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J. P.

Dens

La notion de bon got au XVIIe sicle : historique et dfinition


In: Revue belge de philologie et d'histoire. Tome 53 fasc. 3, 1975. Langues et littratures modernes - Moderne taalen leiterkunde. pp. 726-729.

Citer ce document / Cite this document : P. Dens J. La notion de bon got au XVIIe sicle : historique et dfinition. In: Revue belge de philologie et d'histoire. Tome 53 fasc. 3, 1975. Langues et littratures modernes - Moderne taal- en leiterkunde. pp. 726-729. doi : 10.3406/rbph.1975.3052 http://www.persee.fr/web/revues/home/prescript/article/rbph_0035-0818_1975_num_53_3_3052

MLANGES MENGELINGEN

LA NOTION DE BON GOT AU XVIIe SICLE: HISTORIQUE ET DFINITION

Peu de notions sont aussi complexes et aussi difficiles dfinir que le bon got. Il n'empche que ce concept a jou un rle important dans l'histoire de l'esthtique tant en France qu' l'tranger 0). En France, l'emploi de plus en plus frquent de cette expression partir de la seconde moiti du xvne sicle signale un changement profond dans les esprits. Le dclin progressif des anciens d'Aristote en particulier , le dveloppement d'une littrature de salon, le succs des thories sur l'honntet, autant de facteurs qui, chacun sa manire, ont contribu assurer ce concept une place de premier plan. Un grand nombre d'crivains de la fin du xviie sicle, en se dtachant des doctrines souvent rigides de leurs ans, s'efforcent de formuler une esthtique plus la porte des honntes gens. Ce qu'ils i nvoquent, c'est moins le ftichisme des rgles que la primaut du bon sens, de la raison, du gnie, et du bon got. C'est dans la mesure o ce dernier reprsente une des aspirations les plus fondamentales d'une critique qui se veut non spcialise qu'il retiendra notre attention. Il est difficile d'tablir avec certitude l'origine historique de la notion de bon

(1) On lira avec profit l'ouvrage de Jean-Bertrand Barrre, L'ide de got de Pascal Valry (Paris : Klincksieck, 1972). Son propos diffre cependant du ntre en ce qu'il ne se livre pas une analyse historique et smantique mais cherche prouver les variations du got littraire. La notion de got a suscit un vif intrt en Angleterre. L'ouvrage le plus important sur cette question est celui d'Alexander Gerard, An Essay on Taste (1759). Signalons galement la prface d'Edmund Burcke, An Introduction to Taste, l'dition de 1757 de son A Philosophical Enquiry into the Origin of our Ideas of the Sublime and the Beautiful.

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got. On l'attribue aux Espagnols, et Baltasar Gracin en particulier (2). C'est l'opinion qui semble avoir prvalu en France et en Italie ds la fin du xvne sicle. Une rflexion de Saint-Evremond tend confirmer cette hypothse. Un choix dlicat me rduit peu de livres, dclare-t-il, o je cherche plus le bon esprit que le bel esprit, et le bon got, pour me servir de la faon de parler des Espagnols (3). Signalons pourtant que si le mot got existait depuis longtemps dans la langue franaise, il ne s'utilisait que rarement au sens figur (4). C'est dans une lettre de Guez de Balzac Boisrobert que l'on trouve un des premiers emplois de got au xvne sicle : je ne scaurais vous le dissimuler, avoue l'auteur, j'ay le mme goust pour les vers que pour les melons (5). Remarquons que got est encore trs proche ici de son acception originelle de plaisir gustatif ; toutefois, dans une lettre adresse Chapelain, Balzac utilise cette mtaphore sans allusion explicite au monde des sensations : A vous dire vray, je ne trouve pas les stances de Maynard la plus excellente chose qu'il ait faite. Il y a des vers que je ne scaurais gouster. Mais c'est, peutestre, que je n'ay pas le goust bon (6). Si l'emploi de got suggre ici l'ide d'un jugement critique, ce terme ne s'lve cependant jamais chez Balzac au niveau d'un concept esthtique ; c'est pourquoi l'on ne trouve nulle part dans son uvre le besoin de dfinir le sens ou la porte de cette notion (7). C'est partir de 1660, dans les salons, que s'amorce le dbat sur le got. Mme de Lafayette, dans une lettre Mme de Svign, rapporte qu'au cours d'une aprs-midi chez Mme de Gourville la conversation s'engagea sur les personnes qui ont le got au-dessus ou au-dessous de leur esprit, et que l'assemble finit par se jeter dans

(2) Cf. Benedetto Croce, Estetica comme scienza dell 'espressione e linguistica generale (Bari : Laterza, 1922), p. 200 ; John W. H. Atkins, English Literary Criticism (London : Methuen, 1951), p. 28. Sur Gracin et son influence en France, voir Adolphe Coster, Baltasar Gracin, dans Revue hispanique, XXIX (1913). (3) uvres compltes, d. Des Maizeaux, III, 231. Voir aussi la prface de Trevisano l'ouvrage de Muratori, Delle refflessioni sopra il buon gusto nelle scienza e nell'arli ( 1 708), p. 72. (4) Cf. Godefroy, Dictionnaire de l'ancienne langue franaise. Pour la Renaissance italienne, on consultera l'article de Robert Klein, Giudizio et gusto dans la thorie de l'art au Cinquecento, dans Rinascimento, I (1961). (5) Lettre 25, uvres compltes (1665), d. Conrart, I, 47. (6) Lettre 91, op. cit., II, 542. (7) Voir H. Frank Brooks, Taste. Perfection and Delight in Guez de Balzac's Criticism, dans Studies in Philology, 68 (1971), 70-87.

