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Peter F. Hamilton

Vide temporel
La Trilogie du Vide tome 2

Traduit de langlais (Grande-Bretagne) par Nenad Savic

Bragelonne SF 2

Collection SF dirige par Tom Clegg

Titre original : The Temporal Void Copyright Peter F. Hamilton, 2008 Bragelonne 2009, pour la prsente traduction Carte : Cdric Liano, daprs la carte originale Judith Fell 2008 Illustration de couverture : Manchu ISBN : 978-2-35294-335-8 Bragelonne 35, rue de la Bienfaisance 75008 Paris

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Du jour o la station Centurion avait t dtruite, Justine avait surtout gard en mmoire la vision des chnes du dmejardin. Comme tout le monde, elle se prcipitait vers les portes du bunker, lorsquelle avait risqu un coup dil par-dessus son paule. La pelouse paisse couleur meraude tait jonche des dbris de la fte, de canaps crass, de verres briss et dassiettes qui vibraient sous les assauts rpts des ondes gravifiques colossales. Au-dessus, la lueur timide des nbuleuses qui entouraient le cur de la galaxie tait clipse par celle, pastel, des champs de force de secours. Justine sentit une nouvelle fois son poids diminuer. Les membres de lquipe qui, comme elle, couraient tant bien que mal sur le chemin orange phosphorescent, lchrent des cris de surprise et de panique. La branche infrieure dun chne g de deux sicles se brisa tout prs du tronc et tomba ; des feuilles tourbillonnrent vers le ciel tels des papillons affols. Larbre majestueux saffaissa, se vrilla et tomba sur ses voisins, tandis quune fissure souvrait sur toute la longueur de son tronc. Llgante plateforme sur laquelle jouait un orchestre encore une minute plus tt clata dans un nuage desquilles de bois. La dernire image que Justine put graver dans sa mmoire fut celle de ce couple dcureuils roux dtalant loin des gants en train de tomber un un Les portes en morphomtal du bunker se refermrent derrire elle, lenvelopprent dans une oasis de calme. Le spectacle de ces gens en tenue de soire, chevels et inquiets tait bizarre. ct delle, le directeur Trachtenberg lanait des regards affols autour de lui. Vous allez bien ? demanda-t-il. Elle prfra hocher la tte plutt que de rpondre dune voix chevrotante.

Une nouvelle onde gravifique branla la station. Une fois de plus, Justine sentit son poids diminuer. Son ombre virtuelle se connecta au rseau et se procura des images du ciel ; les sphres DF des Raiels traversaient le systme solaire pour rallier leur position. Elle vrifia que le Silverbird ntait pas affect par les ondes qui manaient des DF. Le cerveau du vaisseau linforma quil se maintenait au-dessus du champ de lave poussireux qui servait de piste datterrissage Centurion. Je viens de mentretenir avec nos collgues extraterrestres, annona le directeur Trachtenberg avec un sourire en coin du moins avec ceux qui acceptent de nous parler , et nous sommes tous daccord pour dire que les systmes de scurit nont pas t prvus pour pallier des changements de gravit aussi importants. Cest avec regret que jordonne lvacuation immdiate de la station. Plusieurs personnes lchrent des grognements incrdules. Ce nest pas possible, se plaignit Graffal Ehasz. Cest une occasion incroyable. Par Ozzie, nous allons recueillir des donnes trs prcieuses. Cest un vnement sans prcdent ! Nous nallons tout de mme pas nous planquer cause de vulgaires rgles de scurit imposes par un comit quelconque quelque part sur Terre ? Je comprends votre inquitude, rtorqua Trachtenberg avec calme. Si la situation samliore, nous reviendrons. Pour le moment, nanmoins, je vous demande dembarquer dans le vaisseau qui vous a t assign. Justine voyait que la plupart des membres de lquipe taient soulags, ce qui nempchait pas Ehasz et son noyau dur de scientifiques dtre en colre. Elle ouvrit son esprit au champ de Gaa local pour observer ces motions antagonistes et constata quEhasz tait bel et bien la tte du camp minoritaire. Trachtenberg se pencha sur loreille de la jeune femme et chuchota : Votre vaisseau est capable de rsister cela ? Sans aucun doute. Parfait. Je vous demanderai donc de partir en mme temps que nous. Bien sr. 6

Le cerveau du Silverbird lui montra les bunkers, sphres noir titane, qui transperaient la surface du champ de lave et planaient avec fluidit vers les navires en attente. Comme lvacuation semblait se drouler sans encombre, Justine se calma. Elle demanda son vaisseau dutiliser le relais de communications de la Marine pour entrer en contact avec le Commonwealth, situ trente mille annes-lumire de l. Papa ? Dieu soit lou, tu es saine et sauve, dit Gore Burnelli. En dpit de ltroitesse de la bande passante, elle parvint capter son sourire. Le chaud soleil des Carabes brillait sur ses lvres. Le soulagement qui lenvahit alors faillit la submerger. Sa gorge se serra, ses yeux semplirent de larmes et ses joues sempourprrent. Elle maudit sa faiblesse. Salet de corps stupide. Toutefois, elle sourit sans se soucier dattirer les regards. Oui, je vais bien. Parfait, alors coute bien : ton nouvel ami Trachtenberg vient dappeler le Conservateur ecclsiastique pour linformer du dbut de la phase dexpansion. Et tu sais quoi ? Il la fait avant de prvenir la Marine je le sais puisque je surveille de trs prs le relais de Centurion. Non sans fiert, Justine russit ne pas lancer de regard furtif Trachtenberg. Daccord, peut-tre que ce vieux corps nest pas si inutile que cela, aprs tout. Vraiment ? Cest trs intressant. Ce nest pas fini : il y a environ cinq heures, le Second Rveur a annonc son pote le Seigneur du Ciel quil ne guiderait personne dans le Vide. Quest-il arriv juste aprs ? Une expansion. Je ne sais pas ce que tu en penses, mais ici, personne ne croit une concidence. Le Second Rveur serait lorigine de ce qui arrive aujourdhui ? Pas de manire dlibre. Enfin, je lespre. Toutefois, il y a un lien de cause effet, cest sr. Les Seigneurs du Ciel existent pour transporter les mes dans le Cur du Vide, et ce type leur dit quil coupe le robinet. Quand ils sont en manque, les junkies deviennent irritables et irrationnels. 7

Les Seigneurs du Ciel ne sont pas des junkies. Ne prends pas toujours tout la lettre. Ctait une mtaphore, une allgorie ou une connerie de ce genre. Maintenant quils savent quon est l attendre quon nous prenne par la main Ils vont venir nous chercher, murmura-t-elle. On dirait. Rien ne peut survivre au contact de la frontire. Le vaisseau originel a rsist, lui. Le Second Rveur a-t-il dit quelque chose ? Que dalle, pas mme un petit, oups, dsol. Petite merde prtentieuse Je me croyais arrogant, mais je crois que jai trouv mon matre ! Il va devoir intervenir. Cest aussi ce que nous pensons. Malheureusement, le Rve Vivant est sur le point de lacculer. Sils lui mettent la main dessus, cela va barder notre ami Ilanthe y veillera. Justine passa en revue les donnes transmises par la station et constata avec inquitude que les systmes de secours taient pousss dans leurs derniers retranchements par les ondes gravifiques. De toute faon, cela ne peut pas tre tellement plus grave quaujourdhui, papa. Merde, mon ange, je suis dsol. Tu vas russir ten tirer ? Ne ten fais pas pour moi. Nous arrivons aux vaisseaux ; je vais devoir te laisser pendant quelques minutes. Les gens activaient leurs champs de force personnels, tandis que la porte externe du sas souvrait. Certains sortaient mme des combinaisons pressurises des placards du bunker, car deux prcautions valaient toujours mieux quune. Justine pour sa part savait quelle pouvait compter sur ses biononiques pour la protger de cette plante sans nom. Son bouclier intgral se renfora autour delle. Elle dchaussa ses escarpins et suivit les autres travers le triple rideau de pression. Aprs avoir descendu une dizaine de marches daluminium, elle se retrouva sur le champ de lave pieds nus et vtue dune robe de soire noire pour le moins incongrue. Les tremblements lui montrent 8

par la plante des pieds malgr le coussin protecteur du champ de force. Une brise dargon lgre soufflait autour delle et produisait des tourbillons phmres qui ne dpassaient jamais la hauteur de ses genoux. Le bunker stait arrt une centaine de mtres du btiment bas qui abritait le sas principal de la base. Deux des cinq vaisseaux le flanquaient, flottaient sur des ingrav quelques mtres au-dessus du sol, se balanaient lgrement pour compenser les effets tratres de la gravit changeante. Justine en contourna un la hte pour voir le Silverbird, qui attendait vingt mtres de l. La vue de lovode violet flottant au-dessus de la lave dune manire beaucoup plus stable que les engins de la Marine tait rconfortante. Elle sourit de soulagement et se prcipita sous son ventre. Le sas situ la base du fuselage senfona, forma une chemine noire qui menait tout droit au cur de lappareil. Le cerveau tait en train de contrer les effets de la gravit pour laspirer lorsquelle vit quelque chose bouger lhorizon. Une vision impossible. Stop, ordonna-t-elle. Ses pieds restrent suspendus dix centimtres de la lave. Ses implants rtiniens zoomrent. Un cavalier silfen. La crature humanode pareille un elfe tait vtue dun pais manteau bleu cobalt orn de pierres fabuleuses qui scintillaient dans la lumire pastel des toiles. Son chapeau noir tait haut et pointu, affubl dun ruban dor qui flottait dans le vide. De sa main gante, le Silfen souleva une lance phosphorescente, comme pour la saluer il tait pench en avant, moiti dress sur ses triers. Ctait une apparition pour le moins inattendue, dautant plus quil montait une bte stupfiante presque aussi grosse quun lphant et semblable un rhinocros dot de deux queues plates qui se balanaient de gauche droite. Ses longs poils hirsutes taient rouge vif, et les quatre cornes incurves qui prenaient naissance sur le ct de sa longue tte semblaient trs acres. Justine qui avait dj chevauch un des charlemagnes levs par les Barsoomiens sur Far Away sut immdiatement que cette bte terrifiante tait faite pour la guerre. sa vue, un flot dhormones inonda son enveloppe charnelle. 9

Le Silfen naurait pas d tre l. Elle nimaginait pas que cette plante si loigne et perdue puisse se trouver porte des chemins silfens. Sa monture majestueuse et lui ntaient-ils pas censs respirer de loxygne ? Cette atmosphre dargon tnue et sature de radiations tait mortelle. Justine finit par samuser de sa raction. Par ailleurs elle tait mal place pour mettre ce type de jugement, elle qui affrontait les missions nergtiques des toiles du Mur dans une robe de soire bien trop courte. Trouver un Silfen ici ntait donc pas totalement impossible. De mme, il ntait pas improbable quil soit quip dun genre de protection technologique. Mais Pourquoi ? sinterrogea-t-elle voix basse. Les Silfens vivent pour accumuler de lexprience, rpondit Gore tout aussi hypnotis quelle par cette prsence. Difficile de trouver exprience plus impressionnante que le spectacle dune galaxie qui seffondre autour de toi. Elle avait oubli que la liaison navait pas t coupe. Impressionnante peut-tre, mais trs courte, rtorqua-telle, amre. Quest-ce que cest que cette monture ? Qui sait ? Je me souviens quOzzie avait parl de Silfens chassant dos de btes tranges sur une plante gele. tranges, pas affreuses. Quelle importance ? Jimagine que, pour venir assister un vnement pareil, il a choisi lanimal le plus costaud possible. Regarde-toi : tu as le vaisseau le plus balze de cette partie de la galaxie. Un vaisseau balze ? Son pre tait parvenu briser le charme. Elle sinclina dune manire formelle. Le Silfen pointa sa lance vers le bas et se rassit sur sa petite selle. Le Silverbird laspira et elle se retrouva dans sa cabine luxueuse. Une fois lintrieur, elle put se relaxer dans un fauteuil incurv et profond cr par la paroi polymorphe. bord de ce vaisseau conu par lANA, elle tait aussi en scurit quil tait possible de ltre pour un humain. Les capteurs de lengin lui montrrent lembarquement dans les appareils de la Marine 10

des derniers membres de lquipe scientifique. Deux autres Silfens staient joints au premier. Son pre avait raison : les Silfens ne se dplaaient jamais pour rien. Ainsi leur prsence accentuait-elle encore la solennit de la scne terrible qui se jouait sous ses yeux. Allons-y, dit-elle au cerveau de son vaisseau. Le Silverbird fut le premier sloigner de la surface de Centurion. Les autres limitrent bientt, constituant une flotte pour le moins htroclite les navires de la Marine semblaient particulirement gracieux ct des vaisseaux lourdauds des Ticoths, tandis que les sphres violettes et scintillantes des Ethox dansaient avec grce autour des grands rservoirs qui contenaient les Sulines. Dans un autre contexte, elle aurait ador voyager avec ces cratures aviaires qutaient les Forleenes ; aujourdhui, leurs mondes artificiels miniatures les loignaient du danger. Malgr le chaos qui les entourait, peu despces rsistrent la tentation de scanner une dernire fois le cube de mtal qui abritait les Kandras. Personne ne fut donc surpris lorsque la structure tout entire quitta le sol poussireux et acclra, laissant derrire elle les btiments de la mission dobservation sur le point de seffondrer. Ctait ridicule, mais Justine tait fire des capacits apparemment suprieures de son Silverbird. Il navait fallu son ultraracteur que quelques secondes pour la propulser une altitude de cinq cents kilomtres, o elle sarrta pour prendre le temps dassister aux derniers instants de Centurion. Une nouvelle onde gravifique secoua la coque avec une violence telle que le gnrateur de gravit interne faillit tre dpass. Justine sentit un frisson parcourir tout lhabitacle. Lhorizon incurv de la plante sans nom se dessinait sous son fuselage ; sa gologie ancienne semblait rsister aux vagues invisibles qui transperaient son manteau. Directement en dessous de son vaisseau, la tour chaude des Ethox fut la premire succomber, tandis que ses systmes de scurit chouaient compenser les ondulations de plus en plus importantes du terrain. Elle bascula avec grce et lenteur avant de se briser sur la lave durcie. Des torrents deau schappaient en cascades des installations sulines et poussaient devant eux un nuage de dbris. Les 11

embruns se solidifiaient, se transformaient en esquilles de glace, avant dtre rabsorbs par leau noire. Invitablement, toutefois, le froid fit son uvre et constitua un lac de glace chiffonne large de trois kilomtres. Des plumets de vapeur grise et paisse slevaient des dmes humains et forleenes fissurs, avant dtre dissips par de modestes bourrasques dargon. Les structures furent rases en un temps record et rejoignirent les ruines qui marquaient les emplacements des anciens postes dobservation de centaines despces qui, pendant des millnaires, avaient scrut le centre de la galaxie terrifiant et mystrieux. Justine se concentra sur les cieux tourments. Comme si elles taient conscientes de ce qui se jouait au-del des toiles du Mur, les temptes ioniques bouillonnaient avec une rage rare, brillaient dun clat quelle ne leur connaissait pas. Le Silverbird suivit les DF de la taille de gantes gazeuses dans leur traverse du systme solaire. Les ondes gravifiques jaillissaient delles avec une violence tonnante, modifiaient les orbites lintrieur de la ceinture dastrodes principale. Deux petites lunes prises dans les remous changrent dinclinaison. Les neuf sphres DF se dirigeaient vers le soleil orange de la plante sans nom. Tandis que le vaisseau observait, la photosphre commena sassombrir. Nom de Dieu ! lcha Justine. Les DF devaient tre en train de puiser de lnergie directement dans ltoile. Elle se demanda sous quelle forme elles la restitueraient. Leffet produit tait fascinant et lui faisait presque oublier sa peur. Pendant quelques instants, juste aprs le dbut de lalerte, elle avait bien cru connatre une mort corporelle sur Centurion. Comme sil avait lu dans ses penses, Lehr Trachtenberg sadressa tous les vaisseaux humains : Tout le monde est-il sain et sauf ? Je vais bien, rpondit-elle au CNE Dalford dans lequel avaient embarqu les cadres de la mission. Lorsquil se fut assur que son quipe tait labri, le directeur changea des messages avec les appareils 12

extraterrestres qui quittaient un un latmosphre. Tous confirmrent quils taient intacts, sauf le cube Kandra, qui refusait de communiquer avec les autres. Nous retournons immdiatement dans le Commonwealth, annona Trachtenberg. en croire les systmes dobservation, nous devrions maintenir notre avance sur la frontire. Elle semble progresser la vitesse de trois ou quatre annes-lumire par heure, ce qui nous laisse une marge de scurit confortable. Les donnes nous parviennent-elles toujours ? demanda Justine. Celles que nous recevons sont parcellaires ; une grande partie de ce qui se passe dans le Mur nous chappe. Je suspecte les systmes de dfense des Raiels dtre lorigine dune grande partie des perturbations que nous enregistrons. Nanmoins, nous continuerons observer tant que les capteurs fonctionneront. Nous transmettons tout ce que nous recevons la Division exploratoire de la Marine. Je vois. Justine regarda les autres vaisseaux prendre de laltitude, quelque peu agace. Ny avait-il pas dalternative la fuite ? Ils se comportaient comme des paysans de lancien temps. La tempte faisait rage, les dieux taient en colre et rclamaient un sacrifice. Cela fait des millnaires que nous avons oubli ces btises. En dpit de nos connaissances, comme nos anctres, nous ne pouvons nous empcher de nous abriter dans notre chre caverne lorsquarrive lennemi. Les vaisseaux la dpassrent et se dispersrent en direction de leurs mondes dorigine. Les Forleenes furent les premiers dpasser la vitesse de la lumire, sengouffrant dans des trous de ver qui se refermrent aussitt. Le message dadieu envoy par le navire de tte rsonna un temps dans lther. La cabine du Silverbird fut de nouveau secoue. Cent vingt millions de kilomtres plus loin, les DF se positionnaient en orbite basse autour de ltoile la lueur dclinante. Ce spectacle renfora sa dtermination. Cela ne devrait pas se passer ainsi. Papa ? Je suis toujours l. Que disent les Raiels propos de lexpansion ? 13

Pas grand-chose. LAnge des Hauteurs est une arche de sauvetage, tu nas pas oubli ? Leurs systmes de dfense sont tous concentrs dans la zone de la galaxie o tu te trouves. Quoi quil en soit, on ne peut pas leur reprocher de ne rien nous dire. lheure quil est, toutes les espces intelligentes de la galaxie nous en veulent mort cause de ce putain de plerinage. Je nous en veux aussi, dailleurs. Je sais. Cest pour cela que jai dcid dy aller, ajouta-telle avec une spontanit qui la surprit. Tu as dcid quoi ? Je vais pntrer le Vide. Elle instruisit aussitt le cerveau du vaisseau de son intention et programma sa destination. Vite. Pour ne pas me laisser le temps de me dgonfler. Cest hors de question, ma fille. Le Silverbird simmisa avec fluidit dans lhyperespace et fona vers les toiles du Mur une vitesse de cinquante anneslumire par heure. Parle-lui, reprit-elle. Parle au Second Rveur. Quil demande au Seigneur du Ciel de me laisser entrer. Lorsque je serai lintrieur, je madresserai moi-mme au Seigneur du Ciel et je lui dcrirai les dgts que leur frontire cause dans notre univers. Reviens ici tout de suite ! Papa. Non. Cest notre chance de trouver une issue diplomatique. Les Raiels usent de la force depuis un million dannes, et cela ne donne rien. Rentre la maison. Tu ne peux pas aller l-bas. Cette chose est en train de tuer la galaxie tout entire. Ton vaisseau Nous savons que des hommes vivent lintrieur. Il est possible de franchir cette barrire. Si le Second Rveur accepte de maider, jaurai de bonnes chances de russir. Cest de la folie pure. Je dois le faire, papa. Quelquun doit consentir ce sacrifice. Nous nous devons dessayer une mthode humaine. Nous sommes devenus une espce qui compte, dans cette galaxie. Notre tour est venu de tenter quelque chose. (Son sang battait dans ses tempes tandis quelle sefforait de se motiver.) 14

Je vais nous reprsenter dans cette affaire. Si jchoue Eh bien, nous essaierons autre chose. Cest aussi cela, tre humain. Justine. Plus de trente mille annes-lumire les sparaient, et pourtant, elle sentait sa dtresse. Le temps dune fraction de seconde, elle la partagea. Papa, si quelquun est mme datteindre le Second Rveur, si quelquun peut leur faire entendre raison, cest bien toi, Gore Burnelli. Il lui suffit de prvenir le Seigneur du Ciel de ma venue. Demande-le-lui pour moi. Supplie-le. Achte-le. Emploie la mthode qui te plaira. Tu peux y arriver. Je ten prie, papa. Bordel de merde, pourquoi es-tu toujours si chiante ? Je suis ta fille. Un rire amer rsonna dans les toiles. Bien sr que je le demanderai. Je ferai mme un peu plus que cela. Sil ne se fout pas genoux pour supplier le Seigneur du Ciel, il regrettera que le Vide ne vienne pas larracher mes mains. Papa, tu nas pas besoin de menacer les gens, le gronda-telle. Oui, oui, je sais. Je resterai connecte au relais de Centurion aussi longtemps que je le pourrai. Les systmes de la Marine sont costauds et devraient tenir encore un bon moment. Daccord. De mon ct, je vais mettre le grappin sur le petit connard qui est responsable de cette merde. Merci, papa. Bon voyage. *** 3 heures du matin, Chris Turner quitta le rfectoire des docks est de Colwyn City et grimaa en sentant la pluie lui fouetter le visage. Il avait espr que la perturbation peu commune en cette saison se calmerait avant la fin de sa pause. Mais non, les nuages pais ne montraient aucun signe de

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faiblesse. Sa veste semi-organique droula un col autour de son cou, tandis quil se htait de rejoindre le dpt de maintenance. Chris ne voyait rien bouger dans les docks ce soir. De fait, lactivit nocturne tait trs limite et cette nuit ntait en rien diffrente des autres. Les robots taient de repos pour maintenance, ce qui lui avait permis de dgotter ce job minable, quoique trs bien pay. Les barges transocaniques taient quai, leurs quipages endormis ou occups dpenser leur solde dans les clubs de la ville. Les entrepts taient ferms. La ville tait presque morte aussi. La pluie avait dcourag une bonne partie de la faune nocturne. Les derniers ftards optimistes taient rentrs chez eux en capsules ou en vhicules terrestres depuis longtemps. Il distinguait tout juste larche gigantesque du pont qui enjambait le fleuve Cairns, collier de lumires floues droul derrire un rideau de pluie. Une nuit ordinaire, il y aurait galement vu quelques vhicules, des taxis, roulant le long de la ligne mtropolitaine. Mais pas ce soir. Il frissonna. Les nuits comme celle-ci, Colwyn City tait presque effrayante. Afin de contrer son sentiment disolement, il rechercha un peu de rconfort dans le champ de Gaa, bouillonnement continuel dmotions. Le murmure permanent lenveloppa comme un spectre bruyant ; des penses enthousiastes ou tnbreuses, des sentiments surprenants, dautres tristes, quil prfra maintenir distance. Maintenant quil tait rassur sur lexistence dautres tres humains sur cette plante, Chris acclra un peu. Il lui restait encore rviser huit robots gnriques avant le lever du jour et, mme avec laide du cerveau de la compagnie connect en permanence son poste de travail, il aurait du mal terminer temps. Une fois de plus, il se demanda si son salaire justifiait quil travaille la nuit. Il ne voyait ses amis que le week-end, et encore, son rythme ne faisait pas de lui une compagnie trs agrable. Il longea une range de plates-formes datterrissage ; ses bottes clapotaient dans les flaques qui grossissaient sur les aires de stationnement en bton. Les vaguelettes verdtres rflchissaient la lumire diffuse par les globes perchs sur de

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hauts poteaux. De grosses gouttes dgoulinaient des coques sombres des vaisseaux endormis. Droit devant lui, dix mtres au-dessus du bton luisant, une petite toile brillait dun clat bleu-violet. La mchoire infrieure de Chris se dcrocha de stupfaction. Quand on travaillait dans le domaine des vaisseaux spatiaux, mme quand on occupait une position aussi priphrique que la sienne, on savait reconnatre le spectre des radiations de Tcherenkov. Cest bizarre, stonna-t-il. Lair se mit onduler et ltoile cda la place un cercle noir qui effleurait le sol. La chose sclaircit, vira au bleu-gris, puis sloigna une vitesse qui lui donna le vertige. Son instinct le poussa carter les bras pour recouvrer son quilibre, persuad quil tait dtre en train de tomber. Bien plant sur ses deux pieds, il se tenait face un tunnel infini, dont le matriau brilla soudain dun clat insupportable. Il y avait un soleil de lautre ct, mais il ne sagissait pas de celui de Viotia. Une capsule apparut, qui clipsa pendant quelques instants la lumire intense. Chris sauta sur le ct la hte. Le quart infrieur du trou de ver se situait dsormais sous le niveau du sol pour permettre des silhouettes en armure de passer dun monde lautre pied, tandis que des capsules dfilaient audessus de leurs ttes. Le bruit des bottes qui frappaient le bton humide un rythme rgulier se rverbrait sur les murs hauts des btiments environnants. Ctait un son trangement brutal, pensa Chris. Plus dune centaine de soldats taient dj apparus. Des soldats ? Comment les appeler autrement ? Enfin, la ralit du spectacle auquel il assistait le frappa. Son ombre virtuelle envoya des messages dalerte paniqus sa famille, ses amis, ses collgues, aux bureaux de la compagnie, la police, au maire, au gouvernement Son esprit laissa chapper une plainte puissante dans le champ de Gaa et attira lattention de quelques curieux, presss de profiter de ce que voyaient ses yeux. Vous ! tonna la voix amplifie dune des silhouettes. Une trentaine de capsules volaient dj dans le ciel de Viotia et se dispersaient aux quatre coins de la ville ; et il continuait en arriver. De l o il se trouvait, Chris avait une vue tronque 17

du paysage situ de lautre ct du trou de ver. Lastre du jour y rchauffait des milliers, des dizaines de milliers de combattants en armure. La plupart dentre eux, nanmoins, se trouvaient lombre de larmada de capsules regrav suspendues dans le ciel. Chris Turner tourna les talons et prit ses jambes son cou. Arrtez-vous ! ordonna schement la voix. Nous sommes les nouvelles forces de lordre lgitimes accrdites par le Premier ministre de Viotia. Arrtez ou vous le regretterez. Chris ne sarrta pas. Ce ntait pas possible ; on tait dans le Commonwealth, un univers sr et confortable. Mme en cette poque trouble, on ne pouvait laisser de telles choses se produire. Cest un cauchemar ! Dernire sommation ! Arrtez-vous ! Des messages effrays de sa famille afflurent. Ceux qui vivaient son exprience dans le champ de Gaa partageaient sa stupfaction. Alors, limpulsion incapacitante le frappa et il perdit connaissance avant mme de toucher le sol. *** Le Remboursement dElvin ntait qu une heure de Viotia lorsque la nouvelle tomba. bord, tout le monde se tut au mme moment tandis que les informations affluaient sur lunisphre. Chacun assista dans sa vision virtuelle au spectacle de larrive Colwyn City de nombreuses forces paramilitaires et de capsules de soutien. Aussitt aprs, dans un ballet politique savamment orchestr, le bureau du Conservateur ecclsiastique sur Ellezelin proposa officiellement Viotia de rejoindre la Zone de libre-change, et le Premier ministre de la plante accepta. Moins dune minute stait coule depuis louverture du trou de ver. Oscar Monroe ne fut donc aucunement surpris lorsque Paula lappela quelques minutes plus tard sur une ligne scurise. Nous savions que lannexion faisait partie de leur plan, expliqua-t-elle. Le Second Rveur doit avoir prcipit leur dcision.

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Cest vident. La phase de dvorement fiche la trouille tout le monde. Si jarrivais mettre la main sur ce petit con, je me chargerais personnellement de son cas. Je pense que le dvorement a pris le Rve Vivant par surprise. En tout cas, le dernier rve leur a permis de localiser le Second Rveur. Ils nallaient pas laisser passer cette occasion. Oscar passa en revue les images transmises par les reporters agglutins autour des docks. Si je comprends bien, il se cache Colwyn City ? Oui, mais ils ne savent pas o exactement, sinon leurs agents infiltrs lui auraient mis la main dessus en toute discrtion. Cela en dit long sur le dsespoir dEthan. en croire nos sources, ils sont en train disoler la ville, dinterdire tout trafic arien, spatial ou routier. Le pige se referme. Exactement. Cela ne va pas nous faciliter la tche. Nous allons devoir infiltrer le primtre. Ne vous compliquez pas la vie. Je vous conseille de vous poser directement sur ces docks. Vous plaisantez ? Pas du tout. Demandez au cerveau de votre vaisseau de vous parler de son mode furtif. Je doute que le Rve ait emport sur Viotia de quoi vous dtecter en pleine nuit et sous la pluie. Merde Daccord. La liaison fut coupe. Oscar se retourna vers son quipe pour expliquer la situation. Je dispose dun logiciel qui nous aidera masquer notre approche, annona Liatris McPeierl. Leur rseau se propage depuis les docks je suis sa progression travers lunisphre , mais je pense pouvoir pirater les nuds de jonction. Cela me donnera accs leurs capteurs et leurs liaisons de communication. Infiltrer les docks est une excellente ide, intervint Tomansio. Ainsi, nous serons au cur de lopration. Peu importent la densit de leur rseau ou la puissance de leurs calculateurs ; cela doit tre le chaos en bas. Nous devons tout prix profiter de cette occasion. 19

Bien, concda Oscar. Cest vous les experts. Dites-moi quelle route dapproche vous prfrez. Quarante minutes plus tard, le vaisseau mergea dans lespace rel mille kilomtres au-dessus de Colwyn City. Il fonctionnait en mode furtif et tait indtectable par les capteurs locaux. Sa technologie dpassait de trs loin celle de leurs adversaires, et les dtecteurs civils de Viotia taient peine capables de reprer le signal mis par un vaisseau en orbite gosynchrone. Pour le moment, les forces dEllezelin ne sintressaient pas lespace environnant, occupes quelles taient traquer les capsules qui tentaient de quitter la ville. Personne ne sattendait voir dbarquer en ville un vaisseau tel que le leur. Quant aux engins interstellaires commerciaux arrivs aprs le dbut de lopration militaire, ils attendaient en orbite de recevoir des instructions de leurs propritaires. Comme le lui avait demand Tomansio, Oscar immobilisa son vaisseau juste au-dessus de lestuaire, trois kilomtres de la ville. Il pleuvait toujours, et le fleuve agit tait surplomb de nuages bouillonnants. Du fait de la distorsion optique de forte intensit qui entourait son fuselage et du ciel trs sombre, lengin ovode ressemblait un rideau de pluie particulirement dense. Les capteurs lectroniques ne parvenaient pas se fixer sur lui et les scanners de masse ne dcelaient que de lair l o il se cachait. Mme les fonctions plus perfectionnes de la branche Haute auraient eu le plus grand mal le dbusquer. Peut-tre quen plein jour et par beau temps quelquun aurait remarqu quelque chose de suspect, mais il faisait nuit noire et la mto tait excrable. Oscar stabilisa le vaisseau trois mtres seulement de leau boueuse et entreprit de remonter le cours deau en se servant uniquement de ses capteurs passifs. Au-dessus deux, des capsules des forces dEllezelin zbrrent le ciel pour aller intercepter quelques citoyens tents de fuir. Le Remboursement dElvin demeura invisible, ce qui nempcha pas Oscar de retenir son souffle et de fixer le plafond de la capsule pendant que les engins les survolaient. Il se rappelait les films de guerre, dj anciens lpoque, quil regardait du temps de sa premire 20

vie des histoires de sous-marins forcs de couper leurs moteurs pour ne pas se faire reprer. Leur situation tait comparable. Il tait mme tent de poursuivre leur progression sous leau. Tomansio len avait dissuad, arguant que le bruit quils feraient en mergeant les trahirait sans doute. Ils flottrent donc au-dessus des quais dserts comme un fantme dans la brume. Selon les informations recueillies par Liatris sur le rseau des envahisseurs, plusieurs escouades ainsi quune dizaine de capsules blindes avaient t dployes dans le primtre des docks afin de scuriser leur tte de pont. En revanche, personne ne surveillait le fleuve. Beckia McKratz avait infiltr le rseau commercial originel des docks et manipulait les nuds avec habilet grce un programme qui permettait douvrir les canaux sans que les systmes de surveillance remarquent quoi que ce soit. Avant mme datteindre la rive, elle contrlait totalement le hangar gant de la socit dimport Bootel & Leicester. Tandis quils passaient au-dessus de laire de rparation des pniches, elle ordonna aux portes en morphoplastique de souvrir. Le vaisseau goutta sur le bton aux enzymes du vaste espace caverneux. Les portes se refermrent en silence et lengin dploya ses cinq pieds. Oscar posa lappareil ct dune pile de containers qui abritaient des excavateurs de travaux publics fabriqus sur dautres mondes. Nous y sommes, dit-il en lchant un soupir de soulagement. Sains et saufs, ajouta Tomansio dun ton guilleret. Mais ce nest pas le cas de tout le monde. *** La Rdemption de Mellanie sortit de lhyperespace quatre mille kilomtres de Sholapur. Troblum posa les yeux sur un continent clair par laube naissante. La lumire intense mettait en valeur un orage de mousson en formation au large de la cte subtropicale, l o la cit-tat dIkeo trnait au milieu dun paysage de roches spectaculaire. Il tudia le temps avec intrt ; les orages de ce type taient peu frquents sur 21

Sholapur, quoique extrmement brutaux. Celui-ci atteindrait les terres dans deux petites heures. Dans le fauteuil oppos au sien, la projection de Catriona Saleeb stira et sourit dun air satisfait. Elle se passa la main dans les cheveux, mouvement quil trouvait trs sensuel. Cet orage pourrait nous aider, remarqua-t-elle dune voix rauque. Trisha Marina Halgarth traversa lespace rduit et rejoignit Catriona. Elle tait vtue dun pantalon en cuir noir moulant et dun tee-shirt immacul qui mettaient en valeur son corps athltique. Des ailes de papillon vertes frmirent sur ses joues tandis quelle se pelotonnait contre son amie. Les deux filles se prirent mutuellement dans les bras. Trisha pliait et dpliait ses orteils. Tu crois vraiment ? demanda-t-elle Catriona. Il mettra des heures traverser Ikeo. Leurs capteurs auront du mal nous voir, aussi sophistiqus soient-ils. Beaucoup de champs de force seront dploys, qui bloqueront les scans rasants. Cela nous donnera un avantage considrable, nest-ce pas Troblum ? Peut-tre bien, admit-il. Dans une situation comme celle-ci, il aurait aim avoir lavis dIsabella Halgarth, mais il avait perdu son programme intelligent quand il avait fui la station des Acclrateurs. En effet, il stait servi de sa projection pour leurrer les capteurs ennemis et leur faire croire que son vaisseau tait toujours sa place. Isabella avait lesprit plus tortueux que les autres filles, et son analyse lui aurait t trs prcieuse. Arriver pendant lorage pourrait poser quelques problmes, intervint Trisha. Mme avec les ingrav, tu auras du mal compenser la force des vents. mon avis, il vaut mieux atterrir tout de suite, quitte utiliser lorage pour couvrir une fuite prcipite ventuelle. Troblum examina une nouvelle fois les images de l extrieur. Ctait une vaste dpression. Mme cette distance, il voyait les clairs qui zbraient les nuages noirs. sa demande, le cerveau du vaisseau afficha les capteurs censs prvenir Ikeo de larrive dun intrus. La Rdemption de Mellanie se faufilerait sans se 22

faire remarquer. Sans doute. Toutefois, ce serait une bataille lectronique pre. Trisha avait raison : lorage rendrait leur vol difficile. laide dun capteur passif, il sassura quil ny avait aucun vaisseau en orbite. Le trafic semblait nul ; tout juste distinguait-il les satellites gosynchrones de Sholapur. Activation du mode furtif, instruisit-il le cerveau de lengin. Nous descendons. Il ouvrit un plan de la ville et dsigna une petite valle situe sept kilomtres de la maison de Stubsy Florac, juste lextrieur de la proprit. Plus quune couche de nuages traverser. Troblum suait dinquitude. Une fois la bande de vapeur froide dpasse, le paysage dentel stira deux kilomtres plus bas. Le vaisseau quasi invisible sur la toile de fond gristre de laube encore blme fendit les airs grande vitesse. Il se posa ct darbres semblables des palmiers, dont les longues feuilles commenaient onduler dans le vent dj violent. Pour rendre visite Florac, il dcida de porter une combinaison de protection sous sa toge. Puis il gnra un champ de force intgral afin de vrifier le bon fonctionnement de ses systmes biononiques. La combinaison ajoute au bouclier nergtique devrait pouvoir rsister de nombreuses armes ; nanmoins, il ne se faisait aucune illusion sur ses chances de survivre aux assauts dun agent des Acclrateurs. Pendant un instant, il eut lide de prendre une arme. Il y avait deux pistolets gele dans un placard. Dchargs. Sil navait aucune exprience du combat, ses biononiques taient capables de gnrer deux-mmes des impulsions dintensit respectable. Et puis, de toute faon, Stubsy prendrait mal quil dbarque chez lui avec des flingues dans les poches. Dj quil arriverait limproviste et quil comptait lui demander une faveur Il laissa donc les pistolets dans le placard et pntra dans le sas. Il y avait un scooter regrav monoplace dans la soute. Troblum le regarda avec mfiance sortir de lappareil et flotter au-dessus de lherbe bleu-vert paisse. Il ne sen tait pas servi depuis des dcennies et il lui paraissait beaucoup trop petit. De fait, le vhicule se balana de faon alarmante lorsquil essaya 23

de passer la jambe par-dessus la selle. Il lui fallut trois tentatives avant de russir sasseoir, et ce, au prix dune longation au-dessus de la hanche. Ses biononiques entreprirent aussitt de dtecter et de rparer la chair meurtrie. Une visire en morphoplastique transparent se droula de lavant du scooter, produisit un hmisphre arodynamique pour lenvelopper et le protger du vent. Il dirigea lengin vers la sortie de la valle et la villa de Stubsy et ne dpassa jamais cinquante kilomtres-heure et trois mtres daltitude. Pendant le trajet, son ombre virtuelle analysa les astroports dont le rseau tait connect la cybersphre plantaire peu dense. Une liste de vaisseaux dont aucun ntait enregistr sur Terre safficha. Elle ntait sans doute pas complte, concda-til ; sans compter que Paula Myo ntait pas assez bte pour attirer lattention en venant bord dun appareil immatricul sur Terre. Aucun des appareils lists ne semblait digne dun agent des Acclrateurs. Si quelquun lattendait ici, il tait bien cach. Son scooter atteignit lalignement de piliers argents qui marquait la frontire de la proprit de Stubsy et ralentit. Ses systmes lui confirmrent que plusieurs senseurs taient braqus sur lui. Il composa le code de lhte des lieux. Le trafiquant mit un temps tonnamment long rpondre. Troblum, merde, cest vous ? Bien sr que cest moi. Vous voudriez bien me laisser entrer, sil vous plat ? Jignorais que vous tiez sur Sholapur. Vous navez pas atterri lastroport dIkeo. Je vous ai dit que je voulais que notre transaction se fasse dans la discrtion. Oui, oui, je sais. Troblum considra les piliers avec un sentiment croissant de malaise. Il se sentait seul et expos. Vous allez me laisser entrer, oui ou non ? Oui, bien sr. Voil. Jai dsactiv le systme de dfense. Vous pouvez passer.

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Le sommet des deux piliers les plus proches vira au vert. Troblum retint sa respiration et passa dans louverture. Lorsquil fut de lautre ct, son rythme cardiaque se calma. Au-del de la grande villa blanche, un dense rideau de pluie tombait sur la mer gris acier. Il sarrta devant la grande porte vitre et admira la superbe crique situe en contrebas. Aucun signe du glisseur de Stubsy au large. Lhomme ouvrit la porte et gratifia Troblum dun sourire nerveux. Eh ! mon vieux, comment a va ? Bien, merci. Troblum examina son hte qui, en se tenant la porte, lempchait de voir dans lentre. Stubsy portait les mmes vtements onreux que dhabitude : un bas de survtement dor trop serr et une chemise fleurs noires et orange ouverte jusqu la taille. Il semblait hagard, comme sil souffrait de la gueule de bois du sicle ; il avait les yeux cerns, une barbe de trois jours et le visage rougeaud luisant de sueur. Je suis venu rcuprer ma collection. Ouais, acquiesa Stubsy en se grattant la base du cou. Ouais. Ouais. Bien sr. videmment. Quelque part derrire lui, quelquun courait pieds nus sur le carrelage. Troblum consulta son programme dinteraction sociale. Puis-je lavoir tout de suite, sil vous plat ? lut-il dans son exovision. Daccord, rpondit Stubsy contrecur avant douvrir la porte en grand et de scarter. Le vaste espace ouvert au centre de la maison navait pas chang ; la piscine y tait toujours surplombe par des rochers desquels jaillissait une eau bouillonnante. Des massifs fleuris deux fois plus grands que Troblum se balanaient dans le vent qui commenait souffler en rafales au-dessus du toit peu lev. Personne ne nageait. Trois des guerrires athltiques qui vivaient avec Stubsy attendaient dans le patio. Lune dentre elles tait allonge sur une chaise longue tandis que les deux autres se tenaient immobiles prs du bar. Un scan discret et

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rapide lui confirma que leurs implants et autres enrichissements ntaient pas actifs. Le tonnerre gronda. Les trois jeunes femmes levrent les yeux au ciel. Vous allez dployer un champ de force ? demanda Troblum en saffalant sur une chaise longue. Le bois et le tissu craqurent, mais rsistrent son poids. Il avait choisi de sasseoir prs de la fille en bikini vert meraude. Celle-ci agrippait les rebords de sa chaise comme si la gravit tait inverse et quelle craignait de senvoler. Lorage ma lair costaud, ajouta-t-il. Un champ de force, rpta Stubsy. Ouais. Bonne ide, mon vieux. Ouais, on peut faire a. Ma collection est-elle arrive en bon tat ? Stubsy hocha la tte et sinstalla aussi prs que possible de la fille en maillot vert. Ouais, rpondit-il dun ton tranant. Elle est l. Nous lavons rcupre dans le cargo, comme convenu. Le capitaine tait trs curieux, vous savez. Jai d lui graisser un peu la patte. Tout est en bas. Merde, je ne mattendais pas trimballer autant de conneries. Je collectionne depuis trs longtemps. Et ce ne sont pas des conneries, prcisa Troblum en levant la tte. (Un champ de force venait de se matrialiser au-dessus de la proprit. Le bruit de la tempte fut aussitt touff.) Jaimerais la charger dans mon vaisseau sans attendre. O est-il, votre vaisseau ? Pas loin, rpondit-il, laconique, car il ne voulait rien rvler avant davoir pay et rcupr ses colis. Vous avez une capsule cargo ? Bien sr. Si cela ne vous drange pas, jaimerais vous demander un service je suis prt payer, bien entendu. Stubsy dglutit bruyamment, comme si quelque chose lui tait rest en travers de la gorge. Je vous coute Jaimerais mentretenir avec quelquun dans lenceinte de votre maison. Quelquun que vous nauriez pas forcment invit 26

chez vous en temps ordinaire. Jaurais besoin que vous permettiez cette personne de franchir votre barrire de scurit. Qui est-ce ? Elle est officier de police, si lon peut dire. Un flic ? stonna Stubsy avec un demi-sourire. Pourquoi pas ? Aprs tout, le Vide va tous nous tuer, alors Peut-tre bien. Troblum ne savait pas encore quoi penser de la phase dexpansion du Vide. Si on ne pouvait rellement pas larrter, alors fuir vers les nouvelles colonies ne servirait rien. Il lui faudrait rallier une autre galaxie, comme tait suppos lavoir fait Nigel Sheldon. Ce serait un vritable dfi pour La Rdemption de Mellanie. Heureusement, le matriel quil avait rcupr sur la station des Acclrateurs devrait lui faciliter la tche, condition quil parvienne assembler la myriade de composants. Je peux lappeler pour organiser une rencontre ? Stubsy lcha un petit rire trange et plissa les yeux. Bien sr. Merci. Troblum se servit de la ligne crypte qui le reliait son vaisseau pour contacter la scurit du gouvernement de lANA. Oui ? rpondit celle-ci. Passez-moi Paula Myo, je vous prie. Comme vous voudrez. La liaison fut immdiatement tablie. Vous acceptez de me rencontrer ? demanda Paula. Je vous avais dit de ne pas camoufler votre vaisseau. Il nest pas camoufl. O tes-vous, dans ce cas ? Prs de Sholapur. Bien. Je suis Ikeo, dans la villa de Florac. Je me suis arrang pour quil vous laisse franchir sa barrire de scurit. Dans combien de temps pourrez-vous tre l ? Tout au plus deux heures.

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Parfait. Je vous attendrai. (Troblum coupa la communication et se retourna vers Stubsy. Son hte navait pas boug.) Elle sera l dans deux heures. Ce ntait pas exactement ce quelle avait dit, nota une partie un peu maniaque de son cerveau. Paula naurait jamais menti ; en revanche, elle usait volontiers de formules ambigus. Super. Je peux voir ma collection, prsent ? Naturellement. Elle est en bas. Stubsy le prcda dans la villa. Ses trois compagnes restrent prs de la piscine mais suivirent Troblum du regard, comme si leurs yeux taient des viseurs. Une fois dans le couloir, Stubsy ouvrit une porte qui donnait sur un escalier en bton et attendit que les bandes polyphotos sallument. Il donnait limpression de ne pas avoir envie de descendre. Cest en bas ? demanda Troblum. Ouais Le trafiquant suait de nouveau, nota Troblum. Lhomme avait manifestement fait des excs la nuit prcdente, et son corps accusait le coup. Stubsy fixait les marches. Troblum se tenait juste derrire lui, press de vrifier que sa prcieuse collection dobjets datant de la Guerre contre lArpenteur tait intacte. Chaque artefact tait stock dans une caisse individuelle et protg par un champ stabilisateur, mais Troblum avait t contraint de les confier un transporteur commercial ordinaire afin de ne pas attirer lattention de Marius. Comme il navait pas pu superviser le transport, il craignait que quelque chose de fcheux soit arriv. Au pied de lescalier, il y avait un large couloir taill dans la roche et un nombre important de galeries transversales dotes de portes en morphomtal ; les coffres de Stubsy prenaient plus de place que la villa qui les surplombait. Troblum faillit demander ce que son hte cachait l-dedans, mais son programme dinteraction social le convainquit de sabstenir.

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Stubsy sengagea dans un des couloirs transversaux. Une porte en morphomtal souvrit pour lui. Des lumires sallumrent. Troblum entra dans une grande salle circulaire encombre de tables basses. Sa collection la valeur inestimable tait bien l. Les boucliers lectroniques des caisses chatoyaient. Il aurait du mal tout ranger dans la soute de La Rdemption de Mellanie, comprit-il. Peut-tre mme serait-il contraint dabandonner certains des objets les plus encombrants. Son ombre virtuelle inventoria rapidement le contenu des caisses qui, semblait-il, avaient t pas mal secoues. Fort heureusement, il ny avait pas eu de dgts. Un sourire aux lvres, il caressa la caisse qui abritait un ordinateur de poche au botier en foxory ; la machine luxueuse avait appartenu Mellanie Rescorai elle-mme. Morton la lui avait offerte avant son jugement. Troblum discernait peine ses contours sous les chatoiements du bouclier. Merci, reprit-il. Vous ntiez pas oblig de me rendre ce service. Il se tourna vers Stubsy Florac et vit sur son visage une expression que son analyseur de contexte motionnel interprta comme un mlange de colre et de mpris. Les nuds de la villa, grce auxquels il tait reli son vaisseau, steignirent. Avec tout cela, je ne suis pas dpayse, dit la Chatte. Une onde de choc parcourut le corps de Troblum comme une vague de douleur physique. Ses genoux manqurent de cder sous son poids, lobligeant agripper une table toute proche. La Chatte sortit de derrire une norme caisse qui contenait le nez mouss dun robot de combat exosphrique de Wessex. Elle tait mince et vtue dun costume blanc qui mettait une lumire diffuse et lui donnait des allures de sainte. Toutefois, son corps tait galement ceint de bandes noires qui ondulaient lentement ; dix dentre elles formaient une cage bizarre autour de sa tte. Troblum savait quil devait sagir dune armure. Bien que paralys et proche des larmes, il tait forc dadmettre quelle tait magnifique. Troblum, mon ami, reprit-elle dun ton lger, comme si elle venait tout juste de lapercevoir. Quel plaisir de te revoir. Tu 29

es vraiment trs drle. Nous nous sommes dbrouills comme des chefs. Enfin, cest ce que je croyais. Comme des chefs ? rpta-t-il dune voix faible. Son champ de force intgral stait activ instantanment, mme si, il le savait, il ne lui serait daucune utilit contre elle. La Chatte avana de quelques pas dans sa direction. Troblum sursauta, proche de la panique. Mme dans ces circonstances extrmes, il ne pouvait sempcher dadmirer ses mouvements, sa grce fline. Eh bien oui, chri. Bizarre que tu ne te sois rendu compte de rien. Marius avait raison : tu ne comprends rien aux motions humaines. Pas un seul instant tu ne tes mfi de ce bon vieux Stubsy et de ses copines. Nas-tu rien lu sur leurs visages ? Allez, regarde-le, maintenant Apeur, Troblum se tourna vers le trafiquant. Le visage de ce dernier tait un masque rigide ; il serrait tellement les dents que ses lvres frmissaient. Deux de ses compagnes, grandes et puissantes, apparurent dans lencadrement de la porte. Troblum les avait dj rencontres : Somonie portait une robe rouge avec un ourlet large, tandis que les muscles tendus dAlcinda menaaient de dchirer le tissu noir et brillant de son bikini. La Chatte siffla dun air faussement admiratif. Elles sont superbes et dangereuses ; jadore. Alors, chri, continua-t-elle, la tte penche sur le ct. Tu ne piges toujours pas ? Cest gnial. Tu es vraiment trs intressant. Lance un analyseur de contexte motionnel, mon vieux. Il te dira que ces gens sont trs, trs en colre. Ils ltaient quand tu as frapp la porte de la proprit, et ils le sont toujours, jen ai peur. Et tout cela, cause de moi. Daccord, vous avez raison, je navais rien remarqu, acquiesa Troblum. Flicitations. La Chatte arborait dsormais une mine ostensiblement boudeuse. Stubsy et moi, reprit-elle, on a fait un pari. Lui tait persuad que tu ne tomberais jamais dans le panneau, tandis que moi, je pensais que tu comprendrais en voyant la tronche des filles, prs de la piscine. On a perdu tous les deux. Par ta faute. 30

Comment mavez-vous retrouv ? Il tait isol et ne disposait daucun programme tactique susceptible de lui expliquer comment senfuir de cette cave qui ne possdait quune entre. De toute faon, le meilleur programme de lunivers naurait pu que lui confirmer quil allait mourir. Troblum navait pas besoin de lancer une recherche pour se rappeler les mthodes, toutes plus horribles les unes que les autres, utilises par la Chatte pour se dbarrasser de ses ennemis (ou amis). Si seulement il pouvait continuer la faire parler Il regarda furtivement vers la porte. Je narrive pas y croire ! tonna-t-elle dans un clat de rire ravi en le voyant si peu discret. Troblum, chri, tu ne vas quand mme pas tenter de tenfuir ? Tu sais quoi ? Je te donne cinq minutes davance. Tu crois quavec tes grosses jambes tu auras le temps datteindre lescalier ? Ou alors seras-tu oblig de tarrter en route pour reprendre ton souffle ? Va te faire foutre. Troblum ! Tu es rudement grossier ! Dans la bouche de nimporte qui dautre, cette phrase aurait t ridicule, mais il sagissait de la Chatte, et Troblum tait terroris. Comment mavez-vous trouv ? insista-t-il. La Chatte battit des paupires. Comme cela a t difficile. Tu es un tel matre dans lart de la couverture. Voyons Serait-ce grce largent que tes amis Acclrateurs te versent illgalement sur des Mondes extrieurs argent dont on retrouve la trace sur les comptes de Stubsy ? Ou bien cette liaison ouverte avec le gouvernement de lANA et cette conversation que tu as eue avec ma chre amie Paula Myo ? Ma mmoire me joue des tours, je ne sais plus trop o jen suis. Ah. Il lui tait rarement arriv de se sentir bte, mais la Chatte lui avait bien fait comprendre quil ntait quun idiot. Alors mme quil suspectait les Factions de surveiller lunisphre, il navait pris aucune prcaution. Et puis, nimporte quel petit gnie de linformatique aurait pu remonter la piste de son argent. 31

O est ton vaisseau ? demanda la Chatte. Non, rpondit Troblum en secouant la tte. Le cerveau de lappareil avait reu des instructions prcises dans le cas o leur liaison scurise serait coupe. Un compte rebours dfilait dans son exovision. Il lui restait encore quelques cartes en main. Malheureusement, les Acclrateurs avaient sans doute pourvu la Chatte dun vaisseau capable de griller La Rdemption de Mellanie en une fraction de seconde. Encore une erreur de planification. Il ne lui restait plus quune chance. Troblum, reprit-elle comme si elle grondait un enfant. Je veux que tu me dises o est ton vaisseau et que tu me donnes les codes dactivation. Tu sais quil ne faut pas me mettre en colre, nest-ce pas ? Je sais. Pourquoi voulez-vous mon vaisseau ? Je suis sr que tu le sais, chri. Marius est trs remont parce que tu las fait passer pour un imbcile devant ses patrons, mais ce nest pas ce qui me motive. Non, tu sais trs bien ce que je veux, monsieur lexpert. Paula. Vous voulez lutiliser pour attraper Paula. Elle applaudit. Elle et moi allons passer un long moment ensemble. Jai tout prvu. Jai imagin tout un tas de choses pour elle et moi. videmment, jai besoin quelle soit en un seul morceau, et toi, tu vas maider lui faire croire que tout se droule comme tu lavais imagin. quoi bon ? La galaxie est dvore de lintrieur. Nous allons tous mourir dans quelques annes. Un voile dagacement dforma furtivement le visage de la Chatte. Elle le regarda sans rien dire. Je veux quelle vienne ici comme convenu, reprit-elle. Elle ne se doutera de rien, mme si cest une petite salope parano. Donc ton vaisseau. Maintenant. Non. Quest-ce que je fais aux gens que je naime pas ? Il haussa les paules, car il navait pas envie de se remmorer les dtails glans laborieusement au fil des dcennies dans des rapports de police. 32

Tu vas maider. Ne moblige pas te menacer. Si je fais preuve dautant de patience, cest uniquement parce que je sais que tu nes pas conscient de ta stupidit. Rflchis un peu. Comment expliques-tu que Stubsy et ses amies se soient montrs aussi coopratifs ? Troblum regarda le trafiquant. Il navait pas rflchi cela une erreur de plus. Aidez-la, lcha Stubsy dune voix faible. Bon, je lavoue, jai trich, reprit la Chatte, le doigt pos sur la lvre infrieure. Je suis vilaine. Jai utilis un petit insert. (Elle sourit aux compagnes du trafiquant, qui soutinrent son regard et serrrent les dents.) Un insert pas facile placer, pas vrai les filles ? Jai d les plaquer au sol ; elles gigotaient dans tous les sens, couinaient comme des hystriques. Regarde-les, maintenant, elles mobissent au doigt et lil. Troblum se sentit mal. Ses biononiques sactivrent pour empcher ses glandes de librer trop dhormones dans son sang. Il neut pas besoin de laide dun logiciel pour interprter les motions de Somonie et Alcinda. Peur et dtestation. Il voyait une larme dans le coin de lil droit de Somonie. Les filles vont te tenir pour moi, expliqua la Chatte. Mme leurs implants ridicules peuvent venir bout de ton champ de force. La culture Haute, scanda-t-elle en secouant la tte. O est-ce que vous tes alls chercher un nom pareil ? Vous devez tre sacrment complexs. Et cest moi qui suis suppose avoir des problmes psychologiques ! Les deux filles avancrent vers Troblum. Il dsactiva les boucliers de toutes les caisses ainsi que son champ de force personnel. La raction de la Chatte fut instantane : elle disparut immdiatement dans un halo argent, senferma dans un champ protecteur la surface lisse et lumineuse. Arrtez-vous ! ordonna Troblum. Les amies de Stubsy hsitrent et attendirent les instructions de la Chatte. Troblum ? commena cette dernire dune voix douce et maternelle. Quest-ce que tu fais ? Tu es sans dfenses prsent. Vous vous souvenez de cela ? demanda-t-il en dsignant un ovode gris proche de la porte. 33

Non, rpondit la Chatte, lasse et dangereuse la fois. Ctait bord de lAbles ND47 qui vous a conduits Boongate, expliqua un Troblum tout tremblant et transpirant. Des gens lont rcupr et lont emmen sur une plante nouvellement colonise. Je nai jamais compris pourquoi. Peuttre pensaient-ils que cela leur donnerait un avantage sur les colons rivaux. Toutefois, le gouvernement la confisqu et la oubli dans les archives pendant des sicles. Alors un muse la retrouv et Troblum ! aboya la Chatte dune voix sche qui rsonna dans la pice. Oui, je suis dsol, mais cest bien un tueur de zone. Jai vraiment eu de la chance de le trouver, car le muse lavait maintenu dans un champ stabilisateur, ce qui signifie quil est toujours fonctionnel et actif. Cest une machine trs ancienne, mais, dans un espace aussi confin que celui-ci, je ne donnerais pas cher de votre peau, mme avec votre champ de force. Quest-ce que vous en pensez ? Il y eut une pause brve. Serais-tu en train de me menacer, chri ? demanda la Chatte. Jai programm deux modes dactivation, expliqua Troblum. Je peux le dclencher moi-mme en cas de danger ; toutefois, si vous me tuez sans me laisser le temps de ragir, il sactivera tout seul. Nom de Dieu de bordel de merde ! geignit Stubsy. (Ses jambes flageolaient et menaaient de cder.) Jen peux plus ! pleurnicha-t-il en se prenant la tte deux mains. Allez-y, faites-le. Tuez-nous tous ! Il ne le fera pas, dit la Chatte. Ce nest pas son genre. Si tu actives cette saloperie, le gros, tu tues tout le monde et pas uniquement moi. Si tu fais comme je te dis, si tu maides attraper Paula, il se peut que je passe lponge sur ton comportement. Vas-y, Alcinda, ordonna-t-elle. Troblum envoya une instruction lordinateur de lengin. Sa surface en morphomtal ondula et rvla cinquante ouvertures circulaires. Non. 34

Alcinda se figea aussitt. Vas-y, lencouragea la Chatte. Ils ne comprennent pas, reprit Troblum. Ce nest pas juste cause de vos inserts ; ils ont aussi de lespoir. Moi, je nen ai aucun, car je vous connais. Vous tes une des rares personnes que je comprenne. Cest pour cela que jai dsactiv mon champ de force. Ainsi, je naurai aucune chance de survivre lexplosion. Je sais que vous me tuerez de toute faon. Et nous savons tous les deux que je ne serai jamais ressuscit, mme si la galaxie survit. Pour moi, ce sera la fin. Pas uniquement une perte corporelle, mais la mort, la vraie. Alors, autant rendre service lhumanit et vous emporter avec moi. Tu ne penses donc pas Stubsy et aux filles ? senquit la Chatte. Faites-le, bordel de merde ! cria le trafiquant. Oui, grogna Alcinda. Tuez Son corps se crispa et son dos sarqua avec violence. Sa colonne vertbrale se tordit tellement que Troblum crut quelle allait se briser. Elle se prit la tte deux mains, enfona ses ongles lgants dans son cuir chevelu, y creusa des sillons sanguinolents pour trouver la source de son agonie. Elle hurla en silence, tandis que ses jambes cdaient sous son poids. Ne nous parpillons pas, intervint la Chatte. Tu penses toujours pouvoir ten tirer vivant ; autrement, tu aurais dclench cette saloperie tout de suite. Raconte-moi un peu ce que tu as derrire la tte. Rien du tout, rtorqua Troblum. Je nai pas de programme tactique. Je ne sais pas ce qui va se passer. Jattends juste que vous fassiez quelque chose deffrayant pour appuyer sur la gchette. Nous mourrons ensemble. Il regarda Alcinda qui se tortillait sur le sol. Des genres de champignons duveteux mergeaient de ses yeux, de sa bouche et de ses oreilles. Puis un autre lui transpera le nombril, et ils se mirent tous enfler. La Chatte rit. Oh, chri, tu es vraiment adorable. Je suis la seule personne que tu comprennes, et cause de cela, tu vas te tuer.

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Et si tu filais plutt dans ton vaisseau pendant que, moi, jattends Paula Myo ici, hein ? Troblum ne pouvait dtacher les yeux dAlcinda qui tait secoue par des convulsions. Sa tte tait moiti recouverte de cette chose poilue, qui commenait galement se rpandre autour de son bas de bikini. De minuscules gouttelettes luisaient lextrmit de chaque poil. La jeune femme tremblait de plus en plus. Troblum avait envie de lachever dune impulsion disruptive condition que ses biononiques parviennent en produire une. Je natteindrais mme pas lescalier, rpondit-il. Il essayait dsesprment de se concentrer sur ce que lui disait la Chatte. Il rendrait service Alcinda en la tuant. De plus, elle devait avoir une sauvegarde de mmoire et une assurance rsurrection. Les autres amies de Stubsy se chargeraient de moi, ajoutat-il. La Chatte eut un petit geste de la main. Alcinda cessa de trembler et son corps saffaissa sur le sol de pierre. Tu vois, il ny a pas de quoi sinquiter ; je peux me charger des filles trs facilement. Troblum faillit avoir un malaise. Abasourdie, Somonie fixait le corps dAlcinda. Le champignon gris continuait stendre. Troblum navait encore jamais vu mourir personne, et encore moins dune manire aussi horrible. Ne faites pas cela, lcha-t-il. Pourquoi ? Je croyais que tu voulais tous nous tuer ? Troblum commenait accepter lide de sa mort prochaine. En un sens, il tait content de pouvoir liquider un des pires tres humains qui aient exist. Les nuds de la villa revinrent soudain la vie et lui transmirent un bref message crypt quil ne parvint pas dcoder. Il tenta de se connecter son vaisseau, mais les nuds refusrent laccs son ombre virtuelle. Elle est ici, sexclama la Chatte. Cest pour cela que tu tergiversais. Je croyais quelle ne devait pas arriver avant deux bonnes heures ? Dsol, confirma Troblum, tout sourires. 36

Je ne la laisserai pas te sauver, chri. La Chatte leva le bras en lair, le fit sortir des limites de son bouclier dnergie. Vous pouvez y aller, sempressa de dire Troblum. Quoi ? Allez-y. La confrontation que vous espriez va avoir lieu. Si quelquun peut vous battre, cest bien Paula. Jattendrai ici. Somonie naura qu me surveiller. Je ne peux mme pas envoyer de message Paula pour la prvenir. Si vous la tuez, je mets en route mon dispositif, sinon De toute faon, vous ne serez plus l, alors Tu es un malin, toi, reprit la Chatte dun ton admiratif. Cest daccord. Stubsy, lve-toi. Tu vas me servir dappt, maintenant que Troblum ne joue plus. Non ! cria le trafiquant. Son corps fut violemment secou, et il se releva la hte comme si le sol tait devenu brlant, ide que Troblum prfra chasser de son esprit. Putain, mais faites-le ! hurla Stubsy. Tuez-nous. Tuez-la ! Allons, allons, le coupa la Chatte. Cest comme cela que tu me remercies ? La bouche du trafiquant se referma et un filet de sang coula du coin de ses lvres. Somonie, tu restes ici, ordonna la Chatte avant de sortir de la pice. Stubsy Florac claudiqua derrire elle, mais eut le temps de lancer un dernier regard dsespr Troblum. Somonie prit position en travers de lissue circulaire. Derrire elle, la porte en morphomtal noir se referma. Je suis dsol, lui dit Troblum. Elle ne rpondit pas, mme sil vit les muscles de sa mchoire se contracter sous sa peau. La Chatte devait la contrler distance, ce qui ne lui laissait pas beaucoup de temps. Il remarqua la manire dont son regard se posait en alternance sur le corps dAlcinda et sur lui. Lhorrible champignon gris avait totalement recouvert la jeune femme et se propageait mme sur le sol ; ses frondes se dplaaient comme un liquide renvers. 37

Troblum activa son champ de force intgral et courut jusqu la caisse la plus longue. Il crut entendre une dtonation lextrieur, peut-tre mme plusieurs, mais la porte touffait les bruits, et il navait pas lintention dteindre son bouclier pour couter. Paula devait tre arrive la villa. Il fut contraint dutiliser les renforts biononiques de ses muscles pour dcoller le cylindre allong de son support. Larme tait incroyablement lourde ; il est vrai que les concepteurs des vieux vaisseaux de classe Moscou navaient pas se soucier de la masse embarque. Il parvint peine la soulever la verticale, ce qui lui donna le sentiment dtre un chevalier de lancien temps brandissant une lance. Lextrmit du cylindre ntait qu quelques centimtres du plafond de la salle, o elle vacillait tandis quil svertuait le maintenir debout. Rien ne garantissait que ses composants antdiluviens rsisteraient une remise en service, ni que son propre champ de force le protgerait dune explosion malencontreuse ou mme dune dcharge tire avec succs. La Chatte lavait priv de ses certitudes ; logique et fatalisme taient devenus ses matres mots. Il regarda Somonie, qui cligna de lil droit. Pour la seconde fois de la journe, Troblum neut pas besoin dun programme pour interprter une motion humaine. Il rpondit dun hochement de tte et activa le laser neutrons destin aux batailles spatiales. Paula navait eu aucun mal dcouvrir qui tait lalli de Troblum sur Sholapur. Le Trsor du Commonwealth sintressait ses transferts dargent clandestins depuis que Justine avait rvl lexistence de ce hangar trangement vide dans lenceinte de lastroport de Daroca. Ladministration avait vite dcouvert que Stubsy Florac avait reu dimportantes sommes dargent au fil des ans, et la scurit de lANA avait constitu un dossier sur les activits du trafiquant. Sans reprsenter une vritable menace, Florac transportait illgalement des objets interdits aux quatre coins du Commonwealth. La plupart taient des artefacts inoffensifs, des reliques qui nintressaient que les collectionneurs ; nanmoins, 38

il lui arrivait galement de fournir des armes des groupes dagitateurs. Pour ce que lANA en savait, il ntait li aucune Faction ou agent. Contrairement ce quil aimait penser, Stubsy ne boxait pas dans la mme catgorie que les vrais lments subversifs qui naviguaient dans les milieux politiques et conomiques du Commonwealth. Paula arriva donc bord de lAlexis Denken un jour avant la date prvue. Elle traversa latmosphre de nuit en mode furtif, se joua facilement des capteurs des dfenses dIkeo et simmergea une trentaine de kilomtres de la villa de Florac. Lorsquelle fut proche de la cte, elle dcouvrit avec intrt la carcasse dun glisseur perfectionn sur le sable blanc de la charmante plage prive du trafiquant. Un examen effectu par des robots senseurs lui apprit que lengin avait t dtruit par une dcharge disruptive. Paula en conclut quelle ntait pas la seule vouloir rencontrer un Troblum il est vrai insaisissable. Pour une Faction, intercepter un appel destin la scurit du gouvernement de lANA tait difficile, quoique loin dtre impossible. Troblum avait promis de rvler des informations compromettantes pour les Acclrateurs. Ilanthe enverrait certainement un reprsentant pour lempcher de parler. Peuttre Marius lui-mme. Paula adorerait mettre ce dernier en tat darrestation, mais tait consciente que cela narriverait pas ; Marius prfrerait sautodtruire plutt que dtre humili dune manire aussi indigne. Elle envoya cinq capteurs distance en divers points de la proprit et se prpara attendre. Un piano sortit dune alcve matelasse ; il avait trois cents ans et les veines brun-rouge de son bois de fi taient mises en valeur par lclairage tamis de la cabine. Linstrument tait luvre dun artisan de Lothian, un homme qui avait perfectionn son art pendant un sicle et demi, surpassant ainsi ses prestigieux prdcesseurs terriens. Ses sonorits taient tellement riches que Paula ne regrettait aucunement les quatre-vingt-dix ans dattente. Elle prit place sur le tabouret en velours, ouvrit sa partition et, une fois de plus, essaya de jouer la Lettre lise. Le problme, cest quelle navait pas le temps de sexercer. Il lui aurait t facile dutiliser un programme musical et ses 39

fonctions artificielles, mais Paula voulait apprendre jouer le morceau dans les rgles de lart. Un piano aussi beau que celuici mritait son respect. Laisser ses doigts mus par un logiciel jouer le morceau sa place reviendrait passer un enregistrement. Les poissons curieux attirs par lovode pos sur le fond sablonneux lentendirent rpter la mme mlodie des dizaines de fois, sinterrompre, la reprendre depuis le dbut avec une dtermination sans faille. Le lendemain, alors quelle jouait avec beaucoup plus dassurance, Paula dut admettre que le vaisseau de Troblum bnficiait dun camouflage remarquable. son grand tonnement, elle reconnut sa silhouette massive vtue dune toge lime juche sur un scooter prs de la fort situe lextrmit de la proprit de Florac. Aucun de ses capteurs navait repr La Rdemption de Mellanie lorsque le vaisseau avait travers latmosphre. Ses doigts restrent suspendus audessus des touches en ivoire produit en cuve, tandis quelle attendait de voir ce qui allait se produire. Le scooter sarrta devant les poteaux qui dlimitaient la proprit. Il peina sous le poids de Troblum, occup contacter Florac. Puis le primtre souvrit, et le scientifique fila tant bien que mal vers la villa. Ds quil fut lintrieur de la demeure, un champ de force recouvrit la villa. Une tempte se prparait. Troblum appela la scurit du gouvernement de lANA, qui transmit la communication Paula. Ses capteurs ntaient pas assez proches de la maison pour lui permettre de le voir clairement debout devant la piscine, mais elle avait une vue dgage sur les fleurs jaunes et vertes qui poussaient en bordure de la partie ouverte de la cour. Elle ne lui mentit pas. Il ne lui faudrait pas plus de deux heures pour le rejoindre. Paula demanda au cerveau de son vaisseau de ranger le piano dans son alcve, enfila son armure, activa trois des robots de combat stocks dans la soute et sortit par le sas. Le systme regrav de sa combinaison la fit immdiatement remonter la surface, o elle mergea sous une pluie battante et des nuages dorage noirs. Elle dcrivit une courbe parfaite jusquau sommet 40

de la falaise qui surplombait la plage de sable blanc et se posa prs dun des piliers argents de la barrire de protection. Les trois robots taient suspendus dans les airs juste au-dessus delle. Sous le dluge, ils taient extrmement difficiles distinguer. Les clairs se succdaient un rythme rapide. Des capteurs se braqurent sur elle, et le cerveau de la villa lui demanda de dcliner son identit. Je suis attendue. Je mappelle Paula Myo et je reprsente lANA. Laissez-moi entrer. Il ny eut pas de rponse. Comme les poteaux restrent actifs, elle se servit de son laser protons pour en dtruire huit. Son armure la transporta jusqu la villa en volant cinq mtres du sol. Devant elle, le bouclier protecteur se renforait. Elle contourna la maison et arriva devant le ct ouvert du carr. La pluie dgoulinait sur le champ de force et rendait impossible toute observation directe. Nanmoins, elle vit trois Amazones en bikini courir autour de la piscine pour prendre position derrire des rochers. Le dossier de Florac mentionnait ces gardes du corps dun genre particulier. Cest pas vrai, murmura-t-elle. Elles ne portaient mme pas darmure stupides amateurs. Paula reconnut une formation ordinaire ; elles protgeaient manifestement lentre centrale de la villa o se cachaient sans doute leur patron et Troblum. Deux des robots de combat largurent des vidangeurs dnergie au sommet du champ de force. Les petites sphres noires glissrent sur le dme dnergie avec force tincelles, puis ralentirent comme si le bouclier tait devenu collant. Des clairs zbrrent latmosphre et sabattirent sur le dme, attirs par les tranes ioniques qui jaillissaient de chaque vidangeur. Les tnbres qui entouraient ces derniers grossirent et senfoncrent dans le tissu du champ de force qui commenait prendre une teinte rouge de mauvais augure. De leau brlante et de la vapeur sinfiltrrent sous le rideau et tombrent autour de la piscine. Le champ protecteur de la villa ressemblait une naine rouge dvore par des cancers noirs. Le scanner de combat de Paula simmisait dans le primtre la protection dfaillante. Elle savait prsent que 41

les Amazones taient dotes dimplants offensifs. En revanche, aucun signe de Troblum. O es-tu pass ? marmonna-t-elle. Une autre personne lourdement arme se dplaait dans la villa, mais Paula avait du mal la suivre cause du champ de force qui fonctionnait encore par intermittence. Comme elle ne parvenait toujours pas localiser Troblum, elle supposa quil se trouvait dans les entrailles de la demeure, peut-tre mme au sous-sol. Il y eut dautres clairs. Les robots de combat visrent les points dimpact avec leurs lasers protons, mais ctait superflu. Le champ de force seffondra en produisant une onde de choc sonore dvastatrice, qui brla et hacha les plantes du jardin avant de les projeter en pluie dans le ciel dtremp. Les fentres furent souffles et une myriade dchardes de verre se rpandirent sur les dalles. Paula sengouffra dans la cour en mme temps que la tempte. Les Amazones laccueillirent avec des lasers rayons X et des dcharges disruptives. Puis elle fut prise pour cible par des pistolets gele qui nbranlrent mme pas son armure. Cela la surprit. Stubsy ou celui qui avait rduit en pices son glisseur devait disposer darmes plus puissantes que cela, non ? Dsactivez vos implants immdiatement, ordonna Paula. Les robots de combat massifs fondirent sur les Amazones, dont deux se replirent vers la maison en leur tirant dessus. Paula lcha une dcharge disruptive sur un rocher ; la fille en bikini vert clair qui se cachait derrire dtala vers la porte moiti arrache du patio. Le rocher explosa en des milliers de fragments qui se fichrent dans les murs de la demeure. Arrtez-vous ! cria-t-elle. Les femmes sparpillrent en formation dfensive dans ce qui ressemblait un grand salon. Troblum, sortez dici ! Aprs tout, cest vous qui mavez fait venir, pour lamour du ciel ! Son champ de force essuya une nouvelle rafale de dcharges nergtiques. Des arcs violets aveuglants jaillirent des points dimpact et vaporisrent la pluie qui lui coulait sur les paules. Paula soupira ; neutraliser ces femmes stupides sans les blesser 42

serait compliqu. Ses scanners balayrent la villa. La personne dote denrichissements divers rampait larrire de la pice que les Amazones tentaient de protger. Toutefois, Troblum restait introuvable. Cela suffit, dcida Paula. Son armure la souleva dans les airs et la projeta vers lavant. Elle tira une dcharge disruptive, anantit la faade et la moiti du toit de la btisse. Une cascade de dbris tomba en mme temps que la pluie sur le salon mis nu. Les femmes coururent se mettre labri, puis rorganisrent leur formation. Les capteurs parpills autour de la demeure linformrent quun objet transperait le torrent de pluie et sapprochait de la proprit vive allure un appareil de grande taille volant trs basse altitude et empruntant la mme route que Troblum avec son scooter. Son vaisseau. Paula ralentit brusquement car elle ne connaissait pas les capacits de cet engin. Devant elle, des ptales dnergie jaunes et violets se dplirent sur le sol du salon ; ils taient huit, qui lui fondaient dessus telles les mchoires dun prdateur vicieux. Ils la manqurent de un mtre, se rejoignirent pour former une colonne paisse, se tordirent, se sparrent de nouveau et sallongrent dans sa direction. Le systme regrav de son armure lentrana violemment en arrire. Alors, Paula et les trois robots dversrent un torrent de feu sur la base du pilier dnergie exotique afin danantir son gnrateur. Lextrmit de la colonne frla son champ de force, provoquant une ruption dicnes tranges dans son exovision. Le sol se souleva. Paula fut projete vers le ciel o elle perdit le contrle de sa combinaison et tournoya. Pendant un instant, elle crut quelle avait touch le gnrateur dnergie exotique, mais les spectres jaunes dansaient toujours autour delle comme des flammes dans un cyclone. Linstant daprs, nanmoins, ils moururent. Paula reprit le contrle de son armure cinquante mtres audessus de la villa. Elle examina la proprit de Florac laide de ses capteurs distance et dcouvrit un cratre en lieu et place dune aile entire de la maison. Il faisait vingt mtres de 43

diamtre, et ses parois de terre fumaient. Dans le fond, elle distingua une ouverture qui conduisait un genre de salle. Des morceaux de mtal tordu jonchaient le sol un peu partout. Viens tout de suite, ordonna-t-elle lAlexis Denken. Elle envoya ses trois robots attaquer les coordonnes du gnrateur dnergie exotique. Un barrage mortel de dcharges disruptives et de lasers protons sabattit sur la villa dvaste, lenveloppa dans un nuage incandescent beaucoup plus lumineux que les clairs dans le ciel. Paula plongea afin dchapper la colonne dnergie. Jusque-l, elle avait eu de la chance, mais ce gnrateur tait assez puissant pour lemprisonner en dpit de son armure. Quelquun rampait hors du cratre. Son scanner lui montra une personne de forte corpulence appartenant la branche Haute et munie dun champ de force intgral en sale tat. Troblum ! mit-elle. Il se figea au sommet du cratre et tourna la tte en tous sens comme sil tait saoul. LAlexis Denken mergea de leau et acclra. Dix robots de combat jaillirent de sa soute avant pour le couvrir. Un autre appareil fonait vers la villa mach neuf, survolait les collines basses dans une cacophonie dair brutalis. Paula se posa sur un carr de sol boueux qui, quelques minutes plus tt, tait encore une jolie plate-bande herbace. Le deuxime vaisseau, pareil une fuse classique dote dune couronne de huit ailerons tourns vers lavant, atteignit le cratre. Son nez pointa vers Troblum et un sas souvrit. Arrtez ! ordonna Paula. Son scanner linforma quune deuxime personne tait en train de sextirper du cratre, mais, la diffrence de Troblum, celle-ci lui apparaissait comme une silhouette blanche et lumineuse, impermable ses capteurs. Paula se dsintressa aussitt de Troblum car elle faisait face une vritable menace. Le personnage et elle se tenaient de part et dautre des restes fumants de la piscine. LAlexis Denken transpera les nuages dorage entour par son escorte de robots de combat. Il sarrta derrire Paula, resta suspendu deux mtres au-dessus du sol et largit son champ 44

de force afin de lenvelopper. Des armes capables danantir une ville de taille moyenne se braqurent sur la silhouette scintillante qui semblait attendre calmement entre les murs dmolis de la maison. Troblum disparut lintrieur du sas de son appareil, qui se tourna aussitt vers les nuages noirs. Alors un troisime vaisseau fit son apparition. Paula sattendit quil tire sur celui de Troblum, au lieu de quoi il prit position derrire le personnage de lumire, imitant lAlexis Denken. Lengin de Troblum dcolla et fila avec une acclration de prs de vingtcinq g. Son vaisseau informa Paula que le nouvel arrivant tait quip de nombreux systmes offensifs actifs. Marius, cest vous ? demanda Paula. La silhouette blanche dsigna quelque chose du doigt. Par miracle, Stubsy Florac avait survcu au carnage ; il rampait sur le parquet ruin, le corps couvert de dizaines dentailles. Merde, siffla Paula. Lissue dun ventuel combat avec son adversaire serait incertaine. LANA lavait bien quipe, mais linconnu qui lui faisait face, sans doute le reprsentant dune Faction, disposait lui aussi dun arsenal important. Si elle vainquait, elle ne saurait jamais qui avait os la provoquer et, travers elle, lANA, avec autant dinsolence. Du vaincu il ne resterait rien quun essaim dions. Par ailleurs, ce combat signifierait la perte corporelle et sans doute la mort de Stubsy Florac. Peut-tre y avait-il dautres survivants dans les ruines de la villa ; le trafiquant tait entour de plusieurs de ces Amazones dbiles. Paula stait dbarrasse de certaines barrires au fil des sicles ; nanmoins, son sens du bien et du mal demeurait intouch. Elle navait pas le droit de mettre en danger la vie de civils, fussent-ils aussi rpugnants que Florac. Elle existait pour faire rgner lordre. Elle ne pouvait pas se permettre de risquer la vie du trafiquant, mme dans des circonstances aussi particulires que celles-ci. Par ailleurs, il ferait un tmoin intressant. LANA tait de toute faon la mieux place pour se charger des Factions insoumises ; ce genre de conflit ne se rglerait pas par reprsentants interposs. Parfaitement immobile, elle fixa le personnage froid et lumineux de lautre ct de la piscine. Son scanner examina son 45

champ de force mais ne trouva aucune brche. En tout cas, il ne sagissait pas de Marius ce dernier tait beaucoup plus grand. La silhouette blanche fut aspire par son vaisseau. Elle leva la main et la gratifia dun au revoir moqueur, se dhancha dune faon ridicule, puis disparut dans le sas. Sa lumire svanouit. Le vaisseau senfona avec grce dans les nuages dorage et fila vers la stratosphre en droulant dans son sillage des volutes de vapeur. Paula utilisa les capteurs de lAlexis Denken pour le suivre aussi loin que possible. Lengin bascula en mode furtif ds lionosphre dpasse. Lenquteuse dtecta une faible signature quantique tandis quil sloignait grande vitesse de lquateur, aprs quoi il slana dans lhyperespace. Les meilleurs capteurs de lANA prirent note dune trs lgre dformation des champs quantiques, signe de lutilisation dun ultraracteur. Ensuite, il ny eut plus rien. Paula siffla une longue note. Les robots de combat suspendus au-dessus de la villa lui montrrent un Stubsy Florac agonisant sur des lames de parquet brises. Elle le rejoignit temps pour voir une matire grise trange lui sortir de la bouche et du nez. Son ombre virtuelle se connecta directement aux amas macrocellulaires du bless. Florac ? Vous me recevez ? La substance grise et duveteuse lui sortait maintenant des yeux. Qui tait-ce, Florac ? Savez-vous qui a fait cela ? Pour toute rponse, Paula reut des parasites et de la friture. Bon, je vais vous mettre dans une chambre mdicalise ; mon vaisseau a la meilleure de tout le Commonwealth. Vous allez vous en tirer. Elle lattrapa et vola jusque dans son sas, o elle demanda au cerveau de lappareil de procder une dcontamination de niveau un ; cette espce de gros champignon ne lui disait rien de bon. Accrochez-vous, Florac. Tout ira bien. Accrochez-vous. Vous mentendez ? Quelques secondes plus tard, elle le portait dans sa cabine et le dposait, pris de convulsions, dans une chambre mdicalise 46

semblable un cercueil. Le couvercle de morphomtal chrom se referma sur lui avec fluidit. Un scan rapide rvla que la substance grise avait envahi tout son corps, quelle se nourrissait de ses organes. Elle semblait avoir envelopp son systme nerveux sans lendommager. Incrdule et dgote, Paula regarda le parasite dverser un flot continu dimpulsions dans la moindre fibre nerveuse du corps de Florac. Des frondes staient droules dans son cerveau autour de voies slectionnes afin de lempcher de perdre connaissance. Il ne restait pas suffisamment de chair humaine rparer. Sous les yeux de Paula, le trafiquant mourut dans des souffrances incomparables, ultimes. Extraction de son implant-mmoire, ordonna-t-elle. Malheureusement, ctait impossible car le champignon gris lavait rong. Paula examina les donnes recueillies avec une inquitude grandissante. La substance grise tait un virus biononique capable de sattaquer aussi bien la matire vivante quaux matriaux composites. Elle avait dj contamin les instruments et les bras manipulateurs en contact avec le corps de Florac, et se propageait vers les parois de la chambre. Merde ! grogna-t-elle. LAlexis Denken sleva jusqu une altitude de cinq mille kilomtres et jecta la chambre mdicalise tout entire. Les rayons du soleil se refltaient sur ses composants de mtal et surfaces en matire plastique, tandis quelle tournoyait au loin. Paula tira dessus plusieurs reprises avec un puissant rayon gamma afin de dissocier ses molcules, puis termina le travail avec une dcharge disruptive. Les scories chauffes blanc se dispersrent avec force tincelles. Plusieurs capteurs se braqurent sur son vaisseau. Le cerveau reut des demandes didentification de toutes les villes de la plante. Paula les ignora et retourna la villa. Les robots de combat volaient au-dessus des dcombres lavs par la pluie. Des ruisseaux boueux staient forms dans les fissures du bton. Paula les traversa et se rapprocha du cratre avec circonspection. Les parois de terre taient lgrement radioactives. Des robots espions sengouffrrent 47

dans louverture du fond pour explorer ce qui restait du soussol. Ils dtectrent immdiatement un corps calcin au milieu du plastique carbonis et du mtal tordu ; ctait une des gardes du corps de Florac. Puis ils reconnurent la signature de la substance grise avant den reprer un morceau, accroch la pierre. La chose se tortillait, comme si elle cherchait se rpandre. Saloperie, jura Paula. Elle navait pas le choix. Elle appela deux robots de combat, qui entreprirent de striliser le site avec des lasers gamma. Alors elle contacta lANA. La situation a un peu dgnr, confessa-t-elle. Les Acclrateurs doivent tres dsesprs de rduire Troblum au silence. Non, ce nest pas ce qui est arriv. Paula se tenait dans ce qui restait du salon et scannait les fragments du gnrateur de matire exotique. Il nen subsistait pas grand-chose, et pourtant, elle tait peu prs certaine de ne pas lavoir touch. Lengin stait autodtruit. Jignore qui tait l tout lheure, en revanche, je suis sre quils auraient pu tuer Troblum sils lavaient voulu. Je pense plutt quils sen sont servis pour mappter. Ce gnrateur de matire exotique tait destin ma capture. Ctait un pige trs labor. Quelquun sest donn beaucoup de mal pour le mettre en place. Jai eu de la chance que le vaisseau de Troblum soit arriv au bon moment, autrement, je serais entre leurs mains lheure quil est. Vous vous tes fait beaucoup dennemis depuis que vous exercez ce mtier. Oui, mais ceux-ci bnficient du soutien dune Faction. Ils ont un ultraracteur comparable celui de mon vaisseau, ils utilisent un virus effroyable et ils savaient que javais rendezvous avec Troblum. En toute logique, ils devraient tre allis aux Acclrateurs, et pourtant, ils nont pas limin Troblum. Vers qui les Acclrateurs ont-ils pu se tourner ? Qui est cette personne qui ne sest mme pas donn la peine de rduire Troblum au silence ce que les Acclrateurs souhaitent pourtant par-dessus tout ? Ce nest pas logique. Elle navait 48

manifestement pas peur de faire des victimes innocentes. Quant moi, on me rservait une chambre de torture ou quelque chose dans ce genre. Une ide dsagrable prenait corps dans son esprit. Elle repensa ce dhanch stupide juste avant que le personnage disparaisse dans son vaisseau. Elle connaissait une personne capable de se comporter de la sorte, mais cette personne tait en suspension depuis plus de neuf sicles. videmment, une Faction aurait pu organiser son vasion Non, ils noseraient pas, murmura-t-elle. Les Acclrateurs devenaient de plus en plus arrogants, et cela faisait des dcennies quils prparaient leur coup. Que comptez-vous faire ? demanda lANA. Paula jeta un regard circulaire sur le paysage dvast, tandis que des clairs zbraient le ciel. Jai besoin quon examine cette zone de fond en comble. Je ny crois pas trop, mais il existe une petite chance que nous dcouvrions o et par qui cette cage de matire exotique a t construite. Jenvoie une quipe sans attendre. Merci. Je vais me pencher sur le cas de Troblum. Jai besoin de savoir o il se cache. Je ne peux rien faire dautre tant quOscar naura pas mis la main sur le Second Rveur. Comme vous voudrez. Paula leva les yeux vers le ciel tourment et regretta de ne pas pouvoir voir les toiles. Des nouvelles de la phase dexpansion ? Pas pour linstant. Y survivrez-vous ? Je ne sais pas. Et vous, quallez-vous faire ? la fin ? Si on ne peut pas larrter ? Je nen suis pas sre. Si je le souhaite, lAnge des Hauteurs memmnera dans une autre galaxie. Pour le moment, cependant, nous devons empcher notre chre espce daggraver la situation. *** Araminta ne dormit pas de la nuit. Comment aurait-elle pu ? 49

Non, avait-elle dit. Elle avait rpondu non au Seigneur du Ciel. Elle avait dit non lentit qui offrait de guider une portion considrable de lhumanit vers ce quelle considrait comme le nirvana. Non. Parce que : Je suis le Second Rveur. Cest moi. Moi ! Oh, Ozzie, aidez-moi. Cest un cauchemar. Moi, se rptait-elle encore et encore. Comment est-ce possible ? Ctait cause de cette anctre dont elle avait entendu parler pour la premire fois quelques jours plus tt, cette Mellanie amie des Silfens. Tout cela, toutes ces choses vieilles de plusieurs sicles lui taient tombes dessus, staient empares de sa vie, lavaient prive de son autodtermination. Le destin lavait choisie. Moi ! Et maintenant, les millions, les milliards dadeptes du Rve Vivant attendaient quelle les aide rejoindre le Seigneur du Ciel. Sauf quelle avait rpondu non. Le Seigneur du Ciel avait t surpris. Choqu, mme. Elle avait ressenti son tonnement teint de douleur lorsquil stait retir de son esprit. Ctait une rponse qui ne correspondait pas sa ralit. Ctait un peu comme si elle avait dit non la gravit. Elle tait terrifie par ce quelle avait fait. Sa raction avait t instinctive. Elle ne voulait pas tre le Second Rveur. Quelques heures seulement avant le contact, elle avait pris une dcision quant son avenir, et ce aprs des jours dintrospection et de rflexion. Elle avait dcid de devenir madame (mesdames) Bovey. Elle deviendrait multiple, et ils vivraient dans cette grande maison ou dans une autre, tout aussi belle, quelle btirait elle-mme. La moiti de leurs corps passeraient leur temps au lit ensemble. Elle le rendrait aussi heureux quil lavait rendue heureuse. Lavenir promettait dtre dlicieux et plein doccasions. Peut-tre auraient-ils des enfants. Quel genre denfants faisaient les multiples ? Bovey en dsiraitil ? Ils navaient encore jamais abord ce sujet. La vie serait riche en dcouvertes. Joyeuse. Bien sr quelle avait dit non. Elle navait pas dalternative. 50

