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THE LIBRARY

The Ontario

Institute

for Studies in Education

Toronto, Canada

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/.crt

Les illusions du progrs

L.\U:

ARY
8 1968
i?4^5l-ryTE

NOV
FOR STUDIES

THE ONTA;<:o
IM

EDUCATION

OUVRAGES DU MEME AUTEUR

CheztMarcel Rivire, dileur

Piiriii

Rflexions^ ^r la violence, in-l('> Introduction l'conomie moderne, in-18.

5 5

La dcomposition du marxisme iii-16 La rvolution dreyfusienne, in-16 Le systme historique de Renan, iii-^
Aux

60 60
11
:

Cahiers de la Quinzaine

Paris

Les proccupations mtaphysiques des physiciens modernes, avant -propos de


Julien Benoa, in-18
Librairie du Parti Socialiste, Paris
:

La ruine du monde antique,

in-18
:

3 50

Chez Paul Delesalle, Paris

Essai sur l'glise et l'tat, in-8


Chez Sandron, dileur Palerme
et
:

Saggi di critica del marxismo, traduction


prface de Vittorio Racca, in-8

3 50

Insegnamenti sociali dlia economia contemporanea, traduction et prface de Vittorio Racca,


in-8
Ji<iri
:

3 50

Chez Laterza, dileur

Gonsiderazioni sulla violenza, traduction d'ANTOMo Sarno et Jnlroduclion de BeneDETTO Croce, in-8

3 50

==^===

TUDES SUR LE DEVENIR SOCIAL


I

^==
^\V^^

Georges

SOREL

Les illusion^

du progrs
DEUXIME DITION

revue

et

a'ag-m.en.t

PARIS
LIBRAIRIE DES SCIENCES POLITIQUES ET SOCIALES

B_

Marcel RIVIRE et

C*"
l

31,

lue Jacob et rue Sainl-Bonoil.

191

AVANT-PROPOS

En

dcrivant les illusions du progrs, je

me

suis

efforc de suivre les conseils que

Marx

avait

donns

aux hommes qui voudraient remonter, dans l'histoire des ides, jusqu'aux racines les plus profondes qu'une connaissance raisonne puisse atteindre.
L'indiffrence que les professionnels de l'histoire

ont

si

gnralement manifeste au sujet des mthodes


les gots

historiques de Marx, doit s'expliquer, en


tie,

par

l'illustration, les

bonne pardu public dont le suffrage assure honneurs acadmiques et la fortune.

Ce public, plus clair que studieux, ne dteste rien tant que des travaux capables de dranger sa quitude habituelle.
la
Il

aime

lire et s'instruire,

mais

condition que cela ne cause pas une grande


;

fatigue

il

demande

ses auteurs de lui apporter

des distinctions prcises, des formules d'une appli-

d'une clart au moins importe que ces qualits cartsiennes ne se rencontrent que dans des travaux
cation
facile,
;

des exposs
lui

apparente

peu

historiques tout fait superficiels

il

se contentera

de cette superficialit en raison de ces qualits cartsiennes.

profondie de

Lorsqu'on procde une investigation un peu apl'histoire, on s'aperoit que les choses

IL

'l

AVANT-PROPOS
que l'enten-

prsentent une complexit inextricable

dcrire sans y faire apparatre des contradictions insolubles que


les
et les
;

dement ne saurait

analyser

la ralit

demeure protge par une obscurit que la philosophie respectera, si elle ne veut pas tomber dans le charlatanisme, le mensonge ou le roman. Un des grands avantages que prsente la mthode marxiste (quand on l'entend bien) est de permettre le respect de ce mystre fondamental qu'une science
frivole prtend carter.

Les mthodes de Marx sont malheureusement plus elles ont t dfinies, presque toujours, en formules d'une intelligence difficile
clbres que connues
;

on connat un bien
application.
Il

y a

nombre d'exemples de leur une dizaine d'annes, un profespetit

seur italien qui a fait de trs louables efforts pour


introduire les conceptions marxistes dans la Culture
universitaire de sa patrie, Antonio Labriola, avait

annonc

qu'il

ne tarderait pas publier des tudes


car
il

historiques conduites suivant les principes qu'il re-

commandait

ne voulait pas
il

imiter, disait-il,
la

ce matre qui du rivage enseignait la natation par


dfinition de la nage (1)
;

est

mort sans avoir

tenu sa promesse.

Les commentateurs de Marx ne


avoir eu la main heureuse quand

me

semblent pas

ils

ont cru trouver

l'expression classique de la doctrine de leur matre

dans

la

prface que celui-ci avait crite en 1859 pour

(1)

liste

Antonio Labriola, Essais sur la conception matriade l'histoire, trad. franc., premire dition, p. 272.

AVANT-PROPOS
la

Critique de l'Economie politique. Ce texte

fameux

n'a point

pour objet de fournir des rgles propres tudier une poque dtermine il y est surtout
;

question des successions des civilisations

c'est ainsi

que le mot classe ne s'y rencontre mme pas. Les formules qui servent signaler le rle de l'conomie sont extrmement concentres, en partie symboliques et, par suite, d'une interprtation fort malaise. Il ne faut donc pas s'tonner si l'on s'est donn beaucoup de liberts avec cette prface, que tant de gens citent sans l'avoir jamais srieusement examine. Enrico Ferri, qui n'est pas seulement le chef du parti socialiste italien, mais qui a la prtention d'tre un philosophe et un savant, nous a appris que Marx rsume et complte par son dterminisme conomique les deux explications unilatrales et partant incompltes, bien que positives et scientifiques que l'on avait donnes de l'histoire Montesquieu, Buckle. Metschnikoff avaient propos un dterminisme tellurique ; les ethnologues avaient propos un dterminisme anthropologique. Voici la formule que Ferri prsente de la doctrine nouvelle Les conditions conomiques qui sont la rsultante des nergies
:

et

des aptitudes ethniques agissant dans un milieu

tellurique

donn

sont la base dterminante de


poli (1).

toutes les manifestations morales, juridiques, tiques de la vie humaine, individuelle et sociale

Ce remarquable arlequin, compos de

niaiseries, dl'ah-

(i)

E. Ferri, SocialU^me et science positive, trad. franc.,

p. 152.

.-_

> AVANT-PROPOS
un des chefssi

surdits et de conrrt'seris (1), constitue

d'uvre de

cette science

que

les politiciens italiens

nomment

science positive. L'auteur a t

content

de son expos du

marxisme
le

qu'il a

prouv, quelques

annes plus tard,


sait

besoin de se vanter d'avoir trouv

tout seul ces belles choses, alors que l'on ne connaisles lettres dans lesquelles Engels dondu matrialisme historique une interprtation plus large que celle qu'on lui avait longtemps donne (2). Je ne voudrais pas avoir l'air de comparer Enrico Ferri et Antonio Labriola; mais il ne me semble pas que ce dernier soit cependant parvenu extraire de

pas encore

nait

l'uvre de Marx des rgles capables de diriger


historiens.
rale
Il

les

pu seulement donner une ide gndes conceptions marxistes, en combinant quela


la

ques paraphrases de

prface de 1859 avec quelques

indications tires d'autres crits.

l'poque o

il

publiait ses Essais sur la conception matrialiste de

on n'avait pas encore observ qu'il faut prendre de grandes prcautions quand il s'agit de rapprocher des thses parses de Marx suivant les
l'histoire,
:

(1) Il est quelque peu absurde de dire que la vie individuelle est dtermine par les causes qui sont nonces ici et qui ne sont nullement individuelles. Lorsque Marx a eu k parler de l'conomie comme d'une base sur laquelle reposent les idologies, il a employ des termes (Basis, Grundlage) propres carter l'ide que cette base ft active. (2) E. Ferri, Evolution conomique et volution sociale, p. 27. Confrence faite Paris le 19 janvier 1900.

AVANT-PROPOS

questions qu'il avait traiter, celui-ci considrait


l'histoire sous des aspects

bien divers, en sorte qu'il

y a plusieurs systmes historiques de Marx; et on ne saurait davantage trahir la philosophie marxiste qu'en prtendant combiner des affirmations qui n'ont de valeur que places dans le systme o elles figurent.

communiste que j'emprunterai le mieux l'ordre des recherches entreprises ici Faut-il une perspicacit profonde pour comprendre que les ides des hommes,
C'est au Manifeste

texte qui

me

parat s'appliquer le
:

leurs

aperus concrets,

comme

leurs

notions abs-

traites {Vorstellungen,
et

Anschamingen und Begriffe)

fient {sich

en un mot leur conscience {Bewiisstsein) se modinderl) avec leurs conditions d'existence,


gesellschaftlichen
Beziehiin-

avec leurs relations sociales, avec leur vie sociale


iLebensverhltnissen,
gen, gesellschaftlichen Dasein) ? L'histoire des ides
ijdeen), que prouve-t-elle sinon que la production
intellectuelle se
la

mtamorphose

{sich ungestaltet) avec

production matrielle ? Les ides dominantes iherrschenden Ideen) d'un temps n'ont jamais t que
les ides

de la classe dominante (1). La thorie du progrs a t reue comme un dogme l'poque o la bourgeoisie tait la classe

(1)

Manifeste communiste, trad. Axdler,

p.

51.

Quel

{[ue

soit le mrite de cette traduction, il est cependant ncessaire de rappeler souvent les termes allemands qui cnt un sens technique (provenant de l'cole hglienne)

CTie

ne peut exactement rendre

le franais.

AVANT-PROPOS

conqurante;

on

devra

donc

la

regarder

comme

tant une doctrine bourgeoise; l'iiislorien marxiste

devra donc rechercher comment elle dpend des conditions au milieu desquelles on observe la formation, l'ascension et le triomphe de la bourgeoisie.
C'est

seulement en embrassant toute cette grande


la

aventure sociale qu'on pourra se rendre vraiment

compte de

place que

le

progrs occupe dans

la

philosophie de l'histoire.
Cette manire de concevoir l'histoire des classes

oppose aux conceptions que nous trouvons presque universellement rpandues autour de nous. Tout le monde admet sans poine qu'il y a dans nos socits une trs grande htrognit, que les professions, les situations de fortune et les traditions faest trs

miliales produisent d'normes

diffrences dans les manires de penser des contemporains; beaucoup d'observateurs le montrent avec minutie. Proudhon a mme pu crire, sans accepter cependant les conceptions marxistes des classes (1), qu'une grande nation

(1) Il rsulte de l de trs grandes difficults dans l'inle lecteur s'attend, chaque terprtation de Proudhon instant, voir apparatre la doctrine marxiste des classes et il est du. Je crois que Proudhon a t amen ne pas entrer dans la voie o Marx s'est engag, en raison de ses proccupations morales: il regardait la fidlit conjugale comme tant l'lment le plus important de l'thique il ne voyait point que celte fidlit ft, d'une manire gnrale,
;

sous
tait

la

dpendance

avant tout un

comme il des conditions de classe grand moraliste, il devait conclure de


;

AVANT-PROPOS

moderne fournit une


ges de l'humanit
figurs par

reprsentation de tous les

les temps primitifs y sont une multitude pauvre et ignorante que sa misre sollicite sans cesse au crime , qu'un deuxime tage de civilisation s'observe dans une classe moyenne compose de laboureurs, d'artisans, de marchands et qu'une lite, forme de
,

que

magistrats,

crivains, d'artistes,

de fonctionnaires, de professeurs, d'marque le degr le plus avanc de


si

l'espce

Et cependant, aprs avoir


qu'il

fortement

accus
il

les

contradictions qui existent dans

ne peut abandonner l'ide

ait

le monde, une volont

gnrale.

Demandez,
si

dit-il,

ces intrts divers, s

ces instincts demi-barbares, ces habitudes tenaces,

ces aspirations

hautes, leur pense intime; classez

tous les

vux

suivant la progression naturelle des

groupes; puis vous en dgagerez une formule d'ensemble, qui, embrassant les termes contraires, ex-

primant
Il

la

tendance gnrale
le

et n'tant la

volont de

personne, sera

contrat social, sera la

loi.

me semble

qu'en posant ainsi, sous une forme


le

parfaitement claire,
rale,

problme de

la

volont gn-

Proudhon rduit l'absurde le dogme unitaire que la dmocratie oppose constamment la doctrine
de
la lutte

de classe.

En

effet, il serait

de toute imposd'une tendance

sibilit

de procder au travail

de synthse qu'il

demande. Lorsque

l'historien parle

cette indpendance que toutes les idologies sont des formations de l'esprit sur lesquelles la vie des classes n'exerce qu'une influence secondaire.

AVANT-PROPOS
il

gnrale,
tuants,

ne
il

la

dduit pas de ses lments consti-

mais

la construit

au moyen des rsultats qui

se sont traduits sur le cours de l'histoire.

Proudhon
choses se

lui-mme parat bien convenir que


passent de cette manire, car
il

les

crit,

immdiatement
C'est ainsi qu'a

aprs

le

passage cit plus haut:


la civilisation gnrale,

march

l'insu des lgisla-

teurs et des

hommes

d'Etat, sous le couvert des

oppo-

sitions, des rvolutions et des guerres (1) .

La syn-

thse s'est donc opre en dehors de la pense raisonnante.

On peut facilement se rendre compte que les mouvements sociaux supposent un nombre norme de combinaisons; les rcits des contemporains permettent de reconnatre beaucoup de calculs de prudence, beaucoup de compromis, beaucoup d'arbitrages imposs aux partis par des groupes capables d'exercer une action prpondrante; l'historien ne saurait prtendre suivre dans tous leurs dtails ces changes; plus forte raison le philosophe ou l'homme d'Etat ne saurait les trouver avant qu'ils ne se soient manifests dans leurs rsultats. Ce que l'historien s'efforce surtout de connatre et
ce qui d'ailleurs est le plus facile connatre, c'est
l'idologie des vainqueurs. Elle

dpend de toutes
aux
instincts,

les

aventures historiques dont

il

vient d'tre question.

Elle tient, de diverses manires,

aux

(1)

Proudhon, Philosophie du progrs,

p. 99.

AVANT-PROPOS

.'

habitudes, aux aspirations de la classe dominant;.


Elle a aussi des relations multiples avec les condi-

tions sociales des autres classes. Les liens qu'on peut

signaler entre l'idologie dominante et tous ses points


d'attache,

ne sauraient tre dfinis compltement, en du charlatanisme et de la purilit, tout la fois, parler d'un dterminisme historique; tout ce qu'on peut esprer faire, c'est de projeter une certaine lumire sur les chemins que doit suivre l'historien pour se diriger vers les sources des choses.
sorte qu'il y a

La dmocratie a horreur des conceptions marxistes,


parce qu'elle recherche toujours l'unit; ayant hrit
de l'admiration que l'Ancien Rgime avait pour
elle

l'Etat,

estime que

le

rle

de l'historien se borne
le

expliquer l'action

gouvernementale au moyen des


milieu des matres.
dire que la dmocratie a perfec-

ides qui triomphent dans

On

peut

mme

tionn la thorie unitaire. Jadis, on supposait que,

voix discordante n'avait

dans une monarchie parfaitement rgle, aucune le droit de s'lever contre le prince; maintenant, on affirme que chaque citoyen a voulu (au moins d'une manire indirecte) tout ce qui lui est command; c'est ainsi que les actes du gouvernement refltent la volont gnrale laquelle chacun de nous est cens participer. Cette volont gnrale est possible parce que les penses des hommes sont, chaque poque, subordonnes certaines ides que l'on rencontre l'tat pur chez les personnages parfaitement clairs, libres de notions traditionnelles et assez dsintresss pour obir la

10

AVANT-PROPOS
la raison.

Devant ces ides que personne monde est suppos partager s'effacent les causes relles des actes humains, causes que l'on peut, au moins, saisir en gros dans les classes. Les ides dominantes considres en dehors des classes constituent quelque chose d'aussi chimrique qu'tait l'homme abstrait dont Joseph de Maistre dclarait n'avoir jamais rencontr de spcimen, et pour lequel cependant les lgislateurs de la Rvolution prvoix de
n'a et que tout le

tendaient avoir fait leurs


d'hui que cet

lois.

Nous savons aujour-

homme

abstrait n'tait pas complte-

ment
dans

fantaisiste;

les thories

Etat; de

mme

il avait t invent pour remplacer, du droit naturel, l'homme du Tiersque la critique historique a rtabli les

personnages
c'est--dire

rels, elle doit rtablir les ides relles,

revenir la considration des classes.

esprits,

La dmocratie parvient jeter le trouble dans les empchant beaucoup de gens intelligents de

voir les choses

comme

elles sont,

parce qu'elle

est

servie par des avocatshabiles dans l'art d'embrouiller


les

questions, grce

un langage captieux,

une

souple sophistique, une norme appareil de dcla-

mations scientifiques. C'est surtout pour les temps dmocratiques que l'on peut dire que l'humanit est gouverne par le pouvoir magique de grands mots plutt que par des ides, par des formules plutt que par des raisons, par des dogmes dont nul ne songe rechercher l'origine, plutt que par des doctrines fondes sur l'observation.
J'ai

pens

qu'il

ne serait pas mauvais de soumettre

AVANT-PROPOS

un de ces dogmes charlatanesques une critique conduite suivant la seule mthode qui puisse nous garantir contre toute duperie, c'est--dire une critique fonde sur une investigation historique des rapports des classes. Ayant trouv formuler ainsi quelques remarques qui m'ont paru intressantes sur
l'idologie bourgeoise, je

me

suis

permis de
j'ai

les sou-

mettre au public. Plus d'une fois,


buissonnire; lorsque
derne,
j'ai

fait

l'cole

rencontr l'occasion d'la valeur

clairer l'origine, le sens


j'ai

ou

d'une ide mo-

cru pouvoir m'y arrter; plusieurs de ces digressions me seront certainement pardonnes sans

parce qu'elles peuvent inciter plus d'un dou de curiosit faire de nouvelles et plus profondes applications des mthodes marxistes. Je me propose bien moins d'enseigner que de montrer comment il est possible de travailler en vue d'une
difficult,

esprit

plus grande vrit.


J'ai
le

d'abord publi ces tudes sur


socialiste

le

progrs dans

(aot-dcembre 1906); j'ai pu alors constater que mon manque de respect pour les grands hommes que l'Universit nous vante tait
de nature blesser beaucoup de lecteurs. Revoyant de prs mon texte et le remaniant parfois complte-

Mouvement

ment, j'aurais modifi l'allure de ma discussion si j'avais tenu plaire au public frivole. J'ai conserv le ton que j'avais adopt, non point pour imiter Marx qui se montra toujours si acerbe dans la polmique,

non plus que pour attirer l'attention par une outrance de langage, mais parce que j'ai trouv, la rflexion, que de toutes les illusions que la bourgeoisie cherche

JV

AVANT-l'ROPOS
le

propager, la plus absurde est

culte qu'elle pr-

tend nous imposer pour des saints laques infiniment

peu respectables. Parmi les crivains qui

se

donnent pour

les repr-

sentants officiels de la dmocratie franaise, on ren-

contre pas mal d'admirateurs d'A. Comte; ce qu'ils

admirent surtout en lui, c'est l'homme qui prtendait restaurer en France le respect par sa religion noftichste. Aujourd'hui, peu de personnes sont assez naves pour supposer que les prires, les sacrements et les sermons positivistes puissent avoir grande influence sur le peuple; mais on met tout en uvre pour dvelopper la vnration envers les hommes plus ou moins illustres que la dmocratie a adopts pour hros. Beaucoup de gens esprent que si les masses en viennent accepter ce culte de ces prtendus reprsentants de l'humanit,
tre aussi quelque respect
elles

auront peutqu'il

pour

profession de propager ce culte;


n'y a pas une
si

d'autant plus

les

orateurs qui font

grande distance entre les nouveaux saints et leurs prtres. Ce sont donc leurs propres intrts que soignent nos dmocrates, en soignant, avec tant de soin, les gloires du xviii" sicle. Rtablir la vrit historique n'est donc pas seulement une question de science; c'est aussi une question d'un intrt pratique immdiat.
Janvier
1908.

AVERTISSEMENT
POUR LA DEUXIEME EDITION

J'ai

fait,

dans cette deuxime dition, beaucoup

d'amliorations de dtail; j'espre tre parvenu

rendre parfaitement claires des thses qui avaient paru, quelques personnes, prsenter des difficults.
J'ai ajout

grandeur

et

au livre un appendice sur les notions de de dcadence, qui me semblent avoir t

trop ngliges par nos contemporains.

Juillet 1910.

CHAPITRE PREMIER

Premires idologies du progrs


/.

Querelle des anciens bons modles en religion Boileau.


rn
'

et

des modemeti.

et

're

en liUrature. Les gens du Triomphe des bons ouvriers du

Question des

l>

IL

Musui.i de la fin du .YT7/ sicle. Philosophie de Fonienelle. Origine politique des ides sur la nature. Pascal contre le rationalisme superfi-n^l. Le car-

tsianisme et les gens

du mondt.

IIL Ide d'une pdagogie de l'humanit. Les vulgarisateurs. Condorcet conoit l'instruction /sur un modle aristocratique ; ses illusions aux rsidtats de l'instruction.

trine

Les historiens font remonter les origines de la docdu progrs la querelle des anciens et des modernes, qui fit tant de tapage durant les dernires annes du xvir sicle. Il peut sembler singulier
plus

d'un

homme

de notre temps qu'une querelle

purement

pu engendrer une telle consquence, car nous ne serions gure disposs aujourd'hui admettre qu'il puisse exister un progrs artislittraire ait

tique.

16

CHAPITRE PREMIER

Rien ne nous parat plus trange que

le

mauvais

got de Perrault mettant systmatiquement ses contemporains au-dessus des grands hommes de l'antiquit ou de la Renaissance,
et,

par exemple, prf-

rant Lebrun Raphal.

On

aurait

pu

croire, tout

d'abord, qu'il s'agissait seulement d'une niaiserie de fonctionnaire des Beaux-Arts; le premier manifeste

effet, le

de Perrault, lu l'Acadmie en 1387, s'appelait, en Sicle de Louis le Grand; Brunetire en dit


:

fort justement
il

Il

faut convenir que Boileau,

quand

qu' dfaut d'une indpendance d'esprit dont personne


et

louait le prince, usait d'un

autre style;

alors ne se piquait,

un got plus

sr, inspir peut-tre

de celui des anciens, l'avait du moins prserv de


cette platitude

dans l'adulation

(1).

Mais

la discus-

sion prit bientt une allure plus gnrale par suite de


l'intervention de Fontenelle; et Perrault, aprs avoir

expos ses ides en vers, dveloppa en trois volumes

(1) Brunetire, Evolution des genres dans l'histoire de la littrature, 3 dition, p. 116. Je ferai un trs grand usage des livres de Brunetire, qui me semble tre le guide le plus sr pour la connaissance des sicles classiques. Quelques personnes m'ont reproch d'avoir accept avec trop de confiance les tmoignages d'un clrical militant je dois faire observer que jusqu' la fin de 1894 Brunetire ne se montra gure favorable l'Eglise Sous l'action combine de Schopenhauer, de Darwin et de Comte, dit Victor Giraud, il croyait fermement alors qu'une morale strictement positiviste pouvait dsormais se suffire ellemme et mme ne remplacerait pas sans avantages les religions disparues ou primes. {Ferdinand Brunetire, pp. 26-27.) Je n'ai utilis que les travaux que Brunetire avait excuts avant sa visite au Vatican.

PREMIRES IDOLOGIES DU PROGRS

17

de prose les raisons qui devaient faire prfrer les

modernes aux anciens (1688-1692-1697).

Pour bien comprendre


suader que
les

cette affaire,

il

faut se per-

hommes du

xvii' sicle taient loin

d'avoir pour leurs grands contemporains l'adrairition pieuse que la postrit leur a voue; Bossuet

lui-mme, que l'on aime tant se reprsenter

comme

ayant t

le vritable

type de l'poque, n'tait nulle-

ment apprci

sa juste, valeur,

mme
et

par

le roi; ses

auditeurs estimaient qu'il ne faisait pas assez parade

de beau langage, de fine rhtorique

de prciosit

(comme
ler

Flchier), ou encore qu'il ne savait pas veil-

suffisamment la curiosit (comme Bourdaloue) par ces portraits que recherche toute socit aristocratique, affole de mdisance (1). On pourrait croire que Boileau a t un matre universellement respect, si l'on se bornait exami-

uvres de premier ordre; Racine lui doivent beaucoup, suivant l'opinion de Brunetire (2); mais il ne faut pas juger un sicle par les personnages qui seuls ont
ner son influence sur
les

La Fontaine, Molire

et

survcu;

ils

sont,

bien
les

souvent,

en

contradiction
et
ils

avec les tendances


diction.

plus communes,

sont

devenus immortels surtout cause de cette contra-

Nous nous figurons assez volontiers que les contemporains de Boileau auraient t heureux d'tre
(1)

Brunetire. Etudes critiques sur

l'histoire

de

la

lit-

trature franaise, 6* srie, pp. 205-206. 'T Brunetire. loc. rit., pp. 164-105.

18

CHAPITRE PREMIER
:

affranchis par lui du joug de Chapelain


fois qu'en
se

Jusqu'aux

Satires de Boileau, qui ne parurent pour la premire


1665, on billa sur la Pucelle, mais on
biller; et tout en billant,

cacha de

on dclara que
(1).

l'ouvrage tait

d'ailleurs

parfaitement beau

Chapelain avait t si longtemps regard comme tant le matre incontest des lettres franaises que

beaucoup de gens bien levs taient froisss de le voir vilipender par un petit parvenu et qu'ils attendaient une occasion favorable pour prendre part une guerre contre le critique. Elle est trs importante, en effet, l'observation

de Brunetire, qui regarde Boileau comme un reprsentant de l'esprit bourgeois s'opposant l'esprit des salons et des ruelles (2). Ce ne fut pas d'ailleurs sans peine que
Boileau entra l'Acadmie, qui tait la citadelle des

amis de Chapelain (3). Le got franais est demeur fidle aux principes de Boileau nous estimons avant tout, comme lui, le bon sens, la clart, le naturel du langage; nous redoutons les excs de l'imagination; nous apprcions une manire de se tenir mi-chemin entre la recherche et le parler populaire. Les peuples trangers furent frapps d'une si grande admiration pour cette littrature qu'ils s'efforcrent, durant longtemps, de plier leur
:

gnie aux rgles franaises

(4).

Brunetire, Evolution des genres, p. 79. Brunetire, op. cit., p. 92. H, RiGAULT, Histoire de la querelle des anciens et des modernes, p. 151. (4) Brunetire, Etudes critiques, 6* srie, pp. 189-190.
(1) (2) (3)

PREMIRES IDOLOGIES DU PROGRS

19

Pour

se rendre

un compte parfaitement exact des


'

raisons qui provoquaient le respect, un peu superslitieux, de Boilcau

pour les anciens, il faut se reporter la mthode que Le Play conseillait de suivre pour constituer une science qui permt d'clairer les hommes s'occupant de rformer nos socits contemporaines.

Le Play avait

le

plus profond mpris pour toutes

aux principes des gouvernements il voulait que l'on procdt des enqutes en vue de dterminer quelles sont les nations prospres, et, pour chacune de ces nations, quels
les discussions abstraites relatives
;
:

sont les principes qui, au cours de l'histoire, ont

assur sa grandeur

il

aurait voulu que les Franais

introduisissent chez eux

les

modles excellents

que

l'on parvenait ainsi

dcouvrir pour

la constitu-

tion de la famille, l'organisation

du

travail et la hi-

rarchie politique. Notre esprit est ainsi fait que nous

raisonnons beaucoup plus par analogies que par


syllogismes
;

nous ne comprenons parfaitement un

principe qu'aprs avoir pu voquer une reprsentation trs claire


dfinition

scolaire

du systme dont il prtend donner une et nous sommes toujours dis;

poss admettre qu'il y aurait bnfice reproduire chez nous des choses qui existent dans un pays ayant

obtenu rcemment un grand prestige dans le monde, pour une cause quelconque c'est ainsi que tant d'institutions nous sont venues d'.\ngleterre, d'Amrique et, plus rcemment, d'Allemagne. Les hommes de la Renaissance et de la Rforme avaient dj procd de cette manire; ils avaient
:

20

CHAPITRE PREMIER
si

grande familiarit avec les antiques pouvaient croire possder une connaissance exprimentale les premiers des murs grecques, les seconds des murs apostoliques. Ils avaient demand leurs contemporains de les suivre dans cette restauration du pass; Ronsard n'estimait pas plus difficile de faire revivre le gnie hellnique que Calvin ne jugeait difficile de devenir un disciple de saint Paul (1). L'chec de ces deux tentatives ne prouvait nullement contre le principe, car on pouvait se demander si cet chec ne provenait point d'une exagration des rformateurs. Des modles, pour excellents qu'ils soient, ne sont jamais que des modles, dont il faut apprendre se servir avec
acquis une
littratures
qu'ils
:

art.

Les jansnistes acquirent une grande popularit,


qui n'est pas sans tonner plus d'un auteur moderne,

mais qui s'explique trs facilement quand on


porte aux indications prcdentes.
sible
Ils

se re-

croyaient pos-

de remonter jusqu' saint Augustin, en refoulant


soit les

toutes les sottises et les impurets qu'avaient introduites, suivant leur svre jugement,

doc-

teurs

des

temps
saint

d'ignorance,

soit

les

casuistes

courtisans;
tions

Augustin, tout
semblait
disciples

nourri des tradifacile

classiques,
les

plus

atteindre

que

premiers

du

Christ.

L'immense

succs obtenu par les Provinciales (1656-1657) sembla prouver que le public tait dispos recevoir

(1)

Brunetire, op.

cit.,

k" srie, 3^ dition,

p.

170.

PREMIRES IDOLOGIES DU PROGRS

21

une telle direction augustinienne. Suivant Brunetire, La Fontaine et Molire furent les seuls crivains notables qui chapprent compltement cette influence; elle se
fit

sentir sur le jsuite Bourdaloue,


tre signs plus d'une

dont

les

sermons auraient pu

fois par Port-Royal (1).

Pourquoi une rforme intelligente


ture ne pourrait-elle pas russir
semblait-il, celle de la
s'agissait

de la
les

littra-

comme
Dans

avait russi,

morale

deux

cas,

il

de combattre
;

les infiltrations italiennes et

espagnoles

les crivains

franais avaient beaucoup

trop admir le cavalier Marin, qui avait excell dans


le

bavardage prcieux, l'auteur de cet A clone que Chapelain lui-mme avait dbut par louanger dans une prface mmorable , et Gongora dont le nom

est

devenu synonyme d'emphase

et

de galimatias
le

2).

Boileau, voulant imposer ses contemporains, hallu-

cins par de tels modles, le naturel et


leur proposait les

bon

sens,

que prsentait la littrature ancienne. On peut soutenir que Boileau reprenait une conception de Ronsard et qu'il a

modles excellents

dit

Brunetire, loc. cit., pp. 164-165. Sainte-Beuve que Bourdaloue usait fort dans la pratique des maximes de la pnitence restaure par Port-Royal et que ses sermons satisfaisaient pleinement les amis des solitaires {Port-Royal, tome II, pp. 155-156) et ailleurs, parlant du Je sermon sur le petit nombre des lus, il crit le demande, que disait autre chose M. de Saint-Cyran saint
(1)
;
:

Vincent-de-Paul, qui pourtant, ce qu'il parat, s'en choquait comme d'un chec port l'efflcace des sacre-

ments
(2)

p.

190).
p. 88.

Brunetire, Evolution des genres,

22

CHAPITRE PREMIER
le

abond dans
il

sens des

rformateurs

de

la

Pliade qu'il a cependant cruellement jugs

(1);

mais

reprenait l'uvre de ses prdcesseurs,

comme

Port-Royal reprenait celle de Calvin, en croyant faire quelque chose de tout fait diffrent et en rendant
la

rforme acceptable aux Franais.

Tous

les

grands crivains du

xvii^ sicle furent

avec

Boileau,

quand

clata la querelle des anciens et des

modernes, tandis que Perrault tait un infatigable dfenseur des mauvais auteurs que Boileau a tus Chapelain, Cotin, Saint-Amant. L'esthtique de Boileau gnait trop les mdiocres pour qu'elle pt tre accepte par des gens habitus une grande libert d'allures (2). On est quelque peu tonn, au premier abord, de rencontrer parmi les partisans des modernes un homme aussi savant que Bayle; mais il ne faut pas oublier que Bayle manquait de got, qu'il avait conserv tous les dfauts du sicle prcdent et qu'il
:

tait fort indiffrent la

valeur littraire des livres

son attitude par un sentiment d'hostilit pour une esthtique protge par Louis XIV (4).
qu'il lisait (3)
;

on a eu

tort d'expliquer

Les gens du

monde

tenaient naturellement pour

Brunetire, op. cit., pp. 45-46 et p. 104. Brunetire, Etudes critiques, 5* srie, p. 190. Brunetire, loc. cit., pp. 121-132. Il est parficuMrement curioux que Bayle n'ait pas compris combien l'ancienne obscnit tait devenue dplaisante pour ses con(1)

(2) (3)

temporains. (4) H. RiGAULT, op.

cit.,

p. 233.

PREMIRES IDOLOGIES DU PROGRS


les

23

modernes en raison de causes qui


la

se rencontrent
les

encore aujourd'hui

base de toutes
:

dtermina-

tions de ces personnages

Ces juges mondains ont

l'horreur instinctive de tout ce qui est grave et srieux. L'art n'est qu'un

pour eux
ie parti

(1).

amusement ou un passe-temps Les femmes prirent, presque toutes,


;

peut-tre provoque par la mauvaise


;

dixime satire de Boileau fut humeur que lui occasionnait leur opposition son ennemi, au contraire, clbra avec enthousiasme des juges aussi inde Perrault
la

dulgents

Brunetire estime que

la

femme

a eu une
l'loi-

influence trs fcheuse sur notre littrature, en

gnant de traiter avec le srieux qu'elles comportent, les questions vraiment graves de la vie (2).
Perrault, en distribuant avec largesse des brevets

d'immortalit, ne pouvait faire autrement que d'aug-

menter beaucoup le nombre de ses amis; voici un exemple de ses dcisions littraires (3)
:

Combien seront chris par les races futures. Les galants Sarrazins et les tendres Voitures, Les Molires ndifs, les Rotrous, les Tristans, Et cent autres encor, dlices de leur temps
Il

n'est

les gazettes littraires et la trs

donc pas tonnant que Perrault et pour lui grande masse des gens

Brunetire, Evolution des genres, p. 127. (Brunetire. op. cit., p. 128. Madame de Svign, l'abbesse de Fonfevrault, madame de Longueville, Ja princesse de Conti furent parmi 'les dfenseurs des anciens (H. RiG.\ULT, op. cit., pp. 242-243, p. 248 et p. 259). (3) H. RiGAULT, op. cit., p. 146.
(1)
(2)

24

CHAPITRE PREMIER

qui se piquaient de lettres. Le Journal de Trvoux

les

nous fournit les renseignements les plus prcieux sur tendances du temps; les jsuites n'avaient aucune
le frre,
;

raison d'tre agrables Perrault dont

docfit

teur en Sorbonne, avait soutenu Arnauld

Boileau

de grands efforts pour obtenir


jsuites
influents,

les

bonnes grces de
les

mais

il

ne put

gagner sa

cause

(1).

On

gens faisant

pu supposer cependant que des profession d'humanisme auraient t


aurait
;

pour

les

anciens

mais iDutes

les fois

que
ils

les jsuites

ont eu prendre position en France,

ont toujours

soutenu

le

parti de la mdiocrit, parce qu'ils sont

ainsi assurs d'avoir de leur ct le plus

grand nom-

bre des gens du monde.

Ils

avaient dfendu la m-

diocrit morale contre les jansnistes; on leur a sou-

vent reproch d'avoir popularis la mdiocrit en

dvotion

leur ducation

si

vante semble avoir eu


la

pour rsultat de dvelopper


tre chez leurs lves
;

mdiocrit de carac-

leurs collges qui ont t c-

lbres

comme

botes examens, recherchent la

diocrit scientifique;

mla

ils

voulourent dfendre

mdiocrit littraire contre Boileau.

La
Il
et,

dfaite de Boileau devait

donc

tre complte.

put voir tout autour de lui la prciosit renatre, dans les ruelles transformes en salons, les Fonte-

nelle et les
et

Lamotte reprendre

la tradition des

Balzac

des Voiture. Ce sera bien autre chose encore, quella

ques annes plus tard, quand

marquise de Lambert

(i)

H. Rtgault, op.

cit.,

p. 229, p. 231.

PREMIERES IDEOLOGIES DU PROGRES


et

20

aprs

elle

Mme

de Tencin seront devenues des puis-

sances. Les premires annes

du

xviii^ sicle rappel-

leront cet gard les premires annes

du

xvii" (1) .

Suivant Fontenclle,

Mme

de Tencin

et l'abb Trublet,

Lamotte tait l'un des plus beaux gnies que la France et possds, et voici un exemple de la posie philosophico-scientifique de Lamotte admire par
Fontenelle
(2)
:

La substance de ce vide
Entre ce corps suppos Se rpand comme un fluide
;

Ce n'est qu'un plein dguis.

Mm

La revanche r de Boileau a
et ce

complte

mais de

nos jours seulement;


lence
et

ne fut pas d'ailleurs sans

peine, car les romantiques l'avaient attaqu avec vio-

avaient

mme

prtendu rhabiliter quelques-

unes de ses victimes. Proudhon, par contre, ne lui mnage pas son admiration, sduit qu'il est par l'intgrit de sa raison (3). Je crois que cette revanche doit tre explique par des causes qui tiennent
bien plutt la matire de la littrature qu'au con-

tenu de

la

pense.
a tabli une scission fon-

Une rvolution moderne

(1)
(2) (3)

II.

Brunetire, op. RiGAULT, op.

cit.,
cit.,

pp.
p.

109-110.
p.

Proudhon. De la la Rvolution et dans tome III, p. 390. Proudhon dit que la gloire de Boileau reparat mesure que la nouvelle gnration se
l'Eglise,

366 et justice dans

161.

dbarrasse de la scrofule romantique

(tome

VL

p. 123).

2(i

CHAPITRE PREMIER
:

damentale entre deux groupes d'crivains


ils

les

uns se
et ils

vantent d'tre devenus de bons ouvriers des lettres;


se sont

forms par un long apprentissage


extraordinaireraent leur langue;

travaillent

les
le

autres ont continu crire rapidement selon

got du jour. Brunetire dfinit fort heureusement


style d'un auteur l'espce

le

de matrise que

le

gnie
:

exerce sur

matire de l'art d'crire et il ajoute grandes rvolutions littraires sont des rvolutions de la langue. Chez nous, en France, a
la

Toutes

les

bien regarder l'histoire de notre littrature, langue d'abord


et

c'est la

en dfinitive, que tous


:

les

novateurs

ont rvolutionne dans son fonds

Ronsard, Malest

herbe, Boileau, Jean-Jacques, Chateaubriand, Victor-

Hugo
les

(1).

La langue contemporaine

d'autant plus difficile manier qu'elle a

devenue abandonn

expressions vagues pour faire appel des images


artistes

bien dtermines.

Nos

successeurs de ce Boileau

contemporains de style sont les vrais si longtemps mpris


:

Dans

ce bourgeois, dit Brunetire,

il

y a un

artiste,

je

veux dire un remarquable ouvrier


art...

et

un thoricien

scrupuleux de son

Si quelqu'un a senti le prix de

Brunetire, Etudes critiques, 2* srie, 5* dition, estime que l'on peut raisonner de la mme manire pour la peinture et qu'en gnral les grandes rvolutions de i'iiistoire de l'art sont des rvolutions dans le matriel mme de l'art et que notamment c'est la technique proprement dite et peut-tre uniquement que Raphal a modifie au cours de sa carrire, en passant d'une manire une autre.
(1)

p. 269. Il

PREMIRES IDOLOGIES DU PROGRS


la

"27

forme en posie,
rendre

c'est Boileau... C'est ce

qui peut

servir

raison

de l'estime singulire que

Boileau... a toujours professe


dit qu'il ft

pour Voiture. Il attenmort pour en dclarer les jeux de mots insipides, dans sa Satire sur l'Equivoque; et, en attendant, il lui savait gr d'avoir extrmement travaill ses

ouvrages

(1).

Les

hommes

qui travaillent avec un patient labeur

leurs crits s'adressent volontairement


restreint; les autres crivent

un public pour les cafs-concerts et pour les journaux; il y a maintenant deux clientles bien spares et deux genres de littratures qui ne se mlent gure. Aujourd'hui, on a peine comprendre la grande valeur que nos pres attribuaient Dranger. Branger fut un intermdiaire entre Parny et les chansonniers de cafs-concerts; la position moyenne qu'il occupait ne correspond plus du tout nos habitudes littraires actuelles (2); nous

(1)

Brunetire, Evolution des genres, pp. 105-108. On

que la Satire sur l'Equivoque a t imprime seulement aprs la mort de Boileau. (2) Pour le style et pour les murs, je parle ici des murs potiques, c'est simplement un disciple de Voltaire et de Parny aucune qualit propre ne le distingue, si ce
sait
;

peut-tre la fatigue et l'obscurit de ses vers. Ses plaisanteries et ses gaudrioles sont, en gnral puises deux sources suspectes, l'impit et l'obscnit... Branger est srieux, point naf, souvent tendre et forc, jamais avin. (Proudhon, op. cit., tome IV, p. 171). Suivant Renan, les posies de Branger ne seraient, le plus souvent, que des amplifications a'colier, qui demeurent dans les limbes de la vulgarit {Questions contemporaines,
n'est

<

p.

465 et

p.

473).

28

CHAPITRE PREMIER

voulons que l'on soit un pote proccup de son art

ou un arrangeur de refrains vulgaires pour l'Eldorado; ses matres du xviii^ sicle sont oublis
lui,

comme

parce que ce furent, eux aussi, de mdiocres

ouvriers.

trs considrables sur la

Les consquences de cette transformation furent pense moderne. Les petits

pamphlets que Voltaire lanait contre le christianisme sont passs de mode; peu peu, on est descendu des encyclopdistes M. Homais et aux rdacteurs de la Lanterne, tandis que la littrature consacre aux questions d'histoire religieuse devenait trs grave et presque austre. L'immense succs obtenu par les premiers ouvrages de Renan tint ce que celui-ci sut trouver rapidement le ton srieux qui convenait au sujet d'aprs nos ides contemporaines (1). On a cru souvent que l'esprit voltairien avait disparu le jour o la bourgeoisie avait cru ncessaire ses intrts de se mettre la remorque de l'Eglise; c'est l une explication idologique et l'esprit voltairien a souverainement superficielle disparu quand une rvolution littraire a rendu ridi:

cule l'outillage qu'employait Voltaire.

On

trouverait

peu d'exemples aussi remarquables pour montrer l'influence que la matire exerce sur la pense.

(1) On pourrait se demander si Renan ne s'est pas beaucoup inspir de Rousseau, qui parle du christianisme d'une manire si diffrente de celle de ses contemporains et dont le style est si prodigieusement travaill.

PREMInES IDOLOGIES DU PROGRS

II

^a querelle des anciens et des modernes a eu des consquences qui dpassrent infiniment le domaine fre de ses conditions de l'art. La socit franaise nouvelles d'existence et maintenant persuade qu'elle avait atteint ou mme dpass les plus fameux temps

clbrs par les historiens

estima qu'elle n'avait

plus de modles aller chercher dans d'autres pays.


C'tait elle qui devait

dsormais servir de modle


elle

tous les peuples polics; c'tait son got qui dciderait seul

de

la

valeur des ouvrages de l'esprit;

entendait jouir, en toutes choses, des fruits de sa


civilisation propre, sans tre censure par personne.

la fin

du

xvii* sicle, les questions religieuses qui


le

avaient passionn

pays, laissaient tout

le

monde

que Bossuet et Fnelon gardrent dans leurs papiers des ouvrages importants de controverse; les sermons de Massillon ne roulent que sur la morale (1). On a suppos souvent que les perindiffrent, ce point

scutions exerces contre les jansnistes et les querelles assez vaines

du quitisme avaient eu une


soit

in-

fluence sur cette dcadence des ides religieuses (2);


je

ne crois pas que cette explication

satisfai-

sante.

;i)

Brunetire appelle
laque.
2

Bruxetire, Etudes critiques 5 srie, pp. 162-163. mme cette morale une morale toute
Brunetire.
loc.
cit.,

pp.

217-224.

30

CHAPITRE PREMIER

Durant
tout le

les

quinze dernires annes du xvii*


tait la joie

sicle,
le

monde

de vivre; jadis

jan-

snisme avait fourni un moyen de soulever les problmes de la destine chrtienne, de combattre les solutions apportes par les casuistes prnant la reliet de justifier une discipline austre (1); maintenant on voulait largement profiter du bonheur que permettait l're nouvelle, le jansnisme fut ds lors trouv fort ennuyeux; le nombre de ses protecteurs diminuant dans la haute socit, Port-Royal fut abandonn la fureur de ses ennemis. Je ne crois donc pas qu'il faille attribuer aux perscutions contre les jansnistes l'abaissement du niveau moral; je

gion facile

comprends

la

relation tout rebours.

Il

demeura

cependant quelques familles qui conservrent les vieilles murs et affectrent une moralit archaque avec d'autant plus de morgue qu'elles taient plus isoles; dans ces familles, le jansnisme demeura comme une protestation souvent fanatique. Tout le monde fut alors scandalis, non seulement de la dissolution des murs fminines, mais encore
de l'indulgence avec laquelle
les la

haute socit traitait


la

mancipes.
affiche

Mademoiselle de
la

Force

[qui

s'tait

comme

matresse

du comdien

(1) En un mot la rforme morale du jansnisme n'aurait t la consquence de sa thologie; ce serait le rapport inverse qui serait vrai. Telle me parat avoir t l'opinion de Renan {Saint-Paul, p. 486 et Nouvelles tudes d'histrAre religieuse, pp. 472-473). On comprend quelle importance a cette transposition au point de vue du matrialisme histo-

pas

rique.

PREMIRES IDOLOGIES DU PROGRS

31

Baron] tout autant qu'avec les Vendme, tait familire avec les princesses de Conti (1). Dans une lettre du 19 novembre 1696, Dubos dit Bayle que
les

enfants, mais
faits
1),

dames veulent avoir pour laquais non plus des les plus grands garons et les mieux
qu'elles

n'ont plus de suivantes, mais des


(2).

valets de

chambre
le

Boileau eut

courage d'attaquer
et

sa satire causa
tait

les femmes; mais un scandale norme; Arnauld, qui

en Belgique

vivait

sur d'anciennes ides,

approuva la rigueur du pote; mais ses amis le prvinrent que son approbation produisait le plus mauvais effet (3). Je suppose que Bossuet se pronona contre Boileau, parce qu'il sentit le danger de braver ouvertement l'opinion de la bonne socit; on sait que Bossuet a t, plus d'une fois, accus de complaisance pour les murs des grands; ces complaisances tenaient, suivant Brunetire, ce que Bossuet avait seulement travers ou ctoy le monde et Des choses du n'y avait pas vcu comme Pascal monde et de la cour, Bossuet n'a jamais ati que ce qu'on lui en a laiss voir ou fait voir (4).
:

(1

Brunetire,

loc.

rit.,

p.

210.

Le

roi

la

contraignit
;

''f^pendant s'enfermer
lie

dans un couvent de 1702 1713


le

changement des murs s'est produit depuis environ dix suas; la consommation d'eaude-vi.^ a quadrupl et la passion du jeu est devenue extra^ordinaire {Bru-netirk, loc. cit., pp. 210-211). (3) RiGAULT. op. cit., pp. 259-260. II Brunetire, op. cit., 6 srie, pp. 202-203. (4) time que Bossuet a gard toute sa vie de son du-

mourut en 1724. 2' Duhos signale que

32
Il

CHAPITRE PREMIER
est trs

remarquable que Bayle et conserv du

christianisme une conception pessimiste de l'homme,


la

en sorte que Brunetire a pu dire qu'il avait maintenu morale religieuse en la dchristianisant; suivant

Bayle,

l'homme

doit rsister

aux
la

instincts,

ce qui

paratra scandaleux plus tard; avec Fnlon, l'ide de


la

bont de l'homme entre dans


correspondait
si

haute littrature

(1)

et elle

bien aux tendances profondes

des contemporains que l'optimisme ne devait pas


tarder dominer partout.
xvii^

On peut

dire qu' la fin

du
la

sicle

la
le

terreur du pch, le respect

de

chastet et

en

mme
(2).

pessimisme disparaissaient peu prs temps christianisme s'vanouissait le


;

donc

Cette socit ne pouvait se passer d'une philosophie, parce qu'elle avait reu des gnrations prc-

dentes l'habitude de beaucoup raisonner, des raisonnements juridiques


c'est ainsi

et,

parti-

culirement, celle d'appliquer, en toutes questions,


:

que

les dis-

cussions sur la grce, sur la prdestination, sur les

sacrements, avaient pu occuper pendant un demisicle


la

une place

si

prpondrante dans

l'histoire de

France.

Une

telle socit n'aurait

pu s'abandonner

son bonheur sans chercher justifier sa conduite;

cation de lvite un fond de timidit, d'inexprience et d(> gauciierie mme. (1) Brunetire. op. cit., 5 srie, pp. 157-158 et pp. 180181.
(2) Sur le rle de ces trois lments, cf. ce que dans Le systme historique de Renan, pp. 57-61.
j'ai

dit

PREMIRES IDOLOGIES DU PROGRS


elle

33

tait

donc oblige de prouver

qu'elle

avait le

droit de ne pas suivre les anciennes


si elle

maximes; car

la

n'avait pu donner cette preuve, n'aurait-on pas comparer un fils de famille qui, trop press

de jouir de l'hritage paternel, dvore les ressources

du lendemain
des

On

fut

donc
qui

trs

avocats

habiles

tablirent

heureux de trouver doctoralement


de
la

qu'on avait raison de s'amuser sans souci des con-

squences
progrs;

Fontenelle eut

(1).

Ce fut

l'origine
le

doctrine du

mrite de rvler ses

contemporains la possibilit d'une telle philosophie. Nul ne songeait contester que sous Louis XIV les conditions de la vie ne fussent devenues bien plus douces pour les hautes classes qu'elles ne l'avaient t sous le roi prcdent. Ds lors on avait le droit de se poser les questions suivantes pourquoi les forces qui avaient produit cette amlioration, ne seraient-elles pas des forces rsultant de la nouvelle constitution des socits, par suite aussi naturelles que celles du monde phjsique ? pourquoi, si elles continuaient agir, ne donneraient-elles pas un mouvement acclr dans le monde social comme la pesanteur en produit un dans le monde matriel ?
:

;i) Il n'est pas inutile d'observer que le besoin d'une apologie tait d'autant plus indiqu que des signes de dcadence conomique se faisaient sentir l'poque o Perrault crivait ses Parallles. Le prix des terres commenait tre en baisse et cette baisse devait continuer bien au del encore du rgne de Louis XIY. (D'Avenel, Histoire conomique de la proprit, des salaires, des denres et de tous les prix en gnral depuis l'an 1200 jusqu'en l'an 1800, tome I, pp. 387-388.

34

CHAPITRE PREMIER
s'il

pourquoi,

en

est ainsi, se

proccuper du sort de

nouvelles gnrations qui sont destines possder

automatiquement un sort bien suprieur celui dont on jouit aujourd'hui? Brunetire a trs bien observ que l'ide de la stabilit des lois de la nature est un lment de la thorie du progrs (1); mais il faudrait encore savoir si cette ide est venue de la physique ou bien si elle ne doit pas s'expliquer uniquement par des raisons historiques; c'est cette deuxime hypothse qui me semble tre la plus vraisemblable. Les contemporains de Fontenelle (qui popularisa cette ide de la stabilit des lois naturelles) taient
surtout frapps de voir quel point la majest royale
avait

pu

s'lever au-dessus des accidents, d'une


ils

ma-

nire qui semblait dfinitive;

taient assez dis-

poss rapporter tous

les

mouvements sociaux aux


de l'autorit royale;

impulsions que
ils

la socit recevait

devraient donc regarder les institutions royales


tant

comme

une force constante qui ajoutait chaque

jour quelque nouvelle amlioration aux amliorations


dj acquises. La conception d'une acclration devait

vidente
si

donc s'imposer eux d'une manire peu prs et ncessaire. On peut mme se demander
de l'acclration des graves ne
s'tait pr-

la loi

sente Galile par suite d'analogies politiques; dj

de son temps la puissance des monarques tait devenue assez absolue pour qu'on pt y voir un type de
force constante
(2).

(1)

(2)

Brunetire, loc. cit., pp. 139-240. Il se peut que l'ide d'acclration, aprs trc des-

PREMIRES IDOLOGIES DU PROGRS

35

Suivant Brunetire, l'ide du progrs dpendrait beaucoup de deux importantes thses cartsiennes la science ne se spare point relatives la science
:

de

la

pratique

et

la

science va toujours en crois-

sant

eft'et, que de telles prmisses on doive conclure immdiatement un progrs indfini; mais je pense qu'on se trompe lorsqu'on attribue ces thses la porte scientifique que pourrait leur donner un crivain moderne; elles n'avaient, au xvii" sicle, que la valeur qui rsultait des raisons

(1). Il

semble, en

politiques sur lesquelles l'esprit les pouvait fonder, en


sorte que leur importance historique doit se

mesurer

en partant de l'observation des phnomnes politiques.

Ds le temps de Descartes, on voyait bien que les gouvernements de nouveau modle, avec leur pouvoir
concentr
et

leur administration rgulire, taient en

mesure d'excuter leurs plans d'une manire peu


prs exacte et qu'ils pouvaient ainsi raliser l'union

de

la

thorie et de la pratique. D'autre part, la puis-

sance royale semblait infinie; on avait vu, depuis la


Renaissance, tant de changements extraordinaires se

produire suivant

le

caprice du souverain

notam-

cenduo de
le

la politique, la physique, siit ensuite parcouru chemin, inverse, en sorte que la thorie de la chute acclre des graves, due GaHle. ait contribu prciser l'ide de progrs. On peut observer un phnomne analogue propos des hypothses volutionnistes elles sont nes dans la philosophie de l'histoire, mais elles ne se sont imposes aux historiens d'une manire imprieuse qu'aprs une excursion travers la biologie.
:

(1)

Brunetire, op.

cit.,

4* srie, p.

122.

36

CHAPITRE PREMIER
religieuse

ment en matire

qu'on devait croire que

rien n'tait impossible la royaut; la science ne

pouvait jamais manquer des princes qui avaient ainsi aflirm la plnitude de leur droit divin; la

mme temps pouvoir de ceux qui en avaient besoin pouirgner. Aprs la rvocation de l'dit de Nantes, ces considrations taient encore bien plus fortes qu'au temps de Descartes; la querelle des anciens et des modernes clata deux ans aprs ce grand vnement qui manifestait, d'une manire si clatante, l'omnipotence royale. Je ne conois pas non plus l'influence de la vulgarisation, dans cette histoire, tout fait comme Brunescience devait donc crotre toujours en

que

le

tire

d'aprs celui-ci, les

hommes du

xv!!*"

sicle

finissant auraient t merveills de savoir tant de

choses
soin

au lieu de s'occuper,
leur conscience,
(1) et
ils

comme

leurs pres,

du
la

de

auraient

prfr
les

science la religion

abandonn

points de

vue de Bossuet pour ceux de Fontenelle. J'estime que la vulgarisation scientifique a une trs grande place dans la formation de la philosophie nouvelle mais elle n'a pas eu une influence directe le got pour la
;
:

vulgarisation a surtout contribu tablir un lien


troit entre la

pense des gens du

monde

et le cartlitt-

sianisme.

Il

rsulta de ce fait que la querelle

raire sur les anciens et les

modernes prit une porte qu'on n'aurait pu, tout d'abord, lui souponner elle
;

(1)

Brunetikre, op.

cit.,

5* srie,

p.

225.

PREMIRES IDOLOGIES DV PROCHES


devint un

37

moment de

l'histoire

de

la

philosophie.

Fontanelle, qui tait la fois

un

bel esprit partisan

tsien fanatique, put ainsi exercer sur la

des modernes, un trs habile vulgarisateur et un carmarche des

ides une action qui est en singulire contradiction

avec sa mdiocrit.

Pour bien comprendre cette question, n\ faut nous un instant et jeter un coup d'oeil rapide sur le cartsianisme, en recherchant les raisons qui ont pu le faire devenir une philosophie des gens du monde. Nous avons l un exemple fort remarquable de l'adoption d'une idologie par une classe qui y trouve des
arrter

formules capables d'exprimer ses tendances. Il y a peu de phnomnes plus importants que de telles
adoptions, pour
trines au point de

vrai philosophe qui tudie les docvue du matrialisme historique. Le crateur d'un systme opre comme un artiste qui interprte avec une extrme libert ce qu'il observe autour de lui si ce systme a des points d'attache suffisamment nombreux avec les ides courantes, il peut durer et devenir la doctrine favorite d'une gnle
;

ration ultrieure, qui y trouvera peut-tre tout autre

chose que ce qui avait plu aux contemporains. C'est


sur cette adoption que se constitue le jugement dfinitif

de l'histoire; ce jugement bouleverse, trs sou-

vent, l'ordre des valeurs que les premiers disciples

avaient attribues aux diverses parties de la doctrine


il

peut mettre au premier plan ce que ceux-ci avaient

regard
T.e

comme

secondaire.

rgne de Descartes

commena

assez tard, et

38

CHAPITRE PREMIER

Brunetire dit

mme

que

l'influence

du cartsial'his-

nisme au

XVII* sicle est l'une des inventions, l'une

des erreurs dont Victor Cousin a jadis infest


toire de la littrature franaise (1).

Pendant long-

temps

les

grands thologiens ne semblent

mme

pas
in-

avoir compris quel rle devait jouer la philosophie


cartsienne. Ils voyaient que les gens

du monde

crdules (que l'on

nommait

libertins) n'taient nulle-

ment
talit

sensibles aux arguments employs par la sco-

lastique

de l'me

pour prouver l'existence de Dieu et l'immorils pensaient que les raisons cart;

siennes auraient plus de succs

c'est ce

point de

vue que s'est plac Bossuet dans sa lettre du 21 mai 1687 un disciple de Malebranche et dans celle du 18 mai 1689 Huet (2). Une fois les principes fondamentaux accepts, les thologiens estimaient que
l'ensemble de la religion ne prsentait plus de trs

grandes
Il est

difficults.

trs probable

que Pascal a
(3). Il n'tait

crit les

Penses

contre les cartsiens

pas professionnel

et n'avait, par suite, nulle confiance dans dmonstrations scolastiques mais il n'apprciait pas les thories de Descartes plus que celles de la

en thologie

les

Sorbonne;

c'est qu'il se plaait sur le terrain

de

l'ex-

Brunetire, loc. cit., p. 46. Sainte-Beuve, Port-Royal, tome V, p. 367. Brunetire, loc. cit., p. 47. Bossut dans cette deuxime lettre, parat regarder Descartes comme ayant suivi les Pres de Brunetire estime que l'Eglise sur beaucoup de points
(1) (2)
;

c'est
(3)

un jugement assez exact


Brunetire, op.
cit., 4

(p. 49).

srie, pp. 144-149.

PREMIRES IDOLOGIES DU PROGRl


prience religieuse
toujours prsent
et
;

39

celle-ci exige qu'il


il

ait

un Dieu

voyait que

le

cartsianisme ne

connaissait qu'un Dieu absent. Les raisons que Bossuet croyait suffisantes

pour vaincre l'athisme pade lui-mme


et

raissaient trs faibles Pascal; c'est que l'vque jugeait de tous les

hommes comme

ne
le

voyait pas l'extrme diffrence qui existe entre


prtre vivant au milieu des sacrements et
le lac.

Le prtre pieux, ralisant journellement une exprience religieuse, est port trouver convaincantos

des raisons qui paraissent faibles l'homme qui,


vivant dans
le

monde,

est plac loin

de cette expces

rience. Pascal crit pour des gens qui ont gard

bonne partie des murs du

xvi* sicle

une nouveaux

paens, violents, imprieux, capricieux, n'taient pas

cependant compltement ferms toute possibilit de retour au christianisme, parce qu'ils regardaient le miracle comme tant une chose trs possible or, le miracle est une exprience matrielle de la prsence divine dans le monde. Le miracle sduit fort l'esprit de Pascal, mais il ne peut trouver place dans le cartsianisme, qui prtend tout soumettre une mathmatique universelle. Descartes semblait encourager ceux qui regardent
;

cette exprience

comme
:

impossible

et

de

vient la

phrase souvent cite


cartes
;

Je ne puis pardonner Des-

il

aurait bien voulu,

sophie

(1),

pouvoir se passer de Dieu

dans toute sa philomais il n'a pu


;

(1) Philosophie veut dire physique core en Angleterre.

ce sens existe en-

40

CHAPITRE PREMIER
lui faire

s'empcher de
mettre
le

donner une chiquenaude pour


;

monde

en

mouvement

aprs cela

il

n'a plus

que faire de Dieu


schvicg).

(fragment 77 dans l'dition Brunen

Sainte-Beuve a trs bien compris que

c'est

loi-

Dieu que la philosophie du XVIII* sicle combattra Pascal ces yeux, c'est Buffon qui, en crant une science de la nature, a le plus compltement rfut Pascal (I). Nous savons que
gnant
de
;

l'homme

Diderot a tudi avec passion l'histoire naturelle

dans l'espoir de rendre Dieu tout

fait inutile (2).


la

On

saura gr alors Descartes d'avoir prpar

voie

aux encyclopdistes, en rduisant Dieu fort peu de chose, tandis qu'on cherchera abaisser Pascal. Condorcet excellera dans l'art de rendre un grand gnie ridicule, tout en le couvrant de fleurs Pas:

cal,

dit

Sainte-Beuve, est prsent


;

comme
;

victime

d'une superstition sordide


disparait sous l'talage
tant rpte date de l (3).

sa pit vive et tendre

des bizarreries

Vamulette

Il

ne

me

parat point que les admirateurs contem-

porains de Pascal soient toujours fort heureux dans


leur manire de l'interprter
;

ainsi,
la

Brunetire veut
raison
(4). II

que Pascal

ait

cherch abaisser

ne

(1)
(2)

Sainte-Beuve, op.
J.

cit.,

tome
p.

III, p.

414.

Reinach, Diderot,

170.

(3)
(4)

Sainte-Beuve,

loc. cit., p. 412.

Brunetire,

loc. cit., p. 147.

PREMIRES IDOLOGIES DU PROGRES

41

faut pas confondre l'emploi scientifique de la raison

avec ce qu'on
c'est cette

nomme

gnralement

le

rationalisme;

pratique frustratoire que Pascal attaque

sans merci, non seulement parce qu'il est chrtien,

mais aussi parce que son esprit ne peut admettre


l'emploi mal entendu de mthodes imites des

ma-

thmatiques dans
et
le

les

questions morales

J'avais
;

pass longtemps dans l'tude des sciences abstraites

peu de communication qu'on en peut avoir

m'en avait dgot. Quand j'ai commenc l'tude de l'homme, j'ai vu que ces sciences abstraites ne sont pas propres l'homme, et que je m'garais plus de

ma

ignorant

condition en y pntrant que les autres en les (fragment 144). Il faut entendre par l
les

qu'aux yeux de Pascal

sciences mathmatiques

forment un

lot et

fort restreint

connaissances

dans l'ensemble des qu'on s'expose une infinit d'ertudes morales.


tait

reurs en essayant d'imiter les raisonnements math-

matiques dans
L'esprit

les

minemment rigoureux de Pascal

froiss par les procds fantaisistes et parfois char-

latanesques employs par les cartsiens pour se donner l'air d'expliquer le monde. Il parle avec un souverain mpris des Principes de la philosophie qu'il

rapproche des thses de Pic de la Mirandole de omni re scibili (fragment 72); il crit cette ligne mpri-

sante
78)
;

Descartes inutile

et

incertain

(fragment
Cela se fait

et

encore
et

Il

faut dire en gros

par figure

dire quels et

Car cela

est

mouvement, car cela est vrai. Mais de composer la machine, cela est ridicule. inutile et incertain et pnible. Et quand

42

CHAPITRE PREMIER

cela serait vrai, nous n'estimons pas que toute la phi-

losophie vaille une heure de peine


C'est au

(fragment

79).

nom

de

la vritable

science que Pascal pro-

une prtendue physique qui tait seulement propre satisfaire la curiosit des gens du monde. Plus tard, Newton se placera au mme point
teste contre

de vue que Pascal

et

il

invitera les gomtres ne

point faire d'hypothses pour expliquer la gravitation.

Nous savons que cette rforme newtonienne souleva beaucoup d'objections et il ne manque pas mme au;

jourd'hui de gens clairs pour dplorer notre igno-

rance sur

les

causes des lois de la mcanique cleste.


la

Pascal n'avait point encore

ressource de dire ses

La preuve que toute votre prtendue philosophie est vaine et ne vaut pas une heure de peine, c'est que je rsous sans elle tous les problmes astronomiques (1). Il ne pouvait opposer aux illusions, qu'il voyait si rpandues autour de lui, que la protes:

contemporains

a exprim au moins deux fois l'incompla science en prsence des mcanismes cartVirium causas et sedes physicas jam non expen" Rationem liarum do gravitatis proprictarum nondum potui deducere et hypothses non flngo. Cependant il n'osait pas nier compltement l'intrt que prsentent des considrations sur de telles causes on en trouve la preuve dans une lettre Boyle et dans une autre Bentley (Stallo, La matire et la physique moderne, p. 31 et pp. 34-35). Ce sont les successeurs qui, pourvus d'un instrument excellent et ne voyant plus l'intrt de la philosophie cartsienne, s'manciprent compltement Ctes fit le premier une dclaration radicale dans sa lettre du 18 octobre 1760 { une princesse d'Allemagne), Euler pro(1)

Newton
de
<i

tence
siens

teste encore contre cette simplification.