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des subtilits o nous n'entendions plus rien (8). Le chevalier de Mre s'excuse presque de recourir l'expression bon got, allguant que si je me veux expliquer, il faut bien que je me serve de ce mot dont tant de gens abusent (9). Le P. Rapin, de son ct, en faisant l'loge des anciens, observe que ce n'est qu'en les con naissant qu'on parvient ce got dont on dispute tant aujourd'hui 0). Les discussions sur le got taient donc courantes l'poque ; elles ne font en ralit que jeter les fondements d'une esthtique qui sera reprise et dveloppe au xvme sicle C11). Mr est le premier en France avoir dfini le bon got. Dans sa Quatrime con versation (1668), il dclare que le bon got consiste bien juger de tout ce qui se prsente, par je ne sais quel sentiment qui va plus vite, et quelquefois plus droit que les rflexions (12). La distinction qu'tablit l'auteur entre le sentiment et la rflexion est capitale, car elle signale la manire dont le bon got diffre des autres modes de connaissance. De par son origine, le bon got est un sentiment qui, l'i nverse de la rflexion qui procde par dduction, saisit immdiatement l'essence de son objet ; cet aspect est mis en vidence par les epithtes vite et droit. Le verbe juger souligne d'autre part que la fonction du bon got est d'effectuer un choix ; il se distingue par consquent du got tel que le concevait Balzac, qui se limitait rendre compte de son exprience esthtique sans chercher la justifier d'un point de vue thorique. Il est intressant de constater que le Dictionnaire de l'Acadmie (1694) associe le got avec la finesse de jugement, et que La Rochefoucauld, dans la maxime 258, dclare que le bon got vient plus du jugement que de l'esprit. Le bon got relve ainsi de deux domaines apparemment contradictoires ; d'un ct, il traduit une exprience spontane et quasi irrflchie ; de l'autre, en tant que jugement critique, il s'intgre dans un discours formalis ; il constitue en ce sens une sorte de paradoxe, ce qu'a fort bien relev le P. Bouhours lorsqu'il dcrit le got comme une espce d'instinct de la droite raison C3). Les deux faces du got, la face instinctive et la face rationnelle se combinent de la sorte pour for mer un mode de perception la fois original et irrductible tout autre. Il ne s'agirait pourtant pas de considrer le bon got dans un sens absolu. Comme tant d'autres concepts, il s'inscrit dans un milieu et dans une histoire.

(8) Correspondance, d. Beaunier (Gallimard, 1942), II, 47. (9) uvres compltes, d. Charles-. Boudhors (Les Belles Lettres, 1930), I, 55. (10) uvres (Amsterdam, 1695), II, 495. (11) Voir Rmy Gilbert Saisselin, Taste in Eighteenth Century France (Syracuse: Syracuse University Press, 1965). (12) Op. cit., I, 55. (13) La manire de bien penser dans les ouvrages d'esprit (1687), p. 467.

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D'une manire gnrale, il traduit les prjugs esthtiques d'une classe aristocra tique celle qui frquentait la Cour et les salons, et se trouve ds lors associ avec les qualits que cette socit rvrait, savoir la dlicatesse, le naturel, le bon air, et l'agrment. Ainsi, le bon got ne peut se passer d'une certaine tiquette ; c'est pourquoi P. Rapin dclare que c'est dans la pratique des biensances et dans l'ide qu'on s'en fait, que consiste le bon got (u). Le bon got devient ce moment l'apanage culturel d'une classe sociale soucieuse avant tout de perptuer sa manire d'apprcier une uvre littraire. Mais la fonction la plus importante du bon got est d'avoir libr un grand nomb red'crivains de la tutelle des rgles. Ce ne sont plus dsormais, comme c'tait gnralement le cas durant la premire moiti du xvne sicle, les thoriciens qui se font les interprtes des uvres, mais les honntes gens, les non- spcialistes. Le bon got, en mettant l'accent sur les valeurs subjectives plutt que sur l'observation rigoureuse de la doctrine a ouvert de nouveaux horizons la critique. Aux critres traditionnels hrits des anciens se substitue une conception plus large, plus souple du travail crateur de l'crivain. On lui demande moins prsent de s'en tenir la leon d'Aristote que de se cultiver le got et de l'avoir bon. Jean- Pierre Dens

(14) Op. cit., p. 508.