Je ne veux pas faire partie de cela. Ce nest pas moi. Des milliards de gens pensaient le contraire. Ils se montreraient insistants. Ils ne sauront jamais qui je suis. Je ne reparlerai plus jamais au Seigneur du Ciel. Lorsque la lumire de laube envahit le ciel, elle tait rsolue, mais aussi puise et toute tremblotante. Elle avait les joues macules de larmes sches ; elle avait pleur, seule, tandis que la pluie martelait sa fentre. prsent, elle tait sre delle. Elle ne flchirait pas. ses cts, sur le grand lit, un Bovey blond et adolescent tait couch sur le dos, le front lgrement pliss, la bouche dforme par un tic tandis quil rvait. Ton rve ne peut pas tre aussi mauvais que le mien, lui ditelle en silence. Lui non plus ne devrait pas savoir ; ce serait un fardeau trop lourd porter. Un jour, ce sera termin. Un jour je serai dlivre. Araminta se pencha et embrassa son corps plein de jeunesse. Dabord doucement. Sur le front. La joue. La bouche. Il stira. Son front ntait plus pliss. Elle sourit et lembrassa dans le cou. Elle caressa les muscles souples de son torse, alors que le programme-mlange fourni par Likan se dployait hors de ses lacunes macrocellulaires. Elle se calma, ralentit sa respiration, suivit ses rythmes intrieurs pour atteindre ltat quelle souhaitait. prsent, elle pouvait se concentrer pleinement sur le corps tendu ses cts. Pendant lheure qui suivit, rien ne parvint la distraire, aucun doute, aucune pense ne vint la dranger. Ctait tellement bon doublier les Seigneurs du Ciel, le Second Rveur et le Rve Vivant pour se concentrer uniquement sur le sexe. Jespre que tu ne men voudras pas surtout aprs le moment quon vient de passer ensemble , mais tu ne mas pas lair trs en forme ce matin, dit Bovey. Araminta hocha la tte dun air las et sortit de la grande baignoire. Plonger dans de leau parfume et huile plutt que de prendre une douche furtive tait un vritable luxe, mais son pauvre vieux corps lavait bien mrit. 51

Cest de ta faute, plaisanta-t-elle dune voix qui manquait un peu denthousiasme. Ses penses la ramenaient la rvlation de la nuit passe avec la violence de la mare. Le jeune Bovey au physique celtique lui tendit une serviette. Tu te sens bien ? Tu nas pas chang davis, au moins ? Par Ozzie, non ! Cest sans doute la meilleure dcision que jaie prise de toute ma vie. Il sourit avec fiert sans parvenir toutefois dissimuler son inquitude. Tu sembles trouble. Tu minquites. Elle commena sessuyer les jambes. La semaine a t dure, et je nai pas assez dormi. Je prendrai un petit remontant quand je serai chez moi. Chez toi ? Je nai toujours pas termin les appartements. Tu sais comme moi que jai besoin de cet argent. Daccord. Il se gratta la tte, perplexe, raction qui surprit Araminta. Jusque-l, chaque fois quils avaient eu une conversation srieuse, Bovey avait prfr envoyer son incarnation dge mr la peau noire, celle qui lavait invite dner la premire fois et faisait presque office de figure paternelle. Elle navait jamais su si ctait dlibr de sa part. coute, cela membte de te dire cela, mais tu ne tes apparemment pas connecte lunisphre ce matin La manire dont il pronona cette phrase la ramena la ralit. Elle avait demand son ombre virtuelle de suspendre sa connexion lorsquils staient mis au lit la veille. Le programme partit aussitt aux nouvelles. Par Ozzie ! lcha-t-elle, bouche be. Tout tait l. Larrive des forces dinvasion dEllezelin. La ville quadrille par des troupes paramilitaires. Les patrouilles de capsules de grande taille dans le ciel interdisant tout trafic civil. Elle se rua sur la fentre et vit plusieurs capsules suspendues, passives, au-dessus du fleuve, ovodes noirs se dcoupant sur la toile de fond grise du ciel nuageux. Le champ de protection antidpression qui couvrait Colwyn City tait 52

actif. Toutefois, les envahisseurs ne craignaient pas un orage, mais voulaient empcher les habitants de fuir la ville. Pire encore, bien pire, le message du directeur de la station Centurion sur lexpansion du Vide. Les commentateurs parlaient dune phase de dvorement et affirmaient que le responsable de cette catastrophe tait le Second Rveur, qui avait envoy patre le Seigneur du Ciel. Il ne pouvait pas sagir dune concidence, rptaient-ils tous. Maintenant, cette phrase tournait en boucle dans sa tte. Je ne peux pas rester ici, marmonna-t-elle. Tu plaisantes ? Cest trs dangereux dehors. Les nouvelles sont censures, mais on sait quil y a dj eu plusieurs altercations et la journe ne fait que commencer. Apparemment, nos concitoyens nont pas lintention de se laisser faire. Ils sont l pour moi, comprit-elle. Un monde envahi, viol, uniquement cause de moi. Ozzie, pardonne-moi. Je vais rentrer directement, insista-t-elle. Je dois absolument voir mes appartements ; ils sont tout ce que je possde, tu comprends ? Elle avait sorti les violons et ctait une technique mesquine, mais tout ce quelle voulait, ctait sloigner de lui. Ctait dailleurs trange puisquils devaient se marier. Navait-elle pas confiance en lui ? Si, mais pas pour quelque chose daussi important. Il avait accept dpouser une jeune femme lesprit dentreprise marqu, pas une catastrophe galactique ambulante. Je comprends, acquiesa-t-il contrecur, mais ils ont boucl le trafic ; la moiti de mes incarnations sont disperses dans la ville. Araminta entreprit de shabiller. Elle avait des vtements dans un placard de la salle bain, aussi put-elle choisir un jean et un sweat-shirt bleu confortable. Mon tripod est dans le garage. Je ly ai laiss il y a deux semaines. Son ombre virtuelle sinforma rapidement des conditions du trafic dans Colwyn City. La rgulation ne permettait la circulation que des vhicules ariens possdant un certificat du bureau du maire et un autre de lAgence fdrale pour le 53

transport de Viotia. Nanmoins, le trafic terrestre tait autoris, condition de sen tenir aux trajets essentiels. Le rseau tait satur de bulletins officiels annonant ladhsion pleine de Viotia la Zone de libre-change et promettant un retour la normale rapide, ainsi quune croissance conomique sans prcdent qui profiterait tout le monde. Pendant une fraction de seconde, elle repensa Likan et ses projets dexpansion dans la Zone de libre-change, mais elle chassa trs vite cette ide de son esprit. On peut aller jeter un coup dil tes appartements ta place, proposa Bovey. Ce nest pas parce quon va vivre ensemble que je dois dpendre de toi, rtorqua-t-elle en se hassant. Il semblait vraiment mcontent. Comme tu voudras. Dcidment, tu as la tte dure. Disons que je suis obstine. Note que cela a des avantages, au lit. QuOzzie vienne en aide aux paramilitaires qui croiseront ta route, reprit-il avec un sourire compatissant pas tout fait convaincant. Je suppose que tu veux y aller seule ? Tu disposes dun vhicule terrestre ? Non. Comme tu es mignon. Tu veux toujours mpouser ? Oui. Mme si je deviens multiple ? Fais attention toi. Elle enfourcha son vhicule sous le regard morne de toute une quipe de Bovey. sa grande surprise, les batteries taient toujours moiti pleines. Elle leur fit un signe de la main et sengagea sur ltroit chemin gravillonn qui menait la route. Alors quelle dpassait le dernier Bovey, elle se dit pendant une fraction de seconde quil ntait pas trop tard pour faire demitour et tout leur raconter. Elle avait peur de ne plus jamais les revoir, de ne pas tre la hauteur de la situation. Si cest le cas, je ne peux pas lentraner dans ma chute. Elle continua donc avancer et traversa le jardin encore mouill de pluie. Le vieux portail de fer souvrit avec force grincements, et elle se retrouva sur la route dserte flanque de 54

grands lackfols dont les feuilles rouges tremblotaient dans la brise lgre qui soufflait sous le champ de force de la ville. Il lui fallait ensuite traverser le long pont suspendu qui reliait le quartier la rive nord. Les grosses capsules qui glissaient de part et dautre de larche accentuaient son sentiment de vulnrabilit. Sans son flot constant et habituel de vhicules civils, la mtropole semblait blesse. Les gens quelle croisa partageaient son sentiment. De nombreux citoyens avaient dcid daller travailler pied, comme pour dfier lenvahisseur, lui montrer que la vie suivait son cours normal. Des taxis pleins dusagers avanaient en file indienne le long des rails centraux. Elle ignorait quil y avait autant de tripods Colwyn City des tripods qui, pour nombre dentre eux, ntaient pas sortis de leur garage depuis des annes. Lorsquelle eut travers plus de la moiti du pont, Araminta sautorisa un petit plongeon dans le champ de Gaa local afin de recevoir les motions vives de ses concitoyens, ce mlange de dtermination et de colre qui leur permettait de tenir le coup. Elle avait limpression dappartenir une grande famille ; cependant, elle nalla pas jusqu partager ses sentiments avec eux. Elle ntait pas dupe et savait que des gens tels que Danal fouillaient les nuds de confluence la recherche de ses penses, afin de la dbusquer, de dcouvrir son identit. Dire que lun de ces prdateurs tait aussi un de ses clients, un voisin Elle se demanda sil remarquerait quelque chose. Droit devant elle, trois capsules flottaient lextrmit du pont. Des dizaines de paramilitaires taient dploys, qui vrifiaient lidentit des usagers. Elle faillit rebrousser chemin, mais cela aurait attir leur attention, ce qui tait certainement leffet recherch. Elle continua donc comme si de rien ntait et se demanda comment son anctre Mellanie aurait ragi dans de telles circonstances cette Mellanie qui tait lorigine de tous ses ennuis. tait-elle un genre de super-agent du gouvernement, une hrone de guerre ? Comment tait-elle devenue lamie des Silfens ? Araminta se promit de se renseigner sur cette femme ds quelle serait chez elle. Les paramilitaires taient simplement aligns, le fusil sur la poitrine, afin que tout le monde puisse les voir. Les nuds 55

situs lextrmit du pont interrogeaient les ombres virtuelles. Araminta envoya ses certificats didentit en lanant des regards furtifs aux silhouettes massives et anonymes. Les soldats ne laissaient rien transpirer dans le champ de Gaa, ce qui tait trange, car quiconque tait affili au Rve Vivant tait forcment quip de particules de Gaa. taient-ils nerveux ? Ils devaient savoir que cette plante tout entire les hassait. Le cerveau que les forces du Rve Vivant utilisaient pour retrouver le Second Rveur ne sintressa pas outre mesure Araminta. De mme, les paramilitaires ne sattardrent pas particulirement sur son tripod. Sur la rive nord, un groupe de jeunes stait runi. Les insultes et les invectives fusaient, transperaient latmosphre humide. Des robots de construction se rapprochaient de lalignement de soldats, agitaient leurs bras manipulateurs dun air menaant et libraient sur le rseau des programmes subversifs censs bloquer les nuds de la cybersphre. Lorsquelle eut parcouru une centaine de mtres sur lavenue Gathano, le commandant des paramilitaires dcida de passer laction et de calmer les manifestants. Les cris sintensifirent et la colre monta dun cran, tandis que des armes nergie prenaient les robots pour cibles. Araminta acclra et croisa deux capsules qui arrivaient en renfort. Elle ne pouvait certainement pas se permettre de se retrouver en tat darrestation. Quarante minutes plus tard, elle arriva la rsidence dans le quartier de Bodant et constata avec tonnement que le parc grouillait de monde. Elle se savait victime de ses prjugs, mais elle ne pouvait sempcher de penser que la plupart de ces gens avaient des allures de voyous, sans doute venus du quartier voisin de Helie o, en croire les informations, les gangs taient trs puissants. Elle testa le champ de Gaa et dcouvrit une atmosphre de sombre mcontentement, un sentiment plus effrayant que la colre des usagers du pont. Ils semblaient tous dcids. On ntait pas loin dune explosion de violence. Elle sengagea dans le parking souterrain dot, heureusement, dun portail double scurit, puis emprunta lascenseur. Lorsque la porte souvrit au quatrime tage, 56

Araminta pria pour que Danal et Mareble se soient absents ou pour quils ne lentendent pas arriver leurs murs taient-ils suffisamment isolants ? Les deux adeptes du Rve Vivant avaient emmnag deux jours plus tt sous prtexte quils nen pouvaient plus dattendre, alors quils navaient pas fini de payer et que les travaux ntaient pas termins. Pourvu quelle ne tombe pas sur eux aujourdhui ! La porte de lappartement dans lequel elle logeait se referma derrire elle. Comme si la charmante serrure en laiton ne suffisait pas assurer sa scurit, elle sappuya contre le panneau en bois. Respirant par saccades, accable, elle se laissa glisser sur le parquet. Je nai qu rester ici. Je nai pas besoin de sortir. Il suffit que je remplisse rgulirement lunit culinaire de fluides nutritifs. Comme cela, je pourrai terminer les deux autres appartements. Dici l, la situation se sera calme. La situation, peut-tre, mais pas le Vide. Les Raiels ne vont pas se laisser faire ; tout le monde le dit sur lunisphre. En ralit, elle ne se faisait pas dillusions. Environ une demi-heure plus tard, Cressida lappela. Voir son icne dans son exovision suffit lui remonter un peu le moral. Cressida, elle, saurait quoi faire. Peut-tre, peut-tre seulement, pourrait-elle rvler sa cousine quelle tait le Second Rveur. Ma chrie, comment vas-tu ? O es-tu ? Je vais bien, merci. Je suis dans la rsidence. Oh. Je croyais que tu tais chez M. Bovey. Je ltais. Je suis partie ce matin. Tu as travers la ville toute seule ? Oui, mais je nai pas eu de problme ; jtais en tripod. Par Ozzie, ctait stupide, ma chrie. Il est hors de question que tu recommences, tu mas bien comprise ? Je ne plaisante pas. La vie va devenir trs complique dans le coin. Jai des contacts la mairie et au gouvernement rgional. Ces connards du Rve Vivant sont partis pour rester. Viotia sest fait baiser jusqu los par notre Premier ministre de merde. Oui, je sais, acquiesa-t-elle dune voix faible.

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Et Colwyn City est la moins bien lotie de toutes les villes de la plante. Ils sont persuads que ce trou du cul de Second Rveur se planque chez nous, et ils ne comptent pas le laisser filer. Dj quils ont viol la constitution du Commonwealth de A Z pour nous envahir, alors tu penses Tu sais qui ils ont envoy pour superviser leurs recherches ? Non. Ne le rpte personne, mais Phelim lui-mme a travers le trou de ver pour prendre les oprations en main. Qui cela ? Oh, chrie, rveille-toi ! Cest le second dEthan, son homme de main. Il ny a pas pire connard dans lunivers. Mme Likan ne lui arrive pas la cheville. Oh, par Ozzie Araminta replia ses genoux sous son menton et les serra fort. Dsole, chrie, je ne voulais pas teffrayer. Tout ira bien pour nous. Cest dailleurs pour cela que jappelle. Si cela tintresse, il existe une porte de sortie. Une porte de sortie ? Le champ de force est activ, personne ne peut sortir. En capsule, peut-tre. Aprs tout, ce bouclier nest l que pour nous protger du mauvais temps, pas dune invasion des Ocisens ou du Vide. Il y a une ouverture dune vingtaine de mtres entre le bord infrieur du dme et le sol pour permettre lair de circuler librement : autrement, on suffoquerait tous en moins dune semaine, l-dessous. Donc on peut quitter la ville ? Oui, tant quils nauront pas dploy leurs troupes autour du primtre. Mme alors, il existe des tunnels ; videmment, il faut connatre les bonnes personnes. Mon ombre virtuelle va tenvoyer quelques fichiers ce sujet. Bref, certains de mes amis et moi avons affrt un vaisseau ; nous ne quittons pas seulement Colwyn, mais Viotia. Si tu es intresse, il y a une place pour toi jai fait une rservation groupe pour la famille. Mais et Bovey ? Chrie, il faudrait au moins cinq vaisseaux pour les vacuer tous. Sois raliste. Et sense. Dans les moments comme celui-ci, tu dois penser sauver ton cul. 58

Ils ne laissent personne sortir de la ville, alors comment comptez-vous quitter la plante ? Ne tinquite pas pour cela. Ceux qui prennent le Rve Vivant pour une force irrsistible ne savent pas ce quest un avocat. Nous avons affrt un vaisseau tranger bnficiant dun statut diplomatique. Si Phelim essaie de nous arrter, il va se retrouver face face avec le canon disrupteur dun vaisseau de guerre de la Marine. On verra alors qui cdera le premier. Je vois. Alors, tu te joins nous ? Je je ne sais pas. Je nai pas encore abord la question du prix ; cela ne sera pas donn. O en es-tu avec la vente de tes appartements ? Nulle part. Je nai toujours rien pour les deux derniers, et les autres ne sont pas encore termins. Vu ce qui nous est tomb dessus cette nuit, personne ne voudra plus acheter. Oui, cest un problme. Tu nas pas trouv un gogo pour fourguer tout le lot comme je te lavais conseill ? Bon, ce nest pas grave. Il ne faut jamais sous-estimer le pouvoir du march lorsquil sagit de gnrer des profits. Dici un jour ou deux, des socits de la moiti des Mondes extrieurs vont offrir de racheter leurs biens et leurs entreprises aux citoyens de Viotia. Les prix seront bien en dessous des cours dhier, mais les investisseurs penseront long terme. Une fois que le Rve Vivant aura mis la main sur le Second Rveur, la situation commencera se stabiliser. Dans une vingtaine dannes, tout sera redevenu normal, et ces proprits vaudront cinq fois plus quaujourdhui. Pourquoi pars-tu, si tu penses que la situation va redevenir normale ? Normale pour une hagiocratie de la Zone de librechange, chrie. Crois-moi, je nai pas lintention de passer le restant de ma vie sur un monde de ce type. Jai besoin dune dmocratie fonde sur le march, avec tous les conflits et querelles que cela implique. L o il y a des disputes, il y a du boulot pour les avocats. Du boulot et de largent. ce propos, jai transfr mon argent sur dautres plantes. Dj ? 59

Eh bien, oui, chrie. Les banques mont accueillie bras ouverts. Dailleurs, je ntais pas la seule. Des sommes colossales sont en train de quitter Viotia un vritable cauchemar conomique pour notre Premier ministre. Et cela ne fait que commencer. Je peux te dire que ses lecteurs ne vont pas la rater, quand ils lui mettront le grappin dessus. Elle va le sentir passer et elle le sait ! Dis-moi, souhaites-tu que je taide trouver un repreneur pour tes apparts ? Je dispose de quelques programmes semi-intelligents que je peux mettre sur le coup. Euh, oui, pourquoi pas. Parfait. Alors, je te rserve ton billet ? Oui, sil te plat, rpondit Araminta sans rflchir. Elle ne voulait pas partir, mais elle avait besoin de calmer Cressida ; toute autre rponse aurait t suspecte. Par Ozzie, je nai pas mis longtemps me transformer en intrigante paranoaque. Ne ten fais pas, la rassura Cressida. Dans dix jours, nous siroterons des cocktails au bord dune piscine de La Cinal, sur Etinna. Ce sera amusant. Un nouveau dpart. Une fois la communication termine, Araminta se perdit dans la contemplation du salon semi-dcor. Elle narrivait pas croire que Cressida tait capable de faire une croix sur son ancienne vie avec autant de dsinvolture. Il est vrai que sa cousine tait ainsi, plus rapide et intelligente que tout le monde. Il lui avait sans doute suffi dune petite heure pour passer du choc la prise de dcision en passant par la colre, le fatalisme et le calcul. Araminta, quant elle, tait toujours englue dans le choc. De fait, il ne lui tait pas venu lide de rflchir ce que serait la vie sur Viotia une fois la situation stabilise. Cressida avait vu juste : dsormais, ils feraient partie de la Zone de libre-change. moins que le Snat et la Marine interviennent, ou que les habitants de Viotia organisent une rbellion. Ou que le Vide nous dvore. Quoi quil en soit, Cressida avait raison : elle ne pouvait pas se contenter desprer que personne ne la dmasquerait. Elle commena rflchir au cot politique et conomique dune invasion. Le Conservateur Ethan et son adjoint Phelim ne se 60

seraient pas lancs dans une telle entreprise sils navaient t srs de capturer le Second Rveur. Ils devaient donc avoir un plan. Un bon plan. Araminta se fora se relever. Elle se sentait perdue, mais il tait hors de question de rester les bras ballants. *** Deux heures et un passage dans la chambre mdicalise plus tard, Troblum cessa enfin de trembler. Lorsquil mergea de la bote transparente, il eut le plus grand mal parcourir les quelques mtres qui le sparaient de son fauteuil. Il se laissa tomber sur les coussins confortables, effray lide que les tremblements reprennent. Laffichage de son exovision lui montrait tous les mdicaments qui, en conjonction avec ses biononiques, tchaient de contenir ses ractions animales. Il avait t terrifi. Il tait galement tonn dtre toujours en vie. Du laser neutrons, il ne se rappelait que la lumire intense et le bruit quil avait davantage senti dans ses os que rellement entendu. Ses biononiques navaient dailleurs pas termin de rparer ses rtines et oreilles internes. Par miracle, il tait parvenu se traner jusquau sas ; le cerveau de lappareil lavait guid, lui avait dit quel membre bouger quel moment. Toutefois, il tait toujours en vie et presque indemne. Le vaisseau avait suivi distance lengin de la Chatte. Son camouflage tait aussi bon que le sien, sinon meilleur. Il navait pas attendu de voir de quoi tait capable le vaisseau de Paula, mais avait prfr basculer en mode furtif et enclencher son hyperracteur. prsent, il tait suspendu dans lespace transdimensionnel dix annes-lumire de Sholapur. Tu as eu de la chance, dit Catriona Saleeb. Je sais. Il regarda ce qui restait de sa collection : linterface de poche de Mellanie Rescorai, pose sur une chaise, les contours de sa main clairement visibles sur le botier en foxory noirci. Il dtourna la tte, ferma les yeux et ne les rouvrit que lorsquil fut certain de navoir rien dautre que le plafond en face de lui. Il 61

avait tout perdu. Sa collection tout entire. Dtruite de ses propres mains. Jusqu la dernire de ses pices importantes. Ctait comme si lHistoire elle-mme avait t branle. Tu ne ten tireras pas une deuxime fois, lui fit remarquer Trisha Halgarth en enroulant une mche des cheveux de Catriona autour de son index. Je suis tonne que la Chatte ne tait pas achev. Moi, non, rtorqua son amie. Tt ou tard, elle partira ta recherche et elle tattrapera, Troblum. Alors tu mourras et ce sera long, trs long. Fermez-la ! cria-t-il. Fermez-la et soutenez-moi. Daccord, acquiesa Catriona en clinant Trisha. Nanmoins, tu ne seras pas labri tant que la Chatte sera libre. Paula ne sest mme pas charge delle, stonna Trisha. En fait, tu as deux options. Deux ? Tu la pourchasses et tu termines le travail toi-mme. Non ! Cest impossible. Seule Paula peut venir bout de la Chatte. Elle est la seule personne en qui jaie confiance. Je ne peux pas croire que lANA soit compromise ce point. Peut-tre y a-t-il des failles dans lunisphre, des dfauts dont une Faction peut tirer parti. Rflchis, reprit Catriona avec srieux. La Chatte sest allie aux Acclrateurs ; ils lui ont donn tout ce dont elle avait besoin : armes, vaisseau et jen passe. Et puis, note quelle savait o te trouver. Non, tu ne peux plus avoir confiance dans lANA. En tout cas, moi je ne my fierais pas, ajouta-t-elle dun ton hautain. Cest srement lunisphre, dit-il lui-mme plus quaux filles. Ils ont intercept mes messages. Ce qui rend ta position encore plus dlicate, insista Trisha. Reste videmment la seconde option : fuir ! Fuir loin et vite. Rallier une autre galaxie. La Rdemption de Mellanie en est capable. L-bas, tu seras en scurit. Et si le Rve Vivant disait vrai, si le Vide uvrait dans leur sens ? sinterrogea-t-il. Que se passerait-il si la Chatte russissait le pntrer et parvenait le manipuler comme Celui-qui-marche-sur-leau ? 62

Les filles changrent un regard et firent la moue. Quest-ce que tu as derrire la tte ? senquit Catriona. Je devrais peut-tre les prvenir, continua-t-il. Au moins Paula. Elle connat bien la Chatte. Paula sait quil faut tout prix larrter. Paula nabandonnera jamais. Eh bien, passe-lui un coup de fil et quon en finisse. Sans sen rendre compte, Troblum avait une fois de plus pos le regard sur lordinateur de Mellanie. Jai perdu ma collection par sa faute. Les dgts (Y penser menaait de le replonger dans un tat de choc ; dans son affichage mdical, les voyants viraient lambr.) Cest tout ce que je possdais, geignit-il. (Il se recroquevilla, pressa ses cuisses sur son gros ventre.) Jai mis des sicles rassembler toutes ces pices. Elles taient en scurit avec moi, jtais leur gardien, sanglota-t-il dune voix quasi inintelligible. Elles taient tellement prcieuses. Elles ont fait de nous ce que nous sommes aujourdhui, elles ont particip notre volution. Pourquoi refusez-vous de le comprendre ? Troblum, roucoula Trisha. Pauvre Troblum. Il existe dautres pices, le consola Catriona. Rappelle-toi le muse Smithson ; la conservatrice ta permis de toucher le Charybdis. Elle a reconnu un gal en toi. Tu vois, tout nest pas perdu. Cet hritage sera ternel. Tant que la Chatte sera en libert, je naurai plus aucune certitude, marmonna-t-il en essuyant ses larmes. Elle apporte la destruction, la mort. Elle est le Vide. La Chatte Appelle Paula, lencouragea Trisha. Vas-y. Il faut agir, chuchota-t-il. Je ne vois quune solution : lliminer une fois pour toutes. Je ne peux pas vivre en craignant sa venue. Si elle me retrouvait, elle me elle me Catriona soupira. Tu ne peux pas avoir ce genre de certitude. Tu as tort. Il se leva et se rendit dans le fond de la cabine o une porte troite souvrit pour le laisser passer. Un escalier tout aussi exigu le conduisit la soute tribord de la section centrale. Comme lendroit tait bas de plafond, il tait oblig davancer courb, les paules votes. Sa toge lime frottait contre la 63

marchandise vole. Il y avait des machines partout, empiles au hasard tel le trsor dun dragon cyberntique. Mille trois cent soixante-douze composants, se souvint-il. Il frona les sourcils et en saisit un. Un duplicateur dnergie hyperchamp, tranche mince et courbe dune matire qui semblait hsiter entre cristal et mtal. Il tait capable de reconnatre chacun de ces composants, mais ses robots, aprs les avoir chapards dans les rplicateurs de la station des Acclrateurs, avaient constitu des piles au hasard. Ne restait plus qu tout assembler en commenant par le cur de la machine, puis intgrer celle-ci lhyperracteur de son vaisseau, qui serait alors transform en ultraracteur capable de le conduire jusqu Andromde et au-del. Tu vas y arriver ? demanda Catriona, dubitative, en passant la tte dans lcoutille. Oui. Enfin, jespre. Il ne voyait mme pas les pices qui constitueraient le cur de lengin. Et aprs ? Aprs, nous pourrons aller o nous voudrons. Toutefois, je vais quand mme contacter Paula. En passant par lunisphre ? Non, jai trop peur des capacits des Acclrateurs pour cela. Ce sont eux qui ont lanc la Chatte ma poursuite. La prochaine fois, ils enverront Marius ou un autre agent qui ne se laissera pas distraire par de vieilles querelles. Comment comptes-tu latteindre, alors ? Troblum attrapa un icosadre noir carbone et essaya de lidentifier. Je connais un homme de confiance. Il est li Paula, ou du moins il ltait au temps de la Guerre. Je lui dirai ce que je sais des Acclrateurs. Il transmettra le message Paula. Peuttre que lANA arrtera les Acclrateurs lorsquelle saura pour lessaim. Alors la Chatte se retrouvera toute seule et Paula pourra se charger delle. Qui est cette personne ? demanda Catriona. Oscar le Martyr.

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Le huitime rve dInigo


Edeard fut rveill par les douces caresses de doigts qui se promenaient sur son ventre. Ctait une sensation dlicieuse qui venait sajouter au contact des draps en coton et au parfum de fleur vanescent de Jessile. Il sourit et, les yeux ferms, accueillit cette nouvelle journe avec joie. Un baiser fut dpos sur sa joue. Jessile fourra son nez dans son cou. Il sourit davantage lorsquune main possessive glissa sur sa peau, dpassa son nombril, descendit plus bas. Jessile gloussa. Cest ce que jappelle tre en forme de bon matin, murmura-t-elle dune voix lubrique. Lautre fille gloussa son tour. Edeard ouvrit les yeux. Ses souvenirs afflurent. Comme pour les confirmer, Kristiana tait tendue de lautre ct du lit et les considrait, Jessile et lui, avec un regard de prdateur, tandis que sa nuisette blanche, bien que lace sur le devant, avait du mal contenir sa fminit. Edeard se rappelait avoir dfait ces lacets avec plaisir la nuit passe. Ah ! lcha-t-il dans un souffle. Moi dabord, insista Jessile en serrant le lobe de son oreille entre ses dents pointues. Kristiana fit la moue. Celui-qui-marche-sur-leau na pas le droit de moublier. Edeard ne pouvait pas rpondre car Jessile lui dvorait littralement la bouche. Elle sallongea sur lui et il la serra dans ses bras. Les souvenirs de la nuit quils avaient passe ensemble remontrent ; il se rappelait exactement comment lui donner du plaisir. Il commena par des caresses qui la firent frissonner, puis appliqua sa troisime main exactement l o il fallait. Durant les trois semaines prcdentes, alors que lautomne sinstallait Makkathran, il avait eu le loisir de parfaire ses talents tlkinsiques appliqus ses techniques sexuelles. Dans ce domaine aussi, Ashwell tait trs en retard sur les 65

pratiques de la ville. Il navait certes pas manqu de filles dsireuses de linitier aux arcanes de cet art secret. Sa force et son nom attiraient comme un aimant les jeunes dvergondes de la noblesse. Celles-ci adoraient faire ltalage de leur science presque autant que lui jouer au cobaye. En ralit, il ne savait pas qui corrompait et qui tait corrompu. Cest la premire fois que je descends un escalier pour entrer dans une baignoire, remarqua Kristiana en se glissant dans leau mousseuse. Dans le manoir de grand-pre, on a ces horribles chelles en bois. (Elle caressa le visage dEdeard et sassit sur le rebord ct de lui.) Cet escalier est beaucoup plus pratique. Beaucoup dappartements de gendarmes en sont quips, lui assura Edeard, persuad que, de toute faon, elle nirait pas vrifier. Cest injuste, se plaignit Jessile, boudeuse. Elle tait trs mignonne lorsquelle boudait, dcida le jeune home. Et elle le savait, car cela lui permettait dobtenir tout ce quelle dsirait. Il se dtendit entre les deux filles, ce qui en disait long sur la manire dont sa vie avait chang depuis les vnements du carrefour de Birmingham. Certains soirs, dans les thtres quil frquentait, des bagarres clataient entre les filles parfois de bonne rputation qui voulaient coucher avec lui. Il navait jamais rflchi aux consquences de sa popularit ; toutefois, son enfance austre lui avait appris ne pas sendormir sur ses lauriers. Mais en attendant Il ordonna un g-chimpanz dapporter deux ponges et une bouteille dhuile de bain. Vous pourriez me frotter le dos ? demanda-t-il aux deux filles en se penchant en avant. Celles-ci prirent une ponge chacune et entreprirent dtaler le liquide sur son dos avec des mouvements languissants. Malgr leurs efforts, elles ne parvinrent pas masquer efficacement leurs penses et leurs proccupations, trs loignes des soucis dhygine. Quest-ce que tu fais, ce soir ? demanda Jessile. La fte, jespre. 66

Ctait le dernier jour du procs dArminel et, mme si la nature du verdict ne faisait aucun doute, il ne pouvait sempcher de sinquiter. La dernire fois, il stait tromp. Toujours ce bon vieil optimisme ashwellien Cela faisait quatre jours que la joute entre le procureur et lavocat de la dfense durait et tenait en haleine les habitants de la ville. Seules les familles les plus anciennes parvenaient obtenir des places au balcon ; les autres devaient se contenter de ce que leur transmettait le greffier par la pense. Et toi ? Mon fianc sera de retour de patrouille cet aprs-midi, rpondit-elle. Eustace est lieutenant dans la milice. Il garde nos frontires, ironisa-t-elle. Ah. Edeard regarda furtivement la main de la jeune femme. Elle portait un anneau en argent figurant des brindilles tresses serti dun diamant. Elle se pencha sur lui et lui demanda : Cela ne te drange pas, nest-ce pas ? Tu es Celui-quimarche-sur-leau. Non, il ny a pas de problme. Il se demanda quel genre de mariage ce serait, et ses doutes transpercrent le voile qui couvrait ses penses. Jai deux surs anes, expliqua Jessile avec un sourire doux. Nous nous marions parce que jai dj vingt-trois ans et quil est temps que je quitte le manoir familial. De son ct, mon fianc a besoin de ma dot. Le pauvre est le cinquime fils du deuxime fils de la famille Norret, ce qui signifie quil na droit presque rien. Papa ma promis une proprit dans la province de Walton. La maison y est, parat-il, grande et belle. Cest pour cela que tu te maries ? Bien sr, acquiesa-t-elle. (Lponge simmobilisa au sommet de son dos.) Je sais que Makkathran va me manquer, mais je mhabituerai la campagne. Je reviendrai en ville une fois par saison. Et lamour dans tout cela ? demanda-t-il. Les deux filles eurent un sourire ravi ; ladmiration quelles avaient pour lui filtra librement. 67

Tu es tellement mignon, dit Jessile. Tu es trs spcial, aussi. Je le sens. Nous le sentons tous. Tu ne laisses pas de fasciner. Est-il vrai que, lors de votre premire rencontre, la Pythie a dit que tu deviendrais maire ? Quoi ? Non ! Elle na jamais dit une chose pareille. Il essaya de se rappeler cette fameuse conversation. Jaimerais te prsenter mon amie Ranalee, linterrompit Kristiana. Elle est issue dune grande famille de marchands : les Gilmorn. Ils sont horriblement riches. Elle na quune sur ane et constitue donc un excellent parti. Elle ma confi quelle adorerait te rencontrer. Euh, daccord. Kristiana se leva devant lui et, avec une lenteur dlibre, dcolla ses longues mches mouilles de ses paules. Au cas o tu te poserais la question, reprit-elle, elle est jeune et jolie. Si je vous prsentais, nous pourrions faire la fte tous ensemble ce soir. Edeard en eut le souffle coup. Boyd attendait devant lappartement dEdeard. Il portait un long manteau doubl de fourrure par-dessus son uniforme lgant. Le ciel tait noir et il tombait une pluie fine et pntrante. Il commena parler, puis se tut en voyant Kristiana et Jessile sortir derrire Edeard. Les deux filles taient vtues de grands chles en laine trs la mode, qui dissimulaient presque totalement leurs luxueuses robes de soire. Mesdemoiselles, dit Edeard, courtois. Elles eurent un sourire faussement pudique et lautorisrent les embrasser sur la joue. Noublie pas, lui rappela Kristiana. Ce soir. Ranalee et moi. Stupfait, Boyd regarda les deux jeunes femmes sloigner la hte vers lescalier. Bras dessus, bras dessous, elles gloussaient et se chuchotaient loreille. Le thtre Alrado dans le quartier de Zelda, lui envoya Kristiana en esprit. Jy serai, rpondit Edeard, le sourire aux lvres. 68

Deux ! sexclama Boyd lorsquelles eurent disparu. Edeard ne put sempcher de fanfaronner. Par la Dame ! Mais comment fais-tu ? Macsen, tu as trouv ton matre ! Et avec Saria, cela sest pass comment ? contre-attaqua Edeard. Ctait votre cinquime soire ensemble, non ? Non, la neuvime, le corrigea Boyd avec un sourire carnassier. Cest une Matran, tu sais. Elle est la sixime fille de leur prochain matre de quartier. Cest bien pour toi. Bien quil ait rcemment rencontr de nombreuses jeunes femmes de la noblesse, Edeard ne comprenait toujours pas comment fonctionnait laristocratie de Makkathran. Elle ma fait comprendre quelle tait dispose accepter une ventuelle proposition. Tu imagines ? Moi, un fils de boulanger, pouser une Matran ! Est-ce si inhabituel que cela ? Boyd lui donna une tape dans le dos. Dcidment, tu restes un gars de la campagne. Edeard se demanda ce que son ami aurait dire dune deuxime fille de la famille Gilmorn. Ds son arrive en ville, il avait trouv malsaine cette obsession pour le pedigree et largent. Il y avait tout de mme dautres choses dans la vie ! Peut-tre Ranalee tait-elle une personne exquise ? Il ny a quun moyen de sen assurer. Ils traversrent le pont bas qui enjambait le canal extrieur et conduisait au quartier de Majate. Le procs dArminel avait lieu dans la salle centrale de la Cour de justice la plus grande de toutes. lextrieur, les murs du hall dentre taient percs dune srie de portes surmontes de voussures qui souvraient sur les bureaux des magistrats et de leurs clercs. De nombreuses personnes richement vtues taient dj l lorsque Boyd et Edeard arrivrent. Ce dernier rendit poliment les saluts qui lui taient adresss, tandis quils rejoignaient les gendarmes attroups autour du capitaine Ronark. Il reconnut plusieurs membres du Conseil suprieur : Imilan, le Grand Matre de la Guilde des chimistes, Dalceen, le matre du quartier de Fiacre,

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Julan, le matre du quartier de Haxpen, et Finitan, bien sr, qui tait le seul laccueillir avec un sourire sincre et complice. Il tait temps, les gronda Kanseen. Cest lheure dy aller. Il dcela une pointe de soupon dans son esprit ; ce devait tre volontaire, car le bouclier motionnel de Kanseen tait en gnral trs puissant. Elle ne lui avait jamais reproch de profiter de sa popularit chez les filles de la ville, mais il savait que cela ne lui plaisait pas. Il est vrai quelle aussi avait reu de nombreuses propositions de diverses grandes familles. Toutefois, elle ntait pas du genre se vautrer dans ce type de succs. Ils nauraient jamais commenc sans lui, plaisanta Macsen. Jai dj tmoign, rtorqua Edeard avec srieux. Ma prsence nest pas indispensable. Elle lui lana un regard noir. Heureusement que ton ego ta pouss venir quand mme, reprit Macsen dun air innocent. On a vraiment de la chance. Des nouvelles de Dinlay ? demanda Edeard sans ragir cette provocation. Il tait un peu du de ne pas voir leur camarade au tribunal. Lorsquils lui avaient rendu visite deux jours plus tt, les mdecins avaient promis quil sortirait bientt de lhpital. Il faudrait le mnager pendant quelques semaines, mais sa blessure par balle tait en bonne voie de gurison. Nesprons pas quil se prcipite ici ds sa sortie, intervint le capitaine. Peut-tre viendra-t-il demain. Vous avez raison, monsieur, acquiesa Macsen. Allons-y, dit le sergent Chae. Matre Solarin, de la Guilde des avocats, mergea de sous une arche, accompagn comme son habitude de deux gmacaques. Aprs la dbcle du procs prcdent, Edeard avait demand Ronark de confier les rnes de celui-ci leur vieux tuteur. Cette fois-ci, cependant, toute la ville savait quArminel et ses sbires seraient dclars coupables. Trs, trs coupables. Nanmoins, Edeard tait rassur davoir Solarin de leur ct,

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car le vieil homme connaissait son mtier et ne risquait pas de faire cadeau la dfense dun vice de forme. Vous mattendiez ? demanda Solarin dun ton enjou. Je suis trs flatt. Suivez-moi, lheure de lassaut final a sonn. Un greffier apparut devant lentre de la salle daudience. Le procs qui oppose la ville de Makkathran Arminel, Gustape, Falor, Harri et Omasis va reprendre, annona-t-il dune voix forte. Matre Solarin se dirigea vers la porte dun pas incroyablement lent, et les autres le suivirent, comme la tradition le voulait. Une fois de plus, Arminel avait choisi dtre dfendu par matre Cherix. Celui-ci entra son tour dans la salle daudience, accompagn de deux jeunes associs qui ne semblaient aucunement impressionns par limportance de laffaire. Jaimerais bien avoir les moyens de me payer ses services, chuchota Boyd Edeard et Kanseen, tandis quils prenaient place. Cest dcid : si je me fais arrter un jour, je choisirai dtre dfendu par lui. Tu veux dire quand tu te feras arrter, rectifia Kanseen. Edeard sourit. Boyd avait raison : alors que le sort dArminel semblait scell, Cherix tait parvenu mettre en avant la provocation dEdeard, le contentieux qui existait entre les deux hommes, la tension et la panique accumules le jour de larrestation. Il avait fait de son mieux pour minimiser la responsabilit de son client. Le procs se devait dtre aussi quitable que possible, expliqua Chae. Cette affaire a revtu un caractre politique. Cest pour cela que notre adversaire est si coriace. Lorsque la salle fut pleine, le greffier demanda le silence et les trois juges entrrent. La veille du dbut du procs, Solarin leur avait rvl quOwain, prsiderait lui-mme les audiences. Ctait trs rare, mme si le magistrat tait la tte du pouvoir judiciaire. Cela navait aucunement surpris Edeard la politique, encore et toujours. La ville voulait que les membres de ce gang soient punis, et comme des lections taient prvues pour le

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printemps Pour Owain, ctait loccasion rve de redorer un blason un peu terni. Owain et les deux autres juges demandrent le silence et invitrent les avocats plaider une dernire fois. Edeard couta avec beaucoup dintrt ; aprs tout, le verdict navait pas encore t rendu. Lissue tait connue davance Solarin le fit bien comprendre en dmolissant en rgle les arguments de la dfense. Toutefois, Cherix essaya de leur tirer des larmes en racontant lenfance misrable dun orphelin victime dune socit impitoyable. Ils ne vont quand mme pas tomber dans le panneau ? Il se retourna vers les juges, dont le visage et les penses ne trahissaient aucune motion. Une fois les plaidoiries termines, Owain suspendit laudience pour dlibrer avec ses collgues. Edeard et les autres se retrouvrent dans le hall, o ils prirent grand soin de ne laisser filtrer aucune motion. Le Grand Matre Finitan approcha pour leur parler. Vous doutez du verdict ? demanda-t-il doucement. Vous semblez mfiants. Non, monsieur, rpondit Edeard, mais force mest davouer que Cherix a t bon. Ctait prfrable. Le Grand Conseil doit tre un exemple dimpartialit. Oui, la politique, une fois de plus. Je vois que vous devenez un vrai citoyen de Makkathran. Je fais de mon mieux, monsieur. Je sais, dit Finitan en lentranant lcart des autres gendarmes. Lorsque le procs sera termin, on vous fera une offre pour vous tester. Monsieur ? En acceptant, vous montrerez que vous respectez les rgles du jeu, que vous comprenez le fonctionnement de la cit. Si vous refusez, si vous faites preuve de trop de modestie, dhumilit, si vous doutez, tout le monde vous prendra pour un dangereux idaliste. Oui, monsieur, acquiesa Edeard qui navait pourtant pas la moindre ide de ce que racontait le Grand Matre. 72

Dans tous les cas, vous avez mon soutien. vous de choisir la bonne voie. Prenez le temps de rflchir. Que pouvezvous accomplir de lextrieur ? Posez-vous la question. Certainement, monsieur. Finitan lui tapota lpaule et sen fut rejoindre les autres membres du Grand Conseil. De quoi ta-t-il parl ? demanda Macsen. Je nen ai pas la moindre ide. Les trois juges dlibrrent pendant trois heures. Lorsque laudience reprit, on demanda Arminel et aux autres accuss de se lever pour entendre le verdict. Les cinq hommes furent reconnus coupables dextorsion et de conspiration. Arminel fut reconnu coupable de deux tentatives dhomicide lencontre de deux gendarmes. Pendant la lecture du verdict il resta impassible. Edeard ne le lcha pas des yeux, pensant que lautre finirait par se tourner vers lui, mais il nen fut rien. Owain coiffa alors son carr de soie daraigne, et Arminel se raidit quelque peu. Gustape, Falor, Harri et Omasis furent condamns vingt ans de travaux forcs dans les mines de Trampello. On les conduisit immdiatement en cellule, tandis que leur chef se retrouvait seul face aux trois juges. Les crimes dont vous avez t reconnu coupable sont dune gravit exceptionnelle, dclara Owain. Depuis que je sige au Grand Conseil, je nai jamais vu pire vilenie. Pour ne rien arranger, vous avez toujours refus de collaborer et de livrer les noms des membres de votre organisation criminelle. Peut-tre vous en seront-ils reconnaissants ? En tout cas, nesprez pas bnficier de la clmence de la cour. Personne na encore t condamn mort sur Querencia. Remerciez la Dame qui, dans sa grande sagesse, nous a enseign que toutes les mes pouvaient tre sauves. Nanmoins, dans votre cas prcis, il nous est permis de douter. En consquence de quoi je nai dautre choix que de vous condamner purger une peine de travaux forcs perptuit dans les mines de Trampello. Puisse 73

la Dame bnir votre me durant son ascension vers les cieux radieux, car personne dautre ne le fera. La cour a rendu son jugement. Et dabattre son marteau. Les spectateurs vacurent la salle pendant quEdeard et ses camarades reprenaient leurs esprits sur leur banc. Waouh ! sexclama Macsen. La perptuit, dit Boyd. Cest du jamais vu, ajouta Kanseen. Il me semble que la dernire condamnation perptuit remonte quarante-deux ans, intervint matre Solarin en se retournant vers ses lves. Lventreur du Parc Dor. Un individu des plus dplaisants. Vous ntiez pas ns, videmment, et vous pouvez dailleurs vous en fliciter. Waouh ! lcha de nouveau Macsen. Toutes mes flicitations, jeune homme, reprit Solarin en tendant la main Edeard. Le gendarme la lui serra doucement. Merci, monsieur. Nous ny serions jamais parvenus sans vous. Grce votre don extraordinaire, je nai pas eu grandchose faire. Je vous souhaite bonne chance pour lavenir. Je suis fier davoir t votre professeur de droit, mais passez-moi lexpression je dirais que llve a dpass le matre. Oh, non, monsieur. Jespre avoir de nombreuses autres occasions de faire mes preuves. Vous les aurez sans aucun doute. Il semblerait que je ne sois pas le seul avoir une trs haute opinion de vous. Vous voyez cet homme, l-bas ? Il pointa un doigt dform et un peu tremblant. Edeard et les autres se retournrent et virent un homme en veste bleue flamboyante et chemise de soie grise, qui se faufilait dans lalle principale. Il ntait pas loin de son premier sicle, mais paraissait toujours vigoureux et en bonne sant ; de longs cheveux bruns lui tombaient sur les paules, et seules quelques mches grises trahissaient son ge. Il portait des anneaux chaque doigt et plusieurs chanes en or autour du cou. Son 74

visage spaississait, rsultat dune vie un peu trop confortable, mais il manait de lui une impression de puissance physique. Il les regardait de ses yeux gris ple plongs dans lombre dun front prominent. cause dun vieil accident ou dun combat, il ntait plus capable de fermer les mchoires correctement, ce qui expliquait ses traits lgrement asymtriques. Il avait lapparence et lassurance dun riche marchand, et tait accompagn de deux jeunes femmes magnifiques couvertes de bijoux et de vtements luxueux. Elles taient plus jeunes que Kristiana, nota Edeard avec une pointe de compassion. Alors il croisa le regard de lhomme et se sentit examin, scrut, comme lorsquil avait rencontr la Pythie il y avait plusieurs mois de cela. Instinctivement, Edeard sentit quils ne seraient jamais amis et soutint son regard sans flancher, quoique sans savoir pourquoi. Qui est-ce ? demanda-t-il doucement. Cest le capitaine Ivarl, rpondit matre Solarin contrecur. Il possde un bateau ? Les autres poussrent un grognement dexaspration, ce qui dconcerta Edeard. Non, dit Chae. Il ne possde pas de bateau mais a command un navire marchand dans le pass. Ivarl est le propritaire de la Maison des ptales bleus. Edeard avait entendu parler de cet tablissement un bordel du quartier de Myco, prs du port. Le capitaine Ronark se joignit Edeard. Si les gangs de la ville ont un leader, commena le capitaine, cest bien Ivarl. Du moins aime-t-il se prsenter de la sorte. Cest sans doute lui qui a ordonn Arminel de vous tendre un pige. Ah, fit Edeard. Il sourit poliment et sinclina pour saluer le sclrat. Ivarl limita et pencha sa canne au pommeau en or vers le gendarme. Matre Cherix arriva derrire lui et lui murmura quelque chose loreille. Ivarl eut un sourire pinc et sapprocha des gendarmes. Toutes mes flicitations pour ce procs rondement men, commena-t-il. 75

Il avait la voix rauque ; Edeard en conclut que laccident qui lui avait dform le visage avait aussi caus des dgts invisibles. Merci, rpondit-il, ironique. La ville sera beaucoup plus agrable sans ces gens, sans cette vermine inutile. En revanche, gendarme Edeard, vous tes quelquun dexceptionnel. Je fais de mon mieux. Edeard vit du coin de lil que Macsen faisait les yeux doux une des filles qui accompagnaient Ivarl ; il eut envie de le frapper. Comme nous tous, continua Ivarl. Chacun de nous contribue sa manire faire vivre cette belle cit. Permettezmoi de vous inviter, vos amis et vous, dans mon modeste tablissement. Edeard tait conscient que tout le monde attendait sa rponse. Cest donc de cela que parlait Finitan. Jai montr aux gangs que les gendarmes ntaient pas tous des incapables, que leur violence habituelle ne fonctionnait pas avec moi, alors ils veulent voir jusquo je suis prt aller. La politique ! Il permit une image trs personnelle et profondment enfouie de filtrer de son esprit : les ruines fumantes dAshwell, les cadavres Je nai pas encore eu loccasion de visiter votre quartier, rpondit-il, mais je compte me rattraper bientt. Les lvres pulpeuses dIvarl se joignirent en une moue ostentatoire. Il haussa les paules, du. Jai hte de vous y rencontrer, jeune homme. Il tourna les talons et sen fut, une fille chaque bras. Cest alors quEdeard remarqua que les autres le dvisageaient. Quoi ? Bravo, Edeard, commena le capitaine. Je savais que vous ne vous trahiriez pas. Chae le gratifia dun sourire admiratif et sloigna en compagnie de Ronark. Quel est cet endroit ? demanda Boyd, effar. Cest le village dans lequel jai grandi. 76

Par la Dame, jen ai encore la chair de poule. Je voulais appuyer mon propos, massurer quil comprendrait. Oh, je crois quil a saisi, tu nas pas ten faire. Dommage, intervint Macsen. Tu as vu la petite blonde ? Rustaud ! siffla Kanseen. Eh ! Il ny a pas de problme, se dfendit Macsen. Je suis prt consentir quelques sacrifices pour tre digne de patrouiller avec Celui-qui-marche-sur-leau. Ne mappelle pas comme cela, le supplia Edeard. Cest trop tard, mon vieux, dit Boyd. Beaucoup trop tard. Ils rentrrent la gendarmerie de Jeavons en milieu daprsmidi, sinstallrent leur table habituelle et se firent servir des sandwichs et du th par les g-macaques. Ces derniers temps, la nourriture de la cantine stait amliore ; les commerants du quartier taient heureux de fournir aux gendarmes leurs meilleurs produits. Il est vrai que la criminalit tait en forte baisse. Edeard apprciait ce changement ; cependant, il tait conscient de leurs attentes. Aujourdhui, jai crois le regard de mon ennemi vritable. Arminel nest plus l, mais Ivarl a le pouvoir den envoyer dix comme lui dans les rues. Peut-tre cent. Aprs lexultation qui avait suivi le procs, il tait temps de revenir la ralit. Rien navait chang ; tout juste tait-il devenu clbre. Quel intrt pour la population de la ville ? Cest un succs, non ? sexclama Boyd. Il attrapa un sandwich au malt garni de jambon, de fromage et de chutney la tomate, et mordit dedans avec apptit. Les autres gendarmes venaient les fliciter de leur succs. Tant dadmiration commenait embarrasser Edeard. Oui, cest un succs, le tempra Kanseen en se servant elle aussi, mais nous navons pas encore gagn la guerre. Il ny a pas plus doue que toi pour plomber lambiance, se plaignit Macsen. Elle a raison, intervint Edeard. Il en faudra beaucoup plus que cela pour commencer inquiter les gangs.

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Tu exagres. Ivarl a la trouille ; autrement, il ne serait pas sorti de sa tanire pour rencontrer Celui-qui-marche-sur-leau, affirma Boyd. Tu veux bien arrter de mappeler comme cela ! Je mattendais quArminel cope de trente ou quarante ans, reprit Macsen, mais la perptuit Il a quoi ? peut-tre trente ans. Cela signifie quil va passer au moins cent cinquante ans Trampello. Rien voir avec des vacances sur la plaine dIguru ! Cent cinquante ans ! Owain doit vraiment avoir envie dtre rlu. Je ne suis pas dsol pour lui, se dfendit Edeard. Il a essay de me tuer. Parce que Ivarl le lui a demand, ajouta Kanseen. Tu crois ? Il naurait jamais pu mettre sur pied un pige pareil sans aide. Il avait besoin de permissions, de laval de quelquun comme Ivarl. Par la Dame, marmonna Macsen, surpris. Faites gaffe En esprit, Edeard vit le capitaine Ronark arriver en compagnie du chef Walsfol. Le silence se fit instantanment et tout le monde se leva avec force crissements de chaises. Mme les g-chimpanzs se figrent. Walsfol avana directement vers la table dEdeard. Il portait son uniforme dapparat, une tunique noire avec des boutons dors, et des paulettes rouges ornes de diamants en guise de galons. Edeard lui avait t brivement prsent le lendemain de larrestation dArminel il avait dailleurs t grandement impressionn par le personnage. Lhomme vivait son second sicle et stait battu pour atteindre sa position, ce qui tait visible dans ses manires. Walsfol allait toujours lessentiel car il savait quil avait le soutien de la profession. Il le salua avec lgance. Edeard se hta de limiter. Excellente journe, gendarme, commena Walsfol avec son accent aristocratique. Vos collgues peuvent tre fiers de vous. Merci, monsieur. Walsfol sortit une paire dpaulettes de sa poche. Elles arboraient une toile dargent. 78

Pour vous rcompenser de la bravoure dont vous avez fait preuve ce jour-l, je propose de vous nommer caporal. Peut-tre tait-ce son imagination, mais Edeard eut limpression que Walsfol avait mis laccent sur le mot propose . La tentative de corruption grossire dont il avait fait lobjet un peu plus tt navait donc rien voir avec le test dont lui avait parl Finitan demi-mot. Soulag, il rpondit : Oui, monsieur. Merci, monsieur. Ce serait un grand honneur. Le capitaine Ronark fut le premier applaudir lorsque Walsfol agrafa ses nouvelles paulettes Edeard. videmment que Finitan ne parlait pas dIvarl, se rpta le jeune homme. Le Grand Conseil souhaite simplement sassurer que jai bien lintention de respecter son autorit. Par la Dame ! Ils ne pensent tout de mme pas que je suis un danger pour eux ! Walsfol termina et le salua de nouveau. Caporal Celui-qui-marche-sur-leau, lana Macsen en levant son verre de bire. Edeard avait renonc se dfendre contre ses taquineries. Ils staient tous retrouvs LAigle dOlivan pour fter cela, entre amis, dans un salon isol situ ltage de ltablissement. Je me demande quelles escouades on va te confier, sinterrogea Kanseen. Normalement, les caporaux en dirigent trois. Piti, ne nous inflige pas la bande Droal, le pria Boyd. Ce sont des pseudo-artistes de seconde zone, et puis, tout le monde sait que Vilby accepte des pots-de-vin. Je lignorais, avoua Edeard. Comment ? Toi qui as des superpouvoirs psychiques ? stonna Macsen. Edeard le gratifia de ce geste de la main quaffectionnait tant Obron, ce qui le ramena dans le pass dune manire inattendue et lui fit monter les larmes aux yeux. Obron Il aurait eu vingttrois ans Tu vas devoir y rflchir, reprit Kanseen. Srieusement, tous les regards seront braqus sur toi ; les gens sont curieux de voir ce que tu vas faire de ta promotion. On va te donner une 79

chance de mettre sur pied ta propre quipe, compose de gendarmes en qui tu peux avoir confiance. Ouais, ouais. Edeard navait pas envie de rflchir ses responsabilits nouvelles, mais il ne pouvait sempcher de penser au dfi quil devrait relever. Les gangs et les gendarmes se demandaient ce quil avait dans le ventre. tait-il simplement un gars de la campagne qui souhaitait profiter de sa force pour sduire les filles de la ville ou bien un justicier intgre ? Les gens du palais du Verger se posent sans doute aussi la question. Je suppose que je vais devoir tous vous garder, soupira-til. Au tour de Boyd de le gratifier de ce geste de la main. Mme Dinlay ? chuchota Macsen de manire ntre entendu que dEdeard. Oui, lui rpondit-il en esprit. Mme Dinlay. Macsen frona les sourcils et se concentra sur sa bire. Comment comptes-tu utiliser cette quipe ? sempressa de demander Kanseen. Quinze gendarmes en tout, ce nest pas beaucoup. Il y a deux mois, nous ntions que cinq, rtorqua-t-il avec calme. Je suis certain que nous pouvons nous rendre utiles. Du moins si Ronark nous le permet. Il existe des procdures, aprs tout. Oublie les procdures, intervint Boyd avec un srieux qui ne lui ressemblait pas. Tu es Celui-qui-marche-sur-leau, tu jouis dun prestige certain et tu as de la bonne volont. Profitesen pour faire bouger les choses. Par la Dame, offrez-lui une bire et il dblatrera comme un vritable politicien, grogna Edeard. Je connais Makkathran, insista Boyd. Je sais que tu peux russir, ici. Sans compter que tu es entour par trois autochtones bien dcids tempcher de gcher ta chance, ajouta-t-il en prenant Kanseen et Macsen par les paules. Vous trois ? rpta Edeard en roulant des yeux. Gnial. Impossible dchouer, avec une telle quipe. On restera ensemble, dit Macsen. Quoi quil arrive, on sera insparables. 80

Quoi quil arrive ! Ils burent tous cela. Boyd poussa son verre vide sur la table. Avec ta nouvelle paie de caporal, tu peux bien nous offrir la prochaine tourne. Dsol. (Edeard se leva et boutonna sa tunique.) On mattend au thtre Alrado, et le quartier de Zelda est loin dici. On tattend ? lui demanda Macsen. Oui, un gars de la Guilde des clercs. Il doit mexpliquer comment dclarer mes impts. Il les laissa, tandis quils partaient dun rire moqueur. Alors quil descendait lescalier en colimaon trs troit, il entendit Kanseen sexclamer : Non, jai dj pay la dernire tourne ! Il faisait froid dans la rue. Il y avait du verglas sur les pavs de la ville, et quelques flocons de neige tombaient mollement dans la lumire orange qui manait des immeubles. Edeard emprunta lalle dAlbie en direction du canal de la Vole et croisa des gens emmitoufls dans dpais manteaux. Il stait entour dune aura protectrice, comme le faisaient tous les citoyens de la ville qui souhaitaient garder secrtes leurs activits du moment. Il sagissait en ralit dune version plus lgre du voile qui lui permettait de se rendre invisible. Edeard approchait du pont en fer de Haxpen lorsque son esprit dcela une prsence derrire lui ; ctait la troisime fois depuis quil tait sorti du bar. Certains avaient du mal se mettre dans la tte quil avait envie de rester seul. Il se concentra pour vrifier de qui il sagissait. Salrana ! Elle accourut, heureuse et espigle. Elle tait presque aussi grande que lui, remarqua-t-il. Son long poncho anthracite voletait autour delle et sa capuche lui dissimulait le visage. Ce nest pas trop tt, gloussa-t-elle. Je te suis depuis que tu as quitt la taverne. Si jtais un assassin, tu serais mort depuis longtemps. (Elle repoussa sa capuche, libra ses longs cheveux auburn et lembrassa goulment.) Tu sais que jai failli

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ne pas te reconnatre, avec tes cheveux longs. La mode de la ville te va trs bien. Edeard sourit aussi, conscient du contact de son corps contre le sien. Il tudia son visage, ses pommettes saillantes et ses superbes yeux marron fonc grands ouverts et taquins. Elle tait superbe prsent, et ctait la raison pour laquelle il essayait de lviter. Ils se parlaient distance tous les jours, mais il avait us et abus du prtexte du procs pour ne pas aller la voir. Il se sentait coupable davoir couch avec toutes ces filles depuis quelques semaines, et le fait de se retrouver seul avec elle dans une ruelle sombre narrangeait en rien son malaise. Dans ces conditions, passer un aprs-midi avec elle serait une vritable torture. Pourquoi ? se demanda-t-il. Elle est belle, elle a envie de moi, et jadorerais lavoir dans mon lit et dans ma vie. Nous ferions un couple superbe. Aucune autre que Kanseen ne lui arrive la cheville. Son hsitation tait le fruit dun stupide sens du devoir du moins tait-ce lexcuse quil stait toujours trouve. Il avait envie de la protger, mme si elle nen avait plus besoin. Ils ntaient plus tous les deux contre le reste du monde. Peut-tre tait-il simplement effray lide de bouleverser leurs rapports actuels ? Sa vie avait tellement chang ces derniers temps ; Salrana tait une source de stabilit pour lui. videmment, elle dtesterait entendre cela. Elle tait jeune, pleine de vitalit et voulait samuser. Elle mritait dtre heureuse. Ils seraient heureux ensemble Diantre, on dirait que tu es vraiment content de me voir, ironisa-t-elle. Je suis dsol. (Il sourit et tira un voile sur ses motions.) Je suis trs content de te voir, mais tu me rappelles juste ce que je dois faire ce soir. Ah, bon ? demanda-t-elle, radieuse. (Elle le prit par le bras, et ils commencrent marcher vers le pont de fer.) Pauvre petit, comment va-t-il sen sortir avec Kristiana et Ranalee dans son lit ? Edeard se figea, stupfait. Do tiens-tu cette information ? 82

Elle gloussa de nouveau, heureuse de lavoir tonn. Oh, Edeard, la ville tout entire sait qui couche avec Celuiqui-marche-sur-leau ce soir. Kristiana sen est vante dans la moiti des salons de Makkathran. Tu sais que les nouvelles se propagent vite, ici. Je sais. Les gens parlent-ils rellement de ma vie amoureuse ? ne put-il sempcher de demander. Ils en parlent, ils la chantent, ils crivent des livres ce sujet. Je crois mme quils prparent une pice pour le barbecue du Jour de lAn au Parc Dor. Oh, tais-toi ! Elle le plaqua contre la balustrade et lembrassa. Sa peau tait chaude, douce, soyeuse. Son odeur forte. Le deuxime acte parlera-t-il de nous ? Et le troisime ? Le quatrime ? Edeard faillit la repousser, mais parvint sourire au prix dun effort considrable. Il sappuya contre la balustrade, puis passa un bras autour de sa taille. Lesprit de la jeune femme semplit dun sentiment de bonheur et de surprise enivrant. Jai t bte ? demanda-t-il. De me repousser, oui. Pour le reste, tu nes pas diffrent des fils de grande famille qui viennent davoir leurs quinze ans. Tu peux disposer de la ville ta guise. La seule diffrence avec eux, cest que toi tu las mrit. Les gens ont hte de voir la suite des vnements. Ils se demandent si tu as eu de la chance avec Arminel ou si tu es vraiment Celui-qui-marche-sur-leau. Je dteste ce surnom, soupira-t-il. Jespre Edeard, jespre que tu ten montreras digne. Sais-tu que les glises sont remplies depuis tes exploits ? Ce jour-l, tu leur as rappel la signification des mots devoir, honneur et courage des mots oublis depuis longtemps dans cette ville. Tu as montr aux gens ce qui manquait leur vie. Cest une chose extraordinaire, Edeard. Il se perdit dans la contemplation de leau sombre et de sa pellicule de neige fondue. Il remarqua des rides prs de la rive oppose, l o nichaient des fil-rats. Deux gondoliers arrivaient du Grand Canal majeur et du Grand Bassin et se dirigeaient

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dans leur direction en chantant une belle mlodie. Les lampes suspendues leur proue se balanaient doucement. Je ne connais pas la suite des vnements, confessa-t-il. Je sais ce que je devrais faire, mais si jemprunte cette voie, si jutilise mon talent pour mattaquer aux gangs, je ne pourrai pas rebrousser chemin. Jai encore la possibilit de laisser retomber la pression, de choisir la passivit, mais Elle le serra contre elle. Tous les deux avaient dj flirt, et cependant, jamais il ne lavait sentie plus proche de lui. Cest impossible et tu le sais, rtorqua-t-elle. Oui, je le sais, merci. Je me contente de transmettre les enseignements de la Dame, Edeard. Cest cela que jai vou ma vie. Tu es tellement bonne, Salrana. Je ne veux pas tre bonne, protesta-t-elle en se collant contre lui. Pas quand je suis avec toi. Et puis, ces filles de bonne famille disent que tu es un bon amant. Edeard frissonna, mortifi. Toute la ville parle de cela ? En mme temps Il ne faut pas croire ce quon raconte. Vraiment ? demanda-t-elle dun ton espigle. Bon, daccord, je plaide coupable. Non mais coutez-le ! Elle lui donna un coup dans lpaule, puis lattira contre elle et lembrassa. Il se croyait de retour au fond de ce puits, Ashwell. Il essaya en vain de se convaincre de rsister. Pour une fois, laisse ton cur et non ta raison te guider. Un couple les dpassa et, en esprit, examina superficiellement ces jeunes gens qui streignaient avec tant de passion. Des ttes se tournrent. Cest lui, murmura la femme. Cest Celui-qui-marche-surleau. Avec une novice de la Dame ! Puis les passants sadressrent en esprit des personnes de leur connaissance : Vous ne devinerez jamais !

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Edeard et Salrana se sparrent comme des apprentis pris la main dans le sac et arborrent un sourire affect. Ils ajustrent leurs vtements et reprirent leur marche vers Haxpen. Ma rputation va devenir pire que celle de Dybal, dcida Edeard. Excellente ide de camouflage. Les gangs te sousestimeront, penseront que tu nes quun sducteur. Ouais, rit-il. Sil le faut, je veux bien me sacrifier. Allez, viens, je te raccompagne la Maison Millical, cest sur mon chemin. Non, a ne lest pas. Je te dis que si. Je vais bel et bien essayer daccomplir quelque chose dans cette ville. La Dame et toi avez raison ; jaurais tort de ne pas essayer. Et tu comptes commencer ce soir ? Absolument. Ce soir, cest parfait. Personne ne sattend que jagisse ce soir. Moi la premire. Je sais. Il faut quon parle, tous les deux. On parle depuis trois ans, Edeard ! Oui. Il tait prs de succomber. Comme toujours. Ivarl pourra attendre un jour de plus. En fait, je ne tai pas tout dit, reprit Salrana. Ah ? La Mre suprieure ma convoque hier. Je vais passer lhiver lhpital dUfford. O est-ce ? Cest la capitale de la province de Tralsher, au sud de la plaine dIguru. Quoi ? Non ! Si. Nous sommes censes apprendre soigner des malades. Il y a des hpitaux Makkathran. Lglise ne fonctionne pas de cette manire. Elle veut que nous fassions lexprience de la vie lextrieur de ces murs de cristal.

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Tu en connais plus sur la vie lextrieur que nimporte quelle Mre, rtorqua-t-il. Leur dire cela de cette faon ne me mnerait pas bien loin. Je pourrais demander Finitan de parler la Mre. Salrana gloussa doucement. Ah, bon ? Oui, pourquoi pas. Un de mes amis voudrait une novice pour matresse ; vous pourriez nous arranger cela ? Non, videmment, on ne peut pas prsenter les choses de cette manire. videmment, comme tu dis. Ce ne serait pas pour que tu deviennes ma matresse. Tu es sr ? Oui, insista-t-il en secouant la tte. Oui, bien sr. Nous serions des gaux, de vrais amoureux. Oh, Edeard, lcha-t-elle en levant vers lui des yeux embus de larmes. Redis-le, sil te plat. Promets-le-moi ! Promets-moi que nous serons amants quand je serai de retour ! Edeard prit ses mains dans les siennes. La Dame men est tmoin, je te le promets. Prs du Grand Bassin, Edeard emprunta une arche dont le sommet tait en cristal. De nuit et sous la neige, cela ne faisait aucune diffrence car il avait limpression de marcher sur un revtement noir brillant macul de boue gristre. Il dboucha dans les rues dsertes dEyrie, quil traversa rapidement pour rallier Zelda. Il navait pas prvu daller aussi loin, mais, si tout le monde savait quil avait rendez-vous avec ces filles, il se devait au moins de se diriger dans la bonne direction au cas o quelquun serait en train de lobserver. Une part de lui avait du mal accepter que la ville tout entire suive sa vie amoureuse, toutefois, il ne pouvait sen prendre qu lui-mme. Il trouvait tout de mme bizarre quaucun de ses amis ne lui en ait parl. Croyaient-ils quil tait au courant ? Tout le monde semblait supposer quil tait familier des us et coutumes de cette ville, alors quil tait n dans une province recule. Lorsquil eut travers le canal du Bosquet, le dcor changea et il se retrouva dans un ddale de maisons modestes, de boutiques et dateliers. Les murs se rapprochrent, tandis quil 86

senfonait dlibrment dans les rues les plus troites. Il ny avait personne en vue. Il zigzagua dans lalle Polteral, un passage entre deux immeubles tout juste assez large pour une personne. Il y avait des alcves dans les murs pour permettre aux gens de se croiser renfoncements arrondis situs cinquante centimtres du sol, elles avaient t cres par les premiers habitants de la ville. La nuit, personne ne passait par l car les murs pais empchaient de voir ou de communiquer distance. En cas dagression, personne ne vous dcouvrirait avant le matin. Edeard sassura en esprit que les alcves taient bien vides. Quand il fut mi-chemin, il sarrta dans un recoin du mur et tissa un bouclier autour de lui. Lorsquil fut certain que personne ne lavait suivi, il demanda lesprit somnolent de Makkathran de lui ouvrir un passage. Ctait plus facile prsent. Depuis sa premire fois derrire les boutiques de la rue Sonral, il stait entran rgulirement dans des endroits tranquilles et la ville nen manquait pas. Sous ses pieds, le trottoir changea, produisit un tourbillonnement subliminal de symboles colors. Ses pieds le traversrent comme un tapis de brume, et une force lentrana doucement dans les fissures dvacuation qui couraient sous les btiments. Comme chaque fois, il eut limpression de tomber dune grande hauteur. Edeard marcha pendant quelques minutes avant de dboucher mi-hauteur de la paroi incurve du large tunnel qui suivait le parcours du Grand Canal majeur. Il posa les pieds avec circonspection sur les marches que la ville avait cres sa demande, mais mme ainsi, la descente fut prilleuse cause de leau qui coulait sur ses bottes. Il savait dsormais que les canaux de Makkathran possdaient des doubles en sous-sol quil navait videmment pas eu le temps dexplorer dans leur totalit. Le plafond du tunnel principal diffusait une faible lumire orange qui lui permettait de voir le ruisseau qui scoulait en son centre. Le dbit tait plus important que dhabitude, signe quune importante quantit deau sinfiltrait par les fissures de drainage. Edeard marchait sur un rebord mais tait contraint de patauger chaque croisement. Une eau glaciale sinfiltrait dans ses bottes. Il se demanda pour la nime 87

fois comment il pourrait faire pour descendre un petit bateau jusquici. Il finit par repousser leau sous ses tibias avec sa troisime main. Rpter le truc de Celui-qui-marche-sur-leau pour ne pas se mouiller aurait t trop puisant sur une distance aussi importante. Il tourna dans le tunnel qui longeait le canal de la Queue suprieure et, quelques centaines de mtres plus tard, remonta dans une fissure de drainage. Le fait de ntre pas familier du quartier de Myco ne linquitait pas, car son esprit tait capable de pntrer facilement le matriau de la ville ; pour lui, les structures qui lentouraient ntaient pas plus opaques que du verre lgrement fum. Il sarrta sous une petite place isole, et la ville laspira, le ramena la surface sous une forte averse de neige. Pendant la remonte, Edeard prit soin de se rendre de nouveau invisible. Deux marins vtus de cabans magenta traditionnels traversrent la place sans le voir. Il sourit en les regardant sloigner et partit dans la direction oppose. La Maison des ptales bleus donnait sur le canal et, plus loin, sur les dmes des hangars du port. Ctait un tablissement de quatre tages la faade vermicule et aux fentres ovales entoures de palmettes noir onyx. Au sommet de son toit mansard dpassaient deux bulles de verre pareilles des yeux braqus sur les cieux de Querencia. Edeard les considra avec intrt, intrigu par la lumire violette qui en manait. Normalement, Makkathran tout entire tait enveloppe dans un halo orange. Les trois entres du rez-de-chausse taient ouvertes. On entendait un piano, des clats de rire et des voix. Des gardes en vestes noires semblables aux tuniques des gendarmes taient posts de part et dautre de chaque lourde porte en bois. Edeard retint son souffle, passa ct deux et observa la moindre de leurs ractions. Lun dentre eux frona les sourcils, se retourna, mais ne donna pas lalerte. La moiti du rez-de-chausse tait occupe par un bar, au centre duquel un piano jouait une mlodie enjoue. Derrire le long comptoir poli, des barmen habills avec lgance prparaient des cocktails servis par des g-macaques. Les tables 88

taient entoures de fauteuils en cuir haut dossier, dans lesquels les clients se dtendaient en attendant que la patronne vienne les voir. Deux grands poles charbon dispensaient une chaleur bienvenue. La salle tait haute de plafond et surplombe par une galerie. Des filles aux cheveux boucls tonnamment rigides et aux robes courtes et colores taient penches par-dessus la balustrade. Elles souriaient aux clients, cherchaient accrocher leur regard, leur soufflaient des baisers, attiraient leur attention par des messages tlpathiques salaces. Pendant quelque temps, Edeard regarda qui montait et qui descendait le large escalier en bois. Ltablissement dIvarl ntait pas uniquement frquent par des marins ; en juger par les tenues des clients, il y avait beaucoup de reprsentants des Guildes et des grandes familles. Il vit mme deux officiers de la milice, reconnaissables leurs uniformes rouge et bleu. Pas de gendarmes, en revanche. Ils nont pas les moyens de venir ici. Il attendit, observa les usages de la maison, explora les lieux en esprit. La tenancire allait de table en table, changeait quelques amabilits avec chaque client. Puis lhomme choisissait une fille soit il avait une favorite, soit il en dsignait une sur la galerie. Le paiement tait effectu sur-lechamp, dans la discrtion, ou, pour les habitus, ajout leur note. Ds que le client avait termin son verre, il montait ltage, o il tait accueilli par la courtisane choisie. Aprs avoir pass quelques minutes au pied de lescalier, Edeard monta la suite dun artisan de la Guilde des charpentiers. La fille se jeta sur son micheton, lentoura de ses bras, et ils disparurent tous les deux dans un couloir transversal. Edeard passa derrire les autres filles elles taient tellement parfumes quil craignit dternuer et se faufila sous une arche ferme par des rideaux. Cette dernire manuvre fut la plus difficile, car il dut masquer les mouvements du velours rouge. De lautre ct, il dcouvrit un couloir non dcor et un escalier qui le conduisit au deuxime tage. Il avait dj tudi la disposition des lieux et senti la prsence dune trentaine de personnes rparties en petits groupes. Ivarl tait facile

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reprer ; Edeard ntait pas prs doublier la signature de son esprit. Comme il naurait jamais russi ouvrir la porte sans se faire remarquer, il demanda la ville de le laisser traverser le mur. Le chef du gang tenait salon dans une longue pice situe lextrmit du btiment. Quatre fentres ovales et grandioses donnaient sur la mer de Lyot. Ce soir, cependant, elles taient obstrues par dpais rideaux. Un pole vert maill chauffait dans un coin et faisait regretter Edeard dtre venu en manteau ; les autres taient beaucoup moins couverts. La chemise grise dIvarl tait dboutonne sur sa poitrine velue. Ses bottes taient poses contre le confortable canap en cuir dans lequel il se vautrait. Il y avait sept hommes autour de lui. Leurs vtements de qualit renforaient lillusion de leur appartenance des grandes familles ou maisons de marchands. Ctait un peu comme sils avaient cr une Guilde des criminels, comme sils jouissaient des mmes privilges que les socits lgitimes de Makkathran. Lorsquil avait appris lexistence de ces gangs, Edeard avait imagin des types la mine patibulaire vtus dhabits rapics, qui se runissaient dans des salles souterraines secrtes Le long du mur, il y avait une longue table charge de plateaux en or et en argent dbordant de mets aussi dlicieux que ceux servis Lillylight. Et puis il y avait des vins provenant de rgions dont Edeard navait jamais entendu parler. Trois filles taient occupes servir les hommes qui tendaient leurs gobelets en cristal. Elles portaient de longues jupes diaphanes et de simples pantoufles en daim. Rien dautre. Edeard se sentit coupable de les regarder ainsi, comme sil stait gliss en cachette dans leur chambre. Pauvre petit paysan. Quimaginais-tu que les filles porteraient dans un tablissement comme celui-ci ? Alors, il les examina de plus prs. Il reconnut les deux filles qui avaient accompagn Ivarl au tribunal ce matin. Quant la troisime Edeard laissa chapper un grognement incrdule. Heureusement, les hommes discutaient et ne lentendirent pas. Ctait Nanitte, la danseuse que Macsen avait ramene chez lui la veille de lembuscade au bassin de Birmingham. Ctait 90

effrayant. Ivarl oprait donc un niveau quil ne souponnait pas. Aprs tout, cette pice tait le dcor idal pour un chef de gang comme lui, intelligent et sophistiqu, riche et beaucoup plus influent quEdeard lavait pens. Le gendarme tait venu jusquici dans lespoir dpier des conversations compromettantes. prsent, il savait quil faudrait plus que quelques arrestations et raids bien organiss pour mettre Ivarl hors dtat de nuire. Mettre un terme aux activits des gangs ncessiterait une prparation beaucoup plus importante. Il lui faudrait comprendre comment Ivarl fonctionnait, o se situaient ses intrts, qui taient ses amis. Avec un sentiment de malaise croissant, Edeard ralisa que le chef de gang naurait pas pu se hisser jusqu cette position sans laide de lestablishment. Chaque chose en son temps. Il renfora son bouclier et couta. *** Le lendemain du Jour de lAn, il neigeait. De grands flocons blancs et doux tombrent du ciel gris, touffrent les sons de la ville. Edeard se leva tt pour prendre son bain et manger un petit djeuner dcent compos dufs brouills, de bacon et dun peu de boudin noir dOrkby grill avec des champignons il naurait sans doute pas le temps de djeuner, aujourdhui. Sous ses vtements, il enfila sa nouvelle veste et son caleon en soie renforce. Les gangsters risquaient de rsister, et il savait quau moins la moiti dentre eux possdaient des pistolets. Il sortit sur la passerelle avec son th et se perdit dans la contemplation du bassin en contrebas. Les flocons senfonaient en silence sous la surface lisse, tandis que des volutes de vapeur slevaient vers le ciel. Leau tait trop chaude pour geler, mais pas assez pour que les enfants sy baignent. Edeard avait pens en lever la temprature, comme il lavait fait chez lui, mais il avait renonc de peur dattirer lattention sur ses aptitudes. Boyd et Dinlay le rejoignirent, les joues rougies par le froid. Comme son habitude, Dinlay tait parfaitement apprt, avec son manteau rglementaire de la mme couleur que sa tunique ; 91

comble de llgance, ses boutons en argent avaient tous la mme taille et la mme forme. Boyd avait choisi un pardessus en cuir marron molletonn lintrieur. Edeard lavait trouv tellement beau quil stait achet le mme dans une boutique de Cobara. Tout va bien ? sinquita Dinlay. Depuis son retour, il y avait deux mois de cela, il travaillait dur pour prouver ses camarades quil tait la hauteur. Il dbordait denthousiasme, ce qui le rendait parfois difficile supporter. Edeard priait pour que ce raid lui donne une fois pour toutes la confiance dont il avait besoin. Il lui restait une carte abattre pour laider. Aucun mouvement. Les g-aigles ont surveill les rues toute la nuit. Trukal et Harawold sont toujours lintrieur. Lian est Sampalok avec sa petite amie. Et Ivarl ? Comme dhabitude. Ivarl saventurait trs peu hors de la Maison des ptales bleus, ce qui le surprit. Il est vrai que les gens quil avait besoin de voir se prcipitaient chez lui ds quil les appelait. Certains matres du Grand Conseil taient moins respects que lui. Lavantage, ctait quil tait plutt facile surveiller ; Edeard connaissait dailleurs la Maison des ptales bleus comme sa poche et presque aussi bien que sa gendarmerie. Pendant deux semaines, les gangsters avaient prpar un cambriolage dans le quartier de Vaji. Avec audace, ils taient entrs par effraction dans les locaux de la Guilde des chimistes le soir du rveillon afin de drober un stock de lingots de platine. Lopration soigneusement planifie avait monopolis vingt bandits et quatre gondoliers. Ils staient procur le planning des gardes, avaient graiss la patte de quelques membres de la Guilde afin que certaines portes ne soient pas verrouilles, avaient charg des filles doccuper le personnel stratgique. Pour finir, ils avaient mis en scne une bagarre dans une taverne pour attirer les gendarmes de Vaji quoi de plus normal, en effet, quune bagarre dans une taverne un soir de rveillon ? 92

Lorsquil fut au courant de tous les dtails, Edeard commena manuvrer. Il dit ses hommes quil avait une source au sein du gang dIvarl et quun cambriolage tait en prparation. Il fallut moins dun jour pour que la nouvelle de cette fuite revienne aux oreilles du chef, ce qui ne manqua pas de dclencher spectacle dlicieux une vague de rcriminations et de soupons chez ses lieutenants. Edeard convainquit Ronark de laisser le cambriolage avoir lieu en lui promettant que son informateur lui rvlerait o seraient cachs les lingots cela leur permettrait dapprhender de plus gros poissons et, avec un peu de chance, de prendre la main dans le sac des receleurs et des joailliers peu scrupuleux. Aprs cela, Ivarl convoqua Trukal et Lian pour leur faire part dun lger changement dans le plan dont eux seuls seraient au courant. Edeard faillit clater de rire en les entendant comploter ; aprs toutes ces manuvres, ces stratagmes et contre-stratagmes, il ne savait plus trop o il en tait. Cependant, les dtails du cambriolage ne lintressaient plus ; seul Ivarl comptait ses yeux, et, pour lavoir espionn de lintrieur, il savait que la haine quil vouait son ennemi tait rciproque. Kanseen et Macsen arrivrent leur tour. Ils semblaient presss den dcoudre. Pas de gueule de bois ? senquit Edeard. Srement pas. Je suis un exemple pour toute lquipe, rpondit Macsen en adressant un clin dil Boyd ; 21 heures, jtais dj au lit avec un chocolat chaud. Alisool fait vraiment un excellent chocolat. Kanseen leva les yeux au ciel. Par la Dame, son ego nous tuera. Allons-y, dit Edeard. Les deux autres escouades commandes par Edeard attendaient dj dans la petite salle commune de Jeavons. Tout le monde tait excit. Droal et Urarl, les deux chefs descouade, salurent Edeard, qui leur rpondit en sefforant de ne pas sintresser Vilby. Tout va bien ? demanda Urarl. 93

Troisime fils dun forgeron de Cobara, il avait deux ans de plus quEdeard, mais ne semblait pas en vouloir ce dernier davoir t promu caporal avant lui. Ils nont pas boug, expliqua Edeard tout le monde. Les hommes de Chae les ont surveills toute la nuit. Les lingots sont toujours l, et nous avons russi identifier dix-sept bandits. Les tribunaux vont tre trs occups cet aprs-midi. Le capitaine Ronark arriva la tte de trois autres escouades. Prts partir ? demanda-t-il. Oui, monsieur, rpondit Edeard. Voici votre permis de port darmes, continua Ronark en lui tendant un parchemin rehauss dun sceau officiel. Je viens juste de mentretenir distance avec mes collgues de Neph et Bellis ; ils mettent des hommes notre disposition pour larrestation. Vous aviez parfaitement raison, caporal : ils auraient trs mal pris que nous ne les tenions pas au courant. Merci, monsieur. Le gendarme stagiaire Felax arriva la hte. Le garon de dix-sept ans stait engag en mme temps que vingt autres jeunes gens aprs larrestation spectaculaire dArminel. Chae rptait lenvi que sa vie tait devenue un cauchemar depuis quon lui avait confi ces incapables. En ralit, il les adorait. Tous les mandats ont t signs, annona Felax. Le juge Selby nous souhaite bonne chance. Edeard rangea les mandats dans sa poche sans les regarder. Vous pouvez rester avec nous, lui dit-il. Nous aurons besoin de messagers. Merci infiniment, monsieur. Bien, votre attention sil vous plat, reprit Edeard en montant sur un banc. Les lingots vols la Guilde de chimistes sont cachs dans le sous-sol dune maison de la rue Whitemire, Sampalok. Ils sont gards par cinq ou six gangsters arms, mais nous savons quils vont recevoir des renforts ce matin. Comme il est dangereux pour eux de garder leur butin dans un mme endroit, ils vont essayer de le rpartir chez des marchands vreux dans toute la ville. Nous sommes donc dans lobligation dintervenir aprs larrive de ces renforts mais 94

avant leur dpart. Ainsi, nous arrterons un maximum de malfrats. Une fois que les lingots seront en notre possession, nous arrterons toutes les personnes impliques dans cette affaire. Je me rpte : nous devons absolument trouver les lingots. Cest une leon que jai apprise mes dpens lors du premier procs dArminel. Un rire parcourut la salle. Nous bnficierons de laide de trois g-aigles et dix gchiens de notre gendarmerie et de celle de quelques escouades venues de Bellis et Neph. Nous savons que certains des bandits seront arms et, pour une fois, nous le serons aussi. Je vous demanderai nanmoins de ne vous servir de vos pistolets quen cas dabsolue ncessit. Je ne veux pas de victimes. Il sagira avant tout dadresser un message trs clair aux criminels : lanne venir verra la fin des gangs de Makkathran. Macsen et Dinlay furent les premiers applaudir et siffler. Ce sera le chaos, dit Macsen, tandis quils glissaient sur le Grand Canal majeur bord dune gondole. Quatre autres gondoles les suivaient, qui transportaient les escouades venues de Jeavons. Comment cela ? snerva Dinlay. Edeard a accompli un travail dorganisation fantastique. Ah oui ? Qui commandera quand on sera sur place ? Les escouades de Bellis et Neph vont vouloir prendre les choses en main, et elles seront diriges par des sergents. Ne men veux pas, Edeard, mais je pense que nous serons beaucoup trop nombreux. Nous ne sommes pas habitus travailler de faon concerte. Je sais, concda Edeard. Il sassit sur le banc et, le sourire aux lvres, admira le ciel. Il ne neigeait plus et les nuages se dispersaient. Un soleil dhiver vif et aveuglant illuminait les btiments couverts de neige. Les vacances du Nouvel An termines, les gens retournaient travailler et latmosphre tait anime et joyeuse. Edeard aimait cette ambiance. Quest-ce que tu manigances ? sinquita Kanseen.