PREMIRES IDOLOGIES DU PROGRS


tation de
lui seul,

43

gnie. Comme il crivait pour ne se privait pas d'exprimer crment toute la mauvaise humeur qu'il prouvait en constatant l'enthousiasme provoqu par les belles et dcevantes

l'homme de

il

machines cartsiennes.
Il est

souvent difficile de savoir quelles formules


fin; sa

s'il avait pu conduire son travail pense demeure plus d'une fois obscure, ce qui a permis aux commentateurs de lui attribuer des opinions qui, trs probablement, ne sont pas

Pascal serait arriv,

bonne

les siennes. Je
le

ne trouve pas de grands mystres dans


si

fameux passage du fragment 233 que l'on a vent regard comme un dsaveu de la raison
vez, dit-il

souSui-

ment
o

ils

aux libertins qui disent ne pas savoir compourraient parvenir la foi, la manire par

[les

croyants] ont
s'ils

commenc;

c'est

en faisant tout

comme

croyaient, en prenant de l'eau bnite, en

faisant dire des messes, etc. Naturellement,


cela vous fera croire et vous abtira.
les

mme,
pro-

Pascal oppose
est trs

pratiques de pit au bel esprit.


ici dessein,

Il

bable qu'il emploie


cette opposition,

en vue de renforcer

une de ses expressions pjoratives


ont employes, toutes les po-

que

les libres-penseurs

ques, pour discrditer la dvotion.

Le
?

pond

Mais

c'est ce

que

je crains.

Et pourquoi

libertin lui r?

dit Pascal.

Qu'avez-vous perdre

montrer que cela y mne, c'est passions qui sont vos grands obstacles. Il ne s'agit videmment pas de rendre \e.libertin stupide, mais de
l'amener rflchir avec sang-froid en efl"et Pascal a suppos, un peu plus haut, que le libertin se dcide;

Mais pour vous que cela diminuera les

44

CHAPITRE PREMIER
en faveur de
les
les

rait

la religion s'il

pouvait librement
lui est

apprcier

avantages du choix qui


le

propos,
est ques-

mais que

passions

retiennent prisonnier de mau-

vaises habitudes.

la fin

du fragment,

il

tion de la bassesse de la vie chrtienne, et je vois l

une synonyme de l'abtissement : Vous ne serez point dans les plaisirs empests, dans la gloire, dans les dlices. La question serait de savoir dans quelle mesure cette pratique dvote peut produire les effets qu'en attend Pascal peut-tre tait-elle vraiment efficace pour des hommes habitus vivre dans une soil cit o l'on faisait fanfaronnade d'incrdulit s'agissait surtout de changer leurs frquentations. En tout cas, cela ne comporte aucun mpris pour la rai;
;

son.

Je ne puis dcouvrir dans le fragment 218 la moin-

dre marque de l'indiffrence avec laquelle Pascal aurait

considr les travaux faits par ses contemporains


la thorie
dit-il,

pour renouveler

du mouvement
Il

plantaire.

Je trouve bon,

qu'on n'approfondisse pas

l'opinion de Copernic, mais ceci...!


la vie

importe

toute

de savoir

si

l'me est mortelle ou immortelle.

Pascal estime que les gens du

monde

auraient mieux

employ leur temps rflchir sur

les destines d'ou-

tre-tombe qu' disserter sur des problmes astrono-

miques qui dpassaient leur comptence. Si l'on prend les choses en gros, on voit clairement que Pascal tait choqu du caractre superficiel des conceptions cartsiennes, qui sont infiniment mieux
appropries
science.

la

conversation

qu'

la

vritable

PREMIRES IDOLOGIES DU PROGRS

fique ? C'est que les

Mais pourquoi ce besoin de conversation scientihommes du xvii* sicle, ainsi que


les causes.

je l'ai dit plus haut, avaient t fort habitues rai-

sonner sur

La science cartsienne

n'tait

pas assez embarrasse de technique mathmatique

pour que des gens du monde, ayant reu une bonne ducation librale, ne pussent discuter avec les professionnels. Descartes tait admirable pour improviser des explications soit des faits naturels connus,
soit des

expriences nouvelles qu'on


d'esprit, familier

lui soumettait;

un homme

avec les raisonnements cartsiens, pouvait trouver rponse tout c'est l


:

ce qui constitue le caractre essentiel d'une

bonne

philosophie pour les habitus des salons.


Il

me

semble qu'on devrait tablir un rapproche-

ment

entre la physique cartsienne et les sophismes des casuistes. Dans un cas comme dans l'autre, on intercale entre l'homme et la ralit de grandes machines qui empchent notre intelligence
troit

d'exercer ses fonctions propres; on invente des chimres trs ingnieuses, qui ont un aspect plausible; on ruine la vritable raison au profit de la lgret des rationalistes de bonne socit. En formulant sa fameuse rgle du doute mthodique. Descartes n'avait fait qu'introduire dans la

philosophie

les

habitudes de l'esprit aristocratique;

Brunetire observe, trs justement, que les crivains


d'origine noble ont fort peu de respect
ditions (1).
Il

pour les trasemble bien que cette analogie du carp.

(1)

Brunetire, Evolution des genres,

172.

46

CHAPITRE PREMIER
et

tsianisme
n'ait
la

du scepticisme cher aux gens de qualit

pas t une des moindres raisons du succs de nouvelle philosophie.

Les

personnes

trangres

aux

procds

de

la

science exprimentale ne sont pleinement satisfaites

que

si l'on

parvient rattacher (d'une manire qui

n'ait rien

de choquant) les explications quelques

principes que leur bon sens accepte sans peine; elles

ne s'aperoivent pas qu'un tel procd comporte une grande dose de tromperie. Taine cite comme caractristique de l'esprit cartsien cette phrase de Male Pour atteindre la vrit, il suffit de se branche rendre attentif aux ides claires que chacun trouve en lui-mme (1). Ainsi les gens d'esprit ne manqurent pas d'em:

brasser avec ardeur


fut apport;
cette

le

cartsianisme quand
justifie,

il

leur
la

philosophie

en

effet,

prtention qu'ont eue toujours les

hommes du monde

de parler, avec une

assurance imperturbable,

choses qu'ils n'ont pas tudies


leurs lumires naturelles.

de de

en raison

Environ trente ans aprs la rdaction des Penses, dcouvrit le danger que ce rationalisme bavard faisait courir la religion Sous prtexte qu'il ne faut admettre que ce qu'on entend claireBossuet
:

ment

(ce

qui,

rduit
se

certaines bornes,
la libert
cela...

est
:

trs

vritable),

chacun
et je

donne

de dire

J'en-

tends ceci

n'entends pas

Sans gard

(1)

Taine, Ancien Rgime,

p. 262.

Cf. p. 242.

PREMIRES IDOLOGIES DU PROGRS


la tradition,

47

on avance tmrairement tout ce qu'on Tant que le Pre Malebranche n'coutera que des flatteurs ou des gens qui, faute d'avoir pntr le fond de la thologie, n'auront que des adorations pour ses belles expressions, il n'y aura point de remde au mal que je prvois (1). Cette lettre a une extrme importance pour nous, car elle nous montre l'vque indign par l'audace
pense...

des gens qui traitent la thologie


frivole
;

comme un

sujet

ils

s'attachent plus la beaut


;

du langage

qu'aux raisons
gistrons

ils

ngligent d'approfondir les ques-

bon sens. Nous enreune protestation contre la vulgarisation. Ainsi tout ce qui se rattache au cartsianisme, prsente un mme caractre, dj reconnu par
tions qu'ils veulent juger par le

donc

ici

Pascal

c'est

de la littrature qui ne conduit rien


fait

d'utile ni

toute la

de certain. L'lgance des expositions valeur de cette philosophie.


les

Nous voyons encore, par


s'aperoit qu'il se prpare
l'Eglise sous le
c'est

termes qu'emploie
;

Bossuet, qu'il s'agit d'un fait tout nouveau

l'auteur

un grand combat contre


philosophie cartsienne
;

nom

de

la

en

effet cette

poque que Fontenelle venait de

publier son fameux livre sur la pluralit des

mondes

nous sommes au commencement du vritable rgne de Descartes. En y regardant de prs, on reconnat sans peine que les conceptions fondamentales de la philosophie

(1)

Lettre

du 21 mai

1687,

dans Sainte-Beuve, op.

cit.,

tome V,

p. 3G8.

48

CHAPITRE PREMIER
correspondaient
parfaitement

l'tat

cartsienne

d'esprit des gens de ce temps.

rsolument optimiste
plaire

(1);

Le cartsianisme tait ce qui devait beaucoup

une socit dsireuse de s'amuser librement et agace par la rigueur du jansnisme. D'autre part, il n'3' a point de morale cartsienne (2) Descartes a rduit l'thique une rgle de convenance
;

qui prescrit de respecter les usages tablis


fort

cela tait

commode

depuis que

les

murs
;

taient devenues

peu svres. Descartes ne semble jamais avoir t proccup du sens de la vie (3) en sa qualit d'ancien lve des jsuites, il ne devait pas beaucoup rflchir sur le pch, et ses disciples pouvaient faire comme Renan et le supprimer (4). Sainte-Beuve dit que Descartes avait relgu la foi comme les dieux d'Epicure dans je ne sais quels intermondes de la pense (5) cela convenait des gens qui aspiraient tre librs du joug chrtien.
;

III

Dsormais la philosophie franaise demeurera marque de caractres rationalistes, tout fait spciaux, qui la rendront agrable aux gens du monde la
;

(1) (2)
(3)

(4) (5)

Brunetire, Etudes critiques, 4* srie, p. 129. Brunetire, toc. cit., p. 125. Brunetire, loc. cit., p. 131. Renan, Feuilles dtaches, p. 370. Sainte-Beuve, op. cit., torae III, p. 422.

l'UEMlRES IDOLOGIES DU PROCHES

49
et

physique

cartsienne

pourra
le

tre

abandonne
la

mme

dclare ridicule par

le sicle

suivant, le car-

tsianisme restera toujours

type de

philosophie

franaise parce qu'il tait parfaitement adapt aux

tendances d'une aristocratie pleine d'esprit, se piquant de raisonner et dsireuse de trouver des

moyens de justifier sa lgret (1). Le progrs sera toujours un lment

essentiel

du

grand courant qui ira jusqu' la dmocratie moderne, parce que la doctrine du progrs permet de
jouir en toute tranquillit des biens d'aujourd'hui,

sans se soucier des difficults de demain. Elle avait


plu l'ancienne socit de nobles dsuvrs
plaira toujours
;

elle

aux politiciens que la dmocratie hisse au pouvoir et qui, menacs d'une chute prochaine, veulent faire profiter leurs amis de tous les avantages que procure l'Etat. De nos jours, comme au temps de Fontenelle, la socit dominante exige qu'on la mette en possession d'une science complte du monde, qui lui permette
d'mettre des opinions sur toutes choses sans avoir

besoin

qu'elle appelle science est

une instruction spciale. Ce une manire d'inventer la nature la manire de Descartes, et n'a aucun rapport avec l'approfondissement des problmes que se
de
traverser
(1) Taine observe que les hommes du xviii* sicle ont beau se dire sectateurs de Bacon, et rejeter les ides innes avec un autre point de dpart que les cartsiens. ils marchent dans la mme voie et, comme les cartsiens, aprs un lger emprunt, ils laissent l l'exprience (op.
;

cit.

pp. 262-263).

50

CHAPITRE PREMIER
la

pose

vritable science fonde sur la prosaque

ralit (1).

Les hypothses cosmologiques de Spen-

cer ou de Hseckel amusent les personnes lettres,

comme
ciennes

des contes mythologiques ont amus d'anaristocraties


;

mais

les

consquences

de

l'enthousiasme provoqu par ces contes modernes


sont considrables, parce que leurs lecteurs aiment
se figurer que leur esprit ^st capable de rsoudre

toutes les difficults que prsente la vie journalire,

aprs avoir rsolu toutes celles qui existent dans


cosmologie.
la

la

De

provient la confiance insense dans

dcision des gens clairs, qui est demeure une

des bases idologiques de la superstition de l'Etat

moderne.

De nos jours, l'ide que tout peut tre soumis une exposition parfaitement claire n'est gure moins forte que du temps de Descartes; si l'on s'avise de protester contre l'illusion du rationalisme, on passe immdiatement pour un ennemi de la dmocratie. J'ai maintes fois entendu des personnes, qui se vantent de travailler au progrs, dplorer l'ensei-

ficatives

(1) Renan a crit ce sujet quelques lignes bien signi Il arriva, ce semble, Babylone, ce qui arriverait de nos jours si les charlatans scieritifiques, soutenus
:

gens du monde et les journaux, envahissaient l'Institut, le Collge de France, les facults. Chez nous, certains besoins suprieurs aux caprices des gens du monde, l'artillerie, la fabrication des substances explosives, Vindustrie appuye sur la science, maintiendront la science vraie. A Babylone, les farceurs l'emportrent. {Histoire du peuple d'Isral, tome III, pp. 179-180. Le xvii* et le xviir sicles n'avaient pas d'industrie scientifique. par
les

PREMIERES IDOLOGIES DU PROGRS

51

gnement de Bergson et le signaler comme grand danger que puisse avoir combattre

le

plus

l'esprit

moderne (1). Pour nos dmocrates, comme pour


prits

les

beaux

es-

cartsiens, le progrs ne consiste point dans

l'accumulation de

ni mme de dans l'ornement de l'esprit qui, dbarrass des prjugs, sr de luimme et confiant dans l'avenir, s'est fait une philo-

moyens techniques,
mais

connaissances

scientifiques,

sophie assurant
sdent les passer

le

bonheur tous

les

gens qui posL'histoire de

moyens de vivre largement.


l'tat

l'humanit est une sorte de pdagogie qui amne

de

sauvage
disait

la

vie

aristocratique.

Turgot en 1750 (2), considr depuis son origine, parat aux yeux d'un philosophe un tout immense qui a, comme chaque individu, son enfance et ses progrs. Condorcet, en reprenant l'uvre inacheve de Turgot, entrera encore davantage dans cet ordre d'ides c'est l'histoire de la pdagogie de l'humanit qu'il va essayer de nous dcrire.
:

Le genre humain,

Quand on

se place ce point

de vue, la grande
bien raison-

question est d'apprendre aux

hommes

ner, et de l provient l'extraordinaire

que

l'on attribuait la logique.

sente Locke

comme

importance Condorcet nous pi'un des bienfaiteurs de l'esprit

(1)

Il

aurait plus d'un rapprochement tablir entre


(Collection Daire)

Bergson
(2)

et Pascal.

Turgot

tome

II,

p. 598.

52

CHAPITRE PREMIER
:

humain
der

Enfin Locke
;

saisit le

fil

qui devait gui-

la

philosophie
les

sa

mthode devint bientt


et 'est

celle

de tous

philosophes,

en l'appliquant

la morale, la politique, l'conomie politique,

parvenus suivre dans ces sciences une aussi sre que celle des sciences naturelles (1). Parmi les projets que rvait Condorcet pour une humanit rgnre par la Rvolution, figure le perfectionnement de la langue, si vague il estimait que les hommes encore et si obscure
qu'ils sont

marche presque

avaient besoin
qu'ils

d'une langue d'autant plus prcise

avaient

reu

une
le

instruction

moins

com-

plte (2), en sorte qu'il comptait sans doute rformer


la

langue populaire sur

vries dont se servait alors la


rait aussi

que

l'on

modle des langues appaubonne socit. Il esppourrait crer une langue scienrendre
la

tifique universelle qui arriverait

con-

naissance de la vrit facile et l'erreur presque impossible


(3).

prit

CoNDORCET, Tableau historique des progrs de l'eshumain, 9* poque. CoNDORCET, op. cii., 10" poque. (2) (3) GoNDORCET, loc. cit. Taine pense que la langue franaise, en s'appauvrissant, tait devenue trs propre dire clairement les choses qu'elle savait exprimer (op. cit., p. 247). Ce franais appauvri tait devenu la langue universelle des classes polies d'Europe et c'est probablement
(1)

cette universalit de ce parler si abstrait qui faisait penser Condorcet qu'il serait facile de crer une langue scientifique cosmopolite. Il est vident qu'une langue est d'autant plus apte tre accepte par des peuples plus divers qu'elle est moins prs des choses de la vie commune. Conrairement l'opinion de Taine, je crois que le franais

PREMIRES IDOLOGIES DU PROGRS

^^

hommes

Ces proccupations taient fort naturelles chez des qui avaient pour but de mettre un rsum

des connaissances la porte des gens du

monde

et

de tout transformer en agrables sujets de conversation.

La vulgarisation apparat Condorcet comme une des uvres qui honorent le plus le xviii' la longueur du passage et le ton solennel qu'il sicle
tant
;

affecte

montrent bien toute l'importance que l'auteur


:

attachait la diffusion de la philosophie

Il se

for-

ma
de
les

en Europe une classe d'hommes moins occups encore de dcouvrir ou d'approfondir la vrit que
la

rpandre

qui...

mirent leur gloire dtruire

erreurs populaires plutt qu' reculer les limites

des connaissances humaines, manire indirecte de


servir leurs progrs, qui n'tait ni la
leuse,

moins

prilet

ni la

moins

utile.

En

Angleterre, Collins

Bolingbroke, en France, Ba^ie, Fontenelle, Voltaire,

Montesquieu,
ployant

et les coles

formes par ces


depuis
les

hommes
em-

clbres, combattirent en faveur de la vrit...,

toutes

les

formes,

la

plaisanterie

jusqu'au pathtique..., poursuivant dans la religion,

dans l'administration, dans

murs, dans
pour

les lois,

tout ce qui portait le caractre de l'oppression, de la

duret, de la barbarie..., prenant enfin

cri

de

guerre

Raison, tolrance, humanit

(1).

ce n'est qu'avec des du xviir sicle manque de clart termes particuliers, les seuls qui voquent des images, que l'on peut exprimer vraiment l.a pense, sans tromper son lecteur et sans se tromper soi-mme. (1) Condorcet, 9* poque. On remarquera la rancune de Condorcet contre Buffon, qu'il omet de nommer ici.
;

CHAPITRE PREMIER

On ne
siastes, le

saurait

clbrer

en termes plus enthouau journalisme,

passage de

la littrature

de

la

science au rationalisme des salons ou des assem-

bles parlantes, de la recherche originale la dcla-

mation.

Lorsque
tait

Condorcet

devint
il

un homme considjugea que


le

rable dans le gouvernement,

moment

venu de

faire participer le peuple ce progrs

des lumires. Ses ides sur l'instruction publique ont

pour nous une importance considrable, parce que nous pouvons, en les tudiant, nous rendre un compte exact de ce qu'tait la notion du progrs pour les hommes du xviii^ sicle nous saisissons cette notion dans ses applications sociales, c'est--dire dans toute sa ralit complexe et vivante. Un examen sommaire des projets de Condorcet est donc ncessaire
;

ici.

Condorcet regardait
mettait le peuple

comme vident que si l'on mme de raisonner suivant les


t

modes qui avaient


l'Ancien Rgime,
le

reues dans les salons de

Le plan
reux par

qu'il

bonheur du monde serait assur. traa, en consquence, pour l'instruc-

tion secondaire n'a pas t regard


les spcialistes

comme
;

fort heu-

contemporains Compayr, qui admire cependant beaucoup les ides de l'auteur, estime que la Convention fut mal inspire en suivant trop les indications de Condorcet sur ce point les coles centrales chourent, parce que c'taient des tablissements mal dfinis, o l'enseignement tait trop vaste, les programmes trop touffus, o
;

PREMIRES IDOLOGIES DU PROGRS


l'lve

55

devait, semble-t-il, s'instruire


re scibili
(1).

discuter de parat point

omni

Compayr ne me

bien comprendre la pense de Condorcet.


Celui-ci ne se proposait point de
culteurs,

former des

agri-

des industriels,
il

des ingnieurs,

des go-

mtres, des savants;


clairs

voulait

former des hommes


de
la

(2); et

il

exposait, dans son rapport, qu'il


les objets d'tude,

s'tait inspir,

pour choisir

philosophie du xviii* sicle


tude ancienne
.

libre

de toutes les

chanes, affranchie de toute autorit, de toute habiCette philosophie,

en clairant

la

gnration contemporaine, prsage, prpare et de-

vance dj

la raison

suprieure laquelle les progrs

n/cessaires du genre
tions futures
(3).

humain appellent
du

les

gnra-

S'inspirer de la philosophie

xviii' sicle,

former
:

des esprits clairs, nous savons ce que cela signifie


c'est

s'ulgariser

les

connaissances

de

mettre les jeunes rpublicains en tat


les

manire de tenir une

place honorable dans une socit constitue suivant

la

conceptions de l'Ancien Rgime; c'est vouloir que dmocratie se modle sur la noblesse disparue; c'est placer les nouveaux matres au rang mondain
qu'occupaient leurs prdcesseurs.
obtenir ce rsultat, donner aux
Il

fallait,

pour

hommes une

teinture

(1)

Condorcet, Rapport
gnrale

et projet

nisation

de

l'instruction

de dcret sur l'orgapublique, prface par

Compayr, p. xviii. (2^ Condorcet, op. cit., p. 25. t^^ ConoRCET. op. cit., p. 29.

56

CHAPITRE PREMIER
et c'est

de toutes sortes de savoirs,


les coles centrales taient

dans ce but que

conues. Condorcet parle

avec un grand mpris des langues anciennes; c'est que le grec et le latin ne doivent pas pluis servir aux gens qui tiennent briller dans une socit dmocratique, qu'ils n'ont servi ceux qui avaient brill

dans
de

les salons (1);

nous avons

ici le

dernier cho

la querelle

des anciens et des modernes; ce sont

ces derniers qui avaient triomph


ses ides dans le pass

dans

le

monde
prend

frquf^nt par Condorcet, et notre rformateur

Condorcet pensait qu'il serait trs facile d'obtenir, dans les nouvelles coles, des rsultats beaucoup plus satisfaisants que ceux qu'on obtenait dans les anciens collges, grce l'emploi de tableaux synoptiques (2) Nous expodont il nous entretient en ces termes serons comment, l'aide d'un petit nombre de ces
:

(1)

Les raisons que donne Condorcet ne sont point pour


;

nous arrter ; il est fort rare, en effet, que dans des quesri prtions de ce genre on fasse valoir les vrais motifs tend que les livres des anciens sont remplis d'erreurs et qu'une loquence, excellente pour un peuple qui se gouvernait lui-mme dans ses assembles gnrales, est dangereuse pour un peuple soumis un rgime parlemenil ne faut pas que les reprsentants se laissent taire ils doivent entraner par leurs sentiments personnels obir la seu'e raison, sinon ils trahiraient leurs devoirs. (op. cit., pp. 27-2o). (2) Dupont de Nemours nous a laiss un tableau de c Abrj des principes de Vconomi genre sous le titre politique (Physiocrates, collection Daire, pp. 367-385). Cet exemple ne donne pas une haute ide de ce qu'on peul apprendre par le procd que Condorcet admire si nave;
;

ment.

PREMIERES IDEOLOGIES DU PROGRES


tableaux, dont
les
il

O/

serait

facile

d'apprendre l'usage,

hommes
les

qui n'ont
la

pu

s'lever assez au-dessus de

l'instruction

plus

lmentaire,

pour

se

rendre
la

propres
vie
qu'ils

connaissances de dtails utiles dans


les
le

commune, pourront
en

retrouver volont lors-

prouveront

besoin

comment

enfin
l'ins-

l'usage de ces

mmes mthodes

peut faciliter

truction lmentaire, dans tous les genres o cette

instruction se fonde soit sur

un ordre systmatique

de vrit, soit sur une suite d'observations ou de


faits (1). Il est possible, en effet, par une telle mthode, de faire parcourir aux lves une encyclopdie; et si on les a exercs parler tort et travers de omni re scibili, on peut mettre des hommes mme de faire un article de journal ou un discours au parlement sur des matires qu'ils con-

naissent mal.

garisation;

Nous arriverons ainsi au dernier terme de la vulles moyens qu'indique Condorcet sont
pour prparer

aussi ceux qu'emploient les cancres


les

examens

voil

un bel

idal dmocratique.

rBy

Notre auteur nous a appris quel but il esprait pouvoir atteindre par l'enseignement populaire; cela mrite un court expos On peut instruire, dit-il, la masse entire d'une peuple, de tout ce que chaque
:

homme
tique,

a besoin de savoir pour l'conomie domespour l'administration de ses affaires, pour le

(1)

Condorcet, Tableau historique,

10" poque.

58
libre

CHAPITRE PREMIER

dveloppement de son industrie et de ses faculpour connatre ses droits, les dfendre et les exercer; pour tre instruit de ses devoirs, pour pouvoir les bien remplir; pour juger ses actions et celles
ts;

des autres d'aprs ses propres lumires et n'tre


tranger aucun des sentiments levs ou dlicats
qui honorent la nature humaine. Arrtons-nous ici

provisoirement. Taine tait choqu de voir quelle


le xviii* sicle supposait dans l'humaLes personnages ne sont que des mannequins bien appris, et le plus souvent des trompettes par lesquels l'auteur lance au public ses dclamations.

uniformit
nit
:

Grecs, Romains,

chevaliers

du Moyen Age, Turcs,


ils

Arabes, Pruviens, Gubres, Byzantins,


la

sont tous

mme mcanique
Parsis,

tirades. Et le public... fait

un

succs tous les paysans, manuvres, ngres. Brsiliens,

Malabares,

qui viennent lui

semble que pour [la littrature] il n'y ait que des salons et des gens de lettres (2). Il s'agit de vulgariser tellement la manire d'exprimer les sentiments levs ou dlicats qui honorent la nature humaine , que dans la moindre runion de village on trouve une succursale
leurs amplifications (1).

Il

dbiter

du salon de Mme Geoffrin et alors le monde sera transform suivant le modle que les romans et les
;

tragdies ont construit aux applaudissements d'un

public frivole

et

lettr.

Reprenons maintenant

la

suite

des bienfaits de

(1) (2)

Taine, op. Taine, op.

cit., cit.,

p.

pp. 258-259. 261.

PREMIRES IDOLOGIES DU PROGRS


l'instruction lmentaire
:

59

<(

Ne point dpendre aveude confier


le

glment de ceux qui

il

est oblig

soin

de ses affaires ou l'exercice de ses droits; tre en tat de les choisir et de les surveiller. L'exprience con-

temporaine a montr que la vulgarisation des connaissances ne rend point le peuple capable de choisir et de surveiller ses prtendus reprsentants; ce rsultat n'offre rien de bien paradoxal; on peut mme prsumer que plus on marchera dans la voie dmocratique,

moins ce contrle sera


se fabrique

efficace.

L'opinion politique se fabrique au


naux,

moyen

des jour-

une mode quelconque, une rputation littraire ou la valeur commerciale d'un produit pharmaceutique; la dmocratie a systmatis
des procds qui existaient avant
invent; elle est
tire
ici,

comme

elle

et

n'a rien
l'hri-

comme
monde

en toutes choses,

idologique du xviii* sicle. L'identit de


les

presse actuelle et du

des anciens salons ne

frappe pas

yeux parce que nous sommes choqus


et
le

de la grossiret de nos journaux contemporains

que nous voyons un peu trop


lgende.
Il

pass travers la
si

n'y a pas, au fond,

une

grande

diff-

rence de talent entre nos grands journalistes actuels et les encyclopdistes; quant leurs murs, elles
se

malheureusement l'autre, on se contente de raisons frivoles, on fait un grand talage de nobles sentiments et on admire la Science (1). Il n'y a aucune raison pour que l'opinion
ressemblent
d'une
tonnante. Dans

manire

un temps comme dans

k
(1)

Pour juger Diderot d'une manire

quitable,

il

ne

60
faite

CHAPITRE PREMIER
par
tait
la

presse soit de meilleure qualit que celle

qui

jadis

fabrique

par

les

salons

philoso-

phiques.

Nous ne nous exposerons pas beaucoup en disant que toute ducation ayant pour objet de faire participer le peuple aux manires de raisonner empruntes par la bourgeoisie l'ancienne noblesse, ne saurait tre utile au proltariat. Je suppose que nos grands pdagogues pensent l-dessus exactement comme moi, et que c'est pour cette raison qu'ils empoisonnent l'cole primaire de tant de vieilles ides. Condorcet esprait que l'instruction ferait disparatre toutes les illusions ayant un caractre magique N'tre plus dupe, dit-il, de ces erreurs populaires qui tourmentent la vie de craintes superstitieuses ou d'esprances chimriques; se dfendre contre les prjugs avec les seules forces de la raison; enfin chapper aux prestiges du charlatanisme
:

qui tendrait des piges sa fortune, sa sant,


la libert

de ses opinions

et

de sa conscience, sous
le

prtexte de l'enrichir, de

le

gurir et de

sauver.

Dans ces dernires paroles, l'auteur fait videmment allusion Cagliostro, Mesmer et aux Illumins qui eurent un si grand succs la fin du
xviii^ sicle. Jusqu'ici les

charlatanismes de ce genre

n'ont pas eu une notable influence sur le peuple;

le comparer Montesquieu, Buffon ou Rousseau, Il crit mais aux grands brasseurs d'articles modernes sur toutes choses indiffremment, avec le mme aplomb, sans rgle et sans choix, sans ordre ni mesure, bride

faut pas

abattue

. dit

Brunetire {Evolution des genres,

p. 153).

PREMIRES IDOLOGIES DU PROGRS


mais
il

61

se peut que ce soit surtout parce qu'il ne les


il

connat gure;

est,

en

effet,

trs

genre d'enseignement qu'on


authentiques
spirites,
et

lui

donne

douteux que le soit de nature

le prserver de ces folies. Les savants les plus

de notre poque ont t dupes des on ne saurait cependant contester que Crookes et Richet connaissent la mthode scientifique Nous ne saurions prvoir ce que pourrait produire une vulgarisation habile de l'occultisme faite par la grande presse (1). Il ne faut pas oublier que Benot Malon tait un adepte de ces extravagances; et il n'tait pas loign de les annexer au socialisme intgral qui n'et pas perdu grand' chose ce mlange (2). La facilit avec laquelle tous les inventeurs des remdes nouveaux trouvent une large clientle dans la petite bourgeoisie, montre que les croyances les plus absurdes peuvent obtenir du crdit, pour peu qu'elles se donnent une appa!

rence scientifique.

(1) Il n'est pas ridicule de supposer que nous approchons en ces matires de dcouvertes capitales , lit-on dans le Petit Parisien du 22 mars 1910. ,2) Il n'est pas inutile de rappeler ici un jugement parfaitement justifi port sur le grand homme par Ga Il nt un sort tous les termes briel Deville en 1896 pdants, aux mots rbarbatifs qu'avec beaucoup de chance on rencontre normalement une fois tous les dix ans, dcouvrit plusieurs fois l'Amrique avec une satisfaction d'orgueil toujours nouvelle, et saupoudra le tout d'un extraordinaire latin. Le rsultat a t la confection d'un socialisme bon tout au plus pour les francs-maons et les spirites. 'Principes socialistes, p. xxv).
:

62
Il

CHAPITRE PREMIER
semblerait que Condorcet et t meilleur prole

phte en ce qui touche


lui qu'il fait allusion

catholicisme; c'est bien


les

dans

premires lignes du
le

dernier fragment.

On admet gnralement que

dveloppement de l'cole primaire est trs dangereux pour l'Eglise; Renan crivait, il y a vingt-cinq ans Le rationalisme populaire, consquence in:

vitable des progrs de l'instruction publique et des


institutions dmocratiques,

rend

les

temples dserts,

multiplie les mariages et les funrailles purement


civils (1).

La politique

scolaire suivie par la troisime

Rpuet les

blique a mis chaque jour en conflit le clerg


pris, tout entire, fait et cause

reprsentants officiels de la dmocratie. L'Eglise a

pour

les

congrgations
vio-

enseignantes dont les intrts taient lss par l'ensei-

gnement laque;
les

elle

a conduit des

campagnes
intangibles;

lentes dans l'espoir d'obtenir l'abrogation de lois que

rpublicains regardent
l'a

comme
le

au-

cune dfaite ne

dcourage

et elle

espre encore

triompher. C'est ainsi que


s'eff'orce

clricalisme
et

demeure
celle-ci

toujours l'ennemi pour la dmocratie,

que

de

lui

enlever sa clientle. Les rpublicains

comme tant les ennemis de Dieu, concurrence scolaire a engendr une lutte sur les croyances; l'incrdulit est devenue un lment essentiel du programme rpublicain depuis que les institutions scolaires de la Rpublique n'ont
ont t dnoncs

en sorte que

la

(1)

Renan, Marc-Aurle,

p.

641.

PREMIRES IDOLOGIES DU PROGRS

63

pu

tre utilement

dfendues que par une propagande

anticatholique. L'Eglise a rendu cette

propagande

facile

parce

Homais de sacristie, qui ont cru habile de donner au peuple un enseignement que les chrtiens instruits trouveraient rvolqu'elle a confi sa dfense des

tant

s'il

s'adressait leurs
est

fils

la

doctrine de la

Providence

descendue au niveau de l'intelligence de sauvages; leur conception de la nature est celle des ftichistes; le miracle a t dshonor par un
charlatanisme digne de marchands de drogues. L'ins-

truction primaire a permis de mettre entre les mains

du peuple des livres et des journaux qui lui ont montr que les gens de la Croix et du Plerin se moquent de lui. La presse clricale, dans son aveuglement, a donn ses adversaires des moyens faciles de montrer la stupidit, la mauvaise foi et l'ignorance crasse des crivains qui se donnent le titre amis de Dieu.

\ La
logie

vulgarisation

des

connaissances scientifiques

cre, certainement, de srieuses difficults

au chrissa tho-

tianisme, qui a beaucoup trop parfois

li

des conceptions mdivales de la nature;


difficults ont t

mais ces

rendues particulirement

graves chez nous par suite des conditions de la lutte

engage par l'Eglise pour la dfense de ses congr-

La partie de la bourgeoisie qui possde une culture un peu leve, est beaucoup moins hostile l'Eglise que le peuple, parce qu'elle
gations enseignantes.
n'a pas t mise en

demeure

d'identifier l'Evangile et

64
le

CHAPITHE PREMIER
Plerin
(1)
;

les

prtres qui s'adressent


la

elle,

prennent presque toujours


rer les adversaires des

prcaution de se dclasacristie qui con-

Homais de

duisent la
vres.

campagne

politique dans les classes pau-

(1) Les catholiques instruits ne connaissent de thologie que ce qu'ils peuvent rencontrer dans les uvres littraires du xvn sicle et elle ne leur semble nullement indigne de l'homme moderne.

CHAPITRE

II

Bourgeoisie conqurante
/.

Cration des administrations royales. Croissance d'une classe de commis. Importance de la bonne adminisl ration. Besoin de tianquillit. Contrle fiscal des Parlements.

//.

III.

Caractres de l'idologie d'une classe de commis. Grande libert laisse aux thonciens. Passage pratique en grands courants. Thories contractuelles. Obscurit du de Rousseau. Raisons du succs d'une doctrine abstraite. Origines des ides contractuelles systme de Locke. Entente des associs. La volont gnrale. Interprtations contradictoires du Contrat IV. Les physocrates. Leurs conceptions administra Leur thorie de proptit des fondations. Succs de leur systme juridique aprs Rvolution. Leur influence V. Les gens de de la place que leur noblesse. Leur vritable rle Absence d'esprit critique. dans
la

trois

livre

et

le

social.

tives.

la

et

la

lettres.

vlej^t

fait

la

l'aristocratie.

Pour bien comprendre


se formait,
T> f!ii

Is ides

que

le xviii' sicle

il

faut partir de ce fait que la France tait,

)eu a p peu, conquise par

une oligarchie bourgeoise

6b

CHAPITRE
la

II

que

royaut avait cre pour son service

et qui

devait la

mener

la ruine.
si

Cournot, qui fut


les

souvent un philosophe de

l'his-

toire trs perspicace, a signal la folie qui poussa

Bourbons

faire disparatre tout ce qui gnait


le

leur pouvoir absolu de manire que,


la

prestige de

royaut une fois dtruit, toutes les autres instituet qu'il

tions vraiment gouvernementales fussent aussi frap-

pes de mort

ne restt plus qu'une machine

administrative l'usage de tous les gouvernements.

En voulant diviniser la royaut ou la modeler sur un type plus asiatique qu'europen [Louis XIV] en a fait une idole expose au mpris des peuples ds
qu'elle cesserait d'tre l'objet d'un culte sincre (1).

a fond en France, peut-tre pour toujours, la monarchie administrative, dont il n'entendait faire qu'un instrument, et il a perdu la royaut qui pour
Il

lui tait le but.

En

ce sens, le rgne de Louis


(2).

XIV

est

gros de la Rvolution franaise

Gnralement, nos dmocrates raisonnent tout autrement que Cournot et ils admirent ce qu'il dplore, parce qu'ils n'aperoivent dans l'histoire de France

qu'une longue prparation au rgne de leur classe;

(1) Je pense que Cournot pensait, en crivant cela, de curieuses rflexions que Tocqueville a faites sur le caractre spcial que prsentait, suivant lui, la soumission des Franais leur roi ils obissaient plutt par amour que par contrainte. {L'Ancien Rgime et la Rvolution, dition des uvres compltes, p. 176). (2) GouHNOT, Considrations sur la marche des ides et des vnements dans les temps modernes, tome I, p. 414.
;

LA BOURGEOISIE CONQURANTE
ils

67

sont impatients de voir demeurer trop longtemps


leur fallait les subir aujourd'hui;

debout des institutions qui leur seraient dsagrables


le
s'il

ils

jugent
cons-

pass en avocats du rgime bourgeois.


ils

En

quence,

distribuent l'loge ou le blme aux

hom-

mes

politiques

suivant que

ceux-ci leur semblent

avoir t

favorables ou dfavorables aux intrts

futurs de la bourgeoisie; plus

un souverain ou un

ministre aura t aveugl par les intrts du


et

moment
il

aura compromis l'avenir de la royaut, plus sera grand aux yeux de nos bourgeois.
C'est ainsi

que Richelieu continue recevoir


et

les

hommages
porains.

enthousiastes de nos crivains contem-

Grand niveleur
il

prcurseur de l'uvre

dmocratique,

abolirait les pouvoirs intermdiaires

qui obstruaient, de leur dangereuse inutilit, les relations entre le Roi et les peuples.
C'est en ces termes que rsume son programme Gabriel Hanotaux, que l'on peut compter parmi les cuistres les plus distin-

gus de

la littrature

contemporaine

(1).

(1) G. Hanotaux, Histoire du cardinal de Richelieu, tome L'auteur est trs mont contre les protesp. 483. tants qu'il doit sacrifier la gloire du grand prcurseur de l'uvre dmocratique. Brunetire s'explique par les prjugs nobiliaires de Montesquieu la critique que celuici fait de Richelieu et de Louvois. (Etudes critiques, 4* srie, p. 246). Dira-t-on aussi que Mably a t gar par des ides aristocratiques ? Il a cependant crit que Richelieu n'avait aucune des vertus ni mme des lumires qu'on doit dsirer dans ceux qui sont la tte des affaires d'un
II,

grand royaume.

(Observations sur l'histoire de France.

livre VIII. chap. 6.)

68

CHAPITRE
Les crateurs de
la

II

monarchie administrative

n'a-

vaient eu aucun pressentiment des consquences que


devait produire
le

systme qu'ils imposaient

la

France fodale avec tant de violence; dans aucun cas l'historien ne pourrait appliquer plus exactement On ne sait jamais ce que cette parole de Renan l'on fonde (1). Les premiers rois qui voulurent rendre leur pouvoir absolu, crurent qu'ils n'avaient rien de mieux faire que de copier les institutions ecclsiastiques; ils avaient sous les yeux un absolutisme qui tait consacr par l'exprience Ils s'attachrent honorer le mrite plutt que le rang
:

et la naissance;

ils

dvelopprent l'instruction;

ils

invitrent leur cour tous les

hommes
ils

de talent, de
relevrent la
les

quelque condition qu'ils fussent;


justice
et

les

tribunaux;

ils

accordrent
la

plus

hautes places, jusqu'ici rserves


rire,

noblesse guerplus d'adresse

aux

hommes

de

loi et

aux ecclsiastiques. Les


le

princes qui jourent ce rle avec


et

furent Henri VII d'Angleterre, Louis XI de France,

Ferdinand

le

Catholique.

De

ces

trois

mages,

Ferdinand fut le matre en habilet; il parat Machiavel le type vivant d'un de ces princes de la nouvelle cole, que sa pe-spicacit l'amenait reconnatre comme le remde ncessaire de ces temps (2).
les appelle,

comme Bacon

La

politique royale ne produisit point partout les

(1)

(2)

Renan, Histoire du peuple Gervinus, Introduction

d'Isral,
l'histoire

tome

IV, p. 147.
sicle,

du XIX'

trad. franc., pp. 26-27.

LA BOURGEOISIE CONQURANTE

69

mmes consquences; en France,


fait extraordinaires,

elles

furent tout

parce que le pouvoir eut plus d'esprit de suite et surtout parce que le nombre des commis devint assez grand pour former le noyau
d'une classe administrative.
L'Eglise, en ctioisissant des dignitaires

parmi de
so-

petites gens, n'avait point modifi la structure


ciale des

pays catholiques, pas plus que les souverains orientaux n'branlent l'esclavage en transformant leurs serviteurs en vizirs tout puissants; certains individus acquirent ainsi une certaine importance, en profitant de hasards heureux, mais ils demeurent isols et les classes ne s'altrent point. D ne faut pas oublier que le grand but poursuivi par l'Eglise, d'une manire plus ou moins consciente et presque toujours uniforme, a t, depuis Grgoire YII, d'infuser quelque chose de l'esprit monastique au clerg sculier; elle empchait ainsi ses forces de se diffuser dans les groupes sociaux qui vivaient ct d'elle (pour la servir et l'exploiter au besoin). On pourrait dire que la politique royale en France aurait eu une tendance oppose et qu'elle aurait cherch provoquer cette diffusion alors mme que les fonctions ne furent pas transformes en privilges transmissibles comme des patrimoines,
:

elles furent rserves,

pour une trs grande partie, aux hommes d'une classe qui levait ses enfants en vue des services de l'Etat et qui trouvait des protecteurs pour eux parmi les dignitaires actuels. Les commis royaux engendraient des familles et des
clans de fonctionnaires; plus leur

nombre devenait

70

CHAPITRE

II

considrable, plus la solidit de ces groupes devenait

grande; ce phnomne se reproduit, d'ailleurs, sous nos yeux, dans les compagnies de chemins de fer,
qui tendent recruter leur personnel dans les familles de leurs employs
(1).

Lorsque
existence

l'autorit royale fut parfaitement assise et

qu'ainsi les fonctionnaires furent assurs d'avoir

une

plus

tranquille,

toute

cette

organisation

une constitution du pouvoir entre un certain nombre de familles. Celles qui fournissaient des commis l'Etat se trouvaient possder une sorte de droit
aussi stable que si avait partag les avenues

apparut

comme

au travail;
et elles

elles se

regardrent

comme

ncessaires;

acquirent des manires de penser en rapport


rle.

avec leur

Les fondateurs du rgime avaient cru

crer seulement une hirarchie de

commis

habiles,

indpendants des traditions fodales et destins tre soumis, avec le plus grand dvouement, au roi qui les avait tirs du nant; ils espraient pouvoir se dbarrasser facilement des entraves que la noblesse et les villes privilgies opposaient leur absolutisme; mais peu peu s'levait devant eux une force nouvelle qui les gna plus que les anciennes forces. D'une manire presque mcanique, les com-

puissance

mis du roi en arrivaient acqurir la richesse, la et les honneurs d'une classe souveraine. Le pouvoir royal tait, tout instant, arrt par la rsistance de gens que la cour voulait s'obstiner

(1)

P.

Leroy-Beaulieu dans

les

Dbats du 28 novembre

1905.

LA BOURGEOISIE CONQURANTE
traiter

71

comme

de simples serviteurs, mais qui se trou-

vaient tre en mesure d'imposer leurs volonts


leur matre.

Les paroles de Louis

XV

taient,

au moins, aussi
fait, il

imprieuses que celles de son aeul, mais, en

ne se rsolvait que rarement mettre ses actes en


rapport avec ses hautaines dclarations. Par exemple,

au lit de justice de 1766, le roi dit aux membres du Parlement Les magistrats sont mes officiers chargs de m'acquitter du devoir vraiment royal de rendre la justice mes sujets, fonction qui les attache ma personne et qui les rendra toujours recommandables mes yeux... C'est en ma personne seule que rside la puissance souveraine dont le caractre propre est l'esprit de conseil, de justice et de raison; c'est de moi seul que mes cours tiennent leur existence et leur autorit; la plnitude de cette
:

autorit, qu'elles n'exercent qu'en

mon nom, demeure


le

toujours en moi; c'est moi seul qu'appartient

pouvoir

lgislatif sans

dpendance

et

sans partage...

Mon

peuple n'est qu'un avec moi,

et les droits et les

on ose faire un corps spar du monarque, sont ncessairement unis avec les miens et ne reposent qu'en mes mains. On ne pouvait gure prsenter une thorie plus complte du pouvoir autocratique; le gouvernement, pour donintrts de la nation, dont

ner plus de solennit encore ses dclarations, en-

voya

la

harangue royale tous

les

Parlements

(1);

(1)

tion, p. 257.

RocQUAiN, L'esprit rvolutionnaire avant la RvoluDj en i759, il y avait eu une affirmation trs

72

CHAPITRE

II

mais l'anne suivante, tout tait oubli et c'tait le Parlement qui avait gain de cause dans l'affaire de
Bretagne, origine de tout ce tapage.
Il

n'est pas trs difficile de se

raisons qui donnaient une force

si

rendre compte des grande et si para-

doxale ces cours de justice, noyau de l'oligarchie


bourgeoise.

a)

L'administration de l'Ancien Rgime avait eu


le

pour base

besoin que tout

le

monde

de faire pntrer dans


tivit nationale

les diverses

avait prouv branches de l'ac-

des procds judiciaires.

En

face des

caprices des grands seigneurs et de l'arbitraire du

contentieux ecclsiastique,

s'tait

dresse une puis-

sance se donnant pour mission de corriger les abus et empitant sur les anciennes autorits, chaque fois

que
tige

celles-ci

commettaient des excs capables de

rvolter la conscience des

hommes

instruits; le pres-

des fonctionnaires royaux tenait surtout ce

analogue du pouvoir absolu (p. 217). Le comte de Tocqueestime que jamais le Parlement n'avait vu sortir de la bouclie du roi des paroles aussi fermes que celles de 1766. La redoutable opposition des Parlements, semence des rvolutions futures, allait tre dompte par l'autorit absolue si le monarque et persvr dans un systme de fermet {Histoire philosophique du rgne de Louis XV, tome II, pp. 445-446). Le comte de Tocqueville (pre de l'auteur de la Dmocratie en Amrique) avait t prfet sous la Restauration et pair de France les prfectures n'taient pas confies, cette poque, des gens semblables ceux qui les occupent aujourd'hui Il m'a sembl que ses opinions avaient une importance considville
;
!

rable.

L.\

BOURGEOISIE CONQURANTE

73

une justice relativement claiproccupe des intrts gnraux. Il tait rsult de cette situation de trs grosses complications dans la pratique; le mlange continuel des attributions administratives et judiciaires choque nos
qu'ils reprsentaient

re, impartiale et

habitudes modernes; ce mlange fut un des lments

fondamentaux de
de
l'Etat

cette histoire; les

employs actuels
tiraient

n'ont

plus

l'autorit

que

leurs

prdcesseurs de leurs caractres de juges.

Dans un pays qui


repose sur

n'a point de lois politiques, tout

la rgularit

des services administratifs;

l'indpendance des fonctionnaires peut seule donner une garantie aux citoyens. Bien qu'aujourd'hui cette

indpendance
jouissions
la relative

beaucoup diminu et que nous du rgime parlementaire, indpendance du fonctionnaire est encore
ait

des

bienfaits

un lment fort important de notre vie nationale. On comprend donc l'immense dsarroi qu'apportaient dans les esprits de nos pres les mesures prises par le gouvernement contre les premiers dignitaires de l'administration, contre les membres du Parlement de Paris. Il tait assez facile de faire peur Louis XV;
mais
il

n'est

pas douteux qu'on ne

quand on
par de

lui disait

telles

le trompait point que le mcontentement provoqu mesures troublait toute la France.

Il me semble qu'on ne tient pas toujours assez compte, dans cette histoire, d'un fait fort singulier jusqu'aux derniers jours jde l'Ancien Rgime, on
:

continua se croire oblig de suivre certaines traditions qui

nous semblent souvent quelque peu ab-

74

CHAPITRE
(1).

II

surdes

Choiseul
et

s'attira
les

beaucoup

d'ennemis
et

pour avoir abandonn


de Louis XIV

principes de Richelieu

avoir voulu rapprocher la France

de l'Autriche; Marie-Antoinette fut l'objet de haines


tenant aux prjugs antiautrichiens de la cour,

Pour respecter

les

principes poss au xvii* sicle, on

crut qu'il tait ncessaire de perscuter les protestants et les jansnites, encore que les ministres fus-

sent devenus incrdules.


la royaut, la veille

Tocqueville observe que


la

de

Rvolution, continuait

craindre de voir la noblesse recommencer les troubles


trs

de la Fronde, chacun raisonnant d'aprs de

anciennes situations sociales


la

(2).

On comprend
ser-

donc que

royaut

ait

eu peur de trop branler un

difice administratif qui lui avait

rendu tant de

vices et qui pouvait encore l'aider vaincre des

forces particulires.

b)

Les

hommes du
Louis

xviii* sicle

aimaient avant tout


pas une exception
les trs

la tranquillit;

XV

n'tait

ce point de vue.

Nous voyons aujourd'hui

hautes classes sacrifier, elles aussi, tout leur tran-

(1) Turgot est trs frapp de l'espce de loi d'inertie qui entrane les peuples et les gouvernements bien au del du il estime, par but qui correspond , leurs vrais intrts exemple, que la haine de l'Europe contre Louis XIV faillit tre funeste nos ennemis eux-mmes et que la reine Anne, en faisant la paix, sauva l'Europe entire encore son plus que la France et cependant, observe-t-il, peuple l'accusa de faiblesse et de trahison. (Turgot, tome
;

II,

p. 673.)
(2)

Tocqueville, op.

cit.,

p. 210.

L.\

BOURGEOISIE CONQUERANTE

/O

quillit et

uniquement occupes s'assurer un repos

de quelques jours. Ce fut seulement l'poque de Maupeou que le roi eut assez d'nergie pour tenir
tte l'orage;

aprs deux ans d'une opposition trs

violente, la lassitude se produisit

dans l'opinion

et

on

ne songea plus au coup d'Etat de 1771, qui avait supprim l'ancienne magistrature; on trouva que ces
disputes ne valaient pas
le

trouble qu'elles appor-

taient dans la vie joyeuse (1); antrieurement, c'tait


le

roi qui s'tait lass le premier.

En
cer;

1753, la

avait cr

Grand'Chambre ayant t une chambre des vacations pour


la

exile,
la

on

rempla-

mais

le

Chtelet refusait de lui obir et de faire

excuter ses arrts;


cette force d'inertie
il

royaut se sent vaincue par


lui

oppose de tous cts; (2); on profita de la naissance d'un petit-fils du roi pout rappeler les magistrats; on alla jusqu' abandonner les vques que la cour avait jusque-l soutenus; c'tait, en effet,
qu'on
faut traiter avec le Parlement
la

querelle religieuse qui avait

amen

le conflit.

En

Rousseau prtend qu'en (1) RocQUAiN, op. cit., p. 309. 1753 les disputes souleves par l'introduction des opras italiens dtournrent l'attention du conflit qui existait alors entre le Parlement et le clerg sa lettre sur la musique franaise aurait t un grand vnement politique toute la nation se souleva contre le contempteur des opras nationaux. Quand on lira que cette brochure a peut-tre empcli une rvolution dans l'Etat, on croira rver
:

{Confessions, livre viii). Sous l'exagration habituelle de Rousseau, il y a cependant une observation exacte des murs contemporaines. (2) Comte de Tocqueville, lac. cit., pp. 121-123.
'

/()

CHAPITRE

II

1756, le roi revient son ancienne politique; nouvelles difficults; dmission des parlementaires; l'an-

ne suivante, a lieu l'attentat de Damiens et on oublie les luttes, pour quelque temps. Cependant elles recommencent en 1759; les malheurs de la guerre amnent le gouvernement agir avec prudence et les
ijsuites

furent les

victimes

de

la

rconciliation

(arrts de 1761 et 1762; dit de 1764). J'ai dj dit

que

le lit

de justice de 1766 ne produisit pas de rsul-

tats durables.

Durant tous ces


plus

conflits, l'autorit perdait d'autant

de prestige qu'elle affectait de prendre des allures plus hautaines; le crmonial des lits de

justice tait

profondment humiliant pour des maque l'opinion gnrale entourait d'un si grand respect. Le roi les traitait presque comme des gamins recevant une rprimande
gistrats d'un ordre si lev,

d'un matre d'cole; plus l'humiliation avait t considrable, plus le public applaudissait aux hardies
protestations qui suivaient d'ordinaire ces crmo-

y a danger pour un gouvernement faible, comte de Tocqueville, dployer une force il y a peut-tre qu'il ne saura pas soutenir (1) encore plus de danger vouloir humilier des gens que la nation honore, et qui sortent grandis des
nies.
11

dit le

preuves qu'on leur

fait subir.

On

pourrait dire que l'article fondamental des lois


le

franaises tait alors que

gouvernement devait

(1)

Comte de Tocqueville,

loc. cit., p. 446.

LA BOURGEOISIE CONQUERANTE
s'arrter devant la
sait l'oligarchie

/7

moindre rsistance que

bourgeoise,

car

lui

oppopra-

telle tait la

tique courante.
c)

Les familles qui fournissaient des dignitaires


et

aux grands Parlements devenaient riches

elles

pouvaient supporter des pertes assez importantes

quand leur orgueil

tait

en jeu; les exils des parleet

mentaires taient gnants

onreux, mais

ils

taient

subis par point d'honneur; on vit plusieurs fois des

groupes de magistrats menacer de dorner leur dmission et mme la donner. Ce sont l des murs

que

nous

ne

comprenons plus facilement.

Sans
de
loi
l'in-

doute, on pourrait relever chez ces

hommes

bien des faiblesses


tion;

et

mme

certaines lchets;

dpendance absolue ne pouvait tre qu'une excepmais c'est sur des faits rares et frappants que se forment, d'ordinaire, les idologies et non sur des faits moyens. Dans un trs grand nombre de cas, l'opposition du Parlement se rapportait des mesures fiscales; les auteurs modernes se demandent souvent en vertu de quel mandat cette opposition pouvait se justifier; il me semble que personne n'tait mieux plac que les hommes les plus notables du Tiers-Etat pour dfendre les intrts gnraux des contribuables; il n'y avait nul besoin de mandat explicite pour cela; le titre conomique justifiait pleinement leurs protes-

tations.
Il

arrivait

cependant quelquefois que

les intrts

des magistrats se trouvaient en opposition avec ceux

78

CHAPITRE

II

de l'ensemble du pays; cela se manifesta surtout sous rgne de Louis XVI quand Turgot voulut appliquer les ides des physiocrates et faire des rformes favole

rables la production; ce

moment apparut

claire-

ment

l'insuffisance

du contrle des corps de

justice

qui reprsentaient les intrts d'une oligarchie urbaine, trs peu dispose subir des rductions dans
ses privilges.
.

Turgot avait conseill au roi de ne pas restaurer les Parlements supprims par Louis XV; mais il fut seul de son avis dans le conseil avec le marchal de Muy. Il proposa de constituer une assemble lue
qui aurait discut la rpartition de l'impt entre les provinces, aurait dcid les grands travaux publics
entreprendre et aurait accord des subventions aux autorits locales, soit en raison de calamits, soit en
raison d'oeuvres d'intrt gnral trop lourdes pour
leurs budgets.

Turgot dsirait que les diverses assembles lecune oligarchie bourgeoise trs restreinte; l'assemble royale et t forme de dlgus des assembles provinciales et celles-ci de dlgus des assembles de district, qui auraient t nommes par les municipalits. Ces dernires n'audans les camraient compris que peu de personnes pagnes les chefs de famille ayant un revenu net en terres de 600 livres, et dans les villes ceux qui possdaient un terrain valant au moins 15.000 livres (1).
tives reprsentassent
:

lei Cette diffrence tait fonde sur l'conomie (1) leurs promaisons ne sont pas des forces productives
;
;

LA BOURGEOISIE CONQURANTE

79

Plusieurs voix eussent t accordes aux citoyens

possdant plusieurs fois le minimum, et ceux qui possdaient moins auraient pu se grouper pour nommer des dlgus au prorata des droits du groupe. Dans

nos

syndicats
loi

d'amlioration

agricole,

constitus

depuis la

du 21 juin 1865, fonctionne un systme


fait

de reprsentation des intrts tout

analogue

celui que Turgot avait imagin. Le dlgu d'une

municipalit locale l'assemble de district aurait

eu un vote proportionnel l'importance de sa com-

mune. On n'aurait plus tenu compte de

la distinction

historique en ordres; cependant les nobles n'auraient

pas particip aux dlibrations portant sur


tition

la

rpar-

Le premier principe, disait Turgot, ... c'est que personne ne se mle que de ce qui l'intresse et de l'administration de sa proprit (1). On voit que cette administration tait conue sui-

de taxes dont

ils

auraient t exempts.

vant
se

le

plan d'une socit industrielle. C'tait vrailes ides

ment l'aboutissant de toutes


faire

que pouvaient
dsireux de
la bourgeoisie

des

hommes

d'Etat

clairs,

faire aboutir la conqute de l'Etat

par

productrice.

pritaires sont des citadins et


les

propritaires ruraux
.

fonde dans l'Etat plus de cent personnes Paris ayant le minimum fix par lui {loc. cit., pp. 528-530X On' verra plus loin, la fin du 2, ce que signifie exactement le terme citoyen pour Turgot.

non de vrais citoyens comme une famille urbaine n'est pas Turgot estimait qu'il n'y avait pas
;

(i)

Turgot,

loc. cit., p. 57.

CHAPITRE

II

n
L'idologie du xviii* sicle est celle qui convient aux conditions de la vie d'une classe d'auxiliaires de la royaut. Je me spare donc compltement de Taine qui prend pour base de cette idologie la vie d'une aristocratie dsuvre par la monarchie envahissante, des gens bien ns, bien levs, qui, carts de
l'action, se rejettent sur la

conversation

et

occupent

leur loisir goter tous les plaisirs srieux ou dlicats de l'esprit


si

(1). Il

oppose

l'aristocratie anglaise,

fort engage dans l'administration de grands int-

rts,

qui ne se laisse point duper par des thoriciens,

l'aristocratie franaise, qui

lgrement, hardi-

ment, marche sur


qu'elle est

ce que les
cle ont t

pas [des] philosophes , parce trangre la ralit (2). Il est frapp de doctrines les plus tmraires du xviii* siles

importes d'Angleterre, qu'elles n'avaient


leur pays

pu prendre un grand dveloppement dans


nantes en France dans
le

d'origine et qu'elles devinrent, au contraire, domi-

pays du beau langage

(3).

Une

classe de

commis ne peut pas construire son

mme type que celui qu'adopterait une classe de matres; car elle ne raisonne point tant sur ses propres affaires que sur celles des autres. Son idologie tend prendre le caractre de consultations
idologie sur le
Taine, Ancien Rgime, p. 241. Taine, op. cit., pp. 363-365. Taine, op. cit., pp. 330-331.

(1)

(2)
(3)

LA BOURGEOISIE CONQURANTE

81

donnes par des

juristes, des historiens

ou des

sa-

vants sur des problmes qui leur sont proposs. Pour procder facilement ce travail, il faut soumettre
toutes choses des procds scolaires;
c'est

ainsi

qu'en France se cra l'habitude de faire dpendre toute opinion de formules abstraites, de thories
gnrales, de doctrines philosophiques. Ces manires
leurs propres affaires par

de raisonner ne conviennent gure aux gens qui font eux-mmes, et qui sont, en

consquence, habitus subordonner leur conduite aux conditions de prudence que leur exprience personnelle leur a appris dcouvrir.
Il

me

parait vrai-

semblable que
rapparter

c'est surtout cette


fait

cause qu'il faut

un

qui

avait

tant

frapp

Sumner

Maine

la

langue vulgaire entre beaucoup plus dans

la lgislation

anglaise que dans toute autre (1). Depuis que chez nous les assembles parlementaires rdigent elles-mmes la loi, sans grand secours de juristes

professionnels, la rdaction devient beaucoup plus

populaire
entre les

et

de

l rsultent et les
(2).

de nombreux malentendus
tribunaux, qui ne parlent

Chambres

pas

la

mme

langue

Lorsqu'on rflchit aux conditions spciales qui

'1; SuMXER Maine. Etudes sur l'histoire du droit, trad. franc., p. 386. Il rsulte de l qu'il y a beaucoup de prolixit dans les lois anglaises p. 385) et que la langue philosoprcision que phique n'a point, en Angleterre, la

mme

sur

le

continent

(p.

383).
est

(2)

La langue parlementaire' en France


et

un galimatias

form d'expressions communes employes tort et travers.

de termes juridiques

82

CHAPITRE

II

si longtemps la littrature franaise, on comprend facilement le mode d'exposition que Montesquieu a adopt dans VEsprit des lois : Il parlait comme un oracle, dit Taine, par sentences et en nigmes; il courait, comme sur des charbons ardents, toutes les fois qu'il touchait aux choses de son pays et de son temps (1). Ce n'est pas que Montesquieu n'et pu tre plus hardi sans danger, mais je crois que cette manire lui paraissait plus digne de son caractre et de son public. Son genre a t imit par des crivains, comme Benjamin Cons-

s'imposrent

tant et Tocqueville, qui, au xix* sicle, n'avaient rien

redouter, mais qui croyaient devoir paratre trangers aux proccupations

communes

(2).

ceptibilit

Les commis craignent toujours d'veiller la susde leurs matres et ils sont, en cons-

quence, toujours ports traiter des sujets assez


loigns de la ralit, pour ne point paratre empiter

sur le domaine que les chefs se sont rserv.

savons
riques

que

l'Eglise

gnralement

montr

Nous une

grande tolrance pour les thses scolastiques, rhtoet potiques, dont le fond ne lui paraissait point avoir de rapport direct avec les questions qui

Taine, op. cit., p. 278. C'est ce qu'observe Laboulaye dans son dition des uvres de Montf.squieu, tome III, pp. xix-xx. Si ce n'tait pas une question de discipline littraire, on ne comprendrait point pourquoi, dans le chapitre 27 du livre xix sur les murs anglaises, l'Angleterre n'est pas nomme par Montesquieu cela surprend Laboulaye.
(1)
(2)

LA BOURGEOISIE CONQURANTE
la

83

proccupaient. G. Boissier nous montre les profeset

seurs du VI* sicle donnant leurs lves des sujets

de composition purement paens,


la religion

semblant igno-

rer que depuis deux cents ans le christianisme tait

de l'Etat (1). Les apologistes actuels de la papaut sont souvent embarrasss pour expliquer la protection que le Saint-Sige accorda aux humanistes de la Renaissance (2); ces favoris de la cour de

Rome

furent parfois bien impies; mais les modernes dcouvrent parfois des doctrines philosophiques d'une haute porte l o les gens du xvi' sicle ne voyaient que de la littrature.

La royaut
elle

suivit, peu prs, les traces de l'Eglise; ne s'effrayait point de voir ses commis fabriquer

des

thories

sur le

droit

naturel,

faire

un loge

enthousiaste des vertus rpublicaines, ou proposer


leurs
titutions
cit

contemporains d'abandonner toutes les instraditionnelles pour aller vivre dans une utopique. Des livres, que nos contemporains re-

gardent

comme

de hardis manifestes socialistes, paqu'ils

raissaient autrefois d'autant plus inoffensifs


taient plus loigns de toute ralit;
tre
sel;
il

aurait

pu

dangereux de critiquer les abus de la ferme du mais il l'tait fort peu de vanter le commua souvent fait observer

nisme.

On
traites

que les thories absdu Contrat social ne provoqurent point les

(1)
(2)

G. Boissier, La fin du paganisme, tome I, p. 216. Baudrillart, L'Eglise catholique, la Renaissance, le

otestantisme, pp. 67-102.

84

CHAPITRE

II

rigueurs

du Parlement, qui condamna VEmile,

cause des consquences d'ordre pratique qu'on lui


attribua au point de vue religieux. L'oligarchie gene-

voise regarda

le

Contrat social

comme un

libelle

sditieux

(1),

ayant pour objet de rveiller les pro-

testations de la

masse des lecteurs contre

le Petit

Conseil; c'est pourquoi ce livre fut

condamn au

feu,

comme

VEmile, par les magistrats genevois.


xviii^ sicle

Les vques du
tait

dnonaient, de temps

autre, l'audace des novateurs;

mais

la

rpression

toujours assez molle


;

et

le

plus souvent plus

apparente que relle (2) on interdisait un livre, mais on le laissait vendre; l'Encyclopdie s'imprima Paris aprs sa suppression lgale l'administration
:

demanda seulement qu'on


Tous
les
les

n'en distribut point avec

trop de fracas les dix volumes qui parurent en 1765.

auteurs qui composaient des dclamations

contre la socit, trouvaient des protecteurs parmi


magistats chargs de les surveiller; de 1750
1763, Malesherbes fut

constamment occup

veiller

sur

le

sort des

prcurseurs de la Rvolution

pour les empcher de commettre des imprudences et pour attnuer l'application des mesures ordonnes contre eux (3).
(1) Correspondance indite de dite par Ch. Henry, p. 146. (2)

Condorcet

et

de Turgot,

La rpression devenait souvent dure quand des per-

sonnes influentes croyaient avoir se plaindre des crivains.


(3)
Il

(deuxime

faut lire dans les Etudes critiques de Brunetire srie), tout le chapitre sur la librairie sous

Malesherbes.

