init ien( J Nous sommes sains et sau#s, vous aveL rcupr Hercule et le Ban Wogh, n'est-ce pas l'essentiel! I A propos, ,ue compteL-vous en #aire, de ces ,uatre prcieuF ta leauF! ,uestionna Nol. AveL-vous l'intention de les garder, mademoiselle! J La vieille amie des Denaud, a>ant r#lchi un moment, secoua la tte. G $h ien... +e ne sais pas encore. A vrai dire, +e crois ,u'ils seraient mieuF dans un muse M l2, au moins, ils ne tenteront pas les voleurs. J Nathalie tait songeuse. G 3uand mme, nos voleurs 2 nous, ,ue de hasards il a #allu pour ,u'on les retrouve dans leur maison de gardearri%re( I Parle plutEt de dductions( protesta Nick. Les 1rois N se sont montrs ons dtectives... comme tou+ours( J @lle Ciche caressa le caniche ,ui s'tait r#ugi sur ses genouF et #it remar,uer M

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G Le meilleur dtective, c'est encore Hercule. N'est-ce pas grOce 2 lui ,ue vous aveL pu commencer votre en,ute! 'e morceau d'to##e ,u'il a courageusement arrach au pantalon du cam rioleur... I ...nous a mis sur la voie, acheva Nol. I @ais oui( .n peut mme dire M sur la voie... #erre( J lan*a Nick en riant. $t ce G mot de la #in J #it rire 2 leur tour les deuF autres G N J et @lle Ciche. )us,u'2 Hercule ,ui s'associa 2 la gaiet gnrale en poussant une srie de +appements +o>euF.

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Les

No6l( Na"*alie e" Nicolas 7Nic89%

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e Ro0er"e Arman

1<<

LES

e Ro0er"e Arman Srie in".rale

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