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En fait, cest encore pire que ce que Macsen pense, rpondit-il. (Du coin de lil, il regarda le gondolier qui essayait dcouter sans en avoir lair, puis il se pencha vers ses amis et chuchota :) Le gang sait que nous arrivons. Comment est-ce possible ? stonna Boyd. Mon informateur me la dit. Lexplication tait simple : trois fois par semaine, Vilby rejoignait Nanitte dans une salle privative du Cheval noir. Par la Dame, de quel informateur parles-tu ? demanda Macsen. Ces dernires semaines, nous tu nas fait que lui obir au doigt et lil ! Je ne peux pas vous le dire. Edeard ne stait pas encore rsolu rvler la vrit Macsen lequel avait sans doute oubli Nanitte. Le jeune homme se renfrogna. Alors, que fait-on ? voulut savoir Dinlay. Nous allons utiliser leur arrogance contre eux. Les escouades de Bellis et Neph attendaient sur le pont du Bassin central. La gondole dEdeard sarrta prs dune plateforme damarrage, et le caporal nouvellement promu sloigna pour sentretenir avec les deux sergents venus leur prter mainforte. Macsen avait vu juste : leur enthousiasme tait palpable. Edeard savait quils ne respecteraient pas ses consignes et se prcipiteraient pour tre les premiers apprhender les gangsters. Il produisit un plan et leur montra lemplacement de la maison. Les gendarmes acceptrent de prendre les malfrats en tenailles ; leurs escouades arriveraient du ct du Parc de Pholas, tandis quEdeard prendrait par Myco ; ainsi, mme sils remarquaient quelque chose, les membres du gang ne pourraient pas schapper. La gondole dEdeard reprit sa route entre les quartiers trs diffrents de Bellis et Sampalok. Le long du canal, les btiments cylindriques de Bellis taient couronns de longues spires vrilles et prsentaient des balcons en forme de coupes pareils des hernies. Sampalok tait constitu dimmeubles semblables celui dans lequel habitait Edeard, quoique trois ou quatre fois plus gros et diviss en appartements plus modestes. Ici, les familles taient ltroit. Les rues larges qui serpentaient entre 96

les btiments taient jonches dordures ; les g-macaques de la voirie semblaient incapables den venir bout. La situation tait pire que celle quil avait connue Ashwell. Amliorer les conditions de vie des gens, leur donner de nouvelles perspectives serait un bon point de dpart, pensa Edeard. Pourquoi le matre du quartier ne faisait-il rien ? Comme sils taient affects par le dcor dans lequel ils vivaient, les habitants de Sampalok regardrent passer les gondoles des gendarmes dun air morose. Certains crachrent dans leau et gratifirent les forces de lordre de gestes obscnes. Quelques troisimes mains secourent un peu les embarcations. Des bandes de gamins conspurent les hommes en uniforme. Petits cons, grogna Boyd. Ils ont besoin quon leur montre une autre voie, cest tout, le tempra Edeard. Cest trop tard, rtorqua Macsen. Ils nont jamais connu que cette vie-l. On ne peut pas les changer. Edeard examina la ligne des toits de ces btiments disgracieux et pensa aux modifications quil pourrait y apporter, aux fonctions nouvelles quil pourrait modeler. Nen sois pas si sr, murmura-t-il. Kanseen lui lana un regard tonn mais ne dit rien. Ils samarrrent un ponton du Premier Bassin et senfoncrent dans Myco. Voir le quartier de jour fit un drle deffet Edeard. Loin dtre aussi misrable que Sampalok, on y trouvait des familles de pcheurs, de constructeurs de bateaux et une forte prsence des Guildes. Comme aimait le dire Macsen, ces gens avaient un sentiment dappartenance plus important que leurs voisins. Jai des nouvelles, lui annona Chae en esprit tandis quils remontaient la rue Maley, pas trs loin de la Maison des ptales bleus. Oui ? Vous ne devinerez jamais qui est arriv pour examiner les lingots. Je vous coute Ce bon vieux capitaine Ivarl. Les collgues proches dEdeard eurent un sourire carnassier. 97

Cela ne mtonne gure, rpondit le caporal. Par la Dame, on va lavoir, senthousiasma Boyd, le pouce lev, en regardant ses camarades. Comment cela ? demanda Chae. Il est venu contempler sa prise, il jubile. En esprit, Edeard vit les escouades de Bellis et Neph traverser le Parc de Pholas au pas de course. Comme prvu, elles avaient pntr dans Sampalok par le pont qui enjambait le canal de la Route marchande et taient toutes proches du repre des bandits. Elles arriveraient sur place avec dix bonnes minutes davance. quoi tu penses ? linterrogea Kanseen avec un sourire en coin. Edeard fit signe ses hommes de sarrter, demanda Felax dapprocher et lui tendit une enveloppe. Je veux que vous couriez jusqu la rue Whitemire et que vous donniez cette enveloppe aux sergents des autres quartiers. Oui, monsieur Celui-qui-marche-sur-leau, acquiesa le garon avec un salut militaire. Allez, filez. Il ordonna un des g-aigles de garder un il sur lui. Que se passe-t-il ? demanda Macsen. Le plan a un peu chang. Suivez-moi. Il tourna dans lavenue Campden, artre flanque de jacktrals dont les branches seraient bientt ornes de grosses fleurs bleu ciel. Pour le moment, toutefois, les bourgeons taient encore couverts de neige. Derrire lui, les interrogations et conversations touffes allaient bon train, mais il choisit de les ignorer. Ils sloignaient de Sampalok ; lavenue menait tout droit au canal de la Queue suprieure, qui longeait le quartier du Port. Dinlay, appela Edeard. Prends lescouade dUrarl et emprunte la prochaine alle. (Il lui montra son plan de manire que personne dautre ne le voie.) Cest le btiment qui nous intresse. Assure-toi que personne ne schappe et noublie pas de faire attention aux fentres et aux toits. Quest-ce quil y a, l-bas ? Edeard se pencha le plus prs possible de son oreille. 98

Les lingots. Lopration stait droule au milieu de la nuit Sur le chemin de Sampalok, les gondoles charges de lingots taient passes sous plusieurs ponts surplombant le canal de Roseway, dont une arche massive en pierre et mtal situe lextrmit du boulevard Royal dAbad qui conduisait au quartier de Nighthouse. Ivarl stait arrang pour que des gondoles se dirigeant dans la direction oppose passent cet endroit ce moment prcis. Pendant quelques secondes, les embarcations disparurent sous le pont et les aigles qui les surveillaient les perdirent de vue. Lpaisseur de louvrage ajoute aux boucliers dploys autour des gondoles rendait impossible toute observation distance. Des botes identiques furent changes. Edeard ne put quadmirer la technique des gangsters. Ce quIvarl ignorait, cest que, connaissant son plan dans les moindres dtails, son adversaire avait post un g-chat sous le pont. Le Grand Matre Finitan avait t heureux de laider en lui prtant quinze gnistars quil avait rpartis sous tous les ponts du canal. Une fois la substitution confirme, Edeard navait eu aucun mal suivre les nouvelles gondoles jusqu Myco, o les botes furent dbarques avant dtre caches dans lentrept dun pcheur. Le pauvre vieux, envoya en esprit Chae dun ton sardonique. Ivarl semble trs en colre. Tout le monde vit le chef de gang sortir prcipitamment de la maison de Sampalok, le visage carlate. Plusieurs de ses lieutenants le suivaient, inquiets. Edeard avisa le hangar situ vingt mtres de lui et sourit. Les grandes portes taient ouvertes sur un intrieur sombre empli de barils. Plusieurs pcheurs taient assis lextrieur avec leurs femmes et rparaient des filets. Dautres filets schaient en boucles larges lintrieur. Scellez le primtre. Les gens qui travaillaient sur les filets assistrent, stupfaits, larrive des gendarmes. Des g-aigles tournoyaient au-dessus de la btisse pour surveiller la cale situe larrire. Les gchiens grognaient.

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Restez o vous tes, ordonna Edeard. Jai un mandat qui mautorise fouiller ce btiment. Dinlay et deux autres gendarmes arrtrent un pcheur qui tentait de schapper. Kanseen, prends Macsen et Droal et va faire un tour lintrieur, sil te plat. Noublie pas de vrifier le sous-sol. Espce de filou, marmonna-t-elle, le sourire aux lvres, en sexcutant. distance, Edeard vit quelquun courir sur la cale daccostage, de lautre ct de la btisse. Il sauta sur le canal, qui se solidifia sous ses pieds. La surface se dformait peine sous son poids tandis quil courait vers le quai. Les gens qui marchaient au bord du large canal sarrtrent pour le regarder. Des doigts furent points vers lui. Des cris de joie rsonnrent au-dessus de leau glace. Les enfants appelrent leurs copains. Ctait Celui-qui-marche-sur-leau, disaient-ils. Il recommenait ! Edeard arriva lextrmit de la cale daccostage au moment o Lian essayait de mettre une barque leau. Vous partez dj ? demanda le gendarme dune voix douce. La fte ne fait pourtant que commencer. Lian communiquait frntiquement avec quelquun distance. Il enfona une main dans son manteau. Edeard lui lana un regard dissuasif. Cela na pas russi Arminel, vous vous rappelez ? Lian le toisa avec colre, recula et leva les mains en lair. Droal arriva derrire lui, lui prit son pistolet et lui mit les menottes. Que se passe-t-il ? senquit le sergent de Bellis. En esprit, Edeard vit lhomme et son quipe arriver devant la maison de Sampalok. Nous les avons reprs alors quils dplaaient leur butin, rpondit Edeard dun ton neutre en examinant la barque. Dsol, mais nous navons pas eu le temps de vous prvenir. Jai confi une liste un messager. Ce sont les noms de toutes les personnes impliques dans ce vol. La plupart dentre elles vivent dans les immeubles qui jouxtent leur planque. Vous pourriez les arrter, sil vous plat ? 100

Il tait conscient de laura moqueuse qui irradiait de lesprit de Chae, tandis que le sergent arrachait lenveloppe des mains de Felax. Par la Dame ! sexclama Kanseen. Edeard, il faut que tu voies cela. Jarrive. La cave situe sous le hangar tait une des cachettes dIvarl. Edeard ne lavait examine que trs brivement deux jours plus tt, de peur de se faire reprer. Dans les trois salles votes, il avait vu de trs nombreuses caisses, bouteilles et sacs empils. Macsen et Urarl ouvrirent des caisses emplies dargenterie prcieuse. Les botes plus petites contenaient des bijoux, les sacs des balles de soie daraigne brute, du th et des pices importes par bateau de provinces situes des centaines de kilomtres. Des bouteilles de vin alcoolis taient empiles jusqu la vote du plafond. Cataloguer tout cela prendra des semaines, remarqua Urarl, stupfait. Et ils navaient ouvert que quelques caisses Les renforts arrivent, le rassura Edeard. Concidence extraordinaire, Ronark arriva au mme moment quIvarl. Le capitaine de la gendarmerie de Jeavons tait la tte de trois gondoles pleines de comptables de la Guilde des clercs, qui avaient suivi Edeard sur le Grand Canal majeur leur rythme. Elles samarrrent la cale daccostage au moment mme o Ivarl jaillissait de lavenue Campden, le souffle court et trs, trs en colre. Javais oubli que vous habitiez dans le coin, commena Edeard avec le sourire. Cest gentil dtre pass nous voir. Ivarl lui lana un regard noir, puis se tourna vers un Ronark impassible. Il leva sa canne au pommeau en or. Hsita. Nous pouvons faire quelque chose pour vous ? continua Edeard, tandis que Dinlay et Kanseen sortaient du hangar avec des botes charges de lingots. Les yeux carquills, Ivarl regarda passer les botes et leur prcieux contenu. Vous voudriez rcuprer quelque chose ? demanda Edeard. Cest possible, condition que vous nous prsentiez les 101

factures, bien sr. Il y a tellement dobjets dans cette cave. Cest trange, mais les inspecteurs portuaires semblent tout ignorer de ces importations et nont prlev aucune taxe dessus. Par bonheur, des comptables arrivent pour nous aider calculer tout cela. Dici l, tout sera stock dans un hangar municipal. Peut-tre quelquun viendra-t-il rclamer ce qui lui appartient et paiera-t-il ce quil doit la communaut ? Un sourire dfait claira le visage dIvarl. Celui-qui-marche-sur-leau Vous tes dou. Je ne fais que mon devoir. Toutefois, vous navez pas le droit lerreur, et la chance ne sera pas toujours de votre ct. Sans aucun doute. Je suis certain que Tanamin serait daccord avec vous. Deux nuits plus tt, cur, Edeard avait entendu Ivarl expliquer dans le dtail Harawold comment il devrait punir Tanamin de ne pas avoir extorqu suffisamment dargent aux habitants de la partie du quartier de Fiacre dont il avait la charge. Ivarl ne parvint pas masquer sa surprise. Lorsquil eut enfin russi voiler ses motions, il considra Edeard dun il circonspect, comme sil avait affaire un renard de feu accul. Oui, trs dou, vraiment. Je le vois prsent. tes-vous certain de ne pas vouloir accepter mon invitation ? Ensemble, nous accomplirions de grandes choses. Vos perspectives davenir seront rduites, dans les mines de Trampello. Je vois. Dommage. Vous avez quelque chose ajouter ? Non. Pas aujourdhui.

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la mi-journe, les capsules des paramilitaires dEllezelin quadrillaient Colwyn City toutes sirnes hurlantes pour se rendre sur les lieux des nombreuses chauffoures avec la population, produisant une vritable cacophonie. Pour accompagner ce son discordant, des ventails de faisceaux lasers rouges et azur se dversaient rgulirement dans lappartement dAraminta par les portes ouvertes du balcon, tandis que des appareils survolaient le parc. Alors que la lumire aveuglante balayait une nouvelle fois le coin cuisine, Araminta fit la grimace. Elle faisait chauffer de leau dans une bouilloire pendant que lunit culinaire sefforait de prparer les ingrdients dun simple sandwich au poulet. Elle jura et donna un coup de pied dans lappareil qui venait dafficher un nouveau message derreur. Encore un problme thermique. Peut-tre les lasers perturbaient-ils ses systmes internes ? Elle soupira et secoua la tte ; ctait une ide ridicule. Le pire, ctait de rester ici ne rien faire. Non, le pire, cest de ne pas savoir quoi faire. Une autre capsule hurla dans le ciel. Araminta reposa violemment la thire et se prcipita vers le balcon, mais lengin avait dj disparu derrire limmeuble, o il harclerait sans doute les gens runis dans le parc. Celui-ci servait de point de ralliement tous ceux qui refusaient de se soumettre lenvahisseur. Elle aurait aim pouvoir claquer les portes, toutefois, la baie tait compose dune feuille de verre liquide et elle prfra laisser le matriau se sceller doucement. Une fois la porte correctement ferme, le bruit des sirnes devint beaucoup moins gnant il est vrai quelle avait opt pour un matriau isolant haut de gamme. La porte-fentre tait reste ouverte toute la journe pour lui permettre de ressentir lambiance de la ville. Ctait bte et rconfortant la fois, quoique en ralit il

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stait surtout agi de ne pas penser aux vnements vritables. Pour couronner le tout, elle navait rien fait dans lappartement. Son ombre virtuelle lavait abreuve dinformations concernant lexpansion du Vide glanes sur lunisphre. Il y avait trs peu de faits avrs et beaucoup trop de spculations et daccusations. Heureusement, son interface filtrait tout cela pour elle et ne laissait passer que les donnes essentielles. Il ny avait pas grand-chose de neuf ; la mission dexploration avait vacu Centurion. Toutes les missions diffusaient les images de la destruction de la base. Les nigmatiques sphres DF en position autour de ltoile lintriguaient normment. Depuis leurs studios, les commentateurs se demandaient de quoi elles taient capables ; aprs tout, les Anomines les avaient prises pour modles lorsquils avaient emprisonn les Dyson. prsent, tout le monde esprait quelles avaient des fonctions plus agressives que la simple cration des champs de force, aussi normes soient-ils. Malgr la perte de la station Centurion, les donnes continuaient affluer grce un grand nombre de capteurs dissmins parmi les toiles du Mur et au relais tnu de la Marine. La frontire du Vide continuait stendre ; sa surface ondulait, se distendait pour englober les amas stellaires quelle avait attirs. Nombreux taient ceux affirmer quil y avait une explication cette voracit. De l penser que le Second Rveur y tait pour quelque chose, il ny avait quun pas. Une fois la porte-fentre verrouille, elle tomba genoux sur le sol en bton nu. Les larmes quelle avait contenues toute la matine menaaient de jaillir dun seul coup. Cen est trop. Une seule personne ne peut pas porter ce poids sur ses paules. Je ne peux pas tre responsable de la menace qui pse sur la galaxie, ce nest pas possible. Son ombre virtuelle linforma quun fichier se rpandait sur lunisphre sans aucune restriction, passait de nud en nud sans tre arrt pour atteindre la messagerie de tous les habitants du Commonwealth. Il sagissait dune communication en temps rel mise par une adresse inconnue situe sur Terre. Seule lANA est capable dun tel prodige, expliqua son ombre virtuelle. 104

Ouvre-le, ordonna-t-elle. Si lANA voulait sadresser tout le monde, ctait sans doute pour dlivrer un message rconfortant. Gore Burnelli se tenait sur un genre de falaise rocheuse et tournait le dos une mer tropicale. Il portait une simple chemise blanche, et ses cheveux blonds voletaient dans le vent. Il avait le visage dun garon de vingt ans, le teint hl et les yeux gris. Il plongea son regard dans celui dAraminta ; pour une raison quelle ne sexpliquait pas, elle fut envahie par un intense sentiment de culpabilit. Je doute que les habitants du Grand Commonwealth se souviennent de moi, commena-t-il. Je suis une de ces personnes fortunes qui ont permis au Commonwealth de se dvelopper ses dbuts. Survolez ma biographie, et vous verrez que jai connu un furtif moment de gloire pendant la Guerre contre lArpenteur. Jai la prtention de croire que mes antcdents me donnent le droit de vous prendre un peu de votre temps, mais rassurez-vous, je ne vais pas vous raconter ma vie. En fait, je vais madresser une personne et une seule : le Second Rveur. Jimagine que vous ne saviez pas que le Seigneur du Ciel lancerait une phase de dvorement aprs votre dernire rencontre. Je ne vous blme pas. Je ne vous condamne pas. Contrairement tous les autres, je ne vais pas non plus vous traquer. ce propos, sachez que le Rve Vivant nest pas le seul vous chercher ; de nombreux agents des Factions de lANA et dautres groupes du Grand Commonwealth sont vos trousses. Par Ozzie, geignit Araminta, qui pleurait pour de bon. Tout le monde veut vous dire ce que vous avez faire, et jimagine que vous tes effray et un peu perdu. Il semblerait que vous ayez dcid de vous faire discret votre attitude rcente latteste , ce que jadmets parfaitement. Vous venez de comprendre qui vous tes, et ce nest pas facile. Vous allez devoir prendre de nombreuses dcisions, et je naimerais pas tre votre place. Il va sans dire que, si vous le souhaitez, je suis prt vous apporter mon aide. Encore une fois, ce nest pas la raison de mon appel. Il est une dcision qui doit tre prise sans hsitation : la phase dexpansion du Vide doit tre 105

stoppe. Daprs ce que nous savons, vous tes la seule personne qui ait ce pouvoir pour le moment, je dis cela car quelquun dautre va tenter quelque chose (Gore se redressa et seffora de rester fort.) Ma fille Justine Burnelli tait sur Centurion lorsque lexpansion a repris. Contrairement ses camarades, elle na pas pris ses jambes son cou. Malgr mes supplications, contre ma volont, elle a fonc vers le Vide. Son vaisseau est quip dun ultraracteur lexistence de cette machine tait tenue secrte, mais les rumeurs se propagent vite sur lunisphre, aussi en avez-vous peut-tre entendu parler. Son appareil est extrmement rapide, ce qui signifie quelle atteindra la frontire dici demain. Justine nest pas comme moi ; elle est douce, gentille, optimiste enfin, elle a toutes les qualits dont notre espce peut tre fire. Depuis des sicles, elle uvre dans le domaine diplomatique. Elle est partie seule pour le Vide dans lespoir de rencontrer le Seigneur du Ciel. Elle pense que la raison finira par lemporter. Toutefois, il lui faudra dabord traverser la frontire. Les hommes ont russi cet exploit une fois. Inigo et Celui-quimarche-sur-leau nous lont prouv. Second Rveur, jen appelle vous ! Je vous supplie de contacter le Seigneur du Ciel une dernire fois pour lui demander de laisser passer ma fille. Cest tout. Vous naurez pas parler de lexpansion du Vide ou du plerinage. Donnez Justine une chance de ngocier avec qui de droit. Ma fille ne renoncera pas, quoi quil arrive. En dpit de toutes mes mises en garde, elle croit en lhumanit, elle est persuade que nous mritons quon nous donne une chance. Elle a foi en nous. Jespre Je vous supplie de faire votre possible pour laider. Je vous implore de ne pas laisser ma fille mourir pour rien. Si vous avez besoin de quelque chose, nhsitez pas me contacter ladresse ci-jointe elle est parfaitement scurise. Sil vous plat. Aidez-nous arrter lexpansion du Vide. Nous navons pas beaucoup de temps devant nous. Aidez-la. Vous seul le pouvez. Araminta se prit la tte deux mains ; elle aurait voulu se rouler en boule et disparatre de cet univers. Va te faire foutre ! lcha-t-elle limage vanescente de Gore. 106

Au mme instant, une pointe de doute lassaillit. Peut-tre que cette Justine peut rellement faire quelque chose. Peut-tre que tout ne dpend pas de moi, aprs tout. Restait donc entrer en contact avec le Seigneur du Ciel sans attirer lattention du Rve Vivant et de tous ceux qui la traquaient. Rien de plus facile pour quelquun qui nest pas fichu de faire fonctionner une unit culinaire. *** Au milieu dun dsert de boue sche trnait une maison, un igloo de sable cuit, dont la porte en bois avait un jour t vert fonc. Le soleil implacable et le vent charg de poussire lavaient dcape, mme sil subsistait quelques traces de peinture dans les fissures des planches de chne. Il connaissait cette porte. Il la connaissait trs bien. Il savait ce quil y avait de lautre ct. Le soleil suspendu au centre du ciel saphir dcolorait le dsert lui-mme. Il en avait toujours t ainsi. Il arrta son norme charlemagne juste ct de ligloo et mit pied terre ; sa robe blanche immacule flottait autour de lui. Sa capuche large protgeait son visage des rayons pntrants de lastre du jour. Bizarrement, il eut beaucoup de mal parcourir les quelques mtres qui le sparaient de la porte. Ses membres eurent combattre une force inconnue qui entravait ses mouvements. Alors il comprit quil luttait contre sa propre peur et se demanda sil souhaitait toujours faire ce pour quoi il tait venu. Il craignait ce qui lattendait de lautre ct. Il continua nanmoins car, comme dhabitude, il navait pas le choix, pas de volont, ni dindpendance. Il arriva puis devant la porte. Il leva le bras, posa la main sur le bois chaud, sentit son grain lisse familier. Il poussa. La porte souvrit et les tnbres se dversrent lextrieur, contaminrent la lumire du soleil. Elles lenvelopprent comme de la brume, renforant sa peur. Nanmoins, la porte tait ouverte. Il ny avait plus rien entre la personne qui vivait dans cette maison et lui. Quelque chose bougea dans lombre, une prsence chercha le toucher. 107

Votre pre et vous avez tous les deux eu le courage de faire le bon choix la fin, dit une voix. Mon opinion ne compte pas, bien sr, mais je suis content. Je suppose que je vous dois une seconde chance. Mon pre ? Il fit un pas en avant Le vhicule tressauta. Ses chenilles avant brisrent une arte de glace et son nez en biseau pointa vers le bas. Aaron revint brutalement la ralit, agrippa ses accoudoirs et regarda par ltroit pare-brise. Il faisait trs sombre lextrieur ; il tait minuit, et le ciel bouillonnant tait couvert de nuages sur une paisseur de cinq kilomtres. Les faisceaux des phares nclairaient que les flocons qui tombaient en abondance et doccasionnels blocs de glace presque aussi gros que leur engin. Les clairs rguliers leur montraient un paysage glac, infini et jonch de glaons aux artes aigus. Ceux-ci taient dailleurs de plus en plus nombreux. Quelle gographie de cauchemar ! Ils avanaient un rythme ridicule, et cela ntait pas prs de sarranger. Il vrifia le systme de navigation inertiel du vhicule. En deux heures, ils avaient parcouru sept kilomtres un quart et navaient pas arrt de zigzaguer. Plus dune journe stait coule depuis quun vaisseau inconnu avait largu une cuve de masse Hawking sur Hanko. Il aurait aim pouvoir calculer le temps que mettrait le dispositif dvorer la plante de lintrieur ; toutefois, connatre avec prcision le moment o les continents imploseraient ne les ferait pas aller plus vite. Sa premire estimation trois jours lui semblait cependant raliste. Lordinateur de bord ordonna aux chenilles de ralentir ; Aaron sen aperut car la frquence des vibrations qui secouaient la cabine en fut modifie. Lorsquil demanda des explications, le pilote automatique lui transmit ce que captait le radar : il y avait une crevasse droit devant, une chute verticale de plus de dix mtres. Par la Dame ! sexclama Inigo. (La lumire violace des deux bandes polyphotos du plafond creusait les ombres de son

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visage.) Il va nous falloir au moins une demi-heure pour passer cela. Cest vous lexpert, marmonna Aaron avec aigreur. Inigo le gratifia dun sourire pinc. En effet. Il attrapa les commandes manuelles, ralentit davantage et activa les lames rotatives avant. Celles-ci se dployrent devant le nez de lengin et se mirent tourner. Les lames mordirent dans la glace et le vhicule reprit sa progression. Un grand plumet de granules sales fut projet dans les airs et emport par le vent violent. Dans lhabitacle, le vacarme tait assourdissant. Avec force tremblements, ils commencrent creuser un passage. Inigo pilota avec circonspection, dcrivit une courbe afin de descendre en longeant la crevasse. Comme les dbris rduisaient la visibilit zro, il devait se fier aux capteurs du vhicule et son scanner biononique. Le messie perdu disposait apparemment de programmes sophistiqus, dcida Aaron ; son propre scanner percevait peu de chose au-del de la carrosserie du vhicule. Lpaisseur de glace quils traversaient tait dense et entrecoupe de strates de roches et de sol. Ctait un milieu difficile quInigo semblait toutefois comprendre, puisquil savait quand ralentir et quand exercer une pression plus importante. Les crissements produits par les lames lui faisaient mal aux dents ; leur frquence dpendait de la nature du terrain terre ou glace. Il arrivait aussi au mtal de mordre dans la roche ; dans ces moments-l, Aaron avait envie de cogner. Corrie-Lyn, elle, avait les mains sur les oreilles, les lvres retrousses, le visage dform par un rictus incrdule. Inigo bougea la manette dune manire imperceptible et carta le vhicule de la strate dense. Des dbris de roche et de glace volaient de part et dautre des lames, tombaient dans le fond du gouffre. Inigo sengagea dans une couche de glace et opta pour une largeur de coupe plus importante. Ils crrent donc leur propre rampe, descendirent avec force cahots et secousses. Ils mirent plus de quarante-cinq minutes atteindre le fond de la crevasse. Les lames se rtractrent. la lumire de leurs phares, Aaron considra dun air pensif le

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paysage constell de blocs de glace de plus en plus gros et nombreux. Merde, cracha-t-il. On ny arrivera jamais. Sur quelle distance ce champ stend-il ? Sils ne le traversaient pas en moins de deux heures, ils ne parviendraient jamais atteindre le vaisseau avant limplosion. Je ne sais pas, rpondit Inigo, imperturbable. Je nai pas de carte topographique sous la main. Il longea la base de la falaise la recherche dun passage entre les blocs. Vous vous fichez de moi ! Non, je nai pas de carte mise jour. Elles sont toutes dpasses depuis mille ans ; sans compter que la glace bouge. Lentement, je vous laccorde, mais la topographie est bouleverse tous les sicles environ. Merde ! lcha Aaron en frappant la paroi de la cabine. Il faut absolument trouver un moyen de progresser plus vite que cela. Je sais. Corrie-Lyn se leva de sa banquette et passa les bras autour du cou dInigo. Lclairage tamis de lhabitacle la rendait encore plus belle que dhabitude. Tu fais de ton mieux. Ncoute pas ce quil dit. Aaron grogna de frustration et donna encore un coup de poing dans le mur. Olhava, Inigo avait fini par admettre quil disposait dun vaisseau en cas durgence. Toutefois, lenthousiasme et loptimisme dAaron staient rapidement effrits cause de la lenteur de leur vhicule. en croire Inigo, le vaisseau tait dissimul dans une grotte artificielle situe sept cents kilomtres du camp, au sud-est. Aaron pensait latteindre avec deux jours davance, mais ctait avant de croiser ces blocs de glace. Jai ouvert de nombreuses pistes dans des paysages similaires, reprit Inigo tandis que Corrie-Lyn frottait amoureusement sa joue contre lui. Cest comme cela que jai appris me servir de cet engin. Servez-vous-en mieux, ou nous allons mourir, rtorqua Aaron dun ton sec. 110

Inigo sourit, puis engagea lappareil dans une ouverture troite. Des clats de glace affts comme des rasoirs crissrent et se brisrent contre leur carrosserie. Aaron grimaa, convaincu quils allaient rester coincs ; cela leur tait dj arriv quelques heures plus tt. Inigo et lui avaient t contraints de sortir et dutiliser leurs biononiques pour dgager le vhicule. Cela lui avait fait du bien de se servir de ses armes, mme leur puissance minimale ; dune certaine manire, il stait rendu utile. Au moins Corrie-Lyn navait-elle pas bu une goutte dalcool depuis leur dpart. Vous avez une ide de lidentit de nos agresseurs ? demanda Inigo. Non. Je ne mtais mme pas rendu compte que nous avions t suivis, et je peux vous dire que cela fiche la trouille. Pour oser attaquer le Tricheur rus, il faut disposer dun vaisseau au moins aussi performant. Comme ces engins ne courent pas les rues, il sagissait forcment de lANA ou dune Faction. mon avis, lANA naurait jamais utilis une cuve de masse de cette manire, et je suis surpris quune Faction en soit arrive cette extrmit. Les brigands nont pas dhonneur, nest-ce pas ? Cest vrai, concda Aaron. Il faut tre dsespr pour se servir dun dispositif de ce genre. Regardez-vous dans la glace, intervint Corrie-Lyn. Lassassinat de personnes innocentes est un acte ignoble et mprisable. Le pilote de ce vaisseau tait quelquun dans votre genre. Il y a, dans cet univers, des gens bien pires que moi. Cela mtonnerait. Cest pourtant vrai. Il sourit dans sa barbe. O tiez-vous suppos memmener de force ? demanda Inigo. Je le saurai quand nous serons en scurit dans votre vaisseau. Vraiment ? Cest intressant. Tu veux dire pervers, le corrigea Corrie-Lyn.

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Cest une simple mesure de scurit, expliqua Aaron. Si je ne le sais pas moi-mme, je ne risque pas de le rvler. Vous savez, rtorqua-t-elle, sauf que linformation est enfouie dans votre subconscient. Oui, mais je ne peux y avoir accs que dans des circonstances favorables. Vous avez endommag votre psych avec ces idioties. Je vous lai souvent dit et je me rpterai avec grand plaisir : jaime ce que je suis. Par la Dame, quest-ce que ? commena Inigo. Le cerveau du vhicule venait de stopper une nouvelle fois leur progression. Inigo fixa lcran du radar, dont les bandes concentriques orange tournoyaient comme un plantaire devenu fou. Cest trange, reprit-il. Les yeux plisss, il regarda par le pare-brise. Les faisceaux des phares clairaient des tourbillons de neige mais pas de rochers. Les clairs rguliers transformaient la nuit noire en smog de plomb, mais ne mettaient en vidence aucune forme devant eux. Le scan dAaron lui rvla que la glace saplanissait devant les chenilles du vhicule avant de se terminer en un prcipice. Au-del, il ne captait rien. Il ny a rien, l-bas. Cest bien le problme. Ils squiprent tous les deux pour jeter un coup dil dehors, car Inigo ne voulait pas sapprocher du gouffre sans savoir ce qui les attendait plus loin. Aaron ne jugea pas ncessaire de discuter. Il naimait pas porter une combinaison et savait que ses systmes biononiques auraient pu le protger de latmosphre de Hanko ; nanmoins, son instinct lui commanda de revtir une couche protectrice supplmentaire. Aprs tout, cette quation comportait beaucoup trop dinconnues. Les deux hommes avancrent contre le vent violent et restrent proximit des faisceaux lumineux. Bien quils ne soient plus trs loin du bord, le scanner dAaron ne dtectait toujours rien. 112

O diable est le sol ? demanda-t-il. Il braqua ses capteurs vers ses pieds. Sous ses chaussures, quelques centimtres de neige durcie, puis de la glace, linfini. Ctait un peu comme sils se trouvaient au sommet dune vague gante gele. Sans doute un genre de fissure, commenta Inigo. Si la pression est suffisante, la glace peut se fissurer au lieu de se soulever. Super. Elle devrait se refermer pas trop loin dici. Je nai jamais vu une fissure longue de plus de cinq cents mtres. Vrifiez de ce ct-ci, et restez loign du bord. Daccord. Aaron longea la fissure en maintenant une distance de trois ou quatre mtres entre le vide et lui. Il atteignit bientt un genre de promontoire plat et triangulaire, sur lequel il avana avec circonspection, en dpit de son vertige. De l, il aurait une vue parfaite sur le paysage en contrebas. Il augmenta au maximum la porte de son scanner et fixa les tourbillons de neige. Malgr la rsolution trs leve de limage, il ne distinguait ni lautre bord de la fissure, ni son fond. Il se tenait donc au bord dun abme insondable. Son instinct se rveilla et un doute simmisa dans son esprit. Nerina avait dit quelque chose quand ils taient arrivs au camp. Eh, est-ce que nous Les systmes dInigo modifiaient leurs fonctions, reformataient les courants dnergie. Ses propres biononiques ragirent aussitt, renforcrent son champ de force, rigrent une protection efficace contre les armes dpasses dInigo. Des stimulants se dversrent dans son systme nerveux, prts acclrer ses ractions. Des programmes tactiques se dployrent hors de leurs amas macrocellulaires, se mlrent de manire naturelle ses penses afin de laider analyser la situation. Jamais il naurait d faire confiance ce messie de pacotille. Merde ! Inigo tira la plus intense dcharge disruptive que ses biononiques pouvaient gnrer. Elle frappa la glace quelques 113

mtres des pieds dAaron. Pendant une fraction de seconde, le promontoire tout entier revtit une robe jade fluorescente. Apparut alors une fissure qui serpenta la vitesse de lclair et spara la langue de glace du reste du Glacier asiatique. Aaron assista ce spectacle, impuissant. Ses programmes tactiques sactivrent. Dsol, dit Inigo, apparemment sincre, mais parfois, pour faire le bien Le promontoire se dtacha. Pour le systme nerveux aux capacits dcuples dAaron, cet instant stira linfini, douloureusement. La gravit attira vers le bas lnorme morceau de glace, avec Aaron en son centre. Le plateau commena basculer, comme ses bords raclaient la falaise. Le champ de force dAaron se reconfigura, prit la forme de deux ptales afin de lui permettre de sloigner en planant ; dans cette tempte, ce ntait pas la solution idale, mais il navait pas le choix. Cest ce moment-l que limmense avalanche dclenche par la dcharge dnergie dInigo le recouvrit. La masse tout entire tomba pic et chuta sur plus dun kilomtre avant de heurter le sol. *** Le Silverbird fona travers le Golfe, cet immense volume constitu dtoiles mortes et de temptes ioniques en lambeaux qui stirait entre le dense halo damas globulaires qui comprenait les toiles du Mur et la frontire du Vide lui-mme. Justine, qui recevait directement les images de son hysradar et du scanner quantique, tait entoure dune brume turquoise et carlate figurant lunivers rel. De minuscules points de lumire meraude scintillaient dans les ocans cosmiques mouvants, lui montraient la position des toiles supermassives qui navaient pas encore perdu leur intgrit. moins de cent annes-lumire de l, la boucle, bande de matire charge large de dix anneslumire qui mettait des rayons X dans toute la galaxie, brillait dun clat bleut. Au-del, la surface noire et terrifiante de la frontire du Vide. Justine regarda sa topologie bouger ; les mouvements de sa surface, ses ondulations, ses creux, 114

rappelaient ceux dun ocan tortur par des forces internes incomprhensibles. Rgulirement, une vague grossissait, sallongeait, stirait en direction dune toile en train de se dsintgrer plusieurs mois-lumire de l. La gravit phnomnale aspirait la matire, loblitrait dans une explosion dvastatrice de radiations ultradures, du genre de celles qui avaient aliment la boucle pendant des milliards dannes. Toutefois, celle-ci cesserait bientt dexister ; au rythme actuel de son expansion, le Vide laurait avale dici une semaine. Alors, seuls le Mur et les DF des Raiels se dresseraient entre le Vide et le reste de la galaxie. Justine frissonna de nouveau. Il tait si difficile dapprhender lchelle des vnements qui secouaient lespace lextrieur du vaisseau. Elle se sentait si seule et si petite. Papa ? Je suis toujours l, chrie. Le relais tient le coup. On peut dire merci aux techniciens de la Marine qui lont mis en place. On a dpass les derniers capteurs connus il y a cinq minutes. La liaison ne durera plus trs longtemps. Il tiendra le coup, mon ange. Il a t construit pour cela. Cest vrai. Je surveille les chiffres daudience sur lunisphre. La moiti de lhumanit est en train de regarder par-dessus ton paule. Salut, moiti de lhumanit, dit-elle dune voix un peu fragile. Tu ten sors bien. LANA men veut mort davoir rvl lexistence des ultraracteurs. Ha ! Tu as le chic pour tattirer des ennuis. Vrai. Sans moi, les avocats se retrouveraient bien vite au chmage technique. Ils me prennent pour un messie. Tu te rappelles quand on sest fait attraper pour avoir plant des vignes grimpantes extraterrestres dans notre proprit de Floride ? Oh, oui. Les commissaires environnementaux des NUF sont devenus fous. Certaines de nos banques sur les Mondes extrieurs nont toujours pas termin de payer cette amende. 115

Justine clata dun rire sec, puis inspira par saccades. Elle dsesprait de quitter ce vieux corps la biochimie capricieuse. Les observateurs extrieurs devaient croire quelle tait rellement effraye Tu penses que le Second Rveur a vu ton message ? Je ne sais pas. Jespre quil parlera bientt au Seigneur du Ciel. Sil ne bouge pas un peu son cul, il aura affaire moi et il le sait. Pas vrai, Second Rveur ? Papa, arrte un peu, le gronda-t-elle. Daccord, daccord. Je crois que je vais contourner la boucle. Ses radiations transperceraient le champ de force du Silverbird comme un mouchoir en papier. Vise un peu les rsultats de mes scans. Tu seras en scurit dans lhyperespace. Je sais, mais Comme tu voudras, mon ange. Justine demanda au cerveau de son vaisseau de se diriger vers le sud galactique de la boucle. Cest bizarre. Ses senseurs captaient une signature artificielle quarante annes-lumire de l. Elle se concentra sur les deux cercles ambrs affichs par le cerveau du vaisseau. Euh, papa, tu vois ces trucs ? Oui, rpondit Gore aprs quelques secondes dhsitation. En tout cas, leur vitesse est supraluminique. Je vois. Moi qui croyais tre la seule voler dans ce coin de la galaxie, reprit-elle tandis que des donnes saffichaient dans son exovision sous forme de colonnes. Merde, ils sont gros. Tu crois que ce sont des Seigneurs du Ciel ? senthousiasma-t-elle. Non, chrie. Ils seraient plus gros que cela. On dirait une trajectoire dinterception. Oh, lcha-t-elle, dconfite. Les Raiels. Et ils sont rapides. Plus rapides que le Silverbird. Je nai pas limpression quils soient venus pour mescorter. Peut-tre aurait-elle le temps datteindre la frontire avant quils la rattrapent.

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Je contacte immdiatement Qatux, dit Gore. Il arrangera cela. Daccord, papa. Laffichage du capteur visuel devint tout blanc le temps dun millime de seconde, comme si un clair lavait travers. Une inquitante sphre couleur lavande tait en train de grossir prs des vaisseaux raiels. en croire le flot de donnes secondaires, lanomalie avait pour origine une masse de la taille de la Lune qui, aprs un voyage de dix millions dannes, sapprtait tre dtruite par le Vide sapprtait, car lastre en question avait t converti en nergie exotique, laquelle se dversait dans lhyperespace. Putain ! Le Silverbird renfora tous ses systmes dfensifs. Londe de choc frappa le petit vaisseau avec la violence dun dinosaure en colre. Justine cria et fut projete vers lavant de lhabitacle. Les alarmes hurlrent. Dans son exovision, une myriade de voyants virrent lambre et au rouge. La foule de manifestants runis dans le parc retint sa respiration tandis que le Silverbird encaissait le choc, puis laissa chapper un Oh ! de soulagement et dtonnement. Araminta ne put sempcher de se joindre eux, heureuse quelle tait que Justine ait survcu la troisime onde de choc produite par les vaisseaux raiels ; de fait, la jeune femme se relevait une nouvelle fois. On entendit ce cri de soulagement dans tout Colwyn City et au-del. Bien au-del. Araminta se glissa dans le parking souterrain de son immeuble. La porte ntait pas assez ouverte pour permettre une capsule de passer, mais elle se dplaait en tripod. Elle avait dsactiv le mcanisme en partant, avait ouvert le botier et dconnect quelques fils. Une fois les fils de couleur remis leur place, la porte se referma. Araminta traversa le souterrain presque vide au pas de course et se dirigea vers lascenseur. Tu vas bien ? demanda Gore. Les salauds ! rpondit Justine, toute tremblante. Et quoi encore ? Comme si cette mission ntait pas dj suffisamment dure ! 117

Araminta sadossa la paroi de mtal de la cabine dascenseur ; elle se sentait un peu comme Justine. Elle avait tourn en rond pendant une heure avant de garer son tripod dans le centre commercial de Tala. prsent, rien ne prouvait quelle se trouvait dans son immeuble ctait la couverture idale. Le trajet pied jusquau quartier de Bodant avait dur quarante minutes durant lesquelles les vaisseaux raiels avaient dtruit plusieurs lunes pour tenter de stopper Justine. Tout le monde avait assist ce spectacle. Tout le monde avait cess ses activits pour cela, sauf Araminta, qui stait peut-tre fait remarquer en traversant la ville. Tout ira bien, reprit Gore pour rassurer sa fille. Ne tinquite pas. Araminta usa de son ancien code pour dverrouiller la serrure de lappartement de Danal. Ni lui ni Mareble ntaient l. Sans doute ftaient-ils larrive de larme doccupation, pensa-t-elle, amre. Elle avait tout juste termin les travaux structurels lorsquelle leur avait remis les cls. Depuis, Mareble stait fait livrer quelques meubles et appareils mnagers. Araminta regarda le four avec mfiance ; le gros cube de mtal avait une allure ridiculement primitive. M. Bovey avait eu un mal fou se le procurer, et son installation avait t un vritable cauchemar. Dans son exovision, Justine se rasseyait sur son sige, qui lenveloppait pour la protger. Les systmes principaux sont fonctionnels, mais les racteurs ont perdu un peu de leur puissance. Les dcharges dnergie mettent mal de nombreux composants. Jai limpression quils veulent muser. Araminta rampa jusquau balcon et regarda en contrebas. Plusieurs capsules dEllezelin flottaient au-dessus de la route qui ceignait le parc. Elles taient suspendues, immobiles ; comme tout le monde, leurs occupants taient captivs par la course-poursuite qui se droulait trente mille annes-lumire de l. En dessous, la foule fixait les toiles brouilles par le dme du champ protecteur. Elle hocha la tte, satisfaite. Ils tirent de nouveau ! cria Justine. Mon Dieu !

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Le Silverbird trembla. Araminta serra les dents et sentit un frmissement danticipation se propager dans le champ de Gaa. De nouvelles sections du vaisseau avaient t touches. Sa vitesse chuta, tandis que le racteur reconfigurait ses fonctions de manipulation nergtique autour des composants endommags. Justine modifia sa trajectoire, fona vers la boucle, emprunta le chemin le plus court vers le Vide. Les deux vaisseaux raiels la suivirent sans hsiter. Ils gagnaient du terrain. Au milieu du salon, des coussins empils formaient un nid douillet ; Araminta en attrapa un bleu ciel. Ce faisant, elle constata que le parquet en bne avait t ponc. Mareble nimaginait pas quel point il tait difficile dappliquer correctement un vernis. Elle avait d spuiser nettoyer tout cela ! Elle sassit en tailleur sur un coussin et vida son esprit de toute pense ngative. Bonne stratgie, chrie, reprit Gore. Il ny a pas beaucoup de plantes dans la boucle. Araminta activa le programme de Likan pour aider son esprit se calmer. Utiliser cet appartement tait risqu, dautant quelle ignorait tout des capacits du Rve Vivant traquer une cible dans le champ de Gaa. Le jour de leur emmnagement, Danal lui avait confi quil participait lui aussi ces recherches et que les nids de confluence avaient t modifis pour leur faciliter la tche. En tout cas, elle prfrait ne pas se connecter de chez elle. Sil remontait jusqu lappartement de Danal, le Rve Vivant conclurait peut-tre une erreur. De toute faon, elle navait nulle part o aller. Il y avait bien sr la maison de Bovey, mais elle navait pas envie dy voir dbarquer les forces doccupation. Les spectres des sensations qui se tapissaient dans son subconscient se dployrent lextrieur. Elle se concentra sur la myriade de penses accumules dans les trfonds de son esprit. Elle se laissa aller. Elle ressentait une satisfaction qui ntait pas mettre au crdit du programme. La plupart des penses ntaient pas intressantes. Certaines lintrigurent. Lune dentre elles portait une signature mentale 119

connue, une marque quelle associa des tnbres effrayantes. Toutefois, elle se concentra davantage. Mon Seigneur, suppliait Ethan. Entendez-nous, je vous en prie. Il appelait de toute sa force mentale, amplifie par dinnombrables nids de confluence, projetait sa pense vers linfini. Faux, jugea-t-elle depuis sa position olympienne. Le Seigneur du Ciel nest pas l-bas, mais lintrieur de nous. Elle driva plus loin, sans se presser. Si vous ne les rappelez pas immdiatement, hurlait Gore, je me chargerai personnellement de rduire en morceaux votre putain de vaisseau arche, molcule par molcule, et vous avec. Vous croyez que le Vide est mauvais, hein ? Cest a ? Cest ce que vous croyez ? Compar moi, le Vide est comme le sein de votre mre un jour de grosse fringale. Araminta ne put sempcher de sourire. Jaurais aim avoir un pre comme lui. En bas, dans le parc, les gens applaudissaient, spoumonaient. Comme sur des centaines de plantes. Le champ de Gaa semplit de dtermination, de force, de lmotion brute partage par des milliards de gens, dun sentiment dunit, dappartenance proche de lextase. Vas-y, Gore , scandait lhumanit. Araminta se joignit elle, murmure perdu dans la multitude. Je ne peux rien faire, protesta Qatux. Ce sont des Raiels guerriers. Ils ne sont plus des ntres. Eh bien, trouvez un moyen ! Araminta sleva au-dessus de cette agitation, plana vers une pense familire et calme. Elle souvrit pour laccueillir. Les nbuleuses du Vide mergrent des tnbres et brillrent, spectaculaires, autour delle. La moiti de lespace tait une masse brumeuse bleu-vert transperce par quelques toiles distantes. Elle reconnut la mer dOdin, o un Seigneur du Ciel planait entre deux promontoires rouges, vrilles de gaz longues de plusieurs annes-lumire et termines par des boutons assez gros pour contenir un amas globulaire. L, le souvenir de ce qui avait t se mlait des ides, des dsirs. Cet espace-ci tait caractris par une certaine conscience, avait un genre de volont propre. 120

Le Silverbird sortit de la boucle et fona sur la barrire implacable. Tout autour, des toiles brises se dirigeaient dans la mme direction, tranaient comme des boulets les coquilles rougeoyantes de leurs plantes dans un plongeon final tumultueux vers lextinction. Mon Dieu, ils recommencent, geignit Justine. Dix annes-lumire derrire elle, une gante gazeuse implosa. Des distorsions quantiques hyperluminiques jaillirent de ce qui ressemblait un point de fuite. Le Silverbird quitta lhyperespace et vola dans un espacetemps tranger lespce humaine. lintrieur des toiles du Mur, lunivers tait sombre. Derrire Justine, dpaisses bandes de poussire et de gaz cachaient la lumire du noyau galactique. Devant, quelques photons chappaient au manteau dhypergravit du Vide, tandis que des soleils disparaissaient derrire la frontire. Une bande vermillon blafarde scintilla dans lespace, tourbillon de nuages ioniques embrass par la dcharge fatale de la boucle, illumina le fuselage du Silverbird tel le regard dun dmon. Les capteurs de radiations se mirent hurler de terreur, tandis que le champ de force montrait des signes de faiblesse. Le fuselage se couvrit de cloques. Lun dentre nous arrive, dit Araminta. Vous voyez ? Dans lespace rel, la distorsion produite par londe de choc fut presque imperceptible. Des serpentins datomes morts furent brivement anims par la force qui schappait des interstices quantiques. Tout fumant des brlures infliges par les radiations, le Silverbird retourna dans lhyperespace. Vous ! sexclama Ethan. Cela veilla la curiosit du Seigneur du Ciel. Je suis toujours votre recherche. Le noyau nen peut plus dattendre. Je sais. Vous devez arrter cela. Je vous en prie, accueillez notre missaire. Elle approche de vous. O cela ? Je vous sens loign, trs loign. Je le suis. Elle, en revanche, est toute proche. Sentez-la. Elle dborde dmotions comme nous tous. Guidez-la comme vous tes cens le faire. Ouvrez votre frontire. Le Cur vous accueillera. 121

Les deux appareils raiels rattrapaient le Silverbird. Les capteurs visuels de Justine lui montrrent une autre masse de la taille dune gante gazeuse seulement cinq annes-lumire de l. Sils la prenaient pour cible, ce serait la fin. Lultraracteur de son vaisseau sefforait de maintenir son acclration. Dpchez-vous, implora Araminta. Le Seigneur du Ciel ouvrit le passage, satisfait. Je vous remercie, qui que vous soyez, dit Gore. Justine se laissa tomber dans le canap, lesprit grand ouvert au champ de Gaa, un dferlement dmotions. Espoirs. Peurs. Tout ce quelle tait. Devant le Silverbird, la frontire du Vide changea. Une vaste vague circulaire se forma, cra un cratre large de dix anneslumire. Depuis son centre, un cne lisse de tnbres pures sleva vers le vaisseau. Justine fixa les images de son exovision avec stupfaction. Elle agrippait les accoudoirs de son fauteuil de toutes ses forces. Sa peau luisait de transpiration. Je ne suis plus sre Derrire elle, les navires raiels ralentirent, laissrent le Silverbird les distancer. que ce soit Le cne se figea lorsquil eut atteint une hauteur de quinze annes-lumire. une si bonne Son sommet souvrit comme une fleur ; des ptales de tnbres infinies scartrent. La lumire exquise dune nbuleuse se dversa dans le Golfe. ide Le Silverbird traversa le seuil, entra dans le Vide. finalement. Le cne se referma. Il senfona dans la frontire redevenue tranquille. La liaison du Silverbird avec le relais de la Marine sinterrompit. Les deux vaisseaux raiels dcrivirent un virage serr et sen retournrent vers le Mur.

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Sil vous plat, parlez-nous, demanda Ethan. Le Seigneur du Ciel vous a sacr Second Rveur. Nous vous attendons. Nous avons besoin de vous. Il ne reut aucune rponse. Araminta se glissa hors de lappartement de Danal et rentra chez elle avec circonspection. lextrieur, la lumire dune aube incertaine caressait le dme dnergie protectrice. La foule applaudissait, extatique. Ctait bon. Que voulez-vous, je viens de sauver lunivers, samusa Araminta avec un large sourire. Ctait une ide compltement folle. Elle billa ; tre une hrone tait un boulot puisant. Elle saffala dans un vieux fauteuil lassise toute bossele. Je me pose cinq minutes, daccord ? *** Cheriton McOnna naimait pas les vtements standard que Beckia avait commands pour lui au rplicateur du Remboursement dElvin. Vraiment pas. Une chemise en coton, une veste double de laine avec des boutons en cuivre, et un pantalon taill dans une matire proche du daim, quoique plus douce au toucher, les tissus taient plutt agrables. En revanche, le style et les couleurs Le gris-vert de la chemise lace sur le devant donnait limpression quelle tait sale, et son pantalon noir tait trop serr. Il refusa de porter le chapeau en feutre orn de plumes vertes et bleues flamboyantes, mais dut se rsoudre lemporter pour ne pas contrarier Beckia. Mieux valait ne pas contrarier Beckia Elle avait raison, bien entendu. Ds quils mirent les pieds dans le btiment du nid de confluence de lavenue Daryad, il se rendit compte que les employs arrivs dEllezelin portaient tous cet accoutrement. La scurit avait t renforce autour de limmeuble, cube de briques rouges perc de fentres votes. Les trois nids de confluence de Colwyn taient la priorit des forces doccupation. Toutefois, Liatris McPeierl avait accompli un travail fantastique en lui crant de toutes pices une identit 123

et un profil ADN. Quand il entra dans le vaste lobby carrel de marbre, il dut poser la main sur un capteur sous le regard vigilant de trois gardes arms. Le nouveau rseau du btiment le reconnut, et on lui fit signe de passer. Il gratifia les gardes dun sourire gai et laissa sa satisfaction filtrer dans le champ de Gaa. Le nid proprement parler tait sis dans une salle strile qui occupait la moiti du quatrime tage. Cheriton se prsenta au Matre du Rve Yenrol dans le bureau de contrle spar de la salle du nid par une vitre. Normalement, le bureau ntait occup que quelques heures par jour, lorsque le contrleur et ses assistants vrifiaient que le nid fonctionnait correctement. Ce jour-l, cependant, sept techniciens sy agglutinaient pour installer du nouveau matriel, tandis que, de lautre ct de la paroi transparente, des techniciens greffaient des amas bioneuraux supplmentaires au nid originel. Quelle est votre spcialit ? demanda Yenrol. Il tait la fois agit et tonn ; larrive inattendue de ce nouvel employ ajoute la ncessit de terminer rapidement son travail le rendait un peu nerveux. La reconnaissance de schmas, rpondit Cheriton dun ton neutre. Jai dvelopp des programmes qui aideront isoler les penses du Second Rveur dans le champ de Gaa. Ils nous permettront de concentrer nos recherches dans un primtre rduit. Bien. Daccord, super. Commencez les installer. Yenrol se retourna vers les composants quil tait en train de monter sans laisser Cheriton le temps de rpondre. Bien, acquiesa ce dernier en faisant ltalage de son enthousiasme sur le champ de Gaa. Il trouva une place libre, sy installa et salua son voisin de la tte. Bienvenue dans lil, lui dit celui-ci. Je mappelle Danal. Heureux dtre parmi vous. Comment cela, dans lil ? Lil du cyclone. Cheriton sourit. Vous voulez dire quon est dans un havre de paix, par rapport aux autres services ? 124

Exactement ! Danal, apprit-il, tait sur Viotia depuis quelque temps dj. Mareble et lui taient venus pour se rapprocher du Second Rveur. Nous voulions tre sur place quand il se rvlerait au monde, expliqua-t-il. Depuis notre arrive, je nai cess damliorer la sensibilit du nid dans lespoir que les Matres du Rve le localiseront. (Il jeta un regard en coin coupable Yenrol et touffa ses motions pendant quelques instants.) Je ne mattendais pas cela, confia-t-il. Je vois ce que vous voulez dire, compatit Cheriton. Jai pri la Dame pour quEthan soit lu Conservateur ecclsiastique, mais je ne mimaginais pas que notre prsence ici serait ncessaire. Danal haussa les paules et reprit son travail. Cheriton continua charger les programmes quil avait concocts. Ils taient bien censs isoler les penses du Second Rveur, mais lenvers, de faon que le nid ne puisse jamais le localiser. Dans le cas o cela se produirait, Cheriton serait le premier inform. Lquipe qui travaillait la modification du nid de confluence stait arrte pour suivre en temps rel le vol tmraire de Justine. Elle est si proche, lcha Danal, impressionn par la vision de la surface ondulante du Vide. Tout le monde sursauta lorsque les Raiels transformrent une deuxime lune en tremblement hyperluminique. Comment font-ils cela ? murmura Cheriton, fascin par la sophistication et lampleur de ce dchanement de violence. Peu importe. Le Vide rsistera leurs armes comme il rsiste depuis un million dannes. Cest tout ce qui compte. Cheriton haussa les sourcils. Tant de bigoterie le stupfiait, et il eut normment de mal contenir son incrdulit. Esprons que le vaisseau de Justine rsistera aussi. Elle nest pas lune des ntres, rtorqua Danal. Cest une crature de lANA. Elle est humaine, ce qui signifie quelle devrait tre capable de traverser la frontire. Ah, je navais pas pens cela. 125

Sil vous plat, intervint Yenrol, reprenez le travail. Le Second Rveur risque de montrer le bout de son nez ce soir. Danal gratifia Cheriton dun sourire embarrass. Oscar ne sattendait pas que les vnements se prcipitent de cette faon. Il aurait pourtant d se mfier. Si la Guerre contre lArpenteur lui avait appris une chose, ctait bien que les vnements vous entranaient dans leur sillage, et non pas linverse. Enserr dans une armure paramilitaire un peu raide, il tait assis dans la section centrale dune capsule de la police dEllezelin qui volait au-dessus du Cairns. Beckia tait assise ct de lui, tandis que Tomansio tait aux commandes de lappareil. Les capsules avaient t conues pour transporter quinze soldats, mais comme ses anciens occupants taient plongs dans un coma artificiel dans lentrept de Bootel & Leicester, Oscar avait la place dtendre ses jambes. Comme tous les habitants du Commonwealth, ils suivaient le vol suicidaire de Justine travers le Golfe. Le comit daccueil se prpare passer laction, les informa Liatris, qui tait rest bord du vaisseau pour surveiller les mouvements de lennemi et les aider sur lunisphre. Tout le monde semble croire que le Second Rveur va intercder en faveur de Justine. Il na rien fait aprs lappel de Gore, fit remarquer Oscar. Les Raiels vont acclrer le processus, rtorqua Beckia. Je suis daccord avec le Rve Vivant : si cela doit arriver, cela arrivera ce soir. Oscar haussa les paules, geste qui passa presque inaperu sous son armure. Vous avez connu Gore et Justine ? demanda Tomansio. Je crois que jai rencontr Justine une fois sur lAnge des Hauteurs, dans une rception pour les pontes du Commonwealth, il me semble, et tout le monde la draguait. Vous y compris ? le taquina Beskia. Non, je visais plutt ceux quelle avait conduits, car ils taient beaucoup plus vulnrables mes avances. On est

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beaucoup plus ouvert au sexe pour le sexe quand on est dsespr. Par Ozzie, vous tes un monstre. Des nouvelles de Cheriton ? senquit Tomansio. Rien depuis le dernier rapport, rpondit Liatris. Personne na t tonn de le voir arriver dans lquipe de Yenrol. Il a install ses programmes sur le rseau. Est-ce quil porte son chapeau ? demanda Beckia dun ton innocent. Oscar ne put sempcher de sourire. Quelle histoire, ce chapeau ! Je le lui demanderai la prochaine fois, promit Liatris. Que savons-nous sur le comit daccueil ? continua Tomansio. Tous des adeptes loyaux du Rve Vivant. Phelim nest pas du genre recourir des mercenaires. Ils ont tous t dtachs de la scurit de Makkathran2. Les gardes du corps dEthan, dclara Tomansio. De quel genre dimplants disposent-ils ? Ils ont des armes trs lourdes et des acclrants au moins aussi performants que les ntres. En revanche, je ne pense pas quils disposent de biononiques ; en tout cas, rien ne le laisse supposer. Bien, merci. Continuez chercher ; je veux tout savoir sur eux. Pas de problme. Les fichiers arrivent. Lombre virtuelle dOscar confirma avoir reu des fichiers fortement crypts. Il les examina rapidement et renifla, contrari. Le comit daccueil mis sur pied par Phelim pour cerner le Second Rveur disposait dune force de frappe comparable celle des Chevaliers Gardiens. Sans compter quil tait compos de fidles dvous. Phelim leur avait donn tous les pouvoirs ; les autres units taient leurs ordres. Il faut agir vite, murmura-t-il. Entirement daccord, acquiesa Tomansio. Je prfrerais viter davoir affaire eux.

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Je parie quils ont des biononiques, intervint Beckia. Ils doivent justifier cela par la ncessit daccomplir la destine du Rve. Les gens comme eux en viennent toujours l. Jignorais que le Rve Vivant dsapprouvait les systmes biononiques, stonna Oscar. Il les rejette, mais nest pas aussi radical que le Protectorat ce sujet. Disons que, sans tre sacrilges, les biononiques nont pas leur place dans le Vide. La plupart des gens sont persuads quils ne fonctionneraient pas l-bas. Pourquoi ? Parce quaucune technologie na jamais fonctionn sur Querencia. Lobjet le plus sophistiqu que Celui-qui-marchesur-leau ait eu entre les mains est un pistolet automatique et encore ne sagit-il que de mcanique. Il navait ni lectricit, ni modifications gntiques, ni implants biononiques. Les hommes qui se sont crass l-bas avaient accs aux technologies et aux bases de donnes du Commonwealth ; ils auraient d tre en mesure de fabriquer ne serait-ce que des piles. Ils matrisaient la chimie, la mdecine et mme lastronomie, mais quelque chose semble les avoir empchs demprunter la route de llectromcanique. La structure interne du Vide ? proposa Oscar. En effet. La structure quantique, quelle que soit sa nature, qui autorise le dveloppement de vritables pouvoirs mentaux doit aussi bloquer llectricit. Cest ridicule. On ne peut pas empcher le courant de circuler ; cela impliquerait la disparition de toute une catgorie de ractions atomiques. Il ny aurait pas dtoiles Les chemins des Silfens empchent la technologie humaine de fonctionner correctement, rtorqua Tomansio. Car ils gnrent des interfrences. Je remarque simplement quil y a, dans le Vide, quelque chose qui ne permet pas le dveloppement de llectronique. Le vaisseau colon originel sest bien pos sur Querencia. Le Rve Vivant na pas encore tranch, dit Beckia. Sest-il pos ou bien cras ? La force qui entrave le dveloppement de llectronique pourrait provenir du Cur mme ; un genre de souverain suprme et omnipotent sarrange peut-tre pour que 128

la civilisation de Querencia ne dpasse jamais un certain niveau de dveloppement. Pourquoi crer quelque chose daussi norme que le Vide si cest pour y lever des animaux de compagnie ? Aucune ide, rpondit-elle dun ton joyeux. Noubliez pas que les Premiers taient des extraterrestres. Ils pensaient diffremment. Oscar agita la main, agac. Daccord, daccord. Donc, si je comprends bien, cette thorie de lextraterrestre gardien de zoo rend peu probable lusage de systmes biononiques dans les troupes dlite dEthan ? Exactement, confirma Tomansio. Quoi quil en soit, reprit Beckia, il vaut mieux viter la confrontation si cest possible. Cest certain. Liatris, tu peux nous faire affecter au soutien du comit daccueil ? demanda Tomansio. Jai pris les devants. Votre ordre de mission devrait arriver dici deux minutes. Merci. Oscar sursauta lorsque les vaisseaux raiels oblitrrent une gante gazeuse. Nom de Dieu, laissez cette pauvre fille tranquille. Le Silverbird rapparut dans lespace rel. La vision de lappareil assailli par les radiations le ramena lpoque o, aux commandes du Dublin, il avait combattu au-dessus de Hanko. Les parallles taient nombreux. Les engins de MatinLumireMontagne staient servis de dcharges dnergie exotique pour affaiblir son vaisseau. un demi-million de kilomtres de la surface, leur champ de force avait failli ne pas rsister aux radiations de ltoile. Pourtant, ce ntait rien compar ce quendurait le Silverbird. Oscar ne put sempcher dencourager Justine par lintermdiaire du champ de Gaa, comme si prier pouvait faire la diffrence. La jeune femme retourna dans lhyperespace. Bonne tactique, approuva Oscar.

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Dans un coin de son esprit, il se rptait que leur vaisseau tait comparable au Silverbird, quils auraient pu tre l-bas sa place. Attention, annona Cheriton sur un canal ultrascuris. Le Second Rveur entre en contact avec le Seigneur du Ciel. O est-il ? grogna Tomansio. Activation des armures, je vous prie. Oscar, faites exactement ce quon vous dira, daccord ? Daccord. Il faillit mme ajouter monsieur . Je ne connais pas encore sa position, mais mes programmes sont sur le coup. Oscar ouvrit son esprit au champ de Gaa. est toute proche. Sentez-la, implorait le Second Rveur. Nous y sommes, reprit Cheriton. Quartier de Bodant. On y va ! sexclama Tomansio. Le pilote fit demi-tour au-dessus de leau noire du fleuve. La lumire de laube sengouffra dans la capsule par le fuselage transparent. Ah, merde, les autres nids sont en train de le localiser aussi, reprit Cheriton. Je ne pensais pas quils russiraient si vite. Tomansio acclra. Par Ozzie ! Combien de temps avons-nous devant nous ? trente mille annes-lumire de l, le Vide commena stirer vers le Silverbird. Si le Vide naime pas la technologie, comment fera-t-elle lintrieur ? demanda Oscar. Concentrons-nous plutt sur la mission que vous nous avez confie, je vous prie, le gronda Beckia. La jeune femme activa son armure ; la visire de son casque se referma en ondulant. Il est en bordure du parc, annona Cheriton. Les Matres du Rve sont sur le point dobtenir des coordonnes trs prcises. Merde, ils sont bons. Dsol, les gars, vous nallez pas y arriver. Le comit daccueil vient de recevoir les coordonnes.

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Fait chier, lcha Tomansio en ralentissant. Nous nous ferions remarquer en arrivant seulement quelques secondes avant eux. Vous avez un plan B ? demanda Oscar. Oui, leur reprendre le Second Rveur, mais ce ne sera pas facile. Les vnements senchanent trop vite. Javais prvu de fignoler notre couverture au sein des forces doccupation avant de passer cette tape. Dtruisons le trou de ver, intervint Beckia. Ensuite, nous intercepterons leur vaisseau dans lespace interstellaire lorsquils voudront transfrer le Second Rveur sur Ellezelin. Oui, nous aurions de meilleures chances de russir, approuva Oscar. Notre vaisseau est bien meilleur que ceux du Rve Vivant. Nous nen savons rien, rtorqua Tomansio. Par ailleurs, dtruire le trou de ver ncessiterait une importante dmonstration de force. Je men accommoderais bien, insista Liatris. Ils comprendraient aussitt ce que nous sommes venus faire ici, soutint Tomansio. Jai limpression que nous allons devoir intervenir sur Ellezelin mme. Tenez : lordre de dploiement du comit daccueil. Apparemment, il sagit dun immeuble. Il se passe un truc bizarre, ici, dit Cheriton. Un de mes collgues, un certain Danal, est en train davoir une attaque. Il habite dans limmeuble en question. Il semblerait que le Second Rveur soit chez lui ! Ha ! Peut-tre avons-nous sous-estim ce Second Rveur, aprs tout, reprit Tomansio. Tant mieux pour lui. Et pour nous, ajouta Beckia. Il a intrt se tirer de l en vitesse, remarqua Oscar. Il tudia un plan de Colwyn dans son exovision. Neuf croiseurs convergeaient vers Bodant. Cinq dentre eux avaient pour ordre de scuriser un primtre au sol, deux autres de les couvrir depuis les airs, et les deux derniers, dont le leur, de soutenir le comit daccueil. Par la vitre, il vit dfiler les btiments en illuminum de la marina, puis le parc. Il y avait des milliers de gens sur la 131

pelouse ; tout le monde applaudissait et sautait partout, heureux que cette nuit de veille ait servi quelque chose. Lhumeur tait la fte, et il tait difficile de rsister au dferlement de joie qui inondait le champ de Gaa. La capsule qui transportait le comit daccueil passa audessus deux une vitesse tout juste subsonique avant de ralentir brutalement. Droit devant, les piliers de verre de limmeuble mettaient une lueur iridescente bleue et violette, comme pour signaler dune manire nave sa position. La capsule tourna autour, possessive, droulant dans son sillage une fine trane de vapeur. Les gens heureux agglutins dans le parc considrrent, les sourcils froncs, larrive de cet intrus. Des taches noires dincrdulit et de colre apparurent dans le halo jusque-l sain du champ de Gaa. Bien, grogna Oscar, tandis que de plus en plus de citoyens partageaient leur indignation. Cela va nous aider. Le Rve Vivant se fiche bien deux, rtorqua Tomansio. Il se fiche de cette plante tout entire. Ce quil veut, cest mettre la main sur le Second Rveur. Je me demande quoi il ressemble, se demanda Oscar, comme ils prenaient position en vol stationnaire au-dessus du jardin bien entretenu de la proprit. mon avis, cest un nvros, dit Beckia. Cest sr. Je dirais quil est malin mais quil a la trouille, proposa Tomansio. Ce qui fait de lui un type dangereux pour le Rve Vivant. Les autres capsules de soutien arrivrent. Ici le major Honilar, commena le commandant du comit daccueil. Scurisez immdiatement le primtre. Personne ne doit ni entrer, ni sortir. tourdissez quiconque tentera de franchir le primtre. quipe au sol : scellez le rez-de-chausse et bloquez les ascenseurs. Empruntez les escaliers pour isoler chaque tage. coutez-moi bien : vous ne devrez en aucun cas faire lusage dune arme mortelle. Me suis-je bien fait comprendre ? Le Second Rveur est ici, et il est hors de question de lui faire du mal. Si vous rencontrez un problme, sil use dun champ de force et essaie de vous chapper, appelez-nous. Nous

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nous occuperons de lui. Je ne veux pas que vous posiez vos sales pattes sur lui. Oui, monsieur, rpondit Tomansio en posant leur capsule dans le jardin. Celle du comit daccueil se posa sur le toit ct du dme de cristal dor qui abritait le spa. Quest-ce quon fait ? demanda Oscar. La porte souvrit et il descendit sur un buisson de fuchsias, dont il crasa les fleurs blanches et rouges dans le terreau. Exactement ce quon nous a ordonn, dit Tomansio. Surtout nutilisez aucune de vos fonctions biononiques. Je sais quelles sont suprieures lquipement de votre armure, mais le comit daccueil vous dtecterait aussitt. Daccord. Ils se joignirent aux soldats qui pntraient dans le lobby. Derrire eux, dautres quipes tenaient distance les citoyens en colre qui affluaient du parc. Danal vient dtre arrt, annona Cheriton. Deux officiers de la scurit lembarquent linstant o je vous parle. Il na pas lair trs content. mon avis, il sagit dune fausse piste, pensa Tomansio voix haute. Oui, mais mise en place par qui ? sinterrogea Beckia. Le Second Rveur, ou une quipe dans notre genre ? Le lobby tait empli de matriel et de containers dbordant de gravats et dordures. Un clairage temporaire mont sur un cadre en mtal dispensait une lumire vive. Le comit daccueil a pris le contrle du rseau de limmeuble, reprit Cheriton. Je vais bientt pouvoir vous envoyer les rsultats recueillis par leurs programmes espions. Tomansio prcda Beckia et Oscar dans la cage descalier en bton. Des dbris avaient t jets ngligemment des tages suprieurs et formaient un tas poussireux au rez-de-chausse. Deux paramilitaires descendirent jeter un coup dil au parking. Daprs le rseau, il y a une trentaine de personnes, dans la rsidence, les informa Cheriton. Le btiment tout entier est en travaux. Au quatrime, il ny a que quatre personnes, dans 133

deux appartements. Danal et Mareble, et un couple mari. Une certaine Araminta redcore les trois appartements vides de ltage. Je me renseigne sur elle. Oscar monta les marches quatre quatre. Les paramilitaires grimpaient en file indienne et faisaient beaucoup de bruit. Honilar voulait six hommes par tage. Liatris impressionna Oscar en parvenant leur attribuer le quatrime. Ils mergrent dans le couloir, o toutes les portes avaient t ventres et o se tenaient deux soldats du comit daccueil. Oscar voyait lintrieur de lappartement numro 3 et ses occupants terrifis : un homme et une femme lui en short, elle en chemise de nuit. Ils avaient les mains en lair car un troisime soldat les menaait de son arme. La femme pleurait et tremblait, alors que lhomme essayait de faire bonne figure. Cependant, les frmissements des muscles de ses cuisses le trahissaient plus que ses missions dans le champ de Gaa. Le major Honilar sortit de lappartement de Danal. Aucun signe de lui. Il na pas pu sortir de limmeuble ; il naurait pas eu le temps. Je veux que tous les rsidents soient mis en tat darrestation et conduits au QG. Fouillez et scannez tous les appartements, noubliez personne. Il tourna les talons et retourna dans lappartement de Danal. Deux hommes par appartement, instruisit Tomansio. Oscar laccompagna dans lappartement numro 4. Il scanna les environs avec les capteurs de son armure et regretta de ne pouvoir user de ses biononiques, beaucoup plus performants. Tu es trop gt, pensa-t-il. Son armure ne dtecta aucune source de chaleur de la taille dun tre humain. Lappartement tait encore en travaux. Plusieurs robots inactifs taient aligns dans le salon. Des cbles et conduits taient en cours dinstallation sur les murs. Les anciens quipements taient parpills sur le sol. Des caisses et des botes marques : MACROSTORE BOVEY MATRIEL DE CONSTRUCTION attendaient encore dtre ouvertes. Il restait quelques meubles, dont une table basse couverte de rayures et de mugs sales, et un sofa avec un fauteuil assorti aux coussins dforms.

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Son ombre virtuelle afficha les rapports envoys par les autres soldats rpartis dans tout limmeuble. Jusque-l, tous les rsidents taient en rgle. Par ici, appela Tomansio sur le canal scuris. Il se tenait devant une porte ouverte. Un sac de couchage tait dpli sur le matelas nu. Quatre valises taient poses le long du mur ; lune dentre elles tait ouverte et contenait des vtements de femme. Sur une petite commode, des accessoires de coiffure et des botes de membranes cosmtiques. Cet appartement ntait pas cens tre habit, remarqua Oscar. Cela dpend de la liste que lon consulte. Liatris, tu peux nous effectuer une recherche supplmentaire sur Araminta ? At-elle vendu cet appartement ? Je vrifie. Pendant que Tomansio visitait les deux autres chambre, Oscar se chargea de la salle de bains. Les murs et le sol avaient t mis nu. Une baignoire toute neuve, cube de pierre taille, trnait au centre de la pice. Derrire celle-ci, mi-hauteur, les tuyaux darrive deau de lancien vier dpassaient du mur et gouttaient dans un seau en plastique. Les toilettes taient toujours en place. Un grand ballon deau chaude tait fix dans un coin ; les panneaux qui serviraient le dissimuler taient poss par terre. Un cheveau de conduits tait enroul autour de sa base. Les composants dune douche spores gisaient sur le sol, prts tre assembls. Rien, annona-t-il Tomansio. Les autres chambres sont vides. Oscar le retrouva derrire le bar du salon. La vieille unit culinaire avait t dcroche du mur mais tait toujours relie ses conduits dalimentation. Une bouilloire et un four microondes taient poss sur le plan de travail en marbre rafl. Un scan thermique lui apprit que la temprature de la bouilloire tait suprieure celle de lair. Cet endroit tait occup il y a encore peu de temps, murmura-t-il. Nous devons nous entretenir avec cette fille. Si quelquun sait qui a pu passer dans cet appartement, cest bien elle. 135

Cela ne devrait pas tre trs difficile, dit Oscar. Nous connaissons son identit. Liatris naura aucun mal la retrouver. Ouais, acquiesa Tomansio en scannant une dernire fois les environs. Allez rcuprer un objet dans la chambre ; un petit test ADN nous apprendra si elle vit ici ou non. Nous ferions mieux daller les aider regrouper les autres suspects. Les pauvres bougres, lcha Oscar en ramassant un applicateur de membrane. Que pensez-vous que Honilar va leur faire ? Bonne question. Comment prouver que vous ntes pas le Second Rveur ? Ce nest pas crit sur votre visage. mon avis, si le Second Rveur ne se dnonce pas, les rsidents de cet immeuble auront droit une lecture de mmoire. Oscar frissonna. Ce nest pas la meilleure faon de sattirer ses faveurs. Ils auront besoin de lui, sils veulent atteindre le Vide un jour. Oscar, ne vous voilez pas la face ; avec les techniques mdicales daujourdhui, vous pouvez forcer nimporte qui faire nimporte quoi. Les techniques mdicales ? Oui, la base, il sagissait de mdecine. Je suppose que vous savez de quoi vous parlez. Nous avons t forms ces techniques. Malgr son paisse armure parfaitement isole, Oscar eut la chair de poule. *** Paula ressentit une impression de dj-vu comme elle nen avait jamais connu lorsque la porte en verre teint souvrit et quelle pntra dans le hall dentre. Pourtant, ctait la premire fois quelle mettait les pieds dans le vieil immeuble. Elle passa devant le bureau inoccup du concierge et examina la cage dascenseur en verre. Ce sentiment tait d lge de tout ce qui lentourait. en croire le dossier envoy par lhtel de ville de Daroca City, lintrieur du btiment tait parfaitement authentique, identique en tout point ce quil tait au temps de 136

la Guerre contre lArpenteur. Effectivement, elle qui avait vcu cette poque pouvait affirmer que le dcor tait dans lesprit. Elle prit lascenseur et monta au cinquime, dans lappartement de Troblum. Durant son trajet en capsule depuis lastroport, elle avait compuls le rapport rdig par le lieutenant Renne Kempasa aprs son unique visite lANA avait fouill les trfonds de sa mmoire pour le retrouver. Avec ce fichier, Paula reut une note qui lui apprit que Troblum avait consult ce mme rapport un sicle plus tt, ainsi que quelques autres provenant de la police scientifique. Son travail de reconstitution tait excellent, concda-t-elle en dcouvrant le vaste espace ouvert du salon. Du balcon, la vue sur le fleuve Caspe et, plus loin, les quartiers de Daroca, tait fabuleuse. Elle ne mit pas longtemps comprendre quelle ne trouverait rien dutile dans cet appartement, que Troblum avait effac tous ses dossiers personnels de son rseau. Tout juste fut-elle surprise de dcouvrir des armoires pleines de vtements dans les chambres. La garde-robe de Troblum constitue de trois toges uses et dhorribles sous-vtements tait range dans une commode de la chambre principale. Pendant un instant, Paula se demanda si ces robes appartenaient la petite amie du propritaire des lieux. Elle haussa le sourcil en trouvant une minijupe en cuir. Victime consentante de ses prjugs, Paula se demanda ce quune fille qui avait une silhouette porter ce genre daccessoire pouvait faire avec Troblum. Alors, elle avisa la marque, une marque oublie depuis sept sicles, et elle comprit que la jupe aussi participait de la reconstitution. Elle laissa chapper un sifflement admiratif ; il avait mme peaufin les garde-robes des filles. ce niveau-l, cest une vritable obsession. Paula visita les autres appartements de cette ancienne fabrique transforme en rsidence, pendant que son ombre virtuelle passait au peigne fin le rseau de limmeuble afin danalyser les donnes qui y subsistaient. Le plus grand des appartements, au troisime tage, attira son attention. Contrairement aux autres, qui taient des reconstitutions assez fidles, celui-ci avait t modifi ; les cloisons avaient t 137

abattues et la salle ainsi obtenue scelle laide dune membrane et de filtres air trs performants. Sur toute sa longueur, il y avait des tables solides quipes de prises haute tension et de nuds rseau. Les contours des objets quelles avaient accueillis taient nettement visibles sur lacier inoxydable autant dire quils avaient d trner ici pendant des dcennies. Le rseau de cet appartement-ci avait t nettoy aussi. Trois capsules de transport sont venues rcuprer des objets dans limmeuble au moment o Troblum disparaissait de la circulation, lui expliqua son ombre virtuelle. Quels objets ? Information non disponible. Ils taient stocks dans des caisses stabilises. Ah. Je parie quil sagissait dune collection. Sans doute des objets datant de la Guerre contre lArpenteur. Stubsy Florac a souvent fourni des reliques ses clients. O ces caisses ontelles t transportes ? Les capsules se sont rendues lastroport de la ville, o elles ont t charges bord de trois appareils commerciaux immatriculs sur des Mondes extrieurs. On ne sait pas o elles ont t dbarques. Chez Florac Voil pourquoi Troblum tait l-bas pour rcuprer sa collection. Ctait trs important pour lui. Ce qui doit signifier quil avait prvu de quitter pour de bon le Commonwealth. Elle appela lANA. Troblum tait plus effray que je le pensais, reprit-elle. Marius produit souvent cet effet sur les gens. Oui. Mais il y a autre chose. Rappelez-vous ce quil a dit lorsque nous lavons contact la premire fois. Il voulait me voir, moi, et personne dautre. Nous savons quil est obsd par la priode de la Guerre contre lArpenteur, une poque que jai bien connue. Cela ne nous aide pas beaucoup. Peut-tre. Elle revoyait cette silhouette qui disparaissait dans son vaisseau au milieu des ruines de la villa de Florac. Une personne 138

frle. Ce dhanchement, cette provocation, ce mpris ostensiblement affich Aucun agent ou reprsentant navait plus ce genre dattitude, pas mme les Chevaliers Gardiens. Tous taient fiers de leur professionnalisme sobre. Jai un mauvais pressentiment, continua Paula. Cest--dire ? Il me reste un voyage faire. Je vous expliquerai aprs. Et pourquoi pas maintenant ? Non. Croyez-le ou non, mais je serais trs embarrasse si je me trompais. Et puis, vous penseriez que je suis compltement obsde. Il me faut dabord dcouvrir la vrit. Vous mintriguez. Enfin, je ne peux pas vous forcer. Vous vous tes penche sur la vie de Troblum pour moi ? Oui. Troblum est un personnage trange, surtout pour un ressortissant de la culture Haute. Jai russi reconstituer sa vie pour vous, mme sil subsiste des blancs un peu troublants. Il a mme pris part une mission scientifique de la Marine. Vraiment ? (Son ombre virtuelle rceptionna le fichier. Elle fit dfiler son contenu dans son exovision et sarrta sur un fait intressant.) Une prsentation devant la Marine au sujet des Anomines et des gnrateurs des barrires des Dyson ? Kazimir en personne y a assist. Jaimerais bien un rsum de ce qui sest dit cette occasion. Bien sr. Merci, je compulserai tout cela en rentrant sur Terre. Vous venez nous voir ? Oui, je serai l dans une petite heure. Dici l, jaurai vrifi ma petite thorie. *** Le major Honilar rassembla les trente personnes arrtes dans limmeuble et les fit transporter au QG de la scurit, install sur les docks de Colwyn. Le cordon autour de la rsidence fut maintenu en dpit de lhostilit grandissante de la foule amasse dans le parc. Cinq paramilitaires de lquipe de soutien scannrent une dernire fois les lieux aprs le dpart des troupes et des suspects mais ne trouvrent rien. Une fois 139

leur travail termin, ils sen furent accomplir dautres missions plus urgentes. Les forces doccupation avaient du mal contenir la colre de manifestants de plus en plus nombreux. Une heure et demie aprs que le dernier soldat en armure eut quitt lappartement numro 4 du quatrime tage, le son touff dun outil lectrique rsonna dans la salle de bains. Lune aprs lautre, les trois vis qui fermaient le ballon deau chaude tournoyrent et tombrent par terre. Le couvercle hmisphrique se souleva un peu. Des doigts apparurent dans louverture, senfoncrent dans lpaisse mousse disolation thermique, poussrent lhmisphre sur le ct, finirent par le faire tomber dans un fracas mtallique. Par Ozzie ! grogna Araminta. Elle mit longtemps se dplier ; le cylindre tait tout juste assez grand pour laccueillir en position accroupie. Elle tira ses membres endoloris. Elle tait percluse de crampes et avait les larmes aux yeux. Elle clata presque en sanglots lorsquelle droula sa colonne vertbrale. Elle resta debout sans bouger pendant quelques minutes supplmentaires, attendre que les douleurs se dissipent avant dessayer de descendre en se servant de la structure du coffrage comme dune chelle. Les seuls bruits audibles venaient de la foule qui provoquait et insultait le cordon de soldats. Araminta regarda avec circonspection dans le salon. Personne. Ses amas macrocellulaires ne dtectrent aucun signal. Elle tait isole de lunisphre et savait quelle ne pourrait pas se reconnecter sans tre aussitt localise. Elle traversa le salon, paralyse par un intense sentiment de vulnrabilit. La porte dentre tait entrebille, la serrure en laiton brise, ce qui la mit en colre. Apparemment, le quatrime tage tait dsert. Elle ferma la porte et la bloqua avec une caisse daccessoires de cuisine. Bien. Elle sassit dans son vieux fauteuil, puis elle se releva et se dirigea vers la bouilloire. Elle sapprtait lallumer lorsquun doute lassaillit : peut-tre un programme vicieux dtecterait-il la minuscule consommation dnergie. Cinq minutes plus tard, elle avait dmont la batterie dun des robots et branch la bouilloire dessus. 140

Elle se rassit avec une tasse de th agrablement chaud et quelques-uns des biscuits au chocolat quelle gardait toujours porte de la main. Et maintenant ?

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Le neuvime rve dInigo


Edeard se tenait devant la Maison des ptales bleus. Il ny avait pas mis les pieds depuis presque un mois. Le procs touchait sa fin, tout comme lhiver, et le printemps dispensait une chaleur bienfaitrice sur la mer de Lyot, do soufflait une brise douce. Une bruine lgre traversait la barrire dinvisibilit quil avait rige autour de lui et lui mouillait le visage. Il fixait la faade perce de fentres ovales avec un sentiment de malaise grandissant. Les clients allaient et venaient comme dhabitude. De part et dautre des trois hautes portes, les gardes avaient des allures de statues musculeuses. Mme le son du piano qui lui parvenait de lautre ct de la rue tait familier et agrable. Il projeta son esprit au-del des murs pais, mais ne dtecta rien dextraordinaire. Le bar tait plein de clients enthousiastes ; les barmen prparaient des cocktails, les gmacaques les servaient. La tenancire faisait le tour des tables. Autour de la galerie, les filles battaient des paupires et feignaient dtre excites. Au troisime, lesprit dIvarl tait un cheveau de penses et dmotions contenues. Comme son habitude, il tait dans son bureau, entour de sa cour. Tout tait parfaitement normal. Alors, o est le problme ? Un jour, il faudrait quil se penche avec srieux sur les sensations tranges qui le hantaient parfois. Toutefois, il ntait pas aussi dstabilis que le soir o Ashwell avait t attaqu. Il convenait juste de rester vigilant. Les deux marins ne se rendirent pas compte quil les avait suivis. Un peu fbriles, ils attendirent que les gardes en uniforme leur donnent lautorisation dentrer dans ltablissement. Edeard ne les lcha pas dune semelle et passa le seuil dans leur sillage.

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Le dcor avait un peu chang. Ivarl avait achet des globes en verre color de soixante centimtres de diamtre, qui projetaient des ronds ambrs et bleu-vert alentour. Il y en avait une dizaine, perchs sur des colonnes en bois finement ouvrag, disposes le long des murs. Edeard les avisa dun air dsapprobateur avant de senfoncer dans la salle. Un chien aboya. Edeard se figea. Il navait pas remarqu lanimal, dont lesprit tait proche de celui des g-macaques un beagle enchan au gond massif dune porte. Alors quil sapprtait entrer dans lesprit du chien pour le calmer, les gardes fermrent toutes les issues. Des verrous de sept centimtres de diamtres furent tirs. Merde, chuchota-t-il, tandis que les clients commenaient protester. Plusieurs dentre eux paniqurent et commencrent tourner en rond la recherche dune issue de secours. Edeard se colla contre le comptoir pour laisser passer un officier de la milice qui voulait savoir ce qui se passait. Des hommes en uniforme et en armes se regrouprent au pied de lescalier. Messieurs, votre attention, sil vous plat, cria Ivarl. Un peu de silence ! Edeard leva les yeux. Ivarl se tenait sur la galerie, les mains sur la balustrade, ses lvres irrgulires ouvertes en un sourire de brute. Le gendarme faillit laisser chapper un cri de consternation. Tannarl tait ses cts, qui examinait les visages tourns vers eux avec un air mauvais. Edeard avait rencontr une fois le pre de Ranalee lors dun bal fabuleux organis par la famille Gilmorn. En lui serrant la main, il avait compris do la jeune femme tenait son air hautain. Par la Dame, quel idiot je fais. Jaimerais souhaiter la bienvenue un nouvel invit, tonna Ivarl avec suffisance. (Il brandit une paire de chaussettes rcupre dans un pavillon des Gilmorn et imprgne d une odeur que le chien avait reconnue.) Je vous engage profiter pleinement de mon tablissement Celui-qui-marche-sur-leau. Le souffle coup, les clients se tournrent en tous sens la recherche dEdeard. 143

Je vous offre tous une nuit gratuite avec mes filles. Montez, je vous prie. Ne vous faites pas attendre, messieurs. Tandis que les clients sexcutaient sans trop y croire, Tannarl produisit un grand pistolet, quil regarda avec dtachement. Plusieurs lieutenants dIvarl, galement arms, apparurent sur la galerie. Les gardes agglutins en bas de lescalier rendaient impossible une ascension furtive, dautant quils se servaient de leurs troisimes mains comme dune barrire. Chaque client tait scrupuleusement examin avant dtre autoris monter. Edeard examina le sous-sol en esprit, mais ne trouva aucun tunnel susceptible de labriter. Restait la possibilit de disparatre travers un mur, mais encore fallait-il en atteindre un. Il se sentait trs isol ct de ce bar et commenait douter du contrle quil exerait sur lesprit de ce beagle. Le gendarme regarda les pistolets aligns sur la galerie. Il pourrait se protger de leurs balles, mais uniquement au prix de son invisibilit. Il ne parvenait pas se dcider sur la tactique adopter au cas o ils se mettraient tirer : changer constamment de position ou bien courir se cacher sous la galerie ? Les derniers clients montrent ltage. Je sais que vous tes ici, reprit Ivarl. Tannarl pointa son arme vers le bar et tira ; la dtonation fut assourdissante. Edeard sursauta lorsque la balle se ficha dans le dossier dune chaise, dont elle arracha un gros morceau de bois. Jamais encore il navait vu projectile aussi puissant. Ivarl rit et pointa son tour son pistolet. Edeard se prcipita derrire lextrmit du comptoir et saccroupit. Le barrage de tirs qui sensuivit envoya des chardes et des plumes voler en tous sens. Dsormais, il lui serait impossible de se dplacer dans la salle sans tre immdiatement repr. Ivarl entreprit de recharger son arme avec des balles tonnamment longues. Ils disent que vous venez de la campagne, que vous tes originaire de louest lointain, reprit-il. Cela explique que vous ne soyez pas trs familier des habitudes de notre ville. Des choses qui nous semblent videntes vous droutent peut-tre un peu. 144

Par exemple, saviez-vous quen cas dincendie les murs se rparaient tout seuls ? Un petit mois, et il ny parat plus rien. Edeard regarda furtivement derrire le bar ; il avait une chance datteindre larrire-salle sans tre vu. Une des colonnes en bois commena vaciller sous la pression exerce par une troisime main. Elle finit par se renverser, envoyant la boule de verre par terre. Celle-ci se brisa, et un liquide sen chappa. Edeard en fut trs surpris car il navait pas remarqu que les sphres taient pleines. Il comprit alors quil sagissait dhuile de jamolar le combustible qui alimentait les lanternes de tout Querencia, sauf Makkathran, o elles taient inutiles. Les autres globes tombrent leur tour, inondrent le sol dhuile. Pris de panique, le gendarme la regarda se rpandre partout. La situation devenait dsespre ; il ignorait si son bouclier tait capable de le protger contre le feu et ces balles. Lhuile tait maintenant trs proche du pole. Ivarl finit de recharger son pistolet et remit le barillet en place. Sortez donc de votre cachette. Edeard regarda au-dessus du propritaire de ltablissement. La vote qui surplombait la salle tait sertie de rosaces translucides, dont les pointes fines et ondules stiraient jusque sur les murs. Elles mettaient une lumire orange ple assez vive. Edeard leur ordonna de steindre et de rester opaques. Le bar fut plong dans les tnbres, et seules les flammes qui dansaient derrire les grilles des poles dispensaient un ventail de lumire tnue. Il bondit et commena courir. Une lumire argente salluma derrire lui et rvla ses empreintes de pas. Hein ? Edeard se retourna ; sur la galerie, Ivarl et Tannarl taient entours dun halo blanc. Vous ntes pas si spcial, Celui-qui-marche-sur-leau, se moqua le chef de gang. Vous ne savez mme pas marcher sur le feu. Lhomme tendit les bras. La lueur se propagea jusqu ses mains, et de minuscules tincelles apparurent au bout de ses

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doigts, do elles tombrent comme de la pluie phosphorescente. Edeard abandonna son invisibilit. Lhuile sembrasa. Des flammes slevrent du sol gras. Un souffle dair chaud plaqua le gendarme contre le piano. Le bouclier dont il stait entour parvint peine le protger en absorbant le choc. Les flammes lentouraient, slevaient bien au-dessus de lui, si bien quil nosait mme pas respirer. Sur la galerie, les filles hurlaient, tandis que le feu commenait lcher le bois de la balustrade. Une fume paisse emplit latmosphre. Je vous vois ! sexclama Ivarl, victorieux. Et il tira. Edeard plongea au sol, glissa sur une couche dhuile enflamme, qui bouillonna contre son bouclier, quelques centimtres seulement de ses vtements et de son visage. Il parvenait repousser le gros de la chaleur, mais sa peau lui faisait tout de mme leffet dtre plonge dans de lacide. Sa veste en cuir fumait et il nosait toujours pas respirer. Des balles sabattirent sur le plancher autour de lui, des esquilles de bois volrent en tous sens. ltage, les filles affoles disparaissaient dans les couloirs. Tout aussi terrifis, les clients les poussaient sans mnagement pour schapper les premiers. Ivarl et ses lieutenants restrent impassibles, protgs quils taient des flammes par leurs boucliers, et continurent tirer sans discontinuer. Edeard reut quelques balles car ses assaillants lavaient repr en esprit. Il avait limpression dencaisser des coups de marteau dans le dos ; les ondes de souffrance se propageaient le long de sa colonne vertbrale pour lui exploser dans le cerveau. Il navait plus la force dalimenter son bouclier. Il avait dsesprment besoin dair. Ses penses senfoncrent dans le sol, cherchrent svader, supplirent. laide ! et le sol changea miraculeusement. Il tomba. Il ny avait plus rien en dessous de lui. Une balle frappa son bouclier juste derrire sa tte. Il cria et svanouit.