LA BOURGEOISIE CONQURANTE

85

Des historiens modernes ont


voir

scandaliss de

que Frron, l'ennemi des philosophes, tait beaucoup bien moins trait que ceux-ci Malesherbes lui donnait comme censeurs des amis des encyclopdistes; il supprima en 1754 son journal parce que
:

celui-ci avait

critiqu le discours de rception de


il

d'Alembert l'Acadmie;
adversaires quand

permettait les injures

contre Frron, mais lui dfendait de


il

nommer
lorsqu'on

ses

leur rpondait (1).

La conduite
se

de

Malesherbes

s'explique

aisment,

place au point de vue qui devait tre

le sien,

quand

on considre la philosophie du xviii^ sicle comme un sinaple exercice de rhtorique destin l'amusement des gens du monde.
Jusqu' la veille de la Rvolution, cette singulire la manire d'crire continua tre pratique deuxime dition de l'Histoire philosophique des deux Indes, qui parut en 1780, valut quelques perscutions Raynal; mais il faut ajouter que cela se produisit aprs la chute de Necker et qu'on souponnait Raynal d'avoir collabor au mmoire du
;

ministre disgraci sur les assembles provinciales

(2).

Pendant

la Rvolution,

Raynal manifesta des

senti-

(1) Frron n'appartenait pas la bonne socit et n'avait, par suite, droit . aucune tolrance. Il fut enferm Vincennes pour avoir laiss dire d'un peintre et par un autre peintre que ses terrains' semblaient peints au caramel. Grimm approuvait fort cette rigueur de l'autorit. Brunetire, loc. cit., p. 304.)

(2)

RocQU.^ix, op.

cit.,

p. 389.

86

CHAPITRE
si

II

ments

peu rvolutionnaires

qu'il

me

semble im-

possible d'admettre qu'il et attach un sens raliste

aux dclamations que Diderot avait introduites dans il y tait question, par exemple, d'une cette dition loi de Ceylan punissant de mort le roi qui viole la La loi n'est constitution; on y lisait cette nerie rien si ce n'est un glaive qui se promne indistincte:

ment sur

toutes les ttes et qui abat ce qui s'lve


il

au-dessus du plan horizontal sur lequel

se meut.

Pendant la Rvolution, cette littrature changea de sens; on prit alors souvent au srieux de simples paradoxes d'cole, on donna une valeur raliste des contes (1) et on effaa la diffrence que l'ancienne
socit avait tablie entre la thorie et la pratique.
C'est

que

la littrature avait

pass d'une classe une

autre et tait descendue d'une oligarchie dans les

masses populaires. En gnral, le peuple ne comprend rien toutes les finasseries littraires quand on lui parle de fabriquer avec les entrailles du prtre un cordon pour le dernier des rois , il comprend que Diderot a voulu apprendre aux gens
:

clairs la ncessit d'triper les curs et d'trangler


les souverains,

pour pouvoir assurer

le

bonheur des

hommes.
institutions

Depuis que nous vivons dans un pays soumis aux parlementaires, il nous semble tout

qu'on puisse faire des propositions qui ne soient pas destines devenir un programme de
fait singulier

(1)

Cf.

Andr Lichtenberger. Le

socialisme et la Rvo-

lution franaise, p. 221.

LA BOURGEOISIE CONQURANTE
parti, et qui,

87

par suite, ne soient pas ralisables; il nous faut souvent un effort pour comprendre le sens de la littrature irrelle qui plaisait tant nos pres. 11 s'en faut cependant de beaucoup que leurs habitudes aient compltement disparu, car le socialisme parlementaire ne recruterait pas autant d'adhrents

dans

les classes riches

de

la socit, si les

harangues
se

rvolutionnaires de Jaurs taient prises au srieux

dans
ler

les salons

bourgeois

qui cherchent

mode-

sur les niaiseries de l'ancienne noblesse.

mWf-

Cette grande

dbauche d'abstractions avait suc-

cd des querelles retentissantes sur les dogmes et elle prpara une priode toute proccupe de solutions pratiques. Les positivistes ne manqueraient
pas de trouver
loi ici

une application de leur fameuse


avant
la

des trois tats; leurs yeux la plus haute science

est la sociologie et,

Rvolution, les Franais

ne raisonnrent que l-dessus; on pourrait donc dire


qu'on
tait

arriv une re positive, aprs avoir

pass de la thologie la mtaphysique. Cette volution s'explique trs

simplement sans faire appel

de hautes considrations; lorsque la dcadence de


la
et de rformes comme possibles, il ne s'enferma plus exclusivement dans le domaine des

royaut permit au Tiers-Etat de s'enhardir


les

considrer

dissertations scolaires.

Le continuateur de Bachaumont
prent les tnbres dont
la

dit

que

les

ency-

clopdistes perfectionnrent la mtaphysique, dissi-

thologie l'avait enve-

loppe, dtruisirent le fanatisme et la superstition;

88

CHAPITRE
les

II

que
et

conomistes s'occuprent ensuite de morale


les

de politique pratique en vue de rendre


;

hommes

heureux

temps de trouble et d'oppression ont enfant les patriotes qui, remontant la source des lois et de la constitution des gouvernements, ont dmontr les obligations rciproques des sujets et des souverains et fix les grands principes de l'administration (1). Ce furent les rformes de Maupeou qui
que

les

furent l'occasion de cette dernire transformation;

le

on pouvait s'attendre un bouleversement prochain de l'Etat, Quelques annes plus tard, sous le ministre Turgot, des esprances plus grandes encore devenant possibles, apparat une littrature destine faire comprendre aux masses la science sociale telle que la philosophie du temps l'avait constitue. Le catchisme du citoyen, en 1775, vulgarise les doctrines de Montesquieu et de Rousseau qui, d'aprs le mme chroniqueur, avaient t noyes dans une mtaphysique fort difficile entendre (2), On voit par

gouvernement

tait alors fort discrdit et

comment

l'volution

idologique

fut

la

cons-

quence de

l'histoire

de

la

royaut franaise.

(1) RocQUAiN, op. cit., p. 298. Les tmoignages du xviii" sicle ont besoin d'tre contrls ; c'est pourquoi j'emprunterai beaucoup au livre de Rocquain qui a dj fait ce travail j'ai trouv cette mthode plus sre que le avec talent j'ai pens que mes lecteurs recours direct aux mmoires auraient plus de confiance dans une slection faite par un celle qui aurait t mon dans membre de l'Institut que
; ;

uvre propre.
(2)

Rocquain, op.

cit., p.

332.

LA BOURGEOISIE CONQURANTE

89

Nous

allons maintenant examiner, dans le dtail,

l'idologie

de

la

classe

qui nous
:

occupe
des

et

nous

distinguerons plusieurs sources


1"

Un premier courant dpend


du

conditions

d'existence de l'ensemble

Tiers-Etat, qui est le

rservoir fournissant des

hommes

l'oligarchie pen-

sante, auxiliaire de la royaut et destine supplanter celle-ci.

est

en troites relations avec l'conomie

qui produit la richesse dans une socit de marchands et de manufacturiers; c'est grce aux ides

de cette catgorie que prennent une importance majeure les thories hostiles aux corporations, au rgime fodal, l'arbitraire administratif. Beaucoup
d'importations anglaises obtinrent, cette poque,

un norme succs, parce qu'elles se rattachaient ces ides de production marchande; elles contriburent notamment introduire des principes de libert. 2 Le second courant dpend des fonctions administratives et judiciaires confies l'oligarchie bourgeoise. Ici

nous ne trouverons pas beaucoup de tendances librales; il s'agit de renforcer, de rgulariser et d'tendre la puissance de l'Etat que cette oligarchie regarde, de plus en plus,

comme

sa proprit,

depuis que

le

prestige de la noblesse guerrire dimi-

nue. Plus cette puissance sera grande, plus les fonc-

tionnaires seront gens considrables.


3

Le troisime courant
le

est

domin par

le

besoin

d'imitation qui portait les parvenus singer l'aristocratie


et
;

Tiers-Etat n'est pas satisfait de la richesse


il

de

la

puissance,

lui faut

des honneurs. Taine a


qu'il

t si

frapp de l'importance de ce phnomne

00

CHAPITRE

II

a cru que toute l'idologie du xviii" sicle drivait

vu

il n'a pas chercher non pas ce que pensaient les nobles, mais ce que pensaient les bourgeois dsireux

des

murs

des gens de plus haute classe;

qu'il faut

d'avoir l'lgance des nobles

il

est clair qu'il

y a

plus qu'une nuance entre ces deux problmes.


Si Taine avait davantage recherch les conditions dans lesquelles se formaient les ides au xviii* sicle, il n'aurait pas trouv aussi paradoxale la situation qu'il dfinit ainsi: Une aristocratie imbue de maximes humanitaires et radicales, des courtisans hostiles

la cour, des privilgis qui contribuent saper les


privilges, il faut voir dans les tmoignages du temps cet trange spectacle... Au plus haut, au plus bas, dans les assembles, dans les lieux publics, on ne rencontre parmi les privilgis que des opposants et les rformateurs (1). C'est que la noblesse n'a plus, cette poque, d'idologie qui lui soit propre elle emprunte au Tiers-Etat les sujets de dissertation
;

et

s'amuse des projets de rnovation sociale, qu'elle

assimile des rcits de voyages merveilleux faits

dans des pays de Cocagne. Deux nologismes ont frapp vivement Taine
auraient d
le

et

mettre sur la voie de la solution. Le


jadis ridicule, devient la

mot

nergie,

mode

se

place tout propos


celui

L'origine roturire de ce terme

ne peut gure tre douteuse.

Un mot

redoutable,

de citoyen, import par Rousseau, est entr

(1)

Taine, op.

cit.,

pp. 388-389.

LA BOURGEOISIE CONQURANTE

91

dans

le

langage ordinaire
s'en parent
titre

et,

ce qui est dcisif, les

femmes

comme
de

d'une cocarde

(1).

En
,

signant ses livres du

citoyen de Genve

Rousseau avait probablement voulu faire remarquer ses lecteurs franais qu'il appartenait la premire
classe des Genevois et qu'tant ainsi apte exercer
les

premires magistratures
le

(2),
;

il

marchait, dans son


il

pays, de pair avec la noblesse

mais

tait artisan

comme
et
il

plus grand

nombre des citoyens de Genve

a clbr, avec beaucoup de conviction pas-

sionne, l'minente dignit des artisans. Je crois qu'il


faut,

en consquence, traduire

le

mot citoyen par

homme

ayant droit au respect de tous en raison du travail productif dont il fait bnficier son pays. Il n'est pas inutile ce propos de se rfrer au
appelle

mmoire de Turgot sur les municipalits; l'auteur un citoyen entier un franc tenancier, un
:

homme

qui l'on peut donner, ou plutt chez. qui

l'on doit reconnatre le droit

minent de

cit, celui
le

qui possderait une proprit foncire dont

revenu

lettre
(2)

cit., p. 386. Le mot nergie est dans une le mot citoyenne dans une lettre de 1762. les citoyens lecy avait cinq classes Genve teurs iigibles les bourgeois non ligibles, mais dont les les habitants, les enfants ns Genve devenaient citoyens natifs et les sujets. D'aprs la septime lettre crite de la Montagne, l'Assemble gnrale n'avait jamais compris plus de 1.500 citoyens et bourgeois, pour une population de 20.000 mes. On a remarqu" que Rousseau a fait preuve de sentiments passablement aristocratiques, en ne demoindant pas lgalit des droits entre tous les Genevois (J. Vuy, Origine des ides politiques de Rousseau, pp. 145-146.)

(1)

Taine, p. de 1779 et
Il
;

92

CHAPITRE

II

suffirait l'entretien

d'une famille

car celui-l est

ou pourra tre chef de famille quand il lui plaira. Il est de droit ce que les Romains nommaient paterfamilias. Il a feu et lieu dtermin il tient au sol et il y tient la place d'une famille. Un peu plus loin
;

taire (1).

famille citoyenne de ce propriy avait donc dans ce mot un sens conomique, qui correspond bien aux conditions d'exisil

parle de la
Il

tence du Tiers-Etat,

Dans

la

premire catgorie de ces idologies

se

placent les thories qui fondent la socit sur des


contrats, thories qui exercrent autrefois une si grande influence et qui semblent aujourd'hui si difficiles comprendre. Il nous faudra nous y arrter assez longuement parce que nous aurons ainsi l'occasion d'approfondir des questions qui semblent tre demeures assez obcures.

m
doctrines qui semblaient
multiples
et

Les raisons qui nous rendent peu intelligibles des si simples nos pres, sont
assez

videntes.

On

fait,

de notre

temps, beaucoup de recherches sur les socits primitives et on n'a rien trouv qui permt de supposer
qu'elles aient

commenc par

des contrats

(2)

tout

(1) (2)

TuRGOT,

loc, cit., p.

513 et

p. 528.
le

Essais sur laire, trad. franc., pp. 225-226.

SuMNER Maine,

gouvernement popu-

LA BOURGEOISIE CONQURANTE au contraire, on trouve partout que

93

un grand

rle et

il

n'y a rien de

la magie a jou moins semblable aux

libres accords

que

les servitudes

magiques. Les tu-

Moyen Age ont montr que nos ides, nos murs, nos institutions dpendent normment
des faites sur
le

de l'ancien gouvernement
social ne tient nul

de

l'Eglise

le

contrat

compte de

cette tradition. Enfin,

nous sentons trs bien aujourd'hui que l'conomie nous enchane, d'une manire troite, la nation dont le hasard de la naissance nous a fait membres nous trouvons donc assez risible l'ide des physiocrates d'aprs lesquels chaque fois qu'on acquiert une terre, on forme librement et volontairement une socit avec le souverain (1). Mais mme en nous reportant aux cours d'ides du XVIII* sicle, nous avons quelque peine comprendre que des contemporains de Montesquieu aient pu se laisser entraner rduire la socit quelque chose d'aussi simple que le fait Rousseau on pourrait expliquer leur attitude en disant que nous n'entendons peut-tre pas bien VEsprit des lois (2), que nous le lisons avec des proccupations qui proviennent d'coles historiques qui taient encore natre (3).
:

(1")

Mercier de la Rivire, Ordre naturel des


Physiocrates
plus
il

socits

politiques dans les


'2]

(collection Daire) p. 453.

Brunetire dit que moins il a pu en discerner


p. 254.)

a lu l'Esprit des lois, le vritable objet (op. cit., 4" srie,

(3~ On pourrait se demander notamment si Montesquieu a vraiment cr l'histoire du droit et la science de la lgis-

94

CHAPITRE

II

XVIII" sicle

y a quelque chose de plus grave les hommes du avaient sous leurs yeux la monarchie prussienne et ils clbraient dans Frdric II le type du souverain philosophe leur admiration pour le conqurant de la Silsie aurait d les bien prparer
Il
:

entendre les conditions d'une politique pratique.

On
de

en vient parfois se demander


la

si les

admirateurs

thorie contractuelle n'auraient pas voulu pro-

cder par grand cart,


se plaant

comme

dira plus tard Fourier,

d'emble en dehors de toute hypothse

mais cet
et

permettant de raisonner sur des rformes successives;


tat d'esprit s'est form assez tardivement Taine observe que Rousseau ne repoussait pas
(1).

toute considration historique


a)

Pour comprendre ce paradoxe, il faut se rappela doctrine du contrat social a t apporte toute faite en France, sous le patronage du grand
ler

que

nom

de Locke. Une idologie d'importation peut fort

bien exister en
raient

mme temps que des faits qui aupu l'empcher de natre spontanment dans le pays qui l'adopte. Rousseau lui donna son relief dfinitif en la condensant dans un opuscule qui est un chef-d'uvre d'exposition littraire, et qui est
(2).

merveilleusement obscur

L'exprience de

la

lation compare,
loc. cit., p. IX.)
(1)

comme

le croit

Laboulaye. (Montesquieu,

Taine. op.

cit.,

p. 306.

(2) L'auteur, crivait Bachaumont, s'est envelopp dans une obscurit scientifique qui rend [le livre] impntrable au commun des lecteurs. (Rocquain, op. cit p. 235.)

LA BOURGEOISIE CONQURANTE

95

thorie marxiste de la valeur nous montre de quelle

importance peut tre l'obscurit pour donner de


force une doctrine
;

la

les

gens clairs n'osent pas


les

avouer

qu'ils

ne comprennent pas
illustre.

raisonnements

qui sont prsents dans une langue trs soigne, par

un crivain

L'obscurit du Contrat social est telle que Rous-

seau n'a pas d s'apercevoir des incohrences qu'on


lui a

reproches plus tard.


devrait
tre

tance

pas avoir t

Il y en a une dont l'imporgrande et qui ne nous parat beaucoup remarque. Le principe fon-

damental du Contrat social est l'alination totale de chaque associ avec tous ses droits la communaut c'est l un souvenir du rgime fodal des
:

Communes

cette alination est la

la Seigneurie collective (1) de la ville.


reoit tous les biens des associs
;

recommandation La socit

ceux-ci ne sont pas

dpouills en fait
mille

propritaires d'alleux exposs


se

dangers,

ils

d'une seigneurie puissante.


les

transforment en feudataires Le droit de souverai;

net devient la fois rel et personnel

ce qui met posseseurs aans une plus grande dpendance, et

fait

de leur forces mmes les garants de leur fidlit; avantage qui ne parat pas avoir t bien senti par

les

anciens monarques qui ne s'appelant que rois des

Perses, des Scythes, des Macdoniens, semblaient se

regarder

comme

comme
(1)

les

les chefs des hommes plutt que matres du pays. Ceux d'aujourd'hui s'ap-

Sur

le

nicipales, cf.

caractre fodal des anciennes institutions muLucHAiRE, Les Communes franaises, p. 10.

96

CHAPITRE

II

pellent plus habilement rois de France, d'Espagne,

d'Angleterre, etc. Et tenant rinsi le terrain,

ils

sont

Tandis que les physiocrates s'efforaient de rduire le rgime fodal des mesures fiscales (2), Rousseau le renforbien srs d'en tenir les habitants

(1).

ait et pouvait faire accepter sa thse grce l'ex-

trme obscurit de son expos. Le jacobinisme devait de l des consquences effroyables qui auraient fait horreur Rousseau. Nos pres n'taient nullement choqus en constatant que le sytme du Contrat social correspondait fort mal la ralit, parce qu'ils taient habitus une science physique qui prenait les plus grandes liberts avec l'exprience. On n'tait mme pas loin d'admettre que pour raisonner sur les vritables principes de la nature, il faut ne pas trop s'arrter aux
tirer

donnes
aurait eu

fournies

par

l'observation,

l'intelligence

pour mission de dcouvrir des vrits suprieures aux expriences. C'est pourquoi Rousseau n'tonnait point ses contemporains quand, s'inspirant d'exemples mmorables donns par les philosophes, il crivait dans son Discours sur l'origine et les fondements de l'ingalit parmi les hommes : Commenons donc par carter tous les faits; car ils ne
touchent point
la

question [de la loi naturelle].

Il

ne faut pas prendre les recherches dans lesquelles on peut entrer sur ce sujet, pour des vrits histo-

(1) (2)

Le

laire

Contrat social, i, 6 et 9. roi n'est plus pour eux qu'une autorit tutqui a droit une partie du revenu net.

LA BOURGEOISIE CONQURANTE
riques, mais seulement

97

pour des raisonnements hypo-

thtiques et conditionnels, plus propres clairer la

nature des choses qu' en montrer la vritable origine, et semblables

nos physiciens sur

la

ceux que font tous les jours fomation du monde.

Nos pres

taient fort disposs faire les plus

grands sacrifices pour introduire de la clart dans les premires reprsentations qui servent matrialiser
les principes; c'est

une des principales raisons du

On peut physique et y trouver une clart atomistique, en supprimant les traditions nationales, la gense du droit et l'organisation de la production, pour ne plus considrer que des gens qui viennent, sur le march, changer leurs produits et qui, en dehors de ces rencontres accidentelles,
succs qu'obtinrent les thories atoraistes.
simplifier les socits

comme

la

conserA'ent leur pleine libert d'action. Ce sont bien


l
le

des atomes sociaux que l'on obtient en idalisant


droit commercial.

Au

xviii' sicle,

on avait une

si

haute ide du commerce que l'on tait trs port penser que le droit naturel, ainsi obtenu par une
abstraction du droit commercial, doit l'emporter sur
droit rel, tout plein de traces d'influences histo-

le

riques.

b)

Nous

allons maintenant chercher d'o peut pro-

venir l'idologie contractuelle.

Les compagnons

et les petits

bourgeois des villes

industrielles taient naturellement conduits conce-

voir tous les groupes civils sur le modle des socits


qu'ils

formaient entre eux pour leur plaisir, pour


7

98

CHAPITRE

II

leur scurit ou pour la dfense professionnelle. Ces


socits,

presque toujours assez mobiles, dpendaient

d'autant moins des conditions historiques que les

anciens artisans avaient des habitudes trs nomades; Rousseau a pris soin de nous en prvenir et on n'a pas toujours assez tenu compte de ce fait dans l'interprtation de son Contrat social.

De

toutes les

conditions, la plus indpendante de la fortune et des

hommes

est celle de l'artisan. L'artisan ne dpend que de son travail; il est libre, aussi libre que le laboureur est esclave car celui-ci tient son champ, dont la rcolte est la discrtion d'autrui. L'ennemi,
:

le

prince,

un voisin puissant, un procs,


le

lui

peut

enlever ce champ; par ce champ, on peut


mille

vexer de

veut vexer emporte ses bras et s'en va (1). Un tel personnage ne diffre pas beaucoup de l'atome social ou du citoyen abstrait qui entre dans un si grand nombre d'anciennes thories.

manires;

mais partout o

l'on
il

l'artisan,

son bagage est bientt

fait;

Celles des sectes protestantes qui ne furent pas tablies

comme religions d'Etat (2), ont fourni un deuxime type de socits constitues sur l'accord
Ces sectes ressemblaient bien

fugitif des volonts.

(1) Rousseau, Emile, livre m. Turgot insiste sur le caractre nomade des ouvriers ruraux dans son mmoire sur les municipalits. Ils n'appartiennent aucun lieu (Turgot, loc. cit., p. 511). (2)

Une grande

tenait d'ailleurs

au

partie du personnel de ces sectes apparpetit monde dont il a t question ci-

dessus.

LA BOURGEOISIE CONQURANTE

99

davantage aux ordres monastiques qu' des Eglises, et elles cherchaient, comme les ordres monastiques,
former des petits Etats dans l'Etat. Les premires

colonies d'Amrique furent constitues au

moyen de
1620,
les

pactes d'tablissement

le

11

novembre

quarante
la

un chefs de famille venus sur la Mayflower s'engageaient se soumettre aux lois que voterait
et

aux magistrats qui seraient lus. Ces si bien des couvents que pendant longtemps elles expulsrent les personnes trangres leur confession. Les puritains anglais avaient song dj fonder le gouvernement de leur patrie sur
majorit
et

colonies taient

le

contrat en 1647, les levellers prsentrent l'assemble de l'arme un projet de dclaration qu'ils auraient voulu faire signer par tous les citoyens (1).
:

Les socits but lucratif, par actions, fournissent

un troisime type qui est venu se joindre aux deux prcdents pour achever la fondation de la doctrine
:

encore nous avons l'accord fugitif des volonts, puisque chaque associ peut se retirer quand il lui
ici

convient, en vendant son titre la Bourse.

du Massachusetts

avait t organise le 4

La colonie mars 1629

par une charte, sous forme d'une corporation commerciale; lorsque, peu d'annes aprs, le sige de
l'administration
fut

transfr

en Amrique,

cette

charte devint la loi de la colonie; on passait ainsi du


contrat priv l'Etat.

(1)

Jellinek, La dclaration des droits de l'homme et du

citoyen, trad. franc., pp. 64-66.

100

CHAPITRE

II

Ces pratiques expliquent suffisamment la thorie que Locke expose aux chapitres vu et viii du Gouvernement civil. Les hommes qui sont naturellement libres, gaux et indpendants, forment des socits

pour assurer leur scurit


biens.

et surtout celle de leurs Les avantages recueillis sont considrables

parce que, dsormais, on a des


l'ordre
les

lois positives,

des

juges et une force publique capable de faire rgner


;

contractants

qu'ils avaient d'agir leur fantaisie

abandonnent dans
le droit

la
la

facult

dfense
;

de leurs intrts,
socit qui

et

notamment

de punir

la

prend

sa charge le service de sret, ne

doit pas dpasser les limites de ce qu'il faut faire pour remdier aux dfauts que prsentait l'tat de nature le gouvernement se proposera donc uniquement la tranquillit, la sret et le bien vident du peuple. La constitution sociale ne fait nul tort aux hommes qui ne l'acceptent pas et qui peuvent demeurer, si bon leur semble, dans l'tat de nature. La doctrine de Locke devait passer, presque compltement, dans l'enseignement des physiocrates,
;

qui mettent peut-tre mieux en relief,


ble,

si c'est

possi-

que

les socits politiques sont des


le

syndicats de

propritaires fonciers et que

autorit tutlaire, qui veille


ses affaires

chacun vaque

gouvernement est une pour tous, tandis que (1). C'est ce que VEsprit

des lois ne permettait pas de conclure des analyses

(1) Dupont de Nemours, Origine et progrs d'une science nouvelle (Physiocrates, p, 347).

LA BOURGEOISIE CONQURANTE

101

historiques faites par Montesquieu et c'est ce que dsiraient voir devenir le principe de toute lgislation

future les

hommes marquants du

Tiers-Etat

(1).

Aujourd'hui, on serait fort port faire un grand


mrite Montesquieu de ne pas avoir raisonn sur
l'origine

mais ses contemporains raisonnement pour justifier leurs vues sur les rformes introduire dans le vieux monde la bourgeoisie n'entendait pas que ses titres de proprit fussent prims par des privilges concds par les anciens souverains ou par des survivances fodales qu'elle regardait comme tant en dehors du droit civil c'est dans cet esprit qu'elle allait, quelques annes plus tard, liquider l'Ancien Rgime, et cette liquidation se prparait depuis longdes socits
(2)
;

avaient besoin d'un

tel

temps.

Rousseau,

en

raison

de

ses

souvenirs

d'artisan

voyageur, considrait la socit sous une forme beaucoup plus abstraite que les physiocrates, parce qu'il
n'tait

pas proccup,
;

comme

eux, des forces pro-

ductives

il

raisonnait sur des

hommes

qui ne sont
;

pas fixs par des ncessits conomiques


vait-il tout

aussi trou-

naturel que la socit pt bannir les gens

qui refusaient d'accepter la profession de foi de la

(i)

Taine

dit

que Montesquieu

demeurait respect, mais

pas une influence {op. cit., Cet isolement de Montesquieu me semble tre derieur mal expliqu jusqu'ici.
iol,

et sa clbrit n'tait

l. 378).
'2'

Brunetire.

loc. cit., p. 263.

102

CHAPITRE
;

II

religion

civile ce bannissement tait une mesure peu rigoureuse l'gard d'artisans nomades et il lui semblait ncessaire pour rendre facile l'entente entre
les

citoyens

(1).

de l'entente est la grande pierre d'achoppement pour toutes les thories contractuelles (2). Il semble que Rousseau n'ait pas eu un trs grand souci de cette difficult, parce qu'il tait grand admirateur des vieilles murs suisses et qu'il avait pu constater, souvent dans son pays, avec quelle facilit se fait l'accord entre voisins ou entre gens d'une profession en vue du bien commun. Pour comprendre la situation d'esprit de Rousseau, le mieux est de se reporter au livre de Paul Bureau sur la Norwge la rgion des fjords, tudie par le savant Franais, est demeure fort archaque et ressemble videmment beaucoup aux vieux pays suisses que Rousseau affectionnait tant. En Norwge des groupes se forment trs facilement et la discipline est facilement accepte, pourvu Ds que plusieurs qu'elle paraisse raisonnable hommes sont ensemble dans une barque, dans une entreprise quelconque de travail ou de plaisir, ils
Cette question
;
:

(1) Ghuquet pense que Rousseau ait t ici inspir par les ordonnances ecclsiastiques de Genve qui punissent du bannissement ceux qui ne participent pas au culte {J.-J. mais il faut observer que RousRousseau, pp. 145-146) seau n'admet pas l'intervention de l'autorit en matire de
;

culte.
(2)

C'est ce qui proccupe

beaucoup Taine

{op.

cit.,

pp.

306-318).

LA BOURGEOISIE CONQURANTE
choississent un. chef et dictent

103
seule-

un rglement
ait dict
il

ment,

il

faut que le

Norwgien
loi,

lui-mme

ce rglement,

Trs rfractaire toute discipline impose du dehors, le jeune Norwgien n'obit que lorsqu'il a bien compris la raison et le sens de ce
pas

(1)

cette

autrement

ne l'accepte

qu'on lui ordonne, qu'il a pu se rpter soi-mme une injonction semblable (2). Rousseau croit d'ailleurs que par l'entre dans la La voix du deCit l'homme est tout transform voir succdant l'impulsion physique et le droit l'apptit, l'homme qui jusque-l n'avait regard que
:

lui-mme, se voit
d'couter ses

forc...

de consulter sa raison avant


(3) .

penchants
les

Comme

cela

arrive

journellement aux thoriciens de


seau a prsent
sont en ralit
;

la politique,

Rous-

choses tout rebours de ce qu'elles


nature humaine n'est pas change
la thorie

la

par

la solennit

du contrat, mais

contrac-

tuelle

suppose des individus entirement domins par


;

la rflexion calculatrice

et cela est tout naturel, puis-

fonde sur l'hypothse que les citoyens sont assimilables, pour les principaux actes de leur
qu'elle est
vie,

des marchands aviss.

c)
la

Ce qui parat particulirement paradoxal dans


Taine observe que l'on

doctrine de Rousseau, c'est l'hypothse d'une vo-

lont gnrale toujours droite.

(1)
(2:

P. BuRE.\u, Le paysan des fjords de P. BuRE.\u. op. cU., pp. 228-229.

Norwge,

p.

3;

Contrat social,

i.

8.

104
est

CHAPITRE
ainsi

II

facilement conduit au despotisme


la

(1)

et

Sumner Maine estime que


produit,

Cit de

Rousseau

re-

dans une transposition dmocratique, cet

absolutisme que certains thoriciens de l'Ancien R-

gime avaient rv pour les rois de France, en sorte que le principal hritage lgu par Rousseau aux temps modernes consiste dans l'ide d'un Etat dmocratique omnipotent (2),
Ici encore l'obscurit du Contrat social a eu une grande influence pour faire accepter facilement par les contemporains une conception du droit public qui devait avoir des consquences si effroyables.

On

peut retrouver
suivante.

les

sources de sa doctrine de la

manire

Les

communauts

protestantes

ont cru, pendant fort longtemps, qu'elles taient inspires par


le

Saint-Esprit, en sorte qu'aucun doute

ne pouvait surgir au sujet de la rectitude de leurs dcisions. Depuis la Renaissance, on avait une

admiration superstitieuse pour


tiquit classique et

les
lois
;

peuples de l'an-

on devait donc admettre sans peine qu' l'poque de leur splendeur les rpubliques anciennes avaient formul la raison

pour leurs

dans leurs assembles populaires

(3).

Enfin per-

(1)
(2)

Taine, op.

cit.,

pp. 319-327.

Sumner Maine,

la Politique tire des

op. cit., pp. 225-227. Bossuet, dans propres paroles de l'Ecriture Sainte, se

montre bien loign de ces doctrines


(3)

absolutistes.

Je crois utile de citer

que j'emprunte l'adaptation de Michelet

un passage important de Vico Le spectacle

des citoyens d'Athnes s'unissant par l'acte de la lgisla-

LA BOURGEOISIE CONQURANTE

105

le

sonne n'aurait alors srieusement mis en doute que consentement universel ft une preuve irrfutable en faveur des thses que le genre humain avait acceptes. Tout le monde sait que pour former une moyenne dfinissant l'tat normal d'un phnomne mtorologique, on se contente souvent d'obser\'ations faites durant

natre l'opinion
il

un temps assez born. Pour condu genre humain sur une question,

n'est

hommes
d'viter

nullement ncessaire d'interroger tous les la seule prcaution prendre est (1)
;

les hommes consults ne rptent des mots d'ordre que leur auraient transmis des factions c'est pourquoi Rousseau est persuad que si, quand le peuple suffisamment inform dlibre, les citovens n'avaient aucune communication entre

que

<(

tion,

dans l'ide d'un intrt gal qui ft commun tous, aida Socrate former les genres intelligibles ou universaux abstraits, au moyen de l'induction, opration de l'esprit qui recueille les particularits uniformes capables de composer un genre sous le rapport de leur uniformit. Ensuite Platon remarqua que, dans ces assembles, les esprits des individus, passionns chacun pour son intrt, se runissaient dans l'ide non passionne de l'utilit commune... Ainsi fut prpare la dfinition vraiment divine qu'Aristote a laisse de la loi Volont libre de passion. (MiCHELET, uvres choisies de Vico, pp. 601-602.) (1) Dans le Commonitorium (livre que Rousseau connaissait certainement parce qu'il avait t souvent invoqu dans les polmiques des protestants et des catholiques), Vincent de Lerins dit que pour connatre l'opinion universelle de l'Eglise {quod ubique, quod semper, quod ob omnibus creditum est) il suffit de proc'der comme on fit au concile d'Ephse et de se reporter aux opinions de dix docteurs pris dans les diverses parties du monde chrtien.
:

106

CHAPITRE

II

eux, du grand

nombre de
bonne

petites diffrences rsulte-

rait toujours la volont gnrale et la dlibration

serait toujours

(1).

Au moment o
elles

parut

le

Contrat social, on ne fut


difficults

pas fort proccup

des

d'application

nous semblent aujourd'hui si considrables que ce livre a fini par ne plus tre regard comme ayant une valeur doctrinale quelconque. En 1762, on demandait surtout aux crivains de montrer que le rgime existant tait condamn prir depuis vingt ans il y avait eu en France une agitation extraordinaire et on avait cru, plusieurs fois, qu'une rvolution tait imminente mais l'agitation demeurait toujours limite un petit monde de thoriciens. Ceux-ci n'avaient probablement retenu de VEsprit des lois que la seule ncessit de mieux respecter la lgalit (2) et c'tait dj une grave protestation pour un temps o tout tait si capricieux le Contrat social plaisait parce qu'il exaltait le rle de la raison identifie la volont gnrale chaque salon pensant possder le secret de cette volont (3). Lorsque le cercle de lecteurs de Rousseau s'agran; ; ;

dit, le sens de ses doctrines changea; elles taient fondes sur l'hypothse d'une socit d'artisans s'ad-

(1) (2) (3)

Contrat social, ii, 3. RocQUAiN, op. cit., p. 124.

dit que le Contrat social a servi soutenir que le gouvernement doit se subordonner la volont d'une opinion llottante {op. cit., p. 224).

Sumner Maine

LA BOURGEOISIE CONQURANTE
ministrant eux-mmes; elles furent prises

107

la lettre

par

les petites

gens lorsque ceux-ci furent appels


l'o-

occuper une grande place dans la formation de

pinion.

On

n'a pas toujours assez observ, en

dis-

cutant l'histoire du xviii* sicle, qu'une


a

mme

thse

pu avoir

trois

portes profondment diffrentes

suivant la condition des personnes qui la soutenaient.

La doctrine contractuelle, conforme des intrts majeurs du Tiers-Etat, devait tre reue par la haute bourgeoisie comme tant un procd scolastique propre ramener la lgislation des fins conomiques conformes aux aspirations de la proprit foncire. Transporte, grce Rousseau, dans le

domaine de la bonne littrature, elle devint un paradoxe brillant, au moyen duquel des causeurs spirituels, amusants et hardis, purent dnoncer, dans les salons d'une aristocratie frivole, les folies du gouvernement royal. Mais quand le livre de Rousseau tomba entre les mains de la petite bourgeoisie, elle se dforma pour devenir un programme d'action

immdiate.

On
un

pu

tirer

du Contrat social
le

les

conclusions les

il revendique grand pour le Tiers-Etat (1); la Constituante se nourrit de ses axiomes. Chateaubriand assurait que Rousseau, plus que tout autre, condamnait les terroristes; Lalh' qu'il serait mort de douleur ds le second mois de la Rvolution; Buzot qu'il

plus opposes. Siys


rle plus

copie quand

(1)

SUMNER Maine,

op.

cit.,

p. 228.

108

CHAPITRE

II

aurait partag le sort des Girondins;


tait aristocrate et

...

Duhem
le

qu'il

homme

guillotiner . Mais d'au-

tre part, les

Jacobins dcouvrirent dans

Contrat
ils

social la justification

de toutes leurs meutes;


:

possdaient la volont gnrale

Le gouvernement,

rptaient-ils avec Jean-Jacques, tait l'ouvrage et la

proprit du peuple; les fonctionnaires n'taient que

commis du peuple; les dputs n'taient que les commissaires du peuple. Or le peuple, c'tait le club... Au nom des doctrines de Rousseau, les Jacobins accuelle leur manquait srent l'Assemble d'usurpations
les
:

de respect,

elle se jouait

de

la

majest nationale (1).

Les clubs jacobins raisonnaient ainsi


succs; chaque club,
salon, prtendait
rale,

comme

les sa-

lons dans lesquels le Contrat social avait eu tant de

comme prcdemment chaque


la vritable volont

exprimer

gn-

qui est toujours excellente.

Toute formule scolastique de politique abstraite


aura
les

mmes

destines;

lettrs, elle finira

et, aprs avoir amus des par fournir des justifications des

partis
tence.

dont l'auteur n'avait pas souponn

l'exis-

IV

Au milieu du xviii* sicle, apparut une littrature conomique que Taine a tort de confondre avec l'ensemble de
la littrature politique;
les

physiocrates

(1)

Ghuquet,

op.

cit.,

pp. 148-151.

LA BOURGEOISIE CONQURANTE

109

sont beaucoup moins clbres que les philosophes,

questions d'ordre plus pratique.

en partie peut-tre, parce qu'ils s'occuprent de Il n'est pas certain

que leur influence ait t trs considrable; mais on ne saurait contester qu'ils reprsentent parfaitement ils le deuxime courant dont j'ai parl plus haut nous apprennent comment la partie de la bourgeoisie qui tait troitement mle aux affaires de l'Etat, entendait la puissance gouvernante. Dans une lettre
:

crite J.-B. Saj-, en 1815,

Dupont de Nemours
Rvolution
il

ra-

demeurait seul, avec Abeille et Morellet, pour conserver la tradition de Quesnay, qu' la Constituante on ne manconte qu'au
la

moment de

quait jamais de se

moquer des

thories de l'cole et

que, malgr tout, on finissait souvent par dcider

conformment leurs principes (1). Cette remarque a une grande importance pour nous; car elle permet de comprendre qpiel fut le rle de ces crivains; ils
exprimaient
si

bien les opinions les plus rpandues et

les plus rflchies

de

la classe

administrative qu'ils

devaient croire souvent que les rformes accomplies

par

la

Rvolution rsultaient de leurs dmonstrations,

alors qu'elles taient l'aboutissant d'un

grand cou-

rant, auquel se rattachaient leurs systmes

comme un

simple accessoire idologique.

D'aprs Condorcet, ils ne purent faire l'ensemble de leur doctrine qu'un petit nombre de parti-

Tocqueville dit qu'on trouve Ci) Physiocrates, p. 410. chez eux la substance de la Rvolution. [L'Ancien Rgime et Ui Rvolution, p. 235)

110

CHAPITRE

II

sans; on a t effray de la gnralit de leurs maxi-

mes, de

de leurs principes; ils ont nui bont de leur cause en affectant un langage obscur et dogmatique, en paraissant trop
l'inflexibilit la

eux-mmes

oublier pour les intrts de la libert du

commerce

ceux de

la libert politique,

en prsentant d'une ma-

nire trop absolue et trop magistrale quelques parties

de leur systme qu'ils n'avaient point assez appro. Leur principal succs serait d aux condamnations qu'ils portaient sur le rgime fiscal et sur la douane (1). C'est l le tmoignage d'un ennemi; mais il est vrai en gros. Les encyclopdistes dtestaient les physiocrates; Grimm les accusait d'avoir une pente la

fondies

dvotion
livres

et

la platitude bien contraire l'esprit

(2). Le grand succs obtenu par les du marquis de Mirabeau put faire craindre un moment aux dclamateurs la mode que la clientle lettre leur chappt; aussi firent-ils une grande rclame aux dialogues de Galiani sur le commerce des grains, pour faire pice aux physiocrates partisans de la libert du commerce. Morellet ayant crit pour rpondre au polichinelle napolitain par des arguments srieux, Diderot mit tout en uvre pour empcher l'impression de sa rponse; il avait t

philosophique

charg de

lire ce livre

comme

censeur;

si la rfu-

tation de l'abb Morellet s'imprima, dit Brunetire,

(1) (2)

CoNDORCET, Tableau historique, 9* poque. Brunetire, Etudes critiques, 2' srie, p. 248.

L.

BOURGEOISIE CONQURANTE

111

ce n'est pas qu'il n'et fait valoir contre elle tous


les

motifs qui pouvaient inciter un lieutenant de


(1).

police en suspendre l'impression

Necker, qui tenait beaucoup se faire une rputation en flattant les philosophes (2), ne manqua pas de
se dclarer

ennemi des physiocrates,


la

et

il

fut accus

d'avoir conseill les ennemis de Turgot; on admira

son livre sur

lgislation

des grains
salon de

comme on
Geoffrin,

avait admir le livre de Galiani. Turgot, bien qu'ayant

frquent de bonne heure


Si,

le

Mme

n'avait jamais adopt les ides des philosophes (3).

malgr

les

cabales des salons et des encyclop-

distes, qui s'entendaient si


les rputations, les
la rputation, c'est

bien faire

et

dtruire

physiocrates eurent cependant de

videmment que leurs ides correspondaient en gros un trs fort courant d'opi-

nion.

Le reproche que leur adresse Condorcet au sujet de leur peu de souci de la libert politique, n'est que trop fond cela ne doit pas nous tonner puisque nous les regardons comme ayant bas leurs doctrines
;

11^
(1) Brunetire, loc. cit., pp. 247-248. Ce rapport de Diderot est plein de tartuferie, comme cela se produit si souvent cette poque dans la littrature des philosophes.
(2)

RocQUAiN, op.

cit.,

p. 35&.

(3) Turgot, tome I, pp. xcix-cxi et xxxi. L'intermdiaire entre Necker et la cour tait le marquis de Pezay, militaire et pote, fils d'un financier genevois et grand ami

de Maurepas.

12

CHAPITRE

II

sur la tradition de la France royale. Dans un


d'esprit, ils

tel tat

ne pouvaient avoir que du mpris pour


(1).

la

division des pouvoirs et leur balancement

Le

Trosne estimait que la France tait dans une meilleure position que l'Angleterre, parce que les rformes n'y couraient pas le risque d'tre entraves par les partis (2). On croirait parfois qu'ils employant un langage napolonien ils parlent de l'Etat comme d'un pouvoir impersonnel, qui en droit est subordonn aux citoyens et en fait est leur matre il est le produit et le reprsentant de tous et doit faire plier le droit de chacun sous la volont de tous ils 'rvent, comme l'a vu Tocqueville, un despotisme dmocratique le mandataire faisant tout sans suivre les impulsions d'assembles politiques et contrl seulement par une raison publique qui n'a pas d'organes pour s'exprimer (3). Turgot proposera Louis XVI de crer des corps lectifs, mais il s'imaginera qu'il serait possible de les enfermer dans des fonctions purement administratives. On ne pouvait mconnatre davantage la porte d'une mesure et l'esprit de son temps, observe Tocqueville mais il ajoute que ce systme fut ralis cependant aprs la Rvolution quand le pays fut fatigu de politique (4). Ici encore les physiocrates an: ;

Ci)

(2)
(3)

(4)

Tocqueville, Tocqueville, Tocqueville, Tocqueville,

op.
op. op. op.

cit.,
cit.,

p. 236.
p. 239.

cit.,
cit.,

pp. 240-241. p. 213.

LA BOURGEOISIE CONQURANTE

113

nonaient l'Empire, mais leur tort


avait soif de libert
Ils
(1).

tait

de ne pas
le

voir qu' l'expiration de l'Ancien Rgime,

pays

avaient une confiance absolue dans un pouvoir

clair, qui tablirait l'galit juridique, qui gouver-

nerait

suivant

des rgles uniformes et rpandrait


le

l'instruction.

Suivant Quesnay,

despotisme

est

impossible

si la

nation est claire

son cole ne

voyait qu'un seul

moyen

efficace de combattre le des-

potisme
rel
(2).

un enseignement public gnral, contique propala bourin-

nuel, de la justice par essence et de l'ordre natu-

Illusion fort analogue celle

grent les utopistes, qui esprrent


geoisie faire le socialisme
struite et bien
;

amener

une administration

informe et t la garantie du contribuable, comme une bourgeoisie humanitaire serait celle du proltariat dans les utopies modernes. C'est l'aide de ce petit galimatias littraire qu'ils entendaient suppler toutes les garanties politiques (3)

nous pouvons demander aussi nos socialistes officiels s'ils croient vraiment que leur galimatias peut produire une organisation srieuse du travail. Les physiocrates n'iront pas chercher, comme Rousseau, leurs modles dans les rpubliques d'arti-

Tocqueville estime que les ides librales finirent 1 cependant par entraner tout le monde, y compris mme les physiocrates {op. cit., p. 244). Ce fut le rsultat des luttes engages entre le gouvernement et le Parlement. (2) La justice par essence et Tordre naturel sont les formules fondamentales de la physiocratie. (3) Tocqueville, op. cit., p. 236.

114

CHAPITRE
;

II

sans protestants

rien

n'est

plus instructif,

pour

comprendre
Tocqueville

leurs doctrines et aussi le grand courant

qu'ils reprsentaient,
:

que ce passage souvent

cit de

Ne trouvant encore autour d'eux

rien qui leur paraisse conforme cet idal,


le

ils vont chercher au fond de l'Asie. Je n'exagre pas en affirmant qu'il n'y en a pas un qui n'ait fait, dans quelque partie de ses crits, l'loge emphatique de la

Chine.
trer au

On

est sr,

en lisant leurs

livres, d'y

rencon-

moins

cela, et,

comme

la

Chine

est

encore trs

mal connue, il n'est sorte de billevese dont ils ne nous entretiennent propos d'elle. Ce gouvernement imbcile et barbare... leur semble le modle le plus parfait que puissent copier toutes les nations du monde... Ils se sentent mus et comme ravis la vue d'un pays dont le souverain absolu, mais exempt de prjugs, laboure une fois l'an la terre de ses propres mains, pour honorer les arts utiles o toutes les
;

places sont obtenues dans des concours littraires


aristocratie

qui n'a pour religion qu'une philosophie et pour

que des

lettrs (1).

Les conceptions juridiques des physiocrates ont eu une importance capitale dans l'histoire de nos institutions.

Au

XVIII* sicle, tout le

monde

tait

d'accord

en France, en dehors de leur cole, pour admettre

que

la

proprit est une cration sociale. Montes-

quieu, Mirabeau, Tronchet, Necker, Mallet

du Pan, ne

(1)

Tocqueville, op.

cit.,

p. 241.

LA BOURGEOISIE CONQURANTE
diffrent pas de Robespierre

115

ou de Rousseau sur ce

principe

(1).

Les physiocrates introduisirent une doctrine qu'ils


avaient trouve dans Locke et suivant laquelle la

proprit est la source de tout droit.


des droits, et des droits sacrs pour
la socit
;

Les citoyens,

crira Turgot dans son article sur les fondations, ont


le

corps

mme
;

de en

ils

existent

indpendamment
ils

d'elle

ils

sont les lments ncessaires, et

n'y entrent que

pour se mettre, avec tous leurs


tection de ces

droits, sous la pro-

mmes

lois qui assurent leur proprit

et leur libert (2).


Ils

ne pensaient point, contrairement l'opinion de beaucoup de juristes modernes, que les corps moraux pussent tre regards comme tant de vritables
propritaires.

L o

l'on voudrait aujourd'hui


ils

ne plus

voir souvent qu'un seul genre juridique,

voyaient

deux genres conomiques;

et le droit

devait suivre,

suivant eux, l'conomie. Tocqueville s'est videm-

ment

fort

tromp sur leur pense quand

il

a cru pou-

voir conclure de leurs opinions relatives aux fonda-

(1)
Il

Andr Lichtenbergeb,
est utile d'observer

op.

cit.,

que dans

le

p. 182 et pp. 185-188. livre v de l'Emile,

Rousseau a plac une thse sur

la proprit qui devait

plus

tard, semble-t-il, inspirer les doctrines de Lassalle : Le souverain n'a nul droit de toucUer au bien d'un particulier
ni de plusieurs ; mais il peut lgitimement s'emparer du bien de tous, comme cela se fit Sparte au temps de Lyeurgue au lieu que l'abolition des dettes par Selon fut un acte illgitime. (Cf. Taine, op. cit., p. 323). (2) TuRGOT, tome I, p. 308.
;

116
tions, leurs

CHAPITRE

II

opinions relatives toutes


dit-il,

les relations

civiles

Les contrats,

leur inspirent peu de

respect

les droits privs nuls

gards

ou plutt

il

n'y a dj plus leurs yeux, bien parler, de droits


privs,

mais seulement une

utilit

gnrale.

Il

s'tonne qu'une conception aussi rvolutionnaire ait

pu

tre si facilement accepte par des


et

hommes de
de
bien,
(1).

murs douces
En

tranquilles,

des

gens

d'honntes magistrats, d'habiles administrateurs

leur qualit d'honntes magistrats, les disciples

de Quesnay tenaient
ils

taient prts le dfendre contre l'arbitraire

regardaient les

pour sacr et mais fondations comme appartenant au


le

droit priv

domaine du droit administratif.


grer les fondations
nistrateurs,
ils

Ils

taient frapps

des dfauts que prsentaient les corps chargs de


;

en leur qualit d'habiles admi-

voulaient que toutes les ressources

destines aux intrts publics fussent employes d'une

manire efficace
taient

c'est

pourquoi

ils

ne jugeaient pas

respectables les fondations, dont les frais gnraux


si souvent dmesurs et qui taient dfendues par des gens intresss maintenir d'anciens abus

d'administration
incontestable

(2).

Turgot estimait que

le

gouvernement avait

le droit

de disposer des fondations anciennes,


fait. L'utilit

d'en diriger les fonds de nouveaux objets ou mieux

encore de

les

supprimer tout

publique

(1) (2)

TOCQUEVILLE, op. Turgot, loc. cit.,

Cit.,

p. 235.

p. 304.

LA BOURGEOISIE CONQURANTE

117

est la loi suprme et ne doit pas tre balance ni par un respect superstitieux pour ce qu'on appelle l'in-

tention

des fondateurs,
et

comme

si

des particuliers

ignorants
leurs

borns avaient eu droit d'enchaner volonts capricieuses les gnrations qui


prtendus de certains corps,

n'taient pas encore, ni par la crainte de blesser les


droits

comme

si

les

corps particuliers avaient des


l'Etat...

de Les corps particuliers n'existent point par eux-mmes, ni pour eux ils ont t forms pour la
droits
vis--vis
;

socit

et

ils

doivent cesser d'exister au

moment

Le langage de l'administrateur est ici en parfaite harmonie avec la pense de l'conomiste, aux yeux duquel la terre doit tre
qu'ils cessent d'tre utiles (1).

gre suivant les ides des vivants


celles

et

non suivant

des morts.

Si,

comme

le

pensait Turgot, on

pouvait mieux satisfaire les besoins publics avec les


ressources budgtaires qu'avec les fondations, cellesci n'taient

plus qu'une gne. Les procds administratifs de l'Ancien Rgime


le

taient,
faut-il

plus souvent,
si

fort

cavaliers

aussi,

ne

pas s'tonner

tous les

hommes
s'est

qui avaient

q^jelque lien avec l'administration, ne connaissaient

gure ce respect des traditions qui

introduit en

France au temps de la Restauration. Le pass, dit Tocqueville, est pour les conomistes l'objet d'un mpris sans bornes... Il n'y a pas d'institution si

(1)

Turgot,

loc.

cit.,

pp.

308-309.

l'Eglise est intresse dans les fondations, que l'Etat devait agir d'accord avec elle.

Dans le cas o Turgot estimait

118
vieille et

CHAPITRE
qui paraisse
ils
si

II

bien fonde dans notre his-

toire

dont

qu'elle les

ne demandent l'abolition, pour peu incommode et nuise la symtrie de leurs

plans

(1).

La Rvolution allait bientt liquider l'Ancien Rgime en imitant, bien souvent, des pratiques de mais cette imitation fut pleine cet Ancien Rgime
;

d'horreurs, parce que pendant la priode terroriste

mains de gens qui n'taient pour accomplir des tches aussi formidables que celles qui s'imposrent alors au gouvernement. On poussa jusle

pouvoir tomba entre

les

pas, en gnral, parfaitement prpars

plus grands excs les procds les plus dangereux de l'Ancien Rgime. Il fallait lutter contre la faim on fixa le prix des denres, on ne cessa de rquisitionner pour alimenter les grandes villes, on poursuivit de mille manires les gens que l'opinion souvent affole dnonait comme accapareurs pour pouvoir entretenir les armes, on traita le pays

qu'aux

en citadelle assige, dont toutes


la disposition

du gouverneur
compliquer
les

les

ressources sont

comme

la

guerre

embarras de l'Etat, on confisqua les biens des rebelles. Les circonstances produisirent ainsi une clipse presque totale des ides juridiques, et l'administration dgnra en police, comme cela se produit chaque fois qu'elle est
civile venait

confie des

hommes

qui ne se sentent pas forcs,


loi,

par

le

contrle de l'opinion des gens de

modrer

(1)

TOCQUEVILLE, Op.

CU., p. 235.

Ui.

BOURGEOISIE COXQUR.^ATE

119
lgislation

l'arbitraire qui leur a t confi (1).


fiscale fut, plus

La

d'une

fois, dirige
:

par des considra-

tions de police politique

les riches taient fortement souponns d'abuser de leur fortune pour nuire la Rpublique on les traitait donc en ennemis (2). Lorsque le calme commena revenir, tout le
;

monde
le

sentit le besoin d'obtenir des garanties contre


si

retour de mesures

arbitraires

les

acqureurs de

biens nationaux taient plus dsireux encore que tous


les autres propritaires, bilit

de voir proclamer l'inviolale

de

la proprit.

Tout

monde

sait
le

de quelle

importance ont
notre histoire
;

t leurs intrts
le

dans

cours de

retour des Bourbons fut impossible

tant que l'on ne fut pas rassur sur la validit des

ventes rvolutionnaires
la

(3).

On comprend donc que


ait

doctrine des physiocrates

obtenu, aprs les


lui

expriences terroristes, une autorit qui

avait

manqu jusque
l'an

l.

Il

semble que

la Constitution

de

se soit inspire de leurs ides,

non seulement

dans

l'article 5

de

la

Dclaration des droits qui daffirme que sur


le

finit la

proprit, mais surtout dans la Dclaration


:

des devoirs
la

l'article 8

le

maintien de

proprit reposent tout


;

travail et tout l'ordre so-

cial

l'article 9

impose chaque citoyen l'obligation

(1) C'est cette modration de l'arbitraire qui donne naissance au droit administratif cration trs fragile lorsque les traditions ne sont pas trs puissantes. (2) AXDR LiCHTENBERGER, op. Cit., pp. 258-262 et p. 255. 3' La jurisprudence a attach un caractre presque religieux aux ventes rvolutionnaires, tant elle a eu peur de paratre en attnuer la validit.

120

CHAPITRE

II

de dfendre
prit.

la patrie, la libert, l'galit et la

pro-

C'tait vraiment le triomphe des physiocrates, triomphe qui a eu une longue dure et qui est d

des raisons historiques dont onner l'existence future.

ils

n'auraient

pu soup-

V
Les historiens ne sont point parvenus expliquer convenablement le rle vraiment paradoxal qui appartint aux gens de lettres durant le xviii' sicle.
Cela tient ce qu'on a considr la socit, en bloc, au lieu d'examiner les relations des gens de lettres avec chacune des classes. Nous avons dterminer

pourquoi le Tiers-Etat les a couts comme des oracles, encore que leurs connaissances ne les dsignassent gnralement pas pour donner des conseils la bourgeoisie; il faut se reporter ici ce que j'ai appel le troisime courant idologique du xviii^ sicle, courant qui dpend de l'imitation des murs
aristocratiques. La nouvelle classe conqurante accorda une confiance absolue des hommes qu'elle voyait choys par la haute noblesse et par les souverains; elle ne se demanda point quelles taient les

causes qui expliquaient ces faveurs qui l'tonnrent,


la fascinrent et la

tromprent.

L'opinion de l'tranger joua alors un grand rle dans notre histoire. Lorsque Voltaire partit pour
Berlin,
il

n'avait pas encore la rputation de Montes-

LA BOURGEOISIE CONQURANTE
quieu
tait
et

]-2I

de Fontenelle;

Grimm

avait t fort surpris

en 1749, son arrive Paris, de voir que Voltaire


Voltaire alla

moins admir en France qu'en Allemagne (1); chercher Potsdamia conscration de gloire et de popularit qu'on lui refusait dans sa
il

patrie

(2); son calcul fut excellent, car son retour apparut considrablement grandi, malgr ses msa-

ventures

la

cour de Prusse.

Nous trouvons un tmoignagne prcieux de ce rle des trangers dans un bien singulier mmoire de
Diderot, adress Sartine qui l'avait consult sur

une pice de Palissot. Diderot crit Si vous pouvez faire en sorte qu'il ne soit pas dit qu'on ait deux fois, avec votre permission, insult en public ceux de vos concitoyens qu'on honore dans toutes les parties de l'Europe, que les voyageurs se font un devoir de visiter et qu'ils se font un honneur d'avoir connus quand ils sont de retour dans leur patrie, je crois que vous ferez sagement (3). La haute socit franaise tait fort sensible aux jugements que l'tranger portait sur ses grands hommes et la bourgeoisie devait avoir pour eux un respect presque
:

superstitieux.

Il

point de disparatre
tradition

ne parat point que cette situation soit sur la dmocratie a continu


:

le

la

du Tiers-Etat

et

chaque

fois

que

les

gens de

;i)

(2)

(3)

Brunetire, Etudes critiques, Brunetire, op. cit., 4* srie, Brunetire, op. cit., 2 srie,

2* srie, p. 176. p. 322.


p.

164.

122

CHAPITRE
voudront,
ils

II

lettres le
elle

pourront encore exercer sur

une vritable dictature. A la suite de l'affaire Dreyfus, nous avons vu un dlicat amuseur des boudoirs de la plaine Monceau transform, par quelques badauds, en oracle du socialisme; il parat qu'Anatole France s'tonna d'abord beaucoup de cette mtamorphose, mais qu'il a fini par se demander, tout
de bon,
finance,
si,

vraiment, en contant ses petites drleries


et

aux belles dames


il

aux

gentils

messieurs
porta,

de

la

n'avait pas dcouvert l'nigme de la quesSi


le

tion

sociale.

mouvement qui

pendant

quelques annes,

les

ouvriers les plus intelligents vers

les universits populaires, avait pris tout le dvelop-

pement qu'on
voir prendre,

avait espr (dans la bourgeoisie) lui


le

socialisme serait tomb dans

l'or-

nire dmocratique.

La dmocratie ayant pour


des sentiments de classe et

objectif la disparition
le

mlange de tous

les

citoyens dans une socit qui renfermerait des forces

capables de pousser chaque individu intelligent

un rang suprieur

celui qu'il occupait par sa naissi les

sance, elle aurait partie gagne

travailleurs les

plus nergiques avaient pour idal de ressembler aux

bourgeois, taient heureux de recevoir leurs leons

demandaient aux gens en rputation de leur fourIl n'y aurait ds lors aucune raison pour qu'une structure dmocratique ne ft pas stable; elle pourrait seulement tre branle par des troubles que causerait l'ambition de quelques hommes; mais elle ne serait pas menace, comme elle l'est aujourd'hui, dans son principe, par le socialisme. Les dmoet

nir des ides.

LA BOURGEOISIE CONQURANTE

123

crates intelligents ont donc raison de faire de si grands efforts pour dfendre le prestige des gens de ils cherchent diriger l'instruction populettres laire dans un sens favorable au maintien de ce pres:

au lieu d'apprendre aux ouvriers pour leur vie de travailleurs, on s'efforce de dvelopper chez eux une vive curiosit pour les choses qui se trouvent seulement dans les livres crits pour amuser les bourtige; et, cet effet,

ce qu'ils ont besoin de savoir

geois.

Le succs d'une

telle

pdagogie sera d'autant plus

certain que les ouvriers auront

un plus humble sen-

timent de leur infriorit actuelle; qu'ils regarderont


les

lettres,

groupes au milieu desquels vivent les gens de avec l'admiration bate que pouvait avoir un

ancien roturier provincial pour l'ancienne cour; que


la

distance qui existe entre la couche des admira-

teurs les plus

nombreux

et la

couche des faiseurs de

rputations sera plus considrable. Lors donc que

beaucoup de nos plus fins et de nos plus aristocrates crivains montrent tant de zle pour vanter les bienfaits de l'enseignement populaire, il ne faut pas admirer leur amour pour les humbles, mais la grande perspicacit avec laquelle ils comprennent l'art de se crer une clientle. Les universits populaires furent, pendant quelques annes, une vaste rclame faite pour faire lire les livres des dreyfusards; si la rclame n'avait pas t conduite d'une manire
aussi scandaleuse, les rsultats auraient t proba-

blement plus durables. Dans VEloge de Montesquieu, d'Alembert

dit

que

124
la

CHAPITRE
partie

II

du public qui enseigne, dicta

la partie

au Laboulaye estime que d'Alembert parle de ses amis, les philosophes, en termes trop orgueilleux et que les Franais lettrs du XVIII* sicle pouvaient fort bien lire Montesquieu sans

qui coute, ce qu'elle devait penser et dire


sujet de VEsprit des lois.

avoir recours leurs lumires

(1).

Cette distinction

d'une Ecclesia docens


veulent supprimer

et

d'une Ecclesia discens est


:

encore fondamentale dans nos dmocraties


le

si elles

sentiment de classe,
et

elles enten-

dent bien maintenir

au besoin perfectionner

les

hirarchies de culture.

Voyons maintenant quelle tait la situation des gens de lettres par rapport l'aristocratie du xviii" sicle; c'est l une question trs importante rsoudre, car de sa solution dpend toute l'interprtation de cette littrature.

Une

tradition

ancienne voulait qu'une cour et

des rhteurs habiles, plaisant par leur conversation


brillante, capables de jeter l'illustration sur le prince

qui les entretenait;

ils

faisaient aussi partie

du luxe

qui doit entourer de riches personnages. Cette tradition n'avait point disparu et chaque grande maison formait une petite cour abondamment pourvue de ses tres exceptionnels
:

Tous les soirs, ils soupent en ville et sont l'ornement, l'amusement des salons o ils vont causer.

(1)

Montesquieu,

loc. cit., p.

xxv.

LA BOURGEOISIE CONQURANTE

125

Parmi
n'ait

les

maisons o

l'on dne,
titre,

il

n'y en a pas qui

son philosophe en

un peu plus tard son


les suit la trace

conomiste, son savant...

On

salon en salon, de chteau en chteau (1)

Taine

de

estime que la philosophie de ce temps est


sorte

une

d'opra suprieur o dfilent

et

s'entrecho-

quent, tantt en costume gi-ave, tantt sous

un dgui-

sement comique, toutes les grandes ides qui peuvent Chez le baron intresser une tte pensante (2) d'Holbach arrivaient tour tour les trangers les
;

la

plus lettrs et les plus marquants... C'est l qu'il fallait

entendre [raconte Morellet]


jamais...

conversation la
reli-

plus libre, la plus anime et la plus instructive qui


ft

Point de hardiesse politique ou


la

gieuse qui ne ft mise en avant et discute, pro et


contra...

Souvent un seul y prenait


et

parole et prosingulier,

posait sa thorie, paisiblement

sans tre interspecta-

rompu. D'autres
dont tout
le reste

fois,

c'tait

un combat

de

la socit tait tranquille

Les murs du temps auto(1) Taixe, op. cit., p. 333. risaient encore la vie de parasite, dont Marmontel fournit

ua

scandaleux chantillon mais il n'y avait point que les auteurs du second rang vivre d'une manire qui nous semble aujourd'hui si peu digne. Brunetire a crit une phrase terrible sur d'Alembert Log par une Lespinasse, namoure de son Guibert ou de son Mora, et pour l'achever, entretenu (c'est bien d'Alembert que je veux dire) moiti par le roi de Prusse et moiti par Mme Geoffrin > (loc. cit., p. 217). Sur Marmontel, qui dut une bonne partie de sa fortune ce qu'il tait un robuste Limousin . (Cf. op. cit., 6* srie, p 254).
si
:

(2)

Taine, op.

cit.,

p. 333.