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Edeard fut rveill par une douleur sourde et persistante. Il vomit avant mme davoir repris entirement connaissance. Il resta allong o il tait en esprant que la souffrance diminuerait. La peau de ses mains et de ses joues tait vif cause de la chaleur qui avait pntr son bouclier. Son dos tait meurtri. Dans la lumire vive, il cligna des yeux pour en chasser des larmes collantes. Lentement, il se retourna et parvint sasseoir avec force grimaces. Le silence tait absolu. Il parvint faire le point, mais ce quil vit navait pas de sens. Il reposait sur le sol dun tunnel un tunnel la coupe circulaire, sec et moins large que ceux qui longeaient les canaux de la ville. Ses parois taient lisses et semblaient constitues de verre, mais rien ntait moins sr car ils mettaient une lumire douloureuse une lumire blanche, diffrente de celle, orange, de Makkathran. Blanche avec des reflets violets qui faisaient mal aux yeux. mi-hauteur, le long de la paroi, de part et dautre du tunnel, stiraient des ranges de points rouges tout aussi lumineux. Elles stiraient linfini dans les deux directions, comme si le boyau navait pas de fin. Edeard se releva tant bien que mal, grimaa et se tta le dos du bout des doigts avec circonspection. Sa veste tait fichue ; le cuir en tait dur, craquel, et tombait en morceaux comme sil avait t taillad au couteau. Ses bottes aussi taient en sale tat ; les semelles en soie daraigne taient noircies et molles. L o il tait rest couch, le sol tait tach dhuile. Il se dbarrassa de sa veste, examina son gilet en soie et trouva plusieurs entailles. Laccessoire lui avait sans doute sauv la vie. Il toucha la bosse larrire de sa tte et ressentit une douleur trs vive. Merci, dit-il la ville avant de se rasseoir doucement. Il avait besoin dun peu de repos. Son esprit ne parvenait pas senfoncer de plus de quelques centimtres dans les parois du tunnel. Il supposait quil se trouvait dans un conduit trs profondment enterr sous le rseau quil avait dj visit. Si tel tait le cas, alors il tait plus seul que jamais. Personne ntait descendu ici depuis la construction de la ville par des cratures dont la nature lui chappait. Des tres qui btissaient du solide, 147

mme si lutilit de ce boyau clair ntait pas vidente mais ctait vrai dautres structures de Makkathran. Il essaya de se dtendre, mme si ctait difficile. En labsence du murmure tlpathique constant des habitants de Makkathran murmure dont il faisait normalement abstraction , son sentiment disolement tait intense. Toutefois, il tait aussi en colre contre lui-mme. Il tait naturel quIvarl ait fini par tout comprendre. Le secret de linvisibilit tait connu des matres de la ville et de quelques autres. Quant au halo qui avait enrob Ivarl et Tannarl, Edeard nen avait jamais entendu parler. Cependant, il ntait pas tonn dailleurs, plus rien ne ltonnait depuis la dernire nuit passe avec Ranalee. Comme toutes les filles de grande famille, Ranalee tait une jeune femme trs sduisante. Chaque matin, elle (ou plutt ses domestiques) brossait ses cheveux noir corbeau raides et trs longs ils lui arrivaient au milieu du dos. Elle avait le visage fin, les yeux troits et un petit nez mignon. Cependant, tous ses attributs mis ensemble lui donnaient un air froid. De fait, il avait dcouvert une caractristique ternelle de laristocratie de Makkathran : plus les familles taient riches et puissantes, moins elles laissaient de place au rire dans leur vie. En contrepartie, Ranalee tait diaboliquement doue au lit. Diabolique aussi la manire dont elle avait cart Kristiana. Le fait quelle ait refus de partager lavait rendue encore plus dsirable ses yeux. Il ne lui tait donc pas venu lesprit de refuser lorsquelle lui avait propos de passer un week-end dans un pavillon familial de la plaine dIguru. Envieux, Macsen et Boyd lui avaient souhait bonne chance. posteriori, il tait tentant de croire quils avaient pressenti quelque chose Le pavillon tait une uvre dart tout en bois sculpt, dcore avec got et lgance, comme seules les demeures des trs riches pouvaient ltre. Aprs de longs mois passs Makkathran, cette architecture humaine tait trs apprciable. Ils navaient emmen personne , comme disait Ranalee,

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cest--dire juste cinq serviteurs prts rpondre la moindre de ses attentes. La nuit, ils dormaient dans une dpendance. Ainsi, nous serons hors de porte de leur vision distance, expliqua-t-elle dun air coquin. Nous aurons autre chose faire que de nous protger de leur curiosit. On le conduisit dans la chambre principale dote dun norme lit normal, cest--dire constitu dun cadre en bois, dun sommier ressorts et dun matelas en duvet son premier vrai lit depuis Plax, se dit-il en se rappelant la belle Franlee. Ranalee le fit patienter pendant quelle enfilait la lingerie la plus raffine qui soit. Jamais fortune navait t investie aussi intelligemment, pensa Edeard. Ajout un spectacle aussi charmant, le vin finit de lexciter. Ranalee exploita son tat et sa propre voracit sexuelle. La pauvre petite Franlee aurait t pouvante par leur comportement. Tu es tellement rceptif, ronronna Ranalee. Ils taient allongs cte cte sur les draps au parfum de lavande. Ranalee, avait-il dcouvert, ntait pas le genre de fille qui aimait se pelotonner contre son amant. Disposs aux quatre coins de la chambre, des candlabres dispensaient une douce lumire jaune qui lui permit de voir la satisfaction distante qui clairait son visage tandis quelle fixait les broderies du baldaquin. tous les niveaux, ajouta-t-elle. Oui, acquiesa-t-il sans trop comprendre. Jai une proposition te faire. Je me doute que Kristiana et les autres te lont dj faite, mais je suis mieux place quelles pour que cela russisse. En plus, tu ne serais pas compltement dpendant de largent des Gilmorn, ce qui, pour quelquun comme toi, est important, jimagine. Hein ? Quelle proposition ? Edeard tait obsd par les deux heures quils venaient de vivre. Jamais il navait t aussi froce, jamais il navait ressenti ce type dabandon. Ranalee avait rpondu toutes ses attentes. Il avait pris tellement de plaisir quil aurait souhait que cela ne sarrte jamais. Elle se retourna et lui lana un regard rus.

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Je tpouse et je taide rencontrer toutes ces troisimes et quatrimes filles dsespres Le mariage ? Ils ne se connaissaient que depuis quelques semaines. Oui. Je suis la deuxime fille de ma famille, tu sais ? Euh, oui. Je suis trs flatt, Ranalee, mais je ne suis pas encore sr de de ce que je souhaite. Eh bien, je te conseille de te pencher srieusement sur la question. Tu as une valeur marchande trs importante en ce moment ; tu ferais bien de capitaliser dessus sans attendre. Edeard se demanda sil avait bien entendu. Capitaliser ? Il ne faut pas se leurrer. En dpit de ta popularit, tu ne seras jamais maire. Pourquoi pas ? sindigna-t-il. Ranalee clata de rire. Tu nes pas lun des ntres ! Tu nes pas issu dune grande famille. Le maire est lu par la ville. Par la Dame, tu plaisantes, jespre ? Je peux me hisser jusquau sommet de la hirarchie de ma profession. En tant que membre du Grand Conseil, jaurais le droit de me prsenter aux lections. Avec le soutien de ma famille, tu pourrais en effet arriver jusque-l. ton avis, combien de chefs de la gendarmerie ont t lus maire ? Je ne sais pas, admit-il. Aucun. Oh. Alors, ne sois pas bte. Je te parle de ton avenir. Daccord, daccord, acquiesa-t-il, du dapprendre que le mrite ne paierait pas forcment. Je tcoute Je te lai dit, je serai en quelque sorte ta portire. Je je suis dsol, je ne comprends pas. Elle roula sur le ct et lui attrapa lentrejambe. Exploite ton potentiel. Cest cela que les familles respectent. Enfin, celles-l

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Des doigts aux ongles longs se refermrent sur une certaine partie de son anatomie. Mon potentiel ? Par la Dame, comment peux-tu tre aussi ignorant ? Comment crois-tu que les familles comme la mienne sont parvenues gagner ce pouvoir ? Eh bien, il faut avoir un peu de chance, se trouver au bon endroit au bon moment et travailler dur. Tes anctres, notamment, ont pris de gros risques en explorant de nouveaux marchs avec leurs navires. Sottises. Ce qui compte, cest le sang. Quest-ce que tu racontes ? Tu ne me crois pas ? Par-dessus tout, les familles chrissent les aptitudes psychiques. Cest grce elles que nous nous maintenons l o nous sommes. Une vision distance capable de transpercer le bouclier protecteur dun rival, une troisime main assez forte pour nous protger, plus quelques autres talents tout aussi utiles. Les aptitudes psychiques dterminent le choix dun compagnon. Toutes les familles cherchent rendre leur ligne plus puissante. Et puis, tu es arriv, toi le garon de la campagne plus fort que douze fils de grande famille runis. Nous te voulons, Celui-qui-marche-surleau. Nous voulons ce quil y a lintrieur de cela, ajouta-t-elle en serrant plus fort, en enfonant ses ongles dans son scrotum. Edeard se figea. Il se lcha les lvres, tandis quelle le maintenait au seuil de la douleur. Daccord, je comprends maintenant. Bon garon. Alors, tu mpouses ? (Elle sourit et stira de manire provocante. Sa voix tait comme un ronron qui rsonnait sans fin dans sa tte.) Tu pourras profiter de ce corps magnifique aussi souvent que tu le voudras et de la faon qui te plaira. Tu as dj eu un avant-got de cette flicit. Je suis tout ce dont un homme peut rver. Quest-ce que tu en penses ? Elle le tentait, le provoquait. Oui. Impossible de lui mentir. Sa voix rauque lavait aiguillonn toute la nuit. Elle parlait lanimal qui sommeillait en lui, rveillait des dsirs honteux. Elle le guidait et tait la premire 151

apprcier les choses quils accomplissaient avec leurs corps. Toutes les nuits pourraient ressembler celle-ci, perspective qui menaait de dclencher un incendie lintrieur de lui. Il serait prt combattre tous les bandits de Querencia pour que ce rve se ralise. Je te serai entirement soumise, promit-elle. Tu me feras plein de petites filles qui courront partout dans la maison et te rendront heureux pendant que tu nettoieras cette ville et te hisseras jusquau sommet de ta profession. Et encore, je ne te parle que de tes journes Et les nuits ? La voix de Ranalee se radoucit et son treinte se desserra un peu. Ses lvres lui effleurrent loreille. Je ferai venir une multitude de filles de bonne famille dans notre lit. (Sa main glissa sur son membre dur comme de la pierre. Edeard eut un sourire bat, tandis quelle dirigeait son imagination la plus grande satisfaction de sa masculinit.) Toutes rveront de porter ton enfant. Elles paieront pour avoir le droit de te satisfaire encore et encore. Oui, grogna-t-il proche de lextase. Des filles superbes, jeunes. Des filles comme Kristiana, maries des types sans intrt, des marchands ou des miliciens, des pquenauds. Leurs filles pourront pouser des premiers fils, et toutes les familles les courtiseront. Peut-tre mme que je ngocierai un pourcentage de leurs dots pour payer tes services. Edeard fut soudain assailli par limage de Dame Florell. Ranalee sen rendit compte et clata dun rire ravi. Elle ! Oui, cest pour cela que tout le monde la voulait ; ses pouvoirs psychiques sont tonnants. Il y a quatre gnrations dcart entre elle et moi. Et il ne faut pas oublier Rah. Rah ! Pourquoi crois-tu que toutes les grandes familles affirment descendre de lui ? En fait, cest la ralit. Qui ne voudrait pas dune troisime main capable de tailler dans le cristal de la ville ? Jignorais tout cela, avoua-t-il doucement. posteriori, tout lui paraissait logique. 152

Dans trois gnrations, tes descendants dirigeront Makkathran. Cela reprsente moins de cent ans, Celui-quimarche-sur-leau. Alors tu seras pour ainsi dire notre roi. Imagine ce que tu pourras accomplir avec un tel pouvoir. Je les briserai, lcha-t-il en se prenant au jeu. Je dtruirai les gangs. La ville rcuprera tout ce quelle a perdu depuis lpoque de Rah. Les Seigneurs du Ciel reviendront nous chercher pour nous conduire vers la mer dOdin. Je partirai avec toi. Oui, nous irons tous les deux ! Tous les jours seront comme cette nuit. Je mengage travailler dans ce sens. Ton plaisir ne cessera jamais, promitelle en sasseyant sur lui, le visage triomphant clair par les candlabres. prsent, nous allons clbrer notre union. Son murmure emplit la chambre crescendo. Edeard cessa de rflchir, tandis que sa chair rpondait aux attentes de Ranalee. Il tait perdu quelque part entre lextase et le dlire. Tu me donneras ma premire fille cette nuit, annona Ranalee. Esprons que ce sera une fille, dit-il avec un sourire bat. Des larmes de joie lui coulaient des yeux. Ce sera une fille. Ce seront toutes des filles. Les femmes savent comment sy prendre. Comment ? Elles savent comment rgler ce petit problme. Car il faut que ce soient des filles. Mais les garons Il ny aura pas de garons. Les garons nont aucune valeur. lexception de quelques familles dbiles telles que les Culverit, toutes appliquent la primogniture. Tes filles pouseront de puissants hritiers. Quoi ? demanda-t-il, confus, le plaisir contamin par un sentiment naissant de panique. Quoi ? Les embryons ne sont pas des personnes, expliqua-t-elle dune voix suave. Mme lorsque leur sexe devient apparent. Je ne sentirai rien du tout. Ne pense plus cela pour linstant. Comment ? Non ! 153

Dtends-toi, mon fort et bel amant. Fais ce pour quoi tu es le plus dou, Celui-qui-marche-sur-leau. Non ! cria Edeard qui se sentait touff sous un torrent dhorreurs. Non, non, non ! Il poussa de toutes ses forces, usa de sa troisime main, voulut sloigner du mal. Ranalee hurla et senvola dans les airs. Edeard peinait retrouver son souffle, essayait de se dbarrasser des miasmes qui polluaient ses penses. Il avait limpression de sortir dun cauchemar. Son cur tambourinait dans sa poitrine. Il regarda autour de lui ; Ranalee tait tendue sur un tapis au pied du lit. Elle se releva, dangereuse, les cheveux bouriffs, les lvres retrousses. Que sest-il pass ? demanda-t-il, encore effray. Il avait du mal rsister la tentation de continuer, de la jeter sur le lit et de la prendre pour devenir le matre de Makkathran grce ses descendants. Je tai libr, grogna-t-elle. Sa voix se rverbrait dans son crne. Edeard se plaqua les mains contre les oreilles et gmit. Je tai montr tes vrais dsirs. Suis-les, libre-toi. Arrte, supplia-t-il. Il tait recroquevill sur le lit, luttait contre sa propre perfidie, contre la tentation de suivre le chemin quelle avait trac pour lui. Les inhibitions sont mauvaises pour les gens comme nous. Dans ton sang comme dans le mien, il y a de la force. Pense ce que nous pourrions accomplir tous les deux. Crois en nous, miaula-t-elle. Il y avait une telle intensit dans son injonction qu Edeard faillit tomber la renverse. Lesprit de Ranalee tait lumineux et brlant. Il comprit alors quil ne sagissait pas uniquement de sa voix, que, dune manire qui lui chappait, elle sadressait directement son esprit. Par tlpathie, elle avait corrompu ses penses, lavait forc se plier sa volont comme sil ntait rien de plus quun gnistar charg de nettoyer une table. Il serra les dents, se concentra, tenta de repousser lesprit de la

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jeune femme avec sa troisime main, pria la Dame de lui donner la force. coute-moi ! ordonna-t-elle. Il voyait ses lvres bouger, mais ne lentendait plus. Les techniques quil avait apprises en ville, les manires de protger ses motions taient encore renforces par son pouvoir tlkinsique. Accroupi sur le matelas, il nentendait plus rien, ne sentait plus rien. Il tait isol. Ranalee le toisait avec colre. Une fois calm, il lui retourna son regard mme si ses mains tremblaient toujours. Tu, commena-t-il avant de dglutir. Tu as essay Tu as voulu Oh, par la Dame ! Un frisson lui parcourut la colonne vertbrale lorsquil repensa ce quil venait dviter. Ranalee le considrait avec mpris, en silence. Avec circonspection, Edeard permit sa voix de traverser le bouclier de sa troisime main, mais il garda son esprit distance. Par la Dame, il tait hors de question de laisser son esprit lapprocher ! Quoi ? Tu nes quun pitoyable paysan. Chienne ! cracha-t-il. Le ddain de la jeune femme se mua en mpris absolu. Tu timagines que tu vaux mieux que cela ? Tu te vois noble et grand ? Tu sais comment fonctionne la dominance ? Il sagit de savoir pincer les cordes du cur. Je suis experte dans lart de jouer avec les hommes simples desprit. Jai vu ce que cachait lme de Celui-qui-marche-sur-leau. Tous autant que vous tes, vous tes domins par votre ego et votre concupiscence, car cest ce qui coule dans votre sang. Je me suis contente de semer une graine lintrieur de toi, je tai donn la chance de dvelopper ta vritable nature. Je ne suis pas comme cela. Combien de filles de grande famille as-tu dj mises dans ton lit ? Tu nas pas rsist bien longtemps lappel de la chair, pas vrai ? Pendant combien de mois tes pitoyables collgues et toi avez-vous complot dans une taverne minable pour renverser les gangs et faire de toi le chef des gendarmes de cette 155

ville ? Cest exactement ce que je toffre. Et je ne te parle pas de rves dadolescents attards, mais bien de ralit. Grandis, Celui-qui-marche-sur-leau. Ta suppose vertu seule ne te permettra pas datteindre la position dont tu rves. Car tu veux le pouvoir, le pouvoir de donner corps ta vision personnelle de Makkathran. Jai raison, nest-ce pas ? Oui, murmura-t-il. Je rve dune ville honnte, dans laquelle tout ne serait pas sacrifi aux privilges et au profit. Parfois, il faut faire le mal pour accomplir le bien. Il la regarda avec des yeux ronds. Oh, cette phrase te dit quelque chose, nest-ce pas ? Tu sais qui la prononce ? Rah lui-mme, lorsquil a forc les murs de cristal. Il savait que les siens ne seraient labri du chaos dvers par les vaisseaux qui nous ont transports ici que dans lenceinte de cette ville. Voil pourquoi il nous a offert Makkathran. Il a pris la ville et nous a donn lordre et la stabilit qui prvalent depuis deux mille ans. Non, insista Edeard en secouant la tte. Je ne suis pas Les enfants ne devraient pas tre conus dans cette intention ; ils devraient tre aims pour ce quils sont. Nos enfants seraient aims. Et promis un grand avenir. Ce nest pas juste. Ah bon ? Quarrivera-t-il si tu pouses une gentille petite femme qui taimera comme on saime dans ton village arrir ? Que crois-tu quil arrivera aux enfants de Celui-qui-marche-surleau ? Eh bien, ils me trouveront sur leur route. Moi et tous ceux qui me ressemblent. Moins tu auras denfants, plus leur valeur sera grande. Les garons seront sduits par des hritires, les filles consommes par des premiers fils. Ce sera un jeu pour eux. Dune manire ou dune autre, nous russirons prendre la force de ton sang. Non, vous ny parviendrez pas comme cela. Elle pencha la tte et posa sur lui un regard moqueur tout aristocratique. Tu peux accomplir tant de choses, Celui-qui-marche-surleau. Pour donner corps ta vision, tu nauras dautre choix que de changer la nature de Makkathran. Je nai rien contre le changement, surtout si je peux en profiter. Toutefois, les 156

bouleversements radicaux ne peuvent venir que de lintrieur. prsent, tu sais ce qui te reste faire : propager ton sang et, avec lui, ta volont. Je peux changer cette ville de l o je suis. Non, rtorqua-t-elle schement. Lorsquil est impos par quelquun dextrieur, le changement est pris comme une menace et rejet par lensemble de la population. Les familles, les gens ordinaires et les gangsters se ligueraient pour te dfaire. Les habitants de Makkathran souhaitent que jaille au bout de ma dmarche, ils veulent que je les dbarrasse des gangs et de la corruption qui leur permet de senrichir. Oui, ils ne veulent plus des gangs, mais tu narriveras rien sans laide de lestablishment. Lordre et le chaos forment ensemble le terreau de cette ville, et tu ne parviendras pas les dmler. Les Conseils et les Guildes ne taideront que si tu tengages les soutenir. Tu nas pas le choix, et tu le sais au fond de toi. Cette nuit, jai compris quel point tu tais faible lintrieur. Tu te proposes de me rendre service, en somme ? Le regard concupiscent de Ranalee glissa sur son corps nu. Tu as soif de pouvoir, mais tu as galement dautres aspirations. Les hommes sont tous les mmes. Cette nuit, tu as pris du plaisir, et moi aussi. Je refuse de jouer ce jeu avec toi. Espce didiot, lcha-t-elle avec dgot. (Sa troisime main attrapa une robe de chambre dans un placard et la lui apporta.) Nos enfants ne risqueraient pas dhriter de ton intelligence Edeard descendit difficilement du lit ; il se sentait las et cur car il savait que cette partie de la nuit navait pas t un cauchemar. Le pouvoir insidieux de Ranalee avait mis jour ses pulsions les plus profondes. Il est peut-tre dj trop tard pour toi, le railla-t-elle. Que veux-tu dire ? demanda-t-il en ramassant ses sousvtements. Elle se tapota le ventre.

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Ctait le moment idal, et on peut dire que tu mas donn ce dont javais besoin. Je ferai une excellente mre. Je le garderai mme si cest un garon. Dans un peu plus dune dcennie, ce sera son tour de procrer. Il sera ton rival. Elle sourit pour lui faire encore plus mal. Le cur dEdeard palpita. Il y avait une fiole de vinak dans ses bagages. Il avait t tellement press de coucher avec la jeune femme quil ne lavait pas prise. Elle stait dailleurs arrange pour ne pas lui en laisser le temps. De manire dlibre, videmment. Abruti ! Elle a raison, tu nes quun paysan ! Ranalee perut sa dtresse et rit. La troisime main dEdeard lagrippa et la plaqua contre le baldaquin. La respiration coupe, elle carquilla les yeux. En dessous, Edeard enfila sa chemise, prit tout son temps et ne leva mme pas les yeux. Contrairement toi, je ne tue pas les embryons, commena-t-il avec calme. Je serai donc contraint de tliminer pour tempcher de donner cet enfant la vie que tu as prvue pour lui. Il desserra quelque peu son treinte pour lui permettre dinspirer lair si prcieux. Tu es trop faible ! siffla-t-elle, furieuse. Parfois, il faut faire le mal pour accomplir le bien. Il la libra. Ranalee tomba sur le grand lit et rebondit avec violence sur le matelas. Elle se retourna tant bien que mal et dcouvrit quEdeard tait pench sur elle. Son regard et le timbre de ses penses la firent se recroqueviller. Tu ne devrais pas parler de mort et de meurtre avec autant de dsinvolture, dit-il. Surtout ceux qui, comme moi, ont dj tu et recommenceront sans doute. Tu mourras seul sans avoir ralis aucun de tes rves, le dfia-t-elle. Tu me feras savoir si tu es enceinte. Le cas chant, jlverai cet enfant moi-mme. Il enfila ses bottes et sortit dans la nuit en laissant ses bagages dont ses chaussettes derrire lui.

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Il retourna Makkathran pied. Ce fut un trajet long et douloureux. Comme il navait personne pour lui tenir compagnie, il eut le temps de rflchir certains aspects de sa personnalit dont il ntait pas trs fier. Il repensa la proposition de Ranalee. Sans doute ne russirait-il pas chasser tous les gangs de la ville, comme elle lavait prdit. Par la Dame, est-ce l la proposition dont parlait Finitan ? Ce nest pas possible Comme la sagesse dAkeem lui manquait. Il aurait tant aim poser une dernire question son vieux matre. Il revoyait son visage burin, se le reprsentait en train de secouer la tte dun air amus et incrdule, lair de dire : Tu connais dj la rponse. Lorsque, laube venue, Edeard monta dans la charrette dun fermier en route pour le march, sa dcision tait prise. Il se chargerait dIvarl et des gangs sa faon. De cette manire, il vaincrait aussi sa part dombre la vue de cet interminable tunnel illumin, Edeard sut quune autre marche longue et solitaire lattendait. Je vais vraiment avoir besoin daide pour rgler leur compte ces fumiers, dcida-t-il avec lassitude. Ni le tunnel ni la ville ne rpondirent. Il haussa les paules et se leva. Il avait dj moins mal. Il regarda dun ct, puis de lautre ; le dcor tait le mme. Dans les deux cas, le boyau stirait linfini. Le silence commenait lui taper sur les nerfs un silence profond, absolu, comme lorsquil avait us de sa troisime main pour se protger de la voix de Ranalee. La jeune femme avait mentionn des talents au pluriel. Edeard navait jamais entendu parler de la lumire, en apparence liquide, quIvarl et Tannarl avaient produite. Dire que lorsquil avait march sur leau en tranant Arminel il stait cru invincible Quels autres vilains secrets les aristocrates de Makkathran cachaient-ils ? Il projeta son esprit alentour, tenta de dterminer sa position. Le tunnel tait trs profondment enfoui. Il regarda au-dessus de lui, examina la structure de la roche, chercha le passage quil avait emprunt. Makkathran avait altr sa structure pour le laisser traverser le sol, mais il ne voyait aucune 159

trace de son passage. Il se concentra davantage et crut discerner quelque chose. Son esprit balaya la zone en question et ses efforts furent rcompenss. Une image de lui-mme grave dans la substance de la ville il tombait, les bras carts, tandis que de la fume schappait de son manteau. Alors quil tudiait limage, celle-ci bougea lentement. Lorsquil regarda juste audessus, elle accompagna le mouvement de ses yeux. Il changea de direction, et limage fit de mme. La mmoire de la ville, comprit-il, ravi. La ville se souvient de mon passage. Edeard suivit le trajet de limage jusqu son point de sortie, dans la paroi du tunnel. Se voir tomber plat sur le sol lamusa, mais cela ne lui dit pas dans quelle direction marcher ; tout juste savait-il o se trouvait la Maison des ptales bleus. Il dirigea ses penses vers celles, paisibles, de la ville et projeta une image de cette cave de la rue Transal, dans le quartier de Jeavons, quil utilisait toujours pour descendre dans les tunnels qui longeaient les canaux. Tu sais comment retourner l-bas ? demanda-t-il. Comme il sy attendait, la ville ne lui fournit aucune indication. Soudain, le sol se mit bouger et Edeard perdit lquilibre. Le tunnel bascula dun seul coup et le gendarme tomba sur le dos, glissa sur la surface lisse de plus en plus incline. Langle dpassa rapidement les quarante-cinq degrs. Les lumires rouges dfilaient une vitesse incroyable. Instinctivement, Edeard sut ce qui allait se produire, mme si ctait impossible. Comment un tunnel peut-il sincliner ? Sa question demeura sans rponse. Le gendarme tomba en hurlant dans un tunnel transform en puits vertical. Lorsquil cessa de crier pour reprendre son souffle, il se dit que, finalement, ce ntait pas si impressionnant. Cependant, sil chutait chaque fois quil descendait dans un tunnel, il navait jamais eu une telle impression de vitesse. Peut-tre que sil fermait les yeux Il les rouvrit aussitt. Ctait trop difficile ; ses yeux devaient voir ce que son corps subissait. Il tombait tellement vite que les lumires rouges formaient un trait continu. Ctait la libert des g-aigles ! Il aperut furtivement un tunnel transversal vite dpass. Il russit presque en rire. Personne navait jamais 160

voyag ainsi. Ctait extraordinaire ! Cette nuit, il avait t couronn roi de Makkathran. Que lHonoious emporte Ranalee, Ivarl et leurs semblables ! Ils ntaient quune bande dignares. Il connut nanmoins un moment de frayeur lorsquune force le manipula pour lui faire prendre un virage en lui vitant de toucher la paroi du tunnel. Il retint son souffle, mais son inquitude svanouit rapidement. Si la ville avait voulu le tuer, il aurait rejoint Akeem dans la mer dOdin depuis longtemps. Le tunnel changea dinclinaison jusqu redevenir parfaitement horizontal. Edeard glissa longuement sur les fesses avant de sarrter. Il fixa le plafond et envoya son esprit en reconnaissance au-dessus de lui. La paroi du tunnel saltra dune manire trange mais dsormais familire avant de laspirer. Les tnbres lenvelopprent et, une minute plus tard, il se retrouva dans latmosphre frache et la lumire orange de la galerie qui longeait le canal de Marbre. Ce spectacle le dcouragea car il tait synonyme de retour la ralit. Il avait subi une dfaite cuisante et navait personne qui se confier. Pis encore, il ne savait pas quoi faire. Et si je partais, tout simplement ? Je pourrais rejoindre Salrana Ufford. Nous y vivrions heureux, car nous sommes des enfants de la campagne. Ctait tentant, en effet, mais, sil ne se dressait pas contre les gangs et les familles telles que celle de Ranalee, rien ne changerait jamais. la fin, la dchance de la ville entranerait la mort des campagnes. La situation saggraverait et ses enfants hriteraient du problme. Edeard soupira et entreprit de rentrer chez lui. Prtextant un rhume, il passa la journe suivante clotr dans son appartement parler distance avec Dinlay. Le procs de Lian en tait son huitime jour, mais on navait pas besoin de lui au tribunal car il avait dj t appel la barre des tmoins. Dinlay lui souhaita de se rtablir vite. Comme il avait besoin donguent pour gurir ses brlures, il envoya un g-macaque chez le mdecin le plus proche. Il sexcusa auprs de Jessile et lui demanda de ne pas venir pour

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ne pas la contaminer. Elle compatit et lui fit porter un panier plein de bouillon de poule et autres victuailles. Il avait besoin de passer deux jours seul pour se reposer et rflchir. Il lui faudrait galement parler au Grand Matre Finitan. Le second jour, lheure du djeuner, Kanseen lappela distance. Le quartier de Cobara avait toujours plu Edeard parce quil ntait pas quadrill par des rues comme dans le reste de la ville. En effet, on y trouvait des tours cylindriques de quatre tages, dont chacun tait assez grand pour accueillir une famille. Toutefois, le plus merveilleux se situait au-dessus des habitations, car chaque tour servait de pilier un ou plusieurs ponts qui la reliaient ses voisines, formant un genre de toile de polygones suspendus au-dessus du quartier. Ces formes gomtriques servaient de support des constructions incroyables qui atteignaient parfois six tages triangles, carrs, pentagones, hexagones et, au centre exact du quartier, le dodcagone de la Fontaine de Rafal qui abritait les Guildes des artistes, des botanistes et des cartographes. La fontaine ellemme jaillissait dun grand bassin situ au centre du dodcagone et dpassait en hauteur les arcs en cristal des toits. Protg des embruns froids par sa troisime main, Edeard passa ct du jet puissant. Il tait envelopp dans une cape double de fourrure, coiff dun chapeau oreillettes et dissimul derrire une charpe marron. Personne ne le reconnut derrire son bouclier mental, mme sil tait conscient davoir t suivi par un g-aigle. Aprs la fontaine, il prit gauche et se dirigea vers la tour Millagal aux murs rays bleu et rouge couverts dun cheveau de gurks dpourvus de feuilles. Une quipe de g-macaques sactivait, nettoyait ce qui restait de neige fondue sur la vaste place situe lombre des structures gomtriques du quartier. Lhiver confrait Cobara un caractre souterrain trange, lui donnait des allures de grottes dont les tnbres ntaient transperces que par de rares rais de lumire. Lt, la place tait pleine de monde, de marchs, dartistes de rue et denfants 162

en train de jouer. Pour le moment, toutefois, les gens taient bien au chaud chez eux pester contre le printemps qui tardait venir. Edeard tait content quil y ait si peu de monde dehors ; il ntait pas dhumeur se mler la foule. Il arriva la base de la tour Yolon et sengagea sous larche impressionnante. Un escalier en colimaon massif slevait du centre du puits de lumire. Il grogna la vue de ces marches lespacement si peu naturel pour un homme. Un jour, se dit-il en dbutant son ascension, il remodlerait toutes les marches de cette ville. Lescalier dbouchait sur trois ponts couverts. Il emprunta celui de Kimvula, dont lanimation lui remonta aussitt le moral. Bien que le passage soit troit et flanqu de btiments hauts de cinq tages orns dogives et dencorbellements, on y trouvait nombre dtals. Il droula son charpe car la lumire du soleil traversait le toit en cristal ros et rchauffait latmosphre. Les chalands se promenaient de marchand en marchand, discutaient. Latmosphre tait sche et charge dune odeur dpices. Quelquun grillait des prunes au miel. Au tiers de sa longueur, il bifurqua dans un troit couloir transversal qui dboucha sur un nouvel escalier en colimaon. Avec force soupirs, il monta trois tages supplmentaires et arriva dans un couloir clair par des cercles de lumire orange positionns au-dessus des portes. Il sarrta devant la porte rouge quipe de gonds bleus en forme de feuilles de lierre et frappa poliment, mme sil sentait les esprits de lautre ct. Dybal ouvrit la porte. Le vieux musicien ne paraissait pas dans son assiette ; il portait une chemise aux couleurs vives, et ses cheveux taient tresss avec soin, mais sa bonne humeur habituelle stait envole. Merci dtre venu. Vous vous sentez bien ? demanda Dybal en avisant le visage rose marbr dEdeard. On dirait que vous avez t brl. Je vais bien. Jai juste eu un accident. Bizarre. Cest le deuxime accident dont jentends parler aujourdhui. Il y a eu un incendie la Maison des ptales bleus il y a deux nuits. Vous ne devriez pas traner dans ce coin, Edeard ; trop de pauvres garons sy sont ruins. 163

Je men souviendrai, merci. Edeard fut conduit dans un parloir pourvu dune baie vitre bulbeuse ouverte sur un vaste espace pentagonal. Loin en dessous, de grands poirenoyers poussaient dans des creux pratiqus dans le matriau de la place. Leurs branches nues brillaient dun clat blanc parmi les ombres des constructions. Son quipe tait dj l. Lair inquiet, sombre, Boyd et Dinlay se tenaient prs dun pole chaud, tandis que Kanseen prparait du th dans un samovar, lesprit lgrement protg, comme elle en avait lhabitude. Macsen tait agenouill devant Bijulee, assise sur un fauteuil ; son bras reposait sur les jambes de sa mre. Apparemment, celle-ci avait pleur ; elle sessuyait le visage avec un mouchoir et sefforait de sourire. Edeard vit ses yeux meurtris et grimaa. Son incrdulit cda la place la colre. Vous les connaissiez ? demanda-t-il. Elle eut un sourire doux. En dpit de ses meurtrissures, elle tait superbe. Non. Je leur avais dit de ne pas vous appeler. Je ne veux pas que vous vous tracassiez avec cela. Maman, cest arriv par notre faute. Non, insista-t-elle. Que vous ont-ils fait ? demanda Edeard, presque effray lide de savoir. Il voyait les poings serrs de Macsen. Rien, rpondit-elle en souriant Kanseen, qui venait de lui servir une tasse de th. Merci. Ctaient juste des voyous. Ils taient quatre, intervint Macsen. Quatre malfrats Ils mont dit que les actions avaient toujours des consquences et que Macsen ferait bien de se mfier, rpondit Bijulee en caressant la tte de son fils. Ils te conseillent de changer de mtier. Et puis (Elle dsigna son il.) Je nai pas vu le coup venir. Moi qui pensais tre une citadine avise. Par la Dame, ce que je peux tre bte. Les fumiers ! gronda Macsen. Des lches, profra Dinlay. On le savait dj, dit Kanseen.

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Vous vous rappelez leur apparence ? reprit Edeard. Vous pourriez nous transmettre leur image ? Jai bien peur que non. Tout est flou dans ma tte. Peuttre demain, lorsque je serai calme. Oui, bien sr. Je suis vraiment dsol que cela vous soit arriv. Jignore ce quIvarl espre ; le procs sera termin dans deux jours. Lian et les autres vont passer des dcennies Trampello. Que croit-il obtenir de moi ? Vous ny tes pour rien. Macsen serra les dents et posa sur sa mre un regard inquiet et plein dadoration. Quelquun a-t-il vu quelque chose ? demanda Edeard Dybal. Non. Cela sest pass en milieu de matine au march de Bellis. Il y avait des centaines de personnes dans le quartier, mais personne na rien vu. Aprs, videmment, tout le monde sest prcipit pour laider. Je suis dsol, rpta Edeard, qui se sentait inutile. Je ferai tout mon possible pour que cela ne se reproduise pas. Dybal eut un sourire triste. Je nen doute pas. Vous tes un bon garon, Edeard. Je vous apprcie beaucoup, et japprcie aussi ce que vous tentez daccomplir pour cette ville. Les gens ont besoin despoir, surtout en ce moment. Dommage quil ny en ait quun comme vous ; Makkathran est une grande ville. Les gendarmes se prparrent partir. Edeard trouva lhostilit affiche de Macsen dconcertante. Normalement, il tait le plus rflchi et pos de la bande. Je pourrais vous parler en priv ? demanda Edeard Dybal. Le musicien linvita entrer dans une pice o taient entreposes plus dune dizaine de guitares ainsi quune batterie. Il y avait galement un bureau recouvert de papier musique. Dans dautres circonstances, Edeard aurait t fascin par ces instruments ; aujourdhui, cependant, il les regarda peine et soupira profondment. Je sais que le moment est mal choisi, commena-t-il. Dybal retira ses lunettes bleues et les essuya avec sa manche. 165

Je ferai mon possible pour vous aider, jeune homme. Vous le savez. Vous tes trs important, et pas seulement parce que vous tes lami de Macsen. Merci. Euh Si cela peut vous aider, sachez que trs peu de choses me choquent. Daccord. Je voulais savoir si vous aviez entendu parler de la dominance par lesprit. Dybal haussa un sourcil. La vieille srnade de la luxure ? Peu importe la fille, je ne vous conseille pas de recourir cette mthode. Faites-moi confiance, Edeard, il peut y avoir des rpercussions. De toute faon, daprs ce que jai entendu, toutes les mres et filles de la ville font dj la queue pour vous attirer dans leur lit. Je ne souhaite pas utiliser cette technique. Je veux men prmunir. Ah, je vois. Certaines de ces filles nacceptent pas quon leur dise non, cest cela ? Si seulement ctait aussi simple. Dybal tudia longuement son visage. Je suis navr. Pour commencer, dressez un bouclier hermtique autour de votre esprit. Cest dommage den arriver l, mais quand on na pas le choix Vous tes plus ouvert que nous autres citadins, et cest ce qui vous rend si attirant. Oui. Cette technique sappuie sur vos faiblesses. Il convient de cacher au monde ce que nous sommes en ralit. En gnral, la dcence nous pousse contenir certaines penses ; toutefois, lorsque lincendie a t dclench, il est difficile de lteindre. Je sais, acquiesa-t-il, penaud. Ne vous en faites pas, reprit Dybal en le prenant par lpaule. Il ny a rien de honteux nourrir ce genre de penses vous ntes en rien diffrent des autres. Une jeune perverse est parvenue contourner vos dfenses et embraser votre esprit ? Cela nest pas dramatique et vous servira de leon. Le fait que cela vous tracasse prouve que ces penses sont trangres votre vritable personnalit, ce qui est encourageant, sinon pour vous du moins pour moi. Jai foi en vous et je sais que vous tes 166

assez fort pour surmonter cette crise de conscience. Nanmoins, si cela peut vous rassurer, voici une technique qui vous aidera dmasquer ceux qui seraient tents de ressayer ce petit truc sur vous. Edeard examina les penses envoyes par Dybal et mmorisa la technique. Merci. Maintenant, retournez dans la rue et rglez leur compte Ivarl et ses sbires. Personne ne dit un mot durant le trajet de retour vers la gendarmerie de Jeavons. Edeard savait quune dispute ne manquerait pas dclater une fois sur place. Macsen lui chercherait querelle cause de ce qui tait arriv sa mre, ce qui signifiait quEdeard allait devoir prendre une dcision. Par ailleurs, il commenait regretter de ne pas leur avoir rvl lnormit de ses dcouvertes. Si elles se passaient mal, les deux prochaines heures risquaient dhypothquer tout ce quils avaient accompli jusque-l. Les deux gendarmes qui se reposaient dans la salle commune perurent quelques motions travers les voiles protecteurs de lescouade qui venait darriver et sempressrent de partir. La lourde porte en bois se referma en claquant, ce qui fit hausser les sourcils Edeard. Quelquun avait la troisime main lourde, aujourdhui. Ladrnaline, sans doute. Il dgrafa sa cape et prit place sur son banc habituel, lextrmit de la salle. Ma mre ! commena Macsen. Oui. Oui ? Cest tout ce que tu trouves dire ? Oui ? Tu timaginais peut-tre quIvarl nessaierait pas de nous intimider ? Nous intimider ! Qui parle dintimidation ? Ils ont pris ma mre pour un punching-ball ! Ma mre ! Ils essaient de matteindre, continua doucement Edeard, tandis que sa main se portait de son propre chef sa joue brle. Vous tes mes seuls amis, mes faiblesses. Ivarl le sait et ne se privera pas den profiter. 167

Oui, acquiesa Kanseen dun air pensif qui le surprit. Ma sur a t prise partie la semaine dernire. Elle portait Dium dans ses bras. Pourquoi ne mas-tu rien dit ? senflamma Edeard. Sans doute navait-elle pas confiance en toi, glissa Macsen. Par la Dame ! lcha Edeard en levant les bras, incrdule. Nous pensions tre dans le mme ptrin, Edeard. Nous tions avec toi au bassin de Birmingham, tu te souviens ? Cela ne signifie-t-il rien pour toi ? Cela signifie tout ! cria-t-il. Il tait sur les nerfs et perdait son sang-froid. Victime de ses doutes, confus, il avait du mal se concentrer. Il fit un effort, serra les dents et posa les mains sur la table en bois ancien. Ses amis semblaient choqus de le voir ainsi. Dsol, reprit-il. Edeard, par la Dame, dis-nous ce qui ne va pas ! insista Boyd. Que test-il arriv ? Tu as vu ton visage ? Pourquoi ne nous dis-tu plus rien ? Il a prfr garder pour lui ses infos sur lentrept de Myco, cracha Macsen. Il na aucune confiance en nous, cest vident. Tu es vraiment un crtin, lui lana Kanseen. Jai confiance en vous, rtorqua Edeard dune voix lasse et pas du tout convaincante. Jai t brl lors de lincendie de la Maison des ptales bleus, cest tout. Ce nest pas aussi grave que cela en a lair. Tu es all l-bas tout seul ? demanda Kanseen dun ton dsapprobateur. Oui. Pour surveiller Ivarl. Ctait extrmement dangereux, le gronda Boyd. Edeard, tu ne peux pas faire ce genre de chose tout seul. Macsen laissa chapper un grognement ddaigneux. Il est Celui-qui-marche-sur-leau ; il peut tout faire. Il na pas besoin quon le retienne, nest-ce pas ? Edeard soupira ; il ne stait pas prpar cela. Le raid contre lentrept devait avoir lieu au grand jour. Ivarl nous non mavait tendu un pige. Il voulait me ridiculiser, me dcrdibiliser. Jai d dtourner son attention. 168

Plus dune centaine de gendarmes taient impliqus dans cette opration, et nous nen connaissions pas la moiti. Si javais rvl mon plan tout le monde, il naurait jamais fonctionn. Nous ne sommes pas tout le monde ! aboya Macsen. Nous sommes tes amis, ton quipe. Du moins, cest ce que je croyais. Eh, du calme, intervint Dinlay. Il a respect la procdure. Ouais, jtais certain que tu prendrais son parti. Quest-ce que tu veux dire par l ? Arrtez, reprit Edeard. Nous navons pas le droit den arriver l. Ivarl doit rire de nous lheure quil est. Tu te soucies davantage de son avis que du ntre, semblet-il, rtorqua Macsen. Ce nest pas ce que Ne ten fais pas, dit Kanseen. Il est juste en colre. Sans dconner ! cracha Macsen. Pourquoi crois-tu que je suis en colre ? Je suis un membre de cette escouade, de cette soi-disant quipe. Javais foi en toi, Edeard. Foi ! Plus que nimporte qui, jtais prt te suivre. Et quest-ce que jai reu en change ? Tu tes servi de nous pour devenir plus important. Celui-qui-marche-sur-leau nous sauvera tous ! Des conneries, oui ! Je ne me suis servi de personne. Nous avons tous pris part ce raid. Je tai dailleurs permis dy jouer un rle important. Mais savais-tu quun cambriolage allait avoir lieu ? Connaissaistu lemplacement de leur planque ? Aurais-tu pu prvoir la substitution des caisses ? Quest-ce que tu veux dire par l ? Que je suis un mauvais gendarme parce que je nai pas tes aptitudes psychiques ? Dans ce cas, nous sommes tous mettre dans le mme panier. Regarde, mme Dinlay est cur par la manire dont tu nous as exclus. Cest faux, sempressa de rectifier celui-ci. Si tu as besoin de types qui obissent au doigt et l il, parfait, reprit Macsen. Tu en trouveras une bonne dizaine rien que dans cette gendarmerie. En revanche, si tu souhaites retravailler avec moi, tu vas devoir descendre de ta tour et rapprendre me faire confiance.

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Va te faire foutre ! Tu nas pas la moindre ide de ce que nous combattons. Je ne fais que vous protger. Je nai pas besoin de ta protection. Jen sais plus sur les gangs que tu en apprendras jamais, petit paysan. Jai grandi Makkathran. Non. Dinlay, Boyd et moi avons grandi Makkathran. Toi, tu as eu une enfance peinarde dans la plaine dIguru. Pardon ? Arrtez, intervint Edeard. Jai gard certaines informations pour moi parce que javais peur. Ils se turent et changrent des regards tonns. Edeard posa les coudes sur la table et se prit la tte deux mains. Il tait tellement nerv quil craignait de se mettre pleurer. Vous tes tout ce que jai. Je ne veux pas que notre relation soit gche, et pas uniquement parce que je compte sur vous. Nous avons quelque chose en commun je ne parle pas de notre volont de foutre un coup de pied au cul dIvarl. Nous nourrissons des espoirs. Je ne supporterais pas de les voir briser, de me retrouver sans rien. Je prfrerais encore mourir. Kanseen sassit sur le banc ct de lui, tandis que les autres changeaient des regards inquiets. Quy a-t-il ? demanda-t-elle en passant le bras autour de ses paules. Que se passe-t-il, Edeard ? Nous nous sommes fait confiance ds le dbut, et rien na vritablement chang. Allez, raconte-nous. Edeard releva la tte et fixa Macsen sans chercher dissimuler ses angoisses. Es-tu certain de vouloir voir tout cela ? Oui, rpondit Macsen dune voix incertaine. Vraiment ? Oui ! Vous aussi ? Boyd et Dinlay hochrent la tte, Kanseen lui serra lpaule. Bien sr, rpondit-elle. Bien. Mais je veux que vous juriez sur la Dame de ne pas men tenir rigueur si cela vous dplat. Eh, tu as affaire des adultes, se dfendit Macsen.

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Non, nous ne sommes pas encore des adultes, rtorqua Edeard. Pas tout fait. Tu nous fiches la trouille, dit Boyd avec un sourire nerveux. De quoi sagit-il, au juste ? De nos ennemis. De la taille des gangs. Je veux que vous compreniez. Nous sommes au courant, le rassura Dinlay, compatissant. Ils ont mme essay dintimider ma sur Carna mercredi dernier. Par la Dame, ils ne sont pas prs de recommencer. Carna ? demanda Macsen. Ta Oui, ma grande sur, reprit Dinlay avec un sourire satisfait. Ma trs grande sur. Edeard se retourna vers Boyd. Ouais, confirma ce dernier, lugubre. Isoix a eu quelques ennuis ces derniers temps. Alors ? insista Macsen. Cest quoi ton grand secret ? Je vous montrerai. Bientt. Je ne sais pas quand exactement, mais tenez-vous prts. Lorsque je vous appellerai, vous me rejoindrez dans la rue Golard, prs du canal de la Vole. Tu veux dire prs du Cheval Noir ? demanda Macsen. Oui, mais ny entrez surtout pas. Et faites en sorte de ne pas tre suivis. Facile. En fait, non, ce ne sera pas facile. Ivarl se sert de g-aigles pour nous filer, mais je me chargerai deux. Comme il fera nuit, ce sera plus facile. Ivarl fait quoi ? lui demanda de rpter Kanseen. Pendant une seconde, son esprit trahit une inquitude intense. Il nous surveille, rpondit Edeard avec calme. Depuis un mois. Jessaie de dsorienter ses aigles, mais je ne peux pas vous protger tous en mme temps. Merde. Edeard se leva et lana Macsen un regard triste. Je suis dsol pour Bijulee. Je sais.

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Macsen lui tendit la main. Edeard la serra contrecur, sans enthousiasme ; il apprhendait lavenir. Tu as promis de ne pas men vouloir, lui rappela-t-il. Je nai quune parole. Le lendemain, Edeard se rendit au tribunal pour couter le rquisitoire du procureur et la plaidoirie de la dfense. Lian fut reconnu coupable et condamn vingt-cinq ans de travaux forcs. Ivarl ne se donna pas la peine dassister la fin du procs, ce quEdeard trouva trange. Aprs que les juges eurent quitt la salle, les gendarmes de Jeavons se regrouprent autour de lui pour le fliciter. Ils scartrent nanmoins pour laisser passer le Grand Matre Sparbil de la Guilde des chimistes, qui avait t prsent chaque jour du procs. Je vous remercie, jeune homme, commena Sparbil en examinant le visage en voie de gurison du gendarme. La perte de ce platine aurait t catastrophique pour nos finances. Je suis votre dbiteur. Je nai fait que mon travail, monsieur. Je sais, mais je vous suis tout de mme trs reconnaissant. Si nous pouvons vous tre dune aide quelconque, nhsitez pas demander. Je ny manquerai pas. Merci, monsieur. Finitan ne sest pas tromp : cette ville a besoin de vous. Dommage que le matre de quartier Bise ne soit pas de cet avis, mais ne vous inquitez pas, il est minoritaire au Conseil. Bise ? Edeard connaissait ce nom. Bise tait le matre de Sampalok. Il ne lavait jamais vu la Maison des ptales bleus, mais il savait que le matre avait des intrts financiers dans les entreprises malhonntes dIvarl. Ah, la politique, reprit Sparbil avec un sourire. Les supposes hautes sphres de notre socit volent gnralement assez bas. En tout cas, mes amis et moi sommes de tout cur avec vous. Malheureusement, nos opposants ne se priveront pas de nous mettre des btons dans les roues. Dailleurs, sils vous avaient soutenu, nous nous serions sans doute dtourns de

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vous. Quand ils votent pour le soleil, je vote pour la pluie, vous comprenez ? Euh, oui, je crois. Suivez mon conseil : attendez deux bons sicles avant de devenir le patron des gendarmes de Makkathran. De cette faon, vous resterez sur le terrain, o vous serez encore en mesure daccomplir de grandes choses. Oui, monsieur. Edeard sinclina de manire formelle, les sourcils froncs. Lhomme sen fut. Le Grand Conseil se divise mon sujet ? On va boire un verre, ce soir ? proposa Chae. Cest une victoire encore plus importante que la condamnation dArminel. Elle prouve aux gangs que vous nen avez pas termin. Mest avis que cela se fte. Non, merci, jai un rendez-vous important. Ah, tant mieux. Profitez-en, vous tes jeune. Avec lge, elles deviennent revches. Qui cela ? Eh bien, les femmes, videmment. Elles sont toutes pareilles. Tous les habitants de cette ville sont-ils cyniques ? demanda-t-il ce soir-l. Jessile sortit une bouteille de bire du panier quelle avait apport. Qui est cynique ? Tout le monde, semble-t-il. Ou alors je suis paranoaque. Elle eut un sourire doux. Cest srement vrai. Merci. Edeard prit la bouteille et se laissa tomber sur le vieux canap de son appartement. Bien quil soit rest assis toute la journe sur les bancs du tribunal, il se sentait puis. La victoire aurait d lui remonter le moral, au lieu de quoi il tait assailli de doutes. Comme il aurait aim que la vie redevienne aussi facile quavant les vnements du bassin de Birmingham. Mets les pieds sur ce tabouret, je vais te retirer tes bottes.

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Il sexcuta. Il tait content que Jessile soit l. Aprs la nuit passe avec Ranalee, il avait failli jurer de ne plus jamais frquenter dhritire de grande famille, mais il stait rappel la gentillesse de Jessile. Elle tait tout le contraire de Ranalee : elle nexigeait rien de lui, tait enthousiaste au lit et discrte pour le moment, du moins, ce qui tait une bonne chose pour lui. Aprs quelques mois dexcs, il tait press de recouvrer un peu de sa dignit. Au grand dsarroi de Jessile, son fianc tait reparti en mission seulement trois jours aprs tre rentr. Ils navaient mme pas eu le temps darrter une date pour leur mariage. En attendant, elle tait heureuse de pouvoir continuer frquenter Edeard sans que cela se sache. Ils taient esseuls tous les deux, pensa-t-il. Presque tous les matins, il se collait sa fentre et attendait que le ciel sclaircisse, que Salrana revienne enfin. Il jeta un coup dil furtif et coupable la lettre pose dans une alcve de lappartement. Elle lui tait parvenue la veille, mais avait t crite trois semaines plus tt ; ctait le temps quil fallait au courrier pour arriver de la province de Tralsher. Salrana y expliquait quelle allait peut-tre rester quelques semaines de plus afin daider les Mres surcharges de travail. Ufford, beaucoup de gens en difficult se tournaient vers lglise. Lian a pris vingt-cinq ans, annona Edeard. Les autres entre trois et onze ans. Ils staient attabls pour dner. Les g-macaques avaient prpar la nourriture que les chefs du manoir familial de Jessile avaient envoye dans des paniers. Cest une bonne chose. Tu crois ? Tu as limpression que la criminalit a baiss ces derniers temps ? Cest toi qui parlais de cynisme tout lheure ? Excuse-moi. Il sera absent encore au moins six semaines. Qui cela ? Ah, oui.

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Jai reu une lettre, ce matin. Ils restent quelque temps dans la province de Reutte pour venir en aide une autre ville Eriach, il me semble. Oui, cest louest du massif dUlfsen. Tu connais ? Je lai traverse quand je suis venu Makkathran. Apparemment, des bandits y svissent ces derniers temps. Edeard leva les yeux de sa quiche aux asperges et aux kas. Comment cela ? Les hameaux isols sont victimes de raids ; les routes ne sont plus sres. La milice a chass les bandits de la rgion de Tetuan, et ils sont rapparus quelques kilomtres plus loin. Cest leur mthode habituelle. Il ne suffit pas de les chasser en leur faisant peur car ils finissent toujours par revenir. Pour sen dbarrasser, il faudrait les repousser si loin quils nauraient plus nulle part o aller. Oui, sils taient dans limpossibilit de se cacher, on pourrait en venir bout. Cest une bonne ide Quoi ? Non, rien, je rflchissais. Rien ne me dit quEustace rentrera, aprs Eriach. Imagine que les bandits rapparaissent ailleurs ! Elle faisait tourner sa bague en argent autour de son doigt et frottait son diamant dun air pensif. Il prit ses mains dans les siennes et les serra doucement. Il va revenir. Oui, je sais. Merci. Ta-t-il dit si les bandits avaient des pistolets ? Des pistolets ? Non. Tu penses que cest possible ? Il pourrait se faire tirer dessus, alors ! Certains bandits ont des pistolets, mais ils sont peu nombreux, mentit-il avec une confiance feinte. Il leur arrive den voler un ou deux dans des fermes, mais, pour tre tout fait honnte, ces pistolets ont une trs faible porte. Oh. Ne me refais plus peur comme cela, le gronda-t-elle avec un sourire nerveux.

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Excuse-moi. Aucun bandit sain desprit noserait sattaquer des miliciens monts. Il ne lui arrivera rien et tu seras marie avant la fin de lt. Il naurait jamais d partir. Ah, ces politiciens Le maire a envoy la milice pour se donner des airs dhomme fort et gnreux. Cest ce que dit papa. Je te parie que les marchands de la Guilde dont fait partie le maire Owain suivent les miliciens de prs pour vendre leurs armes la population locale. Tu vois ? Je tavais dit quils taient tous cyniques. Elle sourit. Oui, nous autres citadins sommes comme cela. Owain a peut-tre envoy la milice pour des raisons politiciennes, mais ctait tout de mme une sage dcision. Reutte avait besoin daide. Les shrifs locaux taient dbords. De nombreuses familles de fermiers sont venues se rfugier en ville depuis le dbut de lanne. Jai discut avec certains dentre eux ; on les a chasss de leurs propres terres. Je sais. Il reviendra. Merci, Edeard. Tu es adorable. Aprs le repas, ils lurent un livre que Jessile avait apport Le Voyage de Kadril, rcit de la vie du lgendaire capitaine qui avait le premier trouv une voie navigable dans le dtroit de Gathsawal et ainsi permis les changes commerciaux avec le sud. Edeard aimait beaucoup ces histoires de marins, de batailles contre les pirates, mme sil suspectait lauteur davoir enjoliv la ralit. Ils lisaient tour tour haute voix tout en sirotant du vin, tandis que le charbon sifflait et craquait dans le pole. Edeard commenait se dtendre ; voil la vie quil rvait de mener : sortir victorieux du tribunal, chasser les gangs des rues de la ville et rentrer la maison. Car il comptait bien vivre dans une maison un jour. Peut-tre avec Salrana. Il avait dj repr quelques btiments non occups dans les quartiers de Cobara et Igadi. Un jour, esprait-il, ils auraient besoin de place pour lever leurs enfants. Des enfants qui grandiraient dans une ville saine, dbarrasse de sa criminalit et des excs de laristocratie, qui joueraient tranquillement dans les rues et les parcs. Il savait que ce ntait pas impossible ; lide faisait son 176

chemin dans son esprit depuis le dner, sy dveloppait lentement mais srement. On dirait que tu vas mieux, murmura Jessile. Elle ferma le livre et se blottit contre lui. Ta voix a des proprits apaisantes. Elle frotta son nez contre sa joue. Ma voix ? Oui. Dommage que tu naies pas de piano. Je joue plutt pas mal. Ma musique te calmerait davantage. Jessile pouvait tre drle parfois. Elle nimaginait pas combien gagnait un gendarme ; un piano lui coterait des mois de salaire. Nous narriverions jamais le monter jusquici. Tant pis. (Elle lembrassa, et ses cheveux pais lui frlrent le visage et le cou.) Jai apport ma nouvelle nuisette en satin. Je crains quelle soit un peu petite. Tu aimerais me voir la porter ? Enfin, essayer de rentrer dedans ? Oui. Dis sil te plat. Sil te plat, rpta-t-il dune voix rauque. Elle se leva et le gratifia dun sourire coquin. Je reviens dans une minute. Elle prit le panier et disparut dans la salle de bains. Edeard lcha un soupir daise. Il sextirpa du canap et demanda lappartement de produire une lumire douce, tamise. Cest alors quil sentit la prsence de Vilby sur le pont qui conduisait Silvarum. Par la Dame, non ! grogna-t-il. Quest-ce quil y a ? senquit Jessile. Euh, je suis vraiment dsol mais Lescouade attendait lendroit prvu, au pied dun immeuble de la rue Golard, un endroit o la chausse ne faisait quun mtre vingt de largeur. Il faisait trs sombre ; seule une moulure luisante en forme de nuage sur une faade situe deux maisons de l diffusait un peu de lumire. 177

Saria est furieuse, se plaignit Boyd. Cest le bal annuel organis par sa grand-tante ; presque tous les matres de quartier sont l. Il portait une magnifique redingote couleur cerise et une chemise jabot blanche. Sur ses bottes hautes brillaient des boucles en argent. On dirait que tu gravites dans la haute, commenta Kanseen. Les sourcils froncs, la jeune femme semblait chercher quelque chose du regard. Je nimaginais pas quil nous appellerait aussi soudainement. Il semblait trs inquiet, stonna Macsen. Cela ne ressemble pas Celui-qui-marche-sur-leau. Il faut dire que tu nas pas arrang les choses, lui reprocha Dinlay. Tu aurais d te voir lui crier dessus, laccuser Eh, javais de bonnes raisons dtre en colre, se dfendit Macsen en agitant son doigt devant le visage de Dinlay. Cest ma mre qui a t agresse. Par sa faute. Il ny est pour rien. Sil en sait autant quil le prtend, il aurait d nous mettre en garde. Si javais t inform de ce qui se tramait, je naurais pas permis quune chose pareille se produise. Nous non plus, nous ne lui avons pas tout dit, intervint Kanseen. Les torts sont partags. Il na pas confiance en nous. Il ne nous a mme pas dit que des g-aigles nous surveillaient. Pour lui, nous ne sommes que des appts. Edeard se dpartit de son voile dinvisibilit et apparut ct de Macsen. Tu te trompes. Par la Dame ! Par lHonoious, comment es-tu arriv jusquici ? sexclama Dinlay. Jtais l depuis le dbut. Tu as entendu ? Dinlay sempourpra.

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Vous comprenez, maintenant ? Ce nest pas un jeu. Je veux changer cette ville et jai besoin de votre aide pour cela. Tu crois que cest la meilleure faon de parvenir tes fins ? demanda Macsen. Sil suffit de quelques insultes et dune dispute pour faire imploser cette quipe, alors, cest quelle nen vaut pas la peine. la base, nous tions une bande de gamins que rien ne rassemblait, mais jaime croire que nous avons construit quelque chose. Je ne prtends pas tre infaillible. Par exemple, je me suis souvent couvert de ridicule en courant les filles. La vrit, cest que jai peur de vous rvler tout ce que je sais propos dIvarl. Comme je ne savais pas comment conduire le raid contre lentrept, jai suivi les conseils de Ronark. Jignore ce quil convient de faire maintenant, mme si jai ma petite ide. Voil, conclut-il dans un haussement dpaules. Macsen jeta un regard circulaire sur ses camarades ; son mcontentement tait perceptible derrire le bouclier de son esprit. Cest plutt honnte de ta part. Mme si tu es paum, jaimerais voir ce que tu as nous montrer. Moi aussi, dit Kanseen. Ouais ! senthousiasma Dinlay. Boyd gloussa doucement. Compte sur moi. Merci. Tu peux nous apprendre nous dissimuler ? le pressa Boyd. Jai toujours cru que ctait une lgende. Bien sr. Vous allez en avoir besoin. Prts recevoir la technique ? Ouais ! rpondirent-ils lunisson. Aprs une demi-heure dentranement dans la rue, Edeard les conduisit au Cheval noir. Leur technique tait loin dtre parfaite : Boyd avait du mal rester concentr ; quant Macsen, la faiblesse relative de son esprit lempchait de combiner invisibilit et tlkinsie dune manire vritablement efficace. Kanseen et Dinlay, en revanche, taient plutt dous. Dans lensemble, ils russirent rester invisibles seuls Boyd et Macsen connurent quelques dfaillances mineures ; leurs 179

silhouettes fantomatiques apparurent de manire furtive plusieurs reprises. La seule faon de savoir o se trouvaient les autres consistait senvoyer de brefs messages mentaux unidirectionnels technique quils avaient teste des centaines de fois dans la rue. Edeard leur facilita les choses en affaiblissant lclairage de la taverne pour allonger les ombres longues. Ainsi, ils se faufilrent entre ces dernires, se dplacrent sans tre vus dans les salles sombres. Ils montrent au deuxime, l o se trouvaient les salons privatifs. Edeard tait de plus en plus nerveux. Jusque-l, Macsen lavait suivi, mais comment ragirait-il cela ? Sans lui, lescouade serait srieusement affaiblie, alors quil avait besoin de tout le monde pour combattre les gangs. Prts ? leur demanda-t-il devant la porte. Ouais, chuchota Dinlay. Edeard entendit un cliquetis mtallique ; quelquun venait de retirer le cran de sret dun pistolet. Lun dentre vous est-il arm ? demanda-t-il. Oui, rpondit Boyd. En fait, nous le sommes tous, ajouta Dinlay sur la dfensive. On sest dit que tu nous conduirais une planque de bandits. Par la Dame, non, non, il ne sagit pas dun raid. Ce ne sera pas dangereux. Nous allons simplement les prendre en flagrant dlit, alors, rangez ces armes, je vous prie. Des grognements bougons rsonnrent dans le couloir en apparence vide, suivis de froufrous. Bon, tout le monde est prt ? redemanda Edeard en se disant que travailler en quipe tait bien difficile quand on ne voyait pas ses collgues. Allez ! Comme un seul homme, ils abaissrent leur voile dinvisibilit. Avec sa troisime main, Edeard brisa la serrure et enfona la porte. Lescouade sengouffra lintrieur. Le visage de Vilby tait un masque dtonnement et de peur. Il leva la tte de loreiller et fixa les gendarmes. Il ne pouvait pas bouger ; ses poignets taient menotts des anneaux tranges fixs au mur au-dessus du lit. Nanitte le chevauchait, un pot de miel la main. Elle tourna la tte et touffa un cri de 180

stupfaction, catastrophe de constater que Macsen faisait partie des intrus. Ma Dame, non Edeard capta le message tlpathique quelle envoya lautre bout de la ville. Ils mont surprise avec Vilby. Je ne les ai pas sentis venir. Ils taient invisibles, ma parole ! Elle transmit aussi une image de son visage. Personne ne lui rpondit. Inutile de revenir la gendarmerie, dit-il Vilby. Dici demain soir, ta famille et toi devrez avoir quitt votre logement ; seuls les gendarmes ont le droit dy vivre. Mais Edeard referma sa troisime main sur le torse de lhomme ; le miel dont il tait badigeonn coula sur le lit. Surtout ne bouge pas ! gronda-t-il. Vilby saffaissa, dfait. Le sourcil lev, Kanseen considra lentrejambe gluant de lhomme. Eh bien, je te remercie, Vilby. cause de toi, je ne pourrai plus jamais avaler de meringue. Boyd ricana dans sa barbe. Tu sais, il faut la faire cuire plus longtemps. Une vraie meringue nest pas aussi collante lintrieur. Cest vrai ? sintressa Dinlay, tandis que les gendarmes sortaient de la chambre. Bien sr. Nimporte quel apprenti boulanger de seconde classe sait cuire une meringue. Macsen navait pas prononc un mot. Il fixait Nanitte, qui soutenait son regard sans flancher. Allez, viens, lappela Kanseen. Elle le prit par lpaule et lentrana doucement dehors. Edeard gratifia Vilby dun clin dil moqueur et referma la porte derrire lui. La serveuse de lAigle dOlivan fut surprise de les voir arriver de si mauvaise humeur. Edeard lui donna une pice de cuivre et la dlesta de leurs bires avec sa troisime main. Il dposa un verre devant Macsen. 181

Dsol, commena-t-il, circonspect. Macsen secoua la tte, prit la bire deux mains et sabma dans la contemplation du liquide ambr et mousseux. Dans cette guerre, le renseignement a une importance primordiale, reprit Edeard. Par la Dame, grogna Kanseen dune voix lasse. Je crois quon a tous compris, maintenant. (Elle avala une longue gorge de bire.) Est-ce quun de mes a aussi ? Non. Heureusement. Pour lui. Je lui aurais arrach les couilles et je les aurais fourres l o le soleil ne brille pas. Euh, et Saria ? demanda Boyd. Cest une fille trs bien. Ne tinquite pas. Je suis le seul mtre fait avoir, cest cela ? lcha Macsen, amer. Il fixait sa bire sans ciller. Depuis quils avaient quitt le Cheval noir, il navait pas russi regarder Dinlay dans les yeux. Pas exactement, rpondit Edeard en lanant un coup dil maladroit Dinlay. Chiaran Non ! shorrifia Dinlay. Elle est gendarme ! Boyd tourna lentement la tte et fixa Dinlay dun air fascin. Qui est Chiaran ? Son pre doit de largent un des lieutenants dIvarl dans le quartier de Fiacre. Elle laide sacquitter de sa dette. Cest impossible. Tu ne mavais rien dit propos dune Chiaran, reprit Boyd avec un sourire en coin. Espce de petit filou, va. Je suis dsol, compatit Edeard. Par la Dame ! Edeard, lui, est plus malin que nous, dit Macsen sans lcher son verre du regard. En fait, non. Je suppose que vous navez pas oubli Ranalee ? demanda-t-il dans un soupir. Kanseen recracha sa gorge de bire. Quoi ? Les paules dEdeard saffaissrent.

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La famille Gilmorn entretient des relations privilgies avec Ivarl. Jai dcouvert que cela avait un rapport avec la manire dont fonctionnait le port. Trop tard, malheureusement. Je suppose que cest comme cela quIvarl a compris que je savais pour Vilby. Il ntait pas encore prt leur parler de cette fameuse nuit. Attends, il savait que tu savais ? stonna Kanseen. Oui. Mais Et puis merde ! Elle avala une grande lampe de bire. Je ne comprends pas, dit Boyd avec un froncement de sourcils. Sil savait que tu savais, comment se fait-il quil nait pas annul le casse de la Guilde des chimistes ? Dans cette guerre, le renseignement est primordial, mais il faut galement savoir retourner contre ladversaire les informations recueillies. Macsen finit par relever la tte et plongea un regard glacial dans celui de Boyd. Tu comprends, maintenant ? Tout ceci nest quun gigantesque concours entre Ivarl et Edeard pour savoir lequel des deux est le plus malin. Voil pourquoi je veux que vous compreniez bien contre qui nous nous battons, renchrit Edeard avec fermet. Je comprends trs bien. Cest cause de moi que tu tes fait tirer dessus, expliqua Macsen Dinlay. Je ne suis quun idiot. Ne dis pas de btises, rtorqua celui-ci avec un rire nerveux. Je lui en avais parl. Jai dit Nanitte que nous prparions quelque chose. Ctait juste aprs notre dcision de surveiller la rue Boltan. Quand avons-nous pris cette dcision ? demanda Edeard. Le jour o on a attrap Arminel dans le sous-sol de la bijouterie, rpondit Kanseen. Ah, oui. Arminel a utilis cette information, pas vrai ? reprit Macsen. Il sen est servi pour nous tendre ce pige au bassin de Birmingham. 183

Nous nen savons rien, le rassura Edeard. Ce soir, je voulais juste vous montrer quIvarl tait rus et mthodique, que son organisation tait tentaculaire, quelle avait de linfluence dans toute la ville. Eh bien, tu as russi, affirma Kanseen. Nous tions nafs, mais cest fini, maintenant. Je suis dsol, geignit Macsen en regardant Dinlay. Ce nest pas toi qui mas tir dessus. Ctait ma faute. Non, intervint Edeard. Vous connaissez Arminel, vous savez comment il est. Ses hommes et lui auraient fini par sen prendre nous. Ils nauraient pas envoy Nanitte nous espionner sils navaient eu pour but de nous liminer. Et Chiaran, ajouta Dinlay, malheureux. Et Chiaran, concda Edeard. Ce qui signifie quIvarl souhaite plus que jamais nous avoir, surtout depuis le raid contre lentrept. Tout cela va devenir vilain, trs vilain. Elle tait si belle, pensa tout haut Dinlay en essuyant longuement ses lunettes. Et nous ? senquit Boyd dun ton incertain. Celui-quimarche-sur-leau peut-il garantir que tous les membres de son quipe sont dignes de confiance, quils ne travaillent pas pour Ivarl ? Oui, je peux le garantir. Nanitte, marmonna Macsen en saffalant contre son dossier. Et les autres ? Mes autres petites amies taient-elles aussi des espionnes ? Edeard sourit. La liste de tes conqutes est tellement longue que jai renonc me pencher dessus. Tu ne tes pas mal dbrouill non plus, ces derniers temps, remarqua Kanseen dun air espigle. Cest vrai, avoua-t-il. Par la Dame, je vais devoir te demander la permission avant de sortir avec un garon, maintenant. Cest un peu comme si jtais retourne vivre chez ma mre.

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Tu devais avoir lautorisation de ta mre pour ramener un petit copain chez toi ? sintressa Boyd. Quels taient ses critres ? En tout cas, elle ne taurait mme pas laiss franchir le seuil de sa maison. Edeard clata de rire. Elle ne peut pas tre aussi dure que tu le dis. Oh, que si, persista Kanseen. Je ne te demande pas de me dire avec qui tu passes tes nuits, expliqua Edeard ; pour le moment, il nest pas question de vous surveiller, toutefois, essayez de Dtre paranos ? Jallais dire prudents. Si vous souhaitez que je vrifie les motivations dune nouvelle connaissance, je le ferai. La paranoa a du bon, parfois, fit remarquer Boyd. Contrairement vous, moi, jai fait le bon choix. Tu nas fait aucun choix, rtorqua Kanseen. Cest Saria qui ta choisi. Dailleurs, cest toujours elle qui dcide pour vous deux. Nimporte quoi ! Je suis mon propre matre. Kanseen tendit le bras et tira sur la manche de sa redingote. Cest toi qui as choisi ce truc, peut-tre ? Cest toi qui las pay ? Boyd sempourpra tandis que les autres partaient dun rire bruyant. Alors, quest-ce quon fait ? demanda Dinlay. Il nous inclut tous dans ce on, ajouta Macsen. Effectivement, bafouilla Dinlay. Cest juste que Chiaran. Dbarrasse-toi delle, reprit Macsen dun ton sec. Elle nest pas ta petite amie, mais sa putain. Quitte-la distance ; cest insultant et cela fait du bien. Si tu veux, je veux bien men charger pour toi. Cest vrai ? Macsen se tourna vers Edeard. Tu veux peut-tre te servir delle avant ? Non. Cest tentant, mais je prfre ne pas utiliser ses mthodes.

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Rester tout blanc et tout propre ne sera pas facile, lavertit Kanseen. Je sais. (Il sourit et jeta un regard circulaire sur son quipe, sur ses amis.) Mais nous y arriverons. Daccord, mais quest-ce quon va faire, exactement ? demanda Boyd. Jy ai beaucoup rflchi, rpondit Edeard. La majeure partie des revenus dIvarl provient du racket. Ses hommes intimident les commerants de tous les quartiers de la ville. Je voudrais chasser ces brutes, en commenant par Jeavons. Je veux les obliger se replier de quartier en quartier, jusqu ce quil ne leur reste plus que Sampalok. Et aprs ? linterrogea Kanseen. Et puis, dabord, comment comptes-tu ty prendre ? En les intimidant ? Cela ne suffira pas, ils se dfendront. Je nai pas encore rflchi aux dtails. Nous devons dabord demander conseil au Grand Matre Finitan, dautant que laspect politique du problme nest pas ngliger. Nous aurons besoin du soutien du Grand Conseil et peut-tre mme dune nouvelle loi. Daccord, concda-t-elle. Admettons que tu le persuades de te soutenir, que les capitaines de toutes les gendarmeries acceptent de cooprer et que tu rgles les centaines de problmes qui ne manqueront pas dapparatre en cours de route ; comment les identifierons-nous ? Ces types qui perscutent les commerants doivent tre des centaines. Est-ce quon va devoir passer tout notre temps espionner la Maison des ptales bleus ? Ah. (Edeard eut un sourire suffisant, enfona la main dans sa tunique et produisit un pais carnet noir quil posa entre les verres de bire.) Je suppose que tu parles de la liste que jai dj tablie. *** Une grande alliance contre le crime organis, rpta le Grand Matre Finitan. Cest une bonne ide.

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Il pivota dans son fauteuil haut dossier et regarda par la fentre de son bureau. Edeard et ses amis taient assis sur des chaises plus modestes devant la grande table et sefforaient de ne pas admirer la vue remarquable. Croyez-vous que le Conseil me soutiendrait, monsieur ? demanda Edeard. Sans le th et les biscuits servis par des g-chimpanzs, on aurait pu prendre les gendarmes pour une bande de modestes apprentis assistant un cours. Si vous les approchiez un par un, les matres et reprsentants de Makkathran jureraient tous de vous soutenir dans votre entreprise de nettoyage de la ville enfin, sauf Bise, bien sr. Cependant, un projet de loi visant bannir les membres des gangs naurait aucune chance dtre prsent devant le Conseil, et encore moins vot. Pourquoi donc ? demanda Dinlay. Cest une question dargent. Dmontrer la culpabilit dun homme cote cher en temps de tribunal et encore plus cher en frais davocats. Et puis, comment justifierions-nous une telle mesure ? Lappartenance une organisation criminelle suffit normalement vous faire condamner aux travaux forcs. Non, il faut trouver un autre moyen. Edeard tait du ; lide lui avait paru si bonne. Finitan leur fit de nouveau face. Nabandonnez pas, Edeard. Vous tes Celui-qui-marchesur-leau. Nous attendons tous que vous accomplissiez de grandes choses. (Il eut un sourire nigmatique.) Et pas que vous traniez dans les bordels la nuit Edeard sempourpra. Comment nous conseillez-vous de nous y prendre ? linterrogea Kanseen. Vous ne pourrez pas arriver vos fins sans mettre un maximum de gens de votre ct. Plus large sera le soutien de la population, plus grandes seront vos chances de succs. Cela fait des annes que le Conseil essaie de nettoyer la ville de ses gangs, protesta Edeard. Pourquoi ny a-t-il eu aucun progrs ? 187

Dsol de rpter tout le temps la mme chose mais, encore une fois, cest une question de cot. Et je ne parle pas uniquement dargent. Voyez le cas des dockers. Les familles de commerants paient Ivarl pour les contrler, leur tenir la bride. Sans cet arrangement, les dockers risqueraient dexiger une paie dcente, ce qui serait loin dtre injustifi ; commander les quipes de g-macaques qui chargent et dchargent les navires demande un talent certain. Rvaluez leurs salaires, et les intermdiaires rpercuteront laugmentation sur les prix la vente. Les prix augmenteront. Faiblement, certes, mais ce sera le dbut dune augmentation incontrlable ; lconomie sera dstabilise. Pourquoi remettre en cause un arrangement qui fonctionne ? Et les dockers ne sont que la partie visible de liceberg. Les changements seraient tellement profonds. Une fois de plus, Edeard repensa aux paroles de Ranalee. Les changements venus de lextrieur sont synonymes de rvolution. Mais les gangs sont mauvais, insista-t-il. La loi doit triompher. Oui, en effet. Nanmoins, vous savez mieux que quiconque quel point ils sont imbriqus dans le tissu de cette ville. Il y a forcment un moyen. Trouvez une faon de fdrer la majeure partie de la population, reprit Finitan. De l, il sera plus facile davancer. Jai besoin du soutien du Conseil. Bien sr, mais il convient de commencer par lautre bout du spectre, dans la rue, l o les gangs svissent tous les jours. Dites-moi, que se passait-il dans les rues avant que vous dcidiez dorganiser votre croisade ? Pas chez les riches et les gens inutiles comme moi, mais chez ceux qui vivent la violence des gangs au quotidien, chez ceux qui avaient renonc demander laide des gendarmes La population commenait sorganiser, rpondit Boyd. Oui, des milices se formaient dans chaque quartier, ce qui ne plaisait pas non plus au Conseil, car ce nest pas la population de faire rgner lordre. Edeard essaya de comprendre o Finitan voulait en venir. 188

Vous voulez que nous encouragions ces milices ? demanda-t-il. Non. Vos suprieurs napprouveraient pas cette remise en cause de leur autorit, et les tribunaux non plus, dailleurs. Alors, quoi ? Vous navez pas le droit de les soutenir, mais rien ne vous empche de boire un verre avec leurs membres dans les tavernes aprs le service, nest-ce pas ? Ah, intervint Macsen. Nous pourrions aborder la question du racket, leur demander quoi ressemblent les gangsters, o ils habitent. Vous pourriez, en effet. Les citoyens sont en droit dexiger notre aide quand les gangs les perscutent, ajouta Kanseen. Si les gendarmes intervenaient chaque fois que la population le demandait, les citoyens seraient beaucoup plus enclins cooprer, acquiesa Finitan. Et si cette coopration lchelle locale fonctionnait, tenta Edeard. Le soutien de la population serait garanti, conclut Finitan. Dune manire gnrale, les gens se soucient peu de la politique politicienne. Ils ne manqueraient pas de faire pression sur leurs reprsentants, qui seraient alors forcs de se rallier votre cause. Cela ne rglera pas notre problme principal, rtorqua Edeard. Les arrter et les dfrer devant la justice prendra normment de temps et cotera trs cher. Sans compter que, en tant que tmoins, nous passerons plus de temps au tribunal que dans la rue. Pour chaque bandit que nous mettrons hors dtat de nuire, Ivarl nous en enverra dix. Pour commencer, jai besoin de les expulser tous de Jeavons. Finitan regarda du coin de lil luf de gnistar pos sur son bureau. Vous avez besoin dune option lgale. Avez-vous pens consulter un avocat ? Cest lavantage dune constitution vieille de deux millnaires, dit matre Solarin dun air satisfait. (Assis son 189

bureau, on avait du mal le voir derrire ses piles de dossiers aussi instables que les tours dEyrie.) Il existe des lois pour tout. Les hommes politiques adorent promulguer de nouvelles lois pour faire croire la population quils travaillent dur pour elle. Il toussa et sortit une pastille dun sac en papier coinc sous un monticule de dossiers verts et bleus. Alors, cest possible ? senthousiasma Dinlay. Edeard avait emmen Dinlay avec lui et envoy Macsen et Kanseen chez Setersis. Non pas quil nait pas confiance en Dinlay, mais Macsen lui semblait mieux plac pour ngocier avec lassociation des marchands de Silvarum. Boyd, bien entendu, tait avec Isoix la chambre de commerce de Jeavons. Quelle impatience, marmonna Solarin dun ton rprobateur. Un g-macaque arriva avec un gros volume reli de cuir, quil posa doucement sur un grand carr de papier buvard devant le vieil avocat. Lorsque lapprenti du professeur lavait introduit dans le bureau, Edeard avait eu limpression dentrer dans une pice aux murs de livres. Les cinq cts de la salle taient recouverts dtagres pleines de volumes du sol au plafond. Il y en avait des milliers. En apparence, la salle tait dpourvue de fentre. Au plafond, trois stalactites mousses mettaient une lumire orange, dans laquelle les livres semblaient crasseux. Matre Solarin ouvrit le volume. Il se lcha le bout de lindex et commena tourner les pages. Ses gestes taient tellement lents quEdeard eut envie de lui venir en aide. Il se retint nanmoins de se retourner vers Dinlay. Ah-ha ! sexclama Solarin. Cest bien ce que je pensais. Monsieur ? lencouragea Edeard. Je crois avoir trouv ce dont vous avez besoin. Edeard se pencha sur le bureau. Les pages du livre taient devenues grises au fil des dcennies, mais les caractres noirs taient encore parfaitement lisibles. Nous y voil, nous y voil Sa main tremblante suivit une ligne du texte, tandis que ses lvres bougeaient en silence.

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Quest-ce que cela dit ? demanda Dinlay dune voix suppliante. Dun regard, Edeard freina son enthousiasme. Cela dit, gendarme Dinlay, que, il y a neuf cent trentedeux ans de cela, le Grand Conseil a rendu lgale le bannissement dun quartier. En effet, un dit permet au matre ou au reprsentant dun quartier dinterdire de sjour toute personne susceptible de troubler lordre public. Lmission dun mandat ne ncessite pas laval dun juge ou dun magistrat. Il me semble, continua-t-il en levant les yeux de son livre, que cette loi a t propose devant le Conseil par le matre du quartier de Cobara, qui voulait empcher un prtendant un peu trop entreprenant de faire la cour sa fille unique. Vous vous rappelez vos cours dhistoire, gendarme Dinlay ? Les deux jeunes gens sappelaient Henaly et Gistella. Henaly et Gistella ! Ils se sont enfuis bord de lOxmaine et sont alls fonder Loves Haven, o ils ont plant des vignes. Cette province produit toujours parmi les meilleurs vins de Querencia. Merveilleux ! sexclama Edeard qui rsista lenvie de donner une claque son ami avec sa troisime main. Nous pourrions donc utiliser cette loi pour bannir les gangsters de Jeavons et Silvarum sans avoir prouver leur culpabilit ? Tout fait. Nimporte quelle personne dont le nom figurerait sur un mandat sign par le matre ou le rep Oui ! Le reprsentant du quartier. Comment doit-on sy prendre pour obtenir sa signature ? Par la Dame, mes cours nont-ils servi rien ? Il faut lui adresser une requte ou lui prsenter une ptition, rpondit firement Dinlay. Absolument, gendarme Dinlay. Mes efforts nauront donc pas t vains. La jurisprudence autorise tous les rsidents de Makkathran exiger auprs des autorits comptentes que la loi soit applique. Le matre ou le reprsentant du quartier est alors tenu de transmettre cette demande la gendarmerie. Toutefois, le code des forces de lordre rdig il y a six cent vingt-deux ans stipule que cette pratique est tombe en dsutude par manque

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dimplication des citoyens. Ce qui ne signifie pas que la loi a t abroge. Vous voulez dire que nous pouvons profiter de cette lucarne pour obtenir la signature des matres de quartier ? demanda Edeard. Matre Solarin eut un froncement de sourcils dsapprobateur, qui accentua davantage ses rides profondes. Fort heureusement pour ma Guilde, vous ne deviendrez jamais avocat, gendarme Edeard. En droit, il ny a pas de lucarne. Les avocats sont l pour conseiller leurs clients, pour expliciter les lois et les prcdents. Je vous remercie, monsieur. Edeard se leva de sa chaise. Une dernire chose, gendarmes. Monsieur ? Vous pouvez leur demander de signer un mandat, mais pas les obliger lexcuter. En rsum, vous aurez besoin de leur coopration. Je comprends, monsieur. Mes collgues uvrent dj dans ce sens. Ctait une vaste entreprise. Edeard fut contraint dassister personnellement aux runions des associations afin de persuader les marchands, commerants, cafetiers et autres artisans que son ide valait la peine dtre essaye. Grce ses quelques allis politiques tels que Setersis, Ronark et Finitan, grce aussi sa rputation, son travail commena payer. Une semaine aprs sa discussion avec Solarin, les chambres de commerce de Jeavons et Silvarum dposrent des requtes afin de rencontrer leurs matres et reprsentants. Ils se runirent dans la bibliothque du manoir de matre Vologral. Edeard navait rencontr le matre de Jeavons qu deux reprises, lors de crmonies officielles. Ils navaient alors chang que quelques mots, histoire de se jauger mutuellement. Il tait heureux dapprendre que Vologral tait un alli de Finitan au Grand Conseil. Debout derrire une longue table, Vologral et trois autres matres coutaient la requte officielle formule par les porte192

parole des chambres de commerce. Vologral se tourna vers Edeard. Vous pensez que cela peut marcher ? demanda-t-il. Oui, monsieur. Dans nos quartiers, nous connaissons sept racketteurs sur dix. Leurs noms figurent dj sur nos mandats. Si les gangs envoient dautres hommes collecter largent, nous les identifierons et ajouterons leurs noms la liste. Mais de l les interdire de sjour, sinquita Vologral. Au total, quinze ponts permettent daccder aux deux quartiers. partir de maintenant, chacun dentre eux sera surveill par deux gendarmes. Ne nous manque plus que la base lgale pour intervenir. Et les plates-formes damarrage ? Combien y en a-t-il ? Vous ne pourrez pas les surveiller toutes. Trois patrouilles inspecteront les plates-formes au hasard, et des g-aigles les surveilleront constamment. Jajoute que tout gondolier qui contreviendra la loi sera passible dune trs forte amende. Les premiers cas devront tre rigs en exemples ; je propose de confisquer les embarcations des rebelles. Aprs cela, leurs camarades hsiteront avant de prter main-forte aux gangsters. Jimagine la raction de la Guilde des gondoliers, marmonna Deveron, le reprsentant de Silvarum. Celui-qui-marche-sur-leau sefforce de nous aider, intervint Setersis avec calme. Pour ma part, je serais heureux de cooprer. Deveron le regarda longuement mais ne dit rien. Trs bien, reprit Vologral. Pour linstant, je suis dispos signer cette ptition ainsi que les mandats. Nanmoins, je vous prviens que je rvaluerai la situation dans trois semaines, aprs le festival de la Guidance. ce moment-l, si la criminalit na pas baiss, si vous navez pas russi tenir tte aux bandits, je reviendrai sur ma dcision. Me suis-je bien fait comprendre ? Oui, monsieur. Merci beaucoup, monsieur. Avez-vous apport les mandats ? Edeard fit signe Felax et aux trois autres gendarmes stagiaires qui attendaient larrire de la dlgation 193

dapprocher. Chacun dentre eux portait une paisse pile de feuilles de papier. Par la Sainte Dame ! grogna Vologral. Jignorais que vous me demandiez de bannir la moiti de la ville. Pour commencer, cela fait soixante-treize personnes. Messieurs, reprit Vologral lattention des autres matres, esprons que nous ne serons pas victimes de crampes avant davoir fini. Il sassit derrire la longue table. Quarrivera-t-il aux autres quartiers ? demanda Deveron. Allons-nous nous contenter dexporter le problme ? Ils attendront de voir si cette mthode fonctionne, rpondit Setersis. Le cas chant, ils se joindront nous. La population en a assez. Vologral signa le premier mandat. Supposons que vous russissiez, commena-t-il. Supposons que vous les excluiez de partout sauf de Sampalok car je sais que Bise napposera jamais sa signature sur ces feuilles. Quadviendra-t-il ? Il sera temps pour le Grand Conseil de prendre la situation en main, monsieur. Ha ! lcha Vologral avec un sourire en coin approbateur. Vous ntes donc pas un vulgaire campagnard. Et de signer un autre mandat. Lopration dbuta le matin suivant. Ronark forma de nouvelles patrouilles, ce qui tait un vnement historique en soi ; il envoya cinq gendarmes surveiller chaque pont reliant Jeavons Drupe, Tycho et Majate. Le capitaine de la gendarmerie de Silvarum fit de mme avec les ponts qui menaient Haxpen et Padua. Ds laube, les gendarmes prirent position. La nouvelle de lmission des mandats se propagea la vitesse de lclair dans tout Makkathran, comme toutes les informations qui concernaient Celui-qui-marche-sur-leau. De nombreux curieux voulurent voir si cette dcision serait suivie deffet. Prs de certains ponts, la population applaudit larrive des gendarmes

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et leur offrit sandwichs, th et caf. Alors, tout le monde attendit la raction des gangs. En milieu de journe, huit hommes traversrent le Parc Dor. Ils taient jeunes, forts, savaient se battre et possdaient une troisime main puissante. Au moment o ils atteignaient lextrmit sud du quartier en bordure du bassin de Birmingham, cinq g-aigles orbitaient au-dessus deux, dont deux seulement appartenaient aux gendarmes. Cela me rendrait presque nostalgique, chatonna Macsen, tandis que lescouade remontait la rue Macoun vive allure. La nostalgie est un sentiment agrable, rtorqua Kanseen. Je nirais pas jusqu dire que jai des bons souvenirs ici. Edeard tait daccord avec elle. Sans sarrter, il jeta un coup dil la boulangerie dIsoix. Tout va bien ? demanda-t-il en esprit Dinlay. Oh, que oui ! Dinlay respirait lenthousiasme ; il tait press den dcoudre. Ils avaient arpent les deux quartiers au hasard toute la matine, staient montrs un peu partout, attendant le moment de linvitable confrontation. Edeard aussi aurait d se sentir tout excit, sauf quil avait reu une lettre de Salrana son retour tait encore diffr. Il mergea bientt sur la longue promenade. Les hasfols pleureurs bourgeonnaient peine ; une multitude de feuilles rayes bleu et jaune staient droules en attendant des cieux plus clments. Droit devant eux se dressait le pont bleu et argent qui surplombait le Grand Canal majeur et reliait le quartier au Parc Dor. Le sergent Chae se tenait lentre de louvrage et, dun air nonchalant, regardait approcher lescouade quelque peu essouffle. Cest insultant, commena-t-il. Vous ne me faites pas confiance. Cest la procdure, monsieur, dit Macsen dans un souffle. Nous sommes vos renforts. Mais je nai rien demand. On vous les laisse, monsieur, le rassura Edeard en dsignant le pont.

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Merci. (Le sergent jeta un regard circulaire sur la foule de plus en plus nombreuse.) Nostalgiques ? Il tourna les talons et prcda ses gendarmes sur le pont. Sont-ils arms ? demanda Boyd. A priori non, rpondit Kanseen. Edeard ? Je ne sens rien non plus. Ivarl veut quils apparaissent comme des citoyens ordinaires. Il veut faire de nous les mchants. Eh, Celui-qui-marche-sur-leau ! appela un jeune garon un peu insolent. Tu vas recommencer ton truc ? Pas aujourdhui. Oh, sil te plat ! Allez, traverse le canal. Je ntais pas l la premire fois. Les huit gangsters avaient atteint lextrmit du pont. Chae et ses hommes staient arrts au sommet de larche, les bras croiss, et attendaient patiemment. Aujourdhui est un autre jour, lana Edeard voix haute, tandis que la foule regardait successivement les gendarmes et les bandits. Aujourdhui, nous allons chasser les gangs de vos rues et de vos vies. Les malfrats sengagrent sur le pont. Vous ! tonna Chae. Pocklan, nous vous connaissons, vous et vos amis. Nallez pas plus loin. Les huit hommes continurent avancer. Jai un mandat sign par le matre du quartier de Jeavons qui vous interdit de traverser ce pont. Je nai rien fait de mal, cria Pocklan. Je suis un homme libre. Jentends parcourir cette ville comme bon me semble et comme la loi my autorise. Faites demi-tour. Retournez l do vous tes venus, bande de vermines. Boyd donna un coup de coude Edeard. Regarde qui arrive, grogna-t-il. Edeard suivit le regard de son ami. Matre Cherix se tenait lavant de la foule et assistait au spectacle avec beaucoup dintrt. Je me doutais quils essaieraient dinvalider les mandats, dit Dinlay. 196

Pourvu que les avocats ne se mlent pas de cela, marmonna Kanseen. Je souhaite rendre visite ma mre qui vit Jeavons, reprit Pockland, raisonnable, lattention dune foule silencieuse, hypnotise. Il ne lui reste que quelques jours vivre et vous voudriez mempcher de la voir ? Foutaises, grommela Dinlay dans sa barbe. Dgagez ! ordonna Chae, lindex point vers le parc. Tout de suite. Sergent, intervint matre Cherix dune voix peu forte mais lautorit vidente pour tout le monde. Chae se retourna, une grimace de dgot sur le visage ; son bouclier peinait contenir toutes ses motions. Monsieur ? Je suis le conseiller juridique de ce gentilhomme. Pourrais-je voir ce prtendu mandat ? Il est la gendarmerie. En attendant que vous soyez en mesure de le produire et de le lui montrer ce que mon client est en droit dexiger , monsieur Pocklan et ses innocents camarades sont libres daller o bon leur semble. Trs bien. Attendez ici, rtorqua Chae, jenvoie quelquun le chercher. Non, sergent. Vous navez pas le droit de retenir mon client sans raison valable. Il vous incombe de lui prsenter ce mandat. Tant que ce dernier ne lui aura pas t lu, mon client sera libre de ses mouvements. Je ne peux pas courir aprs Pocklan et ses amis dans tout le quartier, se plaignit Chae. Ce nest pas le problme de mon client, rpliqua matre Cherix. Pocklan eut un sourire affect presque indcent. Laisse-moi passer, Chae. Edeard fit un pas en avant. Matre Cherix. Caporal Edeard. Heureux de vous revoir. Peut-tre pouvez-vous nous aider. Votre collgue ici prsent sapprte

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commettre un acte illgal. Vous tes gendarme de Makkathran et je vous enjoins dappliquer la loi en toute impartialit. Avec plaisir. Matre Cherix fit signe Pocklan davancer. Vous pouvez traverser ce pont, cher ami. Vous ne risquez rien car Celui-qui-marche-sur-leau garantira lui-mme votre scurit. Je suppose que vous faisiez rfrence un mandat comme celui-ci ? demanda Edeard dun air innocent. Il sortit un rouleau de parchemin de sa tunique. Le sourire onctueux de lavocat svanouit mesure quil lisait. Le prsent mandat vise Oui, il sagit de vous, expliqua Edeard, joyeux. En tant que reprsentant des forces de lordre, je suis dans lobligation lgale de vous expulser de ce quartier sans dlai. Il projeta sa troisime main vers lavant. Matre Cherix lcha un cri de consternation alors que ses pieds quittaient le sol. Pris de panique, il sleva dans les airs. La foule rassemble sur la promenade suivit du regard lavocat qui senvolait de plus en plus haut au-dessus du pont. Faites-moi descendre ! hurla Cherix pleins poumons et en esprit. Il tait plus haut que les immeubles qui longeaient la promenade, plus haut que les piliers de mtal blanc du Parc Dor, toujours plus haut. Les g-aigles qui observaient la scne prirent de laltitude pour lviter. Vous avez entendu quelque chose ? demanda Edeard. Je crois quil te demande de le faire descendre, rpondit Kanseen dun ton solennel. Oh, cest tout Il desserra son emprise sur lavocat. Cherix tomba en criant de terreur et transpera la surface du bassin de Birmingham avec un bruit monumental. La foule applaudit tout rompre. Chae se retourna vers Pocklan. O en tions-nous ? Pocklan lana au sergent un regard furieux, puis sattarda sur la silhouette impassible dEdeard, qui se tenait juste 198

derrire. Il pivota sur ses talons et rebroussa chemin avec ses compagnons. Macsen passa un bras autour des paules dEdeard et le serra fort. Comment se fait-il que les gens que tu naimes pas finissent toujours dans les eaux du bassin de Birmingham ? Qui sait ? La nostalgie, peut-tre. *** Edeard attendait le festival de la Guidance depuis le dbut de lhiver. Ses amis et les filles quils avaient frquentes en parlaient tous avec tellement denthousiasme. Le festival marquait larrive de lt qui, pour ce qui le concernait, stait suffisamment fait attendre. Toutefois, il sagissait surtout de rendre hommage ceux qui taient morts durant lanne coule. Ceux qui avaient perdu un proche fabriquaient un petit bateau base de fleurs de toutes les couleurs seules les blanches taient proscrites long dun mtre environ, qui symbolisait lme du dfunt. Le travail tait le plus souvent confi aux enfants de la famille. midi, la Pythie dirigeait un office en lglise dEyrie. Une fois la crmonie termine, les bateaux taient poss sur les canaux de la ville. Orns de fleurs blanches, les gondoliers les guidaient vers le port en chantant des hymnes. Les gondoles reprsentaient les Seigneurs du Ciel qui, avait promis la Dame, reviendraient sur Querencia pour guider les mes humaines vers la flicit de la mer dOdin. Une fois arrives au port, les gondoles sarrtaient, tandis que les barques de fleurs continuaient vers le large. Cela promettait surtout la fte gante qui tait donne le soir. Le jour tait enfin venu et Edeard terminait sa nuit de sommeil agit, alors que le ciel clair de laube tait annonciateur dune mto agrable. Le grand chef Walsfol simmisa dans son esprit et mit un terme dfinitif sa nuit. Euh, monsieur ? sexclama-t-il tandis que les vestiges dun rve trange finissaient de se dissoudre dans la ralit.

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Il ignorait que le chef des gendarmes de la ville tait aussi bon tlpathe, mais cela ne ltonna gure ; depuis sa discussion avec Ranalee, il comprenait beaucoup mieux la hirarchie de la ville. Prsentez-vous le plus vite possible au manoir des Culverit, dans le quartier de Haxpen, lui ordonna Walsfol. Oui monsieur, rpondit-il dune voix endormie. Euh, pourquoi ? Je vous expliquerai tout lorsque nous nous verrons l-bas. Vous feriez mieux de venir avec vos hommes. Edeard se frotta les yeux. Il stait couch bien aprs minuit. Tard, la nuit dernire, lassociation des habitants de Lillylight avait repr trois bandits bord dune gondole qui naviguait sur le canal Victoria. Edeard et deux gendarmes de Silvarum les avaient intercepts prs dun ponton du canal de la Vole. Les hommes avaient fait demi-tour sans protester, mais Edeard ne les avait pas lchs des yeux jusqu ce quils soient rentrs chez eux. Ses journes se passaient toutes ainsi. Les alertes se succdaient, car les racketteurs navaient pas renonc essayer dinfiltrer Jeavons et Silvarum. On lappelait parfois dans des magasins ou chez des artisans qui avaient reu la visite de gangsters non rpertoris sur les listes. Il avait galement perdu deux jours au tribunal, o matre Cherix lavait poursuivi pour attaque psychique aggrave. Heureusement, matre Solarin connaissait la loi beaucoup mieux que son adversaire. Il grogna et sortit ses pieds de sous ses draps bien chauds. Jessile se retourna sur le matelas moelleux. Quy a-t-il ? marmonna-t-elle. Je dois y aller, murmura-t-il avant de lui dposer un baiser sur le front. Elle gmit et se pelotonna sous la couverture. Je ne serai pas l, ce soir, ajouta-t-elle. Ma famille se runit pour la fte. On se voit demain ? Daccord. Elle stait dj rendormie. Il demanda un g-chimpanz de lui apporter des vtements propres. Pendant quil shabillait, il en profita pour rveiller les autres. Les tirer du lit lamusa. 200

Il enfila ses bottes prs de la porte et considra son bateau de fleurs dun regard triste. Ce ntait pas grand-chose un simple cadre en carton dune trentaine de centimtres de longueur, sur lequel il avait accroch une douzaine de roses rouges et jaunes. Ses amis lui avaient promis quil serait parfait, que les autres en construiraient de similaires. Ainsi, il rendrait un hommage un peu tardif Akeem et tous ceux dAshwell. Il rencontra Boyd et Kanseen sur la passerelle de limmeuble. Ils ntaient pas trs contents davoir t rveills si tt. Edeard ne se sentit pas le courage de regarder Kanseen dans les yeux, car la jeune femme navait pas pass la nuit toute seule. On attend Dinlay ? demanda Boyd en descendant lescalier. Il nous rejoindra l-bas. Un sourire claira le visage de Boyd. Tu veux dire quil na pas dormi seul ? Cela ne te regarde pas, rpondit Edeard un peu trop schement. Impossible de regarder Kanseen en face Tu as une ide de ce qui se passe ? senquit-elle. Aucune. En tout cas, Walsfol ne se serait pas drang en personne sil stait agi dune affaire triviale. Le matre de Haxpen est Julan, intervint Boyd. Il fait partie des indcis, nest-ce pas ? Effectivement, rpondit Edeard en se frottant les sourcils. En vrit, il ne savait plus trop quels taient les matres qui les soutenaient. Leurs allgeances taient de toute faon trs fluctuantes. Il avait renonc suivre les machinations du Grand Conseil et esprait juste que Finitan parviendrait se faire entendre demain. Boyd ouvrit la grande porte en fer forg de la rsidence. Macsen, qui attendait lextrieur, les accueillit dun geste de la main. Dinlay na toujours pas oubli Chiaran, commena Boyd dun ton joyeux. Nous avons tous t pris au dpourvu par les mthodes dIvarl, dit Edeard en sortant dans la rue. Essayons doublier cette histoire et daller de lavant. 201

Boyd sapprtait les gratifier dun autre de ses commentaires graveleux, lorsquune voix de femme rsonna derrire eux : Celui-qui-marche-sur-leau ! Elle tait assise sous le porche dun tailleur, juste en face de lentre de la rsidence. Edeard avait ressenti sa prsence depuis longtemps mais ne sen tait pas inquit car elle ntait pas arme. Elle tait accompagne de ses trois enfants, ce qui tait assez inhabituel vu lheure matinale. Peut-tre dsirait-elle profiter au maximum du festival ? Elle traversa la rue grandes enjambes en tranant ses gamins endormis derrire elle. Le plus vieux navait pas plus de cinq ans, et le plus jeune une petite fille marchait peine. O dois-je aller, Celui-qui-marche-sur-leau ? le prit-elle partie. Hein ? Dites-moi o je dois aller ? Pardon ? demanda Edeard, dstabilis. Macsen se hta de les rejoindre. Comment mes enfants vont-ils manger ? Allez, Dannil, pose-lui la question ; demande Celui-qui-marche-sur-leau qui va te donner ton prochain repas. Elle poussa devant elle son cadet, un garon au pull-over vert trou et au pantalon gris us. Lenfant leva les yeux vers Edeard, et sa lvre infrieure se mit trembloter. Soudain, il clata en sanglots. Je veux mon papa ! geignit-il. Quoi ? Eddis, mon mari ! aboya la femme. Vous lavez exil. Vous lavez chass de sa maison. Nous habitons dans la rue Fonscale. Cela fait sept ans que nous vivons Silvarum, et vous, fumiers que vous tes, vous arrivez avec vos gros sabots et vous lui dites quil ne peut plus rentrer chez lui ! Notre maison, sa famille occupe cette demeure depuis trois sicles. Quelle est donc cette loi ? Alors, dites-moi je vous coute , dites-moi o je dois aller. Comment vais-je nourrir mes enfants ? Hein ? Rpondezmoi, espce de paysan attard ! Edeard la regarda sans ragir ; sous le choc, son esprit tait comme vid. Boyd lcha un grognement et leva les yeux au ciel, vers la Dame. 202

Eh merde Kanseen navait entendu quune partie du monologue de la femme. Comment les nourrissait-il avant ? demanda-t-elle. Quel mtier exerait-il ? Sois maudite, salope ! Regardez ce que vous nous avez fait ! Vous avez ruin nos vies ! Quel tait son mtier ? Cest un homme bon. Il nous nourrissait, il aimait ses enfants. Il aimait ses enfants, contre-attaqua Kanseen, mais il faisait souffrir ceux des autres. Il les menaait, les frappait, forait leurs parents lui donner largent quils avaient durement gagn. Il na jamais agi de la sorte ! rtorqua la femme en bouchant les oreilles du garon. Mensonges ! Vous racontez des mensonges ! Soyez tous maudits ! Eddis travaillait labattoir de Crompton. Cest un travail difficile, sale, quaucun gnistar ne peut accomplir la place des hommes. Vous saviez trs bien ce quil faisait, continua Kanseen. Sil vous manque, rejoignez-le, retrouvez-le dans sa nouvelle maison. Mais noubliez pas : nous nettoierons cette ville de ses semblables. la fin de lanne, la racaille aura disparu. La femme lui cracha dessus, mais Kanseen se protgea avec sa troisime main. Les trois enfants pleuraient prsent. Jaimerais que vous transmettiez un message Eddis de ma part, reprit Edeard. Dites-lui que, sil quitte sa bande de voyous, sil trouve un travail honnte et ce nest pas cela qui manque en ville , il pourra retourner dans sa maison de la rue Fonscale. Jannulerai moi-mme son interdiction de sjour. Cest tout ce quil a faire. Allez vous faire foutre ! cria-t-elle en prenant ses enfants par la main. Vous ne connaissez rien la vie. Un jour, Ivarl dansera sur vos cendres, et aucun Seigneur du Ciel ne viendra sauver votre me. Macsen effleura le bord de son chapeau et sen fut en lchant voix basse :

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Merci, madame. Cest toujours un plaisir daider nos concitoyens. a va ? demanda Kanseen Edeard. Ouais, rpondit-il dans un hochement de tte incertain. Enfin, je crois. Par la Dame, combien de familles ai-je brises ? Tu es srieux ? stonna Kanseen, incrdule. Pense plutt aux familles des victimes dEddis, aux gens que nous sommes censs aider, Isoix et ses enfants. Nont-ils pas droit notre considration, eux aussi ? Si, bien sr, concda-t-il, tte baisse, mais je ne pensais pas que ce serait si dur. Remets-toi, intervint Boyd en le prenant par lpaule. De toute faon, il faut se prparer au pire. Edeard allait protester lorsquil vit lair moqueur de Boyd. Oui, au pire, acquiesa-t-il avec un demi-sourire. Oh oui, au pire, promit Macsen. Allons plutt voir quelles misres nous a rserves Walsfol. Tandis quil reprenait la route avec ses amis, Edeard sen voulut de stre laiss surprendre. En ralit, ctait un miracle que personne ne lait pris partie plus tt. Quinze des cinquante mandats quils avaient ajouts la premire liste avaient d tre annuls ; il y avait parfois eu erreur sur la personne, mais galement des tentatives de rglements de vieux comptes entre honntes citoyens Et puis, quelques commerants avaient dnonc des innocents dans lespoir de se dbarrasser de leurs concurrents directs. Chaque cas dabus devait tre examin et rgl, ce qui prenait beaucoup de temps mais restait plus rapide quun procs en bonne et due forme, comme le rptait constamment Edeard aux matres et capitaines de gendarmerie mcontents. Nanmoins, malgr ces problmes, abus et dfis lgaux, malgr les racketteurs qui voulaient passer tout prix, il considrait et il ntait pas le seul que lopration tait une russite. Les gangs navaient presque rien collect Jeavons et Silvarum, et seuls deux commerants avaient t attaqus avant que les gendarmes interviennent. Les autres quartiers de Makkathran suivaient de prs les rsultats dEdeard. Sous la 204

pression de leurs administrs, les matres de Haxpen, Lillylight, Drupe, Ilongo et Padua prparaient leurs propres mandats et mettaient au point leur tactique avec les responsables des forces de lordre locales. Dici deux ou trois jours, ils apposeraient sans doute leurs signatures sur les parchemins. La priode dessai de trois semaines fixe par Vologral se terminerait demain. Pourtant, les matres et reprsentants des quartiers nauraient pas le dernier mot sur cette affaire ; la machine tait lance. Le Grand Conseil devait se runir pour dbattre des nuisances provoques par lapplication des arrts. Finitan tait la tte des conseillers qui plaidaient en faveur de lexclusion des gangsters. Toutefois, sils perdaient, les mandants seraient invalids. Finitan lui avait dailleurs expliqu que Bise prparait un texte qui abrogerait de fait la loi originelle. De nombreux conseillers soutenaient leur adversaire parce quils se demandaient comment cette histoire allait finir. Celui-quimarche-sur-leau avait-il lintention de transformer Sampalok en ghetto criminel coup du reste de la ville ? Comment un gendarme aussi jeune et inexpriment avait-il eu lide de mener une pareille campagne ? Les matres considraient Edeard avec de plus en plus de nervosit. Nombreux taient ceux souhaiter que Finitan mette un terme cette opration. Edeard ignorait o cela allait les mener. Il avait imagin que, dans un avenir indtermin, une fois que tous les quartiers auraient imit Jeavons et Silvarum, le Grand Conseil se chargerait de trouver une issue. Pour sa part, il tait partisan dune expulsion de masse, mme sil ne savait pas comment parvenir ses fins, ni o les bandits seraient envoys. En fait, il voulait juste imprimer un mouvement la ville, donner de lespoir aux gens. Il commenait peine apprhender les consquences de son action. Lui-mme avait ri lorsque, le lendemain du bain forc de matre Cherix, le matre de quartier Bise avait sign un mandat qui lui interdisait de pntrer dans Sampalok. En revanche, il avait trouv moins amusante lintervention de la Pythie, qui accueillait bras ouverts tous ceux qui souhaitaient entrer dans Eyrie afin de se recueillir dans lglise de la Dame. Pour sa part, Owain avait promis que tous les habitants de la ville 205

continueraient avoir le droit de circuler dans Anmone et Majate, car laccs au sige du gouvernement tait garanti tous depuis Rah. Et puis, la Guilde des gondoliers avait protest contre les restrictions de circulation Il ny avait encore jamais eu de grve des gondoliers Makkathran. Celle-ci ne dura quune journe, mais choqua tout le monde. videmment, si le Grand Conseil ninvalidait pas les mandats, dautres grves seraient dcides notamment celle des dockers, qui avaient promis de soutenir leurs camarades. Fort heureusement, Edeard recevait de nombreux encouragements de la part des commerants. Les citoyens ordinaires les soutenaient aussi, si lon pouvait se fier la manire dont ils accueillaient les gendarmes qui surveillaient les ponts. Edeard avait hte que le Conseil rende sa dcision, quelle quelle soit. La pression quil devait endurer tait trop importante. Dinlay les attendait devant lentre principale du manoir des Culverit. Le soleil brillait dj sur le sommet de la ziggourat de dix tages, faisait scintiller les fentres en forme de fer cheval. Cinq gardes arms vtus de vestes dcores aux armes de la famille ouvrirent lnorme portail cercl de fer. Lescouade traversa un porche gant et se retrouva dans une vaste cour. De tous les cts, les piliers taient recouverts de rosiers grimpants aux fleurs topaze, tandis que des statues blanches des anciens matres et matresses du quartier les considraient dun air svre. Un cuyer les accueillit et les invita entrer. Edeard soupira la vue de lescalier en colimaon. Je suppose que la famille habite au dernier tage, chuchota-t-il Boyd. La famille du matre, oui. Le sommet du manoir accueillait une maison plus grande que la gendarmerie de Jeavons, entoure de jardins botaniques. Ctait la rsidence traditionnelle du matre du quartier, les niveaux infrieurs tant occups par des parents, le personnel de maison et les clercs qui administraient la proprit.

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Tandis quils montaient, Edeard perut sans mal lambiance qui rgnait dans le btiment ; les hommes taient en colre, mais galement effrays et tristes. Quelque chose de grave sest pass ici, dit-il doucement. Macsen acquiesa dun hochement de tte gn. Walsfol et Julan les attendaient dans un jardin qui donnait sur le Grand Canal majeur. Malgr lheure matinale, le chef des gendarmes de la ville portait une tunique impeccable, dont les boutons dors brillaient dans le soleil levant. Julan, lui, tait un des rares aristocrates qui ne cherchaient pas dissimuler leur ge. Il avait cent cinquante-trois ans, les paules tombantes, les cheveux gris et fins. Il portait une robe de chambre froisse pardessus sa chemise de nuit. Il avait les yeux rouges, lair dsespr, abattu. Sur le chemin, ses amis avaient mis Edeard au courant des derniers ragots concernant la famille Culverit. Elle tait plus que jamais le sujet central des spculations de laristocratie de Makkathran. Matre Julan stait mari trs tard, ce qui, en soi, ntait pas inhabituel chez les personnes de son rang. Il stait agi dun vritable mariage damour. Apparemment, il tait tomb amoureux fou de sa femme (de cent huit ans sa cadette) ds leur premire rencontre, et lavait aime jusqu son dcs tragique, six ans plus tt. Ensemble, ils avaient eu deux filles, dont Kristabel, lane. Son pouse tait morte en couches lors de la naissance de la seconde. Ils navaient donc pas eu de fils, ce qui avait, semblait-il, scandalis tout le monde. Au grand dsarroi de Lorin, le frre cadet de Julan, une clause du registre familial des Culverit permettait au matre, en labsence dhritier mle, de transmettre son pouvoir sa fille ane. En mille ans dhistoire, cela ne stait produit que deux fois. En consquence de quoi Julan tait en froid avec une bonne partie de ses parents, tandis que Kristabel tait la fille la plus courtise de Makkathran ; tous les fils de la noblesse rvaient de lui tre prsents. Les ftes auxquelles elle tait convie taient prises dassaut par ses prtendants. En plus, pour ne rien gter, elle est superbe, avait conclu Macsen.

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Nous avons un problme, annona directement Walsfol lorsque les gendarmes firent leur apparition sur la terrasse. lheure du petit djeuner, toute la ville sera sans doute au courant ; Mirnatha a t enleve. Edeard lana un discret regard en coin Dinlay. Sa deuxime fille, expliqua celui-ci en esprit. Je suis dsol, dit Edeard Julan. Bien sr, je ferai tout mon possible pour vous aider. Julan ravala sa dtresse et le toisa avec mpris. Il brandit un morceau de papier. Alors, commencez par mexpliquer ceci. Edeard le regarda avec tonnement, avant de se tourner vers Walsfol. Le chef des gendarmes prit doucement le papier des mains de Julan et le lui tendit. Un g-aigle la laiss il y a moins de une heure. La gorge noue, Edeard lut le message : Mirnatha est une fille trs mignonne. Si vous voulez la revoir en vie et toujours mignonne, donnez-nous huit mille guines en or. Si vous acceptez notre offre, hissez un drapeau jaune et un drapeau vert sur le palais du Verger midi aujourdhui. Celui-qui-marche-sur-leau nous apportera la ranon. Il devra se prsenter la Taverne de Jacob Owestorn, ce soir, minuit. Dautres instructions lui seront donnes ce momentl. Sil ne vient pas seul, sil essaie de la dlivrer lui-mme, elle sera tue. Par la Dame, grogna Edeard. Je ne peux pas vous forcer leur livrer cet or, dit Walsfol. Vous naurez pas le faire, monsieur. Jaccepte cette mission. Euh Avez-vous largent ? demanda-t-il Julan. Avec une telle somme, on aurait pu acheter la province de Rulan tout entire et se faire construire une flotte de rapides navires marchands. Je peux la runir, oui. O se trouve Owestorn ?

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Cest un village de la plaine dIguru, rpondit Dinlay. Cest environ deux heures de cheval de la Porte Sud. Loin de tout, comprit Edeard. Personne, pas mme lui, ntait capable de communiquer une pareille distance. Le mot a t apport aprs que Mirnatha a t enleve, commena-t-il avec circonspection. Quest-ce qui nous prouve que ses auteurs sont bien ceux qui dtiennent votre fille ? Julan leva la main. Ses doigts agrippaient avec force une mche de cheveux brun dor nous par un ruban bleu. Il y avait cela avec. Je comprends. Des larmes coulaient sur les joues du vieil homme. Le ruban provient de sa chemise de nuit. Je le reconnais. Je lui ai souhait bonne nuit. Jembrasse Mirnatha tous les soirs ; elle mest si chre Il sanglota, dsespr. Walsfol vint le rconforter. Nous la retrouverons, mon ami, le rassura-t-il. Nous ne mnagerons pas nos efforts. Les gendarmes mettront tout en uvre pour vous la ramener saine et sauve. Cest une enfant ! geignit-il. Elle na que six ans ! Qui a pu faire une chose pareille ? Pourquoi ? Pourquoi ont-ils fait cela ? demanda-t-il Edeard. Pourquoi veulent-ils que vous leur apportiez la ranon ? Pourquoi vous ? Pourquoi ne pourrais-je pas y aller moi-mme ? Cest mon bb. Je lignore, monsieur. Le spectacle de ce dsespoir le faisait se sentir honteux. Menteur ! aboya une voix aigu. Edeard la vit en esprit on laidait entrer dans le jardin par la porte situe derrire lui mais se retint de se retourner. Vous tes responsable, insista Dame Florell. Vous seul. Cest vous qui avez provoqu ce malheur avec votre croisade ridicule contre les gangs. Pourquoi ne pas avoir laiss les choses telles quelles taient ? Cette socit fonctionnait parfaitement avant votre arrive ; personne ne souffrait. Edeard prit une profonde inspiration et rigea un bouclier tanche autour de sa colre montante. Dame Florell portait une de ses robes noires archaques et un grand chapeau auquel taient accrochs ce qui ressemblait des fruits violets. Un 209

homme en habits aristocratiques lgants la tenait par le bras et laidait marcher. Lorin, murmura Macsen. Le frre cadet de Julan. Dame Florell sarrta devant Edeard, les paules votes de tristesse ; son regard, cependant, tait dur et sans piti. Alors ? Dame Florell. Quavez-vous dire pour votre dfense ? Je ramnerai la petite fille son pre et je punirai les coupables. Srement pas. Vous allez remettre la ranon, comme on vous la demand. Rien de plus. Il est hors de question que vous aggraviez encore la situation par votre comportement stupide. partir de maintenant, les officiers de la milice se chargeront de cette affaire. Ce dont nous avons besoin, cest de gentilshommes, de garons de bonne famille. Pas dun bouffon de province Edeard serra les dents. Boyd posa la main sur son bras et eut un sourire poli. Nous cooprerons de toutes les manires possibles, Dame Florell. Je vous connais, dit-elle, les yeux plisss. Saria sest entiche de vous. Oui, madame. Ah ! lcha-t-elle, cure, avant de se rapprocher de Julan. Mon garon, mon cher garon. Comment vous sentezvous ? Ce qui vous arrive est tellement tellement horrible. Nous la retrouverons, parvint-il bredouiller. Oui, nous ferons le ncessaire, mon frre, assura Lorin dune voix chevrotante. Oublions le pass ; je vous aiderai traverser cette preuve quoi quil arrive. Julan hocha la tte. Merci, murmura-t-il. Venez avec moi, reprit Dame Florell. Venez vous asseoir, mon cher Julan. Votre famille est l pour vous soutenir. Cest delle que vous avez besoin. Vous ntes plus seul, entour dimbciles. Allez donc nous chercher du th, ordonna-t-elle Walsfol. Mon garon, avez-vous assez dargent pour payer la 210

ranon ? Sinon, je suis prte vous aider. Nous devons absolument rendre cette petite aux siens. Walsfol sinclina respectueusement et quitta le jardin en faisant signe aux gendarmes de le suivre. Les jeunes gens se prcipitrent sa suite. Et maintenant ? demanda Edeard. Cela mest douloureux de lavouer, mais Dame Florell na pas tout fait tort, commena Walsfol. Vous tes au centre de cette affaire. Oui, monsieur, concda Edeard. Restez ici au cas o ils essaieraient de nouveau dentrer en contact avec nous. Et surtout, pour lamour de la Dame, ne vous mettez pas en travers de son chemin ! gronda Walsfol en dsignant du pouce lentre du jardin. Je vais convoquer les capitaines ; quelquun sait forcment o est dtenue cette pauvre petite. Lun dentre eux parlera. Edeard jeta un regard circulaire sur le fabuleux salon avec ses nombreuses uvres dart et ses meubles couverts de dorures. Comment sont-ils monts jusquici ? stonna-t-il. Et comment sont-ils repartis avec la petite ? Pour lamour de la Dame, des centaines de personnes vivent dans ce btiment, et nous sommes au dixime tage ! Question pertinente, acquiesa Walsfol voix basse. Le capitaine de la garde sappelle Homelt. Interrogez-le. Les gangsters doivent avoir des complices parmi le personnel. Passez la chambre de la petite au peigne fin ; vous trouverez peut-tre des indices. Vous croyez quelle est toujours en vie, monsieur ? Walsfol se retourna vers le jardin dun air coupable. Les victimes denlvement sont rarement retrouves en vie. Nanmoins, comme cela arrive parfois, les familles ne refusent jamais de payer la ranon. Tout espoir nest donc pas perdu ? En effet. Nous devons agir comme si Mirnatha tait vivante, comme si nous tions certains de la retrouver saine et sauve.

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Edeard ne trouva pas le ton de Walsfol trs encourageant. Homelt les attendait dans le couloir central. Il avait une cinquantaine dannes, tait plutt trapu, quoique toujours en forme. Il respirait la colre et la frustration et avait beaucoup de mal contenir ses motions. Il avait t gendarme et servi vingt ans dans le quartier de Bellis. Jtais un bon gendarme, insista-t-il. Pas comme dautres, qui ntaient l que pour largent. Cest parce que jtais srieux que jai pu obtenir ce poste. Alors, comment sont-ils monts jusquici ? demanda Edeard. Pendant un instant, Homelt eut lair de vouloir le frapper, puis il se calma et prit une profonde inspiration. Je ne sais pas. Cest la vrit vraie. Cela sest pass au milieu de la nuit. Toutes nos portes taient fermes et gardes, sans compter les patrouilles effectues au hasard dans tout le btiment. Il y a toujours quelquun dans lescalier. Je ne comprends pas. Les nouvelles recrues, peut-tre ? Hier encore, javais une confiance absolue en mes hommes. Aujourdhui, je ne suis plus sr de rien. Nous nembauchons pas nimporte qui ; tous nos gardes nous ont t recommands. Tout comme vous, nous avons une ide assez prcise de lidentit des canards boiteux. Bien. Racontez-nous ce qui sest pass. La nounou a sonn lalarme trs vite. Nous avons aussitt doubl le nombre de gardes posts aux entres et fouill toutes les pices de la demeure, sans exception. Nous ne nous sommes pas contents de les visiter distance ; nous les avons inspectes physiquement. Alors, ce fichu g-aigle est arriv avec ce message. Le matre Je ne lavais jamais vu dans cet tat. Elle tait tellement adorable. De trop nombreux enfants de grande famille sont prtentieux et mal levs ; ce ntait pas du tout son cas. Pourrais-je voir sa chambre, sil vous plat ? Quest-ce que tu en penses ? demanda Dinlay, tandis quils embotaient le pas Homelt.

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Ils croisrent des employs de maison abattus. Edeard ne dtecta aucune trace de culpabilit ; tous partageaient le mme sentiment dhorreur. Les trois nounous pleuraient chaudes larmes dans leurs appartements situs prs des chambres de la famille. Mme les g-macaques taient subjugus par les motions qui emplissaient la maison. La mme chose que toi, rpondit Edeard. Le coupable avait la capacit de se rendre invisible ; il ny a pas dautre explication. Les gangs connaissent cette technique ? salarma Kanseen. Pas les voyous auxquels nous avons affaire dans la rue, mais jai dcouvert mes dpens quIvarl possdait des capacits psychiques considrables. La chambre de Mirnatha tait aussi grande que lappartement dEdeard. Les murs taient recouverts de tapisseries roses ornes de fes colores, doiseaux et de farfadets. Les commodes et les chaises taient habilles de duvet rose. Il y avait deux grandes maisons de poupes, dont les habitantes la garde-robe labore taient parpilles un peu partout. Dans un coin se dressait un cheval bascule. Les armoires dbordaient de robes adorables. Le fait de se tenir au centre de cette chambre vide tait en soi douloureux pour Edeard. Il huma latmosphre. Vous ne sentez rien ? Une odeur piquante ? Il arpenta la pice et remarqua que lodeur tait plus forte prs du lit baldaquin surcharg de dentelles. Du chloroforme, dit Homelt. Voil comment ils lont empche de crier. Quest-ce que le chloroforme ? senquit Edeard. Ses camarades le considrrent de cet air mdus qui commenait lui taper sur les nerfs. Cest un produit chimique. Inhale-le, et tu tendors, expliqua Dinlay. Tous les kidnappeurs lutilisent. Il suffit de plaquer un morceau de tissu imbib sur le visage de la victime. Un produit chimique ? Ils ont utilis un produit chimique sur une petite fille de six ans. Oui, confirma Homelt, qui le regardait bizarrement.

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Edeard examina une dernire fois la chambre avant douvrir en grand les portes de verre. Cette partie du jardin suspendu tait constitue dun carr de pelouse. Le long de la balustrade gris argent taient aligns des ifs plants dans de grands pots. Edeard sen approcha et regarda en bas ; les terrasses de chaque tage de la ziggourat ressemblaient des marches vgtales. Maintenant que le printemps tait l, les plantes aux fleurs ouvertes figuraient un vritable incendie de couleurs. Le jardin de Mirnatha donnait sur lest. sa gauche, le Grand Canal majeur traait une ligne droite qui rejoignait la mer de Lyot, visible au loin. Quelques personnes taient dj visibles le long de ses berges ; certains ne voulaient pas rater une miette du festival. Il laissa son esprit vagabonder au fil de leau, dpassa le bassin de la Fort, le Bassin central, puis le Premier Bassin, qui formait la base de Myco. L se trouvait la Maison des ptales bleus, dont lintrieur avait t refait neuf aprs lincendie. Debout devant la fentre ovale de son bureau, Ivarl projetait son esprit en direction dEdeard. Le temps dune seconde, le gendarme se crut de retour dans sa chambre de la Guilde des modeleurs, Ashwell, juste avant lattaque. Le chef des gangs le regardait. Je naurais pas cru cela de vous, envoya Edeard son adversaire. Par la Dame, elle na que six ans. Six ans ! Je suis navr pour cette petite, rpondit lautre, mais je ny suis pour rien. Vous mentez mal. Des personnages trs importants commencent en avoir assez de vous et de vos mthodes. Je dois avouer que vous mavez impressionn, lautre jour, en vous vanouissant alors que lincendie faisait rage. Les gens dont je vous parle ont compris ce que vous tiez et ce dont vous tiez capable. Jai le sentiment que votre vritable potentiel vous chappe encore. vrai dire, il est trop tard pour vous, car ils ne vous laisseront pas dvelopper vos capacits. Il sagit de vous, Edeard, et non de cette fillette. Mirnatha nest quun appt mais vous le saviez dj, nest-ce pas ? O est-elle ? 214

Je lignore et je ne sais pas non plus qui pourrait vous renseigner. Si vous voulez la rcuprer, versez cette ranon. Est-elle toujours en vie ? Jimagine que oui. Ils veulent vous attirer loin de la ville, o vous serez seul. En la tuant, ils perdraient leur avantage, leurs chances de vous manipuler. Enfin, je ne suis sr de rien. Disons simplement que jai beaucoup plus dexprience que vous dans ces affaires. Qui ? Qui a fait cela ? Voyons, voyons Je vous tiendrai pour responsable. Vraiment ? La vrit est-elle trop lourde porter pour vos frles paules ? Cest votre guerre ; vous auriez d penser aux consquences avant de la dclarer. Il est trop tard pour vous offusquer. Vous ne pouvez plus reculer, vous tes le seul pouvoir la sauver. Acceptez-vous de ngocier en mon nom ? Jirai Owestorn sils la librent. Quelle noblesse, quelle stupidit ! La jeunesse et ses vertus Cen sera termin de Makkathran si vous occupez jamais le fauteuil du maire. Leur parlerez-vous ? Ils ne veulent pas dun martyr, Celui-qui-marche-surleau. Votre mort seule ne suffira pas. Cest la manire dont vous allez mourir qui les intresse. Elle na que six ans ! Plus personne ne veut mcouter, pas mme mes meilleurs et plus vieux amis. Vous auriez d choisir votre adversaire avec plus de soin. Je suis pour les miens ce que vous tes pour les gendarmes et les marchands de cette ville. Je suis en train de perdre cette bataille. Vous ne me cotez pas uniquement de largent ; vous sapez mon autorit, et cela risque de mtre fatal. Si elle meurt, vous mourrez aussi. Je crains fort que ni vous ni moi ne vivions assez longtemps pour voir le soleil se lever demain. Ivarl secoua la tte, lui adressa un salut de la main et retourna dans son bureau. Edeard grogna de frustration et frappa la balustrade. 215

Vous tes Celui-qui-marche-sur-leau ? Hein ? Il se retourna pour dcouvrir Kristabel, qui se tenait sous une pergola couverte de vigne vert meraude. Cheveux en bataille, jambes fines dinsecte il en avait honte, mais il ne pouvait sempcher de jauger les jeunes femmes quil rencontrait pour la premire fois. Il eut galement honte de la premire pense qui lui vint lesprit : Elle est loin dtre aussi belle que Macsen lavait laiss entendre. Kristabel tait grande, avait le visage long et, vu les circonstances, incroyablement mlancolique. Une large chemise de nuit en coton flottait autour de son corps mince. Comme son pre, elle avait pleur. Ses cheveux, brun dor comme ceux de Mirnatha, taient orns de mches plus claires. Ils taient tout emmls et dcoiffs, comme si elle stait frott la tte ou coiffe avec les doigts. Edeard se rappela ses bonnes manires et sinclina. Oui, matresse, cest moi. Matresse ! rpta-t-elle avec un sourire qui vira bientt la grimace, tandis quelle ravalait ses larmes. Je ne suis matresse de rien du tout. Mon nom de famille est une maldiction, une mauvaise blague. Pourquoi la Dame a-t-elle permis que cela se produise ? Je vous en prie, ne perdez pas espoir. Je ferai tout ce qui est en mon pouvoir pour retrouver votre sur. Tout ce qui est en votre pouvoir cest--dire ? demandat-elle avec une grimace. Je suis dsole, mais cest ma sur. Je laime tant. Pourquoi ne mont-ils pas enleve sa place ? Pourquoi ? Je lignore. Edeard avait terriblement envie de la prendre dans ses bras pour la rconforter. Elle avait un an de moins que lui, dcida-til. La douleur qui se dversait en abondance de son esprit non protg tait dune intensit impressionnante. Dites-leur, dites aux monstres qui ont fait cela de me prendre la place de ma sur. Sil vous plat. Ils pourront me faire ce quils voudront je men fiche , mais quils librent Mirnatha. Dites-le-leur. Expliquez-le-leur. Jai plus de valeur, je 216

suis la premire fille de la famille. Un jour, je serai la matresse de ce quartier. Matresse Kristabel, votre rle est de rester auprs de votre pre pour le soutenir, rtorqua-t-il avec assurance. Je vous ramnerai votre sur. Des mots, rien que des mots. Des promesses, jen ai entendu des milliers de la bouche des matres. Elles ne valent rien. Laissez-moi essayer. Je ne suis pas matre. Ne perdez pas espoir, je vous en prie. Les mains de la jeune femme se nourent dans une manifestation dangoisse. Vous croyez vraiment quil y a matire esprer ? Toujours, rpondit-il dun ton grave. Vous allez leur apporter la ranon ? Sil le faut, oui. Jai entendu les gardes de la maison discuter entre eux ; ils disent que cest un pige. Ils ont raison. Vous ne connaissez mme pas Mirnatha. Cela na pas dimportance. Vous tes un homme bon. Est-ce pour cela que les gangs vous dtestent ce point ? Sans doute. Elle se redressa, lissa sa chemise de nuit et lui lana un regard interrogateur. Est-il vrai que vous avez refus loffre de Ranalee ? Oui, matresse, confirma-t-il en sinclinant. Ne mappelez plus comme cela. Elle rassembla son courage, sourit et savana brusquement vers lui. Edeard sentit ses lvres sur sa joue. Surpris, il navait pas eu le temps de reculer. Que la Dame vous bnisse. Elle tourna les talons et sen fut en courant. Lesprit confus, Edeard retourna dans la chambre de Mirnatha. Quy a-t-il ? demanda Dinlay. 217

Pourquoi font-ils tout cela ? Edeard jeta un nouveau regard circulaire sur la chambre ; de toute sa vie, il navait vu autant de rose en un mme endroit. Pour temmerder. Ctait une question rhtorique. Ils veulent que je me rende seul Owestorn, pour me tuer plus facilement, nest-ce pas ? Cest ce que je ferais leur place, dit Macsen en dpit du regard assassin adress par Kanseen. Ils dploieront une petite arme, l-bas. Mme si nous nous cachons dix minutes de l, tout sera termin avant que nous arrivions. Dailleurs, ils en profiteraient sans doute pour soccuper de nous aussi. Cela ferait de nous des martyrs, comme il la dit lui-mme. Cela renforcerait notre cause, conduirait peut-tre la victoire de notre camp demain au Conseil. Qui a dit cela ? senquit Dinlay. Peut-tre, admit Macsen, sauf que Mirnatha y laisserait la vie, elle aussi. Et ce serait ta faute, ajouta Boyd. En labsence de tmoins, ils sarrangeront pour donner limpression que tu as fait preuve de tmrit. La ville tout entire pensera que la petite a t tue par ta faute, puisque tu tais charg de remettre la ranon. Le rapt sest trs bien pass pour les bandits ; pourquoi prendraient-ils le risque de ne pas rcuprer une pareille somme ? Les mandats disparatront en mme temps que nous, pensa tout haut Edeard. Cest malin. Alors, quest-ce quon peut faire ? demanda Kanseen. Edeard se retourna vers le lit en bois sculpt en forme de cygne et simagina la petite fille endormie profondment sous des draps mauves. Il faut la retrouver. Ouais, acquiesa Macsen. Ce serait bien. La nouvelle de lenlvement se propage dj dans toute la ville. Les gens sont bouleverss cela se sent. Tout le monde se mettra sa recherche. Commettre un acte pareil en ce jour si particulier est un double sacrilge ; les gangs ne sattireront pas la sympathie

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des habitants de la ville de cette manire. La petite doit tre trs bien cache. Enfin, si elle est toujours en vie. Elle lest, dit Edeard en savanant lentement vers le lit. Ils ont besoin delle jusqu minuit. Pour me contrler Attrapons Ivarl ! semporta Dinlay. Combattons le feu par le feu ; ils ne sattendront jamais cela. Ensuite, nous procderons un change. Macsen lui lana un regard tonn. Eh bien, je nesprais pas entendre un tel discours de ta bouche. Je suis impressionn. La surprise serait totale ; Edeard, quen penses-tu ? Non. De toute faon, Ivarl nest pour rien dans cette affaire. Comment le sais-tu ? demanda Boyd. Il vient de me le dire, expliqua Edeard en effleurant le baldaquin du petit lit et essayant dimaginer Mirnatha. Il te la dit Ses camarades changrent des regards incrdules. Oui. Rendez-moi service : postez-vous devant les portes et empchez quiconque dentrer. Jai besoin de passer un peu de temps seul dans cette chambre. Daccord, rpondit Macsen dun ton raisonnable. Tu voudrais bien nous expliquer pourquoi ? Je veux me rappeler. En dpit de leurs doutes, ils ne posrent plus de questions ; ils sortirent de la chambre et commencrent parler entre eux. Edeard sadossa au mur de la chambre et projeta son esprit dans le matriau solide dont tait constitue la demeure. Il faut que je sache, commena-t-il. Il faut que je voie tes souvenirs. Il tait en harmonie avec les penses paisibles de la ville. Des images dfilrent au seuil de sa perception, tels des clats de rves. Des gens se dplaaient dans la chambre ses camarades et lui. Il explora la mmoire rebours. Julan tait l, qui hurlait de colre. Kristabel pleurait comme des funrailles. Plus loin, les gardes et les nounous affols. Encore plus loin, la nounou dcouvrait que Mirnatha ntait plus l. Et puis la petite fille endormie, son ours en peluche dans les bras. 219

Edeard ralentit sa progression dans le flot de souvenirs, la stoppa, puis repartit en avant. Il tait bien aprs minuit lorsquune silhouette se matrialisa dans la chambre plonge dans lobscurit presque totale. Un homme envelopp dans un manteau sombre se dbarrassa de son bouclier dinvisibilit juste ct du lit. Edeard ne le connaissait pas, mais ses traits lui taient vaguement familiers peut-tre le kidnappeur taitil un parent de Tannarl, un cousin de Ranalee ? Son manteau et ses bottes taient de trs belle facture ; il ne sagissait pas dun voyou de base. Lhomme sortit un morceau de tissu de sa poche, limbiba dun liquide contenu dans un flacon marron et le pressa fortement contre le visage de Mirnatha. La fillette se dbattit un peu. Edeard serra les poings, eut envie de le frapper, de le faire souffrir, avant de le tuer. Profondment inconsciente, Mirnatha fut arrache son lit. Lours en peluche tomba par terre, tandis que le bouclier dinvisibilit enveloppait le ravisseur et sa victime. Une seconde plus tard, la porte souvrit et se referma comme mue par une volont propre. Par la Dame, sexclama Edeard incrdule. Il simmergea plusieurs fois dans la mmoire de la demeure mais ne parvint pas pntrer le bouclier du ravisseur. Il figea le moment o lhomme soulevait lenfant ; il avait limpression de se tenir vraiment ct de lui. La maison doit avoir gard dautres images de lui. En fait, rien ntait moins sr. Ses camarades et lui avaient expriment pendant des semaines, essayant de percer la pellicule du bouclier dinvisibilit. Pour le moment, cependant, ils ny taient pas parvenus. Le cadeau que lui avait fait Akeem avant de mourir semblait infaillible. Edeard tudia le bandit, tenta de deviner sa position. Le beagle avait senti son odeur la Maison des ptales bleus, mais le btiment, lui, navait pas dodorat. Peut-tre lair dplac pendant quil dvalait lescalier en colimaon ? Non, les murs navaient pas enregistr quelque chose daussi subtil. Il examina le visage ple de la fillette souleve de son matelas confortable, ses cheveux qui pendaient mollement, les traits du bandit quelque peu dforms par leffort. 220

Le poids ! sexclama Edeard. Il avait raison. Le sol se rappelait le poids quil supportait ; ainsi, chaque pas tait mmoris. Il se dplaa dans un ocan de souvenirs et se concentra uniquement sur la sensation de poids. En esprit, il visualisait le couloir sous la forme dune bande blanche le long de laquelle les consoles et chaises antiques formaient des taches bleues. Des empreintes de pas marron partaient de la porte, longeaient le couloir, descendaient lescalier en spirale. Ses camarades regardrent Edeard dun air bizarre lorsquil sortit de la chambre. Il souriait, et ce ntait pas normal. Par lHonoious, quest-ce que tu fichais tout seul ldedans ? demanda Dinlay. Je peux te dire quon a eu toutes les peines du monde retenir la famille. Julan dit que la ranon est prte ; les drapeaux ont t hisss au-dessus du palais. Des cavaliers de la milice se prparent tescorter jusqu la sortie de la ville. Tu vas avoir besoin de deux g-chevaux pour transporter autant dor. Edeard leva les yeux vers le plafond en cristal du couloir et constata que le soleil tait presque son znith. Dehors, le babillage tlpathique tait moins enthousiaste qu laccoutume. Les citoyens de Makkathran taient bouleverss, en colre ; ils en voulaient beaucoup aux gangsters car le festival se devait dtre une fte heureuse. Il ne pensait pas stre attard aussi longtemps dans la mmoire de la maison. Toutefois, cela navait aucune importance. Et la ranon non plus, dailleurs. Je sais o elle est, annona-t-il. O ? stonna Dinlay. Je dirais plutt comment ? enchrit Macsen dun air fut. La ville sen souvient, rpondit Edeard dun ton neutre. La ville sen souvient ? Oui. Macsen lana un regard dubitatif Kanseen et Boyd. Hein ? Elle est dans le sous-sol dun fumoir poisson de la rue Layne, dans le quartier de Fiacre. La famille utilise deux niveaux 221

de sous-sol pour fumer son poisson, mais il y en a un troisime, qui comporte quatre salles. Ils se sont installs l. Ils ? Ils sont une dizaine, peut-tre davantage. Je ne suis sr de rien ; cest trop loin, mme pour moi. Boyd frappa dans ses mains avec enthousiasme. Gnial ! Elle est sauve ! Pas tout fait. Normalement, il ne faut pas dix personnes pour empcher une petite fille de six ans de senfuir dune prison souterraine. En plus, ils savent que nous savons nous rendre invisibles. Ils la tueront, conclut Dinlay dun air malheureux. Ils sont trop nombreux pour quon puisse les prendre par surprise. Je pense que tu as raison, acquiesa Edeard. Que peut-on faire ? demanda Kanseen. Edeard eut un sourire nigmatique. Eh bien, les prendre par surprise quand mme. En esprit, il demanda Ronark de leur faire apporter des armes. Tu es sr quelle est toujours en vie ? linterrogea Macsen. Oui, elle est en vie, rpondit-il, un sourire aux lvres. Enfin une bonne nouvelle. La ville gronde, Edeard. Aujourdhui, on fte le festival. Tout le monde sait ce qui sest pass, et nombreux sont les agitateurs taccuser davoir gch la fte. Charmant. La Pythie va dbuter la crmonie par une prire pour Mirnatha, dit Dinlay. Cela commence midi, dans dix minutes. Tu veux la prvenir ? Par la Dame, non ; nous ne lavons pas encore sauve ! Kanseen secoua la tte et renona voir la fillette distance. Jarrive peine distinguer le fumoir dici. Je suis incapable de voir ce quil y a en dessous. Ils sont l, lui assura Edeard. Quel est ton plan ? voulut savoir Dinlay. On pourrait encercler le btiment. Une fois que tout le monde saura que Mirnatha est lintrieur, les gangs ne pourront plus rien faire et ils la laisseront partir. 222

Tu rves, lana Edeard en les prcdant dans la cage descalier. Ils se moquent que la population soit mcontente. Ces hommes ont t choisis parce quils sont prts se battre jusquau bout. Nous avons dj eu affaire eux ; ce sont des types comme Eddis, des gars qui nont rien perdre. Mirnatha ne les a jamais intresss. Pour eux, il sagit avant tout de sassurer une victoire au Conseil, demain. Dame Florell sortit du salon au moment o ils sengageaient tous dans lescalier en colimaon. O allez-vous comme cela ? aboya-t-elle lintention dEdeard. Vous fuyez, cest cela ? Eh bien, bon dbarras. Nous allons rcuprer la petite, rtorqua Dinlay. Edeard grimaa. Vous allez quoi ? demanda-t-elle toute tremblante. Edeard se racla la gorge et considra avec calme son ennemie la plus coriace. Je sais peut-tre o elle est cache. Je vais tenter daccomplir mon devoir et de la rendre aux siens. Cest ce que nous voulons tous, nest-ce pas ? Cest hors de question. Si vous savez o elle se trouve, informez-en le maire immdiatement. Un rgiment de la milice ira chercher ma pauvre petite Mirnatha. Ils savent comment se charger de ceux qui osent sen prendre mes descendants. Sauf votre respect, Dame Florell, ils ne savent rien. Je vous la ramnerai saine et sauve, je vous le promets. Edeard disparut derrire le premier virage de lescalier. Revenez ici, jeune homme, insista la vieille dame avec une fermet tranquille. Edeard narrivait pas y croire. Grce au don de reconnaissance que lui avait fait Dybal, il sentit que lesprit de Dame Florell essayait de sinsinuer dans le sien, voulait le forcer lui obir. Elle tentait de le dominer. Il haussa un sourcil ddaigneux et rigea un bouclier autour de son esprit. Ce nest pas trs gentil, dit-il en agitant lindex. Dame Florell devint toute ple et porta la main sa gorge de manire thtrale. Edeard sourit et continua descendre. 223

Je parie quon narrivera jamais sortir dici, lana Macsen tandis quils atteignaient le neuvime tage. Sortir ? rpta Boyd. Je te trouve trs ambitieux. mon avis, ils ne nous laisseront mme pas atteindre le rez-dechausse. Tu sais qui a enlev la fillette ? senquit Kanseen. Non, rpondit Edeard en leur transmettant limage du ravisseur. Et vous ? Cest un Gilmorn, affirma Macsen. Ou le btard dun Gilmorn. Regardez ce nez. Peut-tre quon devrait informer Julan de notre plan, proposa Dinlay. Il a le droit de savoir, non ? Nous allons peuttre faire courir un risque Mirnatha, et il devrait avoir son mot dire Je ne lui rvlerai rien pour linstant, trancha Edeard. Je ne suis pas encore certain de pouvoir lui faire confiance. Jimagine quil nest pas de leur ct, protesta Boyd. Peut-tre bien. Toutefois, ne nous voilons pas la face : nous ne savons pas qui sont nos adversaire. Lescouade avait atteint le troisime tage lorsque le Grand Matre Finitan sadressa Edeard en esprit ; sa technique tait telle que le gendarme eut limpression que le vieil homme se tenait ses cts et lui chuchotait loreille. Edeard, quavez-vous donc fait la moins gentille de mes tantes ? Quelle est sa version des faits ? Elle a parl darrogance et dincomptence. Entre autres. Je suis cens vous retenir de partir. Elle semble croire que jai de linfluence sur vous. Allez-vous lui obir ? Srement pas. Vous savez o est retenue cette pauvre petite ? Oui. Edeard, je ne veux pas me montrer indcent aprs tout, il sagit dune enfant innocente , mais tes-vous bien conscient des enjeux de cette affaire ? Il sagit du vote de demain.

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Je pourrais user dune autre tactique devant le Conseil. Jusqu maintenant, je pensais pouvoir men passer, mais Quelle tactique ? Un rfrendum. Il y aurait suffisamment de matres pour soutenir cette motion car nombre dentre eux se sentent perdus. Ils voient bien que vous avez accompli de grandes choses Jeavons et Silvarum, que la population vous soutient et vous encourage poursuivre votre campagne. Toutefois, la mort de Mirnatha leur permettrait dannuler les mandats. En revanche, si on tait encore dans lincertitude quant au sort de lenfant lors de la runion du Conseil, ils sauteraient sur loccasion offerte par notre motion pour diffrer leur dcision, en attendant le verdict dun vote populaire. Ainsi, si les choses tournaient mal, ils pourraient sen laver les mains. Edeard sarrta dans lescalier. Vous prfrez que je ne tente rien ? Owestorn est loin. Vous pourriez vous arranger pour que les nouvelles mettent trs longtemps nous parvenir. Monsieur, je ne peux pas faire cela. Plus que nimporte qui, je souhaite mettre un terme aux activits des gangs dans cette ville ; cependant, je nai pas le droit de jouer avec la vie dune fillette de six ans. Je sais o elle se trouve et ce quil faut faire pour la ramener aux siens. Pour le moment, cest tout ce qui compte pour moi. Bien sr. Je vous soutiendrai quelle que soit votre dcision. Puisse la Dame veiller sur vous aujourdhui. Merci, monsieur. Ils descendaient une dernire vole de marches lorsque la voix de Julan rsonna au-dessus deux. Arrtez ! Je vous interdis ! Vous ne devez rien tenter de dangereux. Jai la ranon. Celui-qui-marche-sur-leau ! Revenez. Les drapeaux ont t hisss comme ils lavaient demand. Vous maviez promis, ajouta-t-il en esprit. Vous aviez dit que vous la ramneriez saine et sauve. Edeard leva la tte et vit le matre au cur bris pench pardessus la rampe, loin au-dessus de lui. Je vais vous la ramener, monsieur, faites-moi confiance.

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Non, non, je ne veux pas de combats. Payez la ranon. Cest le seul moyen de ne prendre aucun risque. Je vous donne ma parole quelle ne sera pas mise en danger. Sil le faut, je lchangerai contre la ranon. Attendez. Vous savez o ils la squestrent, nest-ce pas ? Je nen suis pas certain. Ma tante dit que vous le savez. Attendez, je vous accompagne. Par la Dame, grogna Edeard. Nous serons l-bas avant quil ait descendu cet escalier, les pressa Boyd. Cela mtonnerait, lcha Macsen entre ses dents serres. Edeard regarda en bas. Homelt et des gardes se tenaient au pied des marches. Ne veulent-ils pas que cette fillette soit sauve ? gronda-til. Nous le voulons, le rassura Kanseen. Trs bien. Il dvala les dernires marches au pas de course. Jai des ordres, expliqua Homelt, la main pose sur son holster, lorsque les gendarmes sarrtrent devant lui. Quels sont-ils ? demanda Edeard, raisonnable. Je ne dois en aucun cas vous laisser sortir de la maison. Sil stait agi uniquement de matre Julan, jaurais peut-tre pu dsobir, mais Lorin semble avoir pris la situation en main. Et je ne parle mme pas de Dame Florell. Le capitaine de la garde leva les yeux ; plusieurs personnes descendaient bruyamment du huitime tage. Daccord, acquiesa Edeard. Ne nous laissez pas sortir. Homelt le considra avec soulagement. Vous allez attendre le matre ? Pas tout fait. (Edeard se pencha sur loreille du garde.) Elle est vivante. Je sais o ils la cachent. Dans ce cas, je viens avec vous. Non. Elle na pas besoin de ce genre de renforts. La nouvelle se propage dj. Nous nous devons dagir vite. Vous savez quils la tueront et vous savez pourquoi. Linquitude de Homelt tait palpable et non dissimule. 226

Que puis-je faire pour vous aider ? Accompagnez-nous dans votre cave la plus profonde, prs du coin nord-ouest de la demeure. Nous aurons aussi besoin de vos pistolets. Dpchez-vous car il sera bientt trop tard. Homelt jeta un coup dil par-dessus leurs ttes. Julan tait au septime tage. Allons-y. La porte de la cave tait tellement vieille que le grain du bois noirci tait invisible. Les gonds taient fixs larche originelle par des clous que le matriau de la ville avait presque fini dexpulser ; il y avait urgence les rinsrer. Lorsque Homelt la dverrouilla et louvrit, la porte vacilla de manire alarmante. La pice tait pleine de caisses et de tonneaux, toutes les surfaces planes couvertes de dcennies de poussire et de crottes de rats. Je ne comprends pas, stonna le capitaine de la garde. Quy a-t-il l-dedans ? Nous. Enfermez-nous dans cette salle. De cette manire, vous obirez aux ordres. Et Mirnatha ? Faites-moi confiance. Pendant un instant, Edeard crut que lhomme allait refuser, quil allait les conduire de force Julan et Lorin. Malgr les doutes qui assaillaient son esprit, Homelt leur fit signe dentrer dans la cave, leur donna une arme chacun et referma la porte. Loin de moi lide dmettre une critique, commena Macsen lorsque la lourde porte en bois eut t claque, mais je ne comprends rien non plus. Nous ne pourrons pas nous permettre de faire de prisonniers, reprit Edeard dun ton grave. (Il brandit son pistolet et en examina le mcanisme en esprit.) Vous tes toujours avec moi ? Oui, rpondit Kanseen, mais, sil te plat, dis-nous ce qui se passe. Je croyais que tu avais confiance en nous Edeard sourit de toutes ses dents. Prparez-vous passer le test ultime, reprit-il. Suivez-moi en file indienne. Vous aurez limpression de tomber, mais je vous jure que ce ne sera pas le cas. Je ne vous en tiendrai pas rigueur si vous ny arrivez pas. 227

Il demanda un morceau circulaire de sol de le laisser passer. Alors, le sol changea. Edeard posa les pieds dessus et tomba dans les tnbres du tunnel situ sous le Grand Canal majeur. Il se rceptionna au bord de leau, scarta et attendit. Boyd fut le premier le suivre ; il cria pleins poumons jusqu ce que ses pieds aient touch le sol. Par la Dame ! hurla-t-il dexcitation et de peur. Toujours souriant, Edeard attrapa son ami par les paules et lattira vers lui, tandis que Kanseen transperait le plafond son tour. La jeune femme dcrivit des moulinets furieux avec les bras en gmissant. Elle jeta un regard circulaire tonn sur le dcor. Cest incroyable. Cest Jignorais que Edeard lattrapa par le bras juste temps pour lui viter dtre crase par Dinlay. Derrire ses lunettes, les yeux de ce dernier taient ferms. Waouh ! cria Macsen gorge dploye en traversant le plafond. Edeard considra ses amis, incapable de se dpartir de son large sourire. Il avait rarement senti leurs esprits aussi ouverts, vulnrables ; la surprise avait t telle quils en avaient oubli de voiler leurs penses. Vous maviez cach lexistence de ces tunnels, les taquinat-il. Vous qui tes ns ici, vous qui connaissez Makkathran comme votre poche Espce de salaud ! senthousiasma Macsen. Quest-ce que cest que ce truc ? Cest le tunnel qui longe le Grand Canal majeur ; il y en a un sous chaque canal. Mais comment ? commena Dinlay, le regard riv sur le plafond, la recherche dun passage. Je suis Celui-qui-marche-sur-leau, vous avez oubli ? Non, srieusement, insista Kanseen. Comment sommesnous arrivs jusquici ? En fait, je ne sais pas vraiment. Jai juste demand la ville de nous laisser passer. Tu. As. Demand. . La ville ? Ouais, confirma-t-il, lair de sexcuser. 228

Quand nous aurons accompli notre mission, tu nchapperas pas un petit interrogatoire. Alors, finissons-en, rpondit Edeard avec srieux. Lhumeur du groupe sassombrit. Edeard commena longer le tunnel en direction du bassin de la Fort. Le fumoir nest qu une rue du canal rose. Cela veut-il dire que tu as un plan ? senquit Macsen. Oui. Nous allons remonter comme nous sommes descendus et merger dans une cave situe prs de celle o est retenue Mirnatha. Tu as dit quils taient une dizaine Au moins. Je crains que le kidnappeur soit l lui aussi, mais je ne suis sr de rien car il est capable de se rendre invisible. Au moindre signe dune intervention des gendarmes, ils la tueront. La manire dont je les aurais dbusqus et celle dont nous nous serons infiltrs dans leur planque importera peu dans une telle ventualit. Pourquoi la rejoindre l-haut, alors que tu pourrais demander la ville de lui faire traverser le sol ? demanda Kanseen. Eh bien, pour commencer, Mirnatha est enchane au mur ; il faudra briser ses chanes, et je ny arriverai pas den bas. Ensuite, il ny a pas de tunnel directement sous sa cave, pas mme un gout fluvial. Nous allons devoir passer par une cave adjacente. Merde, marmonna Boyd. Nous arriverons l-haut envelopps dans un voile dinvisibilit, reprit Edeard. Si nous parvenons entrer dans la salle o elle est retenue, ma troisime main devrait pouvoir la protger des balles. Je compterai sur vous pour me couvrir. Ils traversrent en courant un plan deau peu profond situ la verticale du bassin de la Fort. En esprit, Edeard voyait les gens qui se regroupaient sur les berges des canaux. Il y avait beaucoup denfants presss de mettre leau leurs bateaux de fleurs. Les adultes taient en colre cause de lenlvement de Mirnatha. Combien sont-ils avec elle ? demanda Kanseen. Je dirais deux, mais je ne suis sr de rien. 229

Il ne pouvait rien affirmer pour le kidnappeur. La cave contenait des caisses, des morceaux de bois et deux bancs. Impossible de dire si ceux-ci accueillaient des hommes invisibles, et il tait exclu de perdre du temps en compulsant la mmoire des lieux. Comment va-t-on arriver jusqu elle, alors ? On emploiera la force brute. Ds que nous serons l-haut, jenfoncerai la porte et jirai me positionner devant la petite pour la protger. ce moment-l, ce sera vous de jouer. Et si cela ne se passe pas comme prvu ? Alors nous mourrons tous et Makkathran devra trouver quelquun dautre pour combattre les gangs. Kanseen eut un sourire dsapprobateur. Tu feras un chef des gendarmes terrible. Les Grands Conseillers sont supposs tre diplomates et subtils. Tu mapprendras. Quand nous aurons russi notre mission, tu auras un bon sicle pour cela. Non, rtorqua-t-elle. Tu avances beaucoup trop vite pour moi. Edeard les guida le long du tunnel du canal rose, puis dans une fissure de drainage situe juste en dessous de la salle adjacente celle o tait retenue Mirnatha. Je la sens ! sexcita Kanseen. La pauvre petite est terrifie. Tout le monde est prt ? demanda Edeard. Bien. Je crois que je vais pouvoir nous faire remonter tous ensemble. Souvenez-vous : gardez votre voile dinvisibilit jusqu ce quils me reprent. Et pour lamour de la Dame, ne criez pas ; vous ne tombez pas vraiment, ce nest quune impression. Attends une minute, sexclama Boyd. On a limpression de tomber mme quand on monte ? Oui. Et, non, je ne sais pas pourquoi. Macsen dfit le cran de sret de son pistolet. Allons-y. Rendez-vous l-haut. Edeard se rendit invisible, puis attendit que les autres en aient fait autant pour demander la ville de les aspirer. Il mergea dans une cave peine assez haute pour se tenir debout. Ctait une simple bote oblongue avec des murs sombres dots dalcves troites et une vote en toile. De vieux 230

filets et des nasses crabes taient empils le long dun mur. Des escaliers conduisaient au fumoir situ juste au-dessus. Les ravisseurs taient attabls au pied de ces derniers et mangeaient lentement une grande quantit daliments. Il ny avait ni bire ni vin sur la table, juste de leau, remarqua Edeard. Quiconque avait organis ce rapt avait trs bien choisi ses hommes de main ; ils semblaient parfaitement disciplins. Ils utiliseraient les pistolets poss ct deux sans aucune hsitation. Leur vision seule rendait Edeard nerveux. Lun dentre eux se retourna et frona les sourcils. Vous navez rien entendu ? Edeard se dirigea vers la porte entrouverte et, sans oser respirer, se faufila dans un couloir. Derrire lui, les ravisseurs se saisissaient de leurs armes. Des messages tlpathiques puissants furent adresss aux gardes en faction au-dessus. Edeard examina le couloir bas de plafond. Latmosphre tait sature dune odeur de poisson et de fume de chne. Droit devant lui, il avisa la porte derrire laquelle tait enchane Mirnatha. Elle tait faite de panneaux en bois de tye pais de sept centimtres, et ses gonds avaient rcemment t solidement fixs la paroi. Il y avait des serrures robustes des deux cts. Il se plaqua contre le mur, concentra un maximum dnergie dans sa troisime main et bondit. Son voile dinvisibilit tomba alors quil avait parcouru la moiti du chemin. La porte clata sous les assauts de sa troisime main, se brisa comme une plaque de verre. Eh ! crirent des voix dans son dos. Les bandits lavaient localis. Il jaillit dans la pice et enveloppa la petite fille apeure dans sa troisime main. Trois coups de pistolet extraordinairement bruyants dans cet espace confin et souterrain retentirent derrire lui. En esprit, il vit Kanseen apparatre derrire un des bandits attabls. Lhomme se relevait. Le pistolet de Kanseen tait braqu sur larrire de son crne. Elle appuya sur la dtente et son visage explosa dans un geyser de sang. Kanseen disparut de nouveau. Lesprit bouillonnant de colre, Dinlay tira dans le flanc dun

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autre homme, puis svanouit son tour. Macsen se matrialisa de lautre ct de la salle. Tout en chargeant dans la cave, Edeard pointa son arme sur un des deux gardes qui surveillaient Mirnatha. Il neut pas le temps de viser correctement mais tira quand mme quatre reprises. Dautres coups de feu rsonnrent autour de lui. Derrire lui, les cris et les changes tlpathiques se mlaient en un brouhaha confus. Le garde quil avait pris pour cible lcha un grognement et baissa les yeux sur sa poitrine tache de sang. Deux balles atteignirent Edeard et le firent tomber sur le flanc ; une autre frappa sa troisime main juste au-dessus de la tte de Mirnatha. Plaqu contre elle, il entoura ses paules tremblantes de ses bras, tandis quun hurlement suraigu et continu sortait de la gorge de la petite fille. Encore des coups de feu. Lautre garde lui tira dans le cou. Edeard projeta sa troisime main dans sa direction, transpera les dfenses de son ennemi et lui crabouilla le cerveau ; son crne cda, du sang jaillit par ses oreilles, et il seffondra sur le sol. Une autre balle le frappa. En esprit, Edeard vit le garde bless recroquevill contre un mur, le bras tendu et vacillant. Son sang se dversait sur le sol et il respirait rapidement. Edeard lui arracha facilement son arme distance, la retourna cent quatre-vingts degrs et appuya sur la dtente. Il y eut trois coups de feu lextrieur, et les cris cessrent. Edeard ? appela Macsen. Tout va bien ! Tu nes pas bless ? Attendez, ordonna-t-il. Il serra la petite fille contre lui et renfora son bouclier. Mirnatha stait vanouie. Son instinct lui criait que quelque chose ne tournait pas rond. Aprs quil eut touch le premier garde, le second les avait pris pour cibles. Deux balles lavaient atteint ; une troisime tait destine la fillette. Il tait peu probable quelles aient t toutes les trois tires par le mme pistolet. Ses camarades arrivrent au pas de course. Attendez, rpta-t-il. Nentrez pas ! Que se passe-t-il ? demanda Boyd. 232

Edeard savait quil aurait d se rjouir que ses amis soient tous en vie, au lieu de quoi il examina de prs la cave, la recherche du moindre indice. Le sol ne lui rvla rien du tout ; il ny avait pas de pieds humains poss dessus. Avec sa troisime main, il rduisit en morceaux le banc sur lequel taient assis les gardes. Rien. Il crasa lautre banc et toutes les chaises. Par la Dame ! Il souleva une longue esquille de bois et la projeta en travers de la pice. Kanseen et Dinlay taient accroupis au milieu du couloir, prts faire feu, stupfaits par le comportement dEdeard. Le gendarme fit tournoyer son morceau de bois trois endroits diffrents de la cave sans rien toucher. Il racla les murs un mtre du sol, enfona avec hargne la planche dchiquete dans chaque alcve. Rien. Tu es bon, avoua-t-il avant dentrer en connexion avec le sol et les murs pour sentir le contact de pieds humains. Son esprit balaya les parois davant en arrire. Enfin, il repra le ravisseur. Trs malin, ajouta-t-il, sincre. Il se retourna en prenant soin de garder Mirnatha au centre de son champ protecteur, visa le plafond juste au-dessus de la porte et tira rapidement les deux cartouches qui lui restaient. Le bouclier du bandit rendit lme sous les assauts des balles, et lhomme apparut suspendu comme une araigne humaine la vote en toile avant de tomber, inerte, sur le sol en produisant un bruit mat. Il sagissait bien du type quil avait vu dans la chambre de la fillette. Edeard savana jusqu lui et le regarda sans aucune piti. Elle na que six ans, et tu tes servi delle, cracha-t-il avec dgot. La bouche de lhomme souvrit et du sang sen chappa. Il lui restait assez de force pour ricaner. Puisses-tu pourrir dans lHonoious, parvint-il lui envoyer en esprit. Alors ses penses sestomprent. Edeard se concentra sur ses dernires bribes dmotions, la recherche dune trace de remords, dune explication cette froideur.

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Le ravisseur expira une dernire fois en crachant davantage de sang. Pourtant, Edeard continuait percevoir ses penses, volutes vanescentes, ombres dune force et dun motif sur le point de disparatre. Le corps tait mort, mais les penses perduraient. Et se dplaaient. Le souffle coup, Edeard fit un pas en arrire tandis que lme du kidnappeur slevait avec grce au-dessus du cadavre. Lentit spectrale resta suspendue dans les airs quelques secondes, puis monta au plafond et disparut. Vous avez senti cela ? demanda-t-il ses camarades. Edeard, on peut venir ? senquit Kanseen. Euh, oui. Ctait son me, non ? Son me ? Elle contourna avec prcaution ce qui restait de la porte et vit Mirnatha. Sa curiosit cda aussitt la place au soulagement. Lme de qui ? demanda Macsen. Edeard ne parvenait pas dtacher son regard du plafond, de lendroit o lme du gangster avait disparu. Celle du kidnappeur. Tu as t touch, sinquita Macsen. Non. Mirnatha gmit et tira Edeard de ses rflexions. Il ne faut pas quelle voie tout cela, bredouilla-t-il. Il y avait du sang et des morceaux de chair au plafond, des cadavres par terre. Au pied de lescalier, le spectacle tait encore plus rpugnant. Vous tes tous sains et saufs ? Quand mme Jai bien cru que tu ne nous poserais pas la question, plaisanta Boyd. Je crois que je vais vomir, se plaignit Dinlay, dont la tunique tait couverte de sang. La troisime main dEdeard brisa les menottes de Mirnatha, dmonstration de force nonchalante qui stupfia Kanseen. Prends-la dans tes bras, lui dit-elle en caressant avec douceur et inquitude le front de la petite fille. Sa main et sa manche taient constelles de gouttelettes de sang artriel. Mais 234

Cest ta victoire, insista Kanseen. Edeard hocha la tte. Merci. vous tous. Le visage svre et solennel de Boyd sclaira dun sourire dcomplex. Par la Dame, on a russi ! On la retrouve ! Edeard souleva la fillette et sortit de la cave. Ils riaient tous de soulagement dun rire nerveux et saccad. Il mergea de la cage descalier sous les yeux dune foule curieuse compose douvriers et de parents. Consterns, ils eurent un mouvement de recul en dcouvrant Celui-qui-marche-sur-leau. Pas la peine dessayer de vous cacher, leur dit Boyd, alors quils dtalaient travers latelier situ lavant du btiment. Les gendarmes du quartier vont vous cueillir. moins bien sr que les gardes des Culverit vous rendent visite avant. Edeard mergea dans le soleil et cligna des yeux. Il avait limpression de ne pas lavoir vu depuis une semaine, alors quune heure peine stait coule depuis que Homelt les avait accompagns dans la cave du manoir. Il reprit rapidement ses esprits et entreprit de remonter la rue Layne. Mirnatha commena se rveiller dans lavenue Arnold, prs du canal rose. Elle sursauta et regarda partout. Tout va bien, la rassura Edeard. Nous te ramenons chez toi. Ton pre et ta sur sont trs inquiets. Vous tes Celui-qui-marche-sur-leau ! sexclama-t-elle, les yeux carquills. Oui, cest bien moi. Ils sont arrivs en pleine nuit ! pleura-t-elle. Il faisait noir et je ne voyais rien ! Ils taient horribles et je je Cest termin, maintenant. Regarde, il fait jour. Tu devrais tre rentre temps pour voir les bateaux de fleurs. Quest-il arriv aux mchants messieurs ? demanda-t-elle en saccrochant lui. Tu ne les reverras plus, je te le promets. Il y avait beaucoup de monde sur les berges du canal ; agglutins en un ruban de trois mtres dpaisseur, les gens attendaient que la crmonie se termine dans la grande glise de la Dame. lavant, des enfants excits agrippaient leurs 235

bateaux. Les parents se tenaient juste derrire, qui essayaient de les retenir de les mettre leau, car la Pythie navait pas fini. Edeard sourit la vue des embarcations prtes tre jetes dans le canal. Elles taient superbes et spectaculaires ; les enfants les plus jeunes serraient dans leurs bras des barques en papier ornes de quelques pquerettes, tandis que les grands exhibaient firement des vaisseaux finement labors et colors. La joie qui se lisait sur leurs visages faisait plaisir voir. Edeard se fraya un chemin dans la foule tonne. La surprise cda vite la place une motion vive. Celui-qui-marche-surleau ouvrait la route des gendarmes couverts de sang, fatigus, mais heureux. La fillette sauve le fixait avec adoration. Le silence se fit et la foule se spara pour leur permettre datteindre le ponton situ lextrmit de lavenue. Quelquun applaudit. Les chuchotis tonns se murent en changes tlpathiques exalts et enthousiastes. Dautres applaudissements retentirent. Cest Celui-qui-marche-sur-leau. Ils ont sauv la petite fille ! Mirnatha est vivante. Par la Dame, regardez tout ce sang. Cest lescouade tout entire. Ils ont russi, ils lont sauve. Trois gondoles festonnes de guirlandes de fleurs blanches taient amarres au quai. Edeard monta bord de la premire, tandis que le gondolier retirait son chapeau et le portait sa poitrine en fixant Mirnatha. Conduisez-nous au manoir des Culverit, lui demanda Edeard. Mais, le festival La crmonie de la Pythie nest pas encore termine. Et puis, je pense que Mirnatha mrite de rentrer chez elle, vous ne croyez pas ? Si, monsieur. Bien sr. Et dattraper sa perche. prsent, tout le monde se pressait sur la berge. Les applaudissements et encouragements rappelrent Edeard ce fameux jour au bassin de Birmingham. 236

Montrez-nous que vous tes le plus rapide des gondoliers. Le manoir ntait pas trs loin. Ils se dirigrent vers le bassin de la Fort, puis remontrent le Grand Canal majeur jusquau ponton priv des Culverit. Assise sur la proue, ravie, Mirnatha regardait la foule qui, de part et dautre du canal, les applaudissait et leur faisait signe. Vous croyez que le Conseil se fatiguera voter, demain ? demanda doucement Macsen en rendant leur salut la foule des curieux. Les enfants tenaient leurs bateaux colors bout de bras et les agitaient dans leur joie daccompagner le retour de la fillette chez les siens. Le canal tout entier tait un ruban de fleurs ondulant, vivant. Je pense que la question est dj rgle, rpondit Boyd. Et si vous vous contentiez de profiter de ce moment, les gronda Kanseen. Ce nest pas tous les jours quon est aduls. Je crois vraiment que je vais vomir, rpta Dinlay en tamponnant son uniforme imbib de sang coagul. Tu nas pas intrt, lcha la jeune femme. Mirnatha serra le bras dEdeard et dsigna le ponton du manoir. Je vois papa, couina-t-elle. Et Krissy. Ivre de joie, elle agita la main et les appela distance de toutes ses forces. Dame Florell nest pas l, ajouta Boyd avec mpris. Le gondolier manuvra en douceur lembarcation le long de la plateforme. Julan attrapa aussitt sa fille, la serra dans ses bras sans pouvoir sarrter de pleurer. Kristabel se joignit lui. Mirnatha entreprit de leur raconter ce qui lui tait arriv en parlant une vitesse incroyable. Un dernier hourra retentit sur toute la longueur du canal. Edeard et ses amis dbarqurent leur tour. Homelt les accueillit en sinclinant. Merci. La Dame seule sait comment vous tes parvenus accomplir ce prodige. Il ny avait pas dautre sortie Edeard eut un sourire en coin. Alors, Julan lattrapa par les paules avec force et lattira lui.

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Je vous remercie, Celui-qui-marche-sur-leau. Je vous remercie du fond de mon cur ! Mon bb est sain et sauf ! Je suis navr de ne pas vous avoir emmen avec nous, monsieur, mais mes hommes et moi sommes habitus travailler en quipe. Julan ne parvenait pas freiner ses larmes. Il serra sa fille encore plus fort. Je comprends. Je vous remercie tous. Vous aviez raison. Javais tort. Vous savez, jtais tellement inquiet Personne navait tort, monsieur. Heureusement, Mirnatha est de retour chez elle, et cest tout ce qui compte. Oui, oui. (Il souleva sa fille, qui gloussa et lembrassa.) Demandez-moi tout ce que vous voudrez ; je vous dois tellement je rpte : tout ce que vous voudrez. Macsen prit un air raisonnable et ouvrit la bouche. La troisime main de Kanseen lui donna un coup dans les ctes. Il grimaa mais ne dit rien. Nous avons juste accompli notre devoir, affirma Edeard. Ne soyez pas modeste. En guise dacompte, je vous invite tous notre fte de ce soir. Cest trs aimable vous, sempressa de rpondre Boyd pour ne pas laisser Edeard le loisir de refuser. Ce serait un honneur. Merci, Celui-qui-marche-sur-leau, gloussa Mirnatha. Elle se pencha et dposa un baiser mouill sur la joue du gendarme. Oui, ajouta Kristabel. (La jeune femme sapprocha dEdeard tandis que Julan sen allait avec sa benjamine.) Merci beaucoup. Comme il ne savait pas quoi dire, il haussa les paules, modeste. Elle tait toujours vtue de sa chemise de nuit en coton blanc vanescent, mais stait couvert les paules dun chle en laine gris-vert. Ses cheveux ntaient pas aussi dcoiffs que la fois prcdente. Lescouade se rassembla autour de son chef. Vous avez tenu parole, reprit-elle. Euh, oui. En fait, ctait stupide de Elle posa un doigt sur ses lvres. 238

Non. Ctait la meilleure des choses faire. Je ne suis pas tonne que les gangs et les matres aient peur de vous. Vous avez foi en vous. Matresse. Il voulut sincliner de manire formelle mais produisit un mouvement nerveux et disgracieux. Kristabel tait si sereine, impressionnante. Imposante, mme. Ah, oui, matresse, rpta-t-elle, amuse. Eh bien, en tant que futur matresse de Haxpen, jexige que vous maccordiez la premire danse ce soir. Et la dernire. Et sans doute toutes les autres. Oh, lcha Edeard, qui tait un pitre danseur. Ce sera un plaisir. Le sourire de Kristabel slargit et elle regarda successivement tous les gendarmes. Aujourdhui, ma maison est la vtre. Et les jours venir aussi. Depuis les jardins du dernier tage, la vue est idale pour regarder les bateaux voguer vers la mer. Et puis, vous avez besoin de prendre un bain et de vous rafrachir. Je vais demander aux domestiques de vous dgotter des vtements pour la fte. Edeard la regarda monter les marches en bois qui conduisaient la fabuleuse ziggourat qutait la demeure familiale des Culverit. Lourlet de sa chemise de nuit dansait autour de ses genoux. Je ne dois pas regarder ses jambes. Surtout pas. La tte de Kanseen vint se poser sur son paule gauche. Tu le sais, nest-ce pas ? linterrogea-t-elle doucement. Tu sais que tu ne peux pas coucher avec toutes les filles de cette ville ? Edeard sattarda quand mme sur les jambes de la jeune hritire fines, oui, mais plutt bien galbes. Je le sais, rpondit-il dans un soupir. Kanseen lui effleura loreille des lvres. Remarque, il y a bien pire que Kristabel.

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Ctait une nuit noire comme seule Hanko et ses pais nuages dorage pouvait en produire. Le vent hurlait autour des blocs de glace et gnrait des harmoniques antagonistes. Des clairs occasionnels transformaient ce paysage tragique en ombres chinoises. En bordure du Glacier asiatique, une flamme orange entoura furtivement le sommet de la falaise titanesque dune aura trange. La glace trembla. Quelques secondes plus tard, la lumire jaillit de nouveau. Plus vive, cette fois. De gros fragments de glace tressautrent, tandis que les vibrations remontaient jusqu la surface. Puis il y eut une pause emplie uniquement par les hurlements incessants du blizzard. La lumire salluma encore une fois. Cette fois-ci, des esquilles de glace se dtachrent du sommet de la falaise et tombrent en tourbillonnant dans labme sans fond. Une main gante de gris saccrocha au rebord, chercha une prise solide. Aaron se hissa sur la surface du glacier. Il saccorda quelques secondes de repos et se leva tant bien que mal. Il balaya les environs avec son scanner biononique, la recherche du vhicule. Sa piste tait facile suivre dans le champ de blocs de glace. Il entreprit de la remonter au pas de course. Il tait trs, TRS en colre. *** Le caf Clippsby sur lavenue Daryad servait exactement le genre de petit djeuner quOscar affectionnait : du caf extra fort, des tartines au bacon et des croissants aux amandes proposs avec du sirop dagal. En dpit de leurs uniformes de la police dEllezelin, le cafetier ne rechigna pas les servir. La 240

clientle tait dailleurs exclusivement compose de soldats avalant un repas sur le pouce entre deux alertes. La matine aurait d tre diffrente des autres jours ; les habitants de la ville avaient veill toute la nuit pour assister au vol hroque de Justine. Lunisphre et le champ de Gaa ne parlaient que de lapparence du Second Rveur, et les spculations allaient bon train. Toutefois, Colwyn City, latmosphre de fte avait t plombe par le raid de la veille. De nombreuses personnes taient runies dans le parc au moment des faits, et leur raction ne stait pas fait attendre ; les bravades et les insultes staient multiplies. Comme ils avaient frl lmeute, la ville tait encore plus paralyse que la veille. Trs peu nombreux taient ceux se rendre leur travail. Les gens avaient peur ou, tout simplement, taient bloqus parce quil tait devenu impossible de circuler librement. Et puis il y avait ceux qui prfraient se regrouper Bodant ou ailleurs pour montrer aux envahisseurs de quel bois ils se chauffaient. En consquence de quoi trs peu dtablissements taient ouverts dans le centre. Oscar sourit avec gratitude la serveuse qui remplissait son verre. Son patron tait parvenu la convaincre de prendre leur commande, mais pas de sympathiser avec eux La jeune femme sen fut dun pas lourd, et leur bouclier anticoutes se remit scintiller autour de la table. Alors ? demanda-t-il Tomansio. Comme toujours, le renseignement est la cl, rpondit Tomansio, impressionn par la quantit de nourriture empile devant Oscar, alors que lui navait command quun sandwich au fromage fondu et au gruslet fum pour aller avec son th. Nous savons sans lombre dun doute que le Second Rveur tait lintrieur de cet immeuble. Ce qui signifie soit que le comit daccueil lui a mis la main dessus ce que le major Honilar dcouvrira trs bientt , soit quil sest chapp avant notre arrive. Nous sommes arrivs trs vite, remarqua Beckia. Je ne crois pas quil aurait pu sortir sans se faire voir. Cest un malin, reprit Tomansio. Utiliser lappartement de Danal a t une excellente ide.