,-

126

CHAPITRE

II

teur

(1);

si

Le moyen pour
bien
1

des nobles, qui pas-

sent leur vie causer, de ne pas rechercher des gens

qui causent

Autant vaudrait prescrire leurs

femmes, qui tous les soirs vont au thtre et jouent la comdie domicile, de ne pas attirer chez elles les
acteurs et les chanteurs en
Il

renom

(2).

y avait encore une autre raison qui donnait une grande importance aux relations bienveillantes que
la

haute aristocratie entretenait avec

les

gens de

que depuis l'invention de l'imprimerie, les auteurs de satires n'avaient cess d'tre extrmement redouts. On sait avec quelle impudence l'Artin exploita la terreur qu'il inspirait; dans une lettre, il se vante de pouvoir se moquer de l'univers grce une plume d'oie et quelques cahiers de papier blanc; il dit encore qu'il s'enrichit de la sueur de son critoire. Les philosophes du xviii' sicle taient passs matres dans l'art de calomnier. Quand ils ont l'oclettres
:

connus

c'est

casion d'exercer leur verve satirique sur quelqu'un,


ils

se rvlent toujours bien suprieurs ce qu'ils


ils

sont quand
rien et

crivent srieusement; cela


Ils

est,

par
les

exemple, manifeste pour Voltaire.


ils

ne respectaient
les

taient redouts

mme

par

gens

Taine, op. cit., pp. 367-368. Pour bien comprendre ce Taine, op. cit., p. 369. que furent le salons du xviiP sicle, il faut se rappeler le rle qui appartint aux grandes revues il y a un demisicle; les salons servaient l'instruction d'un public analogue celui qui a, plus tard, accord toute sa confiance au Correspondant et la Revue des Deux-Mondes.
(1) (2)

LA BOURGEOISIE CONQURANTE
plus paisibles

127

criptions auquel Malesherbes a


le

un membre de l'Acadmie des Insdemand un avis sur

pondant de
a

Pre de famille de Diderot, supplie son corresse montrer bien discret, parce qu'il ne

veut pas avoir d'affaire dmler avec des gens


[et qu'il]

qui s'imaginent avoir seuls en partage toute la rai-

son humaine
thologiens

apprhende autant que

les

(1).

flattent

Les souverains trangers qui subventionnent ou un philosophe, ne le font point simplement par admiration pour ses lumires (2). Frdric regardait Voltaire

comme un homme extrmement


un grand
intrt a

dange-

reux, qu'il avait

mnager; mais

c'est surtout l'impratrice

profit

les

Catherine qui sut mettre gens qui disposaient alors de l'opinion.

Aprs l'assassinat de son mari, elle demande l'ambassadeur de France s'il connat Voltaire et s'il ne
peut pas
lui

avoir rsist quelque temps, mais

expliquer l'affaire (3); Voltaire semble il ne tarda pas

s'enrler dans l'arme des admirateiu-s de la Smi-

1)
(2)

Brunetire, op.

cit.,

2* srie, p. 192.

Laboulaye dit que le grand Frdric jouait avec Voltaire et ses amis une comdie dont tout le bnfice tait pour lui il pouvedt tenter les coups de main les plus criminels, avec la complicit de ceux qui disposaient de
;

(MonteTsquieu, loc. cit., p. xliv). Et plus loin En 1767, Catherine, non moins habile que Frdric capter l'opinion, imagina de se prsenter l'Europe comme l'aptre de la civilisation et des ides nouvelles (p. l).
l'opinion

(3'.

Desxoiresterres, Voltaire

et

Jean-Jacques Rousseau

(dition in-12), p. 371.

128

CHAPITRE

II

ramis du Nord, au point de scandaliser Mme de Choiseul et Mme du Deffand; Walpole crivait celle-ci: Comment rpare-t-on un meurtre? Est-ce en retenant des potes ses gages? en payant des historiens mercenaires et en soudoyant des philosophes ridicules mille lieues de son pays ? Ce sont ces mes viles qui chantent un Auguste et se taisent
sur ses proscriptions
(1).

Mais on aurait une ide fort incomplte de la littrature du xviii^ sicle, si on se bornait ces considrations. Il faut se rappeler de plus le rle que les
bouffons avaient jou dans
il

les cours du moyen ge; y a encore, de ce temps, de vritables clowns dans les salons, tel Galiani, un joli nain du gnie, sorte de Platon ou de Machiavel avec la verve et les gestes

d'arlequin, inpuisable en contes, admirable bouffon,

croyant rien, en rien, sur perruque la main, les deux jambes croises sur le fauteuil o il perche, prouve [aux philosophes], par un apologue comique, qu'ils raisonnent ou rsonnent, sinon comme des cruches, du moins comme des cloches, en tout cas, presque aussi
parfait sceptique, ne
rien,
...

[qui], sa

mal que des thologiens.

C'tait, dit

un

assistant, la

Desnoiresterres, op. cit., p. 380. On est souvent que Brunetire n'a que trop raison lorsqu'il dit que Rousseau fut le seul homme un peu courageux de tous les auteurs clbres de ce temps. Il est vrai, ajoutet-il, qu'ils lui ont fait presque un crime de son courage Turgot s'indignait de voir mme. {loc. cit., p. 222.) Helvtius tant#^anter Frdric et Catherine {Correspondance indite de Gondorcet et de Turgot, p. i47).
(1)

tent de penser

LA BOURGEOISIE COXQURAXTE
plus piquante chose du monde, cela valait
le

129

meilleur

des spectacles

et le

meilleur des amusements

(1).

Les
la

hommes

de premier plan ne s'apercevaient pas

toujours du rle ridicule qu'on leur attribuait dans

haute socit. L'histoire des relations de Frd-

ric II et de Voltaire est

devenue

inintelligible

pour

nous, tant nos


XVIII' sicle;

murs

sont loignes de celles du

l'engagement que le roi envoya signer au grand crivain pendant les dmls de celui-ci avec Maupertuis, nous parat aujourd'hui d'une insolence
peine croyable;
il

est clair

que pour Frdric


(2).
il

il

n'y avait pas une grande diffrence entre un illustre

homme

de lettres

et

un domestique

Beaucoup

plus tard, aprs leur rconciliation,

de voir de quel ton

le

curieux souverain libre-penseur crit


est

tempte souleve par l'excution du Il ne faut pas que la philosophie encourage de pareilles actions, ni qu'elle fronde des juges qui n'ont pu prononcer autrement
la

au sujet de

chevalier de La Barre

qu'ils l'ont

fait.

Comme

Voltaire avait form

le

Taine, op. cit., p. 369. Je promets V. M., que tant qu'elle me fera la grce de me loger au chteau, je n'crirai contre personne, soit contre le gouvernement de France, contre les ministres, soit contre d'autres souverains, ou contre les gens de lettres illustres envers lesquels on me trouvera rendre les gards qui leur sont dus. Je n'abuserai pas des lettres de S. M. et je me gouvernerai d'une manire convenable, en homme de lettres qui a l'honneur d'tre chambellan de S. M. et qui vit avec des honntes gens. Tout le volume de Desnoiresterres sur Voltaire et Frdric est lire, car il nous raconte une bouffonnerie acheve.
(1) (2)

130

CHAPITRE

II

projet

pensait-il,

de runir Clves les crivains menacs, par un rveil du fanatisme religieux, le

roi lui fait cette

recommandation ironique

Ils

seront tous bien reus, pourvu qu'ils soient modrs


et paisibles (1).

On

pourrait objecter que Voltaire appartenait une


et qu'il avait t

gnration un peu vieillie

lev dans

des ides de respect pour les grands, qui expliquent


certaines lchets dont ses

contemporains avaient
!

parfois honte.

Mais Diderot

Celui-l

est

le

type

accompli de l'homme de lettres du nouveau systme, tel point que nos bourgeois contemporains l'ont plac dans l'Olympe dmocratique; J. Reinach puise
les
il

expressions de l'admiration
lui.

la

plus exalte
si

quand
l'imp-

parle de

Diderot ne se doute pas que

ratrice Catherine se
qu'il tait

montre
les

si

familire avec

lui, c'est

de tradition de permettre aux bouffons une


grands, en vue d'aiguiser

grande familiarit avec


leur verve.

Taine n'a pas

t loin

de bien reconnatre quelle


les salons;

tait la situation relle

de Diderot dans

mais

il

a t retenu par l'admiration qu'il avait pour

ce parfait prcurseur de la bourgeoisie contempo-

raine (2);

le

portrait qu'il a

donn de Diderot

est

(1) Desnoiresterres, Voltaire et Jean-Jacques Rousseau, pp. 502 et 505. (2) Taine reprsente, mieux que personne peut-tre, la tradition bourgeoise; c'est pourquoi son tmoignage a une valeur toute particulire pour notre sujet. Il admire la Science avec autant de navet que les encyclopdistes et il a une affection particulire pour les romanciers de

l'mancipation morale, pour Stendhal

comme pour Diderot

LA BOURGEOISIE CONQURANTE
trs

131

favorable et il plaide les circonstances attnuantes en sa faveur de la manire suivante C'est un nouveau venu, un parvenu dans le vrai monde ; vous voyez en lui un plbien, puissant penseur,
:

infatigable

ouvrier

et

grand

artiste

(1),

que

les

murs du temps
viveurs la mode.

ont introduit dans un souper de

conduit l'orgie

Il y prend le d de la conversation, par contagion, par gageure, dit lui seul plus d'ordures et plus de gueules que tous les convives (2). Si Taine n'avait t retenu par le res-

et

pect qu'il professait pour les crivains du xviii* sicle,


il

aurait dit que Diderot tait choy dans la haute

socit

comme un
telle

saltimbanque de

lettres.

Une

poque ne pouvait plus goter


le

les rgles
et

de bon sens, de modration dans

langage

de

sagesse pratique dont Boileau avait jadis voulu don-

ner
tjpe

le
:

code. C'est Diderot qui doit encore servir de

Non

seulement, dit Taine,


la

il

descend

jus-

qu'au fond de
ciale,

doctrine antireligieuse et antiso-

avec toute

la

raideur de
et

la

logique et du para-

bruyamment que d'Holbach lui-mme; mais encore il tombe et s'tale dans le bourbier du sicle qui est la gravelure, et dans la grande ornire du sicle qui est la dclamadoxe, plus imptueusement
plus
(1) Brunetire estime qu'on a pris trop souvent la confusion [chez Diderot] pour de la profondeur et que < sous l'air dune indpendante qui va parfois jusqu'au cjTiisme [il a] tous les prjugs d'un bourgeois ou d'un philisiin . ^Evolution des genres, p. 153.)
2

Taine. np.

cit.. p.

349.

132
tion.

CHAPITRE

II

Dans ses grands romans, il dveloppe longuement l'quivoque sale ou la scne lubrique. La crudit

chez

lui

n'est

pas attnue par


Il

la

malice ou
jolis

recouverte par l'lgance.


il

n'est ni fin, ni piquant,


fils,

ne

sait point,
(1).

comme

Crbillon

peindre de

polissons

Joseph Reinach
hros, qui

est fort

gn par

la

morale de son
l'tat

aboutit au retour le plus effrn

de nature
fange de
ceste,

qui plonge

le

plus souvent dans la

la bestialit

primitive

trouve, son grand regret,

le

de
.

la

prostitution

et

et dans laquelle il pangyrique de l'inde la promiscuit des

L'admirateur des encyclopdistes constate avec douleur que Diderot, qui ne veut rien reconnatre en dehors des lois de la nature, ne reconnat
sexes

dans

celle-ci

que deux
le

fins,

la

conservation de
(2).

l'individu et la propagation de l'espce

Nous

pouvons donc

rapprocher de ces bourgeois librespenseurs qui, au xix^ sicle, accueillirent avec une telle frnsie le darwinisme, parce qu'ils croyaient

Zola, qui, lui aussi,

On ne peut s'empcher de penser ici (1) Loc. cit. manquait d'lgance et de malice. Ce grand marchand de cochonneries se vantait d'avoir le premier, dans le roman, donn sa vraie place l'instinct

gnsique [qui] deviendrait, l'en croira, la proccupation incessante du genre humain. (Guyau, L'art au point de vue sociologique, p. 158.) Si ce mouvement annonc par Zola se produit, ce sera une preuve que la force du cerveau diminue dans le monde moderne. Le cerveau parat tre, en effet, l'organe modrateur des fonctions sexuelles.
(2)
J.

Reinach, Diderot, pp. 174-175.

LA BOURGEOISIE CONQURANTE

133

trouver dans l'hypothse de -leur origine simiesque

un moyen de justifier leurs apptits grossiers. Nous touchons maintenant le fond de la psychologie des hommes du xviii* sicle (1): cette fanfaronnade de la lubricit n'intresse pas seulement la
morale, mais aussi la production intellectuelle; elle

prouve que

la rflexion

exerait chez eux un trs

faible contrle sur l'imagination. Les historiens per-

dent donc bien leur temps quand


la

ils

veulent pntrer
ce sont

pense des philosophes du

xviii" sicle;

des causeurs, des marchands de satires ou de louanges et surtout les bouff"ons d'une aristocratie dgnre.

De presque

netire dit de Diderot

de savoir ce qu'il

on peut dire ce que BruCe qui est difficile..., c'est a pens, et la raison vous en paratous
(2),

tra plausible si je dis,


l'a

comme
(3).

je le crois, qu'il

ne

lui-mme jamais su

La

classe

moyenne
que

lisait

leurs

uvres dans un
prenait au srieux
si

tre esprit

la noblesse, et elle

ce qu'crivaient des gens ayant de


rait le gnie

belles relations;

plus une opinion tait paradoxale, plus elle admi-

de penseurs assez hardis et assez profonds pour s'affranchir des chanes de la tradition,
plus elle avait confiance dans les lumires qu'elle

(1) J"ai appel, il y a dj longtemps, l'attention sur cette manire de pntrer les secrets de l'me humaine, en examinant les ides relatives aax relations sexuelles. (2) Il faut excepter Rousseau qui ne ressemble aucim

des philosophes.
(3)

Bruxetire,

loc.

cit.,

p.

154.

J34

CHAPITRE

II

pouvait acqurir dans de


elle tait

telles lectures, plus aussi


elle aussi,

dispose oser,
sottise

des essais anaest

logues.
le

La

incommensurable de M. Homais

produit naturel de cette influence des gens de lettres sur la bourgeoisie franaise; pendant prs
d'un sicle, des gens clairs draisonnrent par suite

de l'incapacit dans laquelle

ils se

trouvaient de com-

prendre

le

sens de livres qui, provenant de milieux

trs aristocratiques, leur semblaient

tomber du

ciel.

L'absence de tout esprit critique ne doit pas nous surprendre chez nos pres. On ne saurait le trouver
les gens de lettres qui exeraient les mtiers que nous venons d'examiner. On ne songera pas en demander des nobles qui ne s'occupent qu' rire, mdire ou tendre des embches aux gens qui leur dplaisent. L'exprience nous apprend que l'esprit critique manque toujours aux classes qui ne pensent point en raison de leurs propres conditions l'histoire de vie il manquait donc au Tiers-Etat des crivains de l'antiquit et du Moyen Age illustre cette proposition d'une manire dj assez remarquable l'exprience du xix" sicle fournit la contre; ;

chez

preuve.

Du

jour o

le

pass a t examin par aes gens qui

voulaient trouver un enseignement pour compren-

dre les luttes dans lesquelles leur classe tait engage,


l'histoire a pris
l'avait
si

un tout autre aspect, comme Renan


:

il crivait propos d'AuLe sens tendu des choses humaines ne s'obtient que par l'intelligence du prsent, et le prsent ne livre son secret qu'en proportion de

bien vu quand

gustin Thierry

LA BOURGEOISIE CONQURANTE
l'enjeu qu'on

135
les

y prend...

Il fallait

[pour interprter

textes de l'histoire mdivale]

profane que ne donnent ni


paisibles

la

une pratique de vie monastique

la vie

ni les

du palographe. Un jeune homme de vingt ans, jet dans un milieu passionn et dou de cette perspicacit que donne l'habitude des choses politiques, a pu relever du premier coup
investigations

dans l'uvre de ces grands matres [les bndictins] une foule de lacunes et de vues errones (1). C'est pourquoi, mes amis et moi, nous ne cessons
d'engager
les

classes ouvrires ne pas se laisser

entraner suivre l'ornire de la science ou de la

philosophie bourgeoises.

Un grand changement
le

se

produira dans
aura acquis,
Rvolution,
le

le

monde

jour o

le

proltariat

comme

l'a acquis la bourgeoisie aprs la sentiment qu'il est capable de penser

d'aprs ses propres conditions de vie. Ce fut le rgime parlementaire qui rvla aux grands historiens

de

la

bourgeoisie moderne leur vocation

l'ensemli-

ble d'ides que la Restauration qualifia

du nom de
(2)

bralisme, [fut] l'me de l'histoire


;

d'Augustin

Thierry et ainsi s'explique que le plus beau mouvement d'tudes srieuses succda, presque sans intervalle, l'effervescence rvolutionnaire
(3).

Cela

ne tenait pas seulement ce que la fin des guerres impriales a renferm beaucoup d'enseignements ira-

(1)
(2) (3)

Renan-, Essms de morale et de critique^ pp. 117-il8. Renan, op. cit., pp. 115-116. Renan, op. cit., p. 124.

136

CHAPITRE

II

prvus,
la

comme

le dit

Renan

(1),

mais plutt ce que

bourgeoisie se sentait, vers 1820, capable de penser

toute seule.

Le proltariat possde, on l'a dit bien des fois, un systme d'institutions qui lui sont aussi propres que le rgime parlementaire tait propre la bourgeoisie.
C'est

du mouvement syndical que peut sortir l'affranchissement intellectuel qui dbarrassera les classes ouvrires de tout respect pour les balivernes bour-

geoises.

(1)

Renan,

0%).

cit.,

p. 116.

CHAPITRE

III

La science au XVIII^
/.

sicle

objet de curiosit. L'Encyclopdie. Connaissances gnrales ncessaires aux administraDcouvertes qui font concevoir de grandes esprances.
teurs.

La science comme

II.

Application des mathmathiques aux questions sociales. Raisons de l'erreur comIllusions de Condorcet. Maintien d'une fausse science des probamise alors.

bilUs.

La doctrine du progrs devait sortir tout naturellement des aspirations d'une classe conqurante qui
avait pleine conlance dans son avenir, qui se croyait

parfaitement prpare prendre

le

pouvoir

et

qui

Nous ne saurions cependant parfaitement comprendre ses conceptions, si nous ne nous rendions un compte
avait en tte de grands projets de rformes.

exact de l'ide qu'elle avait de la science.

temps, la science est une discipline dans laquelle chacun se choisit un troit dpartement pour le cultiver avec soin durant toute sa vie. On ne devient vraiment habile dans une partie
notre
austre,

De

138

CHAPITRE

III

qu' la condition de subir un long apprentissage, de


se tenir au courant des innovations de dtail et de

manier des procds d'investigation spciaux, La


rpartition des travaux scientifiques entre des grou-

pes indpendants nous semble tellement naturelle fconde que nous ne songeons pas demander

et
si

une

telle

structure sociale a

pu

soulever, quelquefois,

quelques objections. Nos pres regardaient cette spcialisation comme une routine propre aux goujats,

une dgradation de l'esprit, un attentat la noble destine de l'homme. La plupart des beaux esprits du xviii" sicle se piquaient d'entendre la gomtrie et de leur ct les organes des compagnies savantes
;

se piquaient de faire de la littrature (1).

Fontenelle s'tait rencontr point pour donner,


l-dessus

encore, une formule philosophique

et

il

heureux rsultats que devait produire la coordination des sciences Brunetire a eu tort de croire que c'tait l une grande dcouverte (2) il aurait d laisser une telle sottise aux positivistes la prtendue coordination des sciences n'est nullement le but suprme de la recherche moderne elle est
avait vant les
;

l'expression des usages de l'ancienne socit franaise


et

elle

dpend surtout des murs des

salons.

La

(1) GouRNOT, Considrations sur ta marche des ides et des vnements dans les temps modernes, tome II, pp. 5455. Clairaut cependant ne pouvait souffrir que d'Alembert chercht se distinguer dans les lettres (Diderot, uvres compltes, tome VI, p. 474.) (2) Brunetire, Etudes critiques, 5^ srie, p. 239 et p. 242.

L.\

SCIENCE AU

XVIII"

SICLE

139

grande question tait autrefois de pouvoir soutenir une conversation avec les gens clairs que l'on rencontrait clans la bonne socit. Si la coordination des
sciences fascine encore la bourgeoisie dmocratique,
c'est

que

celle-ci n'a

qu'elle a la

pas beaucoup d'ides propres et manie de s'alimenter aux sources de l'An-

cien Rgime.

Les conceptions que nos pres avaient au sujet de


la

science se rattachent plusieurs raisons

mais

leur origine premire est toujours la curiosit des

personnes de qualit.

a)

la

fin

du

xvii* sicle le

monde
:

s'tait

pas-

sionn pour une foule de sujets qui avaient t tota-

lement

ignors

des

temps

antrieurs

Vhonnte

homme
ts

de

la

gnration prcdente avait eu un ho-

rizon assez born; maintenant on veut avoir des clar-

de tout

(1).

Le cours de chimie de Lmery, publi


et fut tra-

en 1675, eut un grand nombre d'ditions

duit en plusieurs langues; les leons d'anatomie de

du Verney taient fort apprcies par les dames; ce recommandant Mlle de Launay la duchesse du Maine, crivait qu'elle tait la fille de France qui connat le mieux le corps humain (2). Thomas Diafoirus aurait pu alors, sans tre ridicule, inviter sa fiance assister une dissection (3).
savant,

(1)
(2)

Bruxetire, Bruxetire,

loc. cit., p. 236.

loc. cit.,

pp. 232 et 235.


II,

(3)

Malade imaginaire, acte

se. vi.

140

CHAPITRE

III

Turgot regarde la curiosit comme tant le grand moteur du progrs (1) et cette vue correspond parfaitement aux sentiments de ses contemporains qui
;

sont toujours la recherche de connaissances nouvelles et ne consentent jamais s'enfermer dans les
troites frontires d'une spcialit scientifique.

Buf-

fon commenait, en
vouloir
quelles
faire

homme du monde
le

qui cherche la

rputation et qui n'a pas


des

don des

petits vers,

par
les-

mathmatiques,

puis
riche

des

exp-

riences de physique, du genre de celles pour


il

convient d'tre un

homme

jusqu' ce

qu'enfin, trouvant sa veine avec la place d'intendant

du Jardin du roi, il ft devenu, tout la fois, un grand naturaliste et un grand crivain, et, ce double
titre, le

plus illustre,

comme

le

plus utile des vulga-

Cournot observe que le xviii" Sicle a suivi cet exemple, s'occupant d'abord de gomtrie, puis trouvant les dmonstrations de physique et de chimie plus amusantes et finissant par se fixer sur
risateurs.
l'histoire naturelle (2).

Dans une notice sur Clairaut insre dans la correspondance de Grimm, Diderot donne ce tableau des variations de la curiosit avant 1765: Les mtaphysiciens et les potes ont eu leur temps les physiciens la physique systmatiques (3) leur ont succd
; ;

(1)
(2) (3)

Turgot, tome Cournot, loc.


Il

II,
cit.,

p. 601.
p. 55.

ne s'agit videmment des cartsiens contemporains

de Fontenelle.

LA SCIENCE AU

XYIII*

SICLE

141

systmatique a fait place la physique exprimenla gomtrie l'histale celle-ci la gomtrie (1)
;

toire naturelle et la chimie, qui ont t en

vogue

dans ces derniers temps et qui partagent les esprits avec les affaires de gouvernement, de commerce, de politique et surtout la manie de l'agriculture, sans qu'on puisse deviner qu'elle sera la science que la lgret nationale mettra la mode par la suite . Clairaut n'avait pas suivi le courant, en sorte qu'il avait perdu sa rputation jadis les dames distingues voulaient avoir un gomtre leur suite mais maintenant un gomtre a de la peine trouver un libraire qui se charge de ses ouvrages et ne trouve presque pas un lecteur qui les ouvre (2).
:

bien des modes qui se crent dans les une science devenait donc d'autant moins intressante qu'elle devenait plus technique. Dans les
Il

s'agissait
:

salons

Penses sur l'interprtation de la nature (1754), Diderot nous apprend qu' son avis les mathmatiques
sont arrives un
tel

point qu'elles ne peuvent plus

avancer
tres en
l

J'oserais presque assurer qu'avant qu'il

soit cent ans,

on ne comptera pas trois grands gomEurope (3). Il faut videmment entendre par que les mathmatiques commenaient tre dj
;

fermes aux amateurs

et

Diderot ne pouvait conce-

'1)

Diderot

fait ici
loc.

une place pour Clairaut


cit., II,

et d'Alembert.

2)
(3)

Diderot,

pp. 474-475.
p.

Diderot, tome

H.

142

CHAPITRE

III

voir de culture scientifique tendue en dehors de celle


qui plat aux amateurs
(1).

La chimie
n'tait
rot,

eut

un succs d'autant plus grand

qu'elle

encore qu'une cuisine pharmaceutique. Dide-

qui nous tonnerait

en 1770, parle de Rouelle avec un enthousiasme si nous ne savions la pauvre ide


se faisait de la science. Rouelle voulait

que Diderot
cien

il

tre pote, philosophe, thologien, jDolitique,


;

musi;

mais

il

grand savant, profond thoricien croyait l'alchimie et tait un maniputait

lateur distrait et maladroit

(2),

Diderot qu'elle

plus fortement dans l'enfance d'ailleurs il se contentait de notions sommaires. Il insiste beaucoup auprs de l'impratrice Catherine pour qu'elle fasse
attirait

La physiologie

d'autant

tait

expliquer l'organisation du corps humain et particulirement celle des appareils de la gnration aux

jeunes

filles nobles, dans le but de les moraliser; en une huitaine de jours elles en sauraient assez sur

ouvrages des grands gomtres du Euler, Maupertuis, Clairaut, Fontaine, d'AIembert, Lagrange subsisteront dans les sicles h venir comme ces pyramides d'Egypte dont les masses charges d'hiroglyphes "rveillent en nous une ide
(1)
Il

dit

que

les

xviii^

sicle,

Bernoulli,

effrayante de la puissance et des ressources des hommes qui les ont leves . Cela' veut peut-tre dire aussi que ces ouvrages deviendront indchiffrables. (2) DmEROT, tome VI, pp. 405-409. Il nous parle avec

admiration d'une fameuse exprience sur le dessalement de l'eau de mer excute devant des ambassadeurs ! Sous l'influence de Rouelle le nombre des cabinets d'histoire naturelle arriva au nombre de deux cents h Paris; on sait que c'taient des amoncellements de bibelots.

LA SCIENCE AU XVIIl' SICLE


le pril et la suite

143

de l'approche de l'homme
et

sur

le

devoir conjugal

sur l'accouchement

sa

fille,

aprs trois ou quatre leons d'anatomie, a lu Candide


sans que

rien dans ce livre pervers

ft

travailler

vue des modles en cire qui servaient au professeur pour faire ses expositions avait suffi pour assoupir son imagination et lui faire comprendre pour quelles raisons la biensance prescrit de ne pas laisser certaines parties du corps
sa petite tte
la
l'tat

de nudit

(1).

Diderot prouva surtout


veille l'esprit

qu'il

connaissait mer-

curieux

et

puril de ses contemporains,

quand
usuels

imagina de leur conter les recettes des arts vanta sa marchandise avec un tel aplomb que beaucoup de personnes l'ont pris pour le crail
;

il

teur de la technologie

scientifique.

Celle-ci

devait

natre d'une manire plus modeste et plus naturelle;


elle fut

cre par les ingnieurs militaires franais


les

et

par

coles.

crit
les

professeurs qui enseignaient dans leurs Joseph Reinach ignore sans doute cela, car il Les philosophes entreprirent de dcouvrir

classes ouvrires,

de faire connatre

le

travail
et

sans lequel

la civilisation

ne serait qu'un rve

de

Diderot, uvres choisies, dition du centenaire, il) Dans cette curieuse consultation. Diderot pp. 326-329. montre toute la navet dun parfait philistin. Il n'est peuttre pas inutile d'observer ici que les hommes qui se donnent aujourd'hui comme les princes de l'esprit laque, sont, comme leur illustre prdcesseur, des philistins.

144

CHAPITRE

III

prparer ainsi, rvolution


bert et au pouvoir
ser les gens
(1).

la fois intellectuelle, po-

litique et sociale, l'avnement

du Tiers-Etat

la

li-

En

fait, il s'agissait

d'amu-

du monde.
Joseph Reinach nous donne

Ceux-ci trouvrent, parat-il, VEncyclopdie fort


intressante
;

comme
:

caractristique une anecdote de Voltaire, qui montre

bien les raisons du succs de cette compilation


courtisans
5^

les

apprenaient de quoi se compose


et les

la

pou-

dre canon,
qui

femmes
les

quelles sont les diffrences

existent

entre

diverses

poudre farder.
[d'aprs cette

Mme

de
les

Pompadour
choses

avait trouv
:

anecdote] la juste formule


toutes
utiles

c'est
le

comme magasin
dictionnaire

de
des
;

que

sciences et des arts russissait auprs du public


...

chacun, aprs l'avoir

feuillet, se croyait le plus


(2). C'tait

savant
la

homme du royaume
;

donc bien de
le

science de boudoir ou de salon que Diderot pret vaut-il

sentait
le

vraiment

la

peine de

nommer

prophte de l'industrie moderne (3) , pour' avoir amus ses contemporains avec la routine de l'ancienne production
l'ide
?

Cournot, avec son gros bon sens, tait choqu par

mme

de VEncycIopr^ie

dresser un inventaire

des connaissances humaines une poque de grandes

(1) J. Reinach, Diderot, p. 43. L'ignorance nave de l'auteur clate dans le passage o il dit que son hros a prvu la tlgraphie lectrique (p. 47). (2) J. Reinach, op. cit., pp. 72-74.

(3) J.

Reinach, op.

cit.,

p. 42.

LA SCIENCE AU
transformations
lui

XVIII* SICLE

145
s'expli-

semblait trange.

Pour

quer leur mprise, il faut voir dans les encyclopdistes et dans leurs patrons ou leurs adeptes, non plus des savants, mais des philosophes, ou, si l'on veut, non plus des amis de la science, mais des gens

prvenus en faveur de la philosophie (1). Mais il faut ajouter que cette philosophie est une conversation de gens du monde. On ne saurait parfaitement comprendre l'esprit du xviii* sicle si on ne tenait pas compte des grands succs qu'obtint alors l'occultisme. Il ne faut pas
s'tonner de voir les lecteurs de VEncyclopdie tom-

aprs avoir puis tous les ber dans cette sottise genres de connaissances matrielles, ils taient r;

pour satisfaire leur curiosit, explorer les domaines invisibles. Et ne procdaient-ils point par la mthode exprimentale ? n'tait-ce point l une de ces recherches ouvertes tout le monde, qui devraient donner des rsultats merveilleux le jour o elles seraient faites par un grand nombre de personnes non spcialises (2) ?
duits,

(1)

CouRNOT,

loc. cit.,

pp. 56-57.

Condorcet estime qu'on doit attendre de grands (2) progrs dans la minralogie, la botanique, la zoologie, la mtorologie, d'observations rptes en grand nombre, sur un vaste territoire, par des hommes ayant reu une instruction gnrale. (Tableau historique, 9' poque.) L'occultisme est dans les mmes conditions c'est une science que tout le monde peut cultiver.' Aucune science ne saurait aussi bien que l'occultisme mriter le nom de dmocratique, attendu que l'usage est de nommer dmocratique ce qui est accessible au plus grand nombre.
;

10

146
b)

CHAPITRE

III

La

curiosit des gens

du monde
les

tait,

dans son

ensemble, en parfait accord avec


qu'avait tout

proccupations

membre de

l'oligarchie appele gou-

un excellent administrateur, il n'tait nullement ncessaire de possder une connaissance de spcialiste. Nous voyons tous les jours nos
verner. Pour faire

assembles politiques prendre des dcisions sur des


le dtail chappe compltement nos cependant aucun d'eux ne songe se rcuser quand il s'agit de statuer sur un programme de constructions navales, sur un tablissement de chemins de fer, sur une loi de douane. Pendant assez longtemps aprs la Rvolution, VEncycIopdie et des compilations du mme genre semblent avoir servi aux fonctionnaires pour saisir une vue gnrale des choses qu'ils devaient contrler. Ce genre d'instruc-

questions dont

dputs

et

tion pouvait

mme

paratre suffisant, le plus souvent,

pour

les

personnes qui taient appeles diriger des


;

en effet, jusqu' une poque trs voisine de nous, les usines ont eu surtout pour directeurs des marchands, des comptables ou
tablissements industriels

d'anciens ouvriers qui taient fort apprcis des capitalistes

jDarce

qu'ils

montraient, envers les travail-

leurs
les

une

inflexibilit

qu'on ne rencontre gure chez


et

ingnieurs instruits.

Beaucoup de volont, des notions d'ensemble


quelques tours de main formaient
le

bagage des chefs

de trs grands

ateliers.

Vers 1830, Ure disait qu'en


et s'en

Angleterre les propritaires des filatures n'taient pas

au courant de
leurs

la

mcanique

rapportaient
trop
forts

directeurs qui

n'taient pas

eux-

LA SCIENCE AU XYIIl' SICLE

147

Le Play, qui a enseign longtemps la mmines et qui a visit toutes les usines de l'Europe pour apprendre son mtier de professeur, constatait que les vrais lments de l'art restent souvent inconnus des chefs prposs l'administration des ateliers. Dans la plupart des cas,
(1).

mmes

tallurgie l'Ecole des

ajoute-t-il,

je

ne pouvais utilement rclamer de ce


la

personnel dirigeant que


l'cole des ouvriers

permission de
Il

me

mettre

(2).

a fallu

beaucoup de

temps pour que


aient t choisis

les

lves des coles industrielles


directeurs.

comme

Les biographes de Turgot nous apprennent que celui-ci tudia la physique, la chimie, les mathmatiques, dans leurs rapports avec les intrts de
l'agriculture, des

manufactures et du commerce (3). Tout cela pouvait tre trs sommaire Diderot, en 1765, estimait qu'il ne fallait pas plus de six mois pour apprendre en gomtrie tout ce qu'on a besoin de savoir, quand on ne veut pas s'enfermer dans une le reste est de pure curiospcialit assez inutile
;
:

sit ,

suivant lui

(4).

(1)

Ure,
T,

Philosophie

des

manufactures,

trad.

fran.}

tome
(2)

pp. 66-67.
sociale en France, 5* dition,
p. 20.
I,

Le Play, La rforme
II,

tome
(3)

Turgot, tome

dance que Turgot n'avait pas tudi les mathmatiques avec beaucoup de succs parce que sa correspondance indique seulement chez lui des conncdsssuices lmentaires (pp. xnXIII).
(4)

p. xxxii. L'diteur de la Corresponindite rfe Gondorcet et de Turgot, Ch. Henry, observe

Diderot, tome Vl,

p. 475.

148

CHAPITRE
pourrait se demander

III

On
vait,

si

Condorcet n'a pas eu

l'ide d'enqutes

analogues celles que Le Play de:

Ce qui plus tard, mettre tant en honneur forme vritablement l'espce humaine, la masse des familles qui subsistent presque en entier de leur traet mme dans la vail, a t oublie [par l'histoire] classe de ceux qui, livrs des professions publiques, agissent, non pour eux-mmes, mais pour la socit,
;

dont l'occupation est d'instruire, de gouverner, de dfendre, de soulager les autres hommes, les chefs seuls ont fix les regards des historiens . Condorcet
voudrait que l'on possdt de bonnes descriptions des Franais, comme on possde des descriptions des
types trangers faites par des voyageurs; malheu-

reusement ces voyageurs ont t le plus souvent lgers et mal prpars (1). Rien ne nous permet de supposer que le philosophe du xviii* sicle ait eu comme l'conomiste du xix% l'ide qu'on pntre au fond de la connaissance d'un peuple par les monographies de quelques familles ouvrires. Il est vrai que Le Play n'est point parvenu justifier scientifiquement sa mthode; il y avait t conduit par une intuition naturelle chez

un professeur de technologie, singulirement passionn pour la science pratique qu'il enseignait, et


qui avait eu tant de fois l'occasion d'apprendre au

contact des ouvriers.

Le but que

se

propose Condorcet

est

bien plus

(1)

Condorcet,

loc. cU,

LA SCIENCE AU
simple:

XVIII* SICLE

149

Soit

qu'on

[cherche

rendre]

compte

d'une dcouverte, d'une thorie importante, d'un nou-

veau systme de lois, d'une rvolution politique, on s'occupera de dterminer quels effets ont d en rsulter pour la portion la plus nombreuse de chaque
socit; car c'est l le vritable objet de la philo-

sophie, puisque tous les effets intermdiaires de ces

mmes
des

causes ne peuvent tre regards que


d'agir

comme
qui

moyens

enfin

sur

cette

portion

constitue vraiment la masse

du genre humain. En
apprcier

arrivant ce terme... les

hommes peuvent
:

leurs titres rels la gloire

ou jouir avec un plaisir


c'est l seule-

certain des progrs de leur raison

ment qu'on peut juger du

vritable perfectionnement

de l'espce humaine. Cette ide de tout rapporter


ce dernier point est dicte par la justice et par
la

raison (1). Les physiocrates et tous les auteurs de projets de rforme au xviii' sicle estimaient
fallait

qu'il

diriger

l'administration
le sort

de

l'Etat

de

manire amliorer
breuse

de

la classe la plus

nom-

et la plus pauvre (2); les saint-simoniens ne feront que reprendre cette tradition et leur seul mrite sera de donner une formule retentissante un

vu

qui avait t celui de tous les anciens thori-

(1)

nue dans
effet,

Suivant Condorcet, toute amlioration qui est surveles conditions de la vie matrielle, remonte, en fait politique ou * une dcouverte de science . un

pure.
(2) TuRGOT, tome I, p. lxxii. L'diteur dit que l'cole de Quesnay tait la seule s'occuper srieusement de cette fin.

150

CHAPITRE

III

ciens. Les enqutes de

Condorcet taient destines


d'intentions rfor-

clairer

un gouvernement, anim
exactes
et

matrices, pour lui permettre de suivre, au


statistiques
dtailles,

moyen de
des

l'application

rgles

qu'il
(1).

introduirait

dans

les

administrations

publiques
c)

Administrateurs, savants et

hommes

d'affaires

croyaient que l'conomie du pays pouvait tre rapi-

dement

et

profondment modifie pourvu que


Il

l'on

voult bien s'clairer suivant les mthodes encyclopdiques.

eut, cette

poque, quelques faits qui


trs

exercrent une
faites
Il

influence

grande sur
les

l'esprit

public ce point de vue; je crois que

dcouvertes

en chimie furent particulirement dcisives.

faut observer qu'il n'existe pas de connaissance

hommes que la chimie. Dans temps anciens on a entour d'une vnration superstitieuse les procds servant traiter les minequi tonne autant les
les
rais,
il

affiner les mtaux, prparer les alliages; y a point de sujets qui prtent aussi facilement aux secrets de mtiers et aux tours de main; encore
n'

aujourd'hui les inventeurs obtiennent facilement la


confiance des capitalistes quand
ils

leur annoncent

(1) Jaurs commente en termes si grandiloquents le texte de Condorcet qu'on peut se demander s'il y a compris L'histoire dmocratique et humaine est quelque chose beaucoup plus malaise que l'histoire oligarchique. Mais quand elle descendra dans les profondeurs de la vie sociale..., ce sera pour y faire pntrer peu peu la justice
:

vt la joie.

{Histoire socialiste,

La Convention,

p. 1792.)

LA SCIENCE AU

XVIIl''

SICLE
il

151

des procds mtallurgiques nouveaux, car

reste

toujours quelque chose de l'alchimie dans la chimie,

aux 3'eux des ignorants. Les substances explosibles


les

et

matires tinctoriales tires de la houille ont bien

autrement exalt l'imagination de nos contemporains

que les plus hautes dcouvertes scientifiques. Les travaux de Lavoisier rvolutionnrent la chimie la fin du xviii" sicle (1); ils donnrent un exemple retentissant de ce que peut la science encyclopdique d'un homme appartenant l'oligarchie gouvernante; Lavoisier tait fermier-gnral quand il publia ses grands mmoires de chimie; grce
science sortait des officines de pharmacie pour devenir tout fait bourgeoise. Mais je crois que le fait qui frappa le plus nos pres fut l'introduction en France de la fabrication de la porcelaine
lui cette

dure.

y avait fort longtemps que l'on cherchait rivaavec la Chine pour les poteries de grand luxe; en Saxe, le hasard avait conduit un alchimiste dcouvrir les proprits du kaolin; en France, on y arriva un peu plus tard, mais chez nous la science intervint; Darcet fit de nombreux travaux sur les terres et les prsenta l'Acadmie des sciences (1766-1768), en sorte que la fabrication de la porcelaine apparut comme une conqute de la mthode
Il

liser

(1) Condorcet ne semble pas" avoir bien compris l'importance des ides nouvelles soutenues par Lavoisier; il parat surtout frapp par l'introduction dime nomenclature

scientifique.

152
scientifique et

CHAPITRE ni

reux hasard

(1).

non plus comme le rsultat d'un heuPour les gens du monde, il n'y avait

pas de question qui pt tre capable de jeter plus de lustre sur la chimie.
et les autres chimistes ses contemporains proccuprent d'un trs grand nombre de problmes d'ordre pratique (2), et on comprend que Condorcet ait pu clbrer les services qu'ils rendaient

Darcet

se

l'industrie et la

bonne administration

On

chimiques s'enrichir de procds nouveaux, purer, simplifier les anciennes mthodes; se dbarrasser de tout ce que la routine y avait introduit de substances inutiles ou nuisibles, de pratiques vaines ou imparfaites tandis qu'on trouvait en mme temps les moyens de prvenir une partie des dangers souvent terribles auxquels les ouvriers y taient exposs et qu'ainsi, en procurant plus de jouissance,
les arts
;

verra

plus de richesses,

ils

ne
si

les

faisaient plus acheter


et

par tant de sacrifices

douloureux

par tant de

remords

(3).

D'aprs l'article Darcet dans la Biographie Michaud. C'est Darcet qui inventa plus tard la glatine sur la valeur nutritive de laquelle il y eut tant de discussions. Condorcet, loc. cit. Jaurs trouve que par cette (3) phrase Condorcet se rvle un grand rvolutionnaire [et] confond ainsi dans sa pense science et dmocratie {loc. cit., p. 1792). C'est se demander si le grand tribun comprend ce qu'il lit; car il n'y a pas tant de choses dans ce passage qui fait probablement allusion aux recherches qui devaient aboutir rendre moins dangereux le travail au mercure.
(1)
(2)

LA SCIENCE AL XYIlT SICLE Bien que


les

153

amis de Coiidorcet attachassent une


l'histoire

norme importance
tre cause de la

naturelle (1). notre

auteur est assez sobre de vues sur ce sujet,

peut;

haine

qu'il avait

contre Buffon

il

parle cependant d'une

lumire fconde [qui a t


des vgtaux destins nos

rpandue] sur
besoins
;

la culture

sur

l'art

de nourrir, de multiplier, de con

server les animaux domestiques, d'en perfectionner


les races, d'en

amliorer les produits

(2). Il est trs

aux travaux de Nicolas de Saussure sur le bl et la vigne et aux articles qu'il donna VEncyclopdie^; nous trouvons ensuite une allusion aux tentatives faites par Daubenton pour crer des troupeaux produisant
probable que la premire sentence a
trait

la laine fine.

En
il

1766,
les

Daubenton annona

qu'il serait facile

de
;

changer

races indignes en les soignant mieux

Montbard des rsultats remarquables sur des animaux roussillonnais qui avaient du sang mrinos Turgot ft venir des moutons espagnols en 1786 on introduisit le grand troupeau de Rambouillet. Les gens du monde, les administrateurs et les indusobtint
; ;

triels

taient galement intresss


le

par cette quesle

tion

succs de ces tentatives devait manifester


la

triomphe de

science sur la routine. Par le trait

Trois connaissances (1) Diderot, tome III, p. 463. seraient seules essentielles ses yeux, au point de vue de la satisfaction de nos besoins la mcanique, l'histoire naturelle et la chimie.
:

(2)

CONDORCET,

lOC. Cit.

154

CHAPITRE

III

de Ble, en

l'an III, l'Espagne s'engagera laisser


;

sortir 4.000 brebis et 1.000 bliers

cette autorisation

sera seulement utilise en 1798 par une socit que


dirigea

Girod

de

l'Ain

Napolon, exagrant

les

ides de ses prdcesseurs, suivant ses habitudes,

voudra transformer tout le troupeau franais en mrinos (1). On voit combien la France s'tait passionne pour un norme progrs agricole que la science et le gouvernement essayaient de raliser. Condorcet parle ensuite des moyens nouveaux de prparer, de conserver les productions de la terre ou les denres que nous fournissent les animaux . On sait qu' la fin du xviii' sicle on fit beaucoup de recherches sur
les

produits alimentaires, recherches qui

ne furent pas toutes heureuses, mais qui provoqurent toutes beaucoup d'enthousiasme.
l'acadmicien
faites
Tillet, intitul

En

1756,

l'imprimerie du Louvre avait publi un mmoire de


Prcis des expriences

Trianon sur la cause qui corrompt les bls, qui fut envoy aux intendants. Il se produisit cette poque une vritable rvolution dans l'emploi du bl. On avait jusqu'alors perdu une quantit norme de farines parce qu'on donnait les gruaux au btail c'est pendant la disette de 1709 qu'un meunier de Sentis parat avoir tir au miparti des gruaux en les repassant la meule lieu du xviii^ sicle, les nouveaux procds taient pratiqus, en grand secret, autour de Paris en 1760
;
;

(1)

D'aprs

l'article

mrinos deins

le

Dictionnaire d'agri-

culture de Barral et Sagnier.

LA SCIENCE AU
et 1761,

XYlIl"

SICLE

155
le lieu-

des expriences furent laites devant

tenant gnral de police par Malisset qui tait charg

du service des bls du roi pour l'approvisionnement de Paris mais bientt la science intervient et
;

dans l'ombre tout le travail des artisans. En 1765, l'Acadmie des sciences donne un prix Dransy pour son mmoire sur les moulins, et cet ingnieur
rejette

construisit les usines de Corbeil o fut pratique la

nouvelle mouture dite conomique.


tier
la
il

En

1778,

Parmen-

publie

le

Parfait boulanger ou trait complet sur


le

fabrication et

commerce du

pain, dans lequel


(1).

expose

les

avantages de la nouvelle mouture


fut brillante l'histoire de la
;

On

sait

combien

pomme

de terre au xviir sicle

les

gens du monde, les admile

nistrateurs clairs, les savants rivalisrent tellement

de zle qu'ils finirent par croire que sans eux


ple et t priv de ce prcieux aliment.

peu-

En 1761, Turgot cherche vulgariser la pomme de terre Limoges; en 1765, l'vque de Castres en fait l'objet d'un mandement; Mme d'Egmont engage
le

roi

de

Sude planter
(2)
;

la

Dalcarlie

en

pommes

de terre

le

fameux mmoire de Par-

Ci) G. Bord, Le jiacte de famine, pp. 59-60 et p. 67. Cette mouture aurait t appele conomique parce que Malisset aurait voulu placer le nouveau systme sous la protection de l'cole de Quesnay. Jusqu'alors, on avait regard les gruaux comme dangereux pour la sant, peut-tre par suite d'une vague assimilation avec les grains de seigle

ergot.
(2)

Geffroy, Gustave

Taine, Ancien Rgime, p. 387. L'auteur ne donne p. 246. pas la date; la comtesse d'Egmont est morte en 1773.

III et la

Cour de France, tome

I,

156

CHAPITRE

III

mentier
les

est de 1778; je n'ai pas besoin de rappeler expriences de culture faites Grenelle, l'inter-

vention personnelle de Louis XIII et les inventions

gastronomiques qui accompagnrent cette campagne


philanthropique
(1).

Pendant la Rvolution, la pomme de terre devient le lgume patriotique, aprs avoir t le lgume philosophique (2). Jamais l'union de la science et du pouvoir intelligent ne se manifesta avec plus de
navet.

II

C'est

en se reportant aux conditions au milieu

desquelles se formait alors la science, que l'on peut


tant de

comprendre les ides singulires qui eurent alors vogue sur le calcul des probabilits, ides

que Stuart Mill nomme le scandale des mathmatiques (3) et qui ont gard leur autorit jusqu'au milieu du xix" sicle. Il est important d'examiner la question de trs prs, parce que nous pourrons

(1) D'aprs l'article Parmentier dans la Biographie Michaud, le gteau de Savoie serait d au clbre pharmacien ainsi la science en vient mme perfectionner la cuisine. (2) Les prjugs contre la pomme de terre ont cependant persist pendant la premire moiti du xix" sicle, car en 1847, Marx l'accuse d'avoir engendr les crouelles . [Misre de la philosophie, p. 82.) La question est longuement discute par Morel dans son Trait des dgnrescences, publi en 1857. (3) Stuart Mill, Systme de logique, trad. franc., tome II,
;

p. 64.

LA SCIENCE AU
ainsi pntrer trs avant

XVIII*

SICLE

157

dans

la

pense de ce temps.

La rgularit approximative qui se prsente dans beaucoup de phnomnes a toujours frapp l'esprit
a une mathmatique du hasard.

des observateurs et les a conduits supposer qu'il y Un ami de Galile


avait trouv qu'on obtenait 11 plus souvent que 12

avec trois ds;

le

produire avec 27 combinaisons

gomtre montra que 11 peut se et 12 avec 25 seuleici


fit

ment;

le

rapport des combinaisons aurait t

identiijue

au rapport des cas constats. Buffon


fois

jeter en l'air 4.040

une pice

et

trouva 2.048
la

faces

c'est
Il

peu de chose prs


n'y a
le

moiti des

coups
qu'on
il

(1).

ait

dans

est

donc

fort

videmment aucune raison pour jeu un nombre plutt qu'un autre; singulier que les vnements se

manifestent dans des rapports souvent trs voisins


Il y a une question de fait, qui ne dpasserait pas l'intrt d'un paradoxe curieux, si on ne trouvait dans la pratique des rgularits analogues pouvant servir

de ceux que donne l'analyse combinatoire.

de base des applications importantes.

Les calculs des tarifs des compagnies d'assurances


sur la vie sont fonds sur l'extraordinaire rgularit

que prsente

la

mortalit

humaine. Les

artilleurs

ont observ que les projectiles lancs par une arme feu se rpartissent suivant une loi qui est toujours
la

mme

(loi

de Gauss)

et

qui s'applique aussi aux

erreurs des observations astronomiques; Quetelet a

(1)

J.

BERTR.4M), Calcul des probabl'its, pp.

vu

et ix.

158

CHAPITRE

III

mme montr
tailles

que

les carts

qui existent entre les


sont soumis

des conscrits et la
rgle.

moyenne

la

mme

D'aprs

le

colonel Journe, la fr-

quences des diverses aptitudes physiques chez les un seul tableau (1). Mais il faut toujours se rappeler que ces hasards qui reconnaissent un ordre sont tout fait exceptionnels. Les personnes qui n'ont pas une grande habitude
soldats se classent suivant

d'observer les choses, croient facilement qu'il n'y

que le calcul des proo agissent beaucoup de petites causes indterminables les mathmaticiens ont t, maintes fois^ dupes de cette illusion comme les gens du monde. Les gens du monde comprennent l'utilit que peut avoir le calcul des probabilits tout autrement que les actuaires qui tablissent les tarifs des compagnies d'assurances. Ceux-ci raisonnent sur des masses de combinaisons au milieu desquelles disparat tout hasard; une socit qui a une grosse clientle, opre d'une manire aussi sre que si elle connaissait la destine de chacun de ses clients; ainsi le calcul des probabilits aboutit, entre les mains de l'actuaire, une certitude. Pour les gens du monde, au contraire, la notion de probabilit n'a de sens que pour le joueur; ils voudraient que le calcul apprt l'individu qui traite avec une compagnie ce qu'il a le
et

a qu'une espce de hasard

babilits s'applique partout

(1)

Journe, Tir des fusils de chasse,

2* dition, pp. STi

378.

LA SCIENCE AU

XVIII^

SICLE

159

droit de rclamer en change de la somme qu'il verse l'espce de loterie ouverte sur ses chances de
survie.
Il n'y a aucune raison pour fixer le taux d'une rente viagre constitue dans un contrat entre parti-

culiers

on suit, presque toujours, les tarifs des grandes compagnies, mais c'est videmment par une raison de convenance et non par suite d'un rai;

sonnement sur la probabilit; car pour un tel contrat on ne saurait compter sur les compensations qui se
produisent entre
les

hasards avantageux

et les

ha-

sards dsavantageux, compensations qu'expriment les


tables de mortalit.

De mme,

il

n'y a aucune rgle d'quit pour deux


et

joueurs qui parient sur rouge


te par le

noire;

ce qu'on

appelle rgle d'quit est celle qui devrait tre adop-

philanthrope pour ne vouloir rien gagner;

banquier d'une roulette qui serait assez il donnerait chaque joueur heureux deux fois sa mise, parce que dans la combinaison d'un nombre norme de coups, il y a, peu prs, pour lui, compensation en admettant que le jeu de bnfices et de pertes, fasse apparatre les vnements dans les rapports que donne l'analyse combinatoire (1). Cette mesure est considre par les gens du monde comme tant l'expression d'une quit naturelle, qui devra s'appliquer tous les jeux, alors mme qu'il y a seule-

(1) En fait le banquier gagnerait encore parce que les joueurs passent par des alternatives d'emballement et de dcouragement.

160

CHAPITRE

III

ment des individus jouant quelques coups


l'autre.

l'un contre

Les mathmaticiens ont reu


si

des joueurs

cette rgle d'quit et ils n'ont pas

examin gnentre
les

ralement

elle tait

fonde.
existe

La grande diffrence qui

deux

points de vue que l'on peut adopter au sujet des

phnomnes du hasard suivant qu'on les considre par rapport un banquier ou par rapport des
particuliers se manifesta, d'une manire trs remarquable, au cours de discussions qui eurent lieu au xxiu'' sicle propos de l'inoculation. Daniel

Bernoulli
cette

voulait

prouver
qu'il

qu'il

fallait

encourager
de Sa
vul-

pratique

parce

rsulterait
la vie

garisation
le

un allongement de
tel

danger qu'elle

moyenne, malgr prsente. D'Alembert contestait la


et
il

valeur d'un
suivant
:

argument,

donnait l'exemple

combien de gens accepteraient de subir une opration qui tuerait un opr sur cinq et qui
prolongerait la vie

moyenne de

trente ans

D'Alem-

bert se plaait au point de vue individuel, tandis

que Bernoulli raisonnait


traiterait ses sujets

comme ferait un roi qui comme les animaux d'un troucalcul tout fait satisfaisant,
la

peau; pour rendre


il

le

aurait

mme

bon de calculer
(1).

valeur du
et

troupeau dans l'hypothse de l'inoculation


l'hypothse du statu quo

dans

Les gomtres du

xviii" sicle

cherchrent

le

moyen

(1) Diderot dit qu' Sparte on aurait accept les conditions de d'Alembert et observe que dans certaines batailles le cinquime de l'effectif a t tu (tome IX, p. 211).

LA SCIENCE AU
de rendre

XVIII*

SICLE

161

le calcul encore mieux applicable aux que se posent les particuliers. Lapiace voulut dmontrer que le jeu rgl suivant la rgle dite d'quit est dsavantageux qu'il est bon de ne

questions

pas mettre sa chance sur un seul risque; qu'il y a avantage s'assurer, bien que l'assureur fasse un bIl a utilis cet effet une thodonne par Daniel Bernoulli, thorie trs peu isoutenable, mais qui obtint beaucoup de succs parce qu'elle part d'une apprciation qui est pour ainsi dire universelle chez les gens qui dpensent sans produire; pour le producteur, tout se traduit par une valeur place dans un bilan et destine faire ressortir un prix de revient; pour le consommateur, il ne s'agit que d'apprcier la facilit avec laquelle on met la main la poche; les variations des sommes employes doivent tre plutt estimes

nfice sur l'opration.


rie

en valeur relative

qu'en

valeur

absolue;
(1).

c'est

le

Aujourd'hui les transformations subies par l'conomie nous rendent trangers aux ides qui paraissaient excellentes nos pres; J. Bertrand s'tonne que Buffon
ait

principe qu'emploie Daniel Bernoulli

adopt

la

doctrine de Vesprance morale, mais

cela tait tout naturel de la part de ce

grand

sei-

gneur; personne ne parat plus l'admettre aujourd'hui (2). Puisque la notion de probabilit n'offre
(1) Ce principe conduit mesurer les valeurs morales par une formule logarithmique, que Fechner devait proposer, de nos jours, d'appliquer aux sensations.
(2)

447.

Laplace, Thorie analytique des probabilits, pp. 441J.

Bertrand, op.

cit.,

pp. 66-67.
11

162

CHAPITRE

III

dj aucun sens mathmatique pour


tion

le

particulier

qui opre au hasard, sa combinaison avec l'estima-

des valeurs relatives constitue une deuxime

puissance du non-isens, ou

comme un redoublement
monde
1

de l'asservissement de la science aux manires de

penser familires aux gens du

Gondorcet introduisit dans la science une ide encore celle d'appliquer le calcul des probabilits aux jugements; il tait tellement fier de ses travaux qu'il proposa la Convention d'introduire ses thories dans l'enseignement secondaire. Dans le Tableau historique, il vante les immenses bienfaits que doivent produire les recherbien plus singulire
:

ches qu'il a entreprises

Ces applications ont appris reconnatre les divers degrs de certitude o nous pouvons esprer d'atteindre; la vraisemblance d'aprs laquelle nous pouvons adopter une opinion, en faire la base de nos raisonnements sans blesser les droits de la raison (1),
et la

rgle

de notre conduite, sans manquer


la justice. Elles
et les

la

prudence ou sans offenser


quels sont les avantages

montrent
di-

inconvnients des

(1) L'ide de calculer la vraisemblance d'une solution a longtemps persist chez les gomtres; c'est une probabilit de pari individuel et par suite une notion absurde, venant des gens du monde. Laplace avait calcul qu'on pourrait parier un million contre un que l'erreur relative commise sur la masse de Saturne ne dpassait pas un cinquantime; on a reconnu depuis que l'erreur tait plus grande (Bertrand, op. cit., p. 305).

LA SCIENCE AU

XVIII*

SICLE

163

verses formes d'lection, des divers


sions prises la pluralit des voix
Il

modes de
(1).
il

dci-

avait

notamment cherch comment

faudrait

organiser les tribunaux pour que leurs


dsirer

sentences

fussent aussi bonnes qu'on pouvait raisonnablement


le
:

il

faudrait les composer de 65 membres,

statuant la majorit de 9 voix pour que la probabilit

de l'erreur ne ft pas suprieure celle du


l'on

danger que

peut courir en s'embarquant pour

traverser la Manche, entre Douvres et Calais, par

beau temps; cette probabilit tant de 1 144.768 (2). Mme de Stal, qui nous donne l'opinion des salons aprs la Rvolution, n'a aucun doute sur la valeur de cette nouvelle science; elle vante les admirables dcouvertes de Condorcet et elle prophtise, son exemple, de bien singulires applications du calcul au gouvernement. Pourquoi, dit-elle, ne parviendrait-on pas

un jour dresser des

tables qui contien-

draient la solution de toutes les questions politiques, d'aprs les connaissances de statistique, d'aprs les
faits positifs

L'on

que l'on recueillerait dans chaque pays? pour administrer telle population, il faut exiger tel sacrifice de la libert individuelle donc telles lois, tels gouvernements conviennent tel empire. Pour telle richesse, telle tendue de pays, il faut tel degr de force dans le pouvoir excutif donc telle autorit est ncessaire dans telle contre
dirait
:
:

(1)

Condorcet,

les prdictions
(2) J.

loc. cit., 9 poque. Je ne mentionne pas de la 10* poque.

Bertrand,

op.

cit.,

p. XLVi.

164

CHAPITRE
tyrannique

III

et

dans

telle

autre.

Tel

quilibre

est

ncessaire entre les pouvoirs pour qu'ils puissent

dfendre mutuellement donc telle constitution ne peut se maintenir et telle autre est ncessairement despotique (1). Et tout cela serait fond sur
se
:

le

calcul des probabilits qui

prsente un rsultat

il

moralement infaillible quand trs grand nombre de chances

s'applique un

(2).

Aujourd'hui, toutes ces belles choses paraissent

parfaitement ridicules aux gomtres.


se

J.

Bertrand

demande mme comment le livre de Condorcet a pu tre admis Aucun de ses principes n'est accep:

table,

aucune de ses conclusions n'approche de la vrit... Laplace a rejet les rsultats de Condorcet; Poisson n'a pas accept ceux de Laplace; ni l'un ni l'autre n'a pu soumettre au calcul ce qui lui chappe essentiellement. Cependant de bons esprits ont eu beaucoup de peine s'manciper d'une tra Dans la discussion Arago invoqua l'autorit de Laplace. On pouvait, disait-il, diminuer les erreurs judiciaires dans le rapport de 5 7.. Un dput osa exprimer un doute; Arago le traita fort mal. Quand il parlait au nom de la Science, il n'appartenait pas aux ignorants de le contredire (3). Le judicieux

dition qui avait de tels garants.

ae

la loi

sur

le

jury,

ports

Stal, avec les dition de 1820, (2) De Stal,


(1)

la littrature considre dans ses rapinstitutions sociales. uvres compltes, tome IV, pp. 522-523. loc, cit., p. 520. (3) J. Bertrand, op. cit., pp. 319-320.

De

De

LA SCIENCE AU

XVIII* SICLE

165
cal-

Cournot lui-mme proposa une mthode pour


culer la valeur professionnelle des juges
(1).

Les considrations de Condorcet devaient paratre moins paradoxales autrefois, parce qu'elles pouvaient passer pour un effort tent en vue de perfectionner l'ancien droit. Celui-ci semblait tre en partie fond sur des donnes mathmatiques les tribunaux appels prononcer en dernier ressort la peine capitale devaient tre composs de sept juges et condamner la majorit de deux voix (2); les rgles de la
:

preuve lgale avaient aussi quelque chose qui rappelait le calcul, en sorte que Voltaire qui savait du

droit pnal tout ce qu'en savaient les lettrs et les

gens du
louse

monde

crivait que

le

Parlement de Toud'additionner
des

avait

l'usage

extravagant

quarts et des huitimes de preuve pour arriver la


certitude
(3).

L'exprience avait montr, dans

l'af-

faire Calas, que les procds de l'ancienne justice

n'offraient pas les garanties dsirables


alors

on parlait beaucoup du jury anglais form de douze citoyens qui devaient tre unanimes pour condamner. Il tait donc assez naturel qu'on se post la
;

question de savoir

s'il

ne serait point possible

d'a-

(1) J.
(2

Bertrand, op. cit., p. 325. Ces rgles sont demeures celles de nos conseils de

du 22 mars 1763 rapporte par Athanase Cocquerel dans Jean Calas et sa famille, 2= dition, p. 169. Cet auteur parat, d'ailleurs, ignorer d'une manire remarquable la pratique criminelle de l'Ancien Rgime.

guerre. Lettre (3)

166

CHAPITRE

III

mliorer beaucoup la justice criminelle en fixant

un nombre suffisant de juges (ou de jurs) et en exigeant une assez forte majorit pour la condamnation. Etant donnes les ides qu'on se faisait alors
il tait encore naturel qu'on demandt aux mathmatiques des indications, sinon une solu-

sur la science,

tion.

toujours,

Bien que les savants de ce temps parlent, presque de la probabilit comme s'ils avaient apprcier les hasards auxquels s'expose un individu, il n'est pas impossible de trouver parfois un sens
assez raisonnable leurs thories, en les transfor-

mant lgrement en vue de passer des


tent.

cas individuels

des masses et aux compensations qu'elles compor-

Les

hommes

clairs

du

xviii" sicle se

placent tou-

jours au point de vue d'une oligarchie savante qui

gouverne au nom de la raison. Les matres ont beaucoup d'initiative, de lumires et de rflexion; mais les agents sont des tres passifs, travaillant ttons, oprant par routine (1). Les fautes que commet cette valetaille doivent se rapprocher de celles que l'on constate assez souvent dans une activit purement machinale, ressembler des phnomnes de

(1) On verra plus loin (iv, 1) avec quel mpris Gondorcet parle de Perronet et de ses ingnieurs. Dans une de ses lettres, il traite de canailles les fermiers-gnraux qui s'opposrent sa manire de jauger les tonneaux; et dans cette canaille parat figurer nominativement Lavoisier. {Correspondance indite de Gondorcet et de Turgot, pp. 273-

274.)

LA SCIENCE AU

XVIII* SICLE

167

hasard, pouvoir tre assimils aux risques dont tout

chef d'entreprise doit tenir compte dans ses prvisions. En ramenant ainsi les choses de la justice sur un plan commercial, on tait tent de raisonner sur
les erreurs

de

la

magistrature

comme

n'importe quel
le

malheur matriel. Sans plus ample inform, on admit que

calcul

des probabilits devait s'appliquer ces accidents

moraux parce que tous

les accidents

semblaient pouIl

voir tre couverts par des assurances.


t fort difficile d'observer

n'et pas

que

le

champ

des assu-

tendu que celui du calcul des probabilits; les assurances maritimes que l'on contracte en temps de guerre, ne sont videmment pas
rances
est plus

soumises aux rgles de l'analyse combinatoire

Mais

au

xviii* sicle, la science avait tant

de prestige qu'on

ne songeait pas, comme aujourd'hui, la regarder comme un produit de l'intelligence susceptible seulement d'applications exceptionnelles.

Condorcet assimile une erreur judiciaire un nauvoici ce que cela signifie il importe la prosprit du pays qu'il y ait des communications frquentes avec l'Angleterre; l'opinion publique estime que l'on ne paiera pas trop cher les avantages de ce commerce par quelques accidents provenant de cas de force majeure. De mme on ne paiera pas trop cher les avantages de l'ordre produit par la justice criminelle, en acceptant la. mort de quelques innocents. Si on assimile le peuple un troupeau, dont
frage
;
:

le mme plan, il sera tout naturel de comparer la mort d'un innocent

tous les accidents sont placs sur

168

CHAPITRE

III

celle d'un ngociant prissant dans la traverse

de la Manche.
Cette manire de comprendre la justice nous est devenue trangre, parce que nous n'avons plus la mme conception de l'Etat que nos pres. Le jus gladii n'est plus, aux yeux de nos contemporains, une menace dirige presque uniquement contre ces tres demi trangers l'humanit contre lesquels les anciens magistrats avaient cherch dfendre la socit par des supplices effroyables Un profond changement s'est produit dans les ides depuis que la Terreur a fait monter sur l'chafaud tant de personnages admirs; la justice pnale est devenue chose beaucoup trop noble pour qu'il soit dsormais elle dpasse la possible de l'assimiler une affaire sphre des comptes de profits et pertes. Contre les dcisions que prend une administration uniquement occupe d'utilit matrielle, notre raison se rvolte quelquefois; les hommes du xviii" sicle taient, au contraire, conduits par le spectacle que leur offrait l'ancienne royaut, admettre que la raison individuelle devait s'incliner devant de telles dcisions pourvu qu'elles fussent fondes
:

sur la science.