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Comment aurait-il pu sortir ? demanda Oscar. Une capsule sloignant des appartements ne serait pas passe inaperue. Un camouflage furtif ? proposa Beckia sans trop y croire. Non, il naurait pas eu besoin de se cacher dans lappartement dun autre pour communier avec le champ de Gaa. moins quil ait emprunt un tunnel ne figurant pas sur le plan de la ville, rflchit tout haut Tomansio. Des appartements rnovs par un tas de personnes diffrentes pour prparer une route de sortie, il ny a pas meilleure couverture. Il aurait prpar ce tunnel de longue date ? stonna Oscar. Non, je ny crois pas. Il ne pouvait pas prvoir quEthan annexerait la plante et y enverrait une flope de paramilitaires. Et sil connaissait quelquun au sein du Rve Vivant ? proposa Beckia. Non, dans ce cas, il naurait pas eu besoin de senfuir de cette manire. Et si ctait Inigo lui-mme ? proposa Oscar. Tomansio aspira de lair entre ses dents. Non, franchement, ce nest pas sa manire de procder. Inigo na pas besoin de tels stratagmes. Et puis, il est le seul pouvoir empcher Ethan de mettre en uvre son plan insens. Pas si insens que cela, marmonna Beckia. Et pas facile empcher. Plus maintenant, en tout cas. Le Grand Commonwealth tout entier a vu Justine traverser la barrire. Cela signifie que le Second Rveur pourrait vraiment guider les plerins lintrieur. Cest un sacr coup de pouce la crdibilit du Rve Vivant. Cela renforce galement le leadership dEthan, ajouta Tomansio. Sil revenait aujourdhui, Inigo aurait bien du mal rcuprer son poste. Ce ne serait pas la premire fois quune religion dpasserait son messie, remarqua Oscar. En effet. Nous voici donc confronts au mme problme que tout le monde : trouver un Second Rveur qui na pas envie de ltre. Je ne crois pas aux tunnels secrets, reprit Oscar. (Il avala une gorge de caf et gota avec plaisir la brlure du breuvage 242

amer dans sa gorge. Cela faisait bien longtemps quil navait eut une bonne nuit de sommeil.) Il y a quelque chose de louche dans cette affaire. Vous pourriez dvelopper ? Malheureusement non. Jai juste du mal imaginer le Second Rveur en agent secret super intelligent. Le Rve Vivant a tout essay pour le dbusquer, et le voici qui communie avec le Seigneur du Ciel, ce quInigo nest jamais parvenu faire. Je nai pas limpression quil ait rellement rflchi aux consquences de ses actes. Il a russi nous chapper, dit Tomansio dun ton raisonnable. Il a forcment beaucoup de talent et de matire grise. Vraiment ? Sauf votre respect, nous avons travaill dans la prcipitation, tout comme les gars dEllezelin. Le comit daccueil sest entran pendant des mois pour cette mission. Oscar fixa le fond de son mug dun air pensif. Je ne sais pas. Je narrive tout simplement pas me figurer son plan long terme. Jai le sentiment quil se contente de ragir aux vnements et ne contrle rien. mon avis, nous avons affaire un gars ordinaire pris dans quelque chose qui le dpasse, et qui essaie juste de rester flot. Peut-tre est-il soutenu par une Faction, intervint Beckia. Daprs mes sources, non, mais cela reste envisageable. Bon, inutile de perdre davantage de temps en spculations, reprit Tomansio. Nous lui poserons la question quand nous laurons devant nous. En attendant, nous avons une mission pour le moins dlicate accomplir. Liatris, tu as localis Araminta ? demanda-t-il sur une frquence scurise. Non, dsol patron. Elle a dconnect son ombre virtuelle de lunisphre, ce qui nest pas vraiment une surprise aprs ce raid contre son immeuble. Jai charg des programmes de surveillance dans tous les nuds de la ville pour le cas o elle referait surface. Dailleurs, je ne suis pas le seul avoir eu cette ide. Je garde aussi un il sur son compte, mais, tant quelle restera lge de pierre, elle sera invisible.

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Daccord. Quas-tu appris sur elle ? Tu as des infos intressantes ? Un petit copain ? Une petite amie ? Une personne digne de confiance ? Cest une fille intressante, rcemment divorce. O habite son ex-mari ? Sur Oaktier pour linstant, mais il migre vers lintrieur. Par Ozzie ! Bon, daccord, tu nas pas quelque chose en ville je ne sais pas, moi, son salon de coiffure prfr ? Elle na pas de salon attitr. Liatris ! Pas de panique, vous allez avoir quelque chose vous mettre sous la dent, et, croyez-moi, il ma fallu plucher les donnes et les rfrences. Nous tcoutons. Sa cousine Cressida : elle est associe dans le meilleur cabinet davocats de la ville et a pas mal de relations. Cest elle qui sest occupe du divorce. Accessoirement, ses amis et elle sapprtent faire un pied de nez Ethan. Figurez-vous quils ont lou un vaisseau de la Dunbavand Lines avec statut diplomatique pour se tirer dici. Non ! sexclama Tomansio, dont le ravissement inonda le champ de Gaa. Et alors ? senquit Oscar. La famille Dunbavand compte normment sur la scne politique de Far Away. Dieu vienne en aide au Rve Vivant sil se risque retarder le dpart de leur vaisseau. Ils nont rien voir avec les diplomates qui se chamaillent au Snat ; le patriarche des Dunbavand tait un hros de la Guerre contre lArpenteur. Ces gens-l sont ttus. Ils nauraient pas peur denvoyer un navire de guerre au-dessus de Viotia pour assurer leur droit de passage. Cest une maligne, cette Cressida. Elle a aussi rserv un billet au nom dAraminta, expliqua Liatris. Et puis, elle essaie de trouver des investisseurs intresss par les appartements de sa cousine. Alors on surveille Cressida. Je suis dj sur le coup. Jai mis plus de programmes espions autour delle que le Rve Vivant a dadeptes.

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Excellent. En attendant quAraminta entre en contact avec Cressida, concentrons-nous sur notre objectif originel, savoir lexamen des donnes recueillies par le comit daccueil. Des nouvelles de Cheriton ? Non. Mareble et lui vont tenter darracher Danal aux griffes du major Honilar. Une fois que ce sera fait, nous aurons un alli de poids parmi les techniciens du nid de confluence. Peut-tre tait-ce le manque de sommeil ou bien les effets sur ses synapses de ce caf extrafort, mais Oscar avait du mal rflchir. Pourquoi se cache-t-elle ? Le raid a fichu la trouille tout le monde, cest sr, mais pourquoi a-t-elle fait cela ? Ou bien elle se trouvait dans cet immeuble et Araminta a aussi pass un week-end avec Likan, ajouta Liatris. Cest vrai ? stonna Tomansio. Je ne sais pas si cela signifie quelque chose. En plus de son harem, Likan sduit deux ou trois filles par semaine et, depuis son divorce, Araminta semble avoir rattrap le temps perdu. Jai travaill pour Nigel Sheldon, dit Oscar. Je lai mme rencontr quelques fois au temps o Wilson et moi mettions sur pied la Marine. Il serait horrifi par cette idologie moderne qui a usurp son nom. Et alors ? demanda un Tomansio exaspr. Dsol, je rflchissais tout haut, se dfendit Oscar dans un haussement dpaules. Frquente-t-elle quelquun en particulier ? Pas ma connaissance, rpondit Liatris. Je suis en train danalyser le journal de bord de sa capsule, mais je suis contraint de travailler lentement et discrtement ; en plus du Rve Vivant, qui nest pourtant pas officiellement sur le coup, trois autres sources sintressent elle. La police locale a retrouv son tripod gar sur le parking du centre commercial de Tala depuis hier aprs-midi. Cest la dernire fois quon la vue. Le major Honilar a ordonn que les enregistrements de tous les capteurs visuels de la ville soient passs au peigne fin dun filtre de reconnaissance afin de recrer son itinraire. Cela devrait les occuper jusqu la fin de la journe. Merci, Liatris. 245

Elle aurait srement des choses nous apprendre, dit Beckia. Elle a d avoir trs peur, pour disparatre de cette manire. Le major Honilar fait souvent cet effet-l. Cest clair. Oscar leur sourit tous les deux. Beckia ne stait pas rendu compte de ce quelle avait dit ; elle navait certes pas son exprience. Si quelquun savait comment disparatre et demeurer invisible, ctait bien Oscar Monroe. Restait dterminer la motivation Tomansio remarqua son sourire et frona les sourcils. Quest-ce quil y a ? Vous navez toujours pas compris ? Oscar tait trs content de lui. Pas mal pour une relique. Compris quoi ? demanda Beckia. Pendant des dcennies, jai vcu dans un mensonge ; jai cach ma vritable identit tout le monde, ceux que jaimais, mes collgues de travail. En fait, ce nest pas si difficile. Enfin, jimagine quil faut avoir vcu cela pour Par Ozzie ! lcha Tomansio. Vous croyez que ? Cest plus que probable. Beckia se pencha sur la table et regarda Oscar avec des yeux ronds. Araminta serait le Second Rveur ? Vous avez une meilleure candidate pour le poste ? Nom de Dieu. Honilar ne va pas mettre longtemps le comprendre. Et alors, elle sera dans la merde jusquau cou, ajouta Tomansio. Une fille comme elle na aucune chance dchapper aux troupes dlite dEllezelin. Elle sest plutt bien dbrouille jusquici, fit remarquer Oscar. La chance de la dbutante, mais elle a puis son quota de veine. Il faut quon laide. Liatris, commence crer des fausses pistes. Donnez-moi dix minutes et Honilar courra aux quatre coins de la ville comme un chien de chasse. Elle tait l, alors, reprit Beckia, admirative. Elle tait dans lappartement pendant le raid ! 246

moins quelle ait pass le dernier mois creuser un tunnel, oui, rpondit Oscar. Limmeuble est toujours en quarantaine, assena Tomansio. Allons-y. Leur capsule demprunt tait gare devant. Oscar passa devant la serveuse au pas de course ; il se sentait un peu coupable de ne pas lui avoir laiss de pourboire. Aprs deux tasses de th et un demi-paquet de biscuits, Araminta se sentit le courage de pousser la caisse sur le ct et dentrouvrir la porte. Il ny avait personne dans le vestibule. Limmeuble semblait plong dans le silence. Dehors, ctait diffrent ; les cris de colre de la foule taient assourdissants. Des pierres et des morceaux de bton pleuvaient autour des paramilitaires en produisant des bruits sourds. Et puis, il y avait le flux et le reflux si reconnaissable des capsules qui bourdonnaient dans le ciel. Elle boucla sa ceinture outils, enfila par-dessus son paisse veste en peau et se dirigea vers la cage descalier. Le cordon de scurit incluait un champ de force dploy devant la porte du garage, qui bourdonnait comme si elle tait traverse par un fort courant lectrique. Dans la lumire tamise de la rampe de sortie, Araminta la voyait scintiller lgrement. Impossible de sortir seuls des explosifs puissants auraient pu venir bout de ce bouclier. Elle tourna les talons et se rendit lautre extrmit du parking, l o se trouvait la machinerie de limmeuble. Il faisait sombre dans la premire pice. Comme elle craignait de se faire reprer en consommant lnergie du btiment, elle dcrocha une lampe torche de sa ceinture et savana entre deux ranges de cuves, lextrmit desquelles se trouvait la porte qui donnait sur le local o taient traits les dchets. Elle ntait descendue ici que deux fois, et ce uniquement pour vrifier la compatibilit de linterface avec son nouveau matriel. Lespace tait presque compltement occup par de grosses machines lallure primitive sphres de mtal relies entre elles par de nombreux tuyaux. Araminta se faufila entre deux 247

citernes de recyclage deau. Derrire, le mur tait constitu de bton renforc aux enzymes. Au-dessus de sa tte, six conduits traversaient un trou rectangulaire pour aller se connecter au rseau de distribution de la ville. Entre le sommet des tuyaux et le haut du rectangle, il y avait peu prs un demi-mtre. Elle escalada une des citernes et grimaa plusieurs reprises en agrippant des conduits deau chaude. Elle tait hauteur de louverture. Une grille mtallique fermait lextrmit du passage. Il y avait de lherbe et de la terre de lautre ct. Dtermine, elle serra les dents, retira sa veste et passa la tte et les paules dans le rectangle. Elle stira au maximum et appliqua sa deviseuse sur les crous qui retenaient la grille. Ils taient gripps, ce qui lui fit craindre dtre repre cause du bruit ; aprs plusieurs minutes passes jurer et cligner des paupires pour chasser la sueur qui lui coulait dans les yeux, la grille cda. Il lui fallut cinq minutes supplmentaires pour se frayer un passage trop troit dans la terre et lherbe. Pour sy glisser, elle dut abandonner sa ceinture. Araminta rampa sur le mince ruban de pelouse qui sparait limmeuble de la clture en bois. Son chemisier tait dchir de partout, sa peau corche, son pantalon couvert de boue au niveau des genoux, ses cheveux emmls. Elle avait chaud, tait carlate, transpirante. Elle se retourna vers louverture. Je nai pas grossi ce point, quand mme ! Le brouhaha de la foule tait beaucoup plus intense. Des voix amplifies rptaient aux gens de reculer. Une capsule glissa dans le ciel juste au-dessus delle. Elle retourna chercher sa ceinture dans le trou et sactiva sur la clture avec son tournevis. Lorsquelle eut retir trois planchettes, elle se coula dans un passage triangulaire et se retrouva sur une bande de gazon identique la premire. Limmeuble voisin abritait des boutiques et des bureaux, dont la moiti taient inoccups et louer pour des prix modiques. Elle avana quatre pattes le long de la btisse jusqu la rampe des containers pour les dchets. Derrire un portail se droulait une alle btonne toute craquele. Quelquun avait abandonn un vieux blouson sur la rampe ; elle lenfila par-dessus son chemisier, rejeta sa

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ceinture sur son paule, prit une profonde inspiration et sengagea dans lalle. Deux paramilitaires en armure se tenaient devant la porte de derrire de la rsidence. Araminta les ignora et continua avancer. Contre toute attente, personne ne lui ordonna de sarrter. Vingt mtres plus loin, elle bifurqua gauche, hors de vue. Et elle attendit. *** Pendant une ternit, il marcha grands pas dans la jungle blanche. Des arbres de cristal transparent orns de longues feuilles blanches slevaient trs haut au-dessus de lui, rflchissant une lumire douce et pure. La broussaille tait paisse ; les plantes grimpantes se mlaient des buissons argents et formaient des barrires infranchissables. Des nuages blancs filaient dans le ciel. Des volutes de brume senroulaient autour des troncs brillants et rduisaient encore la visibilit. Des oiseaux tout aussi blancs et semblables des triangles de plumes virevoltaient en tous sens. Des rongeurs blancs dtalaient devant ses bottes macules dune boue blanche constitue de terreau fumant. Je sais que cest difficile, dit la voix derrire les arbres, mais vous allez devoir choisir. Comme il aurait aim voir des couleurs ou mme tre plong dans lobscurit. Mais dombres il ntait gure question dans cette jungle. Les formes devenaient floues, se fondaient les unes dans les autres, perdaient toute cohsion. Lunivers embras labsorbait. Lorsquil levait les mains devant ses yeux, il avait du mal les distinguer. Blanc sur blanc. Les regarder lui donnait le vertige. Vous pouvez vous perdre. Perdre ce qui est. Perdre ce que vous avez accompli. Votre vie naura jamais t. Il marrive de rver cet abandon Alors lennemi commena se rapprocher. Ils taient partout, se dplaaient avec clrit dans la broussaille. Ils lattendaient. Il le savait. Ctait une embuscade.

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Il cria sa dfiance. De ses cellules biononiques jaillit une terrible quantit dnergie. Des touffes de broussailles se dsintgrrent dans un tourbillon cintique. Des feuilles coupantes et des fragments de pierres sabattirent sur lui de tous les cts. Sa visibilit se rduisit, mais le blanc resta dominant devant, sur les cts, au-dessus, en dessous. Tout tait blanc, blanc, blanc. Et ses ennemis qui rampaient autour de lui, malicieux, dtermins, dangereux. Il leur tira dessus. Les regarda brler. Des flammes blanches et voraces les consumrent, envoyrent dans le ciel des torrents de fume blanche. Il tira encore et encore dans la blancheur suffocante. Le dcor commena se refermer sur lui. En dpit de la puissance toujours plus importante de ses dcharges dnergie, il ne pouvait rien contre la blancheur envahissante. Aidez-moi ! cria-t-il. Sortez-moi dici. Jai choisi. Jai choisi ! Je me rappelle, maintenant. Jai voulu que cela arrive. Compltement dsorient, il dgringola dans locan de blancheur qui se ruait sur la visire de sa combinaison. Il hurlait si fort quil en avait mal aux oreilles. Soudain, il heurta quelque chose qui stoppa sa chute avec brutalit et lui coupa le souffle. Enfin une autre couleur des tincelles de douleur rouges dansrent devant ses yeux, tandis quil inspirait goulment de lair. Il ferma les paupires avec force et attendit un peu avant de les rouvrir. Autour de lui, des clats de roche gris-noir brlants senfonaient doucement dans la glace. Merde, grogna Aaron dun ton dprim. Il se mit quatre pattes et se releva tant bien que mal. La blancheur lui tait monte la tte, avait servi de dcor aux dmons tapis dans son subconscient. Quelles sont ces choses lintrieur de moi ? Quai-je essay de refouler ? Il secoua la tte, vrifia le statut de ses biononiques et en profita pour tester les programmes de ses amas macrocellulaires. Un air plus frais sengouffra dans son casque et lui permit de reprendre ses esprits. Il regarda tout autour de lui et constata que le champ de blocs de glace tait derrire lui. 250

Le vent avait faibli, et seules des volutes de neige tourbillonnaient encore dans les airs. Des colonnes de vapeur slevaient de la dizaine de cratres produits par ses dcharges dnergie. Derrire lui, lhorizon tait constell de blocs de cristal dentels. La route quil avait parcourue se superposa au paysage sous la forme dun serpent orang. Jusque-l, le vhicule avait t facile suivre grce aux morceaux de glace parpills sur le sol l o il avait eu du mal passer, voire aux trous creuss par Inigo lorsque le passage tait trop troit. prsent quils taient dcouvert sur le sommet du glacier, ctait une autre histoire. Aaron sloigna en trottant de lendroit quil avait dvast, explora les environs, mais ne trouva aucun indice du passage du vhicule. La fine couche de glace poudreuse tait en mouvement constant et radiquait rapidement toute piste. Ses pas avaient dj t effacs dans son dos. Il ny avait aucune trace de chaleur rsiduelle. Corrie-Lyn et Inigo taient passs par l au moins six heures plus tt. Sur ce monde de glace, leurs empreintes infrarouges avaient d svanouir en moins de vingt minutes. Il navait aucun moyen de dire par o ils taient partis. Fait chier ! Il navait plus le choix. Son systme de guidage inertiel prpara son itinraire ; il retournerait Jajaani en passant par le camp dOlhava ctait la seule route dont il pouvait tre certain quelle ne comportait pas dobstacle majeur tel quune falaise infranchissable. Quoiquil aurait peu de chances darriver avant que la plante implose. Toutefois, si un vaisseau devait venir pour rcuprer des survivants, cest l-bas quil se poserait. Ctait sa seule chance. Sallonger pour attendre la fin ntait pas dans son temprament du moins le croyait-il. Il se remit courir. Ses courants dnergie biononique se reconfigurrent pour mettre un cri de dtresse dans la tempte ternelle. ***

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La lumire azure et puissante de ltoile se rflchit sur la coque de La Rdemption de Mellanie, qui sortit de lhyperespace cinq cents kilomtres dOrakum. Troblum se connecta aux capteurs externes et dcouvrit une plante qui ressemblait beaucoup aux autres mondes humains du Grand Commonwealth ocans bleus surplombs de nuages blancs duveteux, continents bruns et verts. Ses missions lectromagntiques taient beaucoup plus faibles que celles dun monde central, signe de la faible densit de population Avance et naturelle. Un monde idal pour qui aimait le calme, en somme. Il ntait pas du tout surpris que ce vieux hros de guerre qutait Oscar Monroe ait choisi de vivre dans un endroit pareil. Il ordonna au cerveau de son vaisseau de pntrer latmosphre en mode furtif intgral. Cela faisait dix heures quil tait accroupi, et il avait mal partout. Mme aprs tout ce temps pass cataloguer et ranger en piles ordonnes, la section centrale tait un vrai fatras. Il commenait penser quil naurait pas assez de place pour procder au montage. Mais il nen tait pas encore l Lorsque La Rdemption de Mellanie eut dpass lionosphre, il retourna dans la cabine et prit une rapide douche de spores. Il avait encore mal l o lunit mdicale avait rpar les dommages subis dans la villa de Florac. Tu devrais mettre un peu de crme, lui conseilla Catriona. Les superbes cheveux onduls et souples de la jeune femme glissrent de ses paules lorsquelle pencha la tte sur le ct avec inquitude. Ce nest pas grave, grogna-t-il. Mais si, cest grave, le gronda Trisha. Troblum enfila sa vieille toge violette. Bizarrement, il se souciait de prserver sa dignit devant les deux filles ; tre nu devant elles le mettait mal laise. Lorsquils habitaient lappartement, sur Arevalo, cela narrivait jamais, car leur routine quotidienne tait bien rode et faite pour le contenter. Cependant, dans la cabine du vaisseau, il navait pas dintimit, et les projecteurs taient capables de faire apparatre leurs images nimporte o. 252

Vous avez raison, concda-t-il. (Il esprait que cela suffirait les faire taire, car il navait pas envie dentrer des restrictions dans des programmes quil avait mis tant de temps parfaire.) Mais je vais bien. La dernire couture de sa combinaison se referma, et il se redressa sans grimacer. Quest-ce que tu vas lui demander ? voulut savoir Trisha, tandis que le vaisseau senfonait dans la couche nuageuse. Loin sous le fuselage, les capteurs avaient dj repr le cercle blanc de la maison pose sur un terrain ondul situ la limite dune vaste prairie de vgtation locale. Jai juste besoin de cinq minutes de son temps. Aprs, tout sera termin. Troblum dsactiva le camouflage de lappareil lorsquils furent moins de cinq cents mtres daltitude. Le vaisseau se posa sur un grand carr dherbe rase o deux capsules taient dj gares lombre darbres rouge-brun. Il descendit les marches du sas en humant le pollen extraterrestre. Deux silhouettes dvalaient lescalier enroul autour du pilier central de la maison. Troblum dtestait la campagne, mais force lui tait dadmettre que la demeure et son cadre bucolique taient fabuleux. Son ombre virtuelle linforma que les deux hommes lui envoyaient des saluts distance, auxquels il rpondit avec courtoisie en prsentant son certificat didentit. Il esprait juste quils neffectueraient pas trop de recherches son sujet sur lunisphre ; les Acclrateurs seraient lafft du moindre signe de sa prsence. Nanmoins, il pensait tre en scurit ici. Je mappelle Dushiku, commena le premier homme. Que puis-je faire pour vous ? Cest votre vaisseau ? demanda le second, dont lenthousiasme et la navet trahissaient la jeunesse. Il a lair fantastique. Merci. Ce sont des ailes ? Non, des dissipateurs de chaleur. Oh. Jesaral, arrte dennuyer monsieur. 253

Dsol. Jaimerais parler Oscar, sil vous plat, demanda Troblum. Leur attitude changea immdiatement. Dushiku interrompit ses missions dans le champ de Gaa ; son visage se durcit. Jesaral arbora une moue boudeuse et laissa son mcontentement et son inquitude filtrer. Oscar nest pas ici, rpondit Dushiku. Ai-je dit quelque chose de mal ? Non, rpondit Jesaral, le visage triste. Cest juste quOscar nest pas trs populaire en ce moment. Il est parti prcipitamment il y a quelques jours. Il semblerait que nous ne comptions pas autant pour lui que nous le pensions. Cela fait toujours plaisir La pauvre Anja est inconsolable. Dushiku passa un bras rconfortant autour des paules du jeune homme. Ce nest rien, il reviendra. De toute faon, je men fiche, rtorqua Jesaral avec mpris. Vous a-t-il dit quand il serait de retour ? demanda Troblum. Non. Vous le connaissez ? senquit Dushiku, inquisiteur. Nous avons un ami commun. Jai vraiment besoin de lui parler. Son ombre virtuelle refuse nos appels, se plaignit Jesaral, mais cela ne veut rien dire ; peut-tre quil voudra bien vous parler, vous. Jessaierai, merci. Ah bon ? stonna Dushiku. Pourquoi navez-vous pas commenc par l, au lieu de vous dplacer ? Euh, je (Son programme dinteraction sociale informa Troblum que Dushiku commenait snerver et se montrer trop curieux. Il convenait de le calmer un peu, mais comment ?) Cest compliqu. O est-il parti ? Vous navez qu le demander lautre ! semporta Jesaral. qui ? cette Paula Myo. Une autre vieille amie qui nous a rendu une visite inopine. Jignorais que vous tiez si nombreux 254

Troblum resta immobile et considra les hommes la mfiance dsormais affiche. Cest une grosse concidence. Une norme concidence. Pourquoi Paula rendrait-elle visite Oscar ? O est-il parti ? Se pourrait-il quils travaillent ensemble ? Je ne lai pas vu la villa de Florac. Vous la connaissez ? lui demanda Dushiku. De rputation. Je dois vous laisser. Troblum tourna les talons et se dirigea vers la rampe daccs du sas. Eh ! Dsol de vous avoir drangs. Quest-ce que vous lui vouliez ? Rien. Rien du tout. Par Ozzie, qui tes-vous donc ? Une fois la rampe sous ses pieds, il se sentit beaucoup plus en scurit. Sans attendre, il ordonna au cerveau du vaisseau de dmarrer le racteur. Rendez-nous notre Oscar ! cria Jesaral. Je veux quil revienne. Je veux mon Oscar. Enfoir ! Le sas se referma. La Rdemption de Mellanie acclra et atteignit bientt une vitesse peine subsonique. Troblum savait que ctait ridicule les partenaires dOscar ne reprsentaient aucun danger. Nanmoins, il ressentait le besoin de sloigner dici au plus vite. Une fois la couche nuageuse atteinte, le fuselage de lappareil se couvrit dune pellicule rfractrice. Comme il sy attendait, aucun capteur ne scrutait le ciel. Hou-l-l, quest-ce quils taient mchants, commena Trisha, mprisante. Catriona et elle taient blotties lune contre lautre dans le grand canap de la cabine. Encore pires que la Chatte. Tu as eu de la chance de ten tirer vivant. Fermez-la ! aboya Troblum. Les deux filles firent la moue, puis se regardrent et commencrent jouer comme des chatons. Troblum les ignora et saffala dans un fauteuil. Il tait toujours sous le choc de ce quil venait dapprendre. Paula Myo avait rendu visite Oscar ! Il ne sattendait vraiment pas cela. Il laissa chapper un 255

grognement admiratif. Voir ces deux-l travailler main dans la main tait pour le moins improbable. Mais justement Que peut-il bien faire pour elle ? Lorsque le vaisseau eut atteint une altitude de quatre cents kilomtres, Troblum lui ordonna de basculer en vol supraluminique et de filer dix annes-lumire dOrakum. Son code unisphre se trouvait dans un amas de stockage. Sa prsence tait tellement tentante. Depuis Sholapur, cependant, il navait aucune confiance dans lunisphre. Le fait de savoir quOscar et Paula taient en contact lui confrait une forme davantage, mais comment mettre profit cette information ? Catriona lui lana un regard plein daffection. O allons-nous ? Nulle part, rpondit-il, enfin dcid. Je vais assembler lultraracteur. Aprs cela, je ferai mon possible pour mettre en garde Paula et lANA. Au moins, si cela tourne mal, je pourrai toujours menfuir. *** Paula ntait pas revenue Paris depuis des dcennies. La ville stait considrablement rduite depuis les grandes heures du Premier Commonwealth. Comme partout ailleurs sur Terre, lANA sy tait montre impitoyable avec les btiments jugs inutiles. Dans son analyse, la nostalgie nationale rsiduelle navait pas beaucoup de poids. Toutefois, les monuments historiques incontournables furent prservs. La Tour Eiffel, bien sr. LArc de Triomphe. Notre-Dame. Le palais de la Concorde. La plupart des immeubles construits au bord de la Seine. Elle se tlporta depuis la Jete cleste situe au-dessus de Bordeaux et se matrialisa devant le btiment de cinq tages dans lequel elle avait si longtemps travaill avant l ANA et lavnement de la culture Haute. ct de la porte, la plaque originelle brillait toujours sur la toile de fond terne de la pierre. COMMONWEALTH INTERSOLAIRE CONSEIL INTER-SOLAIRE DES CRIMES GRAVES 256

Paula eut un sourire mlancolique et entra sous le porche dall de marbre. Tant de souvenirs hantaient cet endroit. Dissimuls dans la structure mme de limmeuble, ils revenaient la vie ds quelle posait les yeux quelque part. Il y avait l des images et des sons infiniment plus puissants que ce que produisait le champ de Gaa et tellement plus porteurs de sens. Tous les collgues quelle avait frquents pendant des sicles, les affaires quelle avait rsolues, les combats quelle avait mens contre dinnombrables chefs politiques, valets ou avocats. Ils rsonnaient tous autour delle, lui souhaitaient la bienvenue. Un ANAdrode lattendait devant la porte de lascenseur, simulacre dhumain la peau brun-dor, dpourvu de traits. Comme tous ceux de son espce, il portait un uniforme bleu et vert. Il y en avait des dizaines de milliers dans toute la ville, qui se chargeaient de la maintenance et de lentretien des immeubles antiques et de leur contenu inestimable. Les gnrateurs de champs stabilisateurs seuls ne pouvaient prserver le tissu de la cit, encore habite par prs de quatrevingt mille tres humains. Bienvenue chez vous, dit-il dune voix aussi androgyne que son corps, tandis que la porte souvrait. Merci. Paula posa la main sur le capteur de la scurit afin que le systme de limmeuble reconnaisse son ADN. Son ombre virtuelle se prta une longue procdure de vrification avant que la cabine commence descendre. Sur le chemin du coffre, elle traversa au moins deux champs de force. Un bouclier dnergie exotique dploy autour des trois sous-sols empchait toute tlportation ou ouverture de trou de ver non autorise. Elle se retrouva dans un long couloir. Le dcor lui rappela le centre daccueil de lANA, o des milliers de corps rcemment chargs attendaient de voir si leurs esprits sadapteraient lexpansion et la libert offertes lintrieur de lANA. la diffrence prs quici la salle accueillait des ranges de sarcophages sombres et non des sphres lumineuses violettes. Par ici, indiqua poliment lANAdrode. 257

Paula lui embota le pas. Combien y en a-t-il ? En ce moment, nous assurons la suspension de mille huit cent quarante-trois personnes. Elle se demanda combien dentre ces dernires avaient atterri ici grce elle. Un bon pourcentage, je suppose. La plupart vont rester avec nous pendant encore plusieurs sicles, continua son guide. Beaucoup plus, pour quelques cas exceptionnels. Une poigne dentre eux a t condamne des priodes de suspension de vie plus longues que lhistoire de cette ville. Oui, acquiesa Paula. Ils sarrtrent devant un sarcophage massif. Comme ce prisonnier-ci, par exemple. Jaimerais la voir, reprit-elle. Vous pouvez utiliser votre scanner ; il ninterfrera pas avec les systmes de suspension nous construisons du solide. Ouvrez-le. Comme vous voudrez. Le couvercle en morphomtal se droula de part et dautre du sarcophage. Paula regarda le corps tendu lintrieur. La Chatte tait l, le corps envelopp dans un cheveau de vrilles mtalliques censes assurer sa suspension en permettant aux cellules de ressortir intactes de cette pause situe entre la vie et la mort. Vive Schrdinger, marmonna Paula. Son scanner balaya le corps de la prisonnire, confirma la prsence des cicatrices et autres brlures rcoltes durant le combat froce qui avait permis de la capturer. Lhpital lavait soigne avant son procs. cette poque, les cadres du CICG et la prsidence navaient pas compris pourquoi Paula lavait laisse vivre. Pour ces politicards, la loi tait un simple outil, contournable et mallable. Paula hocha la tte, satisfaite. Il sagissait bien de sa vieille ennemie. De loriginal, en tout cas. Mme si cela ne voulait plus dire grand-chose. Combien de personnes sont venues lui rendre visite ?

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Bien quil nait pas t conu pour tre surpris, lANAdrode russit exprimer son tonnement. Vous seule tes venue inspecter son sarcophage, il y a trois cent quatre-vingts ans. Merci. cette poque, une organisation politique de Far Away stait vante davoir russi tirer son idole du purgatoire. Ctait faux, videmment, mais cela lui avait permis de faire parler delle. Le couvercle se remit en place, et les tnbres reprirent possession de la Chatte pour ne la librer que dans quatre mille ans. Vous tes satisfaite ? lui demanda le gouvernement de lANA quand elle mergea dans le jour parisien. Pas tout fait. Le coffre du CICG est inviolable. Je sais, mais il y a dautres manires de procder jy ai dailleurs beaucoup rflchi au fil des sicles. Il y a encore pas mal de fanatiques dans cette galaxie. Les Chevaliers Gardiens ne veulent pas vraiment rendre sa libert la Chatte. Dun point de vue politique, limage du leader emprisonn et attendu comme le messie est trs porteuse. Elle leur laisse une importante marge de manuvre. Jai dj entendu cela quelque part Quelle trange faiblesse que la vtre, Paula. Nous avons tous une faille. Vous croyez toujours que ctait elle, sur Sholapur ? Il est en effet fort possible que jaie t confronte son clone intgral. Son ADN est sans doute facile se procurer, mais o auraient-ils trouv une copie de sa mmoire ? Nous savons quelle na jamais procd une sauvegarde, de peur que vous mettiez la main dessus. Oui, ctait sa faille elle. Cependant, je sais quil en existe au moins une copie. Je vais la vrifier sans attendre. Je ne veux pas vous affoler, mais dautres affaires requirent votre attention des affaires urgentes. Nous devons 259

absolument dcouvrir ce que les Acclrateurs ont derrire la tte, autrement le temps que nous a permis de gagner Justine naura servi rien. Vous voulez que je me sente coupable et que je me lance la poursuite de Marius et de ses copains ? Je ne pense pas avoir besoin den arriver l. Si la Chatte a t ramene la vie par les Acclrateurs, cest sans doute pour quelle se salisse les mains leur place. Cependant, ils ont d se rendre compte quelle ntait pas facile contrler. Ses affaires personnelles passeront toujours avant le reste. Je peux utiliser cette faiblesse pour lattraper. Une fois quelle sera en tat darrestation, nous linterrogerons. Votre logique est intressante. Nest-ce pas ? condition que vous ayez raison propos des vnements de Sholapur. Je crois quune grande partie de mon efficacit est mettre au crdit de mon instinct, facette de la personnalit humaine quil vous reste encore acqurir. Correct. Merci. Nanmoins, vous avez raison : il convient de suivre dautres pistes. Jai profit du trajet pour compulser le dossier de Troblum. La prsentation quil a effectue devant Kazimir est trs intressante. En effet. Trs bien argumente et fort plausible. Ce nest pas ce que je veux dire. Troblum a manifestement une connaissance approfondie de la Forteresse des Tnbres. La Marine surveille de trs prs les deux Dyson ; il lui aurait t impossible daccder lune ou lautre. Sauf sil a fait partie dune mission scientifique officielle. Il ny a pas beaucoup de gens, en particulier dans la culture Haute, qui ont son profil physique. Sil vous plat, vous voulez bien passer en revue le personnel de la Marine qui a servi dans la rgion depuis la Guerre contre lArpenteur. Il ny eut pas mme un moment dhsitation. Excellente dduction. Jai le fichier.

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Paula lexamina. Kent Vernon, physicien originaire de Salto. Un visage similaire celui de Troblum, mais noir, safficha dans son exovision. La peau est beaucoup plus sombre, mais il sagit de lui. Et puis, ce nom ! Cest vrai quil est un descendant de Mark Vernon. (Elle sourit en se rappelant ce type un peu bizarre, quoique foncirement bon.) Mark tait mari Liz, une Afroamricaine. Troblum est malin mais manque un peu dimagination. Je suis surprise que les Acclrateurs qui le contrlent lui aient permis de prendre ce pseudonyme. Il a servi six mois bord du vaisseau Poix de la Division exploratoire de la Marine, annona lANA. Ctait il y a cinquante-six ans. La mission sest concentre sur les deux sphres internes et a fait des dcouvertes significatives sur leur fonction quantique intgrale. Toutefois, la Marine continue les tudier ; nous ne comprenons toujours pas le fonctionnement du mcanisme de la Forteresse des Tnbres. Pas mme vous ? Pas mme moi. en croire son dossier, Kent Vernon aurait charg son esprit dans votre mmoire au retour de sa mission, dit Paula en scannant lexo-image. Sa piste dans le monde rel sarrte l, ce qui est bien pratique. Voyons un peu quels faits nous pouvons nous accrocher. Son ombre virtuelle accda aux donnes relatives lappartement de Troblum et aux installations de Daroca. Grce ses autorisations, elle remonta facilement cinquante-six ans plus tt. Regardez sa consommation dnergie, reprit-elle. Nominale pendant dix ans. Ce qui signifie que Troblum ntait pas chez lui. Apparemment, il a quitt Arevalo pendant une dcennie. Quel genre de machine peut-on construire en dix ans ? Ctait ce que Troblum voulait vous rvler. Pourquoi nest-il pas venu me la montrer, tout simplement ? semporta Paula. Cest un paranoaque. tant donn les projets clandestins auxquels il a t associ qui plus est sous la direction de 261

Marius , cela na rien dtonnant. Les vnements de Sholapur lui ont donn raison. lheure quil est, il a sans doute dj quitt le Commonwealth. Mme sans ultraracteur, son vaisseau semble capable dentreprendre un tel voyage. Cest ce que jaurais fait sa place, admit Paula. Malheureusement, nous ne pouvons pas nous permettre de prendre nos dsirs pour des ralits. Dressez la liste de tous ceux qui ont servi avec Troblum et fouillez dans leur pass, en commenant par son capitaine, sil vous plat. Le capitaine du Poix tait un certain Donald Chatfield. Un ressortissant de la culture Haute actuellement domicili sur Ganthia. Daccord, javoue que cette piste est plus pertinente que celle de la Chatte. Jirai interroger Chatfield. Comme vous voudrez. Vous navez pas une petite ide de ce que les Acclrateurs ont pu construire ? Non. Daprs Gore, ils souhaiteraient me dupliquer et mler cette copie au tissu du Vide afin dinitier une volution post-physique. Initialiser un double de moi ncessiterait des systmes trs complexes, mais la technologie de la Forteresse des Tnbres ne leur serait daucune utilit pour cela. Cette fusion fonctionnerait-elle ? Qui peut le dire ? Bien, je vous rappellerai ds que jaurai du nouveau. Paula activa son interface T-sphre, entra ses coordonnes de sortie et fut immdiatement tlporte sur la Jete cleste. Alors quelle traversait la rception et se dirigeait vers le terminus de la station, son ombre virtuelle linforma que Kazimir cherchait la joindre. Jai de mauvaises nouvelles, annona-t-il. Le cur de Paula battit de manire irrgulire pendant quelques instants. Trs peu nombreux taient les gens dont elle se souciait vraiment dans cette galaxie, mais Justine Burnelli en faisait partie. Justine. Non. Pas de nouvelles, bonne nouvelle, comme on dit. Non, je suis en contact avec le Lindau. 262

Je ne connais pas ce vaisseau. Cest le navire de la Marine que jai envoy au-dessus de Hanko pour suivre laffaire Aaron. Et ? Ils ne disposent pas des meilleurs capteurs de la flotte, mais il semblerait que quelque chose ne tourne pas rond avec cette plante. Cest--dire. La gravit y est trs trange. Nous pensons que quelquun y a largu une cuve de masse Hawking. Mon Dieu, non ! Pourquoi en arriver l ? Cest une plante morte, de toute faon. La base du projet de Restauration Jajaani a cess dmettre. Le Lindau capte toujours des signaux mis par des balises dissmines sur toute la surface ; il semblerait donc que la base ait t dtruite. Mais pourquoi une cuve de masse ? Cest disproportionn. Des vaisseaux quips dultraracteurs possdent forcment un arsenal capable de venir bout dune base civile non arme. Je ne lexplique pas ; je me contente dexposer des faits. videmment, il ny a aucun signe de ces vaisseaux. videmment. Toutefois Ah ! Oui ? Le Lindau a aussi capt un signal de dtresse trs puissant en provenance de la surface une mission biononique standard. Pourtant, aucun des membres de lquipe de Restauration nest cens appartenir la branche Haute. Il sagit donc dAaron ou dInigo lui-mme. Oui. Ce qui nous place devant un cruel dilemme. Avec une cuve de masse rognant son cur, cette plante ne va pas durer trs longtemps. Le Lindau estime que le rajustement du manteau qui prcdera limplosion aura lieu dans quelques heures au plus tard. Rien ne survivra ce cataclysme. Que doivent-ils faire ? Se poser Jajaani pour essayer de trouver des survivants ? Non, rpondit-elle immdiatement. Il vaut mieux rcuprer celui qui met le message de dtresse. 263

Une seule personne Si la cuve a frapp Jajaani, vous ne trouverez rien l-bas : ni corps, ni sauvegardes de mmoires. Les employs de la mission savaient que leur mtier tait risqu ; ils ont tous laiss des sauvegardes et des chantillons dADN sur leur monde natal. Ils seront ressuscits. Le survivant est peut-tre Inigo, ou il sait o se trouve ce dernier ; nous ne pouvons pas laisser passer cette chance. Cest ce que je pensais aussi, mais je prfrais vous demander votre avis. Jen parle au capitaine et je vous tiens informe. Kazimir. Oui ? Dites-leur de prendre toutes les prcautions. Personne ne peut prvoir la raction dAaron, sil sagit de lui. Vous avez raison. Je les prviendrai. Paula prit une profonde inspiration et se retourna vers la paroi transparente de la station. Bordeaux stirait, paresseuse et magnifique, sous le soleil. Paula avait visit la rgion plusieurs reprises lpoque o ses vignobles produisaient encore son vin si renomm, au temps o ses habitants rsistaient au progrs impos par le Commonwealth. Quelque chose, dans ces paysages et cette culture, lui avait tout de suite plu, avait fait vibrer une corde en elle. Au fond delle-mme, elle aspirait une vie simple et, cela, ses crateurs ntaient pas parvenus leffacer de sa psych. Elle se demanda ce que le peuple disparu du Bordelais penserait de cette vie, de cette poque et de tous les problmes bizarres qui y taient associs. Sans doute ne seraient-ils mme pas impressionns. Tandis quelle sabmait dans la contemplation de cette rgion, une petite part delle-mme eut envie de se faire tlporter en bas et de sinstaller dans une maison abandonne. Elle dsactiverait ses moyens de tlcommunication, ses biononiques, et vivrait loin de Kazimir, Aaron, Marius, la Chatte et les autres. On disait que des groupes dhumains isols vivaient comme leurs anctres deux mille ans plus tt. LANA refusait de ladmettre, mais les rumeurs continuaient circuler.

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Ce ne sera pas pour cette fois. Elle entra dans le terminus clair par les radiations de Tcherenkov qui schappaient du trou de ver reli Orlans. L-bas, elle emprunta un autre trou de ver et se rendit Arevalo. Le temps de rentrer lastroport de Daroca, lAlexis Denken serait fin prt repartir ; sa chambre mdicalise aurait t remplace. Un autre voyage lattendait. Un de plus. *** Cela faisait plus dun an quAraminta navait pas mis les pieds dans cette maison. lpoque, elle avait vu dans le modeste btiment en corail un projet potentiel, un investissement susceptible de rapporter des bnfices, et navait manifest aucun intrt pour la famille qui lavait invite partager son repas dominical. Lorsque la porte souvrit et quelle dcouvrit le visage de Tandra, Araminta ne put retenir ses larmes. Sa vie ntait pas si mal au temps o elle tait serveuse chez Nik. Elle avait limpression dappartenir une grande famille ; Tandra et les autres serveuses la considraient comme une des leurs, lui racontaient les derniers potins. Elles passaient du temps ensemble entre deux services et, parfois, sortaient en groupe le soir et samusaient bien, mme fauches. Ces gens auxquels elle avait tourn le dos lorsque largent de Laril avait afflu La gentillesse et la bienveillance dont fit preuve Tandra en la voyant sa porte accenturent encore son sentiment de culpabilit. Allez, allez, la consola son amie en la prenant dans ses bras. Cela va sarranger. Martyn, son mari, tait tellement attentionn ; il rangeait les jouets des enfants amoncels sur le canap. Il servit des fruits mixs Freddy et Mixal, leurs jumeaux de cinq ans, afin de les occuper pendant quAraminta se mouchait et essayait de contrler ses sanglots. Je suis dsole, commena-t-elle. Je naurais pas d venir, mais je navais nulle part o aller.

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Dans un coin de son esprit, elle tait consciente de mettre en danger la famille de son amie par sa seule prsence. Tu es la bienvenue chez nous, et tu le sais. Vous vous tes disputs ? Tu las quitt ? demanda-t-elle en examinant les vtements sales dAraminta. Non. Cela na rien voir. Il y a plein de gens trs en colre dans le parc, devant mon immeuble. Les soldats sont l aussi. Jai eu peur. Ces connards ! grogna Martyn. Tandra lui lana un regard assassin ; les jumeaux les observaient par-dessus le dossier de la chaise quils partageaient. Oui, ce sont des gens mchants qui se sont mal conduits, expliqua-t-elle en bonne mre quelle tait. Mais les gentils gagneront et chasseront les vilains soldats. Martyn roula les yeux. Cest cela, confirma-t-il. En attendant, tu peux dormir sur le canap, assura Tandra. Juste pour une nuit, promit Araminta. Cest tout. Jai besoin dun peu de temps pour reprendre mes esprits. Tu nas pas de petit ami ? demanda Martyn. Pas en ce moment, mentit-elle. Il ne dit rien, mais eut un sourire en coin qui raviva encore le sentiment de culpabilit de la jeune femme. Elle nosa pas se connecter au champ de Gaa pour voir ce quil avait vritablement derrire la tte. Nous allons passer la journe la maison, dit Tandra. Nous avons choisi de ne pas envoyer les petits lcole aujourdhui, nest-ce pas, les jumeaux ? Ouais ! rpondirent-ils lunisson. Comment es-tu venue jusquici ? demanda Martyn en regardant par la fentre. pied. Do cela ? De Bodant. Mais cest des kilomtres !

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Les vols de capsules sont interdits, et mon tripod est en panne. Tandra et Martyn changrent un regard. Installe-toi et repose-toi, reprit son amie. Je vais nettoyer tes vtements. Martyn, prpare-nous un peu de th. Tout de suite. Merci, murmura Araminta. Tu as envie de me dire quelque chose ? lui demanda la matresse de maison lorsque son mari les eut laisses. Araminta secoua la tte. Non, je partirai demain matin. Jai une petite ide de ce que je vais faire. Il faut que je parle quelquun. Je lappellerai demain. Quand jaurai trouv comment. Daccord. Je vais essayer de te dgotter une robe de chambre. Martyn va avoir une crise cardiaque sil te voit dambuler dans la maison en sous-vtements. Il nest plus habitu aux gazelles de ton style, ajouta-t-elle en se tapotant la cuisse. Araminta sourit. Tu mas manqu. Tu mtonnes. Tu narrtais pas de penser moi quand tu tamusais comme une folle tous les soirs ! (Elle lana ses jumeaux un regard mlancolique.) Javais jur de ne plus faire denfants dans cette vie javais dj donn Mais que veuxtu ? Une fille normalement constitue ne peut pas rsister un dieu de lamour tel que Martyn. Araminta clata de rire, puis se retourna vers larche de la cuisine dun air coupable. Voil qui est mieux. Tu as le plus beau sourire de lunivers, chrie. Cest pour cela que nous insistions tous pour mettre en commun nos pourboires quand tu tais de service. (Elle se leva et bouriffa ses deux enfants. Les jumeaux la regardrent avec amour.) Jadore les nuits sans sommeil, les soucis, la prise de poids, avoir les poches vides et ne plus faire lamour. Cela forge le caractre. Je dcouvrirai cela un jour, moi aussi.

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Cest sr. Dailleurs, tu vas commencer ds aujourdhui. Vous savez quoi ? demanda-t-elle dune voix plus forte. Tata Araminta dne avec nous ce soir. Aprs, elle vous donnera votre bain et vous lavera les cheveux. Ouais ! jubilrent-ils. Alors ? Toujours envie de rester ? Oh, oui. Cette maison, Tandra, les jumeaux une oasis de paix au milieu de la tempte qui faisait rage dehors. Aprs les deux journes quelle venait de vivre, elle avait besoin de normalit. Aprs, je serai peut-tre capable de retourner au charbon. *** Sept sicles plus tt, aprs avoir endoss cinq fois de suite le rle de Commandant suprme, Wilson Kime avait officiellement laiss le contrle de la Marine du Commonwealth entre les mains de Kazimir. Une fois termin son ultime et symbolique mandat dun an, il avait charg son esprit dans lANA. Aprs la passation officielle effectue devant le prsident, les snateurs les plus anciens et les journalistes de lunisphre, ils taient monts tous les deux dans le bureau de lamiral, au trentime et dernier tage de la tour du Pentagone II. Wilson avait donn deux conseils Kazimir, tandis quils admiraient les superbes jardins de latoll de Babuya. Ne cdez jamais aux pressions politiques. Jai t prsident moi-mme, et je sais comme il peut tre pratique davoir sous la main une arme prte obir au doigt et l il, quelles que soient les circonstances. Rsistez-leur. Tenez-vous en aux fondamentaux. En des temps plus honorables, le Snat nous a confi deux rles majeurs : protger lespce humaine, sous toutes ses formes, contre dventuels agresseurs extraterrestres ; explorer la galaxie dune manire pacifique. Cest tout. Ne laissez pas lexcutif vous dicter sa loi. La population doit pouvoir avoir foi en nous. Je resterai fidle ce que nous sommes, avait rpondu Kazimir.

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Surtout, nhsitez pas redcorer ce fichu bureau. Je lai toujours trouv moche, mais je nai jamais pris le temps de changer les choses. Aujourdhui, le moindre accessoire quil contient est considr comme une pice de muse, car tout date de notre victoire sur MatinLumireMontagne. Tous les amiraux qui mont succd ce poste, en commenant par Rafal, se sont accommods de ces horreurs. Jaimerais que vous envoyiez bouler ces fascistes de la conservation et que vous apportiez vos propres meubles. Une telle passion avait fait sourire Kazimir. Les deux hommes staient serr la main. Je vous le promets. Jusquici, malgr des circonstances politiques parfois trs difficiles, il avait tenu parole. Sauf pour la dcoration. Comme Wilson avant lui, il navait pas trouv le temps de sy mettre. Aujourdhui, il regardait ce dme qui, lui non plus, navait pas beaucoup chang en sept sicles. Le Pentagone II tait le mme (on ne pouvait pas en dire autant de son prdcesseur sur Terre, qui navait pas t jug digne dtre prserv) ; plusieurs btiments avaient t remodels par lAnge des Hauteurs pour rpondre aux nouveaux besoins de ses occupants humains. Le parc aussi avait normment chang ; la hauteur moyenne de la canope dpassait prsent les cinquante mtres. Sous le dme protecteur du vaisseau arche des Raiels, lenvironnement organique tait parfait. Les diffrentes espces darbres prospraient dans des conditions optimales, sans variations climatiques, vents violents, incendies, tremblements de terre, maladies, parasites ou animaux mangeurs dcorce. Comme ils navaient aucune raison valable de mourir, ils grandissaient. Certains spcimens taient de vritables monstres, et une vingtaine dentre eux atteignaient mme la hauteur du Pentagone II. Pour ne pas entraver leur croissance, lAnge des Hauteurs avait rduit le champ gravifique autour deux afin de permettre aux nutriments datteindre les branches les plus hautes. Ctait une fort comme aucune plante naurait pu en produire, ce qui la rendait encore plus sduisante. Icalanise tait un mince croissant couleur fauve au-dessus de sa tte. La Nouvelle Tempte formait un renflement sur la 269

Grande Bande nord. Cela faisait deux sicles quil regardait cette perturbation de la taille dune petite lune grossir en avalant celles, plus modestes, quelle croisait sur sa route. Bientt, elle deviendrait le plus grand tourbillon cyclonique de la gante gazeuse. Les vaisseaux humains tournoyaient autour des grappes de stations spatiales et dusines microgravit tel un banc de poissons mtalliques ; la plupart taient des appareils de la Marine, auxquels se mlaient quelques cargos et autres transports de passagers. LAnge des Hauteurs tait toujours la plus importante des bases de la Marine. Ctait une grande fiert pour ses rsidents, qui fournissaient dailleurs un trs important contingent dofficiers. Kazimir reprit ses esprits et retourna son grand bureau blanc. Wilson avait raison. Les vieux meubles en bois de trag taient vraiment moches, le plafond et les murs lumineux hideux. Nanmoins, force lui tait dadmettre que son fauteuil tait confortable. Convoque le Conseil de lExoprotection, ordonna-t-il son ombre virtuelle. Le dcor de son bureau rel seffaa au profit dune salle de confrence perceptuelle lameublement orange et blanc pas forcment plus beau que celui de son espace de travail , qui donnait sur des plaines de Millavia secoues par des orages terribles. Gore et Ilanthe apparurent les premiers, assis lun ct de lautre. La reprsentante des Acclrateurs avait chang dapparence depuis leur dernire runion ; elle portait une robe noire lgante orne de nombreux plis horizontaux, et ses cheveux bruns taient nous en une trs longue queue-decheval enserre dans des bandelettes de cuir rouge. Dun hochement de tte poli, elle salua Gore. Lhomme la peau dore tait vtu dun smoking la coupe parfaite. Des nouvelles de Justine ? demanda Ilanthe. Le regard de Gore se posa furtivement sur la chaise occupe par sa fille lors de la runion prcdente. Non. Nous allons sans doute devoir attendre que le Second Rveur daigne nous parler.

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Crispin Goldreich arriva son tour. Lui aussi ne put sempcher de regarder la place de Justine. Gore. Kazimir. Je suis de tout cur avec vous. Ouais, merci, rpondit Gore. Jaime croire quelle est dans une position idale pour nous venir en aide, intervint Kazimir. Aprs tout, elle a accompli un exploit remarquable. Oui, admit Crispin, mal laise. Creewan se matrialisa sa place, la gauche de Kazimir. Alors que le reprsentant des Protecteurs gratifiait lamiral dun salut formel, celui des Darwinistes, John Thelwell, apparut lextrmit oppose de la table. Ces arrives quasi simultanes tant devenues habituelles, Kazimir se demanda si ces deux-l ntaient pas allis mais sur quelles bases ? Vous nallez pas activer la personnalit ANA de Justine ? stonna Thelwell. Pourquoi ? demanda Gore. Elle est toujours en vie. La duplication est notre plus grand tabou moins bien sr que vous ayez t contamin par la philosophie perverse des multiples Thelwell leva les mains en signe de capitulation. Pas de problme, cest vous qui dcidez. Tout le monde est prt ? les interrompit Kazimir. Nous sommes en communication scurise avec le Yenisey. Parfait, acquiesa Gore. Voyons un peu ce que les Ocisens nous rservent. Le capitaine Lucian tait fier de son quipage rduit. Cela faisait neuf jours que le Yenisey poursuivait la plus grande flotte jamais runie par les Ocisens. Si leurs renseignements sur les vaisseaux de classe Starslayer ntaient pas errons, la force de frappe dploye par lEmpire contre le Commonwealth dpassait celle de MatinLumireMontagne. bord, la tension tait monte progressivement, mais Lucian estimait que ses hommes la vivaient plutt bien. Bien quelle soit trs diffrente de celles auxquelles ils taient habitus, cette mission ne les effrayait pas. Toi, lofficier responsable des systmes, avait hte de se frotter aux Ocisens. 271

Ils nont rien appris en cinq cents ans, affirma-t-elle. Ils nous prennent pour des animaux dcadents qui ont eu une veine pas possible en matire de progrs technologiques. Ils pensent que nous nous dressons en travers de leur route, mais, au lieu dapprendre et de sadapter, ils prfrent se cogner la tte contre notre mur. Cette flotte est la preuve quils essaient de contourner le problme, rtorqua Kylee, le premier officier tactique. Ils ont rflchi ce qui pourrait nous dfaire et ils ont tout entrepris pour lobtenir ; cest la preuve dune certaine capacit dadaptation. Vous voulez dire quils se sont dbrouills pour voler ce qui leur manquait, insista Toi. Ngocier une allgeance na rien voir avec du vol. Je ne crois pas cette hypothse. Pour moi, ils ont mis la main sur la technologie dune espce devenue post-physique et ont fait un bond en avant inespr en matire de technologie offensive. Encore un exemple dadaptation russie. Cette discussion tait sans fin. Tous les quatre avaient des positions trs diffrentes qui ne les empchaient pas de travailler de manire efficace. Lucian devait nanmoins admettre que Gieovan, le second officier tactique, le mettait mal laise avec sa vision particulirement brutale de la faon dont il conviendrait de rgler le problme ocisen. Lorsque viendrait le moment de charger sa personnalit dans lANA, il sallierait sans doute aux Acclrateurs, voire aux Isolationnistes ou encore aux Darwinistes. Pendant une fraction de seconde, il imagina le Commonwealth sattaquant lEmpire avec Gieovan la tte de sa formidable arme. Heureusement, leur professionnalisme tait toute preuve, et ils russiraient la mission que leur avait confie Kazimir. Pendant dix-huit heures, ils avaient vol au milieu de la flotte ennemie en mode furtif afin dtudier ses vaisseaux de guerre. Au grand soulagement de Lucian, ils taient tous de facture ocisne. moins quils disposent aussi dun camouflage efficace, fit remarquer Kylee au bout dune heure. 272

On ne peut pas dissimuler un gnrateur de trou de ver continu, rtorqua Gieovan. Dans le meilleur des cas, on peut minimiser les missions de lhyperracteur et attnuer les distorsions, ce qui ne suffirait pas tromper un capteur aussi performant que le ntre. Depuis toujours, cest la course entre la dtection et le camouflage. Et on ne capte rien ? demanda Lucian. Non, capitaine, affirma Gieovan. On pourrait utiliser des scanners plus actifs, mais pas sans trahir notre prsence. Inutile de nous compliquer la tche. Continuez surveiller leurs communications. Nous avons besoin didentifier le vaisseau amiral. La hirarchie de la flotte des Ocisens tait une rplique de leur structure impriale, ainsi lautorit du nid de lEmpereur tait-elle absolue, et la marge de manuvre des capitaines trs rduite. Les communications taient le reflet de cette organisation car un seul vaisseau envoyait ses ordres toute la flotte, ce qui signifiait quil ny avait pas dchanges entre vaisseaux subordonns. Lorsquils eurent identifi le vaisseau amiral, Lucian contacta Kazimir, qui lui donna lautorisation de lintercepter. Obligez-les ralentir sous la vitesse de la lumire et dlivrez-leur notre message, ordonna Kazimir. Soit ils acceptent de faire demi-tour, soit nous mettrons hors dtat de nuire leurs appareils. Je ne suis pas persuad que nous ayons cette capacit, remarqua Lucian. Le Yenisey dispose dun joli arsenal, mais la flotte comprend plus de deux mille cinq cents vaisseaux, dont neuf cents engins de classe Starslayer. Les tirs combins dune vingtaine de ces derniers nauraient aucun mal transpercer nos boucliers. Lucian, il nest pas question dattaquer la flotte dans lespace profond et si loin des limites de lEmpire. Les Ocisens nauraient pas les ressources suffisantes pour venir en aide aux vaisseaux endommags et les quipages seraient condamns. Je nai pas envie davoir cela sur la conscience, et je ne vous demanderai pas de faire le sale boulot ma place. Non, aujourdhui, nous allons juste leur faire la dmonstration de 273

notre supriorit technologique. Je crains cependant que vous soyez forcs de rpter la dmonstration plusieurs fois avant que la non-viabilit de leurs objectifs leur apparaisse clairement. Bien compris, monsieur, acquiesa Lucian avec soulagement. Les quatre hommes dquipage sinstallrent dans leurs couches, se connectrent au cerveau du vaisseau, adoptrent le point de vue perceptuel de ce dernier, lui empruntrent ses yeux situs lavant du fuselage. Le Yenisey, dont les courbes taient visibles en bas de leur champ de vision, tait un pais cylindre de quatre-vingts mtres de longueur, au nez conique. Autour de sa section centrale taient rpartis trois ailerons radiaux quips darmes bulbeuses et termins en pointes. Autour deux, lhyperespace dfilait sous la forme dune toile de fond bleue et uniforme un peu comme sils taient un voilier perdu au milieu de locan. Lucian percevait toutefois des taches dans ce bleu, des esquilles noires entoures dauras vertes dnergie exotique les vaisseaux de guerre ocisens. Il positionna le Yenisey un kilomtre du navire amiral. Nous sommes prts ? demanda-t-il doucement. Oui, monsieur, rpondit Kylee. Excellent. Gieovan, partir de maintenant, gardez le doigt sur la gchette. Soyez lafft de la moindre activit anormale juste au cas o. Toi, je veux que tous les systmes tournent plein rgime. Il scanna le vaisseau ocisen. Ctait un ovode pais, long de deux cent cinquante mtres et dot dune paire dailes fines. Sa coque tait brute, constelle de protubrances irrgulires semblables des bernaches. Bien que le scan ne soit pas en mesure de lui en rvler la couleur, il savait son fuselage terne et ponctu de quelques taches de lumire verte et diffuse. Depuis quils avaient dvelopp lextrusion semi-organique, les Ocisens construisaient leurs vaisseaux sur ce mme modle. Stoppez-le, ordonna-t-il Kylee. Les manipulateurs dnergie du Yenisey produisirent des ondes fluctuantes qui pntrrent lnergie exotique dans 274

laquelle baignait le vaisseau de classe Starslayer. Des instabilits se rpandirent aussitt sur la longueur de son trou de ver. Kylee analysa les effets modificateurs gnrs par le racteur du navire pour tenter de reprendre le contrle et les balaya tout simplement avec lnergie colossale dont disposait le Yenisey. Le reste de la flotte les dpassa en une fraction de seconde, tandis que le pseudo-tissu du trou de ver se dchirait. Lespace-temps reprit ses droits, et les tnbres chassrent locan artificiel qui enveloppait les Ocisens. Autour deux, les toiles brillaient avec intensit. huit cents mtres de l, le vaisseau mre entreprit une volte-face laborieuse. Des dcharges dnergie schappaient de son racteur dtruit et ses champs de force vacillaient. Ici le capitaine du vaisseau Yenisey de la Marine du Grand Commonwealth, mit Lucian. Nous vous enjoignons de rappeler votre flotte et de retourner Oh, merde ! lcha Gieovan. Un appareil sphrique et lisse se matrialisa un kilomtre du Starslayer. Ses champs de force taient impntrables impossible de reconnatre sa signature quantique ou de dterminer la nature de son racteur. Amiral ! appela Lucian. Nous ne Le vaisseau inconnu tira. *** Quest-ce que ctait que cette connerie ! semporta Gore alors que la liaison venait dtre coupe. Kazimir prit une seconde pour examiner les donnes transmises par le Yenisey. Son quipe tactique avait imagin un grand nombre de scnarios possibles, souvent fonds sur lide que les Ocisens disposaient peut-tre darmes la technologie avance empruntes une espce post-physique. En revanche, personne navait prvu cela. Cette forme dengin ne me dit rien du tout, commena Ilanthe. Le renseignement a-t-il dj entendu parler de ces vaisseaux sphriques ?

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Certaines espces affectionnent les sphres, rpondit lentement Kazimir, tandis que son ombre virtuelle extrayait des informations secrtes. Toutefois, il ny a rien dans nos dossiers qui soit capable de surclasser aussi vite un navire de type River. Surclasser ? aboya Gore. Cest le nouveau mot politiquement correct pour dire pulvriser ? Pour le moment, tout ce que nous savons, cest que le contact par canal transdimensionnel a t rompu, rtorqua Kazimir. Ben voyons ! Je crains dtre daccord avec Gore, reprit Ilanthe. Ce ntait pas un simple coup de semonce. Le Yenisey est un vaisseau de guerre prpar intervenir loin de sa base un des meilleurs navires de notre flotte. Normalement, le systme de communication est le dernier lcher dans un cas pareil. Aprs tout, nous sommes rests en contact avec Justine jusquau moment o le Vide la avale. Mon quipe va procder une analyse intgrale, reprit Kazimir. Cela devrait nous aider dterminer la nature exacte de cette attaque. Vous voulez dire quelle arme ils ont utilise contre nous ? le corrigea Crispin. Je suis daccord avec Gore, amiral ; vous ne pouvez pas vous cacher derrire des mots. Nous sommes tous beaucoup trop vieux pour cela. Vous avez raison. Il savait effectivement que le Yenisey avait t dtruit. Ctait dur pour lui, car il navait pas perdu un seul navire au combat depuis la dernire vague dexpansion des Ocisens six cents ans plus tt. Lquipage serait ressuscit, videmment, mais il lui faudrait tout de mme admettre quil les avait envoys dans un environnement hostile alors quils taient sous-quips. Dployer des troupes sur la base dinformations insuffisantes, parce quon a cd des pressions politiques, tait une erreur de commandement classique. Facile dire avec le recul. la lumire de cette catastrophe, je propose que notre flotte dissuasive intercepte les vaisseaux de lEmpire, intervint Ilanthe. Il me semble que nous navons plus le choix. La manire dont le Yenisey a t surpris dmontre que le 276

Commonwealth tout entier est menac. Qui sait de quoi est capable ce mystrieux vaisseau ? Ils sont encore trs loin, rtorqua Kazimir. Nous avons encore le temps de dcouvrir leur vritable potentiel. Je refuse que vous jouiez avec notre avenir tous, semporta Creewan. Kazimir lui lana un regard ddaigneux. Jai du mal croire quun seul vaisseau inconnu constitue une menace pour notre civilisation. Qui vous dit quil ny en a quun ? demanda Ilanthe. Sagitil de leur arme la plus puissante ou de leur quivalent de larc et de la flche ? Kazimir, ouvrez les yeux. Votre rle est de dfendre notre espce, aussi vous prions-nous de faire votre devoir. Jen ai bien lintention. Je continue penser que nous avons dabord besoin de nous renseigner sur les nouveaux allis des Ocisens. Jaimerais que nous envoyions au moins encore une mission dobservation afin dvaluer le danger. Nous avons un peu de temps devant nous, et je refuse de prendre une dcision ferme tant que je naurai pas toutes les cartes en main. Ilanthe jeta un regard circulaire sur la table. Je vous suivrai condition que vous mobilisiez notre flotte. En cas de destruction du prochain navire dobservation, la flotte de dissuasion devra tre dploye contre les vaisseaux de lEmpire. Je suis daccord, acquiesa Gore. Les trois autres hochrent la tte. Je vais envoyer quatre appareils de classe Capital, continua Kazimir. Il leur faudra environ cinq jours pour arriver sur place. Je ne suis pas familier de ces appareils, intervint John Thelwell. Appartiennent-ils la flotte de dissuasion ? Non, la catgorie infrieure, mais je suis persuad quils russiront leur mission, quils nous permettront den dcouvrir davantage sur les allis des Ocisens. Gore et Kazimir restrent dans la ralit perceptuelle aprs le dpart des autres. lextrieur, des mtores de glace

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tombaient dans un silence splendide et droulaient des tranes dlectrons travers le ciel noir. Malgr mon ge et mon influence, commena Gore, je nai jamais russi faire parler lANA de la flotte de dissuasion. Jespre bien car cest notre moyen de dfense ultime. Sa nature ne doit en aucun cas tre discute ou commente, mme par des personnes bien intentionnes. Estimons-nous heureux de lavoir. coute-moi bien : dans le fond, je suis un gars dmod, lancienne, enracin dans le monde physique, ce qui signifie que je nai aucune confiance dans les hommes politiques. Cela memmerderait vraiment que la survie de notre espce dpende dun coup de bluff. Alors, petit, cette flotte, elle existe, oui ou merde ? Elle est relle ? Elle est bien relle, grand-pre. Si les allis des Ocisens se montrent plus forts que nos vaisseaux de classe Capital, je prendrai moi-mme la tte de la flotte qui combattra lennemi. Trs bien. Pardonne-moi, je suis vieux, jai des lubies. Ce nest rien. Que doit-on faire pour ta mre ? Attendre quelle nous contacte. Tu crois quelle le fera ? mon avis, lheure quil est, elle doit avoir t lue maire de Makkathran. Ouais, grogna Gore. Tu as sans doute raison, mais comment le saurons-nous ? Demande au Second Rveur. *** Aaron progressait rapidement. Il avait dpass le camp dOlhava, et il ne lui restait plus qu parcourir neuf cents kilomtres de terre brise, gele et radioactive pour rentrer Jajaani base sans doute rduite ltat de cauchemar gologique, o quelques survivants des camps alentour tenteraient de manire futile de secourir des victimes de toute faon condamnes. Toutefois, ctait sa seule chance. Affronter la mort ne leffrayait pas ; en revanche, il avait une mission 278

accomplir. Il sen voulait terriblement davoir t si bte. Inigo stait moqu de lui ds le dbut, stait dbrouill pour inspirer confiance en laissant filtrer une docilit et une faiblesse feintes dans le champ de Gaa. Imbcile. Cela ne serait jamais arriv si javais pris le temps de rflchir. Mais il tait trop tard pour sautoflageller. Sil se tirait de la situation dsespre dans laquelle il se trouvait, il lui faudrait prendre garde ses motivations et ses ractions, sassurer que son inconscient ne lui jouait pas des tours. Il courait sur une ancienne plaine volcanique dpouille de sa vgtation et recouverte dune paisse pellicule de glace, fruit du dluge qui stait abattu sur les moyennes montagnes du sud avant que les tempratures chutent brutalement. Dtranges esquilles dune roche arrache au substratum par linondation finale dpassaient de la couche grise et cassante. Des particules de glace aussi fines que des bancs de brume dt tourbillonnaient sans interruption. Des nuages denses senroulaient autour des affleurements, frappaient durement sa combinaison lorsquil avanait. Ses amas macrocellulaires captaient les signaux des balises rparties sur la route de Jajaani. En dehors de son propre appel de dtresse, il ny avait aucune communication. Ces balises continuaient nanmoins mettre, minuscules lumires virtuelles dans un paysage abandonn. La prochaine se trouvait huit kilomtres. Son ombre virtuelle informa Aaron que quelquun projetait un signal dans sa direction. Il secoua la tte, incrdule, se demanda si son subconscient ne lui jouait pas une fois de plus des tours. Lorigine de lmission se trouvait droit devant lui ; la frquence durgence utilise tait la mme que la sienne. Ici le navire claireur Lindau de la Marine du Commonwealth. Vous nous entendez ? Aaron se figea et fixa les normes nuages gris et menaants. Oui ? Le signal se renfora aussitt et fut dirig sur lui. Par Ozzie, qui tes-vous ?

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Cyrial, rpondit-il en choisissant au hasard le nom dun des membres de lquipe de Restauration rencontrs Jajaani. Eh bien, Cyrial, cest votre jour de chance. Ne bougez pas, nous venons vous chercher. Vous avez trouv quelquun dautre ? Non, dsol, vous tes le premier. Aaron attendit que le vaisseau transperce les nuages avec force clairs et descende mtre par mtre, tandis que ses units ingrav peinaient compenser les effets du vent. pais cylindre de trente-huit mtres de long, ses capteurs taient disposs dans des niches autour de sa section centrale. larrire, deux anneaux dissipateurs de chaleur brillaient dun clat rubis, tmoin de limportante consommation dnergie impose par les conditions atmosphriques. Des bourrasques charges de neige sabattaient sur son champ de force, duquel jaillissaient des tincelles bleues. Aprs avoir dploy des trains datterrissage en morphomtal, lappareil se posa une dizaine de mtres dAaron. Vous nimaginez pas comme je suis heureux de vous voir, sexclama-t-il. On imagine trs bien. (Le sas souvrit et une rampe courte se dplia.) Dsol, mais on nous a donn lordre de prendre toutes les prcautions ; personne ne sait encore qui a attaqu la base. Nous allons devoir vous garder en isolement le temps de vous scanner et de confirmer votre identit. Si cela vous amuse, vous pouvez mme vous taper ma femme. Jai son code unisphre, si vous voulez. Elle est pas mal, vous savez Aaron activa tous ses implants offensifs, ajusta ses courants dnergie biononique pour se prparer au combat et monta sur la rampe.

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Justine
Le moment o Justine comprit quelle ntait pas morte fut linstant le plus tranquille de toute son existence. Elle se serait crue dans le paradis biblique dont elle rvait quand elle avait cinq ans ; manquaient juste les anges. La surprise passe, elle entreprit dexaminer les alentours, car elle navait pas perdu le sens des ralits. Elle entendait son cur battre. Elle respirait. Des exo-images lui montraient que ses autres fonctions corporelles taient nominales ; ses amas macrocellulaires et systmes biononiques semblaient normaux, eux aussi. La lumire tait allume dans la cabine, le champ gravifique stable. tat des systmes ? demanda-t-elle au cerveau du vaisseau. Systmes vitaux oprationnels. Systmes secondaires touchs mais fonctionnels. Hyperracteur inactif. Pourquoi ? Le cerveau ne rpondit pas tout de suite, ce qui lui fit froid dans le dos ; les dgts devaient tre importants pour quils mettent si longtemps tablir un diagnostic. Elle se leva, marcha jusqu lalcve qui contenait la cuisine. force dtre jete dans tous les sens, elle avait des bleus aux jambes et au dos. Elle grimaa. Les paramtres quantiques de lendroit o nous nous trouvons ne correspondent pas ceux de lunivers externe. Ah (Elle se tourna vers la section de la paroi qui dissimulait le cerveau. Nous savions que tout tait diffrent lintrieur du Vide) Bien. Et si tu me montrais o nous nous trouvons, justement. La vue prise par les capteurs externes safficha dans son exovision. Les nbuleuses scintillantes du Vide taient couper le souffle. Tandis quelle admirait ce spectacle, elle discerna du mouvement parmi les taches lumineuses les plus loignes Celui-qui-marche-sur-Peau voyait la mme chose depuis 281

Querencia. Des toiles distantes de plusieurs annes-lumire transperaient les voiles exotiques et arachnens. Comment cela, distantes ? Dans toutes les directions ? O est la frontire du Vide ? Rponse inconnue, rpondit le cerveau. Nous venons de la traverser il y a peine une minute. Oui. Merde Scanne les objets les plus proches. Tu dtectes quelque chose ? Un Seigneur du Ciel, par exemple Aucun cho radar dans un rayon de cinq millions de kilomtres. Aucune acquisition visuelle de masse importante. Hysradar inactif. Aucun champ gravifique proximit. Fait chier. Il ma dpos au milieu de nulle part. Justine se laissa tomber dans son fauteuil ; elle ne savait plus quoi faire, quoi penser. Alors elle se rappela que le Vide tait un univers de miracles. Je me demande si Elle eut un sourire en coin et fixa le verre de vin blanc frais que lunit culinaire venait de lui prparer. Elle ferma les yeux et essaya de le voir en esprit. Des ombres tranges, plus floues que ce quelle percevait dans le champ de Gaa, traversrent les tnbres. Elle ouvrit prcipitamment les paupires. La vision distance ! Et si nous nous entranions un peu ? Elle considra le verre de vin dun air malicieux et simagina en train de sen saisir, de le soulever bien haut. La surface du liquide dor frmit, ondula trs lgrement. La base du verre sinclina dun millimtre. Oui ! exulta-t-elle. Dix minutes plus tard, elle tait capable de soulever le verre de cinq centimtres. Bon, je suis encore trs loin de Celui-qui-marche-sur-leau, mais je viens peine darriver. Tout est vrai, alors ! Les rves dInigo ne sont pas des inventions. Nom de nom. Commence cataloguer les constellations, ordonna-t-elle au cerveau de lappareil. Essaie de reprer celles qui sont

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visibles depuis Querencia. Ah, oui, localise aussi ltoile la plus proche. Une fois ses instructions donnes, elle prit une longue douche une vraie douche, avec de leau et du savon, pas un de ces trucs aux spores. Sa traverse du Golfe lui avait sembl durer une ternit et elle se sentait vide, puise. En communiquant avec Gore, elle stait rendu compte que la plupart des habitants du Commonwealth soutenaient son action, ce qui lui avait donn la force daller jusquau bout. prsent, les rsidus de cette motion intense pesaient trs lourd sur ses paules, car sa responsabilit tait colossale. Elle tait lambassadrice dun univers auprs dun autre univers. Son pauvre cerveau biologique avait de plus en plus de mal assumer la situation. Aprs la douche, elle mangea du saumon en crote et des pommes de terre nouvelles au beurre et la menthe et but du champagne. Lorsquelle attaqua sa pavlova aux framboises, le cerveau navait toujours reconnu aucune nbuleuse. Elle sendormit moins dune minute aprs stre couche sur le lit que la cabine avait produit pour elle. Elle se rveilla dix heures plus tard, repose et surtout impatiente. Le cerveau navait encore rien trouv, pas mme en examinant avec soin et sous tous les angles les projections tridimensionnelles des nbuleuses quil tait parvenu cartographier. Soit elle se trouvait trs, trs loin de Querencia, soit il stait coul tellement de temps depuis les aventures dEdeard que la carte du ciel tait devenue mconnaissable. Dans un cas comme dans lautre, elle navait pas de quoi se rjouir. Ltoile la plus proche se trouvait trois annes-lumire. Entre cette dernire et son vaisseau : rien. Justine avala un repas lger et commena se dire que ce ne serait pas facile. Peut-tre les Seigneurs du Ciel viendraient-ils sa rencontre de cette manire fabuleuse et sereine qui tait la leur. En tout cas, eux comme elle volaient moins vite que la lumire. Cet aprs-midi-l, elle appliqua des baumes apaisants sur ses bleus et fit une heure dexercice sur des appareils escamotables. 283

Elle se coucha en coutant de la musique faible volume, contrarie par labsence de contact avec les Seigneurs du Ciel. Et aussi par une pointe de claustrophobie naissante. moins quil sagisse plutt dagoraphobie. De fait, elle tait la fois seule dans un univers inconnu, confine dans un environnement exigu, mais aussi perdue dans limmensit de lespace. Le deuxime matin, elle prit un petit djeuner lger base dufs et de pain grill. Le gobelet en plastique (lger) qui contenait son jus de quranges presses flotta dans la cabine et vint se poser dans sa main (physique) ouverte. Oui ! Ranalee et autres bandits, prenez garde ! Justine arrive et elle nest pas contente. Deux jours plus tard, toutes les nbuleuses avaient t examines en profondeur et Justine dut se rendre lvidence : elle tait compltement perdue. Elle sintressa aux performances de son vaisseau. Le convertisseur de masse directe pourrait lalimenter en nergie linfini. Son rplicateur de niveau sept tait capable de produire presque toutes les pices dtaches dont elle aurait besoin. Les quelques robots que lengin avait son bord suffiraient la maintenance de la plupart des machines. Mieux encore ou pis, selon le point de vue , le caisson mdicalis tait en mesure de maintenir son corps en tat de stase pendant plus dun sicle. Dans une situation extrme, il serait mme possible dimplanter sa mmoire dans un clone nouvellement cr. Toutefois, ce ntait pas le genre dimmortalit dont elle avait rv. Le cerveau du vaisseau attira son attention sur quelques anomalies : en effet, tout ne fonctionnait pas parfaitement tout le temps. Elle repra des entres bizarres dans les enregistrements de plusieurs systmes qui, lorsquelle les rexamina en temps rel, ne rvlrent rien danormal. Leur analyse ne lui apprit rien de spcial part que les systmes les plus sophistiqus taient aussi les plus touchs. Il lui fallut une journe supplmentaire pour prendre sa dcision, ou plutt admettre quelle navait pas le choix. Les vaisseaux bord desquels les anctres de Celui-qui-marche-sur284

leau taient arrivs sur Querencia taient tombs du ciel, staient crass la lgende ntait pas trs claire ce sujet. Toutefois, une chose tait certaine : ils navaient plus jamais vol. Quelque chose, dans le Vide, tait prjudiciable la technologie sans doute la structure quantique diffrente de ce qui passait pour lespace-temps dans cet univers. Pour autant, elle avait du mal accepter le concept de suprmatie mentale car cela ouvrirait des horizons pour le moins tonnants. Peuttre le Cur collectif de cet univers souhaitait-il que le Silverbird dfaille ? Elle tait persuade que son vaisseau surclassait dans tous les domaines les vieux navires colons qui, Ozzie seul savait comment, taient arrivs ici il y avait des sicles de cela. Pour commencer, elle demanda au cerveau de procder une analyse complte de la structure quantique afin de concevoir une ventuelle reconfiguration qui rendrait possible le vol supraluminique. Ensuite, elle se servit du nid de confluence de son vaisseau pour amplifier ses penses et diffuser en boucle un message adress aux Seigneurs du Ciel elle leur demandait de la trouver, de venir elle. Aprs cela, son systme ingrav propulsa le Silverbird en direction de ltoile la plus proche 0,7 fois la vitesse de la lumire ; ce rythme-l, il lui faudrait un peu plus de quatre ans pour latteindre. Ses champs de force la protgeraient des nuages de poussire rencontrs en route. Justine ordonna au cerveau de la rveiller intervalles rguliers ou en cas durgence. Elle vrifia une dernire fois les images captes par les senseurs externes. Rien navait chang dehors. Elle entra dans la cabine mdicalise et activa le processus de suspension.

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Le dixime rve dInigo


Le thtre Poilus se trouvait dans lalle Doulon, dans le quartier de Cobara. Il ny avait pas denseigne lextrieur. Ltablissement occupait le sous-sol dune boutique de jouets dont la vitrine tait pleine de poupes et de marionnettes colores. Lentre troite tait dissimule dans un angle form par le magasin de jouets et le local dun tanneur. Deux portiers en longs manteaux sombres tapaient du pied sur le trottoir pour se rchauffer dans lair frais nocturne. Edeard et Kristabel arrivrent au moment o lhorloge de la place Renan sonnait le quart dheure. Lorsque Edeard retira sa capuche, un des deux hommes sursauta et sourit. Ils nous ont dit que vous viendriez. Nous vous souhaitons la bienvenue au Poilus, Celui-qui-marche-sur-leau. Matresse. La porte souvrit sur un escalier incurv. Un souffle dair chaud, un brouhaha continu et le son dune guitare leur parvinrent du sous-sol. Il va bientt commencer, ajouta le portier tandis quEdeard scartait pour laisser passer Kristabel. La temprature montait chaque pas, tout comme lexcitation dans lesprit de la jeune femme. Quand ils furent au pied des marches, Kristabel eut un sourire hsitant. Le thtre tait une grande salle surplombe dune vote et entoure dalcves converties en bars. La lumire provenait dune bande orange situe au plafond et de lampes huile accroches aux murs, quEdeard considra avec mfiance. lextrmit de la salle, un guitariste install sur une estrade en bois essayait de couvrir les conversations de la foule agglutine sur le parquet. Kristabel retira son manteau. Les deux personnes les plus proches delle examinrent avec curiosit sa robe de soie bleue orne de perles. Dun mouvement dpaules, Edeard se dbarrassa de sa cape, dcouvrit sa veste rouge et noire aux

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brocarts argents et sa chemise blanche collerette. Nombreux furent ceux ne pouvoir dissimuler leur stupfaction. Eh, les dandys sont arrivs, lana Macsen voix haute. Kristabel sourit et le serra dans ses bras. Apparut alors Dinlay, qui mit une boisson dans les mains dEdeard. Boyd exprima sa joie de les voir en riant. Saria embrassa Kristabel. Lgrement saoule, Kanseen dposa un baiser affectueux sur la joue dEdeard. Vous avez tran, remarqua Dinlay, qui tenait par lpaule une fille un peu forte aux trs longs cheveux roux. Edeard eut du mal ne pas faire de commentaire ; Dinlay se dbrouillait toujours pour trouver des filles au moins aussi grosses que lui. Ce fut une trs belle fte, rtorqua Edeard, loyal. Kristabel rit et lui caressa la joue. Le pauvre, il a t si courageux, expliqua-t-elle aux gendarmes. Tous les amis de papa ont tenu sentretenir avec lui durant le dner, et je peux vous dire quils sont tous plus vieux et ennuyeux les uns que les autres. Aprs cela, Edeard a d danser avec chacune de leurs filles. Edeard regarda Boyd et haussa les paules. La ranon de la gloire. Ce nest pas bien grave, intervint Macsen. Cest temporaire. Dans dix ans, on taura oubli et ton nom ne reviendra plus que dans des jeux de socit chaque Jour de lAn. Edeard embrassa Kristabel. Tu vois, force de travail, je suis presque apprivois, maintenant, dit-il. Elle rit et le serra contre elle. Ctait tellement facile, naturel. Ils changrent un sourire joyeux. Ils taient parfaitement leur aise. Edeard savait que ce ne serait plus trs long maintenant, et cela le rendait heureux, lui rchauffait le cur. Elle navait rien avoir avec les autres filles quil avait sduites ; avec Kristabel, il ntait pas question de comptition. La relation quil entretenait avec elle navait rien voir non plus avec celle, confortable et matine de confiance, quil avait eue avec Jessile. Entre Kristabel et lui, tout serait aussi parfait que possible. Le voici ! cria Dinlay. 287

Dybal arriva tranquillement sur scne. Il salua les spectateurs de la main et fut accueilli par une salve dapplaudissements. Le reste de lorchestre, compos de trois percussionnistes, dun saxophoniste, dun pianiste et de deux autres guitaristes, sinstalla rapidement. Peut-tre tait-ce la vapeur dhuile de Jamolar ou bien lexcellent vin quEdeard avait bu la fte, mais Dybal et ses musiciens semblaient mettre des couleurs vives. Ils taient vtus dhabits scandaleux, et rien que pour cela, Edeard joignit sa voix celles des autres spectateurs. Les chansons taient rapides et bruyantes, loppos des morceaux jous durant la fte chez les Culverit, racontaient des histoires damour et de sparation, parlaient de trahison et de corruption, tournaient en drision le Conseil. Elles taient nerves. Elles taient tristes. La musique accompagnait merveille les textes de Dybal. Edeard et Kristabel dansrent comme des possds. Ils burent. Le gendarme tira quelques reprises sur les pipes de kestric quon faisait passer la ronde. Kristabel limita avec un plaisir et une excitation non dissimuls. Dybal joua pendant plus de une heure. Assez longtemps, en tout cas, pour quEdeard soit tremp de sueur. la fin du second rappel, les parois du thtre dgoulinaient de condensation. Ctait fabuleux, senthousiasma Kristabel en se collant Edeard. Je narrive pas croire que le Conseil soit encore au pouvoir. Vive la rvolution ! cria-t-elle en brandissant le poing. Il la serra dans ses bras, et leurs nez se touchrent. Tu parles de ton propre pre. Et alors ! Merci de mavoir amene ici. Elle tournoya sur elle-mme. Cela faisait longtemps que javais envie dcouter Dybal, dit-il. Pourquoi nes-tu pas all le voir plus tt ? Il haussa les paules. Autour deux, les gens, fatigus et heureux, se dirigeaient vers lescalier et la sortie. Je ne voulais pas venir seul, rpondit-il.

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Le sourire dont elle le gratifia alors ne lui fit pas regretter de stre montr aussi sincre. la sortie de ltablissement, les gendarmes se dirent au revoir et sen furent dans diverses directions. Il y avait trs peu de gens dans la rue cette heure de la nuit. Edeard boutonna sa cape et prit Kristabel par lpaule. Elle appuya la tte contre sa poitrine, lesprit baign dune satisfaction perceptible. Ils marchrent vers le bassin situ lextrmit du canal du Jardin ; les nbuleuses dessinaient des formes aux couleurs ples sur la toile de fond noire du ciel. Edeard avait limpression quelles scintillaient dune manire inhabituelle, moins que le kestric y soit pour quelque chose. Plus que les autres nuits, lHonoious semblait brler de lintrieur. Tu fais souvent cela ? lui demanda-t-elle. Quoi ? Regarder les nbuleuses ? Je ne sais pas. Je me demande ce que nous savons rellement delles. Je suis capable de nommer la plupart dentre elles. Oui, mais sais-tu ce quelles sont vraiment ? Crois-tu que nos mes soient condamnes errer l-haut ? La Dame dit que cest ce qui nous attend si nous ne vivons pas des existences pleines et honntes. Oui Il se rappela les dimanches matin interminables passs dans lglise dAshwell couter Mre Lorellan lire les critures dune voix monocorde. Qui dcide de ce qui est vrai ? Kristabel perut les doutes qui lassaillaient et se pressa encore plus fort contre lui. Sa gondole prive tait amarre au bord du bassin ; une lampe pendillait au cadre de son habitacle en toile. Il ny avait pas beaucoup de place lintrieur. Edeard et Kristabel durent se coller lun contre lautre sur le banc. La jeune femme se couvrit les jambes dune peau. Ils sembrassrent, tandis que le gondolier guidait lembarcation sur le canal. Edeard passa la main dans ses cheveux pais, gota ses lvres, ses joues, son

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cou, revint sa bouche. Elle gmit, excite, conquise. Mme leurs penses semblaient se mler. Elle le repoussa et le gratifia du sourire le plus tendre quil ait vu sur son visage dlicat. Quest-ce quil y a ? demanda-t-il. Il ne pouvait pas avoir mal interprt ses sentiments. Il avait rencontr peu de filles aussi ouvertes que Kristabel. Je suis prte, murmura-t-elle, sensuelle, et je sais que tu les aussi. Oh, oui. Cest juste que Ton pre ? Non, papa taime bien. Et puis, il nest pas aussi attach aux traditions quon pourrait le croire. Edeard ne put contenir son sourire incrdule. Oui Je pense que nous savons tous les deux que ce n est pas une aventure ordinaire, continua-t-elle. Tu as raison. Lcho de ce quelle venait de dire se rverbra dans son subconscient, mais il fit un effort pour continuer lcouter. Je veux que tout soit parfait, reprit-elle. Moi aussi. Elle dposa un baiser lger sur ses lvres. Il est trs tard. Nous avons fait la fte. Tu es cens tre sur le terrain ds 7 heures du matin. Ce nest pas bien. Pourquoi ? Je sais que tu as vcu une exprience dcevante avec Ranalee, mais ma famille possde un pavillon au bord de la mer lextrieur de la ville. Il est trs charmant. Jaimerais que nous y sjournions tous les deux. Juste toi et moi. Une semaine. Il avait une conscience aigu du contact de son corps contre le sien. Ses mots damour et les dsirs perus dans son esprit non protg laffectaient avec la mme violence que les manipulations illicites de Ranalee. Oui, lcha-t-il dans un rle. Cela te plairait ?

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Oui. (Il avait la gorge serre et le plus grand mal parler.) Oui, cela me plairait. Je ne veux pas que tu te sentes oblig de passer une semaine avec moi. Si tu prfres, je peux taccompagner tout de suite ton appartement. Non, la maison sur la plage sera parfaite. Vraiment ? (Elle frotta sa joue contre la sienne.) Merci. Merci de nous donner une chance. La gondole tourna dans le canal de la Vole et se dirigea vers le Bassin suprieur. Ils ne sembrassrent plus, se contentant de sourire, colls lun contre lautre. Edeard regardait droit dans ses yeux et dans son esprit, se dlectait de ce quil y voyait. Lenthousiasme, lexcitation, limpatience. Ladoration. Limage miroir de son propre esprit ; ce quil voyait dans lesprit de la jeune femme, elle le voyait dans le sien. Cette transparence tait si bonne. Homelt attendait sur le ponton de la ziggourat. Il sourit lorsque Kristabel mit pied terre. Bonjour, matresse. Vous vous tes bien amuse ? Elle eut un sourire chaleureux. Oui, merci, je me suis trs bien amuse. Homelt regarda Edeard, qui essaya de prendre un air digne mais choua lamentablement. Il hocha la tte. Pre est-il toujours veill ? Non, matresse, il sest couch il y a plusieurs heures de cela. Seuls mes hommes et moi sommes encore debout. Je vois. Bien. Bonne nuit, Celui-qui-marche-sur-leau. Bonne nuit, matresse. Homelt les considra avec tonnement, puis escorta Kristabel jusqu lescalier en bois de la demeure. Tu seras libre, mardi prochain ? lui demanda-t-elle en esprit. Edeard ne pensa ni la rorganisation des emplois du temps, ni la montagne de travail qui lattendrait. Le mardi suivant aurait lieu une crmonie de remise de diplmes qu il naurait pas le droit de manquer. Ce serait serr. Oui, rpondit-il. Quoi quil arrive. Je compte sur toi. 291

Alors quelle tait au sommet des marches, il aperut une dernire fois son sourire ravi. Un sourire enchanteur, se dit-il. Finalement, Macsen, ne stait pas tromp sur sa beaut. Le gondolier le dposa de lautre ct du canal, do il lui suffirait de traverser Silvarum pour rentrer Jeavons. Deux gendarmes moiti endormis montaient la garde sur le pont du canal de lArrive. Ils furent stupfaits de voir Edeard cette heure de la nuit ; celui-ci prit dailleurs le temps de discuter un peu avec eux. Finitan lui avait appris quil ne fallait jamais perdre une occasion de gagner le soutien prcieux des citoyens de la ville ; un jour, il en aurait peut-tre besoin. Makkathran, on ne pouvait pas faire abstraction de la politique. En la matire, Finitan tait trs habile ; au lendemain du festival, il avait su exploiter la libration de la fillette kidnappe pour faire basculer le Grand Conseil en leur faveur. La politique, encore elle, avait permis dviter que les gondoliers se mettent en grve et donnent limpression de soutenir les ravisseurs. Pour le moment, la ville tait de son ct, mais il savait que cela ne durerait pas, quil y aurait dautres tentatives de dstabilisation du Conseil, de remise en cause des mandats. En toute probabilit, il naurait gure le loisir de se reposer sur ses lauriers et devrait rester vigilant. Ces temps-ci, cependant, il avait du mal chasser Kristabel de son esprit. Au lieu de rflchir au planning des patrouilles, ses runions avec les matres des quartiers ou la faon de dbusquer les chefs de gangs, il pensait elle. Il pensait elle lorsquil patrouillait, se rappelait son rire, son allure, son parfum, leurs sujets de conversation. Lorsque, la fin de sa journe de travail, il parvenait se librer pour la voir, elle emplissait son monde tout entier. Et maintenant ceci. Ils allaient devenir des vrais amants. Lorsquil se coucha enfin, il ne restait plus que quelques heures avant le lever du jour et sa prise de service ; ce matin, il tait cens conduire une patrouille dans Jeavons et Tycho. Au lieu de dormir comme il aurait d, il rflchit la manire dont il pourrait amnager les temps de patrouilles pour se librer la semaine suivante. Il repensa galement au contact du corps de Kristabel contre le sien dans la gondole. Son sourire. Sa 292

promesse. Lescouade aurait du mal pallier son absence, mais il sen moquait. Makkathran pouvait bien scrouler prsent. Kristabel et lui seraient bientt ensemble. Ctait difficile croire. Jamais il navait t aussi heureux. Dune certaine manire, Kristabel et Ranalee se ressemblaient ; en tant quhritires de grande famille, elles donnaient un sens singulier au mot seuls . Kristabel ntait accompagne que de trois serviteurs, contre cinq pour Ranalee, mais leur voiture tait pleine de valises, de paniers et de nourriture. videmment, il y avait aussi deux cochers, des conducteurs de chariots et des apprentis. Et puis, il y avait les matres des g-loups assigns par Homelt. Il se serait accommod de ces dsagrments sils avaient pu partir sans crmonie. Pour commencer, ils durent dire au revoir toutes les amies de Kristabel (nombreuses et ricaneuses) ; puis il y eut Mirnatha, plore, due dtre abandonne ainsi par sa sur et Celui-qui-marche-sur-leau qui, en contrepartie, lui promirent de lui apporter plein de cadeaux. Edeard fut galement contraint de serrer la main du vieux matre et de lui jurer quil narriverait rien sa prcieuse fille, et ce pendant que Lorin les regardait depuis un balcon. Edeard tait arriv muni de son seul bagage juste aprs le petit djeuner, mais le cortge ne sbranla que peu avant midi. Kristabel tait assise bien droite sur le banc capitonn ; ses cheveux taient enfoncs sous un large bret, et seules deux anglaises lui flanquaient le visage. Bien quelle soit tranquillement assise, il manait delle une majest qui, en dpit des efforts quelle dployait, ferait toujours dfaut Ranalee. Tu tais trs impatient, commena-t-elle avec condescendance. Jai prcipit mon dpart, ce qui est trs impoli. Tu as des raisons dtre si press ? Edeard parvint peine garder son srieux. Non, matresse. Vraiment ? Je testerai ta patience ce soir, lorsque nous serons arrivs. Votre cruaut est un dlice pour moi, matresse.

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Kristabel garda son air srieux pendant quelques secondes avant dclater de rire. Par la Dame, jai bien cru quils ne nous laisseraient jamais partir ! Elle se jeta sur lui, et ils finirent le voyage pelotonns lun contre lautre. La route du sud tait aussi bien entretenue que les autres routes qui sillonnaient la plaine dIguru. deux reprises, ils rencontrrent des miliciens, dont les patrouilles avaient t rapproches pour faire face laugmentation du nombre de bandits de grand chemin. Edeard supposait que les attaques de voyageurs staient multiplies cause du nettoyage de la ville. Nombre de gangsters menacs dexpulsion avaient prfr partir. Cependant, leur voyage le long de la cte se droula sans incident. Les palmiers qui flanquaient la route avaient survcu lhiver et perdaient leurs frondes carlates pour faire place de nouvelles feuilles meraude. De part et dautre de la voie, les champs taient prpars pour lt ; des quipes de gmacaques taillaient les vignes, les citronniers et les fruitiers, tandis que les g-chevaux labouraient. Cette priode de lanne remontait toujours le moral Edeard et lui rappelait son enfance insouciante. larrive du printemps, tout le monde tait de bonne humeur. Avant datteindre le pavillon, il ne savait pas trop quoi sattendre ; il simaginait que les rsidences secondaires des grandes familles se ressemblaient toutes. Il commena se douter de quelque chose lorsque Kristabel ouvrit la fentre de la voiture et le regarda avec espiglerie. Le paysage ntait plus constitu de champs, mais de collines caillouteuses couvertes dherbes hautes et, sous le vent, darbres courbs. Devant eux, la route sincurvait et senfonait dans une modeste valle surplombe de promontoires rocheux, au fond de laquelle coulait un ruisseau. Alors il la vit, en retrait de la plage blanche, derrire la dune. Par la Dame ! lcha-t-il, le souffle coup. Kristabel lui serra la main pour partager sa joie. Jai toujours ador cet endroit, soupira-t-elle, pensive.

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Le pavillon tait une sculpture semi-vivante. Cinq murchnes avaient t plants en cercle, puis taills et guids pendant des dcennies. trois mtres du sol, les premires branches avaient t tisses pour former une plate-forme renforce par des planches solides. Les murs taient encore plus fascinants. Au-dessus du plancher, les branches se ramifiaient encore et encore, se rejoignaient pour former une coupole, avant de se scarter au-dessus du pavillon pour dispenser une ombre bienfaitrice une ombre ncessaire, comprit-il, car les parois ajoures taient serties de verre. Une mince terrasse faisait le tour de la demeure. Lorsque la voiture se fut arrte devant la maison, Kristabel prcda Edeard sur lescalier incurv qui conduisait la porte dentre, o les attendait le gardien des lieux. Le vieil homme sinclina bien bas et accueillit Kristabel comme une parente. Edeard examina les pais piliers, dcouvrit avec merveillement les bourgeons verts qui commenaient pousser sur lcorce brune et les branches courtaudes mticuleusement tailles chaque automne. Dici un mois, le pavillon tout entier donnerait limpression dtre compos de vitraux dont les joints en plomb auraient t remplacs par des feuilles verdoyantes. Cest tonnant, dit-il. Jignorais que lhomme tait capable de tels prodiges. Ashwell ou dans les villes quil avait dcouvertes sur la route de Makkathran, on ne savait pas modeler la nature de cette manire. Il a fallu deux cent quatre-vingts ans pour obtenir ce rsultat, expliqua firement le gardien. Cest mon arrire-grandpre qui a plant ces arbres. Depuis, ma famille sen est occupe pour le compte des Culverit. Quand je ne serai plus l, mon fils prendra le relais. Deux cent quatre-vingts ans, rpta Edeard, impressionn. Makkathran nous rend paresseux, reprit Kristabel. Tout nous y est propos sur un plateau, alors que nous sommes capables de faire les choses par nous-mmes.

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lintrieur, le pavillon tait divis en sept pices par danciens panneaux en bois. La salle centrale, sous le nud de branches, tait une chambre coucher dote dun lit circulaire en son centre. Un systme ingnieux de poulies et de ficelles permettait douvrir ou de fermer les persiennes des lucarnes. Dans le sjour, une paisse dalle de pierre accueillait un grand feu, dont la fume tait aspire par une hotte en fer. Edeard et Kristabel prirent place sur un grand canap et sabmrent dans la contemplation de la mer, situe deux cents mtres de l. Sil avait fait un peu plus chaud, ils auraient pu se baigner, pensa le gendarme. Un grand deux-mts glissait doucement vers le sud. Les serviteurs et g-macaques sactivaient, rangeaient leurs bagages, tandis que le gardien allumait du feu dans la cuisine pour prparer du th. Kristabel enroula ses doigts autour des siens. Ne ten fais pas, ils passeront tous la nuit dans des cabanons situs derrire la dune, et nous serons hors de porte de leurs esprits. Je nai pas envie de les choquer ; certains dentre eux travaillent pour ma famille depuis des dcennies. Edeard sourit et se rappela que Ranalee lui avait plus ou moins dit la mme chose. Il se retourna vers la mer. Par concidence, le pavillon des Culverit se trouvait quelques kilomtres au sud de la crique o avait t retrouv le cadavre dIvarl. Edeard se rappelait trs bien cette matine. Une semaine aprs la fin du festival, il avait reu un message dun garde-cte qui lui demandait de bien vouloir venir identifier un corps. Il avait emprunt un cheval la milice pour se rendre sur place. La mer et les rochers staient montrs impitoyables avec Ivarl. Edeard navait encore jamais vu de noy les boursouflures et le teint terreux le surprirent , mais lidentit de la victime ne faisait aucun doute. Cest la premire fois que je vois un truc pareil, avait dit le vieux garde-cte. En esprit, Edeard avait examin les liens qui entravaient les poignets et les chevilles dIvarl. La corde de qualit, les nuds complexes et parfaitement excuts juraient avec cette mort ignoble. Il avait dnombr neuf entailles profondes avant de 296

cesser de compter. Apparemment, la mort dIvarl navait t ni rapide ni douce. Lassassinat de son adversaire le tracassait beaucoup plus que le kidnapping, ne serait-ce que parce quil dmontrait lexistence dune organisation criminelle dont il ignorait tout. Il avait interrog les plus proches lieutenants dIvarl, mais navait pas appris grand-chose. Par ailleurs, il ne pouvait sempcher de penser lme du dfunt. Avait-elle quitt son corps comme celle du ravisseur de Mirnatha ? Il savait dsormais que lme existait, et cela limpressionnait plus quil voulait ladmettre. Cette nuit-l, Kristabel effaa ses doutes et ses inquitudes. Ils taient peut-tre hors de porte de lesprit des serviteurs, mais pas de leurs oreilles. Le matin suivant, ils enfilrent des robes de chambre blanches et prirent leur petit djeuner sur la terrasse. Une brise chaude soufflait et soulevait les cheveux dcoiffs de Kristabel. Lorsquelle eut termin son pamplemousse bleu, elle demanda sa servante de la peigner et de la coiffer pour la journe. Pendant ce temps, Edeard sinstalla confortablement et ordonna aux g-chimpanzs de dbarrasser la table. Par-dessus les parois rocheuses de la crique, il distingua les mts de trois voiliers. Il enviait la libert des marins. Jaimerais bien les imiter un jour, dclara-t-il. Lorsque les gangs auront t dmantels et les bandits disperss dans la nature, nous prendrons la mer et ferons le tour du monde. Personne na encore trouv de passage dans les glaces du sud. Alors nous passerons au nord. Entre les atolls de la mer dAuguste ? Par la Dame, Edeard, les rcifs sy tirent sur plusieurs centaines de kilomtres. Cette mer est un vritable labyrinthe de corail dans lequel il est facile de faire naufrage. Dans ce cas, nous utiliserons une troisime main puissante pour briser les rcifs, ou bien emprunterons les yeux dun g-aigle pour trouver une voie. Personne na encore essay. En dehors des bandits, nous ne connaissons presque rien de ce monde. Et si des vaisseaux staient crass sur dautres 297

continents ou sur des les ? Si ces gens avaient prserv la technologie de leurs anctres ? Ils nous auraient sans doute trouvs, rtorqua-t-elle tandis que sa servante terminait de lui mettre des barrettes ornes de pierres prcieuses dans les cheveux. Oh. Tu as raison, mais ce serait quand mme formidable dexplorer les ocans. Sans doute. Je nai jamais rflchi ce genre de chose. Je narrive pas croire que personne Makkathran nait eu lide dentreprendre un tel voyage. Les grandes familles ont de quoi construire des navires fabuleux, et les fils dsuvrs ne manquent pas. Aucun dentre eux ne regarde donc jamais vers lhorizon ? Si, bien sr, mais uniquement pour chercher des filles richement dotes. Plus personne ne pense comme toi, Edeard. Le dernier homme avoir tent un tel voyage est le capitaine Allard, il y a plus de mille ans. Il tait le deuxime fils de la famille Havane, et a fait construire le genre de bateau dont tu parles : la Marie majestueuse. Ctait le premier et le dernier de son espce un vrai galion, un trois-mts de plus de soixante mtres de long. Quatre-vingts matelots tous des marins expriments et le meilleur quipement que pouvaient fournir les Guildes. Ils ne sont jamais revenus. La femme dAllard a vcu plus de deux cents ans. Chaque jour, elle descendait sur les docks pour demander aux marins qui rentraient sils navaient pas vu son mari. La veuve vigilante, quils lappelaient. On dit que son me continue hanter les docks. Edeard considra la mer dun air pensif. Enfant, je nai pas eu la chance dapprendre lhistoire, la vraie. Je savais juste qui avait construit telle ferme ou tel btiment de telle Guilde, ou quelle famille stait install la premire dans notre province. Quel ennui ! Pauvre petit, le consola-t-elle en lui prenant la main. O as-tu appris naviguer, dans ce cas ? Edeard rougit. Nulle part. Je nai pas encore appris. Kristabel clata de rire.

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Tu ne sais pas naviguer et tu veux faire le tour du monde ! Oh, Edeard, cest pour ces choses-l que je taime. Tu as des visions tellement folles. Quand on tcoute, on croirait que tout est possible. Il eut un sourire timide. Quand jen aurai termin avec les gangs, quand jaurai le temps, japprendrai naviguer. Prends garde aux pirates, le prvint-elle en regardant les voiles de passage avec mfiance. Nos capitaines parlent dune recrudescence des actes de piraterie. Ils nosent pas encore sattaquer aux grands navires, mais plusieurs embarcations modestes ont dj disparu. Au moins, personne ne pourra me reprocher den tre responsable. Que veux-tu dire ? Beaucoup de bandits de grands chemins sont des malfrats chasss de la ville. Ils sont trs difficiles attraper. Laisse les shrifs et la milice se charger deux. Il est temps que les gens se prennent en main, quils assurent leur scurit sans tout attendre de Makkathran. Jaimerais que la population change dattitude. Edeard sourit et la regarda avec fiert. Le Grand Conseil naura qu bien se tenir lorsque tu arriveras aux affaires. ce propos, pourquoi la primogniture serait-elle la rgle ? notre poque ! Croient-ils que je ne sois pas assez comptente ? Ce sont des imbciles, la rassura aussitt Edeard. Comme tu le vois, tu nes pas tout seul avoir des ambitions. En temps voulu, nous triompherons. Par la Dame, on croirait entendre Finitan. Tu as besoin de te changer les ides. (Elle se leva et lui tendit la main.) Viens. Edeard se laissa guider sur la dune. Ses pieds nus senfonaient dans le sable dune manire dlicieuse. Au fait, je ne te demanderai pas de le faire, reprit-elle. Jimagine que tu en as assez quon tembte avec cela. Avec quoi ? 299

Elle dsigna dun geste de la main les vaguelettes qui roulaient sur le sable. Eh bien, je ne te demanderai pas de marcher dessus. Ah. Merci. Ils continurent avancer vers la mer. Kristabel dfit la ceinture de sa robe de chambre, qui glissa sur ses paules. La vue de son corps nu la lumire du jour lexcita. Elle sapprocha de leau. Euh, elle nest pas un peu froide pour se baigner ? demanda-t-il dun ton lger. Pas ici, rpondit-elle dans un froncement de sourcils. Autour de la ville, leau est plus chaude quailleurs ; cest d la chaleur qui mane du fond rocheux et qui rend leau plus riche en matires nutritives. Cest la raison pour laquelle Makkathran et les villages de la cte comptent de nombreux pcheurs de crustacs. Comme tout le monde le sait, ajouta-t-il, exaspr. En effet. (Elle mit les mains sur les hanches et le regarda dun air svre qui, ajout sa robe de chambre souleve par le vent, finit de lexciter.) Pourquoi ? Un jour, jaimerais vous abandonner, mes hommes et toi, au milieu de la province de Rulan. Vous mangeriez des baies empoisonnes, tomberiez dans des terriers de drakkens et ne russiriez mme pas allumer un feu. En plus, vous seriez fichus de rester englus dans des champignons collants. Ha ! Comme jaimerais voir cela une fois dans ma vie. Vous comprendriez ce que jendure tous les jours. Kristabel se tint bien droite et leva le menton. Tu as choisi de venir vivre en ville. Pour ma part, je nai aucune intention de minstaller la campagne. Ah oui ? Il fit un pas dans sa direction. La campagne est horrible. Les gens ny sont gure cultivs, et puis, cela sent si mauvais. Edeard nen croyait pas ses oreilles. Kristabel le regarda avec srieux pendant quelques secondes, puis sauta dans leau en gloussant. Edeard jeta sa robe de chambre sur le sable et partit sa poursuite. 300

Kristabel avait dit vrai : leau tait un peu plus chaude que prvu, mais pas assez cependant pour tre agrable. Il la rattrapa et la jeta dans les vagues en riant. Ils taient heureux. Le moment serait bien choisi pour mapprendre allumer un feu en extrieur, parvint-elle dire en claquant des dents. Edeard lui avait donn sa robe de chambre quand ils taient sortis de leau, mais cela navait pas suffi. Lui-mme avait la chair de poule tandis quils marchaient vers la dune. Bien, bien, fit-il, lair digne. laide de sa troisime main, il rassembla des brindilles et des morceaux de bois flott. Kristabel applaudit avec enthousiasme en voyant le combustible tournoyer dans les airs avant de samonceler dans un creux, au pied de la dune. Bon, nous avons besoin de feuilles sches au centre, continua-t-il en formant un tas de feuilles de gorelow brunes. Ces pines de trinpins seront utiles aussi ; elles prennent trs vite. (Il saccroupit prs du bois pour sassurer que lamadou tait bien positionn. Prs de lui, Kristabel, lesprit protg, paraissait rellement intresse.) Maintenant, il nous faut des silex. (Deux pierres sortirent du sable et flottrent vers eux.) Il faut diriger les tincelles vers le mme point tout en soufflant doucement pas trop fort, car tu risquerais dteindre le feu. Cela demande un peu dhabitude. (Alors quil se retournait pour prendre les pierres dans ses mains, il aperut une lueur du coin de lil.) Hein ? Le feu brlait dj. Ooooh ! se moqua gentiment Kristabel. Comme tu es fort. Avec un homme comme toi, une femme ne mourra jamais de faim dans la nature sauvage. Comment as-tu ? Une lumire diabolique dans le regard, elle leva la main. Des flammes blanches et froides jaillirent de ses doigts, dcrivirent un arc dans les airs et sabattirent la base du bois. Oh Malgr la fracheur de lair, il avait les joues brlantes. Kristabel riait tellement quelle faillit tomber la renverse. Elle avait du mal parler. 301

Quest-ce que tu peux tre crdule ! Il faut croire. Mon chri, reprit-elle en lui caressant la joue. Je suis dsole. Elle se plia en deux et fut reprise dun fou rire. Il narrivait pas lui en vouloir. Au lieu de se mettre en colre, il arbora un sourire dsabus. Peut-tre, rtorqua-t-il, mais ton truc ne te sera daucune aide contre les champignons collants. Elle sassit sur ses genoux et enroula ses bras autour de son cou. Son sourire tait aussi lumineux que le soleil de midi. Si jamais je me fais attaquer par une lgion de champignons, je te jure sur la Dame de faire tout ce que tu me diras et de ne plus jamais rire de toi. Daccord. Montre-moi comment fonctionne ce truc. Je nai pas le droit ; cest un secret de famille. Je croyais que tu voulais faire la rvolution. Elle lembrassa. Bon Elle lui transmit la technique en esprit. Edeard ltudia rapidement et la jugea plutt simple. Il sagissait de compresser une petite quantit dair et de la faire tournoyer pour gnrer des tincelles. Cest facile ! Il leva le bras et agita latmosphre avec sa troisime main. Un clair aveuglant frappa la pile de bois, et une boule de feu avala les branches dans un bruit sourd. Plusieurs btons enflamms senvolrent dans les airs, suivis par des volutes de fume. Edeard et Kristabel se baissrent pour les viter. Par la Dame, Edeard ! sexclama-t-elle, bouche be. Le feu brlait avec vigueur. Kristabel rit de nouveau. Voil qui est mieux, dit le gendarme, alors que les flammes slevaient vers le ciel. Je commence enfin me rchauffer. Kristabel le tenait toujours par le cou. Elle se cambra, sallongea et lattira elle. Moi aussi.

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Edeard lana un regard coupable au pavillon, avant de sourire dun air lubrique. Jai entendu dire quil ny avait rien de mieux que lamour sur la plage. Sa troisime main dfit la ceinture de la jeune femme. La rumeur, dcouvrit-il, tait justifie ; lamour sur la plage tait une exprience spectaculaire. la tombe de la nuit, le deuxime jour, ils senfermrent dans leur chambre. Longtemps aprs que les chandelles se furent teintes, allong sur le lit, Edeard observait les nbuleuses qui scintillaient et oscillaient dans le ciel nocturne. Il eut un sourire las ; le sommeil refusait de le prendre. quelle distance se trouvent-elles ? Kristabel se retourna vers le plafond. Tu regardes encore les nbuleuses ? Je ne sais pas. Trs, trs loin. Nos mes peuvent-elles les trouver sans laide des Seigneurs du Ciel ? Je ne sais plus ce que les critures disent ce sujet. Il me semble que les mes ont du mal trouver leur chemin une fois quelles ont quitt le corps. Elles flottent dans lespace sans savoir o aller. Elles sont perdues. Cest pour cela que nous avons besoin des Seigneurs du Ciel. Oui. (Elle sourit et se colla contre lui.) Tu vois, tu en sais plus que moi. Tu dois tre trs croyant. Pas vraiment. Je me rappelle peine ce quon ma enseign. Et la Dame comment a-t-elle appris tout cela ? Les Premiers le lui ont expliqu, ou alors les Seigneurs du Ciel lui ont transmis la parole des Premiers. Je ne sais plus. En tout cas, les Premiers savaient, puisquils ont cr lunivers. Le Vide. Les navires bord desquels nous sommes arrivs venaient de lextrieur. Dailleurs, en tout cas. Ils ont d traverser les nbuleuses avant de scraser sur Querencia. Sans doute. 303

Nos anctres savaient de quoi elles taient constitues. Pourquoi ne sont-ils pas rests l-bas, dans la mer dOdin ? La Dame dit que cest la porte du Cur, o les mes vivent dans lunit et la flicit. Les vaisseaux taient en dtresse ; ils nont pas pu sarrter. Et ils se sont chous sur Querencia. Dans le ciel, les vaisseaux volaient. Les gens qui voyageaient leur bord taient capables de les contrler, de les piloter comme nos capitaines pilotent nos navires marchands. Kristabel se redressa. Il ne distinguait que sa silhouette noire et sentait ses cheveux doux sur sa poitrine. Pourquoi poses-tu toutes ces questions ? Nous avons une me, Kristabel. Je lai senti. Quand jai tu le ravisseur de Mirnatha, jai vu en esprit son me qui quittait son corps. Et qui senvolait vers lHonoious ! gronda-t-elle dune manire thtrale. Ou qui drivait vers les toiles sans savoir o aller. Edeard, tu nes pas en train de te moquer de moi ? Non ! promit-il. Srement pas. Cest juste que je ne comprends pas pourquoi les Seigneurs du Ciel nous ont abandonns. Que doit-on faire pour les rappeler ? La Dame dit que nous devons rester honntes, fidles ce que nous sommes. Cest le cas de la plupart des gens. Jai connu de nombreuses personnes honntes qui sont mortes. Leurs mes sont-elles perdues ? Akeem erre-t-il sans but dans le ciel ? Et Melzar ? Obron ! Pour des raisons quil ne souhaitait pas approfondir, il pensa soudain Salrana. Salrana qui travaillait consciencieusement lhpital dUfford et attendait de rentrer Makkathran, de le retrouver. Elle avait vou sa vie la Dame, ctait une fille bien. Bien plus mritante que moi. Son me se perdrait-elle dans le Vide ? De telles penses le mettaient mal laise. Je devrais lui crire, lui expliquer que jai rencontr Kristabel, mais ce nest pas le genre de nouvelle que jaimerais apprendre dans une lettre. Par la Dame ! 304

Je lignore, Edeard. Je tassure. Si tu veux des rponses ces questions, adresse-toi une Mre. Si tu veux, je peux mme tobtenir un rendez-vous avec la Pythie en personne. Nous sommes vaguement de la mme famille. Non. Je suis dsol. Je me suis un peu laiss emporter. Il essaya de chasser limage de Salrana de son esprit. Je moccuperai de ce problme dune manire honorable son retour. Il sentit les cheveux de Kristabel sur son corps. Ses doigts fins lui caressrent la poitrine. Moi qui croyais avoir russi te calmer, dit-elle. Mais tu as russi. Je suis tellement puis que mon esprit vagabonde et soulve des questions idiotes. Tu veux me refaire lamour ? Il sourit aux tnbres, dans la direction de son visage. Pour linstant, je suis incapable de bouger le petit doigt. Jespre que tu seras plus en forme demain. Je compte bien dormir et tre prt pour toi demain soir. Demain matin, le corrigea-t-elle. Oui, matresse. Il dcouvrit au petit matin que Kristabel ne plaisantait pas. Les jours suivants, ils marchrent le long de la cte, explorrent des criques et dcouvrirent des plages. Ils se baignrent, puis se rchauffrent en faisant lamour dans les dunes. Kristabel semblait particulirement excite lide que le gardien ou un serviteur puisse les surprendre. Satisfaire le moindre de ses dsirs ntait pas une corve pour lui. Le quatrime aprs-midi, ils se promenrent sur la piste qui sloignait du pavillon pour inspecter les champs et bosquets adosss la bande de nature sauvage qui suivait les contours de la cte. Jusqu la ville, cette dernire tait une succession de criques denteles, dont les plus grandes accueillaient des ports de pche surplombs par de grandes falaises. Les autres appartenaient aux grandes familles de Makkathran, qui y avaient construit des pavillons et autres maisons de campagne destins aux vacances de leurs jeunes.

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Plus au sud, les collines denteles cdaient la place des marais salants, avant que le terrain slve de nouveau lextrmit de la plaine dIguru. Au-del, le massif de Bruneau se dressait devant les plaines arides du sud. Villes et fermes se succdaient sur la cte, dont la courbe pointait vers le sud-est et Charyau, la cit la plus australe de Querencia, situe en dessous de lquateur. On dit quil faut porter des vtements longs toute lanne dans ces rgions, expliqua Kristabel, tandis quils regardaient vers le sud depuis le sommet dune colline. Le soleil brille si fort que la peau se dessche, surtout si tu nes pas habitu. Au loin, lhorizon, on distinguait peine les sommets enneigs du massif de Bruneau. Les habitants de ces rgions parlent-ils dautres peuplades, de bateaux aperus au loin, venus dautres parties de la plante ? demanda Edeard. Non. Nos navires se rendent rgulirement l-bas, et les leurs mouillent souvent Makkathran, mais je nai jamais entendu parler de ce genre dhistoires. (Elle pencha la tte sur le ct.) Tu sembles trs intress par ce qui est hors de notre porte. Pourquoi ? Je suis curieux du monde qui nous entoure, rpondit-il. (En ralit, il se demandait toujours o avaient t fabriqus les pistolets tir rapide des bandits qui avaient attaqu Ashwell.) Cela ne tennuie pas que nous ne disposions mme pas dune carte complte de Querencia ? Les vaisseaux bord desquels sont arrivs Rah et la Dame ont eu le temps de voir la plante den haut avant de scraser ; pourquoi ne reste-t-il rien de leurs observations ? Voil que cela te reprend : tu penses diffremment. Tout ce que tu me dis est vident, et pourtant, personne ny a jamais pens avant toi. Est-ce mal ? Non, tu sors juste du lot. Jadorerais comprendre pourquoi tu penses de cette manire. Je suppose que je suis fait comme cela. Et je vois des choses en rve

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Cest goste de ma part, mais jaurais aim rencontrer tes parents. Ce devaient tre des gens trs spciaux. Tu te souviens deux ? Trs peu, soupira-t-il. Akeem ma dit que ma mre tait originaire dune autre province, quelle tait belle et trs intelligente. Les hommes se battaient pour elle, mais elle ne voulait que mon pre. Lui-mme ne vivait Ashwell que depuis une vingtaine dannes ; il ntait pas du cru. Il possdait une ferme lextrieur du village. Ctait grand, du moins pour lenfant que jtais lpoque. Je me souviens de meubles trs beaux compars ceux des autres maisons. Jignore pourquoi. Mes parents ne gagnaient sans doute pas plus dargent que les autres fermiers. Daprs Akeem, mon pre ne simpliquait pas beaucoup dans la vie dAshwell. Je ne peux pas vraiment lui en vouloir. Je ne voulais pas rveiller des souvenirs douloureux. Ils ne le sont pas. Mes parents sont morts il y a de nombreuses annes et je ne souffre plus de leur absence. Je hais les bandits qui les ont tus, mais Akeem a t un vrai pre pour moi. Jai eu de la chance de lavoir. Kristabel le prit par le bras, et ils redescendirent de la colline. Il y a des bandits partout, commena-t-elle. De toutes sortes. Des gens qui volent le fruit du labeur dautrui. Les gangs sont de ceux-l. Je sais. Le simple fait quils existent me met hors de moi. Pis encore que les gens saccommodent de leur existence. Je pense que nos gangs sont plus malins que tes bandits de la campagne ; ils ont russi simmiscer dans le tissu de la ville, dans nos vies. Encore cette distinction entre la ville et la campagne ? Oui et non. Il est vrai quils partagent la mme brutalit, la mme haine, mais ils sont aussi victimes de leur nature, Edeard. Tu veux dire que je devrais avoir piti deux ? Je ne sais pas ce quil faut faire. (Elle lui caressa la joue et le regarda avec tendresse.) Tout le monde attend que tu prennes les choses en main ; tu en es conscient ?

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Je nai pas rponse tout. Le Grand Conseil est l pour cela. Ils te tiendront pour responsable si aucune solution ne simpose. Nentends-tu pas leurs voix ? Tu es responsable de cette campagne, rptent-ils. Tu as rencontr personnellement les matres des quartiers pour les convaincre. Tu as chass les gangs de certaines parties de la ville pour les concentrer dans dautres. Pourquoi ces dernires devraient-elles tre les seules souffrir ? Que comptes-tu faire pour radiquer la menace que tu as dvoile ? Comment vas-tu terminer cette guerre ? Par la Dame, grogna-t-il. Tu dois trouver une solution, Edeard, une porte de sortie. Il ny en a pas. Il y en a une, et tu la connais : le bannissement. Bannir les gangs des murs de cristal, les chasser de la ville tout entire. Cest impossible. Matre Bise ne permettra jamais que cette dcision soit applique Sampalok. Maudit soit-il. Ton influence politique est grandissante, Edeard. Les mandats ont port leurs fruits. Mets profit ton succs, continue sur ta lance. Si tu hsites trop longtemps, il sera trop tard. Le bannissement ? Tu plaisantes ? (Il repensa au matin du kidnapping, la manire dont la femme dEddis lavait pris partie.) O iraient-ils tous ? Je vois bien que cette histoire te tracasse beaucoup, mais je pense que tu as tort de tinquiter. Une de fois de plus, ton imagination te fourvoie tu vois des quartiers entiers mis au pas par la menace du canon. Edeard, les meneurs, les bandits les plus dangereux sont peu nombreux. Table sur cent ou deux cents personnes. Je me rappelle le soir o papa a sign les quatre cent dix-huit mandats pour Haxpen. Quatre cent dixhuit personnes, ce nest rien compar la population totale, mme pas une minorit. Dbarrassons-nous des chefs et de leurs lieutenants ; les autres rentreront vite dans le rang. Ils ne feront jamais partie de tes admirateurs, mais ils ne causeront plus de tort la socit. Peut-tre, mais o iront les chefs ? Nous ne ferions que dplacer le problme. 308

coute, reprit Kristabel dune voix forte en dsignant le paysage dun grand geste du bras. Je demanderai papa de te prter son plus grand navire, et tu pourras les abandonner sur un atoll lointain. Ou alors nous leur donnerons des chariots et les chasserons loin de Rulan. Quils construisent leurs maisons et cultivent leur nourriture. Edeard ! Tu nes pas responsable deux. Tu es gendarme Makkathran, mtier trop longtemps mpris. Grce toi, nous nous sentons en scurit, nous avons foi en lavenir. Ce nest pas le moment de faillir. Tu ne peux pas te permettre de douter, pas maintenant. Il la regarda sans rien dire, incrdule. Dconcerte, elle fit un pas en arrire. Quest-ce quil y a ? Tu es vraiment incroyable. Je narrive pas croire que tu maies remarqu. Tu mas plu tout de suite, confirma-t-elle en regardant ses chaussures. Makkathran a de la chance de tavoir. Je ne me contenterai pas de faire de la figuration en attendant que mon fils prenne ma relve. Je refuse de voter comme le maire le dcidera. Jespre bien faire la diffrence, ajouta-t-elle, dtermine. Tu y arriveras. Edeard aurait voulu que cette dernire nuit dans le pavillon ne se termine jamais. Une fois de plus, longtemps aprs que les chandelles se furent teintes, son esprit se mit vagabonder, et il sabma dans la contemplation du ciel. Kristabel lui avait dit beaucoup de choses durant cette semaine, des choses passes inaperues quil commenait peine comprendre. Elle tait allonge prs de lui, le bras sur son torse, le nez dans son cou, une jambe sur la sienne. L tait sa place. Pour lternit. Je taime, sentendit-il murmurer. Edeard apprhendait son retour Makkathran. Comme il aurait aim rester jamais sur cette plage avec Kristabel, dans ce rve veill Il ne sagissait pas uniquement de leur union 309

physique, mme si la jeune femme avait rpondu toutes ses attentes sexuelles. Il craignait tout simplement de gcher une semaine si parfaite. Je ne veux pas partir non plus, confia-t-elle lors de leur dernier petit djeuner sur place. Nous navons pas le choix, bougonna-t-il. Effectivement. Ne boude pas, sil te plat. Je ne Excuse-moi. Tu texcuses trop souvent. Tu as raison. Jai un cadeau pour toi. Elle demanda un g-macaque de lui apporter une valise quEdeard navait pas remarque jusque-l pour quelquun qui avait pass la majeure partie de la semaine nue ou enveloppe dans des voiles de soie et de dentelle vanescents, elle avait une garde-robe impressionnante. Il se pencha sur la valise ouverte et dcouvrit une veste. Voil un vrai uniforme pour toi. Lhomme que jaime ne peut pas tre vtu de manire ordinaire cette crmonie. Ce sera un jour important, trs important. Edeard prit la veste, en admira la coupe et le tissu noir. Ctait une tunique de gendarme standard, mais beaucoup plus belle que la moyenne. Kristabel produisit galement un pantalon, une chemise blanche, une ceinture et une cravate. Merci beaucoup. Moi, je nai rien pour toi Elle le regarda dun air trange, un peu comme sil avait profr des paroles blessantes. Cest parce que tu nas pas dargent. Tant mieux, dailleurs, car ce nest pas ce que je recherche chez un homme. Tu es fantastique. Il lembrassa. Nous navons pas le temps, nous devons tre rentrs en ville pour le milieu de la journe. Va thabiller. On a quelques minutes devant nous, protesta-t-il, plein despoir. Va thabiller, rpta-t-elle en montrant la porte de la chambre.

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Edeard sexcuta. Luniforme lui allait comme un gant, et il ne put sempcher de sourire dun air satisfait en se regardant dans le miroir. Il tait trs lgant. Par la Dame ! murmura Kristabel dune voix rauque. Les hommes en uniforme ont vraiment quelque chose en plus. Le tailleur a le compas dans lil ou bien il ma fait espionner ? Kristabel haussa les sourcils de quelques millimtres. Je connais ta taille exacte, ronronna-t-elle. Maintenant, dpche-toi, il faut y aller. Bizarrement, il fut content de revoir Makkathran. Le murmure rauque des penses et des communications tlpathiques tait une prsence rassurante. Et puis, il y avait les canaux, les rues et les btiments familiers, le fait que, sur le chemin des curies, personne ne leur prtait aucune attention ni ne se donnait la peine de masquer ses penses. Je suis chez moi, dcida-t-il bord de la gondole qui les conduisait au palais du Verger. Lorsquils arrivrent dans la salle Malfit, ses amis laccueillirent avec enthousiasme. Non mais regardez-le ! sexclama Macsen. (Il tira sur luniforme splendide dEdeard et dsigna du regard Kristabel qui discutait avec Kanseen.) Tu as quelque chose nous annoncer ? Non, rpondit Edeard en plissant le front. Nous avons pass dexcellentes vacances, mais ne compte pas sur moi pour te donner des dtails. Macsen et Boyd secourent la tte, dsesprs. Dcidment, tu es rest un gars de la campagne, ajouta Macsen dun air triste. Pardon ? Nous avons dexcellentes nouvelles pour toi ! annona firement Dinlay. Pardon ? rpta Edeard sans comprendre. Aprs la crmonie, railla Kanseen. Ce serait trop long expliquer.

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Allons-y, les appela Macsen. Asseyons-nous tant quil y a des places. Lors de la crmonie de remise de diplme dEdeard, les chaises noccupaient que le cinquime de la salle ; aujourdhui, certaines des familles venues voir leur fils ou leur fille taient debout le long des murs. Comme le voulait la tradition, le maire Owain apparut au sommet de lescalier grandiose, en compagnie des matres des quartiers et des Guildes. Tandis quils rejoignaient les stagiaires en bas, au plafond, les plantes surs de Querencia glissaient avec grce dans une aube exquise orne de nuages dors arachnens. Owain commena son discours sur une estrade de fortune. Install au fond de la salle, Edeard observait les matres aligns derrire le maire. Cette fois-ci, ils semblaient tous attentifs, comme sils jaugeaient lhumeur de lassistance. La tension qui rgnait dans leurs rangs contrastait avec lexcitation et la joie des jeunes gendarmes et de leurs familles. Alors il repra Bise, dont le visage long tait fig et amer. Lhomme croisa son regard sans chercher dissimuler sa haine et son hostilit. Dabord dsaronn, le gendarme se reprit et afficha une indiffrence tranquille. Une salve dapplaudissements retentit lorsque le premier stagiaire monta sur lestrade pour recevoir ses paulettes. Edeard applaudit poliment durant toute la crmonie, qui dura longtemps. Il fit preuve de plus denthousiasme lorsque vint le tour des stagiaires de Jeavons. Fier comme un coq, le jeune Felax descendit de lestrade et leva bien haut ses boutons pour les montrer ses parents. Edeard et Dinlay sourirent, amuss. Par la Dame, grogna Dinlay, ne me dites pas que jtais comme lui. Je ne sais pas, je regardais mes pieds pour ne pas trbucher dans lescalier. Chae, qui tait assis derrire eux, se pencha et dit : Vous ntiez pas mieux que lui, croyez-moi. La remise des paulettes tait suivie dune rception laquelle Edeard tait quasi contraint de participer. Quelques 312

mois plus tt, cette perspective laurait horrifi, mais les preuves quil avait traverses lui avaient appris relativiser. Accroche son bras, Kristabel souriait et se chargeait dimpressionner tout le monde. Il accepta un verre de vin, refusa les canaps, scella son esprit et raconta aux parents combien leurs petits taient dous, comme il tait heureux de pouvoir compter sur eux oui, il tait persuad que cen serait bientt fini des gangs ; non, il ne pouvait pas dire quand car ctait une information confidentielle ; et oui, ils avaient trouv une issue la campagne dexclusions, mais les gendarmes comptaient sur la population pour faire pression sur ses matres de quartiers et reprsentants. Regarde, nous sommes regroups par affinits politiques, lui chuchota Kristabel au bout dune heure. Cest typique des habitants de Makkathran. Edeard examina lassistance en esprit. Elle avait raison. Trois groupes distincts de matres staient constitus sur le parquet de Malfit. Lun dentre eux stait form autour dun Finitan tout sourires et accueillait les matres qui staient joints la campagne initie par Edeard. Le plus bruyant et enthousiaste dentre eux tait Julan, celui-l mme qui semblait compltement bris la veille du festival. Il saluait et flicitait des familles peu habitues parler des matres, surtout aussi affables et gentils. Ton pre est un politicien de talent, observa Edeard. Pourquoi ai-je limpression que ce nest pas un compliment ? Elle lui pina les fesses avec sa troisime main. Edeard rsista la tentation de rpondre. Finitan croisa son regard, avisa Kristabel et eut un sourire en coin, avant de se tourner vers le prsident de lassociation des potiers de Fiacre, dont la troisime fille venait de recevoir ses paulettes. Huit autres matres de quartiers composaient leurs groupes ceux de Jeavons, Silvarum, Zelda, Drupe, Tosella, Lillylight, Ilongo et Padua. Finitan discutait galement avec les matres de Vaji, Cobara et Myco, dont il essayait dobtenir le soutien. Le groupe le plus important, celui des indcis, tait runi au centre de la salle. 313

Et puis il y avait ceux qui formaient un cordon autour dOwain les familles les plus conservatrices, nota Edeard, avec Bise en figure de proue. Eux aussi serraient la main des nouveaux gendarmes et changeaient quelques mots avec eux. Il remarqua, constern, que la Pythie tait des leurs. Ne comprenait-elle pas que la politique dexclusion devait tre applique dans tous les quartiers de la ville ? Edeard se rappela alors quelle avait refus dexclure qui que ce soit dEyrie, dcision raisonnable, car tout le monde avait le droit de frquenter lglise de la Dame. Cette division est une mauvaise chose, dit-il Kristabel lorsque les convives commencrent quitter les lieux. Makkathran se doit dtre unie pour combattre les gangs. Cest vrai. Elle lentrana vers Finitan et son pre. Bienvenue la maison ! sexclama Julan. Il prit sa fille dans ses bras et serra la main dEdeard. Un silence gn sinstalla durant lequel Julan et Finitan semblrent attendre quil dise quelque chose. Edeard tait perplexe. Bien, commena Finitan, il faut agir. Edeard, pendant que Kristabel et vous tiez absents, nous avons continu faire pression sur les matres et reprsentants rcalcitrants, mais sans grand succs, jen ai peur. Le maire, notamment, sest oppos notre projet avec beaucoup de force. Pourquoi ? demanda le gendarme. Il rpte lenvi que nous navons pas prvu de conclusion notre campagne, que nous ne savons pas quoi faire de tous ces gens. Moi, je sais, rtorqua Edeard, confiant. Vous savez ? stonna Finitan. Oui, monsieur. Il ny a quune solution : le bannissement. Ah. Ce serait une solution radicale, jeune Edeard. Le gendarme eut un sourire timide et se retourna vers Kristabel. On ma fait remarquer juste titre que, bien que radicale, cette dcision ne concernerait quune infime partie de la population de la ville. Finitan et Julan changrent un regard. 314

La situation serait effectivement plus claire, reprit Finitan. Owain sopposera notre proposition et mettra tout en uvre pour diffrer lapplication des dcisions du Conseil. Nous devons absolument reprendre linitiative ; le bannissement pourrait trs bien nous assurer le soutien de la majorit de la population. Edeard jeta un coup dil furtif aux matres runis autour dOwain. Je ne suis pas sr de comprendre, je pensais que cela rendrait notre position encore plus difficile dfendre devant le Conseil. Vous avez raison, le Conseil sera au bord de lclatement, mais nous capitaliserons sur ses divisions. Ah, fit Kristabel dans un hochement de tte. Bien sr. Bien sr quoi ? demanda Edeard. Je vais annoncer ma candidature au poste de maire, expliqua Finitan, et le bannissement des gangs sera au centre de ma campagne. *** Quest-ce quil a dit ? voulut savoir Boyd sur le chemin de Jeavons, aprs la crmonie. Quil allait se prsenter aux lections municipales, rpondit Edeard, surpris mais galement excit par cette nouvelle. (Avec Finitan aux affaires, tout sera diffrent.) La nouvelle sera rendue publique ce soir loccasion dune rception donne la Tour bleue. Non, pas Finitan, le coupa Macsen. Julan Julan ? Il na rien dit du tout, mais, avec son soutien, Finitan aura des chances relles. Bon, daccord, intervint Kanseen, et toi, quest-ce que tu as rpondu ? Que je laiderais comme je pourrais. Ils changrent tous des regards tonns. Edeard sentit leurs esprits se fermer, mais eut temps de percevoir leur nervement et leur dception. La semaine de vacances quil stait octroye

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avec Kristabel navait pas t trs bien perue dans les rangs de ses camarades, comprit-il. Nous navons pas chm pendant ton absence, expliqua Dinlay lorsquils furent Jeavons. Les gangs non plus, tu me diras. Jeudi dernier, les gondoliers ont repch un nouveau cadavre le deuxime fils dun marchand de tissu du quartier dIgadi. Par la Dame ! grogna Edeard. Ils nont pas mis longtemps reprendre du poil de la bte. Ils prirent place dans la salle commune. La troisime main de Dinlay referma la porte derrire eux. Kanseen sassit sur une table et posa ses bottes sur un banc. Macsen envoya un gchimpanz chercher de leau. Ils nous ont servi de la piquette, se plaignit Macsen avant de vider une chope en verre. Dinlay tira lui un banc et sassit en face dEdeard. Son contentement tait manifeste. Boyd prit place ct de lui et tcha de dissimuler son amusement. Quavait fait ce deuxime fils pour sattirer lire des gangs ? demanda Edeard. Rien, rpondit Dinlay. Cest juste une variante de la vieille pratique du racket. Une variante efficace, enchrit Macsen en finissant sa deuxime chope deau. Ils ne sembtent plus avec les petites boutiques et les marchands de rue, expliqua Dinlay. Ils sont monts sur lchelle sociale et sattaquent dsormais aux commerants fortuns. Ils nexigent plus dargent, mais une part de laffaire elle-mme. Ils se cherchent une nouvelle respectabilit, ajouta Kanseen. Imagine que tu possdes un entrept plein de marchandises et que quelquun te propose de racheter une part de ta socit. Imagine maintenant quune fois le march conclu, lacheteur exige de diffrer son paiement. De payer lorsquil aura fait des bnfices, ajouta Boyd. Jusque-l rien de criminel, ou du moins rien dassez grave pour vous conduire au tribunal.

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Sauf que tu sais qui tu as affaire, continua Dinlay. Les choses sont claires ds le dpart : si tu refuses, un membre de ta famille risque davoir des problmes. Voire de se retrouver dans le canal, dit Macsen. Comme le fils du marchand de tissu. Il sagit dun cas extrme, mais ce sont malheureusement les seuls dont nous entendons parler. Donc nous ne connaissons pas lampleur du phnomne, commenta Edeard. Non. Toutefois, tout le monde se plaint de laugmentation apparemment injustifie des prix ces derniers temps. Il ny a aucune pnurie ; le port accueille tous les jours des navires pleins de marchandises et les entrepts de la ville regorgent de tout. Les grossistes et les importateurs ne sont pas organiss en associations comme les dtaillants, expliqua Kanseen. De ce fait, ils sont moins protgs. Il semblerait que les rivalits commerciales interdisent toute forme de coopration de ce type. Mais ils disposent de gardes personnelles ? demanda Edeard. Non, rpondit Dinlay. Bien sr, le patriarche est entour de gros bras lorsquil va chercher son d chez un client important ou quil paie le capitaine dun bateau, mais on est loin des petites armes entretenues par les grandes familles. Les familles des marchands sont sans protection et, pourtant, elles sont vitales pour lconomie de Makkathran. Je vois. (Edeard avait espr connatre un petit rpit son retour de vacances, mais il aurait d se douter que les gangs ne le laisseraient pas tranquille.) Il faut identifier les Non, le coupa joyeusement Dinlay. Non ? Cest dj fait. Ah. (Alors que tout sclairait, il jeta un regard circulaire sur leurs mines suffisantes.) Puis-je vous tre utile en quelque chose ? Oui, nous aurions besoin de ta force brute pour procder aux arrestations, rpondit Macsen dune voix innocente. Edeard rit. Bon, dites-moi tout. 317

Dabord, les mauvaises nouvelles, commena Boyd : la Maison des ptales bleus a un nouveau propritaire. Qui ? Lair sournois, Boyd se retourna vers Dinlay, comme sil avait besoin de son autorisation pour parler. Buate. Jamais entendu parler de lui. Cest normal, le rassura Boyd. Jusque trs rcemment, personne ne le connaissait. Il semblerait quil soit le demi-frre dIvarl. Gnial Tu veux entendre la mauvaise nouvelle, maintenant ? demanda Macsen. Edeard lui fit face. On raconte que Buate travaille en tandem. Avec ? Ranalee. Edeard se prit la tte deux mains et gloussa doucement. Jaurais d men douter, surtout aprs avoir vu Tannarl aux cts dIvarl cette nuit-l. Edeard ? sinquita Kanseen. En fait cest plutt une bonne nouvelle, leur dit-il. Ah bon ? Nous avons enfin notre lien entre les gangs et les grandes familles. Pouvons-nous prouver quelle est son associe ? Lacte doccupation se trouve dans les registres de la ville, rpondit Dinlay en retirant ses lunettes pour les nettoyer. Ces documents sont confidentiels et ne peuvent tre consults que si un crime a t commis sur les lieux ou par loccupant. Nous pourrions demander la cour lautorisation de les tudier, mais nous ny verrions que le nom de la famille qui jouit de la structure. Comme nous te lavons dit, nous savons dj qui est Buate. Quant aux statuts de la socit, ils sont gards par la Guilde des clercs. Malheureusement, vu les activits de la Maison des ptales bleus, il est probable que le partenariat entre Buate et Ranalee nait rien dofficiel. Si je comprends bien, ce sont juste des rumeurs ? Oui, confirma Dinlay dans un haussement dpaules. 318

Cest tout ce que vous avez dcouvert pendant mon absence ? Comme le rpte souvent mon futur beau-pre, la critique est facile, rtorqua Macsen, faussement outr. Non, en ralit, nous les avons surveills dans des conditions trs difficiles, et ce, pour un salaire de misre. Quant recevoir les remerciements de notre caporal et du capitaine, il ne faut pas rver Pour lamour de la Dame, quelquun va-t-il enfin me dire ce qui se passe ! Nous avons suivi plusieurs gangsters dont les noms figurent juste titre sur des mandats dexclusion. Lun dentre eux est un gros bras qui se charge des basses uvres, expliqua Dinlay avec un large sourire. Ils viennent dannoncer un marchand du quartier de Neph un certain Charyau quils veulent un tiers de son affaire. Cest un importateur de salsponges. De salsponges ? rpta Edeard. Quest-ce que cest ? Je vous prviens, si lun dentre vous me lance encore un de ces regards affligs et condescendants, je le balance tte la premire dans le bassin de Birmingham et je lempche de remonter. Boyd ouvrit la bouche, puis se retourna vers Macsen, le front barr par un pli. Son ami fit la moue et interrogea Kanseen du regard. Aucune ide, finit-elle par rpondre. En tout cas, cela doit valoir de largent, reprit Dinlay. Charyau a une famille nombreuse, qui shabille avec classe et dpense ses sous dans toutes les tavernes de la ville. Et puis, il a aussi deux matresses quil couvre de bijoux. A-t-il accept leur proposition ? Non, rpondit Boyd. Cest le genre de type qui ne baisse jamais les yeux et aime fanfaronner. Il a refus. Alors nous avons suivi les sbires jusqu Sampalok. Vous tes alls Sampalok ? stonna Edeard. Je te lai dit, insista Macsen dun ton grave, nous avons travaill dans des conditions difficiles et dangereuses et nous avons dcouvert quils sapprtent montrer de quel bois ils se

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chauffent Rapsail, le premier fils de Charyau, histoire de le faire rflchir. Ils comptent agir ce soir. O ? senthousiasma Edeard. *** Situe dans la partie nord dAbad, la rue Riorn tait une voie sinueuse qui reliait le canal de Roseway au Grand Canal majeur. Les btiments qui la flanquaient taient massifs, imposants ; lun dentre eux, un peu pench, dversait sur la chausse des vrilles de gurk vert qui figuraient un genre de paroi vivante. Limmeuble voisin accueillait le Colonel imprudent, restaurant et thtre lexcellente rputation, o les riches hritiers de la ville se runissaient lcart de la plbe. On y servait des plats onreux et des vins rares produits aux quatre coins de Querencia sur des tables hexagonales et des nappes blanches amidonnes. Le coin salon offrait des fauteuils et des canaps confortables, tandis que sur scne des danseuses se mouvaient avec grce et lgance au son dun orchestre talentueux. Cinq videurs aussi puissants physiquement que mentalement montaient la garde devant la porte en bois au vernis brillant ; leur prsence seule suffisait repousser ceux qui avaient eu la malchance de natre du mauvais ct de la barrire sociale. Il tait deux heures du matin passes lorsque lun dentre eux effleura son grand chapeau pointu pour saluer Rapsail qui, dune dmarche incertaine, descendait les trois marches qui sparaient la porte du trottoir. Il pleuvait tellement dru que la lumire mise par les murs du btiment peinait clairer la chausse. Rapsail resserra sa cape en cuir autour de sa longue veste bleue et rouge et grogna un bonne nuit inintelligible avant de sloigner en zigzaguant vers le Grand Canal majeur. Lalcool lempchait dy voir clair et embrumait son esprit. Il ne se doutait pas un instant que cinq hommes se tapissaient dans les ombres des alles transversales. Il ne les vit ni sortir de leur cachette, ni se positionner autour de lui. Perdu dans son brouillard alcoolis, il ne prit conscience de leur prsence que lorsquils furent tout prs. 320

Salut, les gars, bredouilla-t-il. Une troisime main se referma autour de sa cheville. Comme il narrivait plus avancer la jambe, il baissa la tte et considra en clignant des yeux ses chaussures en cuir verni ornes de boucles en cuivre et en argent ; elles ne lui obissaient plus, elles refusaient de le conduire loin de cet endroit. Tiens, cest bizarre. Un de ses assaillants rit. Spectres noirs la tte couverte dune large capuche et au visage dissimul derrire un bouclier mental, ils lencerclrent. La pluie martelait leurs capes cires, y dessinait des ruisseaux. Quest-ce que vous voulez ? Linstinct de survie de Rapsail commenait prendre le dessus sur lalcool. Il essaya de crier en esprit, mais cela demandait trop de concentration. Une main tira sur sa capuche et le dcouvrit. Je vous prviens, jai des amis trs puissants dans cette ville. Nous avons un message pour ton pre, dit Medath, le chef des brutes. Quel message ? demanda Rapsail, les cheveux plaqus sur le crne par la pluie. Il comprendra. Un poing senfona dans son estomac mou. Le jeune homme se plia en deux et tomba genoux. Des larmes de douleur se mlrent la pluie sur ses joues. Par la Dame, je vous en prie, non ! Jai de largent. Nous ne voulons pas ton argent, expliqua patiemment Medath, mais ton hritage. Deux hommes sortirent des matraques en cuir lest de sous leur cape, tandis que deux autres usaient de leur troisime main pour immobiliser Rapsail dans cette position. Aprs tout, continua Medath, raisonnable, tu nen auras pas lusage. Les infirmes ont trs peu de besoins. Rapsail lcha un gmissement pitoyable. Faites-lui mal, ordonna lhomme. Trs mal. Deux matraques mouilles de pluie slevrent dans les airs. la grande surprise des brutes qui les tenaient, elles leur 321

glissrent des mains et continurent slever dans la nuit. Medath saccroupit aussitt et produisit de longues lames. Il examina les environs en esprit, fouilla la moindre entre, la moindre alcve tout en renforant son bouclier tlkinsique. Un de ses collgues voulut donner un coup de pied la tte de Rapsail, mais sa jambe fut projete en arrire, et il scroula sur la chausse ; son visage heurta le sol avec un bruit mouill curant. Au secours ! hurla-t-il en dpit du flot de sang qui lui emplissait la bouche et le nez. Soudain, il se figea de terreur en se sentant glisser sur la chausse. Il essayait dagripper la surface humide, mais sloignait de ses camarades une vitesse grandissante. Ses cris cessrent lorsquil disparut derrire un angle. Par la Dame ! sexclama un de ses amis. Lhomme se mit courir, mais fut aussitt projet contre le mur le plus proche. Assomm, il tomba en boule sur la chausse. Les trois brutes restantes resserrrent leurs rangs. Medath tait prt se servir de ses couteaux ; les autres dgainrent des pistolets. Un rire retentit dans la rue. Lun des hommes perdit son sang-froid et tira en direction dun groupe dombres. La balle se figea cinquante centimtres peine du canon et resta suspendue dans les airs, sous la pluie. Celui-qui-marche-sur-leau, grogna Medath. Bonsoir. Edeard savana et apparut au milieu des ombres vacillantes. La pluie ne latteignait pas ; elle lvitait, se sparait au-dessus de sa tte, si bien que sa superbe tunique tait parfaitement sche. Derrire lui, Kanseen et Dinlay mergrent de nulle part. Vous tes en tat darrestation. (Il tendit le bras et dsarma les brutes avec sa troisime main.) Passe-leur les menottes, instruisit-il Dinlay. Toi, reprit-il lattention de Kanseen, occupe-toi des couteaux. Medath regarda la jeune femme approcher. Il fit tournoyer les lames avec dextrit et en prsenta les manches la gendarme. Edeard savana vers la brute quil avait projete contre le mur et qui gmissait faiblement. 322

Donnez-les-moi, ordonna Kanseen, la main tendue. Medath saisit sa dernire chance et, dun mouvement du poignet, lana les couteaux sur Kanseen, tout en projetant sa troisime main sur Edeard. Battez-vous ! hurla-t-il ses complices. Kanseen repoussa les couteaux, mais trbucha et tomba par terre. Dinlay agrippa une des brutes, tandis quEdeard immobilisait un autre sbire distance. Pendant quils les soumettaient et les menottaient, Medath senfuit. Edeard le vit en esprit qui courait sur le pont en fer tout proche. Macsen et Boyd se dbarrassrent de leur voile dinvisibilit. Boyd portait le premier assaillant inconscient sur lpaule. Macsen, lui, courut aider Kanseen se relever. Cest humiliant, quand mme, se plaignit-elle en nettoyant son pantalon mouill. Il a compris la leon, dit Edeard, qui suivait distance la fuite de Medath dans le Parc de Pholas. Pour un gros dur, il court trs vite, observa Boyd. Edeard se retourna vers lhomme quil avait menott. Tendez les bras, Sentan. Vous savez comment je mappelle ? Oui. Je sais aussi o vous habitez, ce que vous avez mang ce midi, avec qui vous couchez, et je connais vos trois enfants qui, eux, sont dhonntes citoyens. Tendez les bras. Quallez-vous me faire ? Avec sa troisime main, Edeard fora lhomme lever les bras. Le gangster grimaa. Je vous en prie, implora-t-il. Je je ne recommencerai plus. Je vous le jure sur la Dame. Tu recommenceras. Edeard glissa la cl dans les menottes et le libra. Lhomme lui lana un regard terrifi. Je ne vous arrte pas, ni vous, ni vos camarades. Je vous en supplie, Celui-qui-marche-sur-leau, non, ne me tuez pas ! Fermez-la. Je suis fatigu de passer ma vie au tribunal cause de gens comme vous. Maintenant, partez. Je Quoi ? 323

Vos amis et vous allez quitter Makkathran. Ce soir. Tout de suite. Nous allons vous escorter jusqu la Porte Sud. Vous allez quitter la ville et ne plus jamais revenir. Mais, pour aller o ? Edeard se pencha sur lhomme ; leurs visages se touchaient presque. Que font vos victimes aprs que vous les avez battues, aprs que vous leur avez bris les os, que vous avez rpandu leur sang sur le sol de leur maison sous les yeux de leurs enfants ? Que font-elles aprs avoir souffert le martyre lhpital ? Elles essaient de reprendre une vie normale. Vous comprenez ? Oui. Si vous revenez, si vous remettez les pieds dans cette ville, je le saurai. Vous me croyez ? Vous me croyez, nest-ce pas ? Oui. Oui, monsieur. Alors, partez. Dfait, Sentan baissa la tte. Edeard rejoignit Rapsail, qui tait toujours genoux par terre. Il tait dans un sale tat : son pantalon tait imbib de pluie, ses cheveux colls sur son front, sa cape en dsordre. Merci, sanglota-t-il. Merci, Celui-qui-marche-sur-leau. Relevez-vous, lui dit Edeard sans aucun mnagement. Derrire lui, Dinlay et Macsen soccupaient des brutes matrises. Ils les rassemblrent et commencrent les conduire hors de la ville. Rapsail parvint se relever et chancela sous la pluie battante. Edeard fit un effort pour se calmer ; il avait jur de protger les citoyens ordinaires de Makkathran, mais force lui tait dadmettre quil avait du mal compatir aux souffrances de ceux de cette espce. Cette nuit, vous navez pas t pris pour cible par hasard, expliqua-t-il. Votre pre nest pas venu me voir, nous voir lorsque Medath et ses amis lont menac. Si je ne sais pas ce que les gangs manigancent, je ne peux pas prendre de mesures contre eux. Ce soir, vous avez eu de la chance, et vous devez beaucoup mon escouade.

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Bien sr, bredouilla Rapsail. Pre vous ddommagera grassement. Dans la famille, nous sommes des hommes dhonneur. Je ne veux pas dargent, lcha Edeard entre ses dents. Rapsail reprenait vite ses esprits et, malgr sa grande confusion, ressentait la colre dEdeard. Bien sr, bien sr. Je vous prsente toutes mes excuses. Euh, quattendez-vous de moi, au juste ? Jai besoin dinformations. Votre famille nest pas la seule avoir t visite. Demain, quand vous aurez dessaoul, jirai voir votre pre et nous discuterons de la manire dont les gendarmes pourront aider les marchands se dbarrasser de linfluence des gangs. Oui, oui, bien sr. Edeard fit signe dapprocher Kanseen. Raccompagne-le chez lui en un seul morceau et dis son pre que je viendrai lui parler dans la matine. Jhrite de toutes les corves, cette nuit. Edeard eut un sourire maladroit. Tu ten es bien tire ; je sais que cela na pas t facile pour toi. Merci. Bien sr (Elle eut toutefois du mal dissimuler sa satisfaction.) Allez, venez, monsieur, reprit-elle en attrapant Rapsail par lpaule. Une femme gendarme ? Oui, monsieur. Qui plus est trs jolie. Edeard et Boyd firent la grimace et retinrent leur souffle. Contre toute attente, Kanseen le laissa vivre. Je veux taccompagner, Edeard, dit Boyd tandis que le couple improbable sloignait. Sil te plat. Je me dbrouillerai trs bien tout seul. La dernire fois, ils ont failli te tuer. En ce temps-l, jessayais de ne pas faire trop de remous, et nous savons tous les deux que cette poque est rvolue. Boyd le regarda dun air pour le moins sceptique. Comme tu voudras.

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Je veux que tu te rendes au Colonel imprudent. Quelquun, l-bas, communiquait distance avec les brutes. Fais bien comprendre au patron que je lai lil ; partir de maintenant, je veux quil coopre pleinement. Vois aussi si tu peux dbusquer lami des gangsters. Ce sera tout ?! Nous avons tous des aptitudes diffrentes ; cest ce qui fait de nous une bonne quipe. Daccord, mais prends garde toi. Je me contenterai de me prsenter. Que feras-tu si Ranalee est l ? La Dame nest pas cruelle ce point Edeard ntait pas retourn Myco depuis la nuit de lincendie. Sil se savait capable de rsister physiquement Ivarl et ses lieutenants, il lui manquait la motivation. Lide dune confrontation avec le chef de gang ou son remplaant ne leffrayait pas le moins du monde, mais il avait besoin dun peu de temps pour recouvrer sa confiance en lui. Ctait dsormais chose faite grce sa mission russie contre les ravisseurs de Mirnatha et sa liaison avec Kristabel. Edeard traversa avec fluidit le sol de la ville et mergea dans un salon de la Maison des ptales bleus quasi dserte. Les portes taient fermes cl. Sur les canaps ronflaient deux ivrognes que le personnel de ltablissement avait eu la gentillesse de couvrir pour quils nattrapent pas froid. Trois gmacaques et deux htesses fatigues lavaient des verres dans une arrire-salle. Dans les poles, les feux taient presque teints et rougeoyaient peine. Il jeta un coup dil alentour. Les meubles brls et le piano avaient t remplacs lidentique. Il ny avait ni globes en verre pleins dhuile, ni autres contenants suspects. Le beagle ntait pas l non plus. Edeard se dbarrassa de son voile dinvisibilit et monta ltage. Plusieurs des chambres taient toujours occupes par des filles et leurs clients. La tenancire et deux videurs mangeaient dans un petit salon en attendant que les filles aient termin.

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Arpenter ces couloirs et ces escaliers sans voile dinvisibilit, alors quil avait lhabitude de sy faufiler comme un fantme nerveux, lui fit un drle deffet. Tandis quil approchait de la longue salle dans laquelle Ivarl avait lhabitude de recevoir ses courtisans, la double porte souvrit, pousse par une troisime main. Edeard entra. Je me demandais quand vous me rendriez visite, commena Buate. Ivarl et lui avaient manifestement un lien de parent. Sans doute avaient-ils le mme pre, dcida Edeard. Le mme front large, les mmes yeux verts tranges. Toutefois, alors quIvarl avait une tendance naturelle sempter, Buate, lui, tait muscl comme sil avait pass sa vie accomplir des tches physiques. Plus jeune que son demi-frre, il navait probablement pas plus de soixante-dix ans, et ses cheveux noirs luxuriants pendillaient en boucles au-dessus de ses paules, coiffure la mode chez les grandes familles des quartiers nord. la mode aussi son gilet en cuir brod dor ouvert sur une chemise rouge vif. Contrairement Ivarl, il arborait peu de bijoux juste deux anneaux en or aux doigts et un diamant loreille. Un trs gros diamant, nota Edeard. Assis derrire son bureau, Buate regardait son visiteur avec un mpris tout aristocratique. Du temps dIvarl, la table de travail tait toujours nette ; aujourdhui, elle tait couverte de papiers et de rouleaux de parchemin. Nanitte, elle, tait toujours l, vautre dans un canap en velours prs du bureau. Au-dessus de sa jupe en voile transparent, elle portait un trange corset constitu de bandes de cuir lapparence trs inconfortable. Lesprit parfaitement ferm, elle posa sur Edeard un regard froid. Le gendarme referma la porte avec sa troisime main. Cest la premire et la dernire fois que je vous rends visite. Du moins ce genre de visite. Il ignora dlibrment Nanitte il nen tait pas certain car lclairage tait faible, mais il croyait avoir vu un bleu sur sa joue. Buate jouait machinalement avec un stylet.

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Quentendez-vous par ce genre de visite, Celui-quimarche-sur-leau ? Une visite amicale. Vraiment ? Vous imaginez donc que nous pourrions nous lier damiti ? Trs brivement. Buate clata de rire. Je comprends pourquoi mon frre apprciait de vous avoir comme adversaire. Je ne me rappelle pas vous avoir vu ses funrailles. Jtais trs occup en province. Je suis rentr Makkathran quand jai appris la triste nouvelle. Vous savez qui la tu ? Je croyais quil stait noy Non. Il est mort bien avant davoir t jet leau. Cela arrive parfois quand on est victime de tortures. Cest terrible. Je suppose que vous travaillez dur pour retrouver les coupables. Cest une des raisons de ma prsence ici. Ah, cest intressant. Vous savez que le Grand Matre Finitan a annonc sa candidature aux prochaines lections municipales ? Les clients ne parlaient que de cela, ce soir. Il compte axer sa campagne sur le bannissement des criminels. Oui, jen ai entendu parler. Jai peur quil ne puisse pas compter sur ma voix. Trop de mes amis souffriraient dune telle mesure. Ils souffriraient moins si vous les accompagniez. Buate laissa tomber son voile de dtachement amus. Pardon ? Je veux que vous partiez, que vous quittiez la ville. Emmenez vos collgues, vos associs et vos lieutenants avec vous. Ainsi, vous pourrez garder la majeure partie de votre argent, et votre exil sera dor. Normalement, une ide aussi ridicule devrait me faire rire, mais je vois que vous tes srieux.

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Il va y avoir du grabuge dans les prochains mois. Il y aura des morts. Vous avez le pouvoir dviter cela. Jen appelle votre bonne nature. Vous croyez que jen ai une ? Je vous crois plus malin que votre frre mort. Ivarl tait un gangster parvenu qui se servait de la force brute contre le menu fretin, mais maintenant que vous tes l les choses changent. Les gangs sattaquent aux marchands et aux commerces importants. Vous essayez de vous immiscer plus profondment dans le tissu conomique de la ville, de tirer parti de nos lois en rachetant nos socits. Cest l la marque dun esprit plus mthodique. (Avec sa troisime main, il balaya une pile de feuilles du bureau. Nanitte ramassa la hte celles qui taient tombes sur le canap.) La marque de quelquun qui aime la paperasse. Buate lcha son stylet et regarda les feuilles de papier dun air dsapprobateur. Ne refaites plus cela, sil vous plat. Edeard envoya une autre pile de feuilles au plafond. Dun esprit structur, qui apprcie les procdures lgales. Avec le temps, jai appris dtester les avocats Je nentends rien ce que vous racontez. Je nai aucune intention de racheter quoi que ce soit. La Maison des ptales bleus me permet de subvenir trs largement mes besoins. Edeard entendit des bruits de pas dans le couloir. Il pencha la tte sur le ct et prit un air malicieux. Patron ! appela une voix. Les portes souvrirent. Un Medath hors dhaleine entra en courant. Sa cape dtrempe gouttait sur le sol poli. Patron ! Patron ! Celui-qui-marche-sur-leau tait l-bas ! Il nous a surpris avec Rapsail et AH ! La brute faillit tomber la renverse. Il porta les mains sa poitrine et, les yeux carquills, inspira par saccades. Buate tremblait de colre et fixait son homme de main dun il noir. Edeard eut un sourire satisfait. Dans ce travail, tout est une question de timing, vous ne croyez pas ?

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Vous ne pouvez pas tre ici ! sexclama Medath. Vous tes l-bas ! (Il dsigna du doigt lautre bout de la ville.) Jai couru Patron ? FERME-LA ! Quittez la ville, reprit Edeard avec le plus grand srieux. Emmenez ce crtin et ses semblables avec vous. Vous ne pouvez pas gagner. Pas contre moi. Buate se leva, les mains poses sur le bureau. Vous navez rien compris. Retournez donc dans votre campagne avant quil vous arrive malheur, vous et aux gens que vous aimez. Cette ville nest pas faite pour vous. Ils se regardrent sans ciller pendant que Medath respirait bruyamment derrire eux. Makkathran est dj moi, rtorqua Edeard. Vous navez pas ide de ce dont je suis capable. Il se retourna et marcha vers la porte. Vous tes aussi faible que mon frre, cracha Buate. La prochaine fois, ce ne sera pas Mirnatha. Edeard pivota sur ses talons et tira le bras. Buate fut projet en arrire et heurta le mur entre deux fentres ovales. Il se tortilla, impuissant, deux mtres du sol. Des vrilles dlectricit statique zbraient latmosphre autour de lui, mordaient dans ses vtements. Buate gmit de terreur en voyant de fines volutes de fume slever de chaque point de contact. Si quoi que ce soit devait arriver nimporte lequel de mes amis, vous rejoindriez votre frre dune manire que vous ne voudriez mme pas imaginer. Il retira brusquement sa troisime main, et Buate tomba lourdement sur lpaule en lchant un grognement de douleur. Tu devrais mieux choisir tes frquentations, dit Edeard Nanitte avant de sortir en refermant les portes derrire lui. *** Edeard se rveilla seul dans son appartement. Pendant que ses g-chimpanzs sactivaient pour lui prparer son petit djeuner, il entra dans sa baignoire. Kristabel et lui avaient pass de trs bons moments ensemble au bord de la mer, mais 330

force lui tait davouer que sa baignoire et son bain la temprature parfaite lui avaient manqu. Toutefois, sil se sentait mlancolique, ce matin, ce ntait pas cause de cela ; il stait juste habitu se rveiller ct de Kristabel. Tandis quil mchait le mlange de fruits et de noix prpar par les g-chimpanzs, il se demanda sil devait lappeler distance, car il avait hte de la revoir. Sa journe dhier avait t tellement charge. Elle lui demanderait peut-tre de la rejoindre chez elle et de passer la nuit dans la ziggourat, mme si son appartement, avec son lit modifi et les conforts simples quil avait crs, tait plus confortable. Il porta sa bouche son jus de pomme et de mangue et se figea. lexception de quelques nuits passes dans des auberges et de ce week-end dsastreux avec Ranalee, il avait toujours utilis son appartement pour coucher avec les filles de grande famille quil avait sduites. Jamais il navait t invit passer la nuit dans leur chambre, chez leurs parents. Boyd a-t-il dj pass la nuit dans le manoir de Saria ? Je ne sais plus. Par la Dame, je regrette de ne pas connatre mieux les coutumes de cette ville. Les grandes familles taient trs cheval sur les rgles. Je demanderai Kanseen. Dici l, il viterait de communiquer avec Kristabel par tlpathie. videmment, si elle le contactait Macsen attendait devant le portail de la rsidence. Comment ten es-tu sorti, cette nuit ? demanda-t-il. Moyennement. Buate ne semble pas dispos quitter la ville. Jaurais pu te le dire moi-mme. Je men doutais aussi, mais je voulais le voir en personne. Ah, ta conscience professionnelle nous perdra, dit Macsen dans un sourire. Cest probable, en effet. Tu aurais d voir la tte de Medath. Cela valait largement le risque. Et de votre ct ? Sentan et les autres sont partis au sud. Ctait un spectacle incroyable. Nous avons mont la garde prs de la porte pendant plus dune heure, mais ils ne sont pas revenus. Nous avons

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mme charg un aigle de surveiller les alentours de la ville pour nous. Trs bien. Quatre : cest un dbut modeste, mais je suis certain que nous irons loin. ce rythme-l, cela risque de durer longtemps. Sans compter que nous avons travaill darrache-pied pendant cinq jours pour les dmasquer. Je sais. Il faut tenir bon jusqu ce que Finitan soit lu. Tu crois vraiment son lection ? Il le faut, rpondit Edeard. La plupart des habitants de Makkathran rvent dtre dbarrasss des gangs. mon avis, Owain na aucune chance. Tu ne peux pas savoir. Il est capable de proposer un projet encore plus populaire. Sil voulait tre populaire, il bannirait les gangsters sans attendre et cesserait de nous mettre des btons dans les roues. Les politiciens de cette ville sont beaucoup plus intelligents et vicieux que tu le penses. Tu verras. Edeard ne le crut pas une seconde ; il savait que Finitan gagnerait. Ils atteignirent le bord du canal de lArrive et montrent sur le premier ponton pour appeler une gondole. Au moins, nous assisterons au spectacle de la gueule de bois de Rapsail, chantonna Macsen. Leur rencontre avec Rapsail et Charyau fut tendue et guinde. Le marchand tait tiraill entre la gratitude quil avait envers les gendarmes et la colre quil prouvait contre luimme et Rapsail contre ce dernier, surtout. Bon rien et parasite taient les mots les plus frquemment utiliss pour le qualifier. Toutefois, Edeard commenait avoir lhabitude des citoyens de Makkathran un peu rcalcitrants, en particulier de ceux qui se croyaient importants. Le gendarme ne manipula pas le sentiment de culpabilit de Charyau, mais plutt sa colre et sa peur des gangs, qui avaient bien failli lui prendre ce quil avait mis une vie construire. Quoiquil nait pas rellement besoin de le manipuler. Lexprience quil avait vcue avait eu leffet dune conversion vanglique sur le riche marchand. Le quartier de Neph, jura-t332

il sur la Dame, aurait trs bientt sa premire association de marchands. Il contraindrait ses amis aussi bien que ses rivaux. Certains lui devaient des services, dautres de largent ; il mettrait profit ses connexions sociales. Enfin unis, les marchands de Neph se dresseraient contre les gangs et leur stratgie insidieuse. Toutes les informations quil glanerait seraient immdiatement transmises aux gendarmes par Rapsail. Dexcellente humeur, Edeard entra dans la salle commune de la gendarmerie de Jeavons. Des stagiaires leur avaient fourni les noms de gangsters que le capitaine voulait exclure du quartier ; lquipe dUrarl tait en train de procder des vrifications, comme elle avait pris lhabitude de le faire. Plusieurs ngociants et commerants taient galement venus avec des noms de suspects. Edeard envoya donc des messagers prvenir les gendarmeries concernes afin de les mettre sous surveillance. Trois nouveaux mandats devraient tre mis et copis en neuf exemplaires, aprs quoi il lui faudrait demander humblement aux reprsentants et matres de quartiers de les signer. Tout serait tellement plus facile si le mme mandat tait valable dans tous les quartiers, se plaignit Boyd. Quand Finitan sera lu, promit Edeard. Jai eu une ide aprs avoir vu Buate, cette nuit. Les gangs ne peuvent acheter des parts dans les socits lgitimes de la ville sans remplir un maximum de paperasse. Droal, comment doit-on procder pour que la Guilde des inspecteurs des impts enqute sur quelqu un que nous souponnons de fraude ? Eh bien, il faut soumettre le cas un inspecteur. Dinlay, tu peux nous organiser cela ? Avec plaisir, rpondit celui-ci dans un sourire. Parle de notre projet au capitaine de la gendarmerie de Myco. Linspecteur devra tre escort par des gendarmes ; pas question que Buate et ses sbires lintimident. Pas de problme. Buate sera bien ennuy, ajouta Edeard, satisfait.

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Sil est aussi malin que tu le dis, il aura une arme de comptables pour contrer ton inspecteur des impts, intervint Macsen. Oui, mais cela lui cotera du temps et de largent. Je veux lattaquer de tous les cts. Edeard se retourna vers ses papiers empils sur deux bancs. Il y avait l plus de feuilles et de rouleaux quil en avait vu dans le bureau de Buate. Il ne sattendait pas que son combat prenne cette tournure. Lui qui aurait voulu arpenter les rues pour traquer les criminels Avez-vous eu vent de projets criminels que nous pourrions ruiner aujourdhui ? demanda-t-il, plein despoir. Nous avons surpris des changes intressants entre les marchands dIlongo, rpondit Macsen. Je vais tcher den apprendre davantage cet aprs-midi. Bien. Edeard se demanda si Kristabel tait en train de djeuner. Le cas chant, elle devait tre attable dans le jardin. Une longue table blanche surplombe dune marquise ondulant paresseusement dans le vent. Des amis et parents runis, avec Makkathran pour toile de fond, du bon vin, des plats raffins. Ensuite, elle passerait laprs-midi dans les magasins ou dans un spa, o elle se prparerait pour la fte du soir. Il prit une feuille de papier sur la pile la plus rcente un rapport de la gendarmerie de Lillylight sur des gangsters exclus qui essayaient de revenir clandestinement dans le quartier pour y svir de nouveau. Leurs mthodes taient de plus en plus sophistiques ; ils dtournaient lattention des gardes, se dguisaient La porte se referma derrire les gendarmes partis djeuner. Edeard leva les yeux et se rendit compte quil tait seul avec Kanseen. Elle le fixait dun air inquiet, ce qui ltonna. Tu veux quon en parle ? demanda-t-elle. Euh, coute, je tai demand de toccuper de Medath parce que je savais quil se croyait plus fort que toi, ce qui est faux, bien entendu. Elle fit la moue. Je te parle de ta semaine avec Kristabel 334

Quest-ce que tu veux dire ? Edeard comprit quils ne staient pas retrouvs tous les deux par hasard. Edeard, sil te plat, nous deux, commena-t-elle avec un sourire doux. Nous sommes toujours proches. Nous aurions pu devenir plus que des amis tous les deux, mais Je sais. Je suis heureux pour vous deux. Il a besoin de quelquun comme toi. Vous formez un couple trs bien assorti, et je nen ai parl personne. Edeard ! Je ne te parle pas de moi ! Je suis venue en amie pour te demander si tu avais besoin daide. Pourquoi cela na-til pas fonctionn ? On ne peut pas dire que tu manques dexprience en tant quamant, alors Tu as connu tellement de filles ces derniers mois Je Il se sentit rougir. Oui, Kanseen tait une amie, une excellente amie, surtout depuis Bref, il navait pas lhabitude daborder ce genre de sujet avec elle. Ctait un sujet de garons. Et puis, de toute faon, il nentrait jamais dans les dtails. Il ny a pas eu de problme, rpondit-il dun ton sec. Pas le moindre. Kanseen le regarda comme sil tait une nigme sur pieds. On aurait presque dit quelle tait en colre contre lui. Soudain, sa colre cda la place la surprise, puis lincrdulit. Elle porta la main sa bouche. Oh, non ! Non ! Elle venait de comprendre et limplorait du regard de lui fournir une autre explication. Quoi ? sinquita-t-il. Edeard. (Elle se leva et le prit par les mains.) Tu comprends la signification de la semaine dernire, nest-ce pas ? Oui. Si tu veux savoir, cette semaine a t lune des plus belles de ma vie. Dailleurs, si javais pu, je ne serais jamais rentr Makkathran. Satisfaite ? Une semaine et le jour, dit-elle, nigmatique. Quel jour ? Par la Dame, alors tu ne sais pas ? Hein ? 335

Kanseen serra fort ses mains. Edeard, Makkathran, quand une fille de bonne famille surtout une hritire importante comme Kristabel invite un homme passer une semaine hors de la ville, cest pour vrifier sils sont ou non compatibles au lit. Cest normal den passer par l avant de sengager pour deux cents ans avec une personne. Deux cents ans ? Les jambes dEdeard flageolaient. Leffroi qui semparait lentement de son corps tait horriblement similaire au sentiment qui lavait rveill avant lattaque des bandits Ashwell. Comment cela, deux cents ans ? Le mariage, gros nigaud ! Oh, Edeard, lcha-t-elle, mortifie, en se prenant la tte deux mains. Si votre semaine sest rellement passe comme tu le dis, tu tais suppos demander sa main son pre le jour de votre retour. Cest la coutume. Une semaine et le jour. Ma Dame, dites-moi que je rve. Tout sest bien pass, nest-ce pas ? Tu ne connaissais pas la coutume, cest tout ? Kristabel pense que nous allons nous marier ? Il sassit lourdement sur le banc. Elle attendait que tu demandes sa main. Comme tout le monde, dailleurs. Nous tions inquiets ; nous croyions que cela stait mal pass entre vous. Par la Dame Attends une seconde ! Qui dautre sait ? Makkathran tout se sait rapidement Eh bien, commena Kanseen, gne, pas mal de gens se demandent qui est fautif. Pas mal ? (Il savait pertinemment ce que cela signifiait. La ville tout entire parle de moi) Elle doit me dtester, murmurat-il, horrifi. Non, pas Kristabel. Pas elle ! Je ne supporterais pas quelle soit en colre contre moi. Non. Bon, coute, je ferais mieux daller Haxpen pour expliquer Non !

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Edeard projeta son esprit vers la ziggourat des Culverit. Il trouva Kristabel facilement ; la jeune femme tait dans sa chambre grandiose, allonge en position ftale sur son lit, au comble du dsespoir. La petite Mirnatha tait l aussi ; elle ne disait rien et se contentait de partager la tristesse de sa sur. Dans les couloirs, les serviteurs tranaillaient, moroses, anxieux. Install dans un de ses salons, Julan tchait de faire bonne figure, mais il ne parvenait pas garder pour lui sa dtresse et linquitude quil prouvait pour sa fille. Par la Dame, grogna Edeard, incrdule. Quel idiot je fais. Tu ne savais pas, rpta Kanseen. Il secoua la tte pour chasser la petite salle commune de son esprit. Kristabel ? lappela-t-il doucement. La jeune femme se raidit, puis se remit en boule. Son bouclier le plus puissant se dplia autour de son esprit. Kristabel, je ten prie, je suis dsol. Cela ne servait rien ; elle tait compltement ferme. Fait chier ! Physiquement aussi bien que mentalement, il abattit son poing sur le banc. Le bois ancien craqua et les deux moitis de la planche tombrent par terre. Une mer de feuilles de papier se rpandit leurs pieds. Edeard se releva. Je vais la voir. Je ne suis pas certaine que ce soit Jai commis une erreur, cria-t-il presque. Je me dois de la rparer. Je nai pas le choix. Edeard. La douceur de sa voix le prit par surprise. Elle lentoura de ses bras et lui dposa un baiser sur le front. Puisse la Dame te venir en aide, Celui-qui-marche-surleau. Tu mrites Kristabel. Merci, rpondit-il, honteux. Euh, y a-t-il dautres coutumes que je suis cens connatre ? Avant que je Enfin, tu sais Rappelle-toi quil sagit dune coutume et non pas dune loi. Allez, rejoins-la.