S'il est facile

sophismes
lits, il est

les plus

de comprendre comment sont ns les scandaleux du calcul des probabiais de


si

beaucoup moins

comprendre comlongtemps.
Il

ment

ils

ont pu se maintenir

faut
se
la

d'abord faire intervenir

les ides

que nos pres

formaient au sujet des devoirs du savant envers

LA SCIENCE AU

XVIII* SICLE

169

science. Souvent, celle-ci avait dbut par des rai-

sonnements d'une valeur trs faible, ou mme compltement faux; mais on ne s'tait pas dcourag; on avait cherch attnuer, tant bien que mal, les
fautes trop videntes;

plus d'une fois, force de

persvrance,

on avait conquis dfinitivement un domaine important. L'exprience semblait donc tre favorable aux audacieux; toute retraite et t une
trahison.

On
traire

peut dire aussi que toute retraite et t con-

aux intrts des savants, parce qu'elle et gravement compromis leur prestige aux yeux des gens du monde ceux-ci demeurrent, jusqu'au milieu du
:

XIX*

sicle,

des auditeurs dont les savants recher-

chaient, avec avidit, les applaudissements. Arago a


t l'un

des derniers grands savants qui aient desituation

mand une haute


scientifique;
il

mondaine

sa notorit
s'il

ne faut donc pas s'tonner

a t

aussi l'un des derniers dfenseurs des thories trom-

peuses que Condorcet avait transmises aux gomtres

du XIX' sicle (1). Cette situation s'claire encore quand on la rapproche de l'histoire de la fameuse
hypothse de
les
la

nbuleuse; Laplace ayant cru pou-

voir prsenter une thorie de la formation du monde,

astronomes ont eu beaucoup de peine la rejeter compltement, parce que les gens de lettres croyaient

(1) On pourrait peut-tre aussi relever dans les crits de Berthelot quelques faiblesses qui tiennent ce qu'il a eu un

peu

l'esprit d'autrefois.

170

CHAPITRE
cette doctrine occupait
(1).

III

que

dans

la

science une place


xviii^ sicle

considrable

Tant que

les ides

encyclopdiques du

ont vcu, on a cru qu'il devait y avoir quelque science capable de rpondre aux anxits des hommes d'Etat
qui se demandent ce que produiront leurs projets.

Mme

de Stal avait,

comme nous

l'avons vu, dans le

calcul des probabilits une confiance qui ressemble

normment
porains dans
s'agit

celle qu'ont certains de nos contemla

sociologie

dans

les

deux

cas,

il

de prvoir, au

moyen de raisonnements capa-

bles de donner, tout au moins, l'illusion d'tre scientifiques,

au lieu de s'en rapporter aux suggestions de

l'instinct

d'hommes expriments.
celle
la sociologie n'est

poque
rence
:

et

Il y a entre notre de Condorcet, cette norme diff-

que

point cultive par de

vrais savants. Ceux-ci tudient l'histoire des insti-

mais autrefois de vrais savants croyaient dans le sens que leur indiquaient les gens du monde. On doit constater que les sociologues ne parviennent blouir que des pertutions;
qu'ils devaient travailler

Laplace voulait montrer qu'on pouvait se passer de d'une intelligence cratrice pour expliquer les orbites de tous les corps de notre systme solaire sont voisines de l'cliptique et pourquoi tous les mouvements se font dans le mme sens. On sait aujourd'hui qu'il y a des exceptions ces deux lois empiriques. L'hypothse de la nbuleuse se trouve dans une note finale de VExposition du systme du monde, c'est--dire dans une uvre littraire; elle ne sert rien pour la mcanique
(1)

l'intervention

pourquoi

cleste.

LA SCIENCE AU

XVIIl'

SICLE
fait

171

sonnes que leur manire de vivre

ressembler aux

hommes du Au fur et
librs

xviii* sicle.

mesure que les mathmaticiens ont t

des entraves que leur avait imposes l'anils

cienne oligarchie mondaine,

ont pu discuter les

questions d'application de la science d'une manire


plus srieuse et expulser tout ce qui n'avait pas une
vritable valeur scientifique. Cette mancipation de
la

science est l'un des faits les plus importants

peut-tre

mme

le

plus curieux

de toute

l'histoire

idologique du xix^ sicle;


la

elle s'est

produite lorsque

grande industrie eut pris un essor extraordinaire. La science et la production devinrent simultanment suprieures aux caprices des aristocraties qui avaient longtemps surtout vu dans la science un moyen de
satisfaire

leur curiosit

et

dans

la

production un

moyen de

satisfaire leur luxe.


les

Parmi tous
fourni par
le

chefs d'accusation que l'on peut


le

relever contre l'esprit du xviii* sicle,

scandale

calcul des probabilits n'est pas

un des

moindres.

CHAPITRE IV

L'audace du Tiers-tat
/.

tiques.
la
JI.

Prudence de Rousseau en prsence des questions praAudace croissante de Turgot. Confiance que Rvolution amricaine donne aux idologues.

Retour la nature. Importance des lumires. sance transformatrice de l'ducation.

Puisdu

III.

Littrature relative aux sauvages. Descriptions P. Charlevoir. Indiffrence pour l'tat existant.

IV.

Progrs conomiques.

administrations. Accroissement de tionnaire avec le progrs matriel.

Nouvelles

proccupations des l'audace rvolu-

lorsqu'ils constatent

Les historiens modernes sont extrmement tonns avec quelle lgret audacieuse
les

nos pres abordaient

problmes de rforme sone semble pas qu'on ft autrefois une aussi grande diffrence qu'aujourd'hui
ciale les plus tmraires. Il

entre les transformations qui bouleversent tout un

ordre historique,

et celles qui, opres lentement, permettent des corrections faciles au fur et mesure que l'exprience montre mieux les avantages ou les

inconvnients de chaque mesure. Nous verrons, dans

174

CHAPITRE IV

le chapitre suivant, d'o vient l'opinion qui est actuellement rpandue au sujet de ce qu'on nomme

l'volution.

locqueville dit qu'en additionnant toutes les de-

mandes qui
rclame
le

figurent

s'aperut, avec

dans les cahiers de 1789, il une sorte de terreur, que ce qu'on


simultane
et

est l'abolition

systmatique de

toutes les lois et de tous les usages ayant cours dans

pays

Et cela paraissait tout naturel; on ne


:

voyait pas les dangers d'une rvolution

Ceux qui
ils

en seront demain
croient

les

victimes n'en savent rien;

transformation totale et soudaine d'une socit si complique et si vieille peut s'oprer sans secousse, l'aide de la raison et par sa seule
la

que

efficace.

Les malheureux

(1)

Cette tmrit parat d'autant plus singulire que

l'homme qui passe pour avoir

t le

grand thoricien
s'est

de l'absolu en politique, Rousseau,

toujours

montr d'une trs grande prudence chaque fois qu'il a eu parler de rformes. Si l'on parcourt, dit Lichtenberger (2), les conseils que Rousseau a donns aux lgislateurs et les opinions qu'il a mises sur les diverses constitutions de son temps, on remarquera l'extraordinaire modration qu'il apporte dans la pratique, le soin qu'il a d'accommoder ses maximes aux ncessits de la ralit et, somme toute, le peu

(1)

TocQUEViLLE,

L'Aiclen

Rgime

et

la

Rvolution,

p. 211.
(2)

Andr Lichtenberger, Le

socialisme au XVIII* sicle,

p. 166.

l'audace du tiers-tat

175

d'usage qu'il fait des thories trs hardies qu'il a


Cet auteur estime que si Jeanoccup de la France, il et surtout parl de rformes morales (1). Les projets qu'il avait forms pour la Corse convenaient fort bien un pays demeur singulirement primitif au point de \ue conomique et qui tait destin demeurer en dehors du grand mouvement europen tant qu'il ne serait pas annex la France. Il connaissait, beaucoup mieux que ses con-

poses au dbut.

Jacques

s'tait

temporains,
tagnes;
il

les

les

avait

vieux usages des populations des monobserves en Suisse; il n'esti-

mait nullement paadoxal de vouloir transporter ces


usages dans les contres qui avaient une conomie
arrire.
Il

aurait voulu assurer toutes les familles

corses une proprit suffisante, mettre le travail agricole en

honneur

et

rendre l'argent peu prs inus'il

tile (2). Il finit

par se demander cependant


(3).

n'avait

pas compos une utopie

Pour
rserv,

la

Pologne, Rousseau se montre encore plus

est possible, et Lichtenberger estime que nous avons ici la preuve de la diffrence norme qui existait, aux yeux des gens de ce temps, entre la spculation et la pratique (4). Ici encore on est frapp
s'il

(1)
(2)

Andr Lichtenberger,
:

op.

cit.,

p. 173.

Rousseau voulait que l'Etat ft riche et les particupauvres conception trs ancienne que Machiavel regarde comme un axiome {DiscQurs sur Tite-Live, livre 1, si l'Etat est riche, pas besoin d'impts. 37) (3) Andr Lichtenberger, op. cit., pp. 168-170. (4) Andr Lichtenberger, op. cit., p. 170.
liers
;

176

CHAPITRE IV

des souvenirs emprunts la Suisse. Le chapitre vi

de ce mmoire n'est pas sans surprendre, car Rousseau y signale les normes dangers que ferait courir la Pologne l'affranchissement immdiat des serfs au
;

chapitre

xiii,

il

indique un plan en vue

d'ouvrir

une porte aux serfs pour acqurir la libert (1) et aux bourgeois pour acqurir la noblesse . Que nous sommes loigns de l'uvre que vont bientt accomplir ses prtendus disciples en supprimant brusquement l'esclavage aux colonies
1

Il

eut,

durant

le

demi-sicle qui prcde la Rvotrs rapide vers la tmrit


:

lution,

un mouvement

cela parat trs clairement chez Turgot.

Quand
il

il

sort

de

la

Sorbonne, un ge o l'on
des
difficults

est d'ordinaire assez

dispos croire que tout est possible,


effray

se montre
lgislation

que prsente

la

dans une socit civilise. De mme que Lycurgue, les jsuites du Paraguay, trs mdiocres, et Guillaume Penn, dont le principal pouvoir tait sa vertu, n'prouvrent presque aucun embarras mais Solon, avec beaucoup plus d'esprit , russit moins
;

(1) Gela se ferait par des comits que Rousseau appelle censoriaux, chargs de choisir les paysans qui se distingueraient par une bonne conduite, une bonne culture, de bonnes murs, par le soin de leur famille, par tous les devoirs de leur tat bien remphs . Les propritaires seraient non seulement indemniss, mais il faudrait absolument faire en sorte qu'au lieu d'tre onreux au matre, l'affranchissement du serf lui devnt honorable et avanta-

geux

l'audace du tiers-tat
bien que Lycurgue
teuse...

177

parce que sa nation

Dans

l'tat

un ouvrage moins durable avance et plus vaniactuel de l'Europe, les devoirs du


et lit

tait plus

lgislateur et le degr d'habilet qu'il lui faut sont

d'une tendue qui intimide l'homme capable de la


discerner, qui fait trembler

l'homme de

bien, qui

exige les plus grands efforts, l'attention la fois la

plus dissmine et la plus soutenue, l'application la plus constante de la part de l'homme de courage que

son penchant y conduit, que sa position y dvoue . Il espre cependant que l'tude des principes cono-

miques conduira simplifier cette science du gouvernement et le mettre la porte des hommes ordinaires (1). Lorsque Turgot eut acquis l'exprience des affaires et qu'il devint ministre, il lui sembla facile de changer de fond en comble l'esprit franais par l'ducation civique, et cela en quelques annes.

Au

lieu de la corruption, de la lchet, de l'in[le

trigue et de l'avidit que


tout,
[il]

roi]

a trouves par-

trouverait partout la vertu, le dsintreset le zle. Il serait

sement, l'honneur

commun

d'tre

homme

de bien

(2).

Ce mouvement vers la tmrit n'est pas distinct du mouvement d'ascension de l'oligarchie bourgeoise qui sent que l'heure de sa dictature est proche. L'exprience journalire nous montre avec quelle rapi-

(1)

(2)

Turgot, tome Turgot, loc.

II,
cit.,

pp. 674-675. p. 549. Cf. Taine, Ancien Rgime,

pp. 309-310.

178

CHAPITRE IV

dite se transforment les

hommes

politiques ds qu'ils

sont prs du pouvoir; entrs modestes au parlement,


ils

ne doutent plus de leurs universelles capacits

ds qu'ils sont dsigns par les journaux


tant susceptibles d'tre ministres.

comme

Le Tiers-Etat, en
acqurait

acqurant

les

honneurs de

l'aristocratie,

aussi la lgret et la suffisance de gens de qualit.

Que ce

ft

une dictature que rvait l'oligarchie


les

bourgeoise, c'est ce que nous apprend Turgot dans

son mmoire au roi sur


[c'est--dire

municipalits

Votre

Majest, tant qu'elle ne s'cartera pas de la justice

des conseils que lui donnera Turgot],


et

peut se regarder

comme un lgislateur absolu compter sur sa bonne nation pour l'excution de

ses

ordres (1). La dictature sera exerce provisoirement au nom du roi. La correspondance indite de Condorcet et de Turgot, publie en 1883 par Ch. Henry, nous donne de curieux chantillons de l'infatuation du monde

philosophique

pendant le ministre de son ami, Condorcet s'improvise contrleur suprieur des grands travaux publics, traite d'ignorant, de vain,
:

et

je

crois bien

aussi

de fripon,

l'illustre

Perro-

net (2); se rvolte contre les rsistances que rencontrent ses projets par suite de l'esprit du corps des

ingnieurs; n'a que mpris pour Borda qui s'occupe

Turgot, loc. cit., p. 503. Perronet est l'auteur du pont de Neuilly, qui fut longtemps regard comme le chef-d'uvre de l'art des
(1) (2)

constructions civiles.

l'audace du tiers-tat
de physicaille
et fait

179

des mmoires dont on ne par-

lera jamais (1); est d'une violence extrme contre

Lavoisier qui n'approuve point son systme de jau-

geage des tonneaux


fois qu'on se

(2). Il

ne devait pas tre facile de


Il

vivre sous la coupe de ce philosophe.

arrive par-

un

si

demande si la Terreur, en supprimant grand nombre de gens letti's et frus d'idon'aurait-il

logie, n'a

Napolon

pas rendu service la France. Peut-tre pu si facilement restaurer l'administration si son rgime n'et t prcd d'une

grande puration. Nous avons vu ce qu'tait la science encyclopdique du xviii" sicle un ensemble de connaissances puises surtout dans les livres de vulgarisation et destines clairer la conduite des maitres qui font travailler des spcialistes. C'est bien vraiment ce
:

la force du terme, une science bourgeoise. Quelques faits semblaient donner raison aux protagonistes de ce systme et montrer que les choses pouvaient marcher parfaitement avec une telle hirarchie en haut, des gens du monde sachant parler, d'une manire agrable, sur

qu'on peut appeler, dans toute

n'importe quel sujet; en bas, des

hommes

ayant reu

un apprentissage de
Prendre
les

dtail e^ destins excuter les

hautes conceptions des matres.


questions de haut, par les principes,

(1) Cependant on en parle encore un peu plus que de ceux de Condorcet. (2) Correspondance indite de Goxdorcet et de Turgot,

pp. 253, 263, 215, 273.

180
tel

CHAPITRE IV
tait le

but que poursuivaient les matres

les

principes taient des bavardages vagues, pouvant


servir de thmes n'importe quelles dissertations de
lettrs habitus

dvelopper un

sujet.

Le prestige

des principes tait d'autant plus grand qu'on abordait des questions qui chappaient davantage l'exprience journalire. Aussi, dans les thories de droit
public, tait-on
faits.

conduit ngliger, totalement,

les

Destutt de Tracy, dit Taine, voulant

commen-

ter
s'est
il

Montesquieu, dcouvre que le grand historien tenu trop servilement attach l'histoire, et
l'ouvrage

refait

en construisant la socit

qui

doit tre, au lieu de regarder la socit qui est (1).

ngliges. Dj, la fin

Les tudes historiques furent donc compltement du xvii* sicle, Huet se plaitoujours en empirant.

gnait qu'il n'y et plus d'rudits (2); la situation


allait

Renan

a tort de rendre
:

Voltaire responsable de cette dcadence


a fait plus de tort

Voltaire

aux tudes historiques qu'une invail

sion de Barbares; avec sa spirituelle lgret et sa


facilit

trompeuse,

a dcourag les bndictins, et

(1)

Taine, op.

cit.,

p. 264.

Cela est d'autant plus drle

que ce commentaire fut crit aprs l'exprience de la Rvolution. Laboulaye dit que c'est l'uvre d'un disciple de Condillac et de Condorcet qui ne croit qu' la logique et a Si de Tracy avait voulu prouver le ddain de l'histoire qu'il ne comprenait pas un mot de ce que Montesquieu avait voulu dire et faire, s'y serait-il pris autrement ? (Laboulaye, dans son dition de Montesquieu, tome III,
:

pp. LXII-LXIII). (2) Taine, op.

cit.,

p. 243.

l'audace du tiers-tat
si,

181

quet

pendant cinquante ans, la collection de dom Bous'est vendue chez les piciers au poids du papier, si l'Histoire littraire de la France s'est
arrte faute de lecteurs, c'est bien sa faute
(1).

Eh non

c'est la faute

de toute

la

bourgeoisie fran-

aise qui n'attachait

pouvaient ni l'amuser, ni

aucun intrt aux choses qui ne lui servir pour exercer son
des premiers principes,

commandement.

Parlez-lui

voil qui va l'intresser, parce qu'elle croit en avoir

besoin pour bouleverser la lgislation.


se produisit, la fin
fait historique
:

Il

de l'Ancien Rgime, un

grand

qui parut donner raison aux

idologues

Les Amricains semblaient ne faire


;

qu'excuter ce que nos crivains avaient conu

ils

substance de la ralit ce que nous tions en train de rver (2).


la

donnaient
Voici

amricaine

comment Condorcet parle de l'indpendance On vit, pour la premire fois, un grand


:

peuple dlivr de toutes ses chanes, se donner paisiblement lui-mme la constitution et les lois qu'il
croyait les plus propres faire son bonheur.
treize constitutions des Etats eurent

Les
de

pour base une


naturels

reconnaissance

solennelle

des

droits

l'homme
droits .
-s'difiait

et

pour premier objet la conservation de ces On avait donc enfin un droit positif qui ostensiblement sur la base des premiers

(1) (2)

Renan, Nouvelles tudes d'histoire religieuse, TocQUEviLLE, op. Cit., p. 215.

p. 462.

182

CHAPITRE IV

principes; mais tout n'tait pas encore parfait dans l'uvre des Amricains, parce que leurs lgislateurs
n'taient pas assez pntrs de la haute philosophie

des salons franais.

Nous montrerons,

ajoutait Con-

dorcet, ce que [ces constitutions] doivent au progrs

des sciences politiques et ce que les prjugs de

l'-

ducation ont pu y mler des anciennes erreurs; pourquoi, par exemple, le systme de l'quilibre des pouvoirs en altre encore la simplicit (1); pourquoi elles ont eu pour principe l'identit des intrts plus en-

core que

l'galit

des

droits...

Nous

insisterons sur cet

objet parce que cette [dernire] erreur est la seule

qui soit encore dangereuse, parce qu'elle est la seule

dont les hommes vraiment clairs ne soient pas encore dsabuss (2). Les Amricains avaient, en
effet,

conserv
les

le

systme censitaire qui est fond sur


si

l'hypothse d'une solidarit

troite entre les

hom;

mes que
prsums
faite

intrts

des classes suprieures sont

tre identiques

ceux de

la

nation

d'a-

prs Gondorcet,

la

constitution
celle

d'Angleterre est
les

pour

les

riches,

d'Amrique pour

citoyens aiss, celle de France doit tre faite pour


tous les

hommes

(3).

La France

paraissait

tout autre pays

bien mieux prpare que pour une application parfaite de la

(1) Voil bien un argument d'idologue, qui paratrait aujourd'hui constituer le comble de la draison. (2) Gondorcet, Tableau historique, 9 poque.

(3)

Taine,

La conqute

jacobine, p. 383.

l'audace du tiers-tat
science politique;
c'tait,
le

183

en

effet, le

pays

les
;

philosophes avaient
et,

plus de vritables lumires

d'autre part, la lgislation existante tait

assez

au-dessous de l'esprit public pour qu'aucun orgueil


national,

aucun prjug, n'attacht

[le

pays]

ses

institutions antiques . Les vraies lumires sont celles

des gens de lettres qui dissertent dans les salons et

admirer des dames par leurs ides originales ou hardies (1); pour obtenir ce rsultat, point n'est besoin des connaissances du juriste, de l'historien ou
se font

de l'observateur social; Siys,

homme

d'un esprit

si

born, obtiendra une extraordinaire rputation grce


son art de fabriquer des constitutions irralisables

fondes sur

les

principes les plus abstraits.

Condorcet s'est essay, lui-mme, dans ce genre et on lui doit un projet de constitution qu'il prsenta la Convention les 15 et 16 avril 1793; c'tait, suivant Taine (2), le dernier mot et le chef-d'uvre de la thorie;... impossible de dessiner sur le papier une mcanique plus ingnieuse et plus complique . Quelques mois plus tard, traqu par la dictature jacobine, il prouvait encore le besoin de clbrer

Geffroy a publi de curieux extraits de la corresIII avec la comtesse d'Egmont, fille Richelieu, avec la comtesse de La Marck, avec la comtesse de Boufflers {Gustave III et la cour de France, chap. rv) toutes ces dames sont d'une force extraordinaire sur les principes de la haute politique. Mme de Boufflers envoie au roi uif mmoire ayant pour titre Effets du despotisme, s'il s'tablit en Sude . (2) Taine, op. cit., p. 387.
(i)

pondance de Gustave

du marchal de

184
les

CHAPITRE IV
beauts des balivernes constitutionnelles.
les

Nous

montrerons pourquoi

principes sur lesquels la

constitution et les lois de France ont t combines,

sont plus purs, plus prcis, plus profonds que ceux

qui ont dirig les Amricains...;

comment on y

substitu les limites des pouvoirs ce vain quilibre

longtemps admir; comment... on a os, pour la premire fois, conserver au peuple son droit de souverainet, celui de n'obir qu' des lois dont le mode si elle est confie des reprsende formation ait t lgitim par son approbation immtants
si

diate,

rts

blessent ses droits ou dont puisse toujours obtenir rforme par un


si elles
il

ses int-

la

acte rgulier de sa volont souveraine (1).

En voil un bel amoncellement de niaiseries (2); et qu'on s'tonne, aprs avoir lu cela, que toutes nos rvolutions aient abouti des dictatures Nos thoriciens n'avaient aucune ide des conditions qui
!

peuvent assurer la libert et le droit; ils n'auraient pu les dcouvrir que s'ils avaient consenti admettre que la vrit n'a pas le beau caractre de simplicit qu'on lui attribuait dans le monde philosophique. La fabrication de telles constitutions tait chose facile, et nos pres s'imaginaient que, la rforme de la

CONDORCET, lOC. Cit. Jaurs trouve cela admirable {Histoire socialiste, La son admiration pour le verbiage do Convention, p. 1792) les mots pwr, prcis, proCondorcet est assez naturelle lui-mme tort et travers, l'ont viemploie qu'il fond,
(1)
(2)
; ;

demment

sduit.

l'audace du tiers-tat
socit devant tre

185

une simple application de prin-

cipes trs simples et trs certains, on aurait tort de

redouter les grandes innovations.

I
il

n
allons maintenant

Nous

drations puissantes qui conduisirent les


xviii^ sicle

examiner quelques consihommes du croire qu'un changement radical des

institutions serait facile effectuer. Et tout d'abord,

faut parler

qu'ils se faisaient

sommairement des ides singulires au sujet de la nature de l'homme

ides dont l'origine est surtout religieuse.

Les droits des

hommes ne

sont point fonds sur

leur histoire, mais sur leur nature...

La plus grande
et

de toutes les puissances est une conscience pure


c'est ce

claire dans ceux qui la Providence a remis l'autorit


;

que

dit

Turgot au roi
(1).

et

ce langage

d'un ministre, qui semble inspir de Rousseau, n'est

pas sans tonner aujourd'hui


a.

Une

partie des thses de Rousseau sur la


et

nature est d'essence biblique

calviniste

c'est

ce

qui explique pourquoi ses contemporains eurent par-

opinion

indite de

cit., p. 503. Ch. Henry signale cette particulirement curieuse {Correspondance et de Turgot, p. xvii). Turgot crivait Je sais gr Rousseau de presque Condorcet en 1773 tous ses ouvrages (op. cit., p. 146).

(1)

Turgot,

loc.

comme

Condorcet

186

CHAPITRE IV

fois tant de peine les

comprendre. Pour bien entenest

dre

le

discours quelque peu paradoxal sur les scien-

ces et les arts, le

mieux

de se reporter ce que
:

Renan

a crit sur les rcits jhovistes de la Gense

Le jhoviste a une sorte de haine pour la civilisation, qu'il envisage comme une dchance de l'tat patriarcal. Chaque pas en avant dans la voie de ce que nous appellerions le progrs, est ses yeux un crime, suivi d'une punition immdiate. La punition
de la civilisation,
l'humanit.
c'est le travail
et la

division de

La tentative de culture mondaine, profane, monumentale, artistique de Babel est le crime par excellence. Nemrod est un rvolt. Quiconque est grand en quelque chose devant Jahv, est un rival C'est un penseur sombre, la fois de Jahv (1)
;

religieux et pessimiste,

comme

certains philosophes

de la nouvelle cole allemande, M. de Hartmann par exemple... Cette conception d'un homme primitif,
absolu, ignorant la mort, le travail et la douleur,

tonne par sa hardiesse

(2).

Moins encore peut-tre dans le but de rendre ses sophismes plus acceptables, que dans le but d'obtenir de beaux dveloppements oratoires, Rousseau s'est
appliqu tablir la confusion entre
qu'il se faisait
les diverses ides

au sujet de la nature. Tantt il pense aux rcits que les voyageurs ont donns de la vie sauvage, tantt il est sous l'influence des souvenirs

(1) (2)

Renan, Histoire du peuple Renan, loc. cit., p. 357.

d'Isral,

tome

II,

p.

341.

l'audace du tiers-tat de hros classiques, tantt


prnafurel dont
restre (1).
il

187

a en vue cet tat dit

Adam

avait joui dans le paradis ter-

La

civilisation a fait

dans la nature empirique. Dans


ses dtracteurs,
il

descendre l'homme rponses qu'il fit parat considrer la dchance


les

comme
Pologne,

dfinitive;
il

la fin
:

de

la

lettre

au roi de

s'exprime ainsi

En

vain, vous prten-

driez dtruire les sources

riez les aliments de la vanit, de l'oisivet et

du mal; en vain, vous tedu luxe;

en vain mme, vous ramneriez les

hommes

cette
et

premire

galit

conservatrice

de

l'innocence

source de toute vertu: leurs curs, une fois gts, le seront pour toujours; il n'y a plus de remde, moins de quelque grande rvolution presque aussi
craindre que
est
le

mal

qu'elle pourrait gurir, et qu'il


et

blmable de dsirer

impossible de prvoir.

Dans toute
il

cette littrature pessimiste de Rousseau,


il

y a manifestement beaucoup de factice;

est trs

possible qu'il ait adopt le parti de dnoncer les arts


et les sciences, parce que ce parti lui permettait de placer la prosopope de Fabricius, qu'il avait com-

pose dans le bois de Vincennes. L'ide calviniste du pch n'tait nullement conforme la pense profonde de Rousseau il nous a appris, lui-mme, que le P. Hemet, jsuite qui tait son confesseur, en mme temps que celui de Mme de Warens, avait calm en lui les terreurs que la lecture des ouvrages jansnistes lui avait donnes; Mme de Warens, qui ne
:

(1)

Cf.

DmiOT, Morale surnaturelle fondamentale,

p. 7.

188

CHAPITRE IV

non plus au pch originel, l'avait galeIl tait donc naturel que Rousseau abandonnt sa littrature pessimiste un jour ou
croyait pas

ment

tranquillis (1).

l'autre.

Beaucoup des

lettrs

du
ils

xviii^

sicle avaient t

levs par les jsuites, et

ne connaissaient que de

nom
les

la

doctrine jansniste (ou calviniste) du pch;

gens du

monde

l'ont

rarement bien comprise.

Rousseau, en voulant agir sur ses contemporains, pour leur faire accepter ce qu'il trouvait de bon

dans le christianisme, fut amen adopter une attitude moins dsespre que dans son premier discours;
tait
il

lui

sembla que

la

rdemption du monde
de l'homme
:

possible par la seule action

et
(2).

l'Emile devint l'vangile de la nature retrouve

L'ide de retour vers l'ancien tat n'tait pas une nouveaut pour les contemporains de Rousseau. En 1744, le P. Gharlevoix observait qu'on avait bien de la

livre vi. De son temps d'ailcalvinisme tait en pleine dcomposition et les pasteurs de Genve ne croyaient plus grand'ctiose {Deuxime lettre crite de la Montagne). Rousseau a prsent, sous une forme excellente, presque toutes les thses du protestantisme libral actuel il les a extraites videmment de l'ensemble de la pense protestante qui ne savait pas encore se formuler. prnaturel (2) Suivant les thologiens catholiques, un tat peut se rencontrer aujourd'hui exceptionnellement chez tendre pouvoir des saints ; le protestantisme avait cru tous les chrtiens les grces des moines mystiques {Rflexions sur la violence, 2 dition, p. 374) ; Rousseau attnuait la rgnration, la diluait en quelque sorte, pour
(1)

Rousseau, Confessions,
le

leurs

l'universaliser.

l'audace uu tiers-tat

189

'peine faire comprendre aux Indiens convertis qu'ils

ne devaient pas se laisser aller librement leurs penchants,que la nature est aujourd'hui corrompue et ne
retient,

comporte plus une telle libert, que la loi qui nous nous rapproche de notre premire libert, en paraissant nous la ravir (1). En 1751, Turgot
crivait

Mme

de Graffigny

Dans tous
et le

les genres,
le

nous avons touff


sans
le

l'instinct,

sauvage

suit

connatre;

il

n'a pas assez d'esprit

pour s'en
l'on
;

carter.

s'en aperoit avant qu'on ait

Cependant l'ducation est ncessaire et pu apprendre l'art

on

se

fait

des rgles sur de faux prjugs;

ce n'est

qu'aprs bien du temps qu'en consultant la nature,

on acquiert sur le sauvage l'avantage de l'aider et on se dlivre de l'inconvnient de la contredire (2). L'histoire de l'art moderne tait fond, aux yeux de nos pres, sur un retour rcent la nature; ce retour rcent la nature avait t le grand argument de Boileau (3). Turgot insiste avec beaucoup de force sur cette thorie dans son discours de 1750 : les caprices de l'architecture gothique ne sont pas
l'uvre de vritables primitifs
(4)
;

l'origine,

l'ac-

(1) Charlevoix, Histoire et description gnrale de Nouvelle France (dition in-12), tome V, p. 402. (2 Turgot, tome II, p. 788. Brunetire, Evolution des genres, pp. 96-102 (3)

la

et

pp. 108-109. (il L'architecture gothique semblait Turgot de nature montrer comment les progrs peuvent tre indpendants du got il reconnaissait la valeur technique des constructions du Moyen Age, mais il ne les aimait pas {loc. cit.. p. 666).
;

190

CHAPITRE IV

du got marchaient pour ainsi dire du mme pas ; les hommes avaient saisi, guids par l'instinct et l'imagiquisition des connaissances et la formation
nation..., ces
la

rapports entre l'homme

et les objets

de

nature qui sont les seuls fondements du beau


le

plus tard, durant


fait
la

Moyen Age,
il

les arts usuels

avaient

de grands progrs, mais on avait perdu


et le

de vue

nature

sentiment;

fallait revenir,

par

la

perfection, au point o les premiers


t conduits

hommes

avaient

que

c'est l le

par un instinct aveugle; et qui ne sait suprme effort de la raison ? (1).

b) L'Eglise expliquait les erreurs et les

malheurs

des

nations

par leur

infidlit

religieuse;

quand
intellec-

l'hrsie gagnait
tuelle,

du

terrain, la

dcadence

morale

et politique tait certaine;

rois s'en rapportaient leurs confesseurs

quand les pour rame-

ner leurs peuples dans la bonne voie, la prosprit revenait comme par enchantement. Cette singulire philosophie de l'histoire n'est point aujourd'hui
passe de

mode

et

on peut

lire

encore, sur ce sujet,

d'amples dissertations dans

les

journaux religieux.

Les philosophes n'eurent qu' changer quelques mots dans cette doctrine, pour expliquer les erreurs et les

malheurs du monde par

les obstacles

que

la politique

astucieuse des princes et des prtres avait opposs


la propagation des lumires.

En

sortant de la Sorbonne, Turgot s'tait expliqu

(1)

Turgot,

loc. cit., p. 610.

l'audace du tiers-tat
les erreurs
lesse,

191

par des causes psychologiques


(1)

la

mol-

l'enttement, l'esprit de routine, tout ce qui


;

porte l'inaction

mais

il

ne cherchait point

l'origine de ces dfauts de caractre. Les philosophes

croyaient aller au fond

mme des choses quand ils dnonaient l'Eglise comme tant la source de tous les maux; Taine a raison quand il dit que la philosophie du xviii* sicle peut se rsumer dans la maxime
:

Ecrasons l'infme (2). En 1774, Condorcet crit Le colosse est demi dtruit, mais il Turgot faut achever de l'craser... Il fait encore beaucoup de maux; la plupart de ceux qui nous affligent sont l'ou
:

vrage du monstre

et

ne peuvent

finir

qu'avec

lui (3).

Quand

les

auteurs de ce temps parlent de la lutte enils

gage par l'esprit contre l'autorit,

ont presque

toujours en vue la lutte contre l'Eglise.

L'admiration assez singulire parfois que


sicle

le xviii'

manifesta pour Descartes n'a pas d'autre ori-

gine; on se figurait alors


et tout

un Descartes un peu

fictif

plein de passions encyclopdiques.

la fin

de la huitime poque, Condorcet clbre la gloire


de trois grands hommes qui ont afi"ranchi l'esprit humain, Bacon, Galile, Descartes (4) de ce dernier
;

(1)

(2)
(3)

Turgot, loc. cit., p. 672. Taine, Ancien Rgime, p. 302. Correspondance indite de Condorcet

et

de Turgot,

pp. 205-206.
(4) Condorcet dit que Descartes a donn la mthode de trouver, de reconnatre la vrit . Il est fcheux que la recette ait t perdue. Quant Bacon, il avoue que ses

192
dit

CHAPITRE
:

IV

il

Il

agita les esprits que la sagesse de ses


Il

rivaux n'avait pu rveiller.

secouer

le

joug de

l'autorit,

dit aux hommes de de ne plus reconnatre


la raison;
et
il

que

celle qui serait

avoue par

fut

obi parce qu'il subjuguait par sa hardiesse, qu'il


Ce tableau est on pourrait croire que l'auteur a voul^ parler de Diderot et non de

entranait par son enthousiasme.

d'une fantaisie un peu forte

et

Descartes
Il

n'y a pas jusqu'aux beaux-arts qui ne souffrent

de
et

la

tyrannie; Condorcet est persuad qu'ils feront


la

de grands progrs sous l'influence de


des sciences,
si l'on

philosophie
les

parvient dtruire
et

pr-

jugs qui en ont resserr la sphre

qui les retienles sciences

nent encore sous


et la

le

joug de l'autorit que

philosophie ont bris


la

(1).

dixime poque, alors qu'il est en train de Condorcet s'crie Quand, des maximes qui tendent comprimer le ressort des facults humaines, auront succd celles qui favorisent l'action et l'nergie, sera-t-il alors permis de
prophtiser,
:

Dans

principes

On

sait

ne changrent point la marche des sciences . aujourd'hui que Galile est le vritable matre de

la science
(1)

teur dorcet est inintelligible. On pourrait se demander plutt si l'influence des amis des lumires n'a pas t funeste l'art cette influence contribua durant la' fin du xviii^ sicle ruiner des traditions de mtier pour lancer l'art sur une voie factice en vue de l'expression de fantaisies philoso;

moderne. Condorcet, op. cit., 10 poque. Que veut dire l'au? Gomme dans beaucoup d'autres circonstances, Con-

phiques.

l'audace du tiers-tat
redouter encore qu'il reste sur
tisme puisse opposer
le

193

globe des espaces

inaccessibles la lumire ou que l'orgueil du despola vrit

des barrires long-

temps insurmontables
o
le

? Il

arrivera donc ce
sur la terre

moment

soleil

n'clairera plus

hommes
et leurs

libres,

que des ne reconnaissant d'autre matre que


tyrans
et les esclaves, les

leur raison;

les

prtres

stupides ou hypocrites instruments, n'exis

teront plus que dans l'histoire et sur les thtres.

Nous comprenons maintenant pourquoi nos pres


regardaient les institutions

comme

tant responsables

pourquoi ils supposaient qu'il c'est que, pour tait si facile de les transformer eux, tout le monde ancien dpendant de l'Eglise et celle-ci ayant perdu presque toute sa force, on pouvait
de tous
les
et
:

maux

esprer qu'avec un peu de bonne volont et d'nergie, une transformation radicale pouvait s'oprer en peu de temps. Depuis qu'on n'a plus attribu tant d'importance l'Eglise et qu'on a vu celle-ci se relever de ses ruines, on a peine comprendre la tmrit du
xviii' sicle.

c) C'est l'Eglise

que

les

philosophes avaient emla

prunt leurs ides relatives


matrice

puissance transfor-

de l'ducation. Les missionnaires avaient plus d'une fois racont les rsultats extraordinaires
obtenus trs vite chez les peuples sauvages; d'aprs eux, quelques-uns de leurs tablissements rappelaient
les

communauts des temps apostoliques; un jsuite comparait les bourgades du Paraguay des monastres, dans lesquels on menait une vie toute inno13

194

CHAPITRE IV

cente et o se pratiquait la
daire
(1).

communion hebdoma-

Condorcet croit que les nations restes jusqu'ici en dehors du mouvement europen vont y entrer rapidement les grandes religions orientales tombent en ruines et ne menacent plus de retenir la raison humaine dans un esclavage sans esprance et dans une enfance ternelle . Les progrs seraient trs prompts parce que les Europens apporteraient ces peuples le rsultat des recherches qui ont t
:

longues

et fastidieuses (2).

Lorsque Turgot devint ministre, il proposa au roi un grand plan d'instruction populaire, qui est une imitation trs complte des plans clricaux. Jusqu'ici on s'est occup de former des savants et des gens d'esprit et de got mais il faut s'occuper maintenant des autres former dans toutes les classes de la socit des hommes vertueux et utiles, des mes justes, des curs purs, des citoyens zls en effet, le premier lien natiQnal est constitu par les murs, et celles-ci dpendent de l'enseignement donn au jeune ge sur tous les devoirs de l'homme en socit il faut donc fournir aux enfants une
; :

(1)

(2)

Andr Lichtenberger, op. cit., pp. 58-62. Condorcet, loc. cit. L'auteur ne se demande point

ce qui arriverait si les peuples orientaux prenaient seulement l'Europe sa civilisation matrielle; son illusion a t partage par nos contemporains jusqu' ces derniers temps. Les peuples polics, dit-il ailleurs, propos de l'invention de la poudre, n'ont plus craindre le courage aveugle des nations barbares. Les grandes conqutes et les rvolutions qui les suivent sont devenues presque impos(7^ poque). sibles
>)

l'audace du tiers-tat

195

instruction morale

et

sociale
le

(1)

L'ducation
et qu'il

civique que ferait donner


...

conseil de l'Instruction,

les livres

raisonnables qu'il ferait rdiger


d'enseigner,

obligerait

tous les professeurs

contriet

bueraient encore plus former un peuple instruit


vertueux.
Ils

smeraient dans

le

cur des enfants des


et

principes d'humanit, de justice, de bienfaisance

d'amour pour l'Etat, qui, trouvant leur application mesure qu'ils avanceraient en ge, s'accroitraient
sans cesse.
seules
Ils

porteraient

le

patriotisme ce haut

degr d'enthousiasme dont les nations anciennes ont

donn quelques exemples,

et cet

enthousiasme

serait plus sage et plus solide parce qu'il porterait

sur un plus grand bonheur rel

(2).

Ce catchisme laque

et

civique produirait rapide-

ment

ses effets. J'ose lui rpondre, dit-il au roi, que dans dix ans sa nation ne serait pas reconnaissable, et que par les lumires, par les bonnes murs, par le zle clair pour son service et pour celui de la patrie, elle serait infiniment au-dessus de tous les autres peuples. Les enfants qui ont actuellement dix ans se trouveraient alors des hommes prpars pour l'Etat, affectionns la patrie, soumis, non par crainte mais par raison, l'autorit (3), secourables

et

siciens,
(2)
'3)

< Il y a des mthodes l! TURGOT, loc. Cit., pp. 506-508. des tablissements pour former des gomtres, des phydes peintres; il n'y en a pas pour former des

citoyens

(p.

506).
toc. cit., p. 549.

TuRGOT,
cit.,

op.

Taine, qui cite ce passage pp. 309-310), aurait d

du rapport de Turgot
tre

averti

par

cettp

196

CHAPITRE
(1),

IV

envers leurs concitoyens

accoutums recon-

natre et respecter la justice qui est le premier fon-

dement des socits (2). La dmocratie contemporaine a conserv toutes ces opinions de l'oligarchie du Tiers-Etat; elle a conu, elle aussi, l'instruction primaire comme un moyen d'enseigner un catchisme laque, patriotique
et

bourgeois;

elle

a pens qu'elle pourrait rendre

ainsi les masses plus facilement accessibles toutes


les

balivernes que leur dbitent les politiciens; elle a

russi

dj

dvelopper trs convenablement

la

niaiserie crdule et servile.

Nos

pres, qui n'avaient

pas notre exprience, ne pouvaient distinguer entre


les

choses que

le

gner

et celles qu'il

catchisme laque russit enseine peut pas atteindre; ils ne sa-

vaient pas qu'il n'a d'efficacit un peu certaine que

pour

faciliter la

domination des charlatans.

phrase que l'auteur a bien en vue un catchisme propre engendrer automatiquement l'obissance. Turgot comprend l'ducation la manire napolonienne. Il dit au roi qu'il faudrait dvelopper un esprit d'ordre et d'union qui ft concourir toutes les forces et les moyens de votre nation au bien commun, les rassemblt dans votre main, les rendt faciles diriger {loc. cit., p. 506).
(1)

On

sait

combien

le

pauprisme proccupait alors tous


d'Etat.

les

conomistes et les

hommes

(2)

TuRGOT,

loc. cit., p. 508.

l'audace du tiers-tat

197

m
La
littrature relative

influence extraordinaire sur les


sicle.

aux sauvages a exerc une hommes du xviii*

On
fois

peut dire que l'Amrique a t dcouverte


:

deux

d'abord par des conquistadores affams

de pillage

et ensuite

par des missionnaires qui rv-

lrent l'existence d'une nouvelle

humanit qui leur

semblait appele aux plus hautes destines. Le franciscain Bernardino de Sahagun, qui a crit sur les
antiquits mexicaines

un

livre

de

esprait (en 1569) que les Indiens


l'Eglise des pertes

si grand intrt, ddommageraient

que l'hrsie
la

lui faisait subir

en

Europe

(1).

Je crois qu'un pareil sentiment se re-

trouve au fond de

pense du plus grand nombre

des missionnaires, qui, voyant les populations sau-

vages plus dociles aux ordres du clerg que les populations europennes, taient disposs leur attri-

buer plus de vertus. Les missionnaires s'attachrent gnralement dfendre les Indiens opprims et ils furent amens soutenir que la civilisation n'avait point apport d'avantages ayant pu compenser les maux supports par les vaincus (2). Le traducteur de Bernardino de

(1) Bernardino de Sahagun, Histoire gnrale des choses de la Nouvelle-Espagne, trad. franc., p. 10. Il tait venu en Amrique huit ans aprs la prise de Mexico. (2) Bernardino de Sahagun dit que les Mexicains ont t frapps comme furent jadis les Juifs et qu'ils ont perdu

jusqu' l'apparence de ce qu'ils furent autrefois {op.


p. 7).

cit.,

198

CHAPITRE IV

Sahagun observe que celui-ci s'est volontairement donner sur la conqute du Mexique les renseignements qu'il avait recueillis parmi les indignes sans mme effacer ce qui tait hostile ses comlimit

patriotes

(1).

Dans
le

toute cette littrature, je crois devoir choisir

livre

du

P.

Charlevoix sur

la

Nouvelle-France,
qu'ayant

parce

qu'il a t trs lu

au

xviii" sicle et

paru en 1744, son influence a pu tre particulirement grande sur Rousseau et sur Turgot. Il me parat d'autant plus utile d'appeler l'attention sur cet ouvrage

que Lichtenberger ne s'en


Socialisme au XVIII^ sicle.

est

pas servi pour son


dit

Parlant des conseils des chefs,


sagesse,

il

Il

faut

convenir qu'on procde dans ces assembles avec une

une maturit, une


et

habilet, je dirai

mme
les

communment une

probit, qui auraient fait

honneur

l'aropage d'Athnes

au snat de

Rome dans

plus beaux jours de ces rpubliques. C'est qu'on n'y

conclut rien avec prcipitation... Pour l'ordinaire,


la gloire les

de

la

nation et les motifs d'honneur sont

ses (2). Et

mobiles de toutes leurs entrepripropos des ambassades: Tout cela se fait avec une dignit, une attention, j'ose mme dire une capacit dignes des affaires les plus importan-

principaux

tes (3).

(1)

Bernardino de Sahagun,
Charlevoix, Charlevoix,
loc.
cit.,

op.

cit.,

p.

xvni.

(2)
(3)

pp. 397-398.

loc. cit., p. 399.

l'audace du tiers-tat

199

Nous voyons ici trs clairement apparatre une des grandes raisons qui faussaient le jugement des jsuites dans leur apprciation de la vie sauvage; habitus attacher une norme importance aux bonnes manires dans leurs collges, ils regardaient le dveloppement du crmonial comme une preuve de haute C'est seulement de nos jours qu'on a resagesse. connu que le crmonial ancien est le produit de superstitions magiques, en sorte qu'il est souvent norme chez les peuples qui sont aux degrs les plus

bas de culture.

Ce passage nous

fixe aussi sur le ton

de l'ouvrage,

qui sera une apologie de la vie sauvage, dont les


qualits seront opposes

aux vices de

la vie raffine.

Ces tableaux conduisaient penser que les classes pauvres, ayant une existence moins complique que
les classes riches,

pourraient tre plus propres

la

vertu
sicle.

cette

ide

dominera toute

la

fin

du

xviii*

J'emprunte maintenant quelques traits au rsum que le P. Charlevoix a donn de la vie sauvage. On remarque en eux une socit exempte de presque tous les dfauts qui altrent si souvent la douceur de la ntre... Ils semblent mener la vie du monde la plus misrable, et ils taient peut-tre les seuls heureux sur la terre, avant que la connaissance des objets qui nous remuent et nous sduisent, et veill en eux une cupidit que l'ignorance retenait dans l'assoupissement (1)... Ns libres et indpendants, ils
,

(1)

Le

P. Charlevoix reconnat ailleurs

que

le

got pour

200

CHAPITRE IV

ont en horreur jusqu' l'ombre du pouvoir despotique,

mais

ils

s'cartent rarement de certains prin-

cipes ou de certains usages fonds sur le

bon

sens,

qui leur tiennent lieu de lois


les rvolte,

et

qui supplent, en

quelque faon, l'autorit lgitime. Toute contrainte

mais la raison toute seule les retient dans une espce de subordination qui, pour tre volontaire, n'en atteint pas moins au but qu'ils se sont propos (1). Ainsi la conscience se trouve suffisante pour diriger les sauvages; pourquoi ne pas essayer d'appliquer aux civiliss des principes qui
russissent
si

bien chez

les

sauvages

Comme

ils

de

l'intrt, et

ne sont point esclaves de l'ambition et qu'il n'y a gure que ces deux passions

qui aient affaibli dans nous ce sentiment de l'humanit que l'auteur de la nature avait grav dans nos

curs, l'ingalit des conditions ne leur


cessaire pour le maintien de la socit

est

pas n-

pays, les

hommes

se

Dans ce croient galement hommes, et


(2)...

l'eau-de-vie a

amen beaucoup de dsordres.

L'ivrognerie

les a rendus intresss et a troubl la douceur qu'ils gotaient dans le dontiestique et dans le commerce de la vie. (Op. cit., tome VI, p. 31.) (1) Gharlevoix, loc. cit., pp. 59-60. (2) Turgot, dans sa lettre de 1751 Mntie de Graffflgny, soutient que l'ingalit est ncessaire pour assurer la division du travail (Turgot, loc. cit., p. 786). Le P. Gharle-

voix
tien,

flicite les

sauvages de ne pas connatre

le

mien

et le

ces paroles froides, comme les appelle saint Jean Chrysostome, qui, en teignant dans nos curs le feu de la charit, y allument celui de la convoitise {toc. cit.,
p. 11).

l'audace du tiers-tat

201

dans l'homme, ce qu'ils estiment le plus, c'est l'homme. Nulle distinction de naissance, nulle prrogative attribue au rang qui prjudicie au droit des point de prminence attache au mparticuliers rite qui inspire l'orgueil et fasse trop sentir aux au;

tres leur infriorit.

tesse

dans

les

Il y a peut-tre moins de dlicasentiments que parmi nous, mais plus

de droiture, moins de faons et de ce qui peut les rendre quivoques, moins de retours sur soi-

mme
levoix

(1).

Une exprience
:

avait

beaucoup frapp

le P.

Char-

de jeunes Indiens levs l'europenne


;

s'taient enfuis

dans les bois un Iroquois qui tait devenu lieutenant dans les troupes franaises, avait fini par retourner dans sa tribu des Franais qui ont vcu en sauvages n'ont jamais pu gagner sur eux, quoiqu'ils pussent tre fort leur aise dans la colonie, d'y revenir (2). On avait donc l une preuve exprimentale tablissant que la misre des Indiens pouvait tre meilleure que l'aisance civilise. La libert dont ils jouissent est pour eux un grand ddommagement des commodits dont ils sont privs. Ce que nous voyons tous les jours dans quelques mendiants de profession et dans plusieurs personnes de la campagne nous fournit une preuve sensible qu'on peut tre heureux dans le sein de l'indigence. Or, les
;

sauvages

le

sont encore plus rellement

premire-

(1) (2)

Charlevoix, Charlevoix,

loc. cit.,

pp. 61-62.

loc. cit., pp. 32-33.

II

202

CHAPITRE IV
qu'ils

ment parce

croient l'tre
la

en second
enfin,

lieu,

parce qu'ils sont dans


prcieux de tous
qu'ils ignorent
les

possession paisible du plus


la

dons de

nature

parce

pas envie de connatre ces faux biens que nous estimons tant, que nous achetons au prix des vritables et que nous
et

parfaitement

n'ont

mme

gotons
Il

si

peu
pas

(1).

n'est

difficile

de voir que

le P.

Charlevoix
et

trouve dans ce sujet matires homlies,

que son

imagination de prdicateur l'emporte de beaucoup


sur son talent (assez mince d'ailleurs) d'observateur.

Le

xviii^ sicle reut

avec enthousiasme cette doc;

trine de la compensation

Lichtenberger en signale
;

un exemple presque paradoxal dans Bougainville


celui-ci,

dcrivant les misrables indignes


dit

de

la
le

Terre de Feu,
sort d'un
et

qu'on ne peut pas

plaindre

homme

libre et matre de lui, sans devoirs


a,

sans affaires, content de ce qu'il


(2).

parce qu'il ne
le

connat pas mieux


sionnaire
n'ont-ils
;

Le navigateur rpte

mis-

que de fois les observateurs de ce temps pas ainsi rpt des leons ?

Je ne crois pas que l'on ait gnralement bien compris la porte de cette littrature. On a t surtout frapp des lments qu'elle a fournis aux auil ne teurs qui prconisaient des rformes morales parat pas douteux que Rousseau a pris l ses ides
:

(1) (2)

Charlevoix,

loc. cit.,

pp. 31-32.
op.
cit.,

Andr Lichtenberger,

p. 360.

l'audace du tiers-tat
sur l'allaitement maternel et sur la douceur

203

ployer dans l'ducation

em-

il

est

encore vraisemblades sauvages, con-

ble que les apprciations favorables mises par les

missionnaires au sujet des

murs
:

duisirent penser qu'on pourrait avec avantage


difier les disciplines sexuelles

mo-

dans

le

rgime d'une
de tem-

plus grande libert des relations naturelles, se produirait probablement en Europe la prament qui avait souvent frapp
frigidit
les

missionnaires

chez
Il

les

Indiens

(1).

faut surtout regarder cette littrature

comme
la

ayant provoqu un sentiment d'indiffrence pour


civilisation

acquise.

La

vie

sauvage donna lieu


;

beaucoup de romans chimriques il n'est pas douteux que ces contes furent souvent bien moins des projets de rforme que des prdications diriges contre la socit on sait qu'il en avait t ainsi pour les utopies platoniciennes. D'ordinaire, on ne cherche dans de telles compositions des indications sur les rformes accomplir, que le jour o elles tombent entre les mains d'une classe ou d'une gnration autres que celles que l'auteur voulait instruire.
;

(1) Charlevoix, loc. cit., pp. 37-38, et Lxfitw, Murs des sauvages amt-icains (dition in-4), tome I, pp. 593-603 et Le P. Charlevoix parle cependant ailleurs pp. 582-583. de la lascivit des femmes; cette corruption .se serait propage de la Louisiane jusque chez les Iroquois; il mentionne galement la pdrastie des Indiens (pp. 4-5). La pdrastie des sauVages gnait- un peu les admirateurs de la nature; Diderot a crit sur ce sujet des exphcations frivoles qui ne dpsireraient pas une confrence d'universit populaire (Diderot, tome VL pp. 452-453).

204

CHAPITRE IV
xviii* sicle se lancrent, plus

Les crivains du
fois,

d'une
et

dans

le

rve social avec une vritable fureur,

leurs paradoxes sont devenus


les

peu

intelligibles

pour

historiens actuels. Lichtenberger voudrait voir


le

dans

Supplment au voyage de Bougainville, une


(1).

fantaisie laquelle Diderot s'est laiss entraner

Ce jugeuvre. Aprs la Rvolution, Fourier voulut reprendre les paradoxes contre la civilisation il esprait que ses contemporains arriveraient se dgoter du rgime nouveau comme la gnration prcdente s'tait dgote du rgime ancien. Il manquait totalement de got et son succs fut faible il ne trouva gure pour l'applaudir que des esprits mdiocres, des originaux et des femmes toques; il ne put jamais arriver comprendre pourquoi on ne le prenait pas au srieux, alors qu'on avait pris au srieux les encyclopdistes. Cette diffrence ne tenait pas seulement la diffrence de talent la France avait compltement chang en traversant la Rvolution les guerres de la Libert avaient rpandu trop de gloire sur le rgime nouveau pour qu'il ft srieusement menac par une littrature quelconque. Ce n'tait pas la premire fois que se produisait cette indiffrence pour le pass que l'on constate chez nos pres. Durant les premiers sicles de notre
telle
; ; ;
:

un jour de dbauche philosophique ment rduit beaucoup la porte d'une

re,

quantit

d'hommes avaient

cess d'attacher le

(1)

Andr Lichtenberger,

op.

cit.,

p.

257.

l'audace du tiers-tat

205

moindre prix aux


ils

intrts politiques et familiaux


et

avaient fui les charges publiques


clibat.
dit

recommand
l'empire
;

le

Ils

dmolissaient
Ils

vraiment

romain,

Renan.

buvaient sa force

ils

enle-

vaient ses fonctions, l'arme surtout, les sujets


d'lite. Rien ne sert de dire qu'on est bon citoyen, parce qu'on paye ses contributions, qu'on est aum-

nieux, rang,
et

quand on

est

en ralit citoyen du ciel

qu'on ne tient

la patrie terrestre

que pour une

prison o l'on est enchan cte cte avec des


misrables
l'antiquit
(1).

hommes de la Renaissance pour nous parat aujourd'hui bien nave mais pour comprendre leur attitude, il faut dire que cet enthousiasme pour les anciens exprimait leur dgot pour le Moyen Age. On peut rapprocher l'amour du XVI* sicle pour les Grecs de l'amour du xviii' pour les sauvages. Dans un cas, comme dans l'autre, l'ancienne civilisation tait condamne elle ne trouvait presque plus de dfenseurs (2).
L'admiration des
;

Renan, Marc-Aurle, p. 428. En 1772, Turgot crit Condorcet qu'il est choqu des paradoxes incohrents de Raynal, qui entasse tout ce qu'il trouve de plus trange dans les livres qu'il consulte. Condorcet lui rpond que ce jugement est trop svre (Correspondance indite de Condorcet et de Turgot, p. 93 et p. 95). A Paris, les paradoxes de Raynal ne choquent pas les lettrs Turgot vivait en province.
(1) (2)
;

206

CHAPITRE IV

IV

Nous allons maintenant nous occuper d'un troisime ordre de raisons qui ne furent pas moins dcisives

que

les

prcdentes pour engendrer l'extrme

tmrit du Tiers-Etat aux temps voisins de la Rvo-

veux parler des raisons conomiques. Le dbut du xviii* sicle avait t trs malheureux mais partir du milieu du sicle, il y eut un renoulution. Je
;

vellement gnral dans l'agriculture.


crit
le

En

1772, Turgot

Condorcet que

l'dit

de 1764, en permettant

commerce des
les

grains, a fait

beaucoup de bien
;

et

que
tt

fermiers ont pu se relever

le

progrs ne

tenait pas cette cause seulement, mais bien plu-

aux transformations techniques qui furent alors lui-mme signale le dveloppement des prairies artificielles (1). D'Avenel nous apprend qu'en 1768 on dclarait dans l'Orne que le trfle tait sem depuis 26 ans qu'en 1760, dans la Manche, le trfle violet tait entr dans la culture depuis quelques annes (2). Les fermiers gnraux lvent le prix de on peut compleur bail chaque renouvellement ter que le produit de tous les droits de consommation augmente de 2 millions par an, dit Necker dans le compte-rendu de 1781. Arthur Young assure qu'en
entreprises
; ;
;

Correspondance indite, etc., p. 81. D'Avenel, Histoire conomique de la proprit, des denres et de tous les prix depuis l'an 1200 jusqu' l'an IMO, tome I, p. 296.
(1) (2)

salaires, des

l'audace du tiers-tat
1788,

207

Bordeaux
il

faisait plus de
:

pool, et

ajoute

commerce que LiverDans ces derniers temps, les prot plus rapides
;

grs

du commerce maritime ont France qu'en Angleteterre mme


doubl en dix ans

en
a

ce

commerce y

(1).

Toutes les classes de la socit ne profitaient pas galement de ces amliorations il ne semble point que le pauprisme ait subi un arrt sensible mais pour notre sujet, il suffit d'examiner les phnomnes
; ;

qui avaient une influence directe et dcisive sur la

pense du Tiers-Etat

la

valeur des terres labourables


le

peut servir tudier ce point de vue

mouvement
que cette

conomique du

xviii^ sicle, d'autant plus

valeur subit alors une acclration extraordinaire.

En

dpit des critiques adresses aux statistiques de

d'Avenel, on peut se servir de celles-ci pour notre


sujet parce qu'il s'agit

d'examiner une marche trs


les trois

rapide.

Le prix des terres avait augment durant


premiers quarts du xvii* sicle menc une dgringolade rapide
(2);
;

puis avait com-

vers 1725, d'Avenel

signale les prix les plus bas qui aient exist depuis

Henri

II

partir de 1750

la

hausse s'acclre

et

s'emporte avec une vivacit qui dpasse beaucoup ce qu'on a vu de nos jours... De sorte qu' tout consid-

TOCQUEVILLE, Op.

Cit.,

p. 255.

1G50. il y avait eu un arrt dans la prospen 1641. l'ambassadeur de Venise estimait que la France ne pouvait supporter les charges qu'on lui imposait d'Avenel, loc. cit., pp. 379-380
(2)

De 1625

rit;

208
rer, c'est peut-tre

CHAPITRE IV dans
le

la

seconde moiti du

xviii'

sicle

que

s'est

produit

plus rapide

mouvement

as-

censionnel

dont nos

annales
le

conomiques
en moyenne
il

aient

gard
tipli

la trace .

Rarement
et

prix fut seulement mul;

par 2 entre 1700

1790

tripla

l'auteur cite

mme un

cas o le coefficient s'leva

4,5. Le revenu ne marchait pas aussi vite et le taux

de capitalisation tombait de 5

p.

100 3,5

(1).

Les consquences de cet tat des choses furent trs grandes Personne ne prtend plus en 1780 que la
:

France est en dcadence ; on dirait au contraire qu'il n'y a en ce moment plus de bornes ses progrs. C'est alors que la doctrine de la perfectibilit continue et indfinie de l'homme prend naissance. Vingt ans avant on n'esprait rien de l'avenir maintenant on n'en redoute rien. L'imagination s'emparant d'avance de cette flicit prochaine et inoue, rend insensible aux biens qu'on a dj et se prcipite vers les
;

choses nouvelles

(2).
il

Comme
en
le
eflFet,

toujours

se trouva des idologues


les

pour
;

continuer penser d'aprs

conditions antrieures

l'exprience monti-e que les philosophes,

loin de devancer les gens simples et de leur

montrer

chemin, sont presque toujours en retard sur le public. Suivant un mot clbre, la philosophie est comme l'oiseau de Minerve, elle se lve la nuit.

(1) D'AVENEL. loc. cit., p. 374, p. 384, pp. 387-389, pp. 394396. D. ZoUa a donn quelques tableaux des revenus fonciers dans ses Etudes d'conomie rurale, pp. 415-417. (2) TOGQUEVILLE, op. Cit., pp. 259-260.

l'audace du tiers-tat
Helvtius fut l'un de ces retardataires
;

209
il

avait crit

dans son livre sur l'Homme le joug du despotisme dont


pense dans

Ma

patrie a reu enfin


est d'touffer la

le

propre

les esprits et la

vertu dans les

mes-

Cette nation avilie est aujourd'hui le mpris de l'Eu-

rope. Nulle crise salutaire ne lui rendra la libert.


C'est

par

la

est le seul

consomption qu'elle prira. La conqute remde ses malheurs. Ces sombres pr-

dictions avaient, en 1773, fort


sien (1)
;

mu

le

monde

pari-

Turgot, qui voyait les choses de sa province,

proteste, dans

une

lettre

Condorcet, contre
de

les affir;

dclamateur parvenue au il affirme que la France n'est point dernier degr d'oppression et de bassesse et dit ne trouver dans ce livre que de la vanit, de l'esprit de parti, une tte exalte il voit avec peine, qu'on vante un tel ouvrage par esprit de coterie il n'y remations d'Helvtius
qu'il traite
; ;

connat

ni

amour

de

l'humanit,

ni

philoso-

phie -(2).

Entrane par l'opinion publique, l'administration


s'tait occup uniquement de maintenir l'ordre, de lever la milice et d'assurer le recouvrement de l'impt. L'intendant

modifie ses procds; jadis, l'intendant

de

1780... a

bien d'autres soins

sa tte est pleine de

mille projets qui tendent accrotre la richesse publique. Les routes, les canaux, les manufactures, le

commerce sont

les

principaux objets de sa pense;

(1)

RocQUAiN, L'esprit rvolutionnaire avant la Rvolu-

tion, p. 310.
(2)

Correspondance

indite,

etc.
14

210

CHAPITRE

IV

l'agriculture surtout attire ses regrrds. Sully devient

la

mode parmi

circulaires

les administrateurs... Il y a des du contrleur gnral qui ressemblent

moins des
agricole

lettres d'affaires qu' des traits sur l'art

(1).

D'aprs tous
sociale,

un

tel

consolider

le

principes des docteurs en rforme rgime aurait d tre excellent pour gouvernement. Le Tiers-Etat prosples

rait et l'administration mettait tout

l'aider prosprer; et cependant,

en uvre pour mesure que se

dveloppe en France
raissent plus

la prosprit..., les esprits pa-

mcontentement public s'aigrit; la haine contre toutes les institutions anciennes va croissant. La nation marche
assis et plus inquiets; le

mal

visiblement vers une rvolution

(2).

On

croit

discerner [quarante ans avant


saillement intrieur qu'on

la

Rvolution], dans

toutes les parties du corps social, une sorte de tresn'avait

point remarqu

dans sa condipour en changer la recherche du mieux est universelle; mais c'est une recherche impatiente et chagrine qui fait maudire le pass et imaginer un tat de choses tout contraire celui que l'on a sous les yeux (3). Cela n'est pas sans tonner Tocqueville qui ne semble pas avoir jamais beaucoup rflchi sur les
jusque
l...

Chacun

s'inquite, s'agite
:

tion et fait effort

(1)

(2) (3)

Tocqueville, op. Tocqueville, op. Tocqueville, op.

cit., cit.,
cit.,

p. 252. p. 257. p.

251.

l'audace du tiers-tat
influences que l'conomie exerce sur la pense.

211

Le

moment

le

plus dangereux pour


est celui

un mauvais gou se rformer.

vernement

il

commence

On

supportait sans se plaindre un mal qui paraissait

ncessaire. Tout ce qu'on te alors des abus semble mieux dcouvrir ce qui en reste et en rend le sentiment plus cuisant le mal est devenu moindre, mais
:

la sensibilit est plus vive (1).

La raison
ncessit
:

capitale est l'abandon de toute ide de

On ne redoute

rien [de l'avenir]. L'ima-

gination rend insensible aux biens qu'on a dj et

se prcipite vers les choses nouvelles (2).


loj'er

Pour em:

sit

un langage plus technique, je conomique a disparu et on croit

dirai
le

la nces-

moment venu
et les

de faire des essais hardis, aussi bien en matire so-

ciale qu'en technologie; les

rformateurs

inven-

teurs apportent leurs projets; les


et les

hommes

politiques

chefs d'industrie se laissent facilement entra-

ner, parce qu'ils estiment que les

immenses

profits

que rserve l'avenir


les

trs

prochain, seront

tels

que

erreurs n'auront pas une grande importance.

On

peut dire, d'une manire gnrale, que l'esprit


le la ncessit

rvolutionnaire gagne du terrain chaque fois que

sentiment de

conomique
:

s'aflfaiblit.

De

l rsultent ces

apparents paradoxes
si

que

la lgis-

lation sociale, fabrique dans le but de calmer les

ardeurs socialistes, a

souvent pour rsultat de favo-

(1)

(2)

TocQUEViLLE, op. cit., p. 259. TOCQUEVILLE, op. Cit., p. 260.

212
riser le socialisme;
les

CHAPITRE

IV

que

les

concessions faites par

patrons

la suite

de grves constituent, gn-

ralement, un des facteurs du progrs du syndica-

lisme rvolutionnaire;
ciale alimente,

qu'en un mot, la paix sola lutte

presque toujours,

de classe.

L'observation de la socit contemporaine nous montre que la ncessit conomique est fort difficile entendre pour les personnes lettres; c'est pourquoi on a si souvent dnonc autrefois l'enseignement
universitaire

comme

destin conduire les classes

bourgeoises l'utopie.
sitaires se

l'heure actuelle, nous assis:

tons un trs curieux spectacle

quantit d'univerle

donnent

la

tche de remplacer
ils

socia-

lisme par de la science sociale; mais

prtendent

crer cette science en vue de rprimer les ncessits

conomiques, en sorte

qu'ils

imaginent une science

vritablement antiscientifique qui existerait sans que des liens rigides existassent entre les choses (1).
C'est

une des preuves

les plus

manifestes de l'embar-

ras dans lequel se trouvent des lettrs pour com-

prendre l'conomie.

le vrai caractre de la science parlait des lois d'airain gouvernant le monde social ; il ne se demandait pas s'il y a vraiment une science permettant de procder des dductions sres dans toutes les branches de la connaissance des socits; l'existence
(1)

Lassalle avait compris


il

quand

d'une
plutt

telle

fort

science lui paraissait vidente; elle paratra invraisemblable aujourd'hui; mais plus on

la base trouve de la ncessit.

descend vers

conomique

du monde, plus on

l'audace du tiers-tat

-213

On

s'est

demand souvent comment

il

se fait

que
so-

des Juifs riches aient tant de sympathies pour des


utopies et parfois

mme

se

donnent des allures

cialistes. Je laisse ici

de ct naturellement ceux qui

voient dans
tation
;

le

mais

mne
ques

n'est
(1)
:

moyen nouveau d'exploiy en a qui sont sincres. Ce phnopas expliquer par des raisons ethnisocialisme un
il

ces

hommes

vivent en marge de la proet

duction;

ils

s'occupent de littrature, de musique


ils

de spculations financires;

ne sont pas frapps

y a de ncessaire dans le monde et leur mme origine que celle de tant de gentilshommes du XVIII* sicle. Il est arriv aussi, quelquefois, que de grands propritaires fonciers se sont mis composer des utopies sociales; on sait que la littrature a bien des fois plus proccup les possesseurs de vastes domaide ce
qu'il

tmrit a la

(1) Guglielmo Ferrero a crit ce sujet quelques pages curieuses dans un livre publi en 1897. Il tait frapp de rencontrer en Allemagne tant d'Isralites riches dans le monde socialiste ces gens n'avaient pas se plaindre personnellement d'injustices; ils ressemblaient aux autres bovgeois par leur avidit et cependant, contrairement aux suggestions de leur manire de vivre, ils retrouvaient les voies de leur race, obstine dans ses protestations contre les dfauts de l'humanit. Les formules marxistes lui semblaient tre un cho des anciens crits prophtiques et des apocalypses [Europa giovane, pp. 361-362). Cf. les pages consacres au pessimisme juif, l'orgueil, l'exagration et l'ide de mission chez les Isralites et enfin leur besoin de proslytisme (pp. 363-371). Il me semble que presque tout cela peut s'expliquer sans faire intervenir
:

l'atavisme.

214

CHAPITRE
la

IV

ns que
arrive
si

technique agricole;

c'est

pourquoi

il

leur

souvent de mal russir dans l'exploitation de leurs terres et de ngliger des amliorations videntes pour de chimriques projets. Il n'est pas du

tout rare de rencontrer


la tte

parmi eux des gens qui ont

tourne par des romans conomiques, qui s'imaginent que les prix sont rgls par la volont de
quelques

hommes

et

qui rvent d'normes trusts coo-

pratifs. Ils pensent avec leur imagination,

comme

des gens du xviii^ sicle,

et ont,

par

suite, la supers-

tition de la volont claire.

Nos pres taient d'autant plus sensibles l'indu relchement des ncessits conomiques qu'ils n'attachaient pas grande valeur aux ncessits historiques; c'est seulement au cours du xix" sicle
fluence

que

le rle

de

la tradition

commenc

tre compris

et cela n'a

pu

se produire qu' la suite des


la fin

grands
la-

bouleversements qui marqurent


napoloniennes.

des guerres

La rapidit vertigineuse avec

quelle s'acclrait le progrs tait bien de nature

leur faire croire que dsormais tout tait possible,

pourvu qu'on
maine.

suivt les instincts de la nature hu-

CHAPITRE V

Thories du progrs
/.

Discours de Turgot. Diffrences avec Bossuet; proccupations bourgeoises. Formation du progrs au milieu des hasards. Le progrs matriel au Moyen Age.

II.

Dfense de l'ordre nouveau par Mme de Stal. Nouveaux principes de critique littraire. Fusion des civilisations. Le christianisme. La violence.

III.

Naissance de l'ide d'volution la suite des guerres pour l'indpendance des nations. La formation historique du droit et la conscience juridique. L'volution

du progrs. IV. Tocqueville et la marche ncessaire vers l'galit. Proudhon et les objections de Marx. Abandon de l'ide de ncessit par Proudhon; le progrs moral.
est le contraire

V.

Le progrs dans la littrature dmocratique. Thorie de P. Lacombe; ses caractres navement illusoires; ce qu'elle renferme d'aveux sur la dmocratie.

VI.

Le progrs rel ou progrs technique de lu production. Coup d'il sur le progrs des machines. Idologie

contemporaine.

Au
ais.

milieu du xviii* sicle, on put croire qu'on

allait

assister

une transformation radicale de l'Etat franDs 1743, d'Argenson regarde une rvolution

216

CHAPITRE V
inluctable (1)
il
;

comme

en 1747, aprs avoir quitt


si

le

on ne va pas l'tablissement d'une rpublique les ftes donnes au moment de la paix d'Aix-la-Chapelle (1748) montrrent quel point le mcontentement tait grand, le peuple ne cria pas Vive le roi (2). Des conflits incessants mettent aux prises le gouvernement et les Parlements propos d'impts que le ministre prtend maintenir alors que les dpenses ds guerre n'existent plus. En 1751, d'Argenson croit que la rvolution se fera par acclamation (3). En 1753, le Parlement rappelle Louis XV que les rois doivent obissance aux lois [et que c'est] par l'altration des lois que se [prparent] les rvolutions dans les Etats C'est alors que l'on commena rpandre les images symboministre,
se
;
:
.

demande

liques de la Justice, de la Vrit, et de la Loi qui de-

vaient obtenir tant de succs la

fin

de ce sicle
l'attitude

(4).

Le premier prsident semblait prendre


nation et non du roi

de
la

chef d'un snat qui aurait tenu son pouvoir de


(5).

Les parlementaires exils


;

s'taient

ils

mis avec ardeur tudier le droit public en confraient entre eux, ainsi qu'ils eussent fait
;

que

et quelques hommes disaient dans des acadmies si jamais la nation franaise trouvait jour

(1)

RocQUAiN, L'esprit rvolutionnaire avant


p.

la

Rvolu-

tion,
(2)

114.

(3) (4)
(5)

ROCQUAIN, op. cit., pp. 123-128. RocQUAiN, op. cit., p. 146. ROCQUAIN, op. cit., pp. 171-172. ROCQUAIN, op. cit., p. 165.

THORIES DU PROGRS
leur

217

marquer

sa confiance, c'tait
(1).

un snat national

tout trouv

Rocquain se demande si notre pays n'aurait pas beaucoup gagn ce que les choses ne se fussent pas Le Parlement aurait pris sans arranges en 1754 doute la direction du mouvement. Au point de vue
:

politique,

il

n'est

pas penser,

comme

le

croyait

d'Argenson, qu'on se ft tourn vers un gouverne-

ment dmocratique rgl. On se serait born vraisemblablement limiter l'autorit du souverain (2). C'est durant cette poque si trouble que Turgot crivit ses essais sur le progrs. Le premier est un discours prononc la Sorbonne le 11 dcembre 1750 Turgot avait alors 23 ans il ne parat pas probable qu'il ait cru apporter de grandes nouveauts car cette harangue acadmique ne fut publie par Dupont de Nemours que bien longtemps aprs sa mort. Le jeune tudiant avait dj beaucoup rflchi en mme temps qu'il sur les questions conomiques
; ; ;
;

suivait les cours de thologie,


;

il

se prparait entrer

dans la magistrature (3) son instruction tait largement varie tout porte penser qu'il chercha
;

donner une formule heureuse des conceptions qui

(i)
(2)

Rocquain, op. Rocquain, op.


Il

cit.,
cit.,

p. 177. p. 180.

(3)
;

avait crit en 1749

un mmoire sur

le
;

papier

mon-

naie il quitta la Sorbonne au dbut de 1751 il fut nomm substitut du procureur gnral le 5 janvier 1752, conseiller le 30 dcembre, matre des requtes le 28 mars 1753. Il se
lia

avec Quesnay

et

Gournay en 1755

et crivit des articles

pour VEncyclopdie en 1756.

218

CHAPITRE V

dominaient la pense bourgeoise. Son discours doit en consquence, considr comme un tmoignage d'une bien plus grande porte historique que
tre,
si

l'auteur avait eu le sentiment qu'il apportait

une

doctrine personnelle.
Il ne faut pas sparer ce morceau des trois fragments qui furent crits peu de temps aprs et qui taient destins prparer une uvre plus considrable. Dupont de Nemours nous a laiss sur l'intention de son ami des renseignements prcieux Turgot, dit-il, rendait Bossuet l'hommage que m:

ritent la hauteur de ses penses et le nerf de son

expression.

Il

admirait

la

manire noble

et rapide,

l'abondance, l'lvation, l'harmonieuse dignit de son


style.

crivain,

Mais aprs avoir pay ce tribut l'excellent il regrettait que le Discours sur l'histoire
Il

universelle ne ft pas plus riche de vues, de raison,

de vritables connaissances...

[se

proposait]
qu'il

de

recomposer ce
lustre

livre,

de

lui

donner l'tendue

aurait dsire et d'y consigner les principes que

l'il-

vque de Meaux avait passs sous silence,


(1).

n'avait peut-tre pas conus, n'aurait peut-tre pas

adopts

Le premier des fragments se rapporte la formation des gouvernements et au mlange des nations le second aux progrs de l'esprit humain (comme le discours de 1750) le troisime aux poques de progrs et de dcadence dans les sciences et les arts. Ce
; ;

(1)

TuRGOT, tome

II,

pp. 626-627,

THEORIES DU PROGRS

"219

dernier (qui s'arrte Charlcmagne) aurait t com-

pos un
rait

moment o Turgot

s'aperut qu'il ne pour-

excuter ses plans primitifs.


se proposait

Turgot

de Bossuet en remplaant

videmment de refaire l'uvre le dogme thocratique par

une thorie du progrs qui ft en rapport avec les aspirations de la bourgeoisie claire de son temps. Pour le prcepteur du Dauphin, la grosse affaire tait de montrer son lve la suite de la religion , de lui rvler que les titres de lgitimit du catholicisme remontent aux origines du monde, de lui faire entendre quels sont les devoirs d'un roi. Le souverain doit dfendre la tradition, employer la
force

de l'Etat contre
soit la

les

infidles

'

Que votre
de Dieu

auguste maison, la premire en dignit qui soit au

monde,
et

premire dfendre
le

les droits

tendre par tout l'univers

rgne de Jsus

Christ, qui la fait rgner avec tant de gloire (1).

Maintenant, c'est sur


arts

le

progrs des sciences

et

des

que ne cesse de porter toute l'attention de


si

garchie bourgeoise, pour laquelle crit Turgot;


ce n'est pas sans raison
celui-ci

l'oli-

et

avait fini par

vouloir borner son travail cette seule recherche.

Bossuet avait conu l'histoire

comme un
:

enseigne
il

ment;

il

avait dit au dbut de son livre

Quand

l'histoire serait inutile

aux autres hommes,

faudrait

(1) Bossuet, Discours sur ad finem.

l'histoire universelle, 2' partie,

220
la faire lire

CHAPITRE V

aux princes.

11

n'y a pas de meilleur

moyen de
et les

leur dcouvrir ce que peuvent les passions

temps et les conjonctures, les bons mauvais conseils. Les histoires ne sont composes que par des actes qui les occupent et tout semble
et les intrts, les

y tre
Il

fait leur usage.

me

semble que Turgot a beaucoup en vue aussi


il

un enseignement, car
ses

appelle toute l'attention de

contemporains sur

les

raisons qui provoquent

la

ruine des belles civilisations.

Quand

il

explique la
les

dcadence romaine par


esprits, le luxe aveugle

la

tyrannie qui abaisse

qui transforme les euvres

d'art en signes d'opulence, le dsir des nouveauts

qui gare les

hommes

qui n'ont pas assez de gnie

pour inventer, l'imitation des dfauts des anciens auteurs, la multiplication des crivains dans les provinces, la dtrioration de la langue, le mlange de
l'ancienne philosophie de vaines allgories
la
et

de

pense videmment des erreurs qui pouvaient compromettre la civilisation de son temps (1).
magie,
il

Le Moyen Age
royaut
:

est

jug en futur magistrat

de

la

les rois

furent alors sans autorit, les nobles

sans frein, les peuples esclaves, les campagnes fr-

quemment

ravages,

le

commerce
le

nul, les artisans

sans mulation, l'aristocratie oisive, l'ignorance gnrale. L'auteur note


les villes qui

que

progrs
les

commena par
le

sont

chez tous

peuples polics

(1)

Turgot,

loc. cit., p. 606.

THORIES DU PROGRS
centre du
c'est la

221

commerce

et

des forces de la socit

(1);

bourgeoisie qui porte l'avenir du monde.

la fin

du Discours sur

l'histoire universelle, Bos:

suet avait ainsi expos sa conception

Ce long
et

jnchanement des causes particulires qui font


dfont les empires, dpend des ordres secrets de
les

la

divine Providence. Dieu tient, du plus haut des cieux,

rnes de tous les royaumes;


;

il

a tous les curs


il

en sa main

tantt

il

retient les passions, tantt


il

leur lche la bride et par l

remue

tout le genre

humain... C'est lui qui prpare les effets dans les

causes les plus loignes

et

qui frappe ces grands


si

coups dont

le

contre-coup porte

loin.

Ainsi,

il

n'y a considrer que des actes des rois et de leurs


ministres; mais Bossuet sait aussi qu'il faut expliquer
ces actes avec autre chose que les seuls motifs individuels;
logie surnaturelle;

donc intervenir une sorte de psychoil y a une volont divine qui opre en dehors de toutes les prvisions humaines. Tous ceux qui gouvernent se sentent assujtis une force majeure. Ils font plus ou moins qu'ils ne pensent, et
il

fait

leurs conseils n'ont jamais

manqu

d'avoir des effets

imprvus. Ni
les
ils

ne sont matres des dispositions que sicles passs ont mises dans les affaires, ni ne peuvent prvoir le cours que prendra l'avenir,
ils

loin qu'ils le puissent forcer. Celui-l seul tient tout

dans sa main, qui


<jui

sait le

nom

de ce qui est

et

de ce

n'est pas encore, qui prside tous les

temps

(1)

TuRGOT,

loc. cit.,

pp. 607-(

222
et

CHAPITRE V

prvient tous les conseils.

En

dfinitive l'histoire

est

un mystre impntrable pour l'homme. Avec Turgot, nous sommes transports sur un
terrain;

tout

autre

voici
:

comment

il

se

reprsente la

tche remplir

Dvoiler l'influence des causes

gnrales et ncessaires, celles des cause particulires et des actions libres des

grands hommes,

et le

rapport de tout cela

la constitution

mme

de l'hom-

me; montrer

les ressorts et la
eff'ets
:

mcanique des causes

norales par leurs

voil ce qu'est l'histoire aux

yeux d'un philosophe

(1).

l'intervention divine qui tait ncessaire

Nous ne trouvons plus ici pour com-

plter les volonts princires; c'est que le problme


est

pos sous une forme inverse de celle que Bossuet

avait adopte.

Ecrivant pour un prince de droit divin, Bossuet ne voit de vraiment important dans le monde que les dcisions du roi et les rsolutions de Dieu; crivant pour une classe qui a fourni beaucoup d'auxiliaires aux gouvernements, mais qui n'a jamais gouvern,

Turgot regarde comme des accidents tout ce qui se produit en dehors du Tiers-Etat, tout ce qu'il a support passivement; la vritable histoire est celle dont le principe actif est dans sa classe. Les empires s'lvent et tombent; les lois, les formes de gouver-

nement

se

succdent
et

les

unes aux autres;


et se

les arts, les

sciences se dcouvrent

perfectionnent. Tour

tour retards

acclrs

dans leurs progrs,

ils

(1)

Turgot,

loc. cit., p. 628.

THORIES DU PROGRS

"KS

passent de climats en climats. L'intrt, l'ambition,


la

vaine gloire changent perptuellement la face du


la terre

monde, inondent
leurs ravages, les

de sang; et au milieu de
s'adoucissent, l'esprit hu-

murs
le

main

s'claire, les nations isoles se

rapprochent

les

unes des autres;


totale

commerce

et

la

politique ru-

du globe; et la masse du genre humain, par des alternatives de calme et d'agitations, de biens et de maux, marche toujours, quoique pas lents, une perfection plus grande (1).
nissent enfin toutes les parties

Ainsi les grands vnements dont Bossuet voulait

Dauphin sont devenus des accidents au le Tiers-Etat poursuit son uvre impersonnelle; c'est cette uvre qui seule mrite d'attirer l'attention du philosophe. Nous passons de
entretenir le

milieu

desquels

l'histoire politique l'histoire de la culture.

Mais par
encore

quel

mcanisme s'opre ce mouvement ? nous allons trouver Turgot adoptant un

Ici

parti tout

oppos celui de Bossuet.

Dans

le

systme providentiel,
le

il

place pour

hasard.
dit

Ne parlons

ne peut y avoir de plus de hasard, ni

de fortune,

Bossuet,

comme

d'un

nom

rance. Ce qui est


incertains, est

ou parlons-en seulement dont nous couvrons notre ignohasard l'gard de nos conseils

un dessein concert dans un conseil

(1)

Turgot,

loc. ci/., p. 598.

224

CHAPITRE V
dans
le

plus haut, c'est--dire

conseil

ternel

qui

renferme toutes

les

causes et tous les effets dans un

mme
fin
:

ordre.

De

cette sorte, tout

concourt
les

la

mme

c'est faute
et

d'entendre

le tout

que nous trouvons


rencontres par-

du hasard

de l'irrgularit dans

ticulires.

Lorsqu'on ne se propose plus de raisonner sur

le

conseil ternel qui n'est pas accessible aux histo-

riens,

on trouve, au contraire, que


loi

le

hasard

est la

grande

de l'histoire,

la

condition

mme

de cette
Il

rgularit qui en

permet l'tude philosophique.

a des compensations entre les forces cres par les


actes princiers; mais dans le Tiers-Etat on trouve des

forces qui agissent dans un sens constant


successives.

et

pro-

duisent une uvre dfinitive par des approximations


Au milieu de cette combinaison varie d'vnements tantt favorables, tantt contraires, dont Vaction oppose doit la longue s'entre-dtruire, le gnie que la nature, en le distribuant quelques hommes, a cependant rpandu sur la masse totale des distances gales peu prs, agit sans cesse, et par degrs ses effets deviennent sensibles... Toujours inquite, incapable de trouver le repos ailleurs que dans la vrit, toujours excite par l'image de cette vrit qu'elle croit toucher et qui fuit devant elle, la

curiosit des

hommes
et

multiplie les questions et les

disputes, et les oblige d'analyser, d'une manire tou-

jours plus exacte


faits...

plus approfondie, les ides et les

Ainsi, force de ttonner, de multiplier les

systmes, d'puiser pour ainsi dire les erreurs, on


arrive enfin la connaissance d'un plus grand

nom-

THORIES DU PROGRS
bre de vrits
(1).

225

La philosophie contemporaine

n'aurait presque rien changer dans cet expos de


la gense de la science.

Les essais de Turgot me semblent bien suprieurs au Tableau historique, dans lequel Condorcet entre-

mme question que son ami il est heureux pour Condorcet qu'il ait t oblig, par les circonstances, se borner tracer une simple esquisse des progrs de l'esprit humain, car il annonait tant de choses qu'il lui aurait t impossible de tenir le plus grand nombre de ses promesses. Son livre, crit alors que la Rvolution avait triomph, est surtout un hymne en l'honneur du rgime nouveau et un rquisitoire contre les superstiprit de traiter la
;

mme

fort

tions (2).

Turgot se montre bien plus moderne que son sucnon seulement parce qu'il juge le pass avec plus de gravit, mais encore parce qu'il a un senticesseur,

ment bien plus exact de l'importance des phno-

loc. cit., pp. 600-601. Ainsi la dcadence rapide des Arabes avertit nos contemporains de ne rien ngliger pour conser\^er, pour augmenter les lumires, s'ils veulent devenir et demeurer libres, et de maintenir leur libert sils ne veulent pas perdre les avantages que les lumires leur ont procurs {Tableau historique, 6 poque^. L'histoire doit servir s'entretenir dans une active vigilance pour savoir reconnatre et touffer sous le poids de la raison les premiers germes de la superstition et de la tyrannie, si jamais ils osaient reparatre (10* poque).
(1)

Turgot,

(2)

15

226

CHAPITRE V
est tellement curieux qu'il pas inutile de nous arrter un instant sur ce

mnes conomiques. Ceci


n'est
sujet.

Suivant

lui,

l'invasion des Barbares ne put faire


les arts usuels

compltement disparatre
produits ne cessa point.
eut

que

l'anti-

quit avait pratiqus, parce que la

demande de leurs Durant le Moyen Age, il y


;

beaucoup de perfectionnements dans les arts le commerce, les usages de la vie civile les faits s'amassaient dans l'ombre des temps d'ignorance, et les sciences dont le progrs, pour tre cach, n'en tait pas moins rel, devaient reparatre un jour, accrues de ces nouvelles richesses (1)
mcaniques,
;

aprs la Renaissance,

l'esprit, ainsi

bien prpar

et

devenu plus attentif, profita des moindres hasards pour faire des dcouvertes (2). Condorcet mentionne bien aussi les changements qui se produisirent au Moyen Age, mais il ne parat
point leur attribuer leur vritable place
la soie,
;

il

parle de

du papier, de l'aimant

et

de

la

poudre canon
(3).

entre la scolastique et la posie italienne

la fin

TuRGOT, loc. cit., p. 608, cf. p. 666. TURGOT, loc. cit., p. 610. Condorcet parat (3) Condorcet, op. cit., T poque. chercher mme diminuer l'importanee de ces progrs, en insinuant qu'ils furent tous dus des importations Les arts mcaniques commencrent se rapprocher de la perfection qu'ils avaient conserve en Asie. Si grande soit la part qu'on doive faire ces importations, elles ne
(1) (2)

sauraient expliquer tout le progrs technique du Moyen Age la mtallurgie semble s'tre transforme en Allemagne; l'art gothique est n en France, etc.
:

THORIES DU PROGRES
de
la

227

neuvime poque,

il

semble
et

mme

vouloir renles

verser l'ordre naturel des choses


tions de la science pure

fonder

progrs

rcents des arts usuels sur de trs anciennes acquisi-

phrase

que se trouve la Le matelot qu'une exacte observation de la longitude prserve du naufrage, doit la vie une thorie qui, par une chane de vrits, remonte des dcouvertes faites dans l'cole de Platon et ensevelies pendant vingt sicles dans une
;

c'est l

si

souvent cite

entire inutilit.

On

pourrait penser qu'il a voulu

prendre

le

contre-pied de Turgot.

Voici une pense de celui-ci sur laquelle j'appelle


toute l'attention

du lecteur

Les arts ne sont que

l'usage de la nature et la pratique des arts est

une

suite d'expriences physiques qui la dvoilent de plus

en plus

(1).

Je crois que l'on a rarement exprim

d'une manire plus forte l'influence des arts usuels sur la science (2),
Enfin je signale une observation relative l'imprimerie, que l'on trouve dj indique dans
le

discours

de 1750,
indits.

et

qui est plus dveloppe dans un des essais


dit-il,

On commena,

dans ce fragment, par


des

faire

des livres techniques pour l'instruction

Turgot, loc. cit., p. 608. La formule de Turgot n"est pas tout fait exacte, peirce qu'elle suppose que la science arrive la connaissance parfaite de la nature; mais il n'y a pas longtemps que l'on commence compr^dre la diffrence qui existe
(1) (2)

entre la nature artificielle, cre sous l'influence des arts usuels, et la nature naturelle qui l'enveloppe vG. Sorel, Les

proccupations
p. 59).

mtaphysiques

des

physiciens

modernes,

228
artisans,

CHAPITRE V
;

mais les gens lettrs les lurent ils connurent mille manuvres ingnieuses qu'ils ignoraient et ils se virent conduits une infinit de notions

comme un nouveau monde o tout piquait leur curiosit. De l naquit le got de la physique exprimentale, o l'on n'aurait jamais pu faire de grands progrs sans le secours des inventions et des procds de la mcanique (1). Turgot a peut-tre voulu, en crivant cela, ramener leur juste porte les prtentions des
pleines d'intrt pour la physique. Ce fut

entrepreneurs de VEncyclopdie, dont


parut en 1750.
Il

le

prospectus

savait que les rsultats que l'on

pouvait attendre d'une description des arts usuels


taient dj acquis il ne semble pas d'ailleurs que VEncyclopdie ait fait faire aucun progrs nouveau aucun art, ni aucune science.
:

II

Nous
le livre

voici maintenant au dbut

du

xix^ sicle avec


la

fameux de

Mme

de Stal sur

littrature

considre dans ses rapports avec les institutions sociales, ici la doctrine

beaucoup plus

d'clat

du progrs va s'affirmer avec que dans l'essai de Condorcet.


ides des philosophes
;

Au moment o

elle crivait, les

France c'est que la Rvol'idal hulution n'avait gure tenu ses promesses
taient fort attaques en
:

(1)

Turgot,

loc. cit., p. 667, cf. 610.

THORIES DU PROGRS

229

manitaire, qui avait enchant ses promoteurs, avait


fait

place des luttes sanglantes des factions


les

tandis

qu'on avait espr voir tous

hommes

fraterniser

dans une culture suprieure, on constatait une grande dcadence intellectuelle aprs avoir tant dclam
;

on tait tomb aux hontes du Directoire. On comprend donc que beaucoup de


sur
le

rgne de

la vertu,

personnes fussent disposes soutenir que les lumires et tout ce qui drive d'elles, l'loquence, la
libert

politique, l'indpendance
le

des opinions

reli-

gieuses troublent

repos

et le

bonheur de l'espce
la

humaine
Il tait

(1).

cependant

difficile

de croire que

France
la

et acquis, dans les guerres de la Libert, tant de


gloire en pure perte
;

il

tait

vraisemblable que

force avait tranch la question dans le sens du rgime

moderne
plus

et

que tous

les regrets
;

des vieux royalistes


la

France n'avait et de gat Personne ne conteste, dit Mme de Stal, que la littrature n'ait beaucoup perdu depuis que la Terreur a moissonn, en France, les hommes, les
mais
son

taient dsormais superflus

ancienne

souverainet

d'lgance

caractres, les sentiments et les ides (2).

Il

n'tait

pas vraisemblable que l'on pt voir renatre l'ancienne littrature, car elle avait trop dpendu des murs d'une aristocratie dfinitivement disparue

pour

qu'elle pt

s'accommoder de murs

si

radicale-

(1)

De De

Stal,
Stal,

uvres
loc.
rit.,

compltes, dition de 1820, tome


p.

IV. p. 586.
'2)

408.

230

CHAPITRE V
concilier le progrs avec

ment diffrentes. Comment une telle constatation ?

de Stal se trouvait dans une situation anaelle devait prouver la supriorit de son temps par des considrations d'ordre
logue celle de Perrault
littraire.
;

Mme

xvii* et du xviii* sicles que la grandeur et la dcadence des peuples se mesurent au got avec lequel sont composes les uvres principales le Moyen Age leur faisait horreur parce qu'il manquait totalement de got leurs yeux Chateaubriand va essayer de ramener ses contemporains au catholicisme en fai-

Les

hommes du
effet,

avaient cru, en

sant des parallles entre les auteurs paens et les

auteurs chrtiens
ceux-ci.

et

en dmontrant la supriorit de

grands
ques
;

Le nouveau rgime ne pouvait encore opposer de hommes aux auteurs des temps monarchiaussi

Mme

de Stal ne procda-t-elle point

comme
rallles;

Perrault et Chateaubriand, au
elle

moyen de

pa-

chercha montrer que la littrature pourrait trouver dans les nouvelles conditions des causes de renouvellement, que le thtre, la philosophie
et

l'loquence seraient appeles un clat im-

prvu

(1).

Les nouveaux progrs littraires

et philo-

(1) Les apprciations et les conseils de Mme de Stal ne sont pas toujours heureux. Elle crit que la plaisanterie contre les abus va perdre son importance, si la constitution de la France est libre et si ses institutions sont philosophiques la plaisanterie sera alors sans utilit et sans intrt {loc. cit., p. 480 et p. 482). Candidate et les
;

THORIES DU PROGRS
sophiques que je
le

231

me propose d'indiquer continueront dveloppement du systme de perfectibilit dont j*ai trac la marche depuis les Grecs (1). Si elle parvenait convaincre ses contemporains, elle justifiait
la

Rvolution. Celle-ci n'tait pas


et

condamne
;

se

mettre l'cole du xvii* sicle

tre juge par

comparaison avec
vait avoir ouvert

le temps de Louis XTV elle pouune re nouvelle, produisant des

chefs-d'uvre qui devraient tre apprcis en eux-

mmes,

ou, pour mieux

dire,

par rapport aux nou-

velles conditions historiques.

Pour rendre son apologie plus facile, Mme de combat les prjugs qui avaient gouvern toute la critique antrieure. Condorcet avait dclar que a les rgles du got ont la mme gnralit, la mme constance, mais sont susceptibles du mme genre de modifications que les autres lois de l'univers, moral ou physique, quand il faut les appliquer la pratique immdiate d'un art usuel (2). Brunetire observe,
Stal
trs justement,

que chez notre auteur

la

part de

If

crits de ce genre... sont nuisibles

dans une rpublique

parce qu'on s'y


vie

moque des

intrts les plus nobles de la

La comdie devra dsormais s'attaquer aux vices de l'me qui nuisent au bien gnral et surtout " ceux qui se composent de la privation des qusdits , car
(p.

484).

l'esprit rpublicain exige

La sduction devrait
etc.

On

des vertus positives (p. 487). tre ridiculise sur la scne ''p. 489). doit remarquer, une fois de plus, combien rtiistoire
!

se

soumet peu aux dcrets" des idologues


l'I)

De

Stal,

loc. cit., p. 410.


cit.,

(2)

CoxDORCET, op.

9*

poque.

232

CHAPITRE V

l'absolu diminue, celle

du

relatif

augmente
taient

(1), et

qu'ainsi on est conduit

douter des rgles de


qu'elles

l'an-

cienne

critique,

fondes

sur

une

exprience littraire dont l'insuffisance apparaissait

brusquement aux yeux de ses lecteurs (2) mais il ne voit pas que cette nouvelle conception de la critique est motive par le plan apologtique de
;

Mme
glais

de Stal.

Si celle-ci

met

si

bien en relief
et les

les

caractres an-

de Shakespeare

caractres allemands de

Goethe, ce n'est point parce qu'elle veut emploj^er la

mthode comparative, mais


prouver
la possibilit

c'est

parce qu'elle doit


aff'ran-

d'une grande littrature

chie des rgles de l'ancienne littrature classique.

La

mthode

est

chez

elle

commande par
:

les

conve-

nances de sa polmique en tablissant qu'il a exist des chefs-d'uvre spcifiquement anglais et d'autres spcifiquement allemands, Mme de Stal espre amener ses lecteurs avouer qu'il serait tout
fait drai-

sonnable de ne pas attendre de la nouvelle France quelques chefs-d'uvre spcifiquement rpublicains.

En prsence

d'une

si belle

argumentation, tout vri-

table rationaliste sera aussi convaincu de l'existence

de ces produits merveilleux de l'esprit rpublicain que s'ils figuraient depuis longtemps dans les bibliothques. Ainsi le nouveau rgime se trouvera pleine-

ment

justifi.

(1)

(2)

Brunetire, Evolution des genres, Brunetire, op. cit., p. 177.

p. 179.

THORIES DU PROGRS

233

La

socit issue de la Rvolution vivait de


;

manire
la vieille

blesser toutes les ides du xviii* sicle

rputation de la politesse franaise tait fort atteinte.

Nous avons vu souvent, durant

le

cours de ces dix


clairs gouver-

annes, dit

Mme

de Stal,

les

hommes
:

ns par les

hommes

ignorants

l'arrogance de leur

ton, la vulgarit de leurs

core que les bornes de leur esprit


la

formes rvoltaient plus en Depuis (1).

Rvolution une vulgarit rvoltante dans

les

ma-

nires s'est trouve souvent runie l'exercice d'une


autorit quelconque (2).
la

Cette rvolution peut

longue clairer un grand nombre d'hommes


la vulgarit

pendant plusieurs annes


manires,
des
opinions,
le

mais du langage, des


;

doit
et la

faire

rtrograder
(3).

beaucoup d'gards

got

raison
livre

Une

partie

trs

notable

du

pourrait
et

tre

appele une exhortation la civilit

nous devons

rapprocher
sujet,

les ides

qu'exprime

Mme

de Stal, ce

des efforts que devait faire l'empereur pour

contraindre la socit nouvelle se plier un cr-

monial imit de l'ancienne cour. Combien, dit-elle, le mauvais got pouss jusqu' la grossiret ne
s'opposerait-il pas la gloire littraire, la morale,

la libert, tout ce qui peut exister de

bon

et d'lev

dans les rapports des hommes entre eux !... On se permet de plaisanter sur sa propre bassesse, sur ses

(1)
'2)

3)

De Stal, loc. cit., p. 487. De Stal, loc. cit., p. 420. De Stal, loc. cit., p. 408.

234

CHAPITRE V

propres vices, de les avouer avec impudence, de se jouer des mes timides qui rpugnent encore cette
avilissante gaiet (1).

L'urbanit des

murs

est

un moyen
partis
(2),

efficace

pour arriver

rapprocher

les

On
lution

tait
et

la

amen naturellement comparer la Rvochute du monde antique des nobles


:

devenus

aussi

avaient t

que les anciens Romains, dpossds par une population grossire,


faibles
est plusieurs sicles

dont l'ducation

en arrire

de celle des

hommes

qu'ils ont

vaincus

(3).

Les

invasions des Barbares avaient constitu une trs


grosse difficult pour les thoriciens du progrs Turgot avait fait observer que cette apparente destruction a rpandu sur un plus grand nombre de nations les germes de ces sciences qu'on avait cru perdues (4). Mme de Stal va beaucoup plus loin, ?ar, distinguant ce perfectionnement de l'espce et le progrs de l'esprit, elle prtend dmontrer que les temps du Moyen Age ont t favorables ce dernier
;

progrs

(5).

C'est le

ont produit

mlange des races et le christianisme qui Mme de Stal cet heureux rsultat
;

(1) (2) (3) (4)


(5)

De De De De

Stal, Stal, Stal,


Stal,

loc. cit.,

pp. 420-421.

loc. cit., p. 441.

loc. cit., p. 199. loc. cit., p. 21 et p. 211. Brunetire parat de Stal n'a considr que le perfectionned la vulgarisation des connaissances

Turgot,

loc. cit., p. 672.

croire
{op.

que

Mme

ment de
cit.,

l'espce,
p. 176).

THORIES DU PROGRS

235

semble tout fait dgage des passions des philosophes au sujet de la religion; cela ne tient pas seulement l'influence de Rousseau (1), mais aussi aux obligations que lui impose son apologie du

temps prsent. Elle espre que le mlange des classes produira un effet analogue au mlange des races, et elle ne dsespre pas de voir quelque doctrine nouvelle jouer un rle analogue celui du christianisme Heureux, dit-elle, si nous trouvions, comme l'poque de l'invasion des peuples du Nord, un systme philosophique, un enthousiasme vertueux, une lgislation forte et juste, qui ft, comme la religion chrtienne l'a t, l'opinion dans laquelle vainqueurs et vaincus pourraient se runir (2)! Napolon pensa qu'il tait fort inutile d'aller chercher bien loin un tel systme philosophique et qu'il pourrait se contenter du catholicisme, en lui imposant un esprit de tolrance (3). Condorcet et t fort surpris si on lui avait dit que l'on pt crire, si peu de temps aprs lui, que
:

os

tablie,

Cette influence a t assez grande pour qu'elle ait que. dans les pays o la rformation est on peut encore remarquer [de nos jours] combien est salutaire l'influence du christianisme sur la morale {loc. cit., p. 206). On sait que pour Diderot la morale est
(1)

crire

corrompue partout o Ton admet un Dieu


Diderot, p. 170). (2) De Stal, loc.
(3)

(cf.

Reinach,

cit., pp. 200-201. l'empereur, par C'est le principal but du Concordat flt des vques, imposa l'Eglise l'obligation d'oublier les anathmes lancs contre les prtres constitutionnels.
;

les choix qu'il

236

CHAPITRE V
les

mditations

religieuses

du christianisme,

quelque objet qu'elles aient t appliques, ont d-

velopp

les facults de l'esprit pour les sciences, la mtaphysique et la morale (1). Mme de Stal estime que l'esprit ne se serait point soumis aux

tudes abstraites
gieuse

s'il

n'avait d'abord t conduit


reli-

s'occuper de subtilits thologiques par passion


(2).

La

Renaissance

dmontra
:

l'immense

progrs qui

s'tait

accompli
les

Bacon, Machiavel,

Montaigne, Galile, tous

quatre presque contem-

porains dans des pays diffrents, ressortent tout

coup de ces temps obscurs

et se

montrent cependant

de plusieurs sicles en avant des derniers crivains de la littrature ancienne et surtout des derniers philosophes de l'antiquit
(3).

Les ncessits de son apologie conduisaient de Stal prsenter une dfense de la violence
n'osa pas aborder franchement le sujet

Mme
;

elle

mme

de

la

Rvolution, mais elle prit prtexte des accusations lances par les philosophes contre le fanatisme reli-

gieux

(4)

pour montrer

le rle

considrable que les

passions peuvent jouer dans l'histoire. Je crois utile de prsenter ici un important extrait de son plai-

doyer (encore que

la doctrine soit fort insuffisante),

(1) (2)
(3)

De Stal, De Stal, De Stal,

loc. cit., p. 190.


loc. cit., p.

209.

loc. cit., p. 211.

(4) Elle dit que les philosophes vantent le paganisme cause de leur aversion pour l'intolrance {loc. cit. p. 206).

THORIES DU PROGRS
parce
qu'il
les

237
fois,
la

est

curieux de voir, encore une

comment

conditions historiques
:

commandent

pense des idologues

Quoique

les

passions fortes entranent

des

crimes que l'indiffrence n'et jamais causs, il est des circonstances dans l'histoire o ces passions sont
ncessaires pour remonter les ressorts de la socit.

La

raison,

avec

l'aide

des

sicles,

s'empare
;

de

quelques

effets

de ces grands mouvements


les

de certaines ides que

mais il est passions font dcouvrir et


elles. Il

qu'on aurait ignores sans


jets

faut des secousses

violentes pour porter l'esprit

humain sur des ob-

entirement nouveaux
les

ce sont les tremblements

de terre,

feux souterrains, qui montrent aux re-

gards de l'homme
n'et pas suffit

les richesses dont le temps seul pour creuser la route (1). Il est bien remarquable que Mme de Stal abandonne ici le terrain du rationalisme; ses contemporains admettaient facilement que la philosophie peut se trouver oblige d'employer la contrainte (mme assez brutale parfois), pour faire triompher la vrit qu'elle a reconnue; mais notre auteur proclame une mission de cration propre de la violence. Sans doute, elle ne se dtache pas encore de la conception du droit naturel; la violence est, ses yeux, une manire de trouver ce droit, qui tait demeur cach aux efforts de la raison; mais sa thse n'en est pas moins digne

d'tre

note.

(1)

De

Stal,

loc. cU., p. 206.

238

CHAPITRE V

Il est bien probable qu'en crivant ces lignes, Mme de Stal pensait surtout aux luttes de la Rforme. Avant elle et souvent depuis, les crivains protestants

ont plaid les circonstances attnuantes en faveur des chefs de la Rforme et cherch attnuer les violences du

xvr

sicle.

Mme

de Stal, entrane par les

beaucoup plus perspicace que ne sont gnralement les historiens de sa religion; le prsent lui donne une intelligence
claire

ncessits de sa polmique, se montre

du pass

(1).

nouvelles de ce livre se trouvent avoir t ainsi domines par des conditions historiques, et c'est

Toutes

les thses

un

fait intressant

relever au point

de vue marxiste.

m
nous faut maintenant interrompre le cours de pour parler d'une doctrine qui, tout en contredisant celle du progrs, a cependant eu sur elle une trs grande influence; je veux parler de la doctrine de l'volution, qui se rattache aux guerres de l'Indpendance des nations. On a trop souvent compar ces guerres celles que soutinrent nos armes rvolutionnaires; elles correspondent en ralit un mouvement idologique oppos. L o avaient pntr les armes franaises, on
Il

cette histoire de l'ide de progrs,

(1) On a vu plus haut que le duire pour Augustin Thierry.

mme

fait devait se pro-

THORIES DU PROGRS
s'tait

239

ht d'imiter la France, de supprimer les anet

ciennes institutions
droit naturel.

d'en crer d'autres suivant des

principes que l'on regardait


Il

arriva

comme conformes au un jour cependant o les peu-

ples se rvoltrent contre ce systme de perfectionneet refusrent, les armes la main, le bonheur que nous leur apportions. L'ide des nationalits, dit Renan, dont le xviii' sicle n'offre aucune trace, uniquement occup de sa philosophie gnrale, et dont les conqutes du commencement de ce sicle furent la ngation (1), date du soulvement que produisirent les tendances unitaires de la Rvolution et de l'Empire chez les peuples rendus la conscience d'eux-mmes par le joug de l'tranger (2). Dsormais, on opposera au progrs l'volution, la

ment

cration la tradition, la raison universelle la ncessit historique.

Ceci ne veut pas dire,


les

comme

l'ont

soutenu parfois
les

admirateurs du

xviii^ sicle,

que

dfenseurs des nouvelles ides prtendissent imle

mobiliser

monde; mais ils voulaient montrer qu'il y changements une loi historique locale, et ils regardaient comme trs essentiel que les gouvernements la respectassent. La premire grande mania dans les

festation de la nouvelle conception fut celle de Savi-

gny

et elle

porta sur

le droit.

(1) A remarquer le changement du sens du mot patriote : les guerres de la Lib'ert, le patriote est celui qui aide les Franais contre son souverain; plus tard, c'est celui qui se bat pour restaurer le pouvoir de son prince.

pendant

(2)

Renan, Essais de morale

et

de critique,

p.

117.

240

CHAPITRE V

Depuis longtemps, les hommes d'Etat se proposaient de rgulariser l'activit des tribunaux en rdigeant de grandes ordonnances; Napolon croyait que son Code civil lui assurerait plus de gloire que ses

grandes batailles; il semblait naturel que l'Allemagne, rendue elle-mme, affirmt la conscience qu'elle
avait acquise de sa force et de son unit, en se donnant un systme de droit. Savigny combattit cette opinion en 1814 et il fonda ainsi l'cole historique.

donn pour mission de rfuter gens qui, ne mettant pas en doute la sagesse infinie des lgislateurs modernes, considraient le droit
Cette cole s'tait
les

comme
lont

claire

devant tre dsormais l'expression d'une vopar la philosophie. Savigny et ses

lves opposrent cette doctrine de la cration rationaliste

ne

la

du droit, une doctrine de cration spontaconscience juridique du peuple remplaa la

raison universelle. Il n'est pas inutile ici de nous reporter un passage clbre de la Profession de foi

du vicaire savoyard : La conscience est la voix de Trop souvent la raison nous trompe, nous n'avons que trop acquis le droit de la rcuser; mais la conscience ne nous trompe jamais; elle est le vrai guide de l'homme; elle est l'me ce que l'instinct est au corps et Rousseau ajoute en note La philosophie moderne qui n'admet que ce qu'elle explique,
l'me...
;
:

n'a garde d'admettre cette obscure facult appele


instinct, qui parat guider, sans
les

connaissance acquise,
L'instinct, selon l'un

animaux vers quelque

fin.

de nos plus sages philosophes, n'est qu'une habitude


prive de rflexion, mais acquise en rflchissant.

THORIES DU PROQRS
Cette thorie lui parait absurde.

241

dique du peuple
est

est, elle aussi,

La conscience juriun instinct sr; elle


le

par elle-mme

le

droit

(1).

Les lves de Savigny imaginaient qu' l'origine


droit s'tait
tard, tait

form tout seul, dans la coutume; plus apparue la lgislation qui a pu avoir une

action bienfaisante en assurant au droit des transformations devenues ncessaires, plus rapidement et plus

srement que ne pourraient


vient le travail

le faire les
;

forces invienfin, inter-

sibles qui ont cr le droit primitif

des jurisconsultes

(2).

Nous avons
tinct vers des

ainsi

un mouvement

rgulier de l'ins-

formes de plus en plus intellectualises humaine; c'est toujours l'esprit du peuple qui se manifeste, mais d'une manire de moins en moins directe; au fur et mesure que nous nous levons sur cette chelle, nous avons davantage craindre que des solutions arbitraires, dues des spculations mtaphysiques ou des importations d'idologies trangres, viennent troubler le produit vraiment national. Le droit coutumier prsenterait donc une sude
l'activit

priorit certaine,

comme

tant l'expression de l'ins-

reproch Savigny et Puchta de professer pour ce mode de formation du droit une vritable idoltrie ils regardaient comme un trs grave attentat contre le droit, toute mesure de
tinct juridique; aussi a-t-on
;

(1) p. 18.
(2)

Tanon, L'volution du droit


Tanon, op.
cit.,

et la conscience sociale,

p. 13 et pp. 15-16.
16

242
la lgislation

CHAPITRE V
qui

limite arbitrairement les effets

ncessaires de la coutume

celle-ci

doit toujours
(1).

pouvoir modifier

la loi

ou l'abroger par dsutude

nombreuses et graves nous faut dire quelques mots. Beaucoup de personnes pensent que le droit a pu se former suivant les ides de Savigny et de Puchta seulement durant les temps primitifs, alors que la
a fait cette doctrine de
il

On

objections, dont

distinction

entre les rgles

du droit

et

l'ensemble
droit

des rgles religieuses et morales n'existait pas en-

core

(2).

Ihering se demanda, au contraire,


(3). Il

si le

primitif tait vraiment coutumier

me semble

que

la

formation spontane du droit se manifeste

surtout dans le domaine commercial; nous l'y obser-

vons encore aujourd'hui; ce droit dpend beaucoup


plus des usages rsultant d'accords qui ont t explois et que des on admettait ce rle du commerce, il faudrait admettre que le droit coutumier s'est superpos, une poque de rflexion, quelque chose de plus ancien; car il est bien difficile de ne pas regarder tout ce qui touche au commerce comme n'appartenant pas la priode rflchie de l'activit hu-

riments entre particuliers, que des


si

thories;

maine.

(1)

Tanon, op.

cit.,

de Rousseau est frappante de la loi. (2) Tanon, op. cit., p. 32.


(3)

pp. 17-18. Ici l'analogie avec les ides la conscience est au-dessus
:

Ihering, Histoire du dveloppement

du

droit romain,

trad. franc., p. 12.

THORIES DU PROGRS

243
suite

Quand on considre l'ensemble d'une longue


le

de temps, on peut estimer que chaque peuple produit


droit dont
il

a besoin.

Vus de haut

et

de loin, les

actes

du

lgislateur ne paraissent plus qu'un accile

dent dans
n'est

temps:

et le droit

semble crotre par sa


le lgislateur

force propre, et par celle de l'ide, dont

que l'instrument et le porteur... Il en est autrement quand on regarde de plus prs. Lorsqu'on considre
toire,
le

droit positif

on y constate
de
la

aussitt,

un moment donn de son hisdans de nombreuses di-

rections, des rgles qui ne concordent nullement avec


l'esprit

nation

(1).

Mais

c'est surtout

quand on tudie

les

changements
l'avenir pro-

actuels et

quand on veut raisonner sur


la

chain que

doctrine historique devient peu satis-

faisante; tous les efforts tents

pour l'adapter ces

problmes sont vains


spculations

(2).

ont laiss eux-mmes le


;

Les fondateurs de l'cole droit futur en dehors de leurs

je

ne crois pas qu'on puisse expliquer

cette attitude en disant avec

Tanon que

leurs dis-

positions personnelles, trs conservatrices, leur faisaient considrer de prfrence dans l'volution l'une

de ses faces, celle qui relie

le

droit

du prsent celui

du pass

(3). Il

faut plutt dire que toute recherche

sur l'avenir est impossible pour celui qui accepte la

cit., pp. 31-32. Vouloir, comme quelques auteurs, identifier la conscience juridique la volont populaire manifeste par le vote, est absurde.

(1) (2)

TA.NON, op.

(3)

Ta>'OX, op.

cit.,

p. 40.

244

CHAPITRE V

doctrine historique, moins de tomber dans l'absurdit qui consiste vouloir calculer l'avenir avec de

dveloppement point de vue que l'cole de Savigny il ne s'est occup que de ce qui existait. Il voulait rpondre aux objections des
le

prtendues tendances du pass. Newman, dans ses recherches sur

du dogme chrtien,

s'est
:

plac au

mme

controversistes

anglicans,

qui

accusaient

l'Eglise
le

catholique de ne pas avoir fidlement gard

dpt

de

la foi

durant

le

Moyen Age;
les

les

anglicans admetles

taient que

durant

premiers sicles

conciles

avaient dfini les dogmes d'une manire correcte.

Newman
les

trouvait dans l'histoire de l'ancienne Eglise

types de dveloppement (ou d'panouissement)


ils

auxquels

devait comparer le travail ultrieur de la


n'a jamais song tirer de ces

thologie romaine pour prouver que ce travail avait


t irrprochable.
Il

tudes une thorie lui permettant de faire progresser

on ne saurait donc commettre plus grosque de le confondre avec les gens qui se donnent pour ses disciples et qui s'occupent de l'histoire des dogmes uniquement dans l'espoir de montrer qu'il y a des analogies entre les tendances modernistes et les positions prises par certains Pres de l'Eglise. Ils crivent sur le pass, mais ils sont domins par des rves relatifs l'avenir. Il faut appliquer ici une distinction que j'ai faite ailleurs entre deux manires de concevoir l'hison peut regarder vers l'avenir et on note toire (1)
la thologie;

sire erreur

(1)

Cf.

Systme historique de Renan, pp.

5-23.

THORIES DU PROGRS

245

tous les germes de dveloppement qui seront censs

fournir une explication complte des vnements qui


arrivent; on s'occupe alors de cration; on peut, par contre, regarder vers le pass et on cherche com-

ment
trine

se sont prsentes les adaptations; c'est la doc-

de l'volution. Savigny a chang l'esprit de

l'histoire

en introduisant cette nouvelle mthode; des


qu'on met volution.

difficults inextricables se produisent ds

lange progrs

On

a observ plusieurs fois, qu'il y a

une grande

analogie entre les points de vue proposs par Savigny


et le darwinisme (1). Beaucoup de naturalistes contemporains reprochent Darwin de ne pas avoir tudi ce qu'Alfred Giard nomme les facteurs primaires

de l'volution, c'est--dire
nouvelles espces;

les

forces qui crent les

Darwin
il

a considr une histoire

naturelle acheve et

a voulu nous montrer

com-

ment

l'limination de certaines formes peut tre rap-

proche des conditions dans lesquelles se font la la nourriture et l'accouplement (lutte pour la vie et slection sexuelle). Dans le pur darwirecherche de
nisme, les variations des espces sont indtermines;
la

prtention d'Alfred Giard, qui veut concilier


et le

le

lamarkisme, en combinant les facteurs secondaires du premier avec les facteurs primaires du second,
est

darwinisme

habitu philosopher

une navet de naturaliste peu il faut choisir entre deux (2)


;

(1)

(2)

Tanon, op. cit., p. 22. On ne saurait trop faire connatre

les rflexions socio-

246

CHAPITRE V

systmes, on ne saurait les mlanger sous prtexte de faire de la science plus haute.

Le droit
que ne
le

n'est

pas moins

sollicit

au changement
Il

sont les espces vivantes.


le droit

n'y a pas une

grosse affaire qui ne mette en vidence l'existence

de forces propres modifier


juges
et les

les avocats, les

professeurs, dans leurs plaidoiries, leurs

dcisions et leurs commentaires, touchent, toujours

quelque peu, au systme existant, en raison de leurs vues personnelles; bien souvent aussi, le grand public intervient pour exercer une pression sur les profes-

Au milieu de toutes ces causes qu'il serait absurde de vouloir analyser, il se produit un mousionnels.

vement

ce

mouvement

est la

donne de

l'histoire

et c'est lui

qui nous fait connatre la conscience ju-

ridique du peuple.

Dans l'histoire du droit, il ne faudra donc pas demander que la conscience juridique soit dfinie

comme

pourrait l'tre une force dont les effets pour-

raient tre prvus suivant une loi; la conscience juri-

dique est une image destine embrasser l'ensemble

logiques que lui inspira la thorie (si peu vraisemblable d'ailleurs) de la tlgonie suivant laquelle les produits d'une femelle conservent quelque chose des qualits du premier mle qui l'a saillie. Il pensait que les classes infrieures d'Europe avaient t heureusement transformes psir la pratique du jus primae noctis concd aux nobles (Alfred GiARD, Controverses transformistes, p. 152). Cette lgret n'a pas empch Alfred Giard d'tre un naturaliste de premier ordre; mais les savants ne sont pas toujours fort habiles dans l'art de tirer des conclusions gnrales de leurs expriences.

THORIES DU PROGRS
des conditions dans lesquelles
tion (ou le refus) d'un
s'est faite

247
l'accepta-

nouveau systme de relations. Pendant longtemps, les paysans du raidi de la France ont oppos une rsistance acharne aux lois successorales du Code civil; nous avons l un exemple remarquable d'une lutte entre les traditions et des formes nouvelles; tous les lments de cette lutte peuvent tre observs assez facilement; il n'est donc pas
exact de dire que la conscience juridique
ceptible d'aucune dtermination

n'est

sus-

(1); elle est dter-

mine dans

la

mesure o

l'on peut connatre le rle

des traditions dans l'adaptation ngative.

convient d'observer, ce propos, que les natu-

ralistes

mme

manire.

ne comprennent pas tous l'adaptation de la Pour quelques-uns, dit Bergson, les


des organismes dans un sens

conditions extrieures sont capables de causer direc-

tement
dfini,
les

les variations

par

les

modifications physico-chimiques qu'ella

dterminent dans

substance vivante

telle est

l'hypothse d'Eimer, par exemple. Pour d'autres, plus


fidles l'esprit

du darwinisme, l'influence des cond'une faon indirecte, en


le

ditions ne s'exerce que

favorisant dans la concurrence vitale, ceux des re-

prsentants d'une espce que

hasard de

la nais-

sance a mieux adapts au milieu.


les

En

d'autres termes,

uns attribuent aux conditions extrieures une


et les

influence positive
tive
:

autres une influence nga-

dans

la

premire hypothse, cette cause susci-

(1)

Taxon, op.

cit.,

p. 28.

248

CHAPITRE V

dans la seconde, elle ne ferait Le darwinisme se trouve ainsi de nouveau rapproch de la mthode historique. Bergson dit que l'ide darwinienne d'une adaptation s'effectuant par l'limination automatique des inadipts est une ide simple et claire . J'estime de mme, que la thorie de la conscience juridique peut tre applique de manire rendre simple et claire l'histoire du droit; mais il ne faut pas lui demander ce qu'elle ne peut donner, l'explication du dveloppement progressif d'une institution suivant une ligne donne. Le darwinisme montre la mme impuissance en biologie, comme le dit Bergson (2). Les thoriciens du droit historique n'ont pas toujours prsent leurs doctrines sous une forme satisfaisante; il faut une grande habitude des disciplines les plus svres de la science pour arriver comprendre que l'esprit peut se contenter de raisonner sur des adaptations ngatives. A l'poque de Savigny, on tait dispos concevoir tout changement sous des formes analogues celles que fournit la biologie il est donc tout naturel que l'on ait si souvent regard la conscience juridique du peuple comme tant une sorte de force vitale; et alors la philosophie du droit mrite la critique amre qu'en fait Ihering L'origine du droit est un impntrable mystre; ds lors, quoi bon toute recherche ultrieure ? Cette
terait des variations;
(1).

qu'en liminer

(1) (2)

Bergson, Evolution cratrice, pp. 59-60. Bergson, op. cU., p. 60.

THORIES DU PROGRS

249

doctrine a le mrite de couper court toute question


sur la raison des choses. Sa rponse est toujours la

mme me
:

populaire, sentiment juridique national...

C'est la fatalit prsidant l'laboration

du

droit...

La thorie de l'manation
lui
et

est

un doux

oreiller sur

lequel la science n'a plus qu' s'endormir. Retirons-le

pour

qu'elle s'veille

qu'elle

ouvre enfin
en ralit

les

yeux

voie les choses

comme
le

elles sont

(1).

Si

on a entendu
si

principe de l'volution de masi

arbitraires, c'est que le plus grand nombre de ses partisans n'avaient pas t conduits l'admettre pour des raisons d'ordre intellectuel, mais pour des raisons d'ordre politique. On

nires

diverses et

tait fatigu

de toutes

les luttes

qui avaient boule-

vers l'Europe; on tait dispos accepter

comme

suprieurs tous les procds de formation idolo-

gique qui ne comportaient pas de lutte (2); on fut donc trs heureux d'entendre vanter le droit coutu-

mier

et

de l'assimiler

la langue.

Ihering fera plus

tard, trs justement, observer

que cette assimilation

du

droit la langue est contraire l'histoire, attendu

(1)
(2)

Iehring, op. cit., p. 12. On sait quelle importance a prise en France la dis-

tinction des poques critiques et des poques organiques; les saint-simoniens se proposrent pour faire sortir les Franais du purgatoire de la critique et les amener l'organisation. Cette ide remoBte srement Napolon qui avait annonc qu'il avait clos l're de la Rvolution et qui a introduit dans notre langue le terme loi organique avec
le

sens de

loi

fondamentale d'une administration.

250

CHAPITRE V

que la philologie ne montre pas de conflits analogues ceux qui se prsentent chaque fois qu'une rgle nouvelle blesse des intrts (1); mais cette fausse analogie tait, au contraire, de nature charmer les contemporains de Savigny.
L'cole historique mettait en lumire une interd-

pendance

troite des diverses manifestations de l'es-

prit national (2); elle rapprochait ainsi

une nation
et

d'un organisme vivant dans lequel toutes les parties sont solidement lies les unes aux autres
ratre

sont har-

monises. La conscience populaire semblait appa-

comme

ayant une

ralit.

Il

n'est

donc pas

tonnant que l'assimilation de l'histoire un tre vivant ait eu tant d'influence sur la pense des crivains politiques durant une grande partie du xix"
cle.

si-

Je crois bien que ce fut l'hritage le plus popu-

laire de l'historisme.

IV
Pendant une quarantaine d'annes aprs la Restaumonde libral fut trs proccup d'tudes scientifiques sur le pass; la lgret du sicle des
ration, le

lumires s'opposait
la

le

srieux des coles historiques;

doctrine du progrs ne put se maintenir qu'en


celle

empruntant beaucoup

de l'volution.

On

ob-

(1) (2)

IHERING,

La

lutte
cit.,

pour

le droit, trad. franc.,

pp. 6-11.

Tanon, op.

p. 13.

THORIES DU PROGRS
serve que l'assimilation de l'histoire

251

un organisme engendra un grand nombre de thses importantes 1 On attache dsormais une importance capitale la lenteur et la rgularit du mouvement. On en vient parfois regarder avec quelque piti les rvolutionnaires qui ne comprennent pas qu'une telle marche est seule compatible avec la science On descend mme jusqu' accorder un respect superstitieux
:
!

cette progression, tandis qu'autrefois la lenteur

du

progrs

tait

seulement regarde

comme une mesure

conseille par la prudence.


2 L'ide de la ncessit a t fortement renforce;

Mme

de Stal avait appel l'attention sur

les

maux

im-

menses qui rsulteraient d'une politique ayant pour


objet d'arrter le progrs des lumires, et elle regardait

une

telle tentative

comme

devant tre infruc-

tueuse (1); mais ce n'tait l qu'un jugement fond sur une apprciation de sagesse politique, tandis que

maintenant on regarde
historique

la continuit

du mouvement

comme

aussi ncessaire que celle d'une

volution vitale.
3 On a cess de raisonner sur le progrs de l'esprit ou sur l'accroissement des lumires; on a regard
les institutions

comme

tant des organes d'un tre

vivant; on a choisi, la manire de Cuvier, des caractres dominateurs, et on a tudi l'histoire en suivant

leurs variations (2).

(1)

De

Stal,

loc. cit., p. 586.

(2) Cf.

Pierre Marcel, Essai politique sur Alexis de Toc-

quevUle, p. 107.

252

CHAPITRE V

Nous trouvons une application trs remarquable des nouveaux points de vue dans la Dmocratie en
Amrique, dont la premire dition est de 1835 et qui a exerc une si grande influence sur la pense du XIX* sicle. Tocqueville nous apprend, aux premires pages de son livre, que l'galit des conditions lui est apparue comme caractre dominateur des institutions
amricaines; c'est
central ou toutes
tir . Il

le fait

gnrateur dont chaque

fait particulier semblait


[les]

descendre

et le

point

observations devaient abouqu'il avait t

nous apprend aussi


le

conduit
n'est

reconnatre que
tout,

mouvement vers
et qu'il se

l'galit

point particulier ce pays

produisait par:

en raison des causes inconscientes


la

Partout on
l'ont ai-

a vu les divers incidents de la vie des peuples tourner

ceux qui avaient en vue de concourir ses succs et ceux qui ne songeaient point la servir; ceux qui ont combattu pour elle et ceux mme qui se sont dclars ses ennemis; tous ont t pousss ple-mle dans la mme voie, et tous ont travaill en commun, les uns malgr eux, les autres leur insu, aveugles instruments dans la main de
efforts
:

au profit de de de leurs

dmocratie; tous

les

hommes

Dieu.

Tocqueville exprimait l'ide qu'il avait acquise de


cette ncessit dans un langage qu'il cherchait rendre trs saisissant Le livre tout entier qu'on va
:

lire a t crit

sous l'impression d'une sorte de terreur

religieuse produite dans l'me de l'auteur par la vue

de cette rvolution irrsistible qui marche, depuis


tant de sicles, travers tous les obstacles et qu'on

THORIES DU PROGRS
voit encore aujourd'hui s'avancer

253
rui-

au milieu des

nes qu'elle a

faites.'..

Si de longues observations et des


les

mditations sincres amenaient

hommes
pass

de nos

jours reconnatre que le dveloppement graduel et

progressif de l'galit est la fois

le

et l'avenir

de leur histoire, cette seule dcouverte donnerait ce dveloppement le caractre sacr de la volont du souverain matre. Vouloir arrter la dmocratie paratrait alors lutter contre

Dieu mme et il ne resterait aux nations qu' s'accommoder l'tat social que leur impose la Providence. Le mouvement est regard comme tant semblable un mouvement organique; on conclut la ncessit de la dmocratie dans l'avenir l'homme sage devra
:

chercher, dans l'exprience des peuples qui sont les


plus avnncs sur la voie nouvelle, des expriences

capables de guider
liter le

le lgislateur

qui cherchera faci-

passage du pass au futur.


ait russi faire

Que Tocqueville

partager sa con-

viction ses contemporains, c'est ce que dplorait

comme

Le Play, qui regardait la Dmocratie en Amrique un livre dangereux ayant fait beaucoup Les honntes gens qui se rattade mal (1). chaient au pass ou qui restaient indcis entre le bien et le mal, prirent peu peu confiance en sa prdic,

tion; et depuis lors,

ils

croient l'avnement fatal

du

rgime amricain, signal

comme

le

type de

l'galit

(1)

Le Play, La rforme

sociale

en France, tome

III.

p. 327.

254
et

CHAPITRE V

de la dmocratie (1). Le Play ne voulait pas admettre la ncessit d'une volution qui paraissait vidente Tocqueville;
il

se persuadait

que

le

monde

pouvait tre chang par l'exemple de quelques vieilles


familles conservant des ides patriarcales; la notion

de ncessit historique
trangre.

lui

demeurait absolument

Le Play pensait encore comme les gens du xviii" sicle, ce qui peut tenir, pour une trs grande partie, ce qu'il est demeur toujours tranger aux travaux faits durant le xix^ sicle sur l'histoire du droit et sur l'histoire de l'conomie (2).
Je crois que la Dmocratie en

Amrique a eu une

influence considrable et peut-tre dcisive sur les

premires uvres de Proudhon. La brochure sur La Clbration du dimanche, qui a paru la fin de 1839, renferme des afflriiations nergiquement galitaires, mais qui ne proviennent pas de la tradition de nos
crivains du xviii^ sicle. L'auteur prend soin d'avertir qu'il

ne veut pas

rchauff"er les thories

du

cl-

(1) Le Play, Organisation du travail, 3 dition, p. 367. Suivant Le Play, Tocqueville aurait pens que la dcadence des peuples europens tait invitable; il croyait d'ailleurs que cette dcadence ne pouvait gure tre acclre par l'importation du rgime amricain (p. 377). Le Play nous a appris qu'il n'a t en relations avec Tocqueville que sous le second Empire; comme presque tous les anciens libraux, Tocqueville regardait le rgime imprial comme tant le rsultat d'une dcadence. (2) Le Play ne semble avoir jamais parcouru de livres peut-tre d'histoire que pour y relever quelques notes mme ces notes lui ont-elles t fournies par des amis.
;

THORIES DU PROGRS
bre discours sur l'ingalit des conditions
[et]

255
re-

prendre en sous-uvre la thse mal conue du philosophe de Genve (1). On ne peut dire non plus qu'il se rattache aux communistes franais; c'est, en La effet, eux qu'il fait allusion quand il crit
:

question de l'galit des conditions


dj t souleve, mais
cipes:
il

et

des fortunes a

comme une

thorie sans prin-

faut la reprendre et l'approfondir dans toute


(2),..

sa vrit
rait
:

Mais aussitt un problme se prsente-

trouver un tat d'galit sociale qui ne soit ni

communaut,
chie,

ni despotisme, ni morcellement, ni anarmais libert dans l'ordre et indpendance dans l'unit. Et ce premier point rsolu, il en resterait un second indiquer le meilleur mode de transition (3). L'anne suivante, Proudhon reprenait ses ides galitaires dans le premier mmoire sur la proprit; il tait certain du rsultat auquel devait aboutir l'humanit, parce que Tocqueville avait affirm la marche l'galit; il n'avait plus qu' prsenter une preuve en forme; quand on lit ce mmoire avec cette indication, il parat beaucoup plus intressant que ne jugent beaucoup de nos contemporains, qui le trouvent trop peu soucieux des faits. Les contemporains de Proudhon, au milieu desquels les ides mises par Tocqueville taient fort rpan:

(1) (2)

Proudhon, uvres compltes, tome II, p. 144. Proudhon affirme que .l'gsdit des conditions
la raison et irrfragable
cit.,

est
cit.,

conforme
p.

en droit

(op.

149).
(3)

Proudhon,

op.

p.

151.

256

CHAPITRE V

dues, furent extrmement frapps par le 1840.

Nous avons sur ce point


et

le

mmoire de tmoignage que

Marx

et surtout celui

Engels en ont apport dans La sainte famille de F. Vidal. Celui-ci a consacr un


(1)

chapitre spcial Proudhon et Pecqueur

dans
de

son livre sur


1846;
il

la rpartition

des richesses, publi en

les

nomme

les galitaires et les distingue

tous les autres socialistes (saint-simoniens, fouriristes,

communistes).

Les Contradictions conomiques ont t crites pour dvelopper le mme thme galitaire, en mon-

comme une loi cache du dveloppement conomique. Il me semble que si Proudhon emploie ici si souvent un langage providentialiste, c'est qu'il avait t frapp du grand effet produit par les formules de Tocqueville. Marx se
trant que l'galit se dgage
laissa

prendre aux apparences, et dans la Misre de la il regarda Proudhon comme un disciple attard de Bossuet, au lieu d'aller chercher la source si prochaine d'o provenait cette manire d'ex Le but que se proposait en premier lieu, poser dit-il, le gnie social qui parle par la bouche de M. Proudhon, c'tait d'liminer ce qu'il y a de mauvais dans chaque catgorie conomique, pour n'avoir que du bon. Pour lui, le bon, le bien suprme, le vritable but pratique, c'est l'galit... Toute nouphilosophie,
:

velle

catgorie est une hypothse du gnie social,

(1) Pecqueur publia, en 1842, sa Thorie nouvelle d'conomie politique et sociale.

THORIES DU PROGRS

257

pour liminer
prcdente.

l'ingalit

engendre par l'hypothse


l'galit

En rsum,

est

Vintention pri-

mitive, la tendance mystique, le but providentiel


le

que

gnie social a constamment devant les yeux, en


le

tournoyant dans
miques. Aussi
fait
la

cercle des contradictions conoest-elle la

Providence

locomotive qui

mieux marcher tout le bagage conomique de M. Proudhon que sa raison pure et vapore. Il a consacr la Providence tout un chapitre qui suit
celui des impts (1).
Il

est

vident que Marx devait avoir lu trs super(si

ficiellement ce chapitre

mme

il

l'avait lu),

car

Proudhon y rejette aussi nettement que possible le gouvernement providentiel, dont la non existence
est, dit-il, suffisamment tablie par les hallucinations mtaphysiques et conomiques de l'humanit, en un mot par le martyre de notre espce (2). Marx avait raison de ne pas vouloir admettre que

l'on

pt faire

la

synthse de l'histoire humaine en la


:

subordonnant au dveloppement d'un caractre


gression dont usrent
'(

sa

critique est trs juste et dtruit les systmes de prosi

largement

les saint-simoniens.

La tendance

l'galit appartient notre sicle.


les sicles antrieurs,

Dire maintenant que tous

avec

(1)

peu plus
politique
toire
(2)

Marx, Misre de la philosophie, pp. 164-165. Un loin il renvoie Proudhon l'Histoire de l'conomie
l'his-

de Villeneuve-Bargemont, qui transforme en apologtique catholique (p. 167). Proudhon, Contradictions conomiques, tome

I,

pp.

360-361.

258

CHAPITRE V
etc.,

des besoins, des moyens de production,


fait diffrents, travaillaient

tout
la

providentiellement

ralisation de l'galit, c'est d'abord substituer les

moyens et les hommes de notre sicle, aux hommes et aux moyens des sicles antrieurs et mconnatre le mouvement historique par lequel les gnrations
successives transformaient les rsultats acquis des
(1). On ne saurait une unit idologique illusoire il faut, pour suivre scientifiquement une volution, embrasser seulement une priode dont les conditions conomiques offrent assez de constance pour qu'on puisse y trouver une unit relle. Mais Proudhon ne s'tait point propos de dmontrer l'existence du mouvement historique vers l'galit il avait reu ce fait des mains de des conditions Tocqueville et il voulait en trouver une mtaphysique, en tablissant un ordre philosophique dans l'cono-

gnrations qui les prcdaient


l'histoire

ramener

mie il prenait en bloc le monde et voulait y dmler un ordre qui ft de nature rendre compte de la loi proclame par Tocqueville sa conception fort complique est assez trangre nos habitudes actuelles de penser (2) mais elle devait paratre toute
;
;

(1)

Marx,

op.

cit.,

p. 166.

vues (2) Nous avons d'autant plus de peine accepter les de Proudhon que nous voyons que les faits contemporains Tocde sont en pleine contradiction avec la loi historique queville. Nul voyageur, visitant aujourd'hui les Etats-Unis, n'y admire plus l'galit des- conditions qu'y observait l'crivain franais en 1832; le pays tait alors agricole; maintenant qu'il est devenu industriel, la spculation y a produit les ingalits les plus incroyables.

THORIES DU PROGRS
naturelle

259

un homme qui avait t initi quelque peu aux vastes synthses hgliennes. Nous ne faisons point une histoire selon l'ordre des temps, disait-il, dans le chapitre des machines, mais selon la succession des ides. Les phases ou catgories conomiques sont dans leur manifestation tantt contemporaines,
tantt interverties; et de l vient l'extrme difficult

qu'ont

prouve de tout temps


;

les

conomistes

systmatiser leurs ides

de

l le

chaos de leurs ou-

vrages... Mais les thories conomiques n'en ont pas moins leur succession logique et leur srie dans l'entendement c'est cet ordre que nous nous sommes
:

flatt

de dcouvrir

et

qui fera de cet ouvrage tout la


et

fois

une philosophie

une histoire

(1).

Proudhon croyait
Paris
:

qu'il se

montrait beaucoup plus

scientifique que les hgliens qu'il avait frquents

ceux-ci voulaient que l'humanit et fait des

pour dposer des tmoignages en mtaphysique qu'ils avaient choisie ils dnaturaient ainsi la ralit mais lui, appuy sur l'autorit de Tocqueville, ne pouvait supposer qu'on l'accust de ngliger la ralit.
efforts sculaires

faveur de

la

Ce

n'est pas sortir de notre sujet

que d'appeler

ici

l'attention

sur quelques thses trs curieuses qu'il

devait prsenter bientt et qui clairent beaucoup la

doctrine

des

contradictions.
les

beaucoup frapp

Ces thses n'ont pas contemporains, qui concevaient

(1)

Proudhon,

loc. cit., p. 148.

26()

CHAPITRE V
philosophie

la

d'une tout autre manire

en

les

examinant, on

comprend pourquoi
souvent obscur dans
auteur,
si

le

langage

de

Proudhon
cette

est si
:

les

uvres de
ne

poque
en

un

grand

puisse-t-il tre,

saurait,

effet,

arriver donner une exposition


s'il

claire de ses intuitions

n'a pas la collaboration de

son public.

L'ancienne mtaphysique grecque, qui fut conpar des sculpteurs et des architectes, habitus tailler dans le marbre des uvres que leurs contemporains regardaient comme tant destines l'imstruite

mortalit,

voulu

contempler

l'absolu.

Proudhon
:

soutient qu'il faut prendre le contrepied des anciens

Le

vrai,

en toutes choses,
de

le rel, le positif, le

praest

ticable, est ce qui change,

ou du moins ce qui
conciliation,
le
fictif,

susceptible

progression,
le

transfor-

mation tandis que


l'abstrait, est tout ce
tier,

faux,

l'impossible,
fixe,

qui se prsente

comme

en-

complet, inaltrable, indfectible, non suscep-

tible

de modification, conversion, augmentation ou


(1) .

diminution, rfractaire, par consquent, toute com-

binaison suprieure, toute synthse

Voici (1) Proudhon, Philosophie du progrs, p. 21. quelques thses qui mritent d'tre notes, en raison des analogies qu'elles prsentent avec des thories actuelles

Quand Le mouvement est le fait primitif (p. 27) nous parlons d'un point de dpart ou principe et d'un point d'arrive ou but, nous formulons une illusion; une deuxime illusion nous fait regarder le principe comme tant la cause, ou le gnrateur de la fin; le mouvement est
; :

voil tout

(pp. 29-30).

THORIES DU PROGRBS
Les contradictions conomiques rsultent de

261

l'illu-

sion de notre entendement abstrait qui veut poursuivre logiquement toutes les consquences de juge-

ments qui ont seulement une valeur relative. J'ai dit-il, que la plupart des notions sur lesquelles repose en ce moment la pratique industrielle et par suite toute l'conomie des socits modernes, sont...
prouv,
des conceptions analytiques, des sections mutuelle-

ment dduites l'une de l'autre, par voie d'opposition, du groupe socitaire, de ses ides, de sa loi, et dveloppes chacune part, sans frein et sans limite. D'o il rsulte que la socit, au lieu de reposer sur
l'harmonie, est assise sur un trne de contradictions,

qu'au lieu de progresser avec certitude dans


chesse
et

la ri-

la vertu,

elle

prsente un dveloppement

parallle

et systmatique dans la misre et le crime (1) . Il ne semble pas que Proudhon ait jamais fait un effort bien srieux pour donner ces belles institutions une organisation un peu rgulire; les conclu-

sions qu'il tire de ses considrations sur

le

mouve-

ment, sont bien loin d'tre en rapport avec les promesses qu'il nous fait entendre.

faire
liste.

Le coup d'Etat de 1851 eut pour rsultat de mieux comprendre Proudhon sa vocation de mora-

En prsence d'une socit qui, enivre par d'heureuses chances, ne voulait plus entendre parler
plaisirs,
il fit

que de succs, de progrs et de

entendre

(1)

Proudhox,

op.

cit.,

p. 49.

262
la

CHAPITRE V
magnifique protestation
et

de La justice dans la dans l'Eglise. Il ne veut pas admettre qu'il existe une loi faisant succder les civilisations les unes aux autres, comme sont tages les tres il a t dupe, autrefois, de ce bilboquet physiologico-politique il estime que des dissertations sur un

Rvolution

tel

mouvement ne servent
le

rien.

je

dclare,

dit-il,

si

le

progrs

ne

Quant moi, doit nous

fournir rien de plus, ce n'est pas la peine de tant

nous agiter et fouiller nos cervelles. Le mieux est de nous laisser vivre comme il plaira Dieu, et de suivre le conseil du moine: Chacun son mtier, ne mdire du gouvernement, laisser le monde aller comme il va (1). Et, en effet, les doctrines du progrs taient alors trs florissantes, parce que la
bourgeoisie
laisser

franaise

prouvait
il

le

dsir

de

se

vivre

comme

plaira Dieu , en profitant

du bonheur de l'poque.

Comme

cela

s'tait

dj

produit

la

fin

du

xviii" sicle,

une socit contente de son sort opposait l'ide du progrs aux moralistes qui, demeurs trangers la nouvelle manire de vivre, lui reprochaient sa lgret et voulaient lui principes des grands philosophes.

rappeler

les

Il

La question, pour Proudhn, est toute morale. y a progrs quand se produit la justification ou
perfectionnement de l'humanit par elle-mme

le

(1)

l'Eglise,

PROUDHON, La justice dans tome III, pp. 255-256.

la

Rvolution et dans

THORIES DU PROGRS
alors l'humanit

263

crot en libert et en justice, en dveloppant sa puissance, ses facults, ses moyens;

elle

fatal .

ou

la

de ce qu'il y a en elle de la corruption dissolution de l'humanit par elle-mme, mas'lve au-dessus

La dcadence consiste dans


la

feste
libert,
la
foi,

par

perte

successive
la

du gnie, par

des murs, de la diminution du courage, de


etc.

(1).
Il

l'appauvrissement des races,


tel

est

peine ncessaire d'appeler l'attention sur ce

qu'un

tableau renferme d'allusions

l'tat

dans

lequel se trouvait la France durant les premires an-

nes du second Empire.


L'histoire doit pouvoir apporter, suivant Proudhon, un double tmoignage elle doit montrer que le progrs est l'tat naturel de l'humanit et
:

qu'ainsi

la Justice est plus forte, elle seule,

toutes

les

causes

qui

la

combattent

(2)

que
elle

dcadence par des illusions psychologiques l'homme reconnaissant que les rapports juridiques rels sont imparfaits, perd sa foi en la Justice, poursuit un idal qui parat devoir lui procudoit expliquer la
:

rer de la flicit, fait

servir l'idal sa concudifficile

piscence

(3).

Ce qui paraissait surtout

(li
v2)
(3)

297-299. Suivant une thoqui lui venait probablement des hgliens, Proudhon pense que le christianisme n'a fait que poser le mythe de ce dont la philosophie devait plus tard dgager la vrit et donner l'explication (p. 281). L'homme agit suivant la
loc. cit., pp.

Proudhon, Proudhon, Proudhon,

loc,

cit., p.

271.

loc. cit., p. 277.

rie

264

CHAPITRE Y

expliquer pour Proudhon, c'tait l'clips de sens moral que l'on constatait alors en France et qui succdait une poque o tant d'esprances de rnovation avaient t conues. Proudhon ne voulait pas croire que ce rgime pt durer longtemps. Le travail et le droit sont les deux grands principes de qui doivent relever dsormais toutes les crations de l'idal. Les idoles sont renverses la dbauche contemporaine leur a port le dernier coup. L'heure sonnera bientt des assises perptuelles et de l'incorruptible jugement (1).
:

Tant que

les

vaincus de 1851 demeurrent inquiets


eurent une grande admiration pour

sur l'avenir,

ils

la Justice et soutinrent les

esprances des
tel

hommes
langage

du peuple en

les

assurant que la Justice finissait

toujours par triompher. Aujourd'hui, un


parat bien vieux
;

les

dmocrates victorieux ont


qui

relgu au magasin des vieilles guitares toute l'an-

cienne

littrature

librale

pourrait

les

gner

dans leur travail de gouvernement.

Justice parce qu'il est soutenu par l'idal qu'il a construit et c'est ce que les ttiologiens ont exprim dans leur thorie de la grce (p. 280). Le pch consiste dans la sparation plus ou moins fortuite de ce que Ihomnie possde en lui de plus lev, le juste et l'idal (p. 296).
;

(1)

Prouuiion,

toc. cit., p. 299.

THORIES DU PROGEIS

265

Depuis que
long avenir
dcourags,

la
et

dmocratie se croit assure d'un

elle

que les partis conservateurs sont n'prouve plus le mme besoin

qu'autrefois de justifier son droit au pouvoir par la

philosophie de l'histoire. La notion de progrs a

donc perdu beaucoup de son importance aux yeux des hommes qui tiennent une grande place dans la c'est ainsi que deux excellents science bourgeoise
:

blocards, les professeurs Langlois et Seignobos ne

consacrent que quinze lignes

(et

encore assez ddaiest fa-

gneuses) la question du progrs dans leur Intro-

duction aux tudes historiques. Cependant


cile

il

de constater que

le

progrs n'est pas encore ray


l'existence d'une solide

du dictionnaire dmocratique.

La dmocratie repose sur


hirarchie
;

il

faut l'oligarchie de gros arrivistes

une troupe ardente de bas-officiers qui ne cesse de travailler dans l'intrt de ses chefs et qui retire peu de profit matriel de son activit il faut tenir en
;

haleine cette sorte de petite noblesse, en lui prodi-

guant des marques de sympathie, en excitant chez


elle

des sentiments d'honneur, en lui parlant un lanla

gage idaliste. La grandeur du pays,


l'humanit vers
se
la

des forces naturelles par la science, la

domination marche de
dans
les

lumire, voil les balivernes qui


instant

retrouvent tout

chez nous,
la

discours des orateurs dmocratiques.

Dans une harangue prononce devant

Ligue de

266

CHAPITRE V

renseignement
d'aot
1906,
:

son

congrs

d'Angers,

au mois

le

ministre

de l'Instruction publique

s'criait

L'exercice du pouvoir mes yeux n'a

un homme, non pas de jouir des honneurs que donne la foncd'intrt qu'autant qu'il peut permettre

mais de lui procurer cette satisfaction intime profonde qu'on prouve quand on peut raliser sa pense. Ce langage digne d'un stocien tait Quelques instenu par l'austre Aristide Briand Ce pays-ci, c'est tants auparavant, il avait dit nous qui l'aimons. S'il vit, s'il se dveloppe, s'il grandit, s'il s'embellit, ce sera par nous, parce que nous sommes des rpublicains. Vous aurez beau dire cela aux conservateurs, ils ne vous entendent
tion,
et
!

pas

(1).

Ainsi

le

bon aptre parle comme


il

s'il

tait le prin-

cipal auteur de tout ce qui se produit de grand dans


le

pays

et

charlatanisme

trouve des auditeurs pour accepter son Il dplore que cela ne prenne plus
! 1

sur les conservateurs

Maintenant

les politiciens

ne

s'adressent plus au public lettr pour lequel cri-

virent les Pres de la dmocratie

ils

s'adressent

des catgories de personnes qui ont t soumises un entranement spcial et qui sont faonnes en

vue d'admirer

les oracles

qui sortent de leur bouche.

de l'administration rpublicaine depuis trente ans ont tendu enrgimenter les ins-

Tous

les

efforts

tituteurs

dans cette petite noblesse qui

fait la for-

(1)

Je cite d'aprs les Dbats

du

7 aot 1906.

THORIES DU PROGRS

267

tune des hros de notre dmocratie contemporaine

un respect superstitieux pour les grands mots peu prs vides de sens qui servent de philosophie aux bourgeois. De l rsulte ce que Lon Daudet appelle la philosophie des
travaill leur inculquer

on a

primaires, terme
n'est

assez

inexact,

car

ce

galimatias

qui ont reu l'instruction primaire, mais une cration savamment sophistique de leurs matres, combine en

pas une cration spontane des

hommes

vue de
rentes

les

duper, de les exploiter


le

sur

trsor

public
(1).

et de se faire des que leur dvouement

ouvre aux politiciens


Il

y a toujours, de par le monde, quelques mes honntes qui se refusent voir les choses sous leur
aspect rel, qu'elles trouvent passablement repoussant
;

elles s'ingnient,

en consquence, fabriquer
Il

des thories qui puissent donner


tabilit la

dmocratie.

un peu de respecne faut donc pas s'ton-

ner de rencontrer encore des thories du progrs, thories trs artificielles, dans lesquelles l'auteur cherche se tromper lui-mme. Je crois utile, pour

terminer cette tude, de prsenter au lecteur la doctrine que P. Lacombe a expose il y a une douzaine
d'annes
;

cela

sera

d'autant

plus

instructif

que

(1) Il est facile de constater que les instituteurs font de louables efforts aujourd'hui pour s'manciper les dmocrates redoublent d'audace pour maintenir leur prestige ; mais force d'abuser des moyens grossiers dont ils disposent, ils pourraient bien devenir la rise des hommes qu'ils ont si longtemps tromps.
;

268
P.
et

CHAPITRE V

Lacombe est la fois un savant consciencieux (1) un vieux rpublicain. Nous allons trouver chez
:

une extraordinaire navet qui correspond bien l'auteur croit que le monde vit des passions qui dominent le collectionneur de notes rudites, et il dsire ne rencontrer dans le monde que juste ce qui convient sa conscience
lui

cette double condition

rpublicaine.

On

peut se faire, observe P. Lacombe, deux ides

trs diffrentes

du progrs, suivant qu'on le consi sous la forme simple d'une accumulation de richesses et de connaissances ou suidre, d'un ct,

vant qu'on

le

regarde, d'un autre ct,

comme

ayant

pour objet un quilibre plus habile, une conciliation mieux russie entre les diverses motions (2). Ce qui fait tout en ralit, c'est le sentiment qu'on
a de son sort
(3).

Le Play a souvent
grs soit

insist sur cette distinction


le

il

peut arriver parfois que

deuxime genre de prodouteux, alors que le premier existe d'une


;

manire incontestable
tions

ainsi, parlant

des imprca-

qu'Arthur

Young

avait

lances

contre

les

grands seigneurs franais qui laissaient leurs terres

(1) Langlois et Seignobos engagent ceux de leurs lecteurs qui dsirent approfondir la notion du progrs, consulter l'ouvrage de P. Lacombe {Introduction aux tudes historiques, p. 249). (2) P. Lacombe, De l'histoire considre comme science,

p.

276
(3)

P. Lacombe, op.

cit.,

p. 280.

THORIES DU PROGRS
dans l'ancien
tat,
il

269

dit

Pour

justifier

complte-

ment
les

cette critique, l'auteur aurait

d prouver que

populations qui vivaient sur ces friches, n'taient


plur,

pas

heureuses que celles des terres dfriches


(1).

de son comt de SufFolk


constat,

Le Play croyait avoir


le

au cours de ses voyages, que


a t
ralis

parfait

quilibre qui, pour P.

Lacombe correspond au
chez
les

vrai

progrs,

populations

de la

grande steppe, de l'ancien continent. Les habitants de la steppe, lorsqu'ils ne sont pas corrompus par le contact des civiliss, inspirent au voyageur, plus que tout autre type de la race humaine, l'affection et le respect. Tous les Occidentaux qui ont sjourn chez les habitants de la steppe ont prouv la mme impression. Tous m'ont avou qu'en rentrant chez les peuples sdentaires, ils n'ont gure ressenti que
le

regret et la dsillusion

(2).

Les conceptions que P. Lacombe se forme au sujet du bonheur ne sont point fondes sur l'observation

mais uniquement sur le le mieux un homme qui a t, comme lui, habitu, toute sa vie, remuer des bouquins dans des bibliothques. Les motions intellectuelles, dit-il, ont gnralement une vivacit moindre que les motions sensuelles ou sentimentales mais... la dure et la rptition ne les affaiblissent pas le bonheur faible et tranquille qui
de

groupes

historiques,

genre de vie qui convient

(1) (2)

Le Play, La rforme sociale en France, tome Le Play, op. cit., tome IL p. 513.

I,

p. 278.

270

CHAPITRE V
d'elles,

vient

peut tre continu

et

remplir presque

tous les instants...

La

rgle la plus sre de l'art de

vivre, ou art du bonheur, consiste poursuivre dans une large mesure l'motion intellectuelle (1). L'auteur passe de cette douce philosophie d'rudit il ima une considration d'un tout autre genre gine que l'historien est appel donner des prix de sagesse aux nations qui se sont laisses diriger par les hommes qui ont le mieux pratiqu le bel art du bonheur (2). L'historien qui veut mesurer la distance des socits entre elles sur la voie du progrs n'a pas de mtre plus sr employer que la part faite, en chacune de ces socits, aux motions in;

tellectuelles, l'art et la science (3).

prsente une nouvelle difficult, car

il

Mais l se y a deux

mtres intellectuels, l'un est scientifique et l'autre mais le doute ne saurait tre bien est artistique
;

grave pour un ancien inspecteur des bibliothques, Je demande, conc'est le premier qui est le bon
:

clut-il,

elles,

que les civilisations soient mesures entre d'abord au mtre de la science que chacune a

(1) P. Lacombe, op. cit., pp. 281-282. L'auteur croyant avoir constat que l'intelligence va toujours en s'largissant, estime que < le cours des choses, s'il ne seconde pas nos vux, ne les contrarie pas non plus positivement et que notre sort n'est pas si dplorable la condition de le reconnatre et de l'accepter (p. 282). (2) P. Lacombe avoue en effet qu'il ne va s'occuper que des conditions de vie de la plus haute des couches sociales

{op. cit., p. 283).


(3) P.

Lacombe, op.

cit.,

p. 283.

THORIES DU PROGRS

271

contenue, quitte leur tenir compte, en seconde


rales,

ou moque l'une d'elles peut avoir sur les autres (1). Ainsi nous voil ramens un concours universiligne, des supriorits artistiques, littraires
!

taire

Il

ne faudrait pas croire que cette construction

absolument sans attaches avec les tendances dmocratie; il est facile de voir que P. Lacombe nous a livr plusieurs des secrets du monde contemporain.
soit

de

la

Il

faut noter, tout d'abord, l'embarras dans lequel

se

trouve l'auteur

au sujet

du progrs matriel;

P.

Lacombe

parle, en effet, quelquefois de la tech-

nique dans des termes que ne dsavouerait pas un


disciple de Marx; on pourrait
qu'il

donc s'attendre ce
d'aprs
l'chelle

ranget les civilisations

de

leurs procds de production; mais tout en recon-

de l'volution conomique, en que vrit exprimentale, P. Lacombe ne se sert pas de l'conomie pour juger la hauteur relanaissant la priorit
tant
tive des civilisations

(2).

Cette attitude correspond

parfaitement

dmocraties condans des pays qui deviennent, tous les jours, plus riches par suite de causes trangres aux proccupations des chefs des dmocraties et trs souvent mme en dpit de
la

situation

des

temporaines

celles-ci

existent

(1)

P. Lacombe, op.

cit.,

p. 288.

(2) P.

Lacombe, op.

cU., p. 283.

272
l'activit

CHAPITRE V
de ces chefs.
la
Il

est

donc naturel de regar-

der

le

progrs de

production

comme

tant la con-

fondamentale de toute la civilisation moderne; mais de placer aussi l'essentiel de cette civilisation ailleurs que dans l'conomie. On remarquera encore que P. Lacombe n'attache qu'une importance mdiocre aux proccupations
dition

morales;
qu'

le

progrs de

la

moralit n'aboutit gure


lui,

provoquer,

suivant

des sensations

neu-

bonheur dmocratique a besoin d'motions d'un ordre plus positif. Nous savons, par la moindre observation des phnomnes contemporains, que la dmocratie a le plus profond mpris pour tout ce qui rappelle les contraintes que la morale prtend imposer aux hommes. Nous avons vu que P. Lacombe ne considre dans la socit qu'un groupe dirigeant; tout est subordonn au bonheur de cette lite. L encore nous rien n'est plus aristotrouvons un aveu prcieux cratique que les aspirations de la dmocratie; celleci prtend continuer l'exploitation des masses productrices par une oligarchie de professionnels de
tres (1); le
:

l'intelligence
Il

de la politique. grande contradiction entre les conditions de vie joyeuse que recherche partout la dmocratie, l'imitation de l'ancienne socit, et les conditions de la vie sage que P. Lacombe dcrit, qu'on a tout d'abord quelque peine comprendre
et

y a une

si

(1)

P. Lacombe, op.

cit.,

p. 281.

THORIES DU PROGRS

273

comment
savant

celui-ci a

pu regarder

cette

temprance du
l'-

comme

tant susceptible de s'appliquer

volution historique.

pour comprendre ce trs trange paradoxe, que la dmocratie aime recevoir les compliments qu'elle mrite le moins; je vais en donner des exemples emprunts un livre rcent
Il faut,

se rappeler

crit par l'un des flagorneurs les plus illustres de la

contemporaine (1). Alfred Fouille affirme le progrs dmocratique on constate un sentiment progressif de la dignit humaine, de la libert et de l'autonomie humaines , et il en conclut que malgr de trop frquentes dviations, la dmocratie est par elle-mme moralisatrice (2). On ne saurait accumuler avec plus d'impudence d'normes mensonges il sufft de regarder autour de nous pour reconnatre que la dmocratie est une cole de servilit, de dlation et de dmoralisation. A. Fouille ne se moque pas mdiocrement de ses lecteurs lorsqu'il prtend trouver dans la bont une force morale efficace capable de conduire nos contemporains (3). On ne se douterait gure que la bont
socit

qu'avec

(1) Cette apprciation ne paratra nullement svre aux personnes qui connaissent les tranges corrections qui ont t faites aux dernires ditions du Tour de France ; en vue de plaire aux anticlricaux. Notre-Dame de Paris a cess d'tre le chef-d'uvre de l'art franais saint Bernard et Bossuet ont t rays de l'histoire (cf. Chambre des Dputs, 17 janvier 1910, sance du matin). (2) Alfred Fouille, Morale des ides-forces, p. 375. 3) Alfred Fouille, op. cit., p. 360.
;

18

274

CHAPITRE V

ft une vertu fort rpandue dans le monde; il semble mme que ce ne soit pas du tout une vertu dmocratique (1), mais la dmocratie veut qu'on clbre l'excellence de son cur; ce genre de flatteries est un hritage de l'Ancien Rgime.
P.

Lacombe, en donnant une

si

grande place aux

choses de l'intelligence, a pu croire qu'il exprimait


le

vu profond

de la dmocratie, car celle-ci ne

cesse de vanter la prtendue passion qu'elle prouve

pour la vrit. Dans son discours d'Angers, Aristide Briand demande aux instituteurs de former le
vrai

homme,

le

citoyen de la vritable dmocratie,

celui dont le cerveau n'est pas obstru par les pr-

occupations du mystre
en

et

regarde clairement en face de


vcue, et qui la vivra
.

du dogme, l'homme qui lui, l'homme qui voit


mritant d'tre
le

lui la vie telle qu'elle est, belle et

Et se permettant toutes les

exagrations

de

l'loquence

dmocratique,
:

mi-

nistre lanait cette phrase tonnante


l
I

Cet

homme-

la divinit est

en

lui; et si

ce Dieu jusqu' prsent

a t si souvent impuissant et chancelant, et courb

(1) Le Cri de Paris du 4 aot 1907 signale un procd tout fait dmocratique de pratiquer la bont; beaucoup d'uvres philanthropiques sont des uvres lectorales On tape les grands magasins, les grandes banques, les raiUionnaires connus, lesquels sont tous obligs aujourd'hui d'avoir un budget spcial pour ce genre d'oprations. Ce qui n'empche pas, au cours des priodes lectorales, de
:

nergiquement les monopoles commerciaux, la haute banque et la ploutocratie. C'est cette filouterie qu'Alfred Fouille prend probablement pour de la bont.
fltrir

THORIES DU PROGRS
SOUS les fardeaux de la vie, c'est parce que
le

275

men-

songe

et

l'ignorance ont trop longtemps enchan

ses efforts. C'est

nous de

le librer.

M'est avis qu'il est difficile de pousser plus loin

l'aplomb du politicien, heureux d'tre enfin parvenu


une situation inespre et abusant de la navet

d'auditeurs entrans admirer la creuse mtaphy-

sique des arrivistes repus

(1).

nos recherches, nous avons trouv une petite philosophie de gens du monde qui prtenl'origine de

daient jouir joyeusement de leurs richesses

et

qui ne

voulaient plus entendre parler de la prudence long-

temps impose leurs pres;


Louis XIV vantent
les

les

contemporains de

merveilles de leur sicle et

s'enthousiasment en pensant aux belles choses qui


naissent spontanment pour assurer un bonheur de

Plus tard est plus en plus grand aux hommes. venue une philosophie de l'histoire qui a pris sa forme dfinitive au temps de la bourgeoisie librale et qui a eu pour objet de montrer que les transformations poursuivies par les champions de l'Etat moderne possdent un caractre de ncessit. Au-

d'Aristide Friand serait trs instrucconnaissance de la dmocratie et du socialisme des politiciens, qui en est une varit assez peu recommandable gnralement. L'ancien chevalier du travail, qui avait t heureux de trouver . Pontoise un barreau paradoxal pour pouvoir prendre le titre d'avocat, est aujourd'hui ministre de la justice; il faut esprer, pour la beaut du dnouement, qu'il ira s'asseoir sur le sige de premier prsident la Cour de cassation.
(1)

Une biographie
la

tive

pour

276

CHAPITRE V

jourd'hui nous-

sommes descendus aux boniments

lectoraux, qui permettent aux dmagogues de diri-

ger souverainement leur arme et de s'assurer une


vie heureuse; parfois d'honntes rpublicains cher-

chent dissimuler l'horreur de cette politique sous des apparences philosophiques, mais le voile est toujours facile dchirer.

Toutes

les

ides relatives au progrs se mlent


et

d'une manire singulire

parfois cocasse, parce

dmocratie a trs peu d'ides qui lui appartiennent en propre et qu'elle vit presque uniquement

que

la

sur l'hritage de l'Ancien Rgime.


tout cet chafaudage de
et

Une des tches qui

s'impose au socialisme contemporain, est de dmolir

mensonges conventionnels

de ruiner

le

prestige dont jouit encore la mta-

physique des gens qui vulgarisent la vulgarisation du XVIII sicle. C'est ce que j'ai essay de faire chaque fois que j'en ai trouv l'occasion au cours de ces
discussions.

VI

ler

saurait abandonner ces questions sans signaun caractre trs remarquable que prsente la socit moderne et qui a sembl beaucoup de perles

On ne

sonnes tre en contradiction avec


lutte
Il

principes de

la

de classe.

y a dans

le

monde

capitaliste

un progrs

rel,

qui permet aux dirigeants de se donner du bon temps,

THORIES DU PROGRS

277

mais
de
la

qui, en

mme

temps, est

la

condition ncessaire

rvolution socialiste. Ce progrs rel, qui porte

sur la technique de la production, est galement

applaudi par
regardent
xistes

les

bourgeois qui bnissent des occuret

rences de vie plus large,

par

les socialistes

qui

le

comme une

garantie d'une rvolution pou-

que les mardnonc comme des ractionnaires trs dangereux les philanthropes qui, en vue d'viter au peuple les souffrances provoques par toute grande transformation conomique, voudraient entraver par des rglements le progrs rel. Les Intellectuels ont beaucoup de peine comprendre comment des possdants et des rvolutionnaires peuvent s'entendre, ce point, sur la valeur du progrs rel. Il leur semble que ce qui est avantageux aux premiers devrait tre odieux aux seconds;
vant supprimer
les matres. C'est ainsi

ont toujours

ils

assimilent, en effet, tous les conflits historiques


luttes des partis se disputant les

aux

avantages du

pouvoir; ce que l'un gagne est perdu par l'autre.

Beaucoup pensent que l'admiration que manifestent nos contemporains pour le progrs rel, pourrait bien tmoigner en faveur d'une harmonie des intrts;

toute la philosophie sociale se ramnerait


si

savoir
ritait.

chaque groupe a
vritable

profit autant qu'il le

m-

La

question,

pour

les

rvolution-

naires, est de juger les faits

l'avenir qu'ils prparent; -7- c'est cette

du prsent par rapport manire de penser que ne comprennent gure nos professionnels d'idalisme.

Je ne crois pas que l'on ait encore approfondi

278

CHAPITRE T

d'une manire suffisante les conditions du progrs de


la

production, pour qu'il soit possible de formuler

des lois gnrales; je vais


points de vue qui
considration.

me

me borner indiquer des semblent devoir tre pris en

Il

faut d'abord s'occuper des formes des

ma-

chines pour dterminer quelles sont les proprits


nouvelles

que

les

praticiens

leur

serait certainement la partie la plus aise

demandent; ce du travail

quelques observations gnpersonne ayant quelque got pour la mcanique pourra vrifier l'importance. Les constructeurs emploient des combinaisons de plus en plus gomtriques (1); ils cherchent obtenir des rotations trs rapides et trs voisines du mouvement uniforme; ils rduisent, par de multiples artifices, le rle des rsistances passives, non seulement pour conomiser de la force, mais encore pour diminuer l'indtermination du mouvement (2). Partout, on
rales dont toute

entreprendre. Voici

voudrait rgler l'alimentation


travailler, soit en matires

(soit

en matires

nire automatique, de faon raliser une

consommer) d'une mamarche

p.

La loi que donne Reuleaux (Cinmatique, trad. franc., 243) est plus prcise; mais son nonc ne peut tre bien compris que de lecteurs familiers avec les ides de ce
(1)

grand mcanicien. (2) La rduction des forces passives rentre dans les phnomnes numrs plus loin (b) mais quand on rduit les frottements, on attnue aussi leurs VU-iations.
;

THORIES DU PROGRS
trs rgulire.

279

Lorsque des forces extrieures accimouvement, on


longue
s'ef-

dentelles viennent troubler le

force

d'obtenir

des

oscillations

priode

sur lesquelles de courtes perturbations n'ont qu'une


influence rduite
(1).

b)

On

peut comparer
lui,

les

vants, tels que les conoit Bergson.

machines aux tres viLa vie fabrique,

suivant

des explosifs qui sont dpenss par le


Que reprsentent ces exun emmagasinage de l'nergie solaire,

systme sensori-moteur.
plosifs, sinon

nergie dont la dgradation se trouve provisoirement

suspendue en quelques-uns des points o elle se dverserait ? L'nergie utilisable que l'explosif rcle se dpensera au moment de l'explosion; mais elle se ft dpense plus tt si un organisme ne s'tait trouv l pour en arrter la dissipation, pour la retenir et l'additionner avec elle-mme (2). Les moteurs hydrauliques sont mus par de l'eau qui et gaspill son nergie le long des parois du fleuve; on accumule les conomies de frottement sur la chute. De mme dans les moteurs vapeur, la chaudire recueille une partie de la chaleur produite par la combustion de

(1) Les chaudires des locomotives modernes sont perches trs haut, ce qui leur donne les mmes qualits qu'aux grands navires; les oscillations sont plus longues et les machines sont aussi plus stables, contrairement ce qu'on a cru longtemps. Les' savants semblent avoir eu beaucoup de peine comprendre cela et avoir entrav le progrs en France. (2) Bergson, op. cit., pp. 267-268.

280
la houille,

CHAPITRE V

chaleur qui se ft perdue par rayonnement ou par mlange des gaz chauds avec l'atmosphre. Les machines sont donc des appareils placs sur des

courants naturels ou
bles de dpenser

artificiels

de dissipation d'nerde l'homme ce qu'ils

gie (1), destins en retenir quelque chose et capa-

pour

le profit

ont retenu.
sipations

Les ingnieurs modernes sont trs attentifs aux disd'nergie; c'est pourquoi ils font de si grands efforts pour obtenir des moteurs trs puissants
et

marche

trs

rapide,

dans lesquels

les

pertes de refroidissement sont fort attnues. D'une

manire gnrale, on peut encore dire que dans


toutes
les

industries

qui

emploient

la

chaleur,

il

convient d'avoir des appareils de grande dimension,


dbit trs intensifi.

On

peut rattacher au

mme

ordre d'ides
le

le

cap-

tage des gaz que laissaient perdre autrefois les fours

mtallurgiques et leur utilisation pour


des chaudires.
offrent

chauffage

Les questions relatives la dissipation de l'nergie un intrt de premier ordre pour l'cono-

miste. Les
effet,

immenses

installations actuelles ont, en

ce point de vue, une

norme supriorit sur

les

anciens tablissements; l'avantage de la machine

vapeur puissante frappa les esprits ds l'apparition

de

la

grande industrie,

et

tous les progrs accomplis

(1)

Le foyer de

la

machine vapeur

est

un courant

artificiel

de dissipation d'nergie.

THORIES DU PROGRS
dans
les

281

arts cliimiques ont

encore mieux mis eu

vidence cette valeur de


surtout les

la quantit.

Les auteurs

(et

auteurs socialistes)

ont souvent oubli

l'origine technique de cette valeur de la quantit; ils

ont ainsi attribu toute entreprise tendue une supriorit qu'ils auraient bien de la peine justifier
Il est trs singulier que tant de prtendus marxistes aient raisonn sur les statistiques tablissant la concentration industrielle sans remonter aux bases techniques de cette concentra-

scientifiquement.

tion.

c)
blit

Enfin

il

faudrait examiner quelle relation s'taet le travaiDeur; cette partie

entre la

machine

de

la

science industrielle est celle qui a t traite tou-

jours de la manire la plus superficielle.


tout frapp de voir

On

a t sur-

dpense de force musculaire diminue au fur et mesure que la mcanique se perfectionne les uns s'applaudissent de la disparition d'une main-d'uvre trop qualifie et par
la
:

comment

suite trop chre; d'autres clbrent le

l'intelligence sur la matire et rvent ateliers

triomphe de o le travail ressemblera un jeu d'adresse. Ce sont l des penses bourgeoises et, par suite, dnues d'intrt pour notre sujet. Je crois qu'il faudrait plutt
diriger les recherches sur les points suivants
:

Tout d'abord, on doit signaler


lifi les

les

sentiments d'af-

fection qu'inspirent tout travailleur vraiment qua-

sentiments

forces productives qui lui sont confies. Ces ont t surtout observs dans la vie

champtre; on a clbr l'amour du paysan pour son

282

CHAPITRE V
ses bufs, ses abeilles; on

champ, sa vigne, sa grange,


prit
qu'il
les

a gnralement rattach cet tat d'esprit la pro-

mais il n'est pas difficile de reconnatre y a quelque chose de plus fondamental. Toutes vertus que l'on attribue la proprit .seraient
;

sans les vertus qui sont engendres par une certaine manire de travailler.
inintelligibles,

Les phnomnes ruraux ont t trs gnralement mal compris parce que les philosophes sont, presque tous, des citadins qui ne se rendent pas compte de la
place qui appartient l'agriculture sur l'chelle des
travaux.
Il y a une agriculture grossire dans laquelle on chercherait vainement les vertus attribues la proprit; mais il y en a une autre qui, pendant de

longs sicles, a t fort suprieure au plus grand

nombre des mtiers urbains, comme


c'est celle-l

travail qualifi;

que

les potes ont clbre,


le

parce qu'ils

en apercevaient

caractre esthtique. La proprit

semble avoir pour principal avantage de mettre le paysan mme de devenir artiste. L'importance de cette considration est trs grande pour le socialisme.
L'atelier
sollicite

moderne

est

un champ d'expriences qui


le travailleur la

continuellement

recherche

scientifique.

Un mme

but peut tre atteint par difaut


les

verses combinaisons et celles-ci sont toujours regar-

des

comme

provisoires;

il

donc avoir

conti-

nuellement l'il ouvert sur

difficults

sente la manire actuelle de produire. Ici

que prencore nous

devons faire appel des constatations faites depuis longtemps sur l'agriculture on a souvent signal
:

THORIES DU PROQRS

283
et

combien

est observateur,
le

raisonneur

curieux de

nouveaut
lui serait

vigneron, qui ressemble bien plutt


il

l'ouvrier des ateliers progressifs qu'au laboureur;

impossible de se contenter de

la routine,

car chaque anne apporte un tribut de difiicults


nouvelles; dans les pays de grands crs, le vigneron
suit

avec une attention minutieuse tous les pisodes


la vie

de

de chaque plant.

L'ducation technique moderne devrait avoir pour but de donner l'ouvrier industriel quelque chose
les
il s'agit bien moins de lui apprendre que rendent les machines que de le dresser reconnatre les imperfections qu'elles prsentent. Ce point de vue est entirement oppos

de cet esprit
services

celui

que nous rencontrons chez


les

les littrateurs

qui

vantent les merveilles du progrs ralis, sans com-

prendre
produit.

conditions sous lesquelles celui-ci

s'est

La manire de voir des littrateurs a eu, tout naturellement, une grande influence sur les gens qui
sont chargs de diriger l'enseignement; et
il

semble

que

les coles

techniques soient beaucoup plus occula

pes d'enseigner

routine que d'veiller

un

vritable

esprit scientifique.

Nous sommes

ainsi

amens

l'invention, qui est le


J'ai si-

grand ressort de toute l'industrie moderne.


gnal, la fin des Rflexions sur la violence,

me
se

parat devoir tre regard

comme

que l'art tant une anti-

cipation de la haute production, telle qu'elle tend

manifester de plus en plus dans notre socit.

Je crois qu'il y aurait beaucoup de belles consquen-

ces tirer de cette thse, qui concentre probable-

284

CHAPITRE V

ment

peu prs tout ce qu'o peut dire de vraiment


(1).

intressant sur l'esprit d'invention

La science
les

s'est

peu prs compltement man-

cipe de la direction que prtendaient lui imposer

peuvent encore s'imaginer parce qu'ils se livrent de bruyantes parades en l'honneur des dcouvertes modernes, mais leur boniment n'a presque
lettres; ceux-ci

gens de

qu'ils servent la

cause de

la science,

plus d'auditeurs parmi les

hommes
Il

qui sont au cou-

rant des travaux scientifiques.

devient tous les jours

plus clair que la science a pour objet de superposer


la nature un atelier idal form de mcanismes fonctionnant avec une rigueur mathmatique, en vue
d'imiter, avec une grande approximation, les changements qui se produisent dans les corps naturels; de mme que la physique exprimentale progresse seulement grce au concours des constructeurs d'appareils, la physique mathmatique semble appele demander, de plus en plus, la cinmatique des combinaisons pour les hypothses dont elle a besoin. La science et les arts usuels se trouveront ainsi beaucoup plus rapprochs que ne le souponnaient les grands gomtres des derniers sicles (2).

(1) L'art dont je parle est celui qui est fond sur la pratique des artisans et non l'art enseign dans nos coles en la satisfaction de la bourgeoisie moderne. (2) Cf. G. SoREL, Proccupations mtaphysiques des physiciens modernes, pp. 48-54. La gomtrie grecque a t sous l'influence de l'art des tailleurs de pierre et sans ce rapprochement on ne comprendrait pas facilement ses

vue de

principes.

THORIES DU PROGRS
J'ai dit

285

qu'on

s'tait fort
le

peu occup des relations


les

qui existent entre

travailleur et la machine; mais

on

crit

prodigieusement sur

relations

des

bourgeois avec leurs affaires, leurs plaisirs et les organes sociaux qui protgent leurs intrts. Les livres

de psychologie collective, qui surabondent aujourd'hui, ne parlent pas d'autre chose. Cette littrature est trs gote par nos contemporains, parce qu'ils
la

regardent

comme une

excellente prparation

l'-

laboration d'une morale officielle, qui serait ensei-

gne dans
gorie.

les coles

en vue d'assurer

le

gouverne-

ment du peuple par des

Intellectuels de toute cat-

On ne

saurait

de voir quelle place


ves nos pres

manquer d'tre extrmement frapp menue la philosophie actuelle

accorde aux questions qui paraissaient les plus grala religion est traite de la manire la plus superficielle et la morale se rduit une du:

cation de la docilit, destine assurer l'ordre.

Le

dernier terme auquel soit parvenue la pense bourgeoise, est le

pragmatisme

(1)

cette philosophie con-

(1) Aux Etats-Unis, le pragmatisme a d se donner des allures plus dcentes que celles qu'il a prises en Italie; on

a appel Manuel des menteurs un des livres des pragmatistes italiens; mais il semble que ceux-ci ont tir, bon droit, de la nouvelle philosophie ce qu'elle comportait de consquences machiavliques. Un professeur d'Universit amricaine a. en effet, crit rcemment que le pragmatisme est " un individualisme exagr, autorisant toutes les lubies. Au nom de quoi, dit-il. limiterait-on les prtentions de n'importe quel dsir ou besoin Individuel ? Il compare

286

CHAPITRE V

vient admirablement tout parvenu qui veut se faire

accepter dans un
succs.

monde

fort indulgent, grce sa

souplesse, son bavardage et au cynisme de son

Plus je rflchis ces questions, plus je

me

per-

suade que le travail peut servir de base une culture qui ne ferait pas regretter la civilisation bourgeoise. La guerre que le proltariat doit conduire contre ses matres est propre, on le sait, dvelopper en lui des sentiments de sublime qui font aujourd'hui compltement dfaut la bourgeoisie. Celle-ci a emprunt beaucoup une des aristocraties les plus corrompues qui aient exist; les guides de sa conscience ne sont pas moins cyniques que les gens de lettres qui formaient ce que Rousseau nommait la coterie holbachique. Tous nos eff'orts devront tendre empcher que les ides bourgeoises ne viennent empoisonner la classe qui monte; c'est pourquoi on ne saura jamais assez faire pour briser tout lien entre le peuple et la
littrature

du

xviii* sicle (1).

ses destines celles de l'picurisme qui, entre les mains d'Epioure, n'avait eu, l'origine, rien d'offensant (Schinz, L' Antipragmatisme, pp. 69-71). (1) Je ne saurais trop engager lire les excellentes observations que mon livre a suggres Jean Bnurdeau (Entre deux servitudes, pp. 95-104) elles compltent heureusement les conclusions prcdentes; elles mettent en lumire la valeur que j'attache (comme Proudhon) la puret des
;

murs

et la culture classique.

APPENDICE

Grandeur
/.

et

dcadence

La loi Evolutions cycliques des philosophes grecs. Significations des communisde rgression apparente. mes des primitifs et des programmes socialistes.

divorce; IL Dgnrescence du droit : systme pnal; influences des pratiques commerciales et de la richesse

mobilire.

IlL Les faits uniques dans l'histoire.

Raisons du droit romain. La Renaissance et la Rvolution franaise. Vues gnrales sur les rvolutions.

IV. Gnie et mdiocrit.

Arts de divertissement ; corReliruption des arts d'ducation et de puissance. gions : rle moderne de la mdiocrit. Philosophies.

V.

Conclusions sur la dmocratie.

L'esprit subtil des Grecs, galement propre la

posie et la mathmatique, avait t

comme

fascin

par les merveilles que leur rvlait l'observation du


ciel
;

les

anciens ne pouvaient aborder les grands


la

problmes de

physique terrestre (qui

fait

aujour-

d'hui l'orgueil de la science) faute d'un outillage per-

mettant des mesures prcises

mais leurs appareils

288

APPENDICE

astronomiques taient assez perfectionns pour qu'ils les dplacements des corps clestes. Ils aimaient supposer que les choses humaines devaient imiter les mouvements des choses
pussent raisonner sur
divines
;

en consquence,
obir

si

les institutions

taient

abandonnes leurs propres forces, on


croyaient-ils,

les verrait,

des

lois

analogues

celles

que constatait leur astronomie; en admettant, donc, que des catastrophes, provoques pour des causes extrieures, ne vinssent pas troubler l'ordre historique, les changements se produiraient sur un cycle ferm; aprs de longues aventures, les socits reviendraient un rgime exigeant, pour son intel-

mmes principes de droit public que le rgime du dpart. Dans son Discours sur l'origine et les fondements de l'ingalit parmi les hommes, Rousseau adopte le point de vue de la philosophie grecque. Il emploie
ligence, les

toutes les ressources de son loquence pour dcrire


les divisions

qui n'ont pas cess d'aggraver les

maux
les

de l'humanit depuis qu'elle a cess de respecter


lois

despotisme vient enfin clore cette re de calamits (sans qu'on se rende bien compte des raisons qui rendent son avnement ncessaire), et l'auteur conclut par cette formule: Ceci
la

de

nature;

le

est le

dernier terme de l'ingalit,


partis.
le

et le

point extrme

qui ferme le cercle et touche au point d'o nous

sommes
ment que
la

vie

est

Rousseau ne prtend nulledespotisme ramne des peuples dont devenue trs raffine aux moeurs

qu'on peut observer sur les sauvages coureurs des

GRANDEUR ET DCADENCE
forts

289
qu'il

amricaines

la

ressemblance
le

entend
et la fin
:

mettre en lumire, entre

commencement
tout

du mouvement, notions du bien,

est

d'ordre

thique

Les

dit-il, et les

principes de la justice

s'vanouissent derechef.

De nos

jours,

beaucoup de sociologues posant pour


le

avoir des ides avances, ont essay de combiner

vieux prjug des cycles astrologiques avec le prjug moderne du progrs. L'humanit ne serait point

condamne, suivant leurs rveries, revenir sur

elle-

mme;

elle

s'lverait sans cesse vers


si

des rgions

plus nobles; mais des analogies


teraient entre

considrables exis-

deux civilisations spares par un trs long espace de temps qu'on pourrait les dfinir par le mme nom de genre, bien que les conditions sociales fussent prodigieusement amliores. Le mouvement ne pourrait donc plus tre reprsent schmatiquement par une circonfrence; il faudrait le reprsenter par une hlice. Cette conception a beaucoup plu des crivains socialistes qui voulaient faire preuve de hautes connaissances. Souvent, des dfenseurs de l'ordre capitaliste

leur reprochaient de poursuivre


le

une utopie

stupide en prtendant ramener

munisme;

car, disaient-ils, le

monde au comcommunisme a t le

rgime des hordes les plus sauvages. Ces socialistes acceptaient ce rapprochement, mais ils ajoutaient que le communisme nouveau occuperait dans l'histoire universelle une place bien plus leve que
l'ordre capitaliste
actuel;
le

but poursuivi par les


19

290
socialistes serait
sion,

APPENDICE

donc conforme la loi de rgresapparente qui gouverne toute l'volution, et les dfenseurs de l'conomie bourgeoise seraient con(1).

vaincus d'ignorance
Cette prtendue
trs

de rgression apparente est propre embrouiller les question auxquelles on l'applique; pour bien comprendre le sens des ralits qu'on cherche dissimuler au moyen de cette formule, il faut d'abord dterminer ce que signifie
loi le

mot communisme.

On
qu'il

a fort discut sur les qualificatifs juridiques

convient d'appliquer

la vie

des sauvages;

il

est

trs

peu raisonnable d'appliquer des tres qui sont compltement trangers nos manires de penser, des notions empruntes aux rgions les plus intel-

lectualises de l'esprit civilis; or, le droit appartient,

sans contestation possible, cette rgion trs exceptionnelle. Si l'on voulait, tout prix, tablir

un vague

rapprochement entre et le droit moderne,

la vie
il

des hordes de chasseurs


Plach, les territoires

conviendrait de comparer,
J.

comme

l'a fait le

professeur

sur lesquels ces hordes se dplacent pour poursuivre


le gibier,

au pays occup par une nation, bien plutt

(1) Enrico Perri croit qu'il a eu le mrite de donner une forme dfinitive, en 1892, cette loi qui n'aurait t que souponne ou esquisse avant lui {Socialisme et Science

positive, trad. franc., p. 94). Tciiernichewsky avait fait cependant un usage trs tendu et mme trs paradoxal de cette prtendue loi dans sa Critique des prjugs pfiilo-

sophiques contre

la

possession

communale du

sol,

en 1858.

GRANDEUR ET DCADENCE
qu'

291

des

domaines sur lesquels diverses familles

exercent des droits d'usage rgls par des coutumes.


Je ne vois pas encore de droit priv rudimentaire

chez

les

nomades qui marquent, au moyen de signes


les

magiques,
fruits

arbres dont

ils

veulent se rserver les

pour le jour o ils reprendront leur ancien campement. Les sauvages, dont les femmes cultivent des racines sur un sol grossirement dfrich, qu'ils abandonneront la premire occasion, ne possdent pas encore l'me du propritaire; on ne saurait donc trouver chez eux de rflexions juridiques. Le droit priv peut apparatre, pour la premire fois, d'une manire ihcontestable seulement dans les pays o
des chefs de famille, ayant reu de leurs anctres

des terres amliores par l'adjonction de nombreuses


forces productives, travaillent lguer de nouvelles

amliorations leurs successeurs.

Cette

condition

conomique n'est pas, d'ailleurs, suffisante pour que le droit prenne un corps parfaitement dtermin.
Les volutionnistes ne sauraient accepter cette manire historique de comprendre les origines du droit; ils ont besoin de faire croire qu'il existe une
troite parent entre le droit

peuples
ils

les plus

sauvages;

il

leur faut

moderne et la vie des donc attribuer

ceux-ci

un systme juridique fictif; faute de mieux, communisme, ne trouvant pas de terme qui puisse tre pris dans un sens plus
leur attribuent le

vague. Ce

communisme

primitif a t ainsi invent

pour des raisons sophistiques; nous allons voir que le communisme futur des socialistes correspond aussi
des habilets sophistiques.

292

APPENDICE
sait

On

avec quelle

vigueur Proudhon
si

battu les utopies qui obtenaient un

a comgrand succs

de son temps; la violence avec laquelle il a souvent conduit ses polmiques, tient l'horreur qu'il ressentait pour des rformateurs sociaux qui travaillaient carter de l'esprit populaire toute proccupation de
droit.

Sa critique a forc

les socialistes

contempo-

rains prsenter leurs ides sous une forme plus

enveloppe que celles de l'ancienne utopie; jadis on dcrivait navement les rves que l'on avait forms pour rorganiser le monde; maintenant, on
se

borne dire que

le

Parti aspire la ralisation

d'une socit communiste, et on vite de fournir


des explications sur cette formule obscure.

nous ne sommes pas fixs sur le sens du proidal, nous pouvons, tout au moins, raisonner sur les rformes prochaines que rclament
Si

gramme

les partis socialistes

et

qui, d'aprs les thoriciens

socialistes, doivent

prparer l'avnement de la socit communiste. Pendant longtemps, les diverses sectes


elles

se sont fort querelles, en France,

rformes; mais aujourd'hui,

au sujet de ces semblent tre d'ac-

cord depuis que de nombreux dputs socialistes sont entrs dans le parlement. Quelques crivains,
s'inspirant surtout, semble-t-il, d'ides belges,

demanles les

daient que l'Etat se charget, peu peu, de toutes


les

grandes affaires dont le capitalisme a cr formes modernes; les ouvriers des entreprises
plus

perfectionnes deviendraient ainsi

des

fonc-

tionnaires.

En

1883, les guesdistes combattaient cette

absorption graduelle des industries prives par

GRANDEUR ET DCADENCE
l'Etat

293

qu'ils nommaient le bagage socialiste de pseudo-communistes de pacotille ils se bornaient


;

demander l'annulation des contrats passs avec la Banque de France et avec les compagnies de chemins

de

fer, ainsi

que

la

suppression des concessions de

mines;

de ces sources de la richesse publique auraient d tre confies, suivant leur proles exploitations

gramme, aux ouvriers qui y sont occups (1). Il ne semble pas que les dputs socialistes aient aujourd'hui dans les capacits conomiques des ouvriers abandonns eux-mmes, la confiance qu'avaient Guesde et Lafargue en 1883; le socialisme parlementaire rclame l'extension indfinie des attributions conomiques de l'Etat (2).
11

faut nous

cution

d'un
Il

pareil

demander quel avenir juridique l'exprogramme peut mnager au

monde.

y a une douzaine d'annes, Saverio Merlino


dont
il

reprochait aux socialistes de ne point avoir assez rflchi sur les garanties
la gestion

conviendrait d'entourer
il

des grandes affaires confies l'Etat;

faudrait, disait-il, assurer cette justice dans l'ad-

ministration, dont on a aujourd'hui une vague ide


et le

problme

rsoudre

lui paraissait hriss

de

difficults (3).

(1) Guesde et Lafargue, Le programme du parti ouvrier ; commentaire de l'article 11 de la partie conomique. (2) Dans une interview publie par le Malin du 1" juin 1910, Jules Guesde a dit qu'il se rsignerait aux monopoles de l'Etat, si ces monopoles taient ncessaires pour trouver les ressources ncessaires aux dpenses sociales. (3) Saverio Merli.no, Formes et essence du socialisme,

p. 198.

294

APPENDICE

le droit adminisne peut avoir une certaine efficacit que dans les socits qui possdent des organisations judiciaires capables de statuer sur les droits privs d'une

L'exprience nous apprend que

tratif

manire particulirement satisfaisante; c'est l'autorit morale acquise par les corps judiciaires qui engendre dans les corps administratifs la crainte de se
laisser aller des actes arbitraires. Suivant les ides

des thoriciens actuels du socialisme parlementaire,


le

droit priv est appel perdre progressivement


:

son autorit
l'Etat
la

ces thoriciens disent, en

laissera,

effet, que longtemps encore aux particuliers,

gestion

des
sont
qui
le

entreprises
rurale,
le

d'ordre
petit

infrieur
le

la

petite

proprit
lente
;

atelier,

petit

commerce
ruine

destins

les

disparatre

frappe
prestige

formes
droit

par la conomiques
subirait

surannes
tige

du

priv

videmment
de
la

la

mme

voie descendante que le pres-

tratifs n'tant plus retenus

production prive. Les corps adminispar le dsir de suivre les

exemples donns par des corps judiciaires trs respects, que deviendrait cette justice dans l'administration que Saverio Merlino avait reconnue si ncessaire ? Au fur et mesure que l'Etat absorberait
justice

de nouvelles forces productives, le besoin de cette deviendrait plus grand et le moyen de la


raliser deviendrait plus faible.

Les dputs belges Destre et Vandervelde semblent avoir senti les immenses difficults qui
publiques
c'est

me
r-

sultent d'une extension indfinie des administrations


;

raison de la dfiance qu'ils prou-

GRANDEUR ET DCADENCE
vent,

295

en

pensant aux

consquences

de

leur

proaspi-

gramme,
vantes:

qu'ils ont, sans doute, crit les

phrases sui-

Ce

n'est certes pas notre idal.

Nous

rons ardemment aux transformations morales qui rendront possible la coopration de tous les travailleurs, et peut-tre aussi... la

communaut

anarchiste,

de richesse, o chacun faisant ce qu'il voudrait, comme dans l'abbaye de Thlme, donnerait selon ses forces et prendrait

dbordante de fraternit

et

selon ses besoins


listes se

(1).

Ils

engagent ainsi
rve
:

les socia-

on manquera, sans doute, de justice dans l'administration , mais on aspirera ardemment un rgime idal dans lequel le droit deviendra inutile. Nous parvenons enfin ainsi dcouvrir la pense
consoler par
le
ils

secrte des sociologues qui parlent de rgression ap-

parente;

voudraient que

les

proccupations juri-

diques devinssent aussi trangres au


qu'elles ont t

monde

civilis

aux primitifs; ils n'osent pas avouer franchement que le droit leur parat tre une charge pour exprimer cre, durant les temps d'ignorance l'aversion qu'ils prouvent pour les notions juridiques, ils emploient une forme qui puisse faire com;

Vandervelde, Le Socialisme en Belgique, En 1883, Guesde et Lafargue soutenaient qu'il est absurde de comparer la socit future l'abbaye de Thlme, que dans l'avenir l'abondance des produits permettra, sans doute,* la libre consommation, mais que la production ne pourra jamais tre libre {op. cit., p. 35). Ces observations ne se retrouvent pas dans les di(1)

Destre

et

l' dition, p.

283.

tions actuelles de cette brochure.

296

APPENDICE
les

prendre leurs penses leurs amis sans


trop

exposer
le

facilement

des
les

critiques

des

philosophes.
tant

Quand on cherche
socialisme

raisons

pour lesquelles
aujourd'hui

parlementaire
le

obtient

monde, on s'aperoit que cela exprime mieux qu'aucune autre doctrine dmocratique l'aversion que la socit actuelle prouve pour le droit; il n'est, pas douteux, en effet, qu'il existe, l'heure prsente, une dgnrescence gnrale du droit qui correspond aux nouvelles directions des murs.
de succs dans
rsulte de ce qu'il

II

On ne

saurait parler d'une manire claire de ce


abstraites;

phnomne en employant des formules

pour obtenir des rsultats satisfaisants, il convient de procder des descriptions, en prenant des exemples dans les genres les plus divers.
a) Lorsque Rousseau traait le tableau d'une socit qui, aprs avoir t

longtemps dchire par


il

les

factions, trouve la paix en subissant des despotes qui

font disparatre tout principe de justice,

songeait

videmment aux destines tragiques de Rome, qui tomba soUs le joug de tyrans grotesques et froces. Deux faits me paraissent dominer l'histoire de la d1 les privilges que procurait la cadence romaine richesse taient devenus normes 2 les descendants
:

des vainqueurs furent traits

comme

les

descendants

des vaincus.

GRANDEUR ET DCADENCE
Sur
le

297

premier point, voici quelques observations L'empire romain, en rabaissant la noblesse et rduisant presque rien le privilge du sang, augmenta, au contraire, les avantages de la fortune. Loin d'tablir l'galit effective des citoyens, l'empire romain, ouvrant deux battants les portes de la cit romaine, cra une diffrence profonde,
de Renan
:

celle des honestiores (les notables, les riches) et des

hiimiliores ou tenuores (les pauvres).


l'galit politique

En proclamant
(1).

de tous, on introduisit l'ingalit

dans

la loi, surtout

dans

la loi

pnale

Cette transformation est surtout instructive

quand

rapproche des transformations produites par le capitalisme moderne. L'exprience parat montrer que les abus de pouvoir commis au profit d'une aristocratie hrditaire sont, en gnral, moins dangereux pour le sentiment juridique d'un peuple que ne sont les abus provoqus par un rgime ploutocratique il est absolument certain que rien n'est aussi propre ruiner le respect du droit que le spectacle de mfaits commis, avec la complicit des tribunaux, par des aventuriers devenus assez riches pour pou-

on

la

voir acheter les

hommes
;

d'Etat.

L'effronterie
idal

des

financiers amricains constitue

un

pour tous
personnes

nos spculateurs de Bourse


classes riches est

l'orientation actuelle des

un

sujet d'effroi

pour

les

qui croient l'importance des sentiments juridiques.

La dgnrescence du

droit qui fut la consquence

(1)

Rexax, Marc-Aurle, pp. 598-599.

298

APPENDICE

de l'assimilation des Romains leurs anciens adversaires soumis la conqute, remplissait d'indignation

l'me de lehring

Les provinces,

dit-il,

furent la

station exprimentale de l'Empire. Ce sont les pro-

vinces qui htent la transformation de la procdure criminelle... Les provinces furent d'abord les vic-

times mprises de ces expriences, leur tour les gnrations romaines suivantes payrent largement
le crime de leurs anctres. Sous la Rpublique les provinces avaient souffert de l'arbitraire et de l'inhumanit de Rome. L'Empire ramena des provinces

(1) . Les causes et les rdans cette histoire du droit les rsultats ne se produiront plus, sans imprial mais la doute, nulle part, de la mme manire cause profonde de la dgnrescence peut se retroucette cause est l'galisation ver dans toute poque

Rome

l're

des cruauts

sultats sont distinguer


:

des classes sur

le

type

le

plus bas.

Trs souvent nous entendons dnoncer comme ractionnaires des magistrats qui cherchent touffer des affaires criminelles, qu'ils jugent propres deshonorer des familles jusqu'alors respectes pour sa;

tisfaire les intransigeants

admirateurs des Droits de l'homme, il faudrait traiter tout dlinquant comme l'galit ses'il appartenait aux classes dangereuses rait ainsi ralise sur le type le plus bas. Les juristes
;

raisonnent tout autrement, parce qu'ils demandent

(1)

lEHRiNG, Histoire

du dveloppement du

droit romain,

trad. franc., p. 37.

GRANDEUR ET DCADENCE

299

toujours un arrt criminel de contribuer accrotre le sentiment juridique

dans

le

peuple

ils

esti-

ment que ce sentiment est atteint quand on tale aux yeux de tous des misres morales qui se produisent
dans des maisons o l'on devrait rencontrer des auL'exprience parat bien tre favorable l'opinion des juristes mais les journaux trouvent qu'on les dpouille de leur bien quand on les empche d'exploiter de tels scandales, si propres faire vendre leur papier ils rclament donc violemment au nom de l'galit (1) leurs intrts l'emportent gnralement sur les intrts du droit.
torits sociales.
;
;

b)

Les origines
institution
;

fort obscures; Engels s'est


cette
est

du mariage monogamique sont tromp quand il a cru que


caractristique

de

la

civilisa-

tion (2)

demeure trangre des peuples qui ont occup une place considrable dans l'histoire tel a t le cas pour les Smites. C'est seulement sous l'influence des codes moderl'ide

de

la

monogamie

est

(1)

Je trouve dans la Guerre Sociale,


ici,

du 12

juillet 1910,

qu'on n'en trouverait gure de semblables dans la presse avance. L'auteur blme des magistrats qui, sur une dnonciation anonyme, ont poursuivi une jeune fille noble pour infanticide, et le jury qui l'a condamne la veille, une paysanne, convaincue du mme crime, avait t acquitte par la mme Cour d'assises la haine sociale, qui inspira la justice dans cette affaire, est regarde comme une chose excrable par l'auteur de l'article, qui est sans doute un anarchiste. (2) Exgels, Origine de la famille, de la proprit prive et de l'Etat, trad. franc., p. 72 et p. 95.
article qui mrite d'tre not

un

psirce

300
ns, tirs

APPENDICE

du droit romain, crit Renan, que la polygamie a disparu chez les Juifs (1) jusqu'au moment o les Juifs d'Algrie ont t assimils aux
;

Franais,

ils

n'ont pas t tenus la


le

monogamie

(2).

lehring pensait que

mariage romain avait t d'abord non seulement monogamique, mais encore iiidissoluble (3) ne trouvant dans les thories qui servent d'ordinaire expliquer les rgimes matrimoniaux, aucune raison qui pt justifier des murs si
;

voisines

des

murs
l'histoire

chrtiennes,
lit

il

construisit les
les

clbres hypothses qu'on

dans

Indo-euro-

pens avant
se
la

mariage romain primitif rattacherait aux conditions dans lesquelles se fit migration des Aryens arms.
;

le

Les

meilleurs

crivains
ils

socialistes

actuels

sont

assez gns

quand

sont amens parler de l'ave;

nir rserv l'union sexuelle

ils

n'osent pas appli-

quer, en cette matire, la loi de rgression apparente

qui leur avait paru certaine pour raisonner sur l'vo-

conomique Engels ne songe point nous annoncer la rapparition d'aucune des formes anciennes qu'il a rencontres dans les livres de Lewis Morgan. Ses prvisions me semblent avoir t soigneusement combines en vue de satisfaire les sen la motiments tendres des lectrices allemandes nogamie, au lieu de pricliter, deviendra une ralit,
lution
; :

(1)
(2)

Renan, op.

cit.,

p. 548.

Ehen Haezer,
lEHRiNG, op.

trad. franc.,
cit.,

tome

I,

pp. 42-47.

(3)

p. 68.

GRANDEUR ET DCADENCE

301

mme pour
l'homme
tront
;

les

hommes

et

l'indissolubilit

la prpondrance de du mariage dispara-

boue

on pargnera aux gens de patauger dans la quand l'amour cessera de les runir (1). Ainsi le socialisme aboutirait tablir un rgime matrimonial fort analogue celui qui exista dans la Rome de la dcadence. La rgle de l'indissolubilit du mariage est certainement appele disparatre de toutes les lgislations mais le divorce peut exister de deux manires bien diffrentes soit que le tribunal le prononce en raison d'actes criminels ou presque criminels qui ruinent la dignit des poux et rendent le maintien de la famille impossible soit qu'il exprime seulement la volont de rompre une union dont on est ennuy c'est vers cette seconde forme que s'oriente le divorce dans les pays les plus civiliss, par suite des facilits de plus en plus grandes que les tribunaux accordent aux maris qui veulent se sparer. On peut s'attendre ce que, dans un petit nombre d'annes, les ides relatives au mariage seront fondes sur l'hypothse que ce divorce serait la rgle On considrera dsormais toute union comme devant normalement se dissoudre le jour o les feux erotiques sont teints oh souponnera les unions durables de se maintenir seulement pour des raisons d'intrt, en dpit de dsaccords secrets on ne sera plus persuad que la destine .de l'homme est d'enno

inutile d'un procs en divorce

,1)

ExGELS, Op.

cit.,

p. 97 et pp. 109-110.

302
blir l'union sexuelle

APPENDICE
par
le sacrifice
le

des instincts

un devoir.

Il est

impossible que

sentiment juridique

n'prouve pas une prodigieuse


miliale (1)
d'arrter le

diminution
la

quand

aura disparu l'hypothse romaine de


;

dignit fa-

mais aucun avertissement

n'est en tat

mouvement

actuel.

c)

Proudhon a

tique

signal, plusieurs fois, que la pracommerciale exerce une influence toujours


;

croissante sur la jurisprudence civile


tion
est

cette observa-

encore plus vraie aujourd'hui qu'elle ne je trouve dans ce fait une des l'tait de son temps causes principales qui ont affaibli le sentiment juri;

dique chez nos contemporains.


Qu'il

ait

une norme diffrence de gnie entre


il

le

droit civil et le droit commercial, c'est ce dont


facile de se douter rien qu'en regardant

est

combien

dif-

frent les juridictions: les ngociants tiennent beau-

coup

leurs tribunaux consulaires, qui sont consti-

tus bien

moins par des juges vritables que par des mesure chaque plaideur a t un loyal marchand (2). Mais la diffrence apparat vraiment comme fondamentale quand on remonte aux sources conomiques.
arbitres apprciant dans quelle

sait que Proudhon tait trs oppos au divorce. existe un fort courant d'opinion aujourd'hui en vue d'obtenir que l'on puisse prvoir dans les contrats que les d'aprs l'indifficults seront rgles par voie d'arbitrage terprtation donne aujourd'hui par les tribunaux l'article
(1) (2)

On
Il

1006 du Code de procdure


rgler par arbitrage

civile,

un diffrend qui

on ne peut convenir de n'est pas encore n.

QRANDEUR ET DCADENCE

303

Le droit civil est affect historiquement au doil suppose l'existence d'un chef de maine rural
;

famille qui dirige, sans contrle, son exploitation,

bien moins en vue des jouissances qu'elle peut lui


procurer, que des intrts de ses lointains hritiers.
Si ce

maitre contracte des obligations,

il

donne, par

l'hypothque, chacun de ses cranciers un droit


isol

en vertu duquel chacun d'eux pourra, en cas de


la totalit
Il

vente, venir, suivant son ordre d'inscription, rclala valeur de la autrement pour le commerant ses fournisseurs et ses prteurs ne sont point isols dans des casiers hypothcaires, mais runis en cas implicitement dans une association occulte

mer

de ce qui lui est d sur


est tout

proprit.
;

en

de

faillite,
le

cette association s'affirme explicitement,

puisque

Code de commerce

dit

que

les cranciers

sont, de plein droit, en tat d'union.

Deux systmes

conomico-juridiques ne sauraient tre plus opposs

que ceux que

je viens

de dcrire.

Les considrations relatives l'association occulte

rendent compte des rgles relatives

la

banqueroute.

Le ngociant tomb en faillite peut tre condamn aux travaux forcs s'il ne produit pas de livres tenus d'une faon parfaitement rgulire, sans nanmoins
qu'il

ait

fraude

. C'est la

mme

peine qui est

infli-

ge aux fonctionnaires publics qui dtruisent des


actes dont
586,

ment le a mis celle-ci dans l'impossibilit de pouvoir tablir

ils sont dpositaires (Code de commerce, Code pnal, 402 et 173) la loi punit svremauvais dlgu de l'association occulte qui
;

304

APPENDICE

son compte
et

(1). Ce rapprochement du banqueroutier du fonctionnaire qui dtruit des actes est fort lgitime, car, dans un cas comme dans l'autre, le criminel n'a pu tre surveill par les gens dont il a gravement ls les intrts. Plus singuliers sont peut-

tre les

dlits
et

suivants qui constituent la banque-

route simple

entranent simplement la prison

avoir fait des dpenses personnelles exagres, avoir

perdu de fortes sommes au jeu ou dans des oprations


fictives

pour
la

se

de Bourse, avoir conclu des contrats ruineux procurer des fonds en vue de retarder la ca-

tastrophe, avoir avantag

un crancier au prjudice de
des paiements (Code de
c'est

masse, aprs

la cessation

commerce, 585; Code pnal, 402);


ciant a ainsi trahi les intrts
ciation

que

le

ngol'asso-

communs de
autour

occulte

qui

s'est

constitue

de sa

maison.

Lorsque
et le

qu'il existe

inventeurs de rformes sociales disent une association naturelle entre le travail capital, prconisent la participation aux bnles

fices

ou divaguent sur la solidarit, ils appliquent que la pratique commerciale a vulgarises. Si Lon Bourgeois tait quelque peu juriste, il verrait que sa doctrine si mal tablie du aux
ateliers des ides

On doit ici observer que l'article 439 du Code pnal (.1) assimile la destruction des actes de l'autorit publique, la destruction des " effets de commerce ou de banque contela nant ou oprant obligation, disposition ou dcharge elle tombe un emprisonnement peine est de la rclusion de deux cinq ans si les pices dtruites n'ont pas ces ca; ;

ractres exceptionnels.

GRANDEUR ET DCADENCE
quasi-contrat
est

305

susceptible

de
le

prendre un sens
droit commercial.

quand on

la

transporte dans

Avant 1856, l'article 51 du Code de commerce imposait aux membres d'une association commerciale l'obligation d'avoir recours l'arbitrage pour vider leurs contestations; le Code n'avait fait que reprendre une rgle ancienne, et on peut dire qu'aujourd'hui encore il existe un prjug favorable ce mode de juger de telles affaires. Il ne faut donc pas s'tonner
si

l'on voit si

souvent prconiser l'arbitrage obligales dilrends

toire

pour rgler
et

qui surviennent entre

patrons
se

ouvriers; cet arbitrage drive de l'ide que

font les rformateurs sociaux sur l'association


le travail et le capital.

occulte qui existe entre


Il est

vident que toutes ces doctrines association-

nistes, drives
le

de

la

pratique commerciale, ruinent

principe historique du droit civil qui suppose

l'isolement conomique.

La bourgeoisie riche perd, chaque jour davantage, pour d'autres raisons encore, le sentiment des principes du droit civil. Elle admire les grandes choses faites au cours du xix* sicle par de puissantes socits anonymes beaucoup plus que les uvres modestes
des familles rurales qui ont conserv l'conomie traditionnelle laquelle correspond essentiellement le
droit civil.

Dans l'conomie

nouvelle, que la bour-

geoisie riche estime tre la plus noble, la direction

du

chef de famille a compltenient disparu; devenu actionnaire,


il

crance

lui

se contente de dtenir un titre de donnant droit un revenu variable.

306

APPENDICE
aujourd'hui

On regarde
dent pas un
et la

comme

tant de

mauvais

grants de leur fortune les personnes qui ne posslot

considrable de valeurs mobilires,


les titres
le

principale proccupation des bourgeois riches


qui sont

est

de mettre dans leur portefeuille

appels monter rgulirement; ainsi


mille prvoyant ne

chef de fala situa-

compte plus amliorer


le

tion de ses hritiers par l'amlioration qu'il apporte

son domaine rural, mais par

jeu normal de la

Bourse.
les spculations la

formation des grosses fortunes actuelles, Bourse ont jou un rle bien autrement considrable que les heureuses innovations introduites dans la production par d'habiles chefs
la

Dans

d'industrie. Ainsi la richesse tend, de plus en plus,

apparatre
la

comme

tant dtache de l'conomie de


et elle

production progressive

perd ainsi tout concivil.

tact avec les principes

du droit

La transformation des ides juridiques qui


des changements survenus dans
la

rsulte

composition des fortunes bourgeoises se traduit, d'une manire particulirement claire, dans le rgime des impts successoraux. Jadis, sur le domaine rural qui a servi de
type conomique aux thoriciens du droit civil, tout tait organis en vue des hritiers, en sorte qu'on aurait pu dire de ceux-ci qu'ils taient les seigneurs

cachs de la terre

le

propritaire actuel n'tant que

leur mandataire. Aujourd'hui, tout le

monde

estime,

au contraire, que le dtenteur de valeurs mobilires n'a aucun lien moral qui le fasse dpendre d'hritiers; il peut tout dpenser, en consquence, suivant

GRANDEUR ET DCADENCE
sa volont
;

307

ceux qui recueilleront son hritage decomme tant des gens heureux qui ont gagn la loterie. L'hritage est ainsi une sorte d'pave, sur laquelle l'Etat ne se fait aucun scrupule de percevoir des impts si forts qu'on a pu les comparer parfois une confiscation partielle. L'opinion accepte ces mesures fiscales sans protester; ce qui prouve quel point elle a oubli les ides du
vront se considrer
droit civil.

On

pourrait multiplier ces exemples,


il

et

on troues-

verait que dans tous les ordres

se produit des dg-

nrescenses semblables celles qui viennent d'tre


quisses.

m
causes nombreuses, disparates

Lorsqu'on a constat que dans notre poque des et dominantes, se coalisent pour provoquer la dgnrescence du droit, on
en vient se demander
si

Proudhon

n'aurait pas t

il a suppos que notre nature nous conduit la justice; il semblerait plutt vraisemblable que le droit aurait t impos aux hommes par des accidents historiques et que les peuples feraient toutes sortes d'efforts pour s'manciper d'un joug qui vient artificiellement ac-

victime d'une trange illusion quand

tus regarder la grandeur

Nous sommes habidu droit comme tant le meilleur signe de la grandeur historique; ainsi, cette grandeur historique serait une exception contre
crotre les difficults de la vie.

laquelle lutterait l'humanit.

308

APPENDICE

Les recherches de l'rudition moderne qui ont montr de quelle importance fut la magie dans les institutions anciennes, tendent montrer aussi que le droit fut trs exceptionnel dans le monde antique; la magie est un ensemble de recettes grce auxquelles un homme, assez riche pour payer le dtenteur des formules mystrieuses, peut acqurir le concours de
forces exceptionnelles et l'emporter sur tout adversaire; le droit suppose, au contraire, que l'individu
entre en lutte, pour soutenir ses revendications, avec
ses propres forces.

matres en droit

Je ne crois pas que les Grecs aient t de grands (1); le professeur Glotz a bien pr-

tendu que notre socit foncirement laque et dmocratique trouverait grand profit se dtourner parfois du droit romain, rigide, compass, emprisonn dans des formes et des formules d'origine religieuse et aristocratique, pour se retremper dans un droit vivant, libre, ail, cordial, o la justice s'meut et prend le nom d'humanit (2). Ce galimatias ne peut que rendre fort suspect un droit qui est, d'ailleurs, fort mal connu d'aprs son apologiste (3)
;

un

droit cordial et ail ne doit pas tre

(1)

aux Grecs, parle du mais point du droit tome I, p. II).

Renan, faisant Tinventaire de tout ce que nous devons droit maritime et international , civil {Histoire du peuple d'Isral,

l'antiquit (2) Glotz, Etudes sociales et juridiques sur grecque, p. 299. pour le mos'occuper, doit l'rudition que Il estime (3) ment, de reconstituer le droit grec {op. cit., p, 279).

GRANDEUR ET DCADENCE
grand'chose.

309
le

Quand on ne veut pas courir

risque

de s'garer au milieu de vaines dissertations, il faut en revenir l'opinion des anciens juristes qui
voyaient dans

Rome

la patrie

du

droit.

L'ide qu'il puisse y avoir ainsi une cration unique dans l'histoire choque beaucoup des prjuges volutionnistes actuels
;

mais

le

judasme

est

bien cer-

tainement une cration unique, en dpit des efforts qni ont t faits par des orientalistes pour le faire
entrer dans
ques.
le

Renan

estimait

systme gnral des religions smitique l'existence du judasme

n'tait pas aussi extraordinaire qu'a t

l'appari-

tion simultane qui s'est faite dans la race hellnique

de tout ce qui constitue l'honneur


l'esprit

et

l'ornement de

humain
lui,

d'aprs

La conqute romaine serait encore, mettre sur le mme pied que la religion
.
(1).

juive et la civilisation grecque


S'il se

produit quelque chose d'unique dans

l'his-

hasard a une part norme dans la vie des peuples; il arrive parfois que des conjonctions de causes puissantes arrivent produire des rsultats qui appartiennent un genre nouveau (2). L'historien doit chercher dterminer les genres auxquels se rattachent les causes les plus importantes; mais il s'engagerait dans une voie conduitoire, c'est

que

le

(1)
(2)

Renan/ Zoc.

cit.,

pp. iv-vi.
:

propos des origines du capitalisme Ici se confirme la loi constate par Hegel dans sa Logique, laquelle de simples changements de quantit, loi d"aprs parvenus un certain degr, amnent des diffrences dans

Marx

crit

la qualit. {Capital, trad. franc.,

tome

I,

p. 133, col. 2).

310
sant l'absurde
s'il

APPENDICE
prtendait nous apprendre pour-

quoi

s'est

produite, dans

un

lieu

dtermin

et

une

date donne, cette conjonction unique de causes.

Nous pouvons, par exemple, supposer que


tines conqurantes de

les des-

Rome

tiennent ce qu'une

aristocratie, remarquablement doue au point de vue du commandement, a reu de la Grce des institutions militaires, un systme fiscal, une politique

de sage exploitation des vaincus. Une force organise suivant un plan, qu'on pourrait croire donn par

un tyran grec

(1), devait,

la longue, venir bout de

l'anarchie des villages italiens, qui ressemblaient sans

doute beaucoup aux villages berbres. Mais comment les patriciens de Rome ont-ils pu recevoir, accepter et conserver un rgime si tranger aux murs ita-

une question que le vritable historien ne se pose point; et ne se la posant point, il n'a pas de raison pour s'tonner du caractre exceptionnel que prsente la conqute romaine.
liennes, voil
Il est possible de reconnatre quelles causes prpondrantes ont d concourir la formation du droit romain; mais il serait ridicule de vouloir expliquer pourquoi ces causes se sont uniquement rencontres

Rome. Tous ceux qui tudient


par
la

cette histoire sont frapps

grande intelligence qu'ont possde les vieux patriciens en matire agronomique. Il est extrme-

Ci) La lgende de Servius Tullius a conserv une trace de cette importation.

GRANDEUR ET DCADENCE
ment probable que Tusage de leurs remonte un ge fort recul (1);
que
les exploitations rurales,
et

311

livres domestiques

tout le
les

monde

sait

dont

matres tien-

nent des comptes

des

mmoriaux

exacts, ont

une

valeur conomique fort suprieure aux autres

(2).

lehring admirait beaucoup les Romains

primitifs

pour n'avoir admis d'autres dmembrements de la proprit que les servitudes dont l'existence est impose par les ncessits de la bonne culture; l'avenir du domaine tait ainsi protg contre les
erreurs et les caprices
entre les
res
(3).

La

distinction tablie

mancipi (forces productives) et les autres richesses (4) prouve qu' une poque fort recule, les Romains s'taient form des ides conomiques profondes. Cette incessante proccupation des convenances
de
la

comprimer
civil,

production eut entre autres rsultats celui de la magie qui est l'ennemie du vrai droit

comme

elle est

l'ennemie de la science.

L'organisation de la famille romaine fut une autre

cause trs efficace de l'organisation du droit romain.

(1) lEHRiNG, pp. 14-15. (2)

EsprU du

droit romain, trad. franc.,

tome

II.

Thorold Rogers dit qu'au x\au sicle l'agriculture anglaise prouva souvent des mcomptes parce que la comptabilit tait souvent nglige et il insiste, avec Young, sur rimportance d'une bonne comptabilit. {Histoire du travail et des salaires en Angleterre, p. 415.) (3) lEHRiNG, op. cit., tome II, pp. 225-227, et tome IV,
p. 330.
(4)

lEHmNG,

op.

cit.,

tome

II.

p. 160, et

Histoire

du dve-

loppement, pp. 77-82.

312

APPENDICE

lehring insiste beaucoup sur les ides de libert et de pouvoir qui dominent, ses yeux, tout le systme
juridique de
la

Rome

et

il

montre, en
tait

volont

des

citoyens

mme temps, que fortement contrle

par des coutumes qu'on n'aurait pu violer sans danger (1). Le pre de famille tait donc tout semblable un roi qui doit donner l'exemple de l'obissance aux lois; le tyran gouverne, au contraire, suivant son caprice. Ainsi, toute la vie de la famille romaine se trouvait accompagne d'une majest
juridique qu'on chercherait probablement en vain

dans les autres pays de l'antiquit. Mais c'est surtout la guerre qu'il faut avoir recours pour comprendre les raisons du gnie juridique exceptionnel de Rome. Rome ne reculait jamais devant ses adversaires; elle n'achetait point le repos par de lches compromis; elle avait toujours la certitude de triompher la longue (2); le patricien entrait dans la lutte pour le droit avec un sentiment d'inflexibilit qu'il empruntait la politique du Snat. Tout le monde estimait que la guerre devait

lehring est souvent revenu sur cette question capitale. du droit romain, tome II, pp. 136-139 Histoire du dveloppement, pp. 85-86 Du rle de la volont dans la possession, pp. 104-105). (2) Rien n'avait pu donner l'ide d'une force comme celle que Rome montrait maintenant au monde tonn. Lo dploiement militaire tait peu considrable; ce qui tait terrible, c'tait la rsolution, l'obstination, l'nergie qu'on
(1)

{Esprit

prsentants d'une force inluctable.


p. 267).

sentait derrire ces lgions, derrire ces ambassadeurs, re (Renan, op. cit., t. IV,

GRANDEUR ET DCADENCE
perptuellement accrotre
de
la

313
et

puissance de Rome;

mme

l'hritage, bien protg

toujours s'enrichir.
tges

par le droit, devait Les fondations de Rome, prorputes


invincibles,

par

des

lgions

sem-

blaient faites pour l'ternit; aussi le droit prit-il le

caractre d'une chose ternelle;

et

ce caractre lui
la

confra une dignit analogue celle qu'avait eue


science dans la pense hellnique.

Les

hommes
les

de

la

Renaissance furent merveills

en lisant

vaux

faits

monuments du droit romain; les trapar les juristes du Moyen Age leur parurent
n'y
a,

misrables, compars aux grandes paroles du Digeste.

Au monde

fait dire

Rabelais Pantagruel,

livres tant beaux, tant aorns, tant lgans,

comme
tant

sont les textes des Pandectes; mais la bordure d'iceux,


c'est assavoir la glose

d'Accurse, est tant

salle,

infme
nie (1).

et

punaise que ce n'est qu'ordure et villeLes uvres des canonistes ne pouvaient


juristes qui
et

beaucoup plaire aux


passions littraires,

avaient de telles

Rabelais au quart livre de

Pantagruel a longuement ridiculis les dcrtalistes. On ne peut pas, d'ailleurs, regretter que les magistrats de ce temps aient travaill faire triompher des
solutions inspires
nistes,

du

droit romain, car les cano-

dsireux

surtout

de

dfendre

les

intrts

ecclsiastiques, n'avaient point song

l'conomie

la production; aussi aboutissaient-ils souvent des vanits d'cole propres permettre beaucoup

de

(1)

Rabelais, Pantagruel, livre n,

5.

314

APPENDICE
(1) et
(2).

de mesures arbitraires

parfois des solutions

parfaitement absurdes

Le triomphe du droit romain ne saurait s'expliquer par les seuls mrites de ses solutions; il y eut des
raisons plus solides. La thorie romaine de la proprit fournissait aux seigneurs des moyens propres
faire liquider pour leur plus grand avantage des usages embrouills qui existaient sur les terres vagues du pays. Les conseillers des princes trouvrent

dans

la tradition

impriale des formules magnifiques


le

renforcement extrme poque et dont tous les hommes politiques du temps sentaient la ncessit absolue. Les troupes commenaient manuvrer d'une faon savante et l'autorit du chef de guerre devint le type de l'autorit, comme cela avait eu lieu Rome cette renaissance de l'ide d'arme renfora le got que l'on prouva pour un droit construit par les conqurants de l'ancien monde. Le xvii" sicle hrita des conceptions que la Renaissance s'tait faites sur le droit. On a souvent reproch aux gens de ce temps d'avoir manqu de sensibilit, mais le droit n'est gure une cole de sensibilit; la

qui leur servirent justifier

du pouvoir qui

se produisait cette

thologie de Bossuet est conduite, assez gnralement,

comme une
(1)

thorie de lgiste; je suis persuad que

On trouve un assez grand nombre de balivernes du canon dans l'tude faite par le professeur Esmein sur le serment promissoire. (2) Par exemple, au nom de la morale, les canonistes exigeaient pour la prescription que le possesseur et toujours possd de bonne foi.
droit

GRANDEUR ET DCADENCE
la

315

majest avec laquelle s'expriment nos grands clas-

siques tient pour beaucoup la majest

du

Digeste.

La Rvolution franaise a fait reparatre une hgmonie des ides juridiques, qui avaient perdu beaucoup de leur autorit pendant les annes sentimentales du xviii* sicle. Les proprits roturires furent affranchies des services fodaux qui ne pouvaient se justifier par
le

droit civil, et ainsi l'ind-

pendance romaine du chef d'exploitation reparut. Un grand nombre de citoyens furent appels la proprit et devinrent d'nergiques dfenseurs du droit. Le nouvel ordre social fut dfini, proclam et impos par le plus fabuleux gnral que le monde et connu depuis Alexandre (1). En thorie, la France fut toute romaine chaque chef de famille fut cens matre d'un domaine rural, citoyen participant la souverainet et bon soldat (2). Il est facile de reconnatre que le sentiment juridique a beaucoup faibli

la tradition

chez nous, depuis que les ides guerrires, issues de napolonienne, sont moins populaires.
il y a quelques annes, de dterminer gnraux de ces deux grandes transformations au moyen d'une formule qui pt convenir

J'ai

propos,

les caractres

du Code Napolon, qui

Les historiens devraient rendre au Code civil le nom offre l'immense avantage de rappeler une des raisons essentielles de l'tablissement du droit moderne. (2) G. SoREL, Insegnamenti sociali dlia economia contem(1)

ranea, p. 109.

316

APPENDICE

galement bien aux hypothses que j'ai faites sur le syndicalisme. Je disais que, dans ces trois cas, on passe d'un systme de devoirs un systme de droits. A l'aurore des temps modernes, tous les gens qui
dtenaient une autorit quelconque, aspiraient se
librer des charges que d'archaques conventions, des

coutumes et la morale chrtienne avait jusque l imposes aux matres en faveur des faibles. Les nouveaux lgistes affirmant que tout cet ordre traditionnel tait tranger au droit, ces charges dsagrables apparaissaient, aux yeux de ceux qui les
subissaient,

comme

tant seulement des devoirs so

ciaux. Les seigneurs employrent la force pour con-

traindre les paysans ne plus rclamer l'excution de


ces devoirs sociaux dont
et
ils

entendaient s'affranchir,
qu'ils

respecter leurs

droits

tendaient aussi
la

loin que possible, grce

aux ressources de

nouvelle

jurisprudence.

sicle,

La noblesse franaise fut crase, la fin du xviii* par un gouvernement rvolutionnaire de proprovenant des temps fodaux
et
il
;

pritaires roturiers qui ne voulaient plus supporter


les obligations
le

Tiers-

Etat soutint que ces obligations n'avaient pas d'ori-

gine juridique

les

considra, en consquence,

comme
devoirs

tant des devoirs sociaux qu'on lui avait imla

poss par
relations.

force

la

force nouvelle supprima ces

et le droit civil

demeura

seul

pour rgler
et l'Eglise

les

Aujourd'hui
lisent de zle
les riches

la

bourgeoisie, l'Etat

riva-

pour proclamer

les devoirs

sociaux que
;

auraient remplir envers les pauvres

les

GRANDEUR ET DCADENCE
matres veulent, pour
la

317

venir les bienfaiteurs du peuple

premire fois peut-tre, demais le peuple se


;

rvolte contre ces bienfaiteurs, se

moque des

devoirs

sociaux
sont
les

et

prtend obtenir un rgime de droit. Ce violences proltariennes qui permettent


telle rvolte

seules le
si

dveloppement d'une

qu'on juge

paradoxale au premier abord. La valeur historique de CCS violences apparat ainsi comme ayant une ex(1).

trme importance

Les explications donnes plus haut sur le rle que la guerre a eu dans la formation du droit, permettent d'esprer que l'organisation de combat, chre au syndicalisme actuel, pourrait favoriser l'closion d'un

nouveau systme juridique


ristes

tandis que les solidala

cherchent tout brouiller,


et

violence tend

sparer

nous avons vu que

le

droit est regard

comme

tant d'autant plus parfait que les scissions

tablies entre les sujets

du

droit sont plus profondes.

IV
Chaque notion a un domaine propre, dans lequel se les exemples qui permettent de com-

rencontrent

prendre ses origines, de saisir son fonctionnement dans le dtail et de juger sa porte historique. Les notions de grandeur et de dcadence se rattachent, suivant l'opinion de tout le monde, celles de gnie

;i)

G. SoREL, op.

cit.,

pp. 42-44 et pp. 53-55.

318
et

APPENDICE
;

de mdiocrit leur domaine propre est donc celui dans lequel les activits humaines sont particulire-

ment sensibles aux valeurs personnelles. L'conomie les uvres individuelles dans une masse dont les transformations ressemblent celles qu'tudient les naturalistes ce n'est donc pas
tend brouiller toutes
;

dans l'conomie qu'on devra chercher l'application directe des notions de grandeur et de dcadence plus on s'loignera de l'conomie, plus on aura de chance de trouver le terrain que nous cherchons ici.
;

Nous sommes
de grandeur

ainsi
et

amens

penser que les notions

de dcadence conviennent spcifide l'esprit


libre,

quement aux

l'art,

activits
et

c'est--dire

la religion

la philosophie.

Le hasard favorise quelques poques qui sont abonhommes suprieurs; quand on compare les temps qui ont prcd et ceux qui ont suivi la grandeur, on est trs frapp de constater qu'il existe entre eux des analogies frappantes; bien que les manires de prsenter les choses soient fort changes, c'est un mme gnie de la mdiocrit qui a anim les deux priodes. La loi de rgression apparente n'est donc pas sans fondement; mais elle a un tout autre sens que celui qui lui ont attribu ses promoteurs; elle signifie que l'humanit sort quelquefois de la mdiodantes en
crit

sous la pression nergique de certaines con-

mais qu'elle y revient lorsqu'elle est abanses propres tendances; il ne serait donc pas impossible que l'avenir de socits raffines et tombes en pleine dcadence ressemblt un pass lointain de sauvages.
traintes,

donne

GRANDEUR ET DCADENCE
a)
Il

319

n'existe

aucune nomenclature irrprochable


distinle

des arts; mais pour la question que nous avons exa-

miner

ici,

nous pouvons nous contenter de

guer trois classes, suivant que les arts se proposent


divertissement, l'ducation

ou une affirmation de puissance. Si l'on attribuait ces groupes des valeurs bases sur la place que chacun d'eux tiendrait dans une statistique, le premier serait le plus important les arts de divertissement sont les seuls que connaissent vraiment les sauvages; ceux-ci font preuve d'un got parfois assez remarquable dans leurs danses, leurs chants, leurs parures, mais leurs magots magiques nous semblent prodigieusement grotesques. Au
;

cours de la civilisation, les


arriv souvent

hommes

n'ont pas cess


il

d'inventer de nouvelles manires d'amuser et

est

mme

que

les arts

ducatifs et ceux

qui doivent affirmer la puissance, ont t corrompus

sous l'influence des ides engendres par des arts

de divertissement.
l'opra constitue la
il dit que avance de l'art dramatique; l'opra constitue, en effet, une renaissance des splendeurs des ftes barbares et des ftes de la dcadence romaine. On a besoin, il est vrai, d'un long apprentissage pour suivre la musique complique qu'on emploie aujourd'hui dans le drame lyrique, et cette complication peut paratre beaucoup de personnes une preuve de la supriorit que le thtre actuel a sur les anciens divertissements; mais les diffrences techniques peuvent tre normes entre deux manifestations artistiques sans que le gnie ait

Wagner

a probablement raison

quand

forme

la plus

320

APPENDICE
;

chang

la

complication de

la

musique contempo-

raine ne sert qu' accrotre l'intrt que les spectateurs portent la pice.

Maintes fois on a reproch au catholicisme du


xix" sicle d'avoir
ici les

une esthtique de sauvages

(1)

et

diffrences techniques ne sont pas telles qu'on


le

puisse contester ce jugement. Cela tient ce que

clerg introduit dans les glises quantit d'lments

dcoratifs qui lui ont paru charmants dans les pro-

cessions qui sont les seules ftes qu'il connaisse. Les

marchands qui vendent


sous
le

les

horreurs qu'on dsigne

vendent aussi des moulages d'excellentes statues anciennes (2), mais


d'art de Saint Sulpice

nom

leur clientle prfre des figures qui lui rappellent


les

bons jeunes gens qui ont

fait

son dification

la

procession.

Les arts ducatifs voient tous les jours restreindre domaine. Nous avons quelque peine comprendre aujourd'hui l'importance que les philosophes grecs attachaient la musique; ils voulaient que
leur
l'esprit

vaient vivre en vue de la guerre

de divertissement ft cart des cits qui de(3). Il a fallu


grosse navet pour s'imaginer que son
;

Wagner une

thtre pt tre ducatif

les

gens qui vont Bay-

reuth ne songent nullement devenir des hros ger-

(1) Cf.

ce qu'a dit

Andr Hallays dans

les Dbats, 27 juin

et 4 juillet 1902.
(2) D'aprs Andr Hallays {Dbats, 18 juillet 1902).(3) Aristote, Politique, livre V, chap. v, vi, vn.

GR-VXDEUR ET DCADENCE

321

maniques

Personne ne va entendre une comdie


les

avec l'ide qu'elle soit propre corriger

murs

ou une tragdie pour s'entraner la vertu. Les essais que l'on a faits pour introduire chez nous le drame religieux ont chou d'une manire ridicule; tout ce qui est scnique comporte pour nous
seul divertissement (1). Les hommes de la Rvolution avaient cru que les solennits officielles seraient propres former de bons citoyens; nous savons aujourd'hui qu'elles servent seulement favole

riser le

commerce des liquides. Il parat qu'en 1907 Marcel Sembat proposa un couvent maonnique d'opposer des crmonies laques aux crmonies
catholiques;
il

regardait videmment toutes ces ftes

comme
Il

des

divertissements entre lesquels la con-

currence

est possible.

n'y a plus gure que les liturgies catholiques

pour reprsenter chez nous les arts ducatifs; mais il faut noter que le clerg n'aime pas beaucoup faire excuter la vnrable musique grgorienne que lui

recommande
effet, trs

le

Saint-Sige; sa clientle n'est pas, en

apte comprendre un art qui a recueilli


elle

les plus

nobles traditions de l'antiquit;

dsire

trouver dans les glises des concerts qui soient pour


elle

un divertissement.

(1) La Perse moderne a cr des mystres consacrs aux malheurs de ses imans, et Renan trouvait ces crations admirables {Les Tazis de la Perse, dans les Nouvelles tudes d'histoire religieuse). La Perse est un pays qui possde une littrature trs raffine et des murs froces on peut se demander si de telles murs ne sont pas ncessaires pour le succs d'un thtre religieux.
:

21

322

APPENDICE

Les acropoles grecques, les travaux publics des Romains, les forteresses, les palais communaux et
les

cathdrales du
la

Moyen Age,

Versailles, la place

Concorde, l'arc de l'Etoile, nous montrent quelle place minente appartient, dans l'histoire de l'art, aux manifestations de puissance mais trs peu d'poques sont vraiment parvenues une conception
;

de

esthtique de la force.

On

ne saurait beaucoup admi-

rer les innombrables peintures que les grands per-

sonnages de l'antique Egypte nous ont laisses; ce sont des statistiques monumentales qui permettent de connatre l'conomie de ce pays. Les rois asiatiques ont trs souvent voulu immortaliser leurs victoires en faisant reprsenter sur la pierre des pisodes de guerre et des dfils triomphaux qui
n'intressent d'ordinaire que les rudits.

Dans

les

poques de dcadence, on rencontre, comme chez les Barbares, des accumulations de sculptures et de fresques (1) qui sont destines montrer que les crateurs des

monuments

taient riches.

Les choses gigantesques plaisent fort aux mdiocres et par suite aussi bien aux gens de dcadence qu'aux primitifs. Andr Hallays a signal, dans les

Dbats du 18 juillet 1902, la statue de Notre-Dame de France, leve au Puy en 1860, comme un des monuments les plus dsastreux du mauvais got du clerg franais il s'tonne qu'on n'ait pas song couronner le rocher Corneille par une chapelle
;

(1)

Cf.

MuNTZ,
79.

Histoire de l'art

pendant

la

Renaissance,

tome

II, p.

GRANDEUR ET DCADENCE
analogue celle que
pas compris
la
le

323

Moyen Age

a construite, tout

ct, sur le rocher de l'Aiguille; l'habile critique n'a

un trophe affirmant

pense du clerg, qui voulait lever la victoire qu'il croyait avoir

remporte dfinitivement sur le libralisme (1). L'norme est assez gnralement dplaisant; l'art religieux moderne, tout orient en vue de plaire la mdiocrit, ne pouvait gure s'affirmer dans une manifestation esthtique de la force.
b)

Th. Ribot distingue quatre lments qui conavant tout l'motion de la peur, une cer-

tribuent engendrer le sentiment religieux chez les


primitifs
:

taine attraction bien faible pour

un

dieu, le dsir

de se rendre favorable une puissance suprieure l'homme par des supplications et par des offrandes,
le

besoin de renforcer les liens sociaux (2). On peut runir les trois premiers lments en un seul groupe et on dira, en consquence, que les anciennes religions se rattachent deux systmes
destines protger les
:

elles

sont

hommes, grce

leurs rites,
;

contre les
2
elles

maux

qui ne cessent de les menacer

sont des disciplines sociales dont l'action

vient complter heureusement celle des lois.


L'histoire

du christianisme vient ajouter quelque

(1) Ce fut l'abb Combalot^ qui, en 1850, mit le projet de statue en train ; on sait 'quelle grande part il avait prise aux luttes soutenues par le clerg contre l'Universit au temps de la monarchie de Juillet. (2) Th. Ribot, Psychologie des sentiments, pp. 301-303.

324

APPENDICE
:

chose de nouveau
reprises,

elle

nous montre qu' maintes

des saints, qui avaient appris la vie spi-

rituelle dans des instituts monastiques, se sont trouvs capables d'entraner les peuples vers des pits fcondes en rsultats. Le protestantisme enseigna que

des grces exceptionnelles, trs analogues celles dont jouirent ces mystiques conducteurs de masses, sont accessibles tous les fidles qui vivent dans le sicle (1). William James tira les dernires cons-

quences de cette thologie, en affirmant que l'exprience du surnaturel est l'essence de la religion.

On

peut qualifier d'goste

le

principe du premier sys-

tme
le

(2),

puisque

le

croyant s'occupe alors unique-

ou de son groupe; second principe est politique celui de William James est, la fois, individualiste et social le philosophe amricain suppose, en effet, que l'homme commence par poursuivre sa propre rgnration et qu'il dploie ensuite une activit prodigieuse (on pourrait mme dire surhumaine) dans le monde, en vue de changer les murs de ses contemporains. William James a fond sa thorie sur l'hagiographie catholique et sur des observations que lui avaient fournies certaines sectes amricaines; on pourrait tre tent de dire qu'elle ne s'applique qu'
;
:

ment des

intrts de sa personne

(1)

G. SoREL, Rflexions sur la violence, 2' dition, pp. 374-

375.
(2)

Th. Ribot dit propos des trois premiers lments


j'ai
:

Le groups pour former le premier systme sentiment religieux... est l'expression directe d'un gosme

que

troit.

->

{op.

cit.,

p. 302.)

GRANDEUR ET DCADENCE

3-25

des exceptions; mais ces exceptions se trouvent tre


ce qui fait la grandeur de la religion.

Le

christia-

nisme grec
des

est,

de

l'avis

de tous, fort infrieur au

christianisme latin, parce qu'il n'est pas servi par

hommes forms

la vie spirituelle, qui se lan-

cent la conqute du

monde profane;

la

valeur

exceptionnelle du catholicisme provient de ce que


ses instituts monastiques prparent continuellement

de

tels hros.

Ce que nous savons des prophtes d'Isral nous permet de dire que le judasme biblique a d sa gloire l'exprience religieuse; les juifs modernes ne voient plus dans leur religion que des rites analogues ceux d'anciennes superstitions magiques; aussi, ds qu'ils sont instruits, abandonnent-ils avec mpris leurs pratiques traditionnelles; tant levs dans un milieu presque totalement dpourvu de vie spirituelle, ils sont d'une incomptence scandaleuse quand ils parlent du christianisme qui est tout nourri Les conqutes incessantes de vie spirituelle (1). que fait l'Islam dans les pays ngres, tiennent videmment ce que ses marabouts font connatre des

esquisses d'une haute religion des populations qui

avaient t jusque l courbes sous

chisme.

le

joug du

fti-

Il

ne

me

parat

pas douteux que les

moines bouddhistes ont connu l'exprience religieuse. Ainsi, le principe de William James servirait clairer les quatre grandes religions universalistes dans

(1)

Salomon Reinach a donn un exemple assez drle de


incomptence dans VOrpheus.

cette

326

APPENDICE

lesquelles, suivant l'opinion de tous les

hommes com-

ptents, l'ide religieuse s'est manifeste d'une

mavraiment clatante dans les civilisations paennes, il ne joue qu'un rle trs effac et il peut tre en consquence, le plus souvent, nglig par
nire
;

l'historien.

Le principe de William James est constamment menac dans le christianisme et mme dans le catholicisme par les forces qui donnent satisfaction la mdiocrit de gens totalement dpourvus d'lan mystique. De nos jours, beaucoup de catholiques instruits
ont entrepris d'lever leur Eglise au niveau de l'esprit

proccuper du principe mystique qui Des rites qui fournissent aux mes les moyens de se consoler, d'esprer ou mme de calmer certaines douleurs (1) un clerg, plus ou moins incrdule, qui travaille de concert avec les administrations publiques, pour amliorer le sort des hommes voil ce dont se contente fort bien
laque, sans se

avait vivifi a tradition.

la mdiocrit."

raisonnait

Les modernistes raisonnent, peu prs, comme Mme de Warens, d'aprs ce que raconte
livre des Confessions
elle
:

Rousseau au sixime
tait

Fidle
mais.

la religion qu'elle avait embrasse,

en admet;

sincrement toute

la

profession de foi

(1) Dans un discours prononc, le 10 avril 1910, SaintChamond, Aristide Briand a dit que la Rpublique a montr

l'esprit le plus libral

envers

le

permis aux

fidles

d'aller

dans

catholicisme, puisqu'elle a les glises puiser aux^


.

sources religieuses de la consolation

GRANDEUR ET DCADENCE
quand on venait
la

327

discussion de chaque article,

il

se trouvait qu'elle croyait tout

autrement que

l'Eglise,

toujours en s'y soumettant.

Elle expliquait son

confesseur cette incohrence par des raisons fort

analogues des raisons qu'on rencontre chez les plus subtils de nos modernistes : Je ne suis pas maitresse de

ma foi, mais je soumets sans rserves, et demandez-vous de plus ?


:

le suis

de

ma

volont. Je la

je

veux tout

croire.

Que me

Nous assistons un spectacle qui parat, au predes savants qui ont rejet mier abord, paradoxal tout ce que l'Eglise considre comme formant le dpt de la foi, prtendent cependant demeurer dans l'Eglise presque jusqu'au jour de sa condamnation l'ex-abb Loisy donna des catholiques minents l'ide qu'il tait demeur un bon prtre. Ces modernistes rptent exactement les paroles contenues dans
:

les

formulaires orthodoxes, en leur attribuant des

sens que les thologiens orthodoxes repoussent avec


ils reoivent dvotement les sacrements, horreur tout en n'admettant pas ou en n'admettant que sous beaucoup de rserves la thorie qu'en donne l'ensei;

gnement ecclsiastique
catholicisme ?

en quoi consiste donc leur


la religion se rduit

Pour

les

modernistes avancs

des rites qu'ils croient ncessaire d'accomplir pour

nous sommes ainsi ramens aux entrer dans le ciel mystres paens auxquels on se faisait initier poiir carter les terreurs de la vie d'outre-tombe. Bien qu'il
;

n
Hdes des

ait

une extrme diffrence entre l'tat intellectuel modernistes et celui des Romains superstitieux n

328

APPENDICE

de la dcadence, un mme fonds sentimental se retrouve chez tous ces hommes.

Les catholiques sociaux semblent avoir voulu adopau temps prsent les ides de Napolon et d'A. Comte le grand empereur croyait que les prtres
ter
:

seraient, sous le rgime

du Concordat, d'excellents
;

verner

le philosophe esprait gousentiments du peuple par l'emploi de parades no-ftichistes aujourd'hui les catholiques so-

auxiliaires de ses prfets


les

ciaux voudraient que

le

clerg organist des associa-

tions la fois ducatives et conomiques, propres

amener

toutes les classes

comprendre leurs devoirs

sociaux. L'ordre que les audaces du capitalisme trouble gravement, suivant leur petit jugement, arriverait

se rtablir.

penser ce que Renan crivait Essentiellement municipale et politique son origine... la religion d'Athnes ne fut d'abord que la conscration religieuse du
fait

Leur chimre

sur les cultes hellniques

patriotisme
taient

et

des institutions de la

cit.

C'tait le

culte de l'Acropole; Aglaure et le serment

que prcon-

sur son autel les jeunes Athniens n'a pas

d'autre sens; peu prs


sistait

comme
la

si

la religion

chez nous tirer

conscription, faire

l'exercice et honorer le drapeau. Cela devait bientt

devenir assez fade


sel (1).

cela n'avait rien d'infini, rien

qui toucht l'homme par sa destine, rien d'univer-

En

dfinitive, toute cette religion sociale

(1)

Renan, Saint Paul,

p.

183.

GRANDEUR ET DCADENCE
manquait de valeur religieuse;
songent faire rtrograder
cette mdiocrit.
les
le

.'r2y

catholiques sociaux

christianisme vers

Le catholicisme ne pourra

se rajeunir

que

s'il

se

produit dans son sein une crise sous l'action d'hom-

mes forms
monastiques;
il

la

vie spirituelle

dans

les

instituts

ragira ainsi contre la mdiocrit; de

nombreuses expriences historiques montrent que de telles crises peuvent provoquer de prodigieux effets de grandeur. Il ne faut pas se dissimuler cependant que les difficults sont particulirement considrables aujourd'hui
:

si,

en

effet,

comme

l'affirme

Hegel,

l'art,

la

religion et la

philosophie forment

de l'esprit libre, il est difficile de croire qu'un des lments puisse s'lever jusqu'au sublime alors que les autres demeureraient frapps d'une comla trilogie

plte impuissance. L'extrme bassesse de l'esthtique

catholique actuelle gnera beaucoup toute tentative

de renaissance religieuse.
c)

La philosophie
que
l'art

est et

bien plus sensible


la

la per-

parce que l'art et la religion sont gnralement soutenus par des organisations sociales qui sont propres assurer
sonnalit
religion,
la

dure d'une tendance. que puissent tre les expriences religieuses des grands mystiques, il se rencontre
Si extraordinaires

beaucoup d'hommes qui dsirent ardemment imiter


leur genre de vie; des instituts monastiques se crent

pour perptuer leurs exemples de pit et ils soutiennent, pendant un temps plus ou moins long, la

330
foi au-dessus des

APPENDICE

niveaux de la mdiocrit; lorsque dcadence survient, des novateurs ne tardent pas surgir, en sorte que le catholicisme peut surmonter tous les flchissement successifs que lui impose la faiblesse humaine. Durant la priode gothique, les arts ont eu une constitution aussi solide que celle que peut avoir un systme de production; c'est qu'ils taient alors mls, de la faon la plus intime, aux mtiers. La Renaissance changea compltement la situation des artistes, qui ne furent plus confondus avec les artisans et qui s'levrent au rang occup par les lettrs. Suivant de bons auteurs, le nouveau rgime eut une
la

influence dsastreuse sur les destines de


Celui-ci dpendit,
la

l'art

(1).

beaucoup plus qu'auparavant, de personnalit; l'histoire des matres remplaa l'his-

toire de l'art; souvent les coles des

hommes

de pre-

mier ordre n'eurent pour reprsentants que des personnages de profonde dcadence; seule l'architecture continua prsenter des suites offrant une certaine rgularit, parce qu'elle dpend troitement des procds traditionnels adopts par les btisseurs. Dans la philosophie, ce qui est vraiment essentiel,
c'est

faite

par l'enseignement;

ce qui chappe totalement la transmission les matres signalent leurs

contemporains de nouvelles manires de prendre contact avec la ralit; les disciples dnaturent leurs intuitions, parce qu'ils prtendent les incorporer

,1)

MuNTZ,

loc. Cit., pp.

79 et 194

Raphal, pp. 80-82.

GR.\XDEUR ET DCADENCE
des thories d'une

33

mtaphysique fige et morte grandeur du philosophe original apparat quand il regarde le monde sans esprit sectaire; mais ces moments sont rares dans sa vie; le matre, en tant qu'il formule, dveloppe, traduit en ides abstraites ce qu'il apporte, est dj, en quelque sorte, un
;

la vritable

disciple vis--vis de lui

Ainsi la grandeur n'est

mme (1). mme qu'accidentelle

chez
;

l'immense majorit des matres

les plus illustres

la

mdiocrit scolaire tend, tout de suite, fausser leurs conceptions. On pourrait, je crois, se reprsenter la
philosophie par l'image suivante
des
instants
:

quelques feux alluvacillent

ms par des hommes d'un gnie extraordinaire, en


d'heureuse
inspiration,

au

milieu du brouillard; trs peu de personnes songent


se diriger sur ces phares; la

masse mdiocre navigue

au hasard, en bavardant.
Les transformations que
le

marxisme a subies
la

illustrent fort bien la thorie

de

mdiocrit. Les

crivains de la social-dmocratie, qui ont prtendu


expliquer, appliquer ou tendre la doctrine de leur prtendu matre, taient des hommes d'une remarquable vulgarit; il parat d'ailleurs que Marx ne se

pas d'illusions sur le talent de ceux qui se donnaient pour les reprsentants authentiques du marxisme. Il ont attach, le plus souvent, une importance majeure des parties de l'uvre qui taient
faisait

(1)

^ailiers

Bergson, Introduction la mtaphysique, dans les de la Quinzaine, TV" srie, 12" csihier, pp. 22-23.

332

APPENDICE
ils

dj frappes de caducit;

n'ont pas compris la

valeur des ides qui sont destines assurer la gloire

Marx (1). La grande erreur de Marx a t de ne pas se rendre compte du pouvoir norme qui appartient
mdiocrit dans l'histoire; il ne s'est pas dout que le sentiment socialiste (tel qu'il le concevait) est extrmement artificiel (2); aujourd'hui, nous assistons une crise qui

la

menace de ruiner tous

les

mou-

vements qui ont pu tre rattachs idologiquement au marxisme. Gustave Le Bon, qui observe uniquement les formes communes du socialisme politique,
soutient

qu'il

reproduit

La

foi socialiste
lui

les

dieux ne

de vieilles superstitions rend aux simples l'esprance que donnaient plus, et les illusions que la
:

science leur avait otes

(3).

Cette rgression des

ides socialistes vers des chimres archaques nous

montre, encore une


mdiocrit sur

fois, la victoire

remporte par

la

le gnie.

Il

ne manquera pas de sociologues pour dire que


le

cette tude conclut la justification scientifique de la

dmocratie. Voici

raisonnement

qu'ils tiendraient

(1) On a vraiment quelquefois envie de comparer les docteurs de la social-dmocratie aux harpies qui souillaient

tout ce qu'elles touchaient. (2) G. SoREL, Insegnamenti sociali, p. 342.


(3)

Gustave Le Bon, Psychologie

politique,

p.

359.

GRANDEUR ET DECADENCE
pour tablir des
des qui satisfassent
lois

o.i

qui assurent

le

mieux

le

bonheur
atta-

hommes, qui
le

aient le plus de chance de durer et

mieux
il

l'esprit des

philosophes
la

chs aux ralits,

faut observer

comment
le
;

nature

des choses sociales se rvle dans

plus grand

nom-

bre des cas, au cours de l'histoire

il

faut que les lois

s'adaptent aux tendances les moins pnibles, les plus


fortes et les plus gnrales de l'esprit

humain;

or,

au fur

et

mesure que nous avons considr des

rgions dans lesquelles notre intelligence se manifeste plus librement,

nous avons reconnu que

la

diocrit exerce son empire d'une manire plus


plte.

mcom-

Ce que dans

cette tude

on a appel du

nom

pjoratif de mdiocrit, est ce que les crivains politiques

nomment dmocratie;
1848, le

il

est

donc dmontr que


la

l'histoire

rclame l'introduction de

dmocratie.

gouvernement provisoire fut assez naf pour proclamer qu'il aspirait voir remettre le pouvoir la mdiocrit; Proudhon dnona avec indignation une circulaire que le ministre de l'Instruction publique avait adresse aux recteurs pour leur expli Le ministre, disait-il, quer cette belle doctrine le 22 mars 1848, exprime le dsir que les instituteurs primaires se portent candidats la dputation non pas parce que suffisamment clairs, mais quoique non suffisamment clairs... Qui ne voit que, dans la pense du ministre, l'instituteur primaire est la m:

En

diocrit envieuse, qui n'a rien invent, qui n'inventera rien, destine servir de ses votes silencieux la

guerre aux riches

et

l'arbitraire

dmocratique

ce titre, je proteste contre cette candidature, tran-

334

APPENDICE
le

chons
teurs.
nelle,

mot, contre cette prostitution des institula

De mme donc que

monarchie constitution-

cherchant s'entourer d'une aristocratie du talent et de la fortune, fait appel aux notabilits, de mme la dmocratie compose son patriciat de mdiocrits (1).

Aujourd'hui,

beaucoup

d'Intellectuels

trouvent

avantageux pour leurs intrts de prsenter des apologies de la dmocratie; ils ont t habitus, grce leur ducation classique, regarder l'histoire comme une sorte d'pope; ils s'ingnient, en consquence, imaginer des sophismes propres dmontrer que la mdiocrit dmocratique engendre la grandeur sociale. Nous avons rencontr, au cours de cette tude, un des plus effronts de ces sophismes, celui de la loi de rgression apparente on prtend, grce elle, transformer les plongeons dans la dcadence en un vol hardi vers les sommets les plus levs que peut
;

dsirer l'esprit.

de la dmocratie n'est pas sans dangers srieux; elle a conduit l'anarchie beaucoup de jeunes gens, il y a une vingtaine d'anils entendaient vanter, dans le style le plus nes grandiloquent, la grandeur de la dmocratie et ils ne rencontraient que dmocrates aussi mdiocres au
Cette

apologie

offrir des

point de vue moral qu'au point de vue intellectuel et compltement trangers toute ide d'art. Cet ancien

mouvement anarchiste

a eu

une valeur

titre d'antici-

(1)

Proudhon, Solution du problme

social, pp. 58-59.

GRANDEUR ET DECADENCE
pation;
il

335

a monti'

que

les esprits taient,


la

dsireux de touver de
s'tonner

grandeur;

il

en France, ne faut pas

dans

le

si de nombreux anarchistes se jetrent syndicalisme rvolutionnaire qui leur parut

propre raliser de

la

grandeur.
j'ai

Au mois

de mai 1899,

publi, dans la Rivista

italiana di sociologia,

un

article sur le

marxisme
le

et la

science sociale; je

le

terminais en exprimant

vu

que
des

le

socialisme se transformt en une philosophie


;

murs ce changement aurait infus de la grandeur un mouvement qui en manquait alors peu prs au mme degr que la dmocratie elle-mme. C'est seulement quelques annes plus tard que j'ai pu esquisser une solution du problme que j'avais
pos les Rflexions sur la violence sont une philosophie morale fonde sur l'observation des faits qui
:

se produisaient
il

dans

le syndicalisiue

rvolutionnaire;

est

peine ncessaire de dire que ce livre est de-

meur inintelligible pour les dmocrates et, en gnral, pour toutes les personnes qui ne comprennent
pas
les lois

de la grandeur

et

de

la

dcadence.

L'heure prsente n'est pas favorable l'ide de

grandeur mais d'autres temps viendront; l'histoire nous apprend que la grandeur ne saurait faire indfiniment dfaut cette partie de l'humanit qui possde les incomparables trsors de la culture classique (1) et de la tradition chrtienne. En attendant
:

(1) On sait quelle importance Proudhoti attachait la culture classique.

336
les

APPENDICE
jours du rveil, les

hommes

avertis doivent tra-

vailler s'clairer, discipliner leur esprit et cul-

tiver les forces les plus nobles de leur

me

(1),

sans se

proccuper de ce que la mdiocrit dmocratique pourra penser d'eux (2).

(1) C'est pourquoi Proudhon doit tre regard comme un matre, dont la gloire est appele, sans doute, grandir beaucoup. (2) En achevant de corriger les preuves de ce livre, je me souviens d'une lettre dans laquelle Flaubert a exprim la haine qu'il prouvait pour la mdiocrit triomphante. Il crivait en 1852 qu'il voulait composer un dictionnaire ce La prface surtout m'excite fort des ides reues serait la glorification historique de tout ce qu'on approuve; j'y dmontrerais que les majorits ont toujours eu raison, les minorits toujours tort. J'immolerais les grands hommes tous les imbciles... Ainsi pour la littrature, j'tablirais... que le mdiocre tant la porte de tous est le seul lgitime et qu'il faut donc honnir toute espce d'originalit comme dangereuse, sotte, etc.. Je rentrerais par l dans l'ide dmocratique moderne d'galit. {Correspondance, tome II,
:
:

pp. 157-158.)

TABLE DES MATIRES

Pages

AVANT-PROPOS
AVERTISSEMENT pour
CHAPITRE PREMIER.
progrs.
I.

la seconde dition

13

Premires idologies du

ture.

Querelle des anciens et des modernes. Question des bons modles en religion et en littraLes gens du monde contre Boileau. Triomphe des bons ouvriers du langage

15

II.

III.

Origines politiques des ides Pascal contre rationalisme Lp cartsianisme gens du monde Ide d'une pdagogie de l'humanit. Les vulgarisateurs. Condorcet conoit
de Fontenelle. sur la nature.
superficiel.
le

Murs

de la

fin

du

xvii* sicle.

Philosophie

et les

29

l'instruc;

tion

populaire sur

un modle
aux

ses illusions relatives tion

aristocratique rsultats de l'instruc-

48

CHAPITRE
I.

II.

La bourgeoisie conqurante.

Cration des administrations royales. Croissance d'une classe de commis. Importance de la bonne administration. Besoin de tranquilUt. Contrle fiscal des Parlements

65

II.

mis. Grande Passage pratique en


la

Caractres de l'idologie d'une classe de cmiulibert laisse

aux

tlioricie^is.

trois

courants

80

H38

TABLE DES MATIRES

III.

Thories contractuelles. Obscurit du livre de Rousseau. Raisons du succs d'une doctrine abstraite. Origines des ides contractuelles et systme de Locke. Entente des associs. La volont gnrale. Interprtations contradictoires du Contrat social

Papc-

92

IV.

Les physiocrates.

Succs de leur systme Rvolution Leur influence provient V. Les gens de de place que leur noblesse. Leur Absence vritable rle dans
des fondations. dique aprs la
jurilettres.

nistratives.

Leurs conceptions admila proprit et

Leur thorie de

108

la

fait la

l'aristocratie.

d'esprit

critique

120

CHAPITRE
I.

III.

-- lia science au

XVIIP

sicle.

La science comme objet de


Diderot.

L'Encyclopdie. Connaissances gnrales ncessaires aux administrateurs. Dcouvertes qui font concervoir de grandes esprances
-

curiosit.

Ides de
137

II.

Applications des mathmatiques aux questions Raisons sociales. Illusions de Condorcet. de Terreur commise alors. Maintien d'une fausse science des probabiliti's

15<5

CHAPITRE
I.

IV.

L'audace du Tiers-Etat.

Prudence de Rousseau en prsence des questions pratiques. Audace croissante de Turgot. Confiance que la Rvolution amricaine donne aux idologues

173

II.

Retour la nature. Importance des lumires. Puissance transformatrice de l'ducation...

185

III.

DescripLittrature relative aux sauvages. tions du P. Charlevoix. Indiffrence pour l'tat existant

197

TABLE DES MATIRES

339
Pages

Nouvelles proccupaIV. Progrs conomiques. Accroissement de tions des administrateurs.

'

l'audace rvolutionnaire avec le progrs matriel

206
V.

CHAPITRE
I.

Discours de Turgot. Diffrences avec Bossuet Formation du proccupations bourgeoises. Le progrs progrs au milieu des hasards. matriel au moyen ge
;

Thories du progrs.

215

II.

Dfense de l'ordre nouveau par Mme de Stal. Nouveaux principes de critique littraire. Le christianisme. Fusion des civilisations.


228

La violence
III.

Naissance de l'ide d'volution la suite des La guerres pour l'indpendance des nations. formation historique du droit et la conscience

juridique.

L'volution

est

le

contraire

du
238

progrs
IV. Tocqueville et la

marche ncessaire vers l'gaProudhon et les objections de Marx. lit. Abandon de l'ide de ncessit par Proudhon le progrs moral

250

V. Le progrs dans la littrature dmocratique. Thorie de P. Lacombe ses csactres navement illusoires ce qu'elle renferme d'aveux sur
: :

la

dmocratie

265
la

VI.

Le progrs rel ou progrs technique de

production.

machines.

Coup Idologie
Grandeur

d'il sur le progrs des

contemporaine

276

APPENDICE.
I.

"et

dcadence.

Evolutions cycliques des philosophes grecs. La loi de rgression apparente. Significations des communismes des primitifs et des program-

287

mes

socialistes

;',4()

TAKLK DKS MATIERES

II.

Dgnrescence du droit
divorce;
ciales et

systme pnal;

Pag.-

influences des pratiques


la richesse mobilire

commer96

de

III.

Raisons du uniques dans l'iiistoire. La Renaissance et la Rvolution droit romain. Vues gnrales sur les rvolutions. franaise.

Les

faits

.3()7

Arts de divertissement IV. Gnie et mdiocrit. corruption des arts d'ducation et de puissance. rle moderne de la mdiocrit. Religions
:

312
332

Philosopliies

V. Conclusions sur la dmocratie

Imp. L'Union

Tiipcfjrajiltique. Villenfiivi'-Saiiil-Grnrrs (S.-pt-O.)

1^

1*5?*^^';?

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prog^res.

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301.24 S713i Sorel Les illusions du progrs

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