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Il sentit la prsence des deux g-aigles ds quil fut dehors. Ils ne le lchrent pas des yeux lorsquil traversa le canal de lArrive pour entrer dans Silvarum. Apparemment, quelquun sintressait de trs prs lui. Il reconnut un des deux oiseaux quil avait reprs dans la volire de la ziggourat. Il projeta son esprit vers la rsidence des Culverit. Homelt dployait ses gardes devant lentre principale des gardes arms, en plein jour. La porte tait ferme cl, comme toutes les autres entres du manoir. Lorin organisait tout lintrieur, arpentait la cour et donnait des ordres tout le monde. Petit connard, marmonna Edeard dans sa barbe. Lorin ne faisait aucun effort pour dissimuler son empressement boucler toutes les entres de la ziggourat. Les gendarmes en faction sur le pont entre Silvarum et Haxpen salurent respectueusement Edeard qui, press, leur rpondit sans les regarder. En esprit, il chuchota loreille de plusieurs g-macaques prsents dans la demeure, rveilla leurs instincts sexuels endormis pour les manipuler dune faon tout fait malicieuse. Cinq dentre eux se mirent courir dans tous les sens derrire le portail principal, bien dcids quils taient prouver leur affection sans bornes pour Lorin. Les citoyens qui passaient devant la ziggourat ce momentl entendirent des cris de dsir tranges mls aux hurlements de peur de Lorin. Des vtements furent dchirs, et des penses agites et apeures se dversrent dans lther. Serviteurs et gardes se prcipitrent dans la cour, ajoutant la confusion et au dbordement dmotions. Il leur fallut plusieurs minutes pour calmer et chasser les g-macaques. Le vacarme avait t tel que Homelt lui-mme avait jet un coup dil lintrieur pour dcouvrir, stupfait, un Lorin harcel par des prtendants trs entreprenants qui rechignrent longtemps retourner dans leurs nids. Le chef de la garde jeta un regard panoramique sur la cour, avant de refermer le portail en essayant de rprimer un sourire. Lorsquil eut recouvr sa dignit et rcupr une cape pour couvrir ses manches arraches, Lorin projeta son esprit lextrieur des murs. Rien. Les g-aigles de la famille tournoyaient sans but au-dessus du bassin de Birmingham. 338

O est Celui-qui-marche-sur-leau ? demanda-t-il. Personne ne sut lui rpondre. Edeard neut pas droit lentre grandiose quil avait imagine. Il avait travers sans problme le plancher du manoir, mais il lui restait encore dix tages gravir, et il dtestait ces escaliers omniprsents Makkathran dautant quil tait press et que chaque seconde comptait. Lorsquil traversa enfin le mur de la chambre de Kristabel, il tait hors dhaleine et puis. La jeune femme tait assise sur son lit, les paules baisses, la tte dans les mains, cache derrire son paisse crinire. La large porte-fentre tait ouverte ; Mirnatha tait dans le jardin, appuye sur le muret couvert de vigne, do la vue tait dgage sur les quartiers ouest. Edeard abandonna son voile dinvisibilit et ferma la porte-fentre. La fillette se retourna, bouche be. Sa peur svanouit lorsquelle vit quil sagissait dEdeard et cda la place lindignation. Elle mit les poings sur les hanches et lui fit les gros yeux. Tout va bien, lui envoya Kristabel en esprit dune voix casse et chevrotante. Va faire un tour dans le jardin, sil te plat. Mirnatha lana un dernier regard noir Edeard et tourna les talons. Le gendarme tomba genoux devant Kristabel et joignit les mains comme pour prier. Je suis dsol, commena-t-il. Je ten prie, pouse-moi. Je ne savais pas. Kristabel repoussa quelques mches de cheveux de devant ses yeux rouges et gonfls ; ses joues, au contraire, taient ples et son teint maladif. Tpouser ? Je ten prie. Tu ne savais pas ? demanda-t-elle dune voix incertaine. Une semaine et le jour je ne connaissais pas cette coutume. Je te le jure. Crois-moi, jamais je ne taurais trompe, et surtout pas de cette manire. Je taime, Kristabel. 339

Tu ne savais pas ? rpta-t-elle, pleine despoir. Non. Par tout ce que la Dame a de prcieux, je ntais pas au courant. Ses larmes recommencrent couler, mais elle souriait. Tu ne savais pas ? gmit-elle. Edeard baissa la tte, dfait. Tu te rappelles lhistoire des champignons collants ? bredouilla-t-il. Elle rit, puis se mit sangloter. Elle lui tapa sur la tte et, linstant daprs, le serra dans ses bras. Je croyais que (Elle sinterrompit pour pleurer.) Je croyais que Je ne sais pas ce que je croyais. Je ne comprenais pas. Aprs cette semaine passe ensemble, aprs ce que nous avons vcu, aprs ce que nous avons partag je ne comprenais pas. Allez, ce nest rien, murmura-t-il en la serrant. Tout va bien maintenant. Ctait une erreur bte, ctait ma faute. Je passerai le restant de ma vie me faire pardonner, je te le promets. Je men vais tout de suite voir ton pre pour lui demander ta main. Enfin (Il dglutit.) Enfin, si tu veux de moi. Non. Quoi ? demanda-t-il, afflig. Oui, reprit-elle aussitt. Dsole, oui, bien sr que je veux tpouser. Autrement, je ne me serais pas mise dans cet tat. Mais non, je ne veux pas que tu ailles voir mon pre. Pourquoi ? Parce que tu te sens coupable et que cest cela qui motive ta dmarche. Pas du tout. Je veux vraiment tpouser. Je narrive pas croire que tu veuilles la mme chose que moi, mais si tu penses que je vais encore me ridiculiser coute. (Elle prit ses mains dans les siennes et lempcha de bouger.) Regarde-moi. Edeard lui obit. En dpit des larmes qui lui maculaient le visage, elle tait dune beaut bouleversante. Quand je tai demand de passer cette semaine avec moi, je savais ce que je faisais. Je tai laiss le choix : rester avec moi 340

une semaine une semaine et le jour, selon la tradition ou bien passer juste cette nuit-l avec moi, sans obligation de ta part. Tu as choisi la semaine, ce qui en dit long sur toi, sur le respect que tu as pour moi. Toutefois, tu ignorais la signification de ce sjour, tu ne pensais pas au mariage. Jusqu aujourdhui, il ntait pas question de mariage dans ton esprit. Tu ny as pas encore rflchi. Moi, jy ai beaucoup rflchi et je sais ce que je veux. Et toi, Edeard, depuis combien de temps penses-tu au mariage ? Kanseen vient de mexpliquer la signification de cette tradition, admit-il. Tu y penses donc depuis une heure environ. Non ! Non, je me suis mis en route ds que jai su, je te le jure. Disons une demi-heure. Edeard, on ne prend pas une dcision aussi importante en une demi-heure. Il y a eu un norme malentendu et, comme tu es galant, tu veux rparer ton erreur. Cest adorable de ta part, mais ce nest pas forcment ce que tu veux. Tu te trompes. Je veux tpouser. Vraiment. Bien. Kanseen ta-t-elle expliqu quoi sert cette tradition ? vrifier si nous sommes compatibles au lit. (Il se racla la gorge, embarrass.) Il me semble que nous avons pass ce test avec succs. Effectivement. Cest le moins que lon puisse dire, mais ta-t-elle dit pourquoi nous avions besoin de procder cette vrification ? Parce que, si nous nous marions, nous allons passer un long moment ensemble des sicles, sans doute. Il faut que tout soit parfait. Oui, mais cela ne garantit rien, en particulier si nous nous marions jeunes. Alimenter un amour pendant un sicle nest pas une chose aise, alors deux sicles Tu comprends ? De mon ct, je pense cela depuis notre toute premire rencontre, et jtais sre de moi quand je tai invit dans ce pavillon, alors que toi, cela ne tavait pas travers lesprit. Edeard, je veux que tu

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rflchisses posment ce que tu vas demander. Jen ai besoin. Sil te plat. Oh, fit-il en sasseyant sur ses talons. Bien sr. Elle sourit et se rapprocha de lui. Cela ne veut pas dire que tu doives passer la prochaine semaine attendre et faire semblant de rflchir, compris ? Oui, rpondit Edeard qui se sentait rougir. Par la Dame, je me demande comment sera la vie avec toi. Elle sourit et lui dposa un baiser sur le nez. Aussi difficile que possible. Cela me va. Il lui prit le visage et lembrassa. Ils restrent longtemps dans les bras lun de lautre avant de se sparer. En esprit, Edeard vit un Lorin passablement agit presser Homelt et quatre gardes arms dans lescalier ; ils taient au troisime. Ils taient tous en forme, mais lascension tait difficile. Ton oncle arrive, murmura-t-il. Et Mirnatha est de retour, ajouta-t-elle gaiement. La petite fille les observait, le visage appuy contre la vitre. Alors il vit en esprit Julan qui arrivait par le couloir central. Par la Dame, grogna-t-il. Je me charge de papa. Elle sadressa aussitt lui par tlpathie. Edeard ouvrit la porte-fentre. Vous tes dsol, jespre ? lui demanda Mirnatha. Oui, lui assura-t-il. Ta sur et moi nous sommes expliqus. Je savais que vous vous rconcilieriez. Jaurais prfr ne pas en arriver l. Elle pencha la tte sur le ct et le scruta longuement, avec des yeux dadulte, ce qui le mit mal laise. Si jtais plus grande, je me marierais avec vous, dcida-telle. Euh merci. Kristabel embrassa sa sur sur la tte. Va faire un tour dans le jardin, sil te plat. Krissy ! 342

Allez, file. Mirnatha se renfrogna, tourna les talons et se prcipita dehors. Kristabel sourit. Je souhaite bonne chance son futur mari. Comment va ton pre ? senquit Edeard. Il est calm. Pour le moment, en tout cas. Nous allons devoir lui parler. Edeard eut un sourire compatissant. Il comprendra, reprit-elle. Mieux que quiconque. (Elle tudia son reflet dans un miroir en pied.) Oh, par la Dame, je ne ressemble rien. Tu es magnifique. Cest trs gentil mais pas trs raliste. (Elle appela sa servante.) Je dois me refaire une beaut avant de sortir de ma chambre, et cela va prendre du temps. Elle entreprit de dmler ses cheveux. Bien. Edeard examina le dcor et constata que Kristabel aimait les volants en dentelle autant que sa sur aimait le rose. Il se sentit dcontenanc. Si tu veux, tu peux mattendre, proposa-t-elle. Je veux bien. Pas ici, Edeard. Ah. Kristabel prit des barrettes sur sa coiffeuse. Edeard Oui ? Quest-il arriv oncle Lorin dans la cour ? Aucune ide, rpondit-il dun air innocent avant de sortir en refermant la porte derrire lui. Le capitaine Larose attendait devant lentre de la gendarmerie de Jeavons. En le voyant ainsi vtu de sa veste crmonielle bleue et rouge, lpe et le pistolet accrochs sa ceinture en cuir blanc, le dos bien droit, Edeard repensa au jour o il avait rencontr pour la premire fois un officier de la milice sur la route de Makkathran Larose avait la mme 343

arrogance aristocratique. Il tait accompagn de cinq soldats ordinaires. Celui-qui-marche-sur-leau, commena-t-il. Capitaine. Monsieur le maire voudrait sentretenir avec vous. Edeard ne savait pas trop quoi en penser. Bien Excellent. Jeunes gens, en rang, je vous prie. Pourquoi cette escorte ? Le capitaine Larose eut un sourire pinc. Le maire aime les signes extrieurs de pouvoir. Il dit que cela nous aide comprendre o est notre place. Oh. Personnellement, la pompe, les crmonies, cela memmerde. Le personnel du mess a pass la moiti de la nuit prparer les uniformes. Edeard rsista lenvie de baisser les yeux sur ses propres habits ; exception faite de luniforme que lui avait offert Kristabel, ses vtements dataient tous de sa priode de stage et commenaient montrer de srieux signes dusure. O allons-nous ? demanda-t-il. Ils remontaient la rue Chates en direction du canal de la Fraternit alors que, en toute logique, ils auraient d se rendre au palais du Verger. Aux curies de la milice, rpondit Larose. Le rgiment de Pholas et Zelda part aujourdhui pour la province de Talence, et la tradition veut que le maire passe les troupes en revue. Je lignorais. Cela arrive souvent, dsormais. Je vais sans doute moi aussi recevoir un ordre de mission trs bientt, ajouta le capitaine avec un sourire dsabus. Je ne mattendais pas cela en mengageant, mais bon, il faut bien accomplir son devoir, vous ne croyez pas ? Tout fait, sempressa de rpondre Edeard. Parfait. Vous tes devenu un vritable modle pour beaucoup de gens. Il tait temps quon sattaque au problme des gangs ; on ne pouvait pas laisser la situation empirer linfini. 344

Edeard tait un peu surpris. Il ne sattendait pas que le capitaine approuve ses dcisions. Il avait rencontr tant de fils de bonne famille arrogants et stupides, quil avait tendance les mettre tous dans le mme panier. Les apparences taient donc trompeuses, car Larose semblait comprendre comment le monde fonctionnait. Les curies en bois situes dans les vastes prs de Tycho bruissaient dactivit. une extrmit, le rgiment se prparait au dpart ; deux cents officiers et simples soldats cheval vtus duniformes de gala. Force lui tait davouer que ctait un spectacle impressionnant. Linsigne violet et vert du rgiment tait bien visible, quoique plus discret que la coiffe en plumes du colonel, cheval sur son destrier noir flanqu de deux gloups. Derrire les curies, Edeard observa en esprit le personnel du mess et les g-macaques, qui se prparaient dans le plus grand dsordre. Prs de quarante chariots accompagneraient les soldats ; lintendant et ses aides supervisaient le chargement des dernires balles et caisses avec force jurons et vocifrations. Cinq soldats et une meute de g-loups surveillaient deux petits chariots couverts emplis darmes et de munitions. Tandis que poules et oies caquetaient dans leurs cages, des g-chiens essayaient de rassembler le btail, opration plus complexe que celle qui consistait prparer des soldats. Le maire se tenait sur une estrade lextrmit des curies, entour par une nue de conseillers et trois matres. Il portait sa robe marron et saphir lourlet en fourrure blanche et la capuche rejete dans le dos. Comme son habitude, lesprit dOwain tait dissimul derrire son bouclier mental. En apparence, le maire semblait passionn par la scne qui se jouait devant lui. Larose et Edeard attendaient au pied de lescalier qui conduisait lestrade. Cela ne sera pas long, murmura le capitaine. Un clairon sonna, et les chevaux se mirent rapidement en formation devant le maire. Dix g-aigles se posrent sur le toit des curies. Le colonel salua Owain.

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Je vous souhaite bonne chance dans votre mission, commena le maire. Je suis certain que vous allez rtablir lordre dans la province de Talence. Les bandits vont dcouvrir leurs dpens quil est bien moins ais dchapper un cavalier courageux et rsolu qu des fermiers ou des shrifs. Cest avec fiert que jassiste votre dpart, car je sais que notre ville est un symbole despoir pour Querencia tout entire. Je sais que, en ces temps troubles, la milice est l pour accomplir son devoir dans lhonneur. Le colonel et ses hommes applaudirent chaleureusement le maire, qui applaudit son tour. Alors le clairon sonna et le rgiment se mit lentement en marche vers la porte de la ville et la province lointaine. Les g-aigles senvolrent au-dessus des murs en cristal. Owain attendit sur lestrade, impassible, jusqu ce que le dernier cavalier se soit mis en branle. Lorsque les chariots commencrent dfiler devant lui, il pivota sur ses talons et descendit de lestrade. Votre Honneur, le salua courtoisement Edeard. Celui-qui-marche-sur-leau, merci dtre venu. Jespre que cela ne vous drange pas. Non, monsieur. Owain sourit. Ah, vous tes aussi poli quefficace. Combien de temps avant que vous preniez la tte des gendarmes de la ville ? Votre Honneur, Walsfol na pas de souci se faire, je vous assure. Nous verrons. Marchons un peu Dun geste de la main, il ordonna ses conseillers de rester en retrait. Le capitaine Larose et ses hommes prirent position juste derrire eux. Owain choisit une piste troite qui conduisait au canal du Cercle extrieur en face du quartier de Majate. Autour deux, les prs taient quasi dserts. Je regrette que nous ne soyons pas partis sur de bonnes bases, jeune homme. Je men veux un peu car, aprs tout, vous tes le protg de Finitan. Finitan est favorable aux bannissements, Votre Honneur. Oui, moi aussi. 346

Je ne le savais pas, Votre Honneur. Vous restez poli, quoi quil arrive. Vous tes trop gentil. Vous imaginez que, parce que je me suis oppos vos mandats dexclusion, je vais combattre Finitan et ses allis ? En effet. Cela ne mtonne pas. Vous tes jeune et incapable de voir long terme. Croyez-vous pensez-vous rellement que je ne veuille pas nettoyer la ville de ses criminels ? Non. Prcisment. Je vous remercie. En fait, le principe des mandats dexclusion me plat beaucoup. Je vous flicite dailleurs de vous tre obstin, dans ce contexte politique si difficile. Makkathran, chaque politicien a ses opposants et ses sympathisants ; il y a de la place pour tout le monde. Owain sourit dun air entendu. Ce qui nous amne aujourdhui. Que pensez-vous de ce rgiment ? Edeard se retourna vers les curies. Le dernier chariot avait quitt les btiments en bois. Les animaux blaient larrire du cortge. Je pense que les bandits vont avoir de srieux ennuis. Le g-aigle de Jeavons tournoyait au-dessus de la Porte de la Ville et montrait Edeard cinq autres chariots qui appartenaient la Guilde des armuriers ; ils taient gars sur le ct de la route et attendaient. Edeard savait quils accompagneraient le rgiment jusqu Talence, o ils vendraient des armes aux fermiers apeurs, ce qui profiterait la Guilde dOwain, comme lavait si bien dit Jessile. Cette pratique, sans tre criminelle, ntait pas trs glorieuse. Oui, reprit le maire, mais pourquoi les bandits sont-ils l ? Ils sont partout. Cest vrai. Les bandits et les gangs sont le signe du dclin de notre socit, dclin que je combats moi-mme. Je ne suis pas certain de vous suivre, Votre Honneur. Si vous bannissez les gangs de la ville, o iront-ils ? Au-del de la province la plus loigne ou peut-tre sur une le lointaine cest ce que javais lesprit. 347

Bien sr. Ce serait humain, et je nen attendais pas moins dun homme de principes tel que vous. Celui-qui-marche-surleau, vous nignorez pas quon colporte de nombreux cancans votre sujet. En dpit de cela la Dame en soit loue , je nai jamais entendu quelquun vous accuser de manquer dintgrit. Mais quen sera-t-il dans un an ? Dans dix ans ? Avez-vous pens au ressentiment accumul, lenvie que pourraient avoir certains de rentrer Makkathran ? dfaut de pouvoir rentrer, les bannis se joindront sans doute aux bandits des provinces. Vous avez une solution alternative ? Je suppose que cest le but de cette conversation Oui. Ma solution alternative, comme vous dites, consisterait ne pas nous attaquer aux gangs et aux bandits de manire isole et sans concertation. Nous vivons tous sur le mme monde. Nous devons devenir une nation, penser lunisson les milices dans la campagne, les gendarmes ici, en ville. Lorsque nous aurons dbusqu toutes les brebis galeuses, nous pourrons les exiler. Votre ide dune le lointaine est excellente ; cela rendrait leur confinement plus ais. Dans ce cas, quest-ce qui vous diffrencie de Finitan ? Finitan ne pense qu la ville, des solutions court terme. Ne me dites pas que vous ne vous tes pas demand ce quil adviendrait de ces gens aprs leur bannissement. Je me suis effectivement pos la question, admit Edeard. La multiplication des exclusions semble tre lorigine de laggravation de la situation dans la plaine dIguru, do lide du bannissement. Je pense quil est impossible de traiter ces problmes sparment, et vous ? Je suis daccord. Je suis heureux de vous lentendre dire. Malheureusement, le problme le plus facile rgler est celui de la ville. Vous nous avez montr la voie, Celui-qui-marche-surleau. Personne ne doute un instant de votre succs, pas mme ce pauvre vieux Buate. Bise na pas encore capitul. Owain rit.

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Ne vous en faites pas. Le moment venu, jirai voir matre Bise personnellement pour massurer quil signe les mandats dexclusion de Sampalok. Votre Honneur ? Cest de la politique de base. Matre Bise est persuad que son influence grandira sil me soutient. Au Conseil, cela me rend service. la fin, cependant, Bise acceptera linvitable et ses allis nfastes disparatront de nos rues. Je suis soulag de lapprendre. Je men doute. Je ne vous demande pas de retourner votre veste vous tes le disciple de Finitan, et je ne voudrais pas mettre mal votre loyaut , mais tes-vous daccord avec mes objectifs ? Oui, Votre Honneur. Merci. Pourquoi ne pas vous entendre avec le Grand Matre Finitan ? Malheureusement, nous sommes adversaires depuis trop longtemps et ne nous faisons pas confiance. Par ailleurs, je ferai campagne pour me maintenir mon poste quels que soient nos points daccord ou de dsaccord. Que voulez-vous ? Lhomme est ainsi fait surtout les vieux matres conservateurs comme nous. votre avis, y a-t-il des chances que Finitan se retire ? Non. Prcisment. Je souhaitais vous rassurer sur mes intentions car, en fin de compte, quel que soit le rsultat des prochaines lections, cest vous qui combattrez les gangs dans la rue. Merci, Votre Honneur. Jadmets que le fait de savoir que vous uvrez pour le bien de cette ville est rassurant. Depuis le jour o vous avez march sur leau, les gendarmes ont accompli des miracles. Votre victoire sur les ravisseurs de la petite Mirnatha a t extraordinaire. Javoue avoir joint mes applaudissements ceux de la foule runie au bord du Grand Canal majeur ce jour-l. Je prie la Dame pour que la milice ait autant de succs que vous. La tche de nos soldats sera la plus difficile cause de linertie de notre systme politique. 349

Comment cela ? Ils avaient presque atteint le canal du Cercle extrieur ; droit devant, il voyait le pont de bronze et de jade command par Rah lui-mme. La campagne veut jouir des mmes privilges que la ville mais sans en payer le prix. Lt dernier, jai envoy nos rgiments la rescousse de gouverneurs dsesprs cinq reprises. Et quel paiement ai-je reu ? Un remboursement mesquin de nos frais de base. Et tout cela pour quoi ? Pour que les bandits reviennent aussitt nos rgiments repartis. Non, il convient de trouver une solution long terme. Si lon veut que la situation se stabilise et que les bandits cessent de svir, il faut que les provinces paient des impts pour tre dfendues. Les milices devront stationner de faon permanente dans les zones sensibles. videmment, cela demandera beaucoup de travail car aucune province ne devra tre dlaisse, ni favorise. Le cot considrable de lopration devra tre rparti quitablement. La loi devra rgner partout et tre applique de la mme manire. Le matre dans son manoir et le paysan dans sa ferme devront se soumettre la mme autorit. Une seule et mme nation. Oui. Pour le moment, rien nunit rellement la ville et les provinces. Voyez o cela nous a conduits ; nous sommes au bord de lanarchie. Nous navons pas le choix : pour faire face cette menace, il faut renforcer la civilisation, surveiller nos frontires et rendre une justice impartiale. Seule lgalit sera le ciment de notre nation. Ils traversrent le pont. Le cerveau dEdeard tournait plein rgime pour assimiler tout ce que le maire lui disait. lombre du conglomrat de btiments qui constituaient le parlement, Owain se retourna vers le gendarme. Jespre que vous ne me considrez plus comme un ennemi, Celui-qui-marche-sur-leau. Vous navez jamais t mon ennemi, Votre Honneur. Jen suis heureux. Un jour peut-tre, lorsque votre gnration sera au pouvoir, la btise et la vanit qui pourrissent notre vie politique disparatront. Je vous souhaite bonne chance. 350

Il sinclina et sen fut vers la tour qui abritait la Guilde des clercs. Son entourage le suivit ; le capitaine Larose sourit Edeard dun air entendu avant demboter le pas au maire. Par la Dame, lcha Edeard. Il contourna le parlement et se dirigea vers le pont qui conduisait Jeavons. Quelque soit le vainqueur, le maire me soutiendra dans ma lutte contre les gangs. Malgr les promesses dOwain, il esprait que Finitan sortirait vainqueur des prochaines lections. Mme si lide dune colonie pnale sur une le loigne tait sduisante. De tous les habitants de cette ville, Nanitte tait la dernire personne quEdeard sattendait trouver devant lentre de sa rsidence ce jour-l. Je peux te parler ? demanda-t-elle. Edeard examina les environs en esprit ; ses amis commencer par Macsen napprcieraient pas forcment de le voir discuter avec elle, et puis, il voulait savoir qui Buate avait envoy lespionner. Une minute, pas plus, rpondit-il aprs stre assur quil ny avait pas de danger. Pas ici cest trop important, dit-elle dune voix fragile. La confiance de la danseuse semblait stre envole. Edeard lexamina avec attention. Sous sa cape bleu fonc, elle portait une robe courte verte et blanche, et ses cheveux longs taient onduls. la lumire du jour, il voyait lpaisse couche de maquillage qui lui couvrait le visage sans toutefois parvenir dissimuler ses meurtrissures et sa lvre fendue. Daccord, acquiesa-t-il contrecur. Cinq minutes. Nanitte jeta un coup dil intress lappartement. Elle tendit la main vers lalcve rfrigre et effleura du bout des doigts le pot de lait et les fruits. Elles nont pas menti : tout est diffrent, ici, remarqua-telle. Elle sassit sur le lit et testa la fermet de la matire spongieuse. Qui na pas menti ?

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Des filles qui jai parl pour le compte dIvarl. Elles parlent plus librement avec moi quavec lui. Edeard grogna. Oui Ivarl tait obsd par toi. Et son frre ? Nanitte saffaissa. Je le dteste. Edeard dsigna son visage. Il te frappe. Entre autres, oui. Quitte-le. Elle lcha un rire amer. Cest quil est srieux, en plus. Edeard, tu viens dun autre monde, ma parole ? Sans doute. Je veux le quitter. Toutes ces choses que tu as dites lautre soir elles vont se produire, nest-ce pas ? Oui. Mme si Owain est lu ; jen ai parl avec lui aujourdhui mme. Je risque donc dtre chasse de la ville. Cela dpendra de ton degr dimplication dans les activits criminelles de Buate. En ralit, je suis tonne de ne pas encore avoir vu mon nom sur un mandat dexclusion. Pour le moment, nous nous concentrons sur les sujets les plus violents. Ce ne serait pas une vie pour moi ; je ne veux pas tre la putain dun exil. Pourquoi es-tu venue ici, Nanitte ? Quas-tu me dire ? Il sapprte acheter des armes, beaucoup darmes. qui ? Elle eut un sourire pinc. Si je partais maintenant, toute seule, je pourrais minstaller dans une ville de province o personne ne me connatrait. Jachterais une petite maison ou de la terre. Ensuite, je me trouverais un bon mari. Je saurais le rendre amoureux ; les putains ne font-elles pas les meilleures pouses ? 352

Je ne sais pas si je ferais une bonne matresse de maison ou une mre de famille idale, mais nous serions heureux, et tout ceci, ma vie daujourdhui, serait oubli. Dommage que Buate nait pas les mmes projets que toi. Ne te moque pas de moi. Tu adores traquer les mchants ; cest ta raison dtre. Tu rves de voir Buate dfait et Makkathran libre du contrle des gangs. Celui-qui-marchesur-leau a besoin davoir un objectif. Je sais que tu ne te contenteras pas de chasser les bandits hors de la ville au risque de les voir revenir quelques mois ou quelques annes plus tard. Tu es la recherche dune solution dfinitive. Jignore ce que tu as derrire la tte et, vrai dire, je nai pas envie de le dcouvrir. Si tu veux savoir, je crois que jai plus peur de toi que de Buate. Jolie analyse, sauf que tu es dans lerreur. Nanitte avisa la salle de bains et haussa les sourcils la vue des marches parfaitement plates qui descendaient dans la baignoire. Les Mres ne sont pas les seules voir lavenir, reprit-elle. Pourquoi ne me dis-tu pas tout de suite ce que tu sais sur ces armes ? Si tu veux, je taccompagnerai moi-mme la sortie de la ville. Buate ne pourra pas te retenir. Comment ferai-je pour me payer ma maison et mes terres ? Je croyais que Tu dois avoir de largent, non ? Jai t danseuse, autrefois. Ctait le seul mtier qui mintressait. Et puis, un jour, Ivarl a assist un de mes spectacles. Voil. Il connaissait le propritaire du thtre, videmment. Jtais jeune et stupide, alors jai cru ses mensonges. Jai compris trs vite que ma vie ne serait jamais la hauteur de mes rves, quil tait trop tard pour moi. Les propritaires de thtres ne mengageaient que si Ivarl le leur demandait, alors jai laiss tomber. Je suis navr. Je pense que tu comprends, maintenant. Je ne suis pas une simple employe de la Maison des ptales bleus ; je suis lui, je suis sa chose, je compte encore moins quun gnistar. Tu imagines ? Jessaie. 353

Maintenant, tu connais mon histoire. Si tu veux que je te dise quand et o il va se procurer ces armes, tu vas devoir me payer. Cest ce que font tous les hommes ; ils me paient pour que je leur donne ce quils veulent. Je dois dabord demander mon capitaine, voire Finitan. Pleine dune assurance retrouve, elle se planta devant lui. Nous navons pas autant de temps devant nous. Jai besoin de largent aujourdhui. Je veux pouvoir partir demain matin. Il faut du temps pour arranger ce genre de chose. Je tai racont mon rve, et nous savons tous les deux que je peux survivre nimporte o. Tu ne voudrais tout de mme pas que je continue mener la vie qui est la mienne aujourdhui ? Je croyais que tu voulais nous sauver. Je nai pas cet argent. Kristabel si. Je ne peux pas lui demander cela. Pourquoi pas ? Au fait, vous ntes pas encore fiancs ? Tout Makkathran se demande pourquoi. Tu peux me le dire, puisque je vais men aller. Tais-toi. Nanitte retira sa cape, se pencha sur le lit et caressa les draps. Si tu la veux, je peux te montrer comment faire pour russir ta prochaine semaine avec elle. Descends de l. Tu sais que je suis doue. ton avis, qui a enseign Ranalee tout ce quelle sait faire au lit ? Edeard faillit lattraper avec sa troisime main, mais se retint juste temps. Nanitte se raidit. Vois ce que je suis, Celui-qui-marche-sur-leau. Vois ce quils ont fait de moi, vois jusquo je suis descendue. Maintenant que je tai parl, il ny a pas de retour en arrire possible. Jai vu ce qua subi Ivarl, et lui ne les avait mme pas trahis. toi de dcider si tu as besoin de ces informations. Si tu les veux suffisamment pour demander Kristabel un peu dargent largent quelle dpenserait pour une paire de 354

chaussures assorties une robe de soire ? Ou bien vas-tu laisser passer ta chance parce que tout cela est devenu un peu trop personnel pour toi ? Cette affaire na rien de personnel. Parfait. Je tattendrai ici pendant que tu iras te procurer largent. On ne peut pas avoir confiance en elle, protesta Macsen lorsque, le matin suivant, Edeard les runit tous dans la salle commune. Pourquoi pas ? demanda Edeard, raisonnable. Il avait beaucoup hsit avant de demander largent Kristabel. La jeune femme avait ddramatis la situation et jur quelle tait heureuse de pouvoir laider, mais cela ne lavait pas vraiment rassur. Il tait rentr lappartement avec un sac plein de pices. Nanitte les avait comptes avec un plaisir non dissimul, car il y en avait plus que prvu. Jaurais d franchir le pas bien avant. Maintenant, dis-moi tout Alors elle lui avait parl de cette runion dans le bureau de Buate, de ces hommes laccent tranger. On lui avait demand de sortir, mais elle avait entendu Buate parler de pistolets tueurs de gendarmes et de rglement des comptes. Parce quil sagit de Nanitte ! insista Macsen, comme si ctait une vidence. Jai senti quelle disait la vrit propos des armes. Personnellement, je me mfierais, intervint Boyd. Excusemoi, Edeard, mais ton instinct est loin dtre infaillible quand il sagit de jauger lhonntet des gens. Tu penses toujours quils ont bon fond. Edeard lana un regard tonn son ami dgingand. Daccord, mais quel sujet aurait-elle pu me mentir ? Dans le pire des cas, elle sest fichue de moi et a pris la poudre descampette avec beaucoup dagent, ce qui ne serait pas dramatique. Quelle expression a-t-elle utilise, dj ? demanda Dinlay, lair de rien. Ah, oui : des pistolets tueurs de gendarmes . 355

Edeard se gratta larrire de la tte ; il aurait prfr ne pas avoir entendu cette partie de son rcit. Oui, concda-t-il. Pourrait-il sagir darmes tir rapide ? Nanitte a aussi dit quils parlaient avec un accent tranger. Au fond de lui-mme, il croisait les doigts pour que cela soit vrai. Le cas chant, il serait peut-tre en mesure de prouver quAshwell avait t dtruit par un clan inconnu venu dune autre partie de ce monde. Si son histoire est vraie, reprit-il avec empressement, nous devrons absolument intercepter ces armes avant quelles soient distribues aux hommes de main de Buate ; autrement, il y aura un bain de sang. Nan, tu crois ? se moqua Macsen. Ils savent que nous sommes capables de nous rendre invisibles, intervint Boyd. En suivant Charyau, jai not quil y avait de plus en plus de chiens Sampalok. La plupart des gangsters en ont, maintenant. Je peux stopper un grand nombre de balles, dit Edeard. Et vous savez que nous disposons dune porte de sortie quils nimaginent mme pas. Les autres changrent des regards. Daccord, acquiesa Kanseen, mais, si ces pistolets sont aussi dangereux que Nanitte la laiss entendre, nous aurons besoin de renforts. Je vais en parler Chae et Ronark. Deux nuits plus tard, Edeard regretta de ne pas avoir davantage confiance dans les cinq escouades de gendarmes qui patrouillaient dans les quartiers de Padua et de Zelda. Il sagissait de donner limpression que les forces de lordre se baladaient au hasard, que les caporaux et sergents improvisaient leurs itinraires. Toutefois, les esprits mfiants de nature ne se laisseraient pas duper. Ou bien je deviens compltement paranoaque ? Ses camarades et lui staient cachs la base dune tour penche dEyrie, pas trs loin de lglise centrale de la Dame. Lchange devait avoir lieu dans la tour voisine, mais Edeard 356

ntait pas assez sr de lui pour attendre l-bas, derrire un voile dinvisibilit. Les gens contournaient les hautes tours alambiques et se dirigeaient vers lglise pour le service du soir. Ctait lendroit idal pour vendre des armes, admit-il, car la Pythie avait refus dmettre des mandats dexclusion dans le quartier dEyrie. Cest la troisime fois, lui murmura Kanseen en esprit. Elle leur transmit limage du g-aigle qui planait autour du btiment. Loiseau fondit sous larche de lentre et dcrivit un cercle rapide dans le vaste espace caverneux. La tour choisie pour procder lchange tait une des plus grandes dEyrie, monstrueuse vrille entortille dont les ctes verticales saillantes taient grises la base, amthyste ple au milieu et carmin sale au sommet, o huit pointes effiles sincurvaient autour du toit inclin. Le rez-de-chausse comportait trois entres, contre seulement une pour la plupart des tours. Des stalagmites et stalactites de cristal mauve occupaient lespace, tandis quau centre un puits aux parois lisses reliait le sol noir au plafond semblable celui dune grotte situe quinze mtres plus haut. Une porte troite donnait accs lescalier qui grimpait jusquau sommet de la tour. Regardez un peu cela, dit Boyd. lextrieur, quelquun promenait un chien en laisse. Lanimal faisait le tour de la btisse en reniflant le sol. On dirait Paral, remarqua Macsen. Il y a un mandat contre lui. Qui que soit lhomme en question, il sloigna vers le quartier de Fiacre. Deux gendarmes en vtements civils lui embotrent le pas. Alors que le soleil glissait sous la ligne dhorizon, une lumire orange commena briller dans les fissures des murs pareils de lcorce. Un autre g-aigle dcrivit un cercle dans la grande salle. Edeard se concentra sur une gondole qui venait daccoster un ponton tout proche. Quatre hommes entours dune aura protectrice puissante et portant deux grandes malles en bois cercles de fer en descendirent. lintrieur, le gendarme dcela

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la prsence de mtal lourd. Une seconde gondole arriva, dont les passagers portaient des botes plus petites. Les munitions, marmonna-t-il. Tandis que le service dbutait, les larges portes de lglise se fermrent. Une lumire orange vif manait de son dme et des centaines de fentres rparties sur ses trois faces. Une chorale commena chanter doucement. La dizaine de personnes restes lextrieur se dirigrent vers la haute tour. Gnial, gmit Dinlay. Lun des hommes qui traversaient avec arrogance la place illumine tait Medath. Derrire son voile dinvisibilit, Edeard sourit. Il mourra de peur lorsque nous apparatrons. Les hommes descendus des gondoles bifurqurent vers la tour et le groupe conduit par Medath. Cela fait quinze en tout, compta Macsen. Edeard essaya de distinguer des formes lintrieur des coffres. Il sagissait bien de pistolets. En revanche, ils ne semblaient pas aussi complexes que les armes automatiques utilises contre les habitants dAshwell. Merci ma Dame. Alors, il les reconnut. Jai dj vu ces pistolets. Ivarl et ses hommes les ont utiliss contre moi le soir de lincendie. Les balles sont de trs gros calibre, mais je peux les repousser. Nous ferions quand mme mieux dintervenir avant quils ouvrent ces coffres, proposa Boyd. Allons-y. Edeard sortit en silence de sa cachette, avana vers la tour et appela Chae. Cest le moment. Ils sont une quinzaine, mais il doit y avoir des guetteurs quelque part. Nous en avons dj repr trois, lui assura Chae. Nous arrivons. Leur plan de dploiement tait simple : Dinlay et Boyd se chargeraient dune entre, Kanseen et Macsen dune autre, et Edeard de la troisime. Ils arrivent.

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Edeard se figea. Il ignorait qui tait lmetteur de ce message tlpathique, mais ce ntait pas un de ses camarades. Droit devant, les esprits des malfaiteurs trahissaient leur inquitude. Ils examinaient les environs. Le gendarme avana jusqu lentre de la tour et couta les voix basses et mfiantes qui se rverbraient sur les stalactites mauves et dans les cavits tranges dont taient constells les murs. Les deux groupes taient runis prs du puits central ; des sentinelles montaient la garde devant chaque entre. Prte, annona Kanseen. La sentinelle la plus proche dEdeard se retourna et projeta son esprit du ct de lentre bloque par Kanseen. Edeard senfona dans le vaste espace et se dbarrassa de son voile dinvisibilit. Son bouclier se durcit autour de son corps. La mchoire de la sentinelle se dcrocha. Celui-qui-marche-sur-leau ! cria-t-il voix haute et en esprit. Tout en courant, Edeard loigna les coffres qui contenaient les pistolets des bandits avec sa troisime main. Ceux-ci essayrent en vain de les retenir. Medath et ses collgues dgainrent leurs armes. videmment, le chef de la petite bande disposait dj dun de ces pistolets canon long. Edeard lcha un grognement constern. Deux des gangsters ouvrirent le feu. Le gendarme lcha les caisses lextrieur de la tour et se concentra sur sa protection. Les malfaiteurs dtalaient vers les deux autres sorties. Lun dentre eux hurla de terreur lorsque Macsen et Kanseen se matrialisrent moins de un mtre de lui. Cette dernire le frappa la tempe et le mit hors dtat de nuire, avant de redevenir invisible. Des balles traversrent lespace quelle occupait encore quelques secondes plus tt. Edeard repoussa un vritable essaim de projectiles. Les bandits sparpillrent autour des stalagmites. Arrtez ! ordonna Edeard dune voix forte qui se rverbra dans la salle tout entire. Nous savons qui vous tes. Plusieurs escouades de gendarmes sont en route. Nos g-aigles surveillent tout le quartier ; vous ne pouvez pas vous chapper. 359

Une nouvelle vole de balles le prit pour cible. Edeard secoua la tte, incrdule. demi visible, Dinlay passa devant lui et se lana la poursuite de deux bandits. Un homme stala de tout son long et, pouss par une troisime main, heurta une stalagmite. Edeard attrapa deux gangsters et les projeta lun contre lautre ; les deux hommes seffondrrent, inertes. Deux autres senvolrent dans les airs en hurlant comme des fous. Montez ! Encore une fois cette voix mentale, clairement audible pardessus les cris et les missions tlpathiques. Edeard chercha dans toutes les directions. distance, il vit Medath sengouffrer dans louverture du pilier central. Quatre bandits staient agglutins, les mains en lair, les pistolets poss leurs pieds. Boyd apparut juste devant eux et les tint en respect. Des coups de feu rsonnrent dans la salle. Soudain, un cri de douleur couvrit toutes les autres voix. Macsen se matrialisa derrire un homme qui se tenait lpaule ; du sang coulait entre ses doigts. Le gendarme abaissa son arme. Plus un geste, ou la prochaine se logera dans votre tte ! tonna-t-il. Vous tes en tat darrestation. Et de disparatre de nouveau. Edeard se prcipita vers le pilier central. Au passage, il attrapa trois gangsters et les dposa ct de Dinlay. Les hommes noffrirent aucune rsistance. Des bruits de pas lui parvinrent de lintrieur du pilier. Edeard y jeta un coup dil et vit un escalier en colimaon. Redescendez, cria-t-il. Il ny a aucune issue. Qui lui a dit de monter ? Ont-ils vu travers nos voiles dinvisibilit ? Dans un grognement de colre, il se lana la poursuite de Medath. Presque aussitt, il trbucha sur une marche peu pratique et tomba sur le genou. La douleur fut telle quun rideau dtincelles rouges se droula devant ses yeux pendant quelques secondes. Il se remit en marche. Les pas de Medath rsonnaient faiblement au-dessus de lui. Tu veux jouer cela, marmonna-t-il. Edeard ? appela Kanseen.

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Medath est mont l-haut. Je vais lattraper. Toi, reste en bas. Les murs du pilier taient trs pais et lempchaient de voir distance comme il laurait voulu. Il distinguait peine les escouades de gendarmes qui convergeaient vers la tour. Dans la salle du rez-de-chausse, ses camarades entouraient les gangsters dfaits. Au-dessus, il percevait une lueur mouvante lesprit de Medath. Ils tournoyaient tous les deux. Un mince rai de lumire orange lui parvenait de la vote du toit et lui permettait de goter lhorrible spectacle de cet escalier qui nen finissait pas. Chaque pas tait un supplice car les marches taient trs hautes. Il ne comprenait pas comment Medath pouvait maintenir un rythme aussi lev. Le cur dEdeard battait la chamade et ses poumons le brlaient. Des filets de sueur dgoulinaient dans son dos et le long de ses jambes. Lorsquil fut aux deux tiers de la tour, il ne put faire autrement que de ralentir, ce qui augmenta encore sa colre. Medath creusait lcart. la fin, Edeard marchait presque. Sa poitrine se soulevait par saccades, ses cheveux taient colls son front par la sueur, et il avait du mal se concentrer. Nanmoins, il parvint projeter son esprit sur la plate-forme circulaire. Les huit pics slevaient dans le ciel ; leurs pointes incurves culminaient une douzaine de mtres du toit. Medath attendait quelques pas du cne central, le bras tendu, prt lui tirer dessus. Par la Dame, siffla Edeard. La colre qui lavait soutenu jusque-l stait dilue dans la fatigue. Jaurais d lattendre en bas ; la faim aurait eu raison de sa rsistance. Il entreprit descalader les dernires marches. Matriser Medath ne lui poserait aucun problme, ce dont le bandit devait bien se douter En revanche, je ne sais toujours pas qui lui a ordonn de monter, ni o se trouvent ces personnes. Comme pour renforcer sa mfiance, un sentiment danxit moite sempara de lui et lobligea sarrter. Il sentait que quelque chose ntait pas normal, il en tait persuad. Avec circonspection, il monta une marche supplmentaire et 361

commena tudier la plate-forme en dtail. Il se figea. Medath ntait pas seul ; le toit supportait le poids de quatre autres personnes, que son esprit persistait ne pas voir. Nanitte ! cracha-t-il tandis que sa colre montait. Merde, Macsen aura bien raison de se moquer de moi. Lorsquil fut prs de la porte, Edeard se rendit invisible, demanda la ville de lui laisser pntrer la paroi de la tour et mergea sur la plate-forme un mtre cinquante de la sortie. La premire chose qui le surprit fut la violence du vent, qui lobligea se pencher en avant au sol, latmosphre tait parfaitement calme. Ses quatre ennemis invisibles se tenaient prs dun des pics. Edeard ne voyait strictement rien sur la toile de fond ple du ciel orn de nbuleuses. Il se mit en branle sans faire aucun bruit et passa seulement deux mtres de Medath, qui fixait toujours la sortie, le doigt sur la gchette. Une fois dpass le gangster la posture comique, Edeard se rendit compte que le toit penchait vers le bord. Un frisson remonta le long de ses jambes la pense du vide qui stalait ses pieds. Toutefois, il refusa de se laisser impressionner et continua sa progression. Ses ennemis bougrent. Les deux individus qui se tenaient lavant firent un pas en arrire, puis ce fut au tour des autres de reculer vers le pic. Edeard eut un sourire sauvage et continua avancer. Il ntait plus qu cinq mtres de ses cibles lorsque quelque chose le frappa avec une force incroyable au flanc gauche, juste en dessous de la cage thoracique. Il lcha un cri de douleur et de surprise. Son voile dinvisibilit vacilla alors quil tentait de reprendre son souffle. Medath se retourna. Un nouvel impact projeta le gendarme terre. Tuez-le, murmura une voix en esprit. Comment ont-ils fait pour me reprer ? Medath tira. La balle faillit traverser la protection dEdeard. Une pousse tlkinsique puissante le fit glisser sur le plan inclin, ce qui le ramena plusieurs mois en arrire, le jour o Arminel lavait pouss dans le canal. Ma Dame, aidez-moi ! Encore.

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Une autre balle latteignit et une pousse tlkinsique lenvoya dans le vide. Il battit des bras pour se raccrocher quelque chose de solide mais ny parvint pas. Celui-qui-marche-sur-leau sait-il aussi voler ? Edeard tomba en criant. Instinctivement, il voulut agripper la tour avec sa troisime main ; il sentit mme cette dernire senfoncer dans la texture granuleuse de la paroi ; cependant, cela narrta pas sa chute. Tandis que lair grondait dans ses oreilles, son esprit se retourna vers la ville endormie. Peux-tu maider ? supplia-t-il au cerveau gant. En vain. Il continuait tomber. Tomber. Kristabel ! Quelque part, en marge de sa perception, il lentendit hurler. Il lui adressa une dernire pense : Je taime. Il tait content de pouvoir le lui dire. Cela rendait la perspective de sa mort prochaine plus supportable. Il tombait, tombait. En dessous, une onde de peur vive sempara de lesprit des gendarmes runis au pied de la tour. Il tombait toujours. Plus que quelques secondes. Il se prpara encaisser la douleur violente qui prcderait sa mort. Il tombait. Par la Dame, comment est-ce que tu arrives faire cela ? demanda Chae, abasourdi. Ses fesses heurtrent quelque chose. Le sol. Hein ? grogna-t-il sans comprendre. Il ouvrit les yeux et dcouvrit un cercle dune dizaine de visages, qui le contemplaient, incrdules. Il posa les mains par terre. Il tait en bas. Intact. Je suis tomb, bredouilla-t-il. videmment, il avait toujours limpression de tomber lorsque la ville le descendait dans ses tunnels. Le mme phnomne semblait stre produit dans les airs. Un rire quasi hystrique menaait de jaillir de sa gorge. Des larmes emplissaient ses yeux mesure quil se rendait compte de ce quil venait de subir.

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Les gendarmes qui le regardaient scartrent. Kanseen et Boyd se faufilrent jusqu lui. Edeard ! sexclama Kanseen. Quest-il arriv ? Ctait un pige, rpondit-il dune voix faible. Il dsigna du doigt la tour sombre qui les dominait de toute sa masse et se releva grand-peine, ce qui le surprit. Medath ? stonna-t-elle. Edeard hocha la tte. Il respirait difficilement, avait des picotements partout et tait mme pris de tremblements. Soudain, son esprit repra une source de terreur animale. Elle grossissait de seconde en seconde. Que se passe-t-il ? demanda-t-il dune voix grinante. Quest-ce que cest ? Edeard ? lappela Boyd dune voix lointaine. Chae frona les sourcils et jeta un regard circulaire sur la place. Edeard navait plus la force de parler. Vous le sentez ? les interrogea-t-il en esprit. Quoi ? voulut savoir Kanseen. Alors Chae mit un message paniqu : Ne restez pas l ! Le vieux sergent poussa Kanseen avec sa troisime main et sauta en arrire. Edeard la vit juste au-dessus de lui une silhouette humaine noire sur la toile de fond verte de la nbuleuse de Ku. Il essaya de rouler sur le ct, rassembla ce qui lui restait de force tlkinsique pour sloigner de la masse qui lui tombait dessus. Medath heurta le sol un demi-mtre dEdeard. Chae ne scarta pas temps. Le choc saccompagna dun horrible concert de craquements dos. Le regard teint, Edeard fixa la masse de chair meurtrie qui gisait ses cts. Du sang coulait de la bouche molle et ouverte de Chae. Trs lentement, le sergent croisa le regard dEdeard. Quelque part, au loin, quelquun gmissait. On aurait dit la voix de Kanseen. Sergent ? appela Edeard. Par la Dame, rpondit celui-ci en esprit. Pendant un instant, jai vraiment eu trs mal. 364

Non ! lcha Edeard. Oh, non Dans un rle, Chae laissa chapper son dernier souffle. Edeard agrippa lesprit de lhomme, mais les penses dclinantes du sergent se dtachrent de son corps et sa forme spectrale sleva au-dessus de lui. Sergent ? appela Edeard au comble du dsespoir. Par la Dame, rpondit le spectre. Sergent ! Edeard ? Ctait Dinlay. Son ami tait genoux ct de lui et criait. Vous le voyez ? chuchota Edeard. Edeard, tu es choqu, regarde-moi. Je ne suis pas choqu. Il transmit ses camarades limage quil percevait. Les gendarmes rassembls autour deux en eurent le souffle coup ; lesprit de leur sergent leur souriait avec douceur. Je le sens, Edeard, expliqua Chae, les yeux tourns vers le ciel. Cest magnifique. Elles mappellent. Les nbuleuses chantent pour moi. Les entendez-vous ? Non, pleura Edeard. Non, je nentends rien. Attires par le tumulte, des Mres sortirent de lglise centrale et les rejoignirent. Leurs voix inquites se turent lorsque, grce Edeard, elles dcouvrirent le spectre de Chae. Alors la Pythie elle-mme apparut prs du corps bris du sergent, le visage illumin par un sourire serein. Elle tendit la main, incertaine, essaya de toucher lesprit. Je veux partir, expliqua Chae la foule fascine. Il le faut. Plus rien ne me retient ici. Vous serez perdu, l-haut, rtorqua Edeard. Restez avec nous. Restez jusquau retour des Seigneurs du Ciel ; eux sauront vous guider. Les chansons, Edeard. Oh, les chansons. Quel accueil Attendez. Sil vous plat. Chae le regarda en souriant, comme sil le bnissait. Ne vous en faites pas pour moi. Je suivrai les chansons. Puisse la Dame vous permettre datteindre le Cur en toute scurit, intervint la Pythie. Merci, chre Mre. 365

Il tendit les bras au ciel, comme sil pouvait lattraper. Alors que sa silhouette commenait vaciller, il regarda en bas une dernire fois, et des rides barrrent son front fantme. Qui tes-vous ? demanda-t-il. Soudain, il sleva une vitesse tonnante, tourbillonna vers les nbuleuses qui chantaient pour lui. Edeard seffondra dans un dernier sanglot. Les tnbres le recouvrirent. *** Une vague de chaleur le parcourut et il reprit connaissance. Allong, les yeux ferms, lesprit au repos, Edeard se sentait bien. Il respirait normalement, navait pas particulirement faim, tait couvert dun drap lger. Que demander de plus ? Kristabel Il savait quelle tait l. Il navait pas besoin dexplorer les lieux en esprit ; il savait. Tu es rveill. Des doigts lui caressrent le visage. Il ouvrit les yeux et dcouvrit son sourire. Ctait un spectacle admirable. Ne me fais plus jamais cela, le gronda-t-elle. Promis. Elle lembrassa. Les gens taient inquiets. Tu mtonnes. Il regarda autour de lui une grande chambre haute de plafond, aux murs couverts de tapisseries et de tableaux. Une porte-fentre au cadre en bois souvrait sur un jardin familier. Le soleil brillait. Il est dj midi ? Euh, Edeard, tu es tomb il y a deux jours. Oh. Notre mdecin a dit que tu tais puis et choqu. Elle ta donn quelque chose pour dormir car tu avais besoin de reprendre des forces.

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Edeard dglutit et fit la grimace ; il avait un got dsagrable dans la bouche. Kristabel lui tendit un grand verre deau. Merci. Il se redressa avec prcaution. La jeune femme glissa des coussins confortables dans son dos. Une fois de plus, toute la ville ne parle que de toi, repritelle avec un sourire en coin. Edeard haussa faiblement les paules. Jai bien cru que tu allais mourir quand tu m as appele, reprit-elle, les yeux humides. Je suis dsol. Il la prit dans ses bras et la serra fort. Maintenant, tu sais voler, ajouta-t-elle lorsquelle fut calme. En fait, non, cest autre chose. Kristabel, cest la ville ; elle maide. La ville ? Tu veux dire Makkathran ? Oui. Je vais essayer de texpliquer, mais cest assez compliqu. Peut-tre devrais-je lexpliquer tout le monde. Je ne sais pas. Elle posa une main sur son torse. Contente-toi dattendre ici pour le moment. Tu as beaucoup de choses expliquer beaucoup de gens. Toutefois, je te conseille de faire attention ce que tu vas dire. Tu as besoin de rflchir avant de texprimer, mais, pour le moment, tu nes pas en tat de prendre des dcisions. Tu as raison. Tu as aussi vu lme du pauvre sergent Chae. Si tu pensais tre clbre avant, tu vas avoir une belle surprise. Je croyais avoir rv ce dtail. Grce la vision que tu as partage avec les gens, la Pythie a pu parler son me avant quelle nous quitte. Difficile de trouver un tmoin plus crdible. Elle attend avec impatience de discuter avec toi de ce quelle appelle ta connexion miraculeuse avec le monde des esprits . Nous sommes censs la prvenir de ton rveil.

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Instinctivement, Edeard agrippa le drap et le tira de quelques centimtres vers son menton. En dessous, il portait une chemise de nuit ample. Qui ma dshabill ? Kristabel lui lana un regard hautain. Jai demand mes servantes de tapprter. Quoi ! Elle clata de rire. Le mdecin et des novices se sont occups de toi. Oh. Ctait encore pire. Des novices ! Kristabel le prit dans ses bras. La Dame soit loue, tu es toujours mon bta dEdeard. Et mes amis ? Ils attendent dehors. Et ils sont trs impatients. Ils ne facilitent pas la tche du personnel de maison, mais ils sont gentils. Avant que tu poses la question : les bandits sont aux arrts et attendent leur jugement dans les geles du parlement. Leurs pistolets tueurs de gendarmes ont t rcuprs, et tu ne devineras jamais do ils proviennent. Je tcoute De la Guilde des armuriers. Non ! Si. Il semblerait quil sagisse dun type darme gard secret pour le cas o la ville serait attaque. Leur conception date de plusieurs sicles. Owain est furieux. Il a diligent une enqute pour comprendre comment les armes taient sorties de leur coffre. lexception des matres les plus grads de la Guilde, personne ntait suppos connatre leur existence. Cela ne va pas lui faciliter la tche au Conseil. Sans doute. Papa tait trs content de mannoncer la nouvelle. Merci, chuchota-t-il. Elle eut un sourire insouciant. Pourquoi ? Merci dtre ici avec moi. Il ny a pas de quoi, Celui-qui-marche-sur-leau. (Elle lembrassa avec une ardeur nouvelle et pleine de promesses.) Je vais les faire entrer. Je sais que tu as envie de les voir. Ne 368

tinquite pas : le mdecin leur a bien dit dtre brefs et de ne pas te stresser. Ils entrrent tous ensemble. Trs inquite, Kanseen fut soulage de le voir veill et assis sur son lit ; elle semblait trs mue. Boyd tait nerveux, presque timide. Dinlay tait agit comme un gamin et portait un panier de fruits confits. Macsen, pour sa part, arborait un large sourire. Nanitte ! sexclama-t-il le doigt tendu, comme pour appuyer son propos. Je te lavais dit !

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Malgr sa taille, la salle Malfit accueillait trs peu de monde lorsque les ecclsiastiques escortrent Marius sur le sol noir de jais. Ceux qui se trouvaient l par hasard lancrent des regards en biais ce reprsentant de la culture Haute qui semblait se dplacer en glissant sans effort. Ils navaient rien contre lui, mais naimaient gure recevoir des mcrants en ce lieu sacr. Il entra dans la salle Liliala au plafond orn de temptes en perptuel mouvement. Tandis quil passait sous le point culminant de la vote, des clairs zbrrent le ciel, transpercrent les nuages bouillonnants et laissrent voir brivement les Jumelles de Mars. lextrmit de la salle, une arche souvrait sur la suite du maire. Ethan attendait dans un sanctuaire ovale meubl comme ltait loriginal du temps o Celui-qui-marche-sur-leau tait le maire de Makkathran. Les chaises et le bureau taient en murchne sculpt et cir, ce qui leur donnait un lger parfum de lavande. Derrire la table de travail, trois hautes fentres thermales offraient une vue splendide sur le canal du Cercle extrieur et le coin ouest du Parc Dor avec, en arrire-plan, les tendues herbeuses et vallonnes de la Douve basse qui stiraient jusquau mur de cristal. Merci dtre venu, commena le Conservateur ecclsiastique. Il tait assis son bureau, la tte couverte dune capuche blanche. Les plis du tissu dissimulaient les cts de son crne, mais pas les modules semi-organiques accrochs sa peau. Marius sinclina respectueusement. Merci de me recevoir, Conservateur. Dun geste de la main, Ethan chassa son assistant. Je constate que vous tes presque remis, reprit Marius qui, vtu dune toge noire scintillante, tranait dans son sillage des volutes arachnennes et colores. 370

Presque, acquiesa Ethan avec un sourire pinc. (Il dsigna du doigt les nodules.) Je nen ai plus que trois, et mes mdecins disent quon me les retirera avant la fin de la semaine. Le corps humain a un pouvoir de rcupration incroyable, surtout quand on apprend de bonnes nouvelles. De bonnes nouvelles ? Ethan hsita, se demanda si le reprsentant se moquait de lui. Un humain a pntr le Vide avec laide du Second Rveur. Pour tenter de ngocier le rejet de votre plerinage. Je doute quun reprsentant de lANA, quel quil soit, soit capable dapprhender les principes qui rgissent le Vide. Le Vide existe pour embrasser la vie, pour nous permettre de nous lever jusqu notre pinacle spirituel. Bien sr, ironisa Marius. Ethan comprit o le reprsentant voulait en venir et sourit. Avec tout le respect que je vous dois, je ne vous comparerais pas Justine Burnelli ; daprs ce que jai vu, vous tes fermement enracin dans les aspects physiques de lunivers. Je prends cela pour un compliment. Merci. Ethan sadossa sa chaise et considra le reprsentant avec curiosit. Au dbut de sa campagne, il avait accept laide de Marius avec une certaine mfiance. Comme tous les candidats un poste suprme de lhistoire humaine, il avait charg son bras droit de nouer les premiers contacts. Phelim lui tait revenu trs enthousiaste, aussi Ethan avait-il accept de lcouter. Sur le plan politique, laide de Marius tait subtile et inestimable ; grce au reprsentant, Ethan stait fait des allis au Conseil et parmi les ecclsiastiques du palais du Verger, ce qui lui avait permis de se prsenter aux lections en toute confiance. Quant aux ultraracteurs, ils assureraient le succs du plerinage. Cette assistance navait rien cot au Rve Vivant les objectifs de ses patrons et ceux de lglise taient complmentaires, lui avait simplement expliqu Marius, sans rvler en quoi consistaient les buts de la Faction quil reprsentait. Toutefois, 371

Ethan ntait pas dupe et savait quon ne tarderait pas lui prsenter la facture quil tait dailleurs press de dcouvrir. Le Vide na-t-il pas dmontr lhumanit de Justine en rpondant ses penses ? demanda Marius pour provoquer une raction chez son interlocuteur. Un tout petit rve, rtorqua Ethan. Un aperu de ses difficults. En tout cas, elle na encore trouv ni le Cur, ni un Seigneur du Ciel. Comme la dmontr limpatience avec laquelle elle sest prcipite vers ltoile la plus proche, elle ne sintresse qu ce qui est physique. Pourtant, elle semble avoir des capacits mentales identiques celles de Celui-qui-marche-sur-leau. Elle est loin davoir sa puissance. Elle nest reste veille que quelques jours lchelle du Vide, et elle avait lair de shabituer trs vite. Cela renforce encore notre doctrine ; le Vide est notre salut. Le Second Rveur nous aidera raliser notre destine, comme laurait voulu le Rveur Inigo. Nous savons tous les deux que la transmission de cette dernire vision du Vide nest pas mettre au crdit du Second Rveur. Certes, concda Ethan. Le Rve Vivant sait-il qui a reu les visions et penses de Justine ? Non. Marius sourit avec son visage rond et son nez fin, cela lui donna un air dplaisant. Encore un Rveur, Conservateur ? Il y en a de plus en plus. Trois Rveurs en deux cent soixante-dix ans on ne peut pas encore parler de surpopulation. Nanmoins, il est significatif que deux Rveurs soient apparus en un laps de temps si court. Les vnements sacclrent, comme lavait prdit Inigo. Bien sr. Je suis heureux que le Second, enfin, le Deuxime Rveur ait permis Justine dentrer dans le Vide ; cest une excellente nouvelle pour votre mouvement. En effet. 372

Ce Deuxime Rveur est dune importance capitale pour vous ; je nai pas besoin de vous dire quel point il est crucial que vous lui mettiez la main dessus. O en tes-vous de vos recherches ? Ethan sourit ce visage peine humain, avec ses yeux verts inexpressifs et ses penses dnues dhumour. Cest une femme. Vraiment ? Oui. Nous pensons avoir identifi une possible candidate. Maintenant que nos troupes connaissent son identit, elle ne pourra plus nous chapper trs longtemps. Flicitations, Conservateur. Cela doit tre trs gratifiant dtre si prs du but. a lest. La construction de vos vaisseaux avance-t-elle comme prvu ? Encore une fois, nous avons beaucoup de chance ; nous sommes dans les temps. Souhaitez-vous que je vous organise une petite visite du chantier ? Hlas, le temps me manque. Le temps nous manque. Que voulez-vous dire ? La nouvelle est encore garde secrte, mais la Marine du Commonwealth avait charg un vaisseau de guerre de classe River dintercepter la flotte des Ocisens. Il tait cens endommager le vaisseau mre et dlivrer un message. tait ? Le vaisseau de la Marine a t dtruit. Il semblerait que les Ocisens soient plus forts que lamiral Kazimir le pensait. Par la Dame moins quon les arrte, les Ocisens seront l avant que vos vaisseaux soient termins. Et il ny aura pas de plerinage. LANA existe pour nous protger de toute attaque extraterrestre, elle a t cre pour cela aprs la Guerre contre lArpenteur ! Elle tait suppose garantir notre supriorit technologique ! Calmez-vous. Aprs tout, il ne sagit que de la perte dun seul vaisseau. Des navires de guerre plus puissants stopperont les Ocisens ma Faction en est persuade. 373

Mais rien nest garanti. Dans la vie, rien nest jamais garanti. Dans le Vide, si, rtorqua Ethan, pensif. Malheureusement, nous ne pouvons acclrer davantage la construction des vaisseaux. Je sais. Nous dpendons tous de lANA. Croisons les doigts et prions. Oui. Mais changeons de sujet : maintenant que nous sommes si prs du but, mes commanditaires ont une faveur vous demander. Ah. Le sourire dEthan slargit. Il attendait ce moment depuis longtemps. Sagirait-il dune demande hrtique et ridicule ou de quelque service ordinaire destin dclencher une avalanche politique aprs le dpart du plerinage ? Accueillerait-il cette requte avec joie ou la combattrait-il jusqu son dernier souffle ? Nous aimerions envoyer quelques observateurs avec vous. Des observateurs ? Vous voulez dire quils resteront lcart des vnements ? Je crains que ce soit impossible dans le Vide. Nanmoins, nous vous serions reconnaissants de bien vouloir les emmener avec vous. Nous accueillons avec joie tous ceux qui souhaitent atteindre le Vide, quelles que soient leurs motivations. Combien seront-ils ? Deux ou trois par vaisseau. Nous ne voudrions pas vous gner. Je vois. En vrit, Ethan ne voyait rien du tout. Bien que probablement capitale pour la Faction que Marius reprsentait, cette requte lui paraissait minemment raisonnable. Je ferai en sorte quil y ait des cabines de suspension pour les accueillir. Ils nen auront pas besoin. Pourquoi cela ? Ils ne souhaitent pas voyager en suspension.

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Ethan se demanda sil devait ou non faire montre dun minimum de rticence. Bien sr, il navait aucune raison valable de refuser ces passagers. Son instinct, cependant, lui dictait de faire preuve de prudence. Sopposent-ils de quelque manire que ce soit notre plerinage ? Sauf votre respect, ils se moquent compltement de votre doctrine. Ce sont des scientifiques chargs dtudier le Vide. Et si je refuse ? Vous voulez me tester ? samusa Marius. Voir si jai lintention de vous mettre des btons dans les roues ? Vous feriez une chose pareille ? Plus que nimporte qui, je vous ai aid atteindre la position qui est la vtre aujourdhui. Ma Faction a fait preuve dune gnrosit incroyable mme selon les standards de notre culture lorsquelle vous a fait cadeau de ces ultraracteurs. Lorsque vous avez accept notre aide, vous nignoriez pas que nous vous demanderions une faveur en retour. En effet. Vous savez trs bien que je vais permettre vos collgues de voyager bord de nos vaisseaux. Jessaie simplement de comprendre ce qui vous motive et quelle importance cela a pour vous. Une importance colossale. Le Vide est une nigme scientifique magnifique. Mes commanditaires pensent quelle mrite dtre rsolue. Pourquoi vouloir rsoudre quelque chose dont on peut, si on le souhaite, faire partie ? Le Vide est plus grand que nous. Et pourtant il est prt vous accueillir et partager ce quil est avec vous. ses propres conditions. Accepter un tel march nest pas dans notre nature. Cest dans la mienne. Puis-je voquer les menaces qui nous guettent, prsent ? Je vous en prie Mme avec nos ultraracteurs, les Raiels reprsenteront un srieux danger. Cette caste guerrire que nous venons tous 375

de dcouvrir refusera certainement de vous laisser passer. Un vaisseau avec une seule passagre, daccord, mais des millions de plerins ? Vous aurez le choix entre faire demi-tour et mourir. Les Raiels disposent de ressources phnomnales. mon avis, mme une escorte de la Marine aurait du mal vous protger, et le gouvernement de lANA a bien prcis quil ne lverait pas le petit doigt. Il sagit dun dernier obstacle, admit Ethan. Un obstacle de taille, qui rendait encore plus impressionnant lexploit de Justine. Il avait toujours su que les Raiels taient opposs au plerinage ; en revanche, personne ne connaissait la puissance de leur arsenal, ni naurait pu prvoir leur raction. Les commentateurs politiques de lunisphre ne parlaient que de cela depuis quelques heures. Un plerinage vers une mort certaine , rptaient les moins srieux dentre eux. Nous pourrions quiper vos vaisseaux de champs de force capables de rsister aux Raiels, reprit Marius. Jai du mal vous croire. Pourtant, nous disposons de cette technologie. Vous voulez dire que vos fameux passagers en disposent ? Oui. Les voies de la Dame sont impntrables ; toutefois, je suis certain que laccomplissement de la destine de vos scientifiques lui importe autant que les projets du Rve Vivant. nen pas douter, confirma Marius, la tte penche sur le ct. Je rserverai des cabines pour vos hommes. Je vous en remercie. (Marius sinclina, se retourna sans effort et prit la direction de la sortie. Arriv devant la porte, il se figea.) Ah oui, reprit-il, nous aurions besoin dune soute dans chaque vaisseau pour notre quipement. Votre quipement ? Nos scientifiques auront besoin dinstruments pour tudier le Vide. Jenverrai les dtails votre bureau. La porte souvrit et Marius sen fut dans un tourbillon dombres silencieuses.

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Une douce brise marine soufflait sur le Parc Dor, agitait les longues branches des cerisiers plants autour de la place gante. Ctait une belle journe sans nuages. Vtu dune chemise en coton et dun jean pais, le Livreur commenait avoir trs chaud ; il refusait dutiliser ses biononiques pour se rafrachir, de peur dattirer lattention. Inigo avait jet son dvolu sur cette rgion cause de son climat, presque identique celui de Querencia. Victime de cette qute de la perfection, le Livreur tait oblig de porter un ridicule chapeau en cuir large bord, parce que, semblait-il, les habitants de Makkathran en portaient lt pour viter que le soleil leur brle le cerveau. Au moins cela laidait-il se fondre dans la foule qui occupait la place. Le Parc Dor tait plein tous les jours, dsormais. La foule habituelle avait grossi considrablement au lendemain du camouflet adress au Seigneur du Ciel par le Second Rveur, car les fidles avaient besoin de leur Conservateur ecclsiastique. Les habitants de Makkathran2 avaient pris lhabitude de se runir ici pour suivre les vnements monumentaux qui secouaient la galaxie. Limmersion dans la multitude, le partage dmotions avec des gens qui pensaient comme vous avait quelque chose de rassurant. Ce besoin dappartenir un ensemble plus grand amplifi par le champ de Gaa, le Livreur le comprenait. Dans une certaine mesure, il le ressentait aussi ; il avait envie de rentrer chez lui, de jouer avec les filles dans le crpuscule londonien. Lheure du bain. La lecture avant dteindre la lumire. Un repas tranquille avec Lizzie. Il ne voulait pas tre ici ctait aussi simple que cela. La Faction lui avait pourtant promis de ne jamais lui confier des missions de surveillance de ce genre. Au dbut de leur collaboration, il ntait question que de livraisons de matriel des gens qui en avaient besoin, et puis, les annes passant, il stait laiss persuader daccomplir des tches de plus en plus loignes de sa fonction originelle. Mais cela Une fois de plus, on lui avait demand de suivre Marius. Il avait toujours accept ce travail sans broncher, mme si le reprsentant lui fichait la trouille sentiment ridicule qui naurait pas d polluer lesprit dun membre de la branche 377

Haute. Sauf que sa cible jouait ce petit jeu avec beaucoup plus de professionnalisme que lui. Et puis, les derniers rebondissements ntaient pas faits pour prserver son quilibre ; le vol de Justine dans le Vide, la destruction du Yenisey, linvasion de Viotia il nimaginait mme pas quels effets ces vnements auraient sur la socit du Commonwealth. Il savait juste que sa place tait chez lui o, en ces temps incertains, sa famille avait besoin de lui. Au lieu de quoi il errait au milieu de cette foule en habits mdivaux, se donnait du mal pour mettre dans le champ de Gaa les mmes sentiments dmerveillement et danxit que les autres. Pour se fondre dans la masse. travers la foule, il distinguait les gondoles qui glissaient lentement sur le canal du Cercle extrieur avec, pour toile de fond, le palais du Verger et son toit constitu de vagues imbriques les unes dans les autres. Toutefois, il avait toujours un il sur le pont suspendu en bois qui reliait la berge lentre principale du palais le pont que Marius avait emprunt moins dune heure plus tt. Des capteurs dissmins le long du canal surveillaient les autres ponts pour lui. Infiltrer les systmes de la btisse elle-mme tait difficile ; le Rve Vivant utilisait des boucliers extrmement sophistiqus pour contrer les systmes subversifs, ce qui nempchait pas ses microbots de progresser leur rythme vers le palais. Cependant, mme sils parvenaient traverser les grandes salles et pntrer dans la suite du maire, il serait trop tard. Les scanners du Livreur dtectrent une signature biononique familire dix mtres de l. Il laissa chapper un soupir rsign et se tourna vers Marius. Avec sa toge sombre qui rflchissait les rayons du soleil dune manire anormale, le reprsentant sattirait de nombreux regards dsapprobateurs ; toutefois, son allure implacable tait suffisamment dissuasive pour quon le laisse tranquille. Je vous ai eu, commena-t-il. Le Livreur hocha la tte. Oui. Flicitations. Je vous offre un verre ? Pourquoi pas. 378

Marius traversa le Parc Dor et le pont en grs roux dYsidro en planant sa manire habituelle. Le Livreur plissa les yeux et considra le btiment circulaire de trois tages aux murs orns de joints apparents hexagonaux et improbables. De grandes fentres en ogive lui donnaient des airs de vieille tour mdivale. Nest-ce pas la btisse o Oui, acquiesa Marius. Ils entrrent dans la taverne et trouvrent une table libre prs dune fentre. Une serveuse prit leur commande et revint rapidement avec un chocolat chaud lorange et des marshmallows pour le Livreur, et un th la menthe pour Marius. Lorsquelle fut repartie, ils mlrent leurs boucliers privatifs respectifs et enfermrent leur table dans une bulle scurise presque invisible. Le jeu a chang, reprit Marius. Non, il sagit de la mme partie, rtorqua le Livreur. Les enjeux sont plus grands, cest tout. Peut-tre. Je ne vous aime pas, parce que vous tes le symbole de ce que nous essayons de dpasser, doublier. Nanmoins, je vous respecte car vous jouez selon les rgles. On ne peut pas en dire autant de certains de nos collgues. Nous navons certes pas ananti Hanko Hanko ? Ne vous fichez pas de moi ! Lun dentre vous a largu une cuve de masse Hawking sur cette plante. Vraiment ? Oui. En tes-vous bien sr ? Ne jouez pas ce petit jeu avec moi. Vous ne mavez pas invit boire un verre pour tenter de me rallier votre camp, jespre ? Jai choisi ma Faction parce que je croyais ses ides, tout comme vous. Marius leva sa tasse de th en guise de salut. Je vous prie de mexcuser. Je voulais juste dire que vous et moi ne serions bientt plus daucune utilit pour nos Factions respectives.

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Cest ce que vous croyez. Mes amis et moi comptons tout faire pour que la situation nvolue pas dans le mauvais sens. Avec un peu de chance, lArmageddon que vous appelez de vos vux ne surviendra jamais. Vous navez pas la moindre ide de ce que nous souhaitons. La fusion nest pas un concept trs joli, joli. Elle implique une lvation au rang de dieu. Il suffit de vous couter parler pour se convaincre quune telle chose ne devrait pas tre permise ; et nous savons tous les deux quil est des Factions beaucoup plus radicales que les ntres. Encore une fois, je vous prie de mexcuser. Vous tes trs inform. Bien sr, vous pourriez nous rejoindre, ce qui signifierait coup sr la fin de votre Faction. Le problme serait rgl une fois pour toutes. Non, je ne crois pas. Je me devais de vous le proposer. Je sais. Le Livreur essaya de siroter un peu de chocolat travers la couche de marshmallows fondus. Et maintenant ? demanda-t-il. Comme je lai dj dit, le jeu a chang. Nous entrons dans la dernire phase dune opration planifie depuis des sicles. Dailleurs, ce nest plus un jeu du tout. Soyez certain que nous ne tolrerons plus aucune ingrence. En dpit de ses dfauts et de la stupidit de ses institutions, je crois en lespce humaine. Jadmire notre diversit, notre enttement. La dynamique du conflit est un de nos traits les plus admirables. Oui, et nous ne sommes jamais aussi forts que lorsque nous nous retrouvons dos au mur Non, sil vous plat, pargnez-moi ce couplet ridicule. En fait, vous voulez mettre un terme dfinitif notre conflit en gommant nos diffrences, en nous modelant votre image. Je ne permettrai pas quune pareille chose arrive. Ma Faction ne vous laissera pas faire.

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Justement Vous navez plus vraiment le choix car nous avons gagn il y a dj plusieurs dcennies. Ce que vous voyez aujourdhui est le rsultat de notre action. Vous ne croyez pas srieusement que vous avez le droit moral dimposer le statut post-physique tout le monde ! Nous navons pas lintention demmener tout le monde. Dans ce cas, cessez de manipuler tout le monde. Vous semblez dtermin rester dans le pass. Est-ce cause de linfluence de votre pouse ? Le Livreur reposa sa tasse sur la table pour viter de lcrabouiller entre ses doigts. Faites trs attention. Nous avons le droit dvoluer. Oui, mais vous navez pas le droit de nous forcer voluer avec vous, ni celui de dtruire tout ce que nous avons bti. On ne peut pas dire que le gouvernement de lANA vous ait rendu service. En fait, cest la plus conservatrice des Factions. Celle qui a rendu possible votre existence. Prcisment. En parent affaibli, elle jalouse notre jeunesse et notre vision et veut nous retenir. Le gouvernement de lANA est neutre ; il nencourage, ni ne refuse vos ambitions. Ce nest pas notre cas. Je vous conseille de trouver un moyen de parvenir vos fins sans faire de mal aux autres, sans mettre la galaxie en danger. De quoi parlez-vous donc ? Vous ne pouvez pas nous empcher de nous lever vers un futur glorieux. Nessayez mme pas. Cest ce que je vous disais tout lheure : notre routine fastidieuse touche sa fin. La prochaine fois que nous nous croiserons, ce ne sera pas pour boire un verre ensemble et discuter amicalement. Qui vivra verra. Le Livreur regarda Marius lui adresser un sourire triste puis prendre cong en glissant. Alors seulement il laissa chapper un soupir de soulagement saccad. Par Ozzie, siffla-t-il. Cest la dernire fois que je fais cela. *** 381

La tempte faisait rage et saggravait depuis trois heures. Un nuage sans fin de pics de glace miniatures leur fonait dessus lhorizontale et sabattait sur leur vhicule prs de cent cinquante kilomtres-heure. Le vacarme tait indescriptible ; on aurait dit que lengin dot de chenilles progressait dans une jungle de verre. Le terrain demeurait trs incertain, et les secousses taient violentes. Corrie-Lyn agrippa son sige encore plus fort. Ctait le cinquime tremblement de terre en une heure. Leur frquence augmentait. Je suis dsole, dit-elle. Elle tait assise ct dInigo, qui faisait de son mieux pour leur faire traverser ce paysage transform en permafrost. Le vent balayait lentement mais srement la neige poudreuse accumule en dunes et dans les crevasses. En slevant, elle durcissait et alimentait la tempte de glace. Ils ne voyaient rien du tout travers le pare-brise troit ; les phares puissants produisaient des faisceaux faiblards dans le blizzard impitoyable. Quant aux scanners du vhicule, ils ne percevaient le paysage que dans un cercle ridicule de quinze ou vingt mtres de diamtre. Les biononiques dInigo compltaient peine ces donnes. Tu nas pas tre dsole. Il lui prit la main. Corrie-Lyn se pencha vers lui. Si je ntais pas venue, rien de tout ceci ne serait arriv. Les membres de lquipe de restauration seraient toujours en vie. Tu aurais pu continuer sauver des gens. Lunivers ne fonctionne pas de cette manire. Dune faon ou dune autre, ils mauraient retrouv. Je suis content que tu sois arrive avant eux. Je tai tu Des larmes dgoulinaient sur ses joues. Inigo stoppa le vhicule et la prit dans ses bras. Tu as peur, cest tout. Ce nest la faute de personne, et surtout pas la tienne. Comment fais-tu pour rester si calme ?

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Tout ce que jai, ce quEdeard ma montr cela me donne de lespoir. Lespoir ne disparat pas avec la mort dune, ni mme dun million de personnes. Lespce humaine continuera quoi quil arrive. Nous avons survcu de nombreuses catastrophes, et celle-ci ne sera pas la dernire. Et nous sommes toujours aussi stupides. Il serra sa main, la porta son visage puis, lentement, lcha ses doigts humides. a, cest la Corrie-Lyn que jaime. Elle se blottit contre lui. Je pense toujours que je suis responsable. Je naurais jamais d me laisser embobiner par ce psychopathe. Si jai bien compris, tu navais pas vraiment le choix. Jaurais pu faire preuve de davantage de courage, jaurais pu le pousser du sommet dune falaise, comme toi. De toute faon, cela na pas fait une grosse diffrence. Je suis tout de mme heureuse de ne pas finir ma vie avec lui. Nous ne sommes pas encore morts, rtorqua Inigo en se retournant vers son poste de pilotage. Plus que deux cents kilomtres jusqu mon vaisseau. Il existe vraiment ? Bien sr. Aaron lavait devin ctait un malin. Le vhicule fit une embarde. Corrie-Lyn se leva, vint se positionner derrire Inigo et lui massa les paules. Quelle distance avons-nous parcourue ? Environ quatre-vingts kilomtres en dix-sept heures. Le temps empire, ajouta-t-il en dsignant le pare-brise du menton. Je suppose que les secousses annoncent une implosion prochaine. Pas tonnant que latmosphre bouillonne comme cela. Nous ny arriverons pas, nest-ce pas ? Non. Elle se pencha sur lui et lui mordilla loreille. Eh, tu es un messie, tu es cens inspirer tes fidles. Mes fidles se contenteraient-ils de certitudes ? Je croyais que rien ntait absolu. Je vois que je vais avoir du mal te convertir. 383

Le vhicule sursauta de manire alarmante, tandis que le sol se soulevait. Corrie-Lyn agrippa Inigo pour ne pas tre projete contre les parois de lhabitacle. Par la Dame ! grogna Inigo. Le projecteur holographique leur montra une fissure qui courait paralllement aux chenilles du vhicule et faisait jusqu deux mtres de large. Elle ntait pas l avant la secousse. Inigo acclra et sloigna de la crevasse avec forces soubresauts. Pourquoi nous as-tu laisss ? demanda Corrie-Lyn. Jtais fatigu, tout simplement. Fatigu de susciter autant despoir. Fatigu par le Conseil. Fatigu dtre adul. Et moi ? Je ntais pas fatigu de toi, non. Si tu navais pas t l, je serais parti bien avant. Je ne te crois pas. Il rit. En tout cas, on peut tre certains dune chose : tu ne changeras jamais ! Pourquoi ne me crois-tu pas ? Parce que je te connais, ou plutt, je connaissais celui que tu tais lpoque. Les rves, la vie de Celui-qui-marche-surleau, la perspective de vivre un jour dans le Vide tenthousiasmaient. En ce temps-l, tu ntais pas las dtre notre Rveur. Que sest-il pass ? Peut-tre naurais-je pas d partir. Par la Dame, regarde ce qui est arriv depuis. Ethan est devenu Conservateur ! De mon temps, il ntait mme pas membre du Conseil ! Pourquoi le conclave la-t-il lu ? Quaviez-vous donc dans la tte ? Nous voulions du changement, lcha-t-elle. Le plerinage. Le Second Rveur la rendu possible ou du moins envisageable. Mais cela ne compte pas, cela se passe aujourdhui ; moi, je te parle dil y a soixante-dix ans. Pourquoi, Inigo ? Tu me dois au moins cela, non ? Il y a eu ce rve, murmura-t-il. Son esprit libra un dluge de tristesse qui fit frissonner la jeune femme. Le Dernier Rve ? Las-tu rellement rv ? Oui, mais beaucoup de choses ont t inventes. 384

Celui-qui-marche-sur-leau est mort, mais ce fut sa plus grande victoire. Il a pu vivre toutes les vies. Les Seigneurs du Ciel ont guid son me jusqu la mer dOdin. Jtais l ! gronda-t-elle. Jai vcu ce rve, le rve que tu nous as donn. Jtais allonge sur ce bcher, au sommet de la tour la plus leve dEyrie. Jai assist au retour des Seigneurs du Ciel dans le ciel de Makkathran. Je me suis leve avec lui, tandis que la ville tout entire chantait pour lui. Jai reu son don ultime au monde. Il est mont jusquau Cur du Vide ! Ctait si beau. Et jy ai cru ! Jai cru en toi. (Corrie-Lyn sagenouilla ct de son sige et rapprocha son visage de celui dInigo.) Cest un rve que je me remmore trs rarement ; il est tellement puissant que je pleure chaque fois en pensant cette partie de lhumanit emprisonne lextrieur du Vide. Ce rve compte vraiment. Cest lui qui ma fait me tourner vers le Rve Vivant, vers toi. Et cest pour cela que jen ferai toujours partie, quel que soit son dirigeant et en dpit de la politique politicienne. Tu nous as donn tout cela, Inigo. Tu nous as fait cadeau dun rve. Inigo fixait la projection du paysage infernal pour ne pas avoir croiser son regard. Ses particules de Gaa se replirent, cessrent de diffuser ses motions. Dis-moi, insista-t-elle, effraye et tremblante. Dis-moi ce que tu as vu en rve. Cest juste moi, Corrie-Lyn. Cest ma raction. Rien ne pourra empcher le plerinage davoir lieu, rien nempchera les fidles de vivre la vie parfaite laquelle ils aspirent. Je suis le seul avoir t affect. De quoi parles-tu ? Je ten prie, Inigo ! Jai eu un autre rve, reprit-il sans lcher des yeux la projection. Jai vu ce qui est arriv Querencia aprs. Aprs la mort de Celui-qui-marche-sur-leau. Jai vu la vie dun de ses descendants Makkathran. Que sest-il pass ? Ont-ils fait mauvais usage de son don ? La terre trembla de nouveau. Non, rpondit-il avec un sourire en coin. Ils lont utilis parfaitement. Une secousse plus violente fit grimacer Corrie-Lyn, qui agrippa le dossier du sige dInigo. Les deux passagers se 385

regardrent dans les yeux, tandis que le vhicule piquait du nez. Les capteurs montraient que le sol tait en train de se soulever et de souvrir. Inigo entra une squence rapide dans le cerveau du vhicule. Des pics jaillirent de sous le fuselage et senfoncrent profondment dans le sol gel. Des cbles superrsistants se tendirent et ancrrent lengin au sol. Inigo, geignit Corrie-Lyn. Il lui prit la main. Nous resterons ensemble, promit-il en lui ouvrant son esprit. La terre se souleva avec un grondement grave. La glace se dsintgra, les six points dancrage lchrent et vinrent frapper la carrosserie dans un fracas mtallique. Ensemble. Le vhicule commena se retourner. Corrie-Lyn fut projete contre la paroi et cria de panique. Lhabitable continua tourner. Inigo resta dans son sige, retenu par ses ceintures, la tte en bas. La jeune femme dgringola dans le fond de lhabitacle. Le vhicule glissait dsormais sur le toit. Une nouvelle secousse le fit se retourner sur le nez. Plusieurs placards souvrirent et dversrent vtements, vaisselle et provisions, qui se rpandirent un peu partout, rebondirent dangereusement. Corrie-Lyn lcha le coin cuisine et roula dans la cabine. Elle sentit son bras se briser contre la porte extrieure. Un voile de douleur atroce recouvrit son esprit et ses yeux. Cest la fin, pensa-t-elle. Quelques malheureuses inspirations plus tard, elle gmissait toujours l o elle tait tombe. Le vhicule stait immobilis. Tiens bon ! cria Inigo pour se faire entendre par-dessus le blizzard. Jarrive. Nauseuse, elle regarda sa forme floue approcher. Il marcha sur le flanc de lhabitacle, se faufila entre les siges du poste de pilotage avec une agilit de contorsionniste. Lengin stait arrt sur le nez et le pont tait inclin.

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Inigo sadossa contre larrire du sige du pilote et la prit dans ses bras. Elle fixait la cloison et les rangements ouverts audessus de sa tte. Mon bras, geignit-elle. La douleur sourde empirait rapidement. Laffichage mdical de son exovision rsuma les dgts causs ses tissus. Inigo jeta un regard circulaire sur la cabine. Il y a toujours un kit mdical dans ces vhicules ; il doit tre l quelque part. En attendant, commande ton systme nerveux de faire taire cette douleur. Elle hocha la tte, ce qui lui arracha une grimace. Se concentrer sur ses icnes physiologiques fut difficile, mais ses programmes secondaires finirent par isoler les nerfs de son bras. Sa cheville tait endommage aussi, mais pas aussi gravement. Elle laissa chapper un grand soupir de soulagement comme la douleur se dissipait. En revanche, elle avait toujours la nause. Inigo la laissa pour fouiller dans les affaires dissmines autour deux. Il trouva bientt un kit de premiers secours. Le botier analysa les donnes transmises par ses amas macrocellulaires et droula des appendices en morphoplastique, qui se tortillrent sur lpaule de la jeune femme. Inigo dcoupa sa manche pour leur donner accs sa peau. Et maintenant ? demanda-t-elle. Inigo se tourna vers le projecteur dsactiv. On a le nez enfonc dans une fissure et le cul en lair. Tu parles dune position indigne. Est-ce que tes biononiques pourront nous sortir dici ? Ce ne sera pas facile, mais je peux essayer. Bien. Jai failli commencer minquiter. Il gloussa et lui caressa le visage. On va juste attendre une minute ; je veux tre certain que tu vas bien avant de te laisser. Je ne veux pas que tu me laisses, bredouilla-t-elle dune voix incertaine. Alors je resterai ct de toi. Nous ne sommes pas presss. Pas aujourdhui.

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*** LAlexis Denken ntait qu quatre-vingt-dix minutes dArevalo lorsque Kazimir appela. Nous venons de perdre le contact avec le Lindau, annona-t-il Paula, qui travaillait la Lettre Elise sur son piano. Ses paules saffaissrent. Merde, je croyais que vous deviez les mettre en garde. Cest ce que jai fait, mais, manifestement, je nai pas t assez clair. Donc Aaron a rcupr un vaisseau de la Marine ? Un navire claireur. Peut-tre sagit-il dInigo. Ou de Celui-qui-marche-sur-leau, ou de Nigel, ou de Vous ntes pas oblige dtre cruelle. Kazimir, nous sommes pris la gorge. Je sais. Toutefois, jai aussi une bonne nouvelle : si le Lindau ne communique plus avec nous, je suis quand mme capable de le suivre la trace. Comment cela ? Les racteurs de tous les navires de la Marine gnrent un canal transdimensionnel secondaire pour les cas comme celuici. Je lignorais. Alors, o se trouve-t-il ? Il est toujours sur Hanko. Intressant. Si vous tiez Aaron et que vous aviez un canot de sauvetage, pourquoi resteriez-vous sur cette plante proche de limplosion ? Eh bien, peut-tre pour retrouver ce que je suis venu chercher en premier lieu. Exactement. Tenez-moi au courant. Bien sr. Vous allez envoyer un autre vaisseau sur place ? Le Yangtze est dj en route, mais je doute quil arrive temps. Un navire de classe River, rien de moins Vous prenez cette affaire trs au srieux. Esprons quil aura plus de russite que le Yenisey. 388

Et le Lindau. *** Il pleuvait autour de Colwyn City. Des nuages dversaient un dluge deau glace sur les champs et les collines alentour. Ctait une journe morose, condamne, par manque de vent, touffer sous un ciel humide et obscurci par des cirrostratus roses. lintrieur du champ de force, cependant, il faisait beau et sec car les nuages taient repousss par la barrire protectrice. La femme profitait du climat artificiel pour se promener sur lavenue Daryad, pour faire du lche-vitrines sur ses trottoirs pentus. Prs de la moiti des boutiques taient ouvertes, contrairement la plupart des bars et restaurants. Depuis que les envahisseurs avaient interdit la circulation des capsules, il ny avait eu aucune livraison. Ce matin, la majorit des gens marchaient contresens, en direction de la rivire. Ctait le jour de larrive de la dlgation du Snat. Les habitants de la ville voulaient accueillir les vaisseaux ds leur arrive ; la foule se pressait dj autour du primtre scell. La femme ntait pas au courant de cette venue ou bien sen moquait. Elle tait jeune, sduisante et vtue dune courte robe gris-bleu la mode, qui mettait en valeur ses longues jambes. Les hommes quelle croisait lui lanaient des regards admiratifs et lui adressaient des messages coquins. Elle souriait avec condescendance et les ignorait. Elle parvenait mme faire abstraction des capsules paramilitaires qui zbraient le ciel, toutes sirnes hurlantes, et balayaient la chausse avec leurs gyrophares lasers. Tant et si bien quelle ntait pas consciente de la prsence des trois grosses capsules qui tournaient au-dessus des toits de lavenue. Les engins simmobilisrent, avant de descendre en piqu. Elle ne les remarqua que lorsque londe de choc produite par leur violente dclration fit exploser la vitrine quelle tait en train dadmirer. Elle cria, tomba genoux sur un lit dclats de 389

verre scintillants et enroula ses bras autour de sa tte pour se protger. Les capsules se stabilisrent dix centimtres du bton. Leurs portes en morphomtal souvrirent et le major Honilar apparut la tte de quinze soldats, qui formrent aussitt un cercle hermtique autour de la jeune femme. Entoure par quinze canons de gros calibre, elle se mit hurler des mots incohrents. Sa robe tait en lambeaux et sa peau couverte de centaines de microcoupures. Fermez-la ! aboya le major. Les passants sagglutinrent autour des trois capsules, qui reposaient dsormais sur la chausse, et virent un personnage en armure de combat attraper la femme par les cheveux et la soulever avec brutalit. Ils lurent la douleur sur son visage, notrent ses vtements maculs de sang son liquide vital gouttait mme sur le trottoir. Certains, parmi les plus malins dentre eux, transmirent aussitt ces images aux chanes dinformations de lunisphre. Araminta, vous tes dsormais sous la protection des Forces dinterposition dEllezelin, tonna le personnage en armure en la poussant vers la capsule la plus proche. Eh ! protesta quelquun. Un des soldats tira un projectile explosif au-dessus de la foule ; la dtonation fora tout le monde se jeter au sol. Quiconque tentera de sinterposer sera abattu sur-lechamp, annona Honilar. Il poussa la jeune femme ensanglante dans le vhicule, qui sleva aussitt ; sa porte en morphomtal termina de se refermer lorsque lengin eut atteint les toits des immeubles de lavenue. Les fusils braqus sur les passants prostrs, les soldats se replirent dans les deux autres capsules en respectant la lettre le protocole dvacuation. Depuis le trottoir oppos o ils prenaient leur petit djeuner la terrasse dun caf, Oscar et son quipe regardrent les engins slever dans le ciel clair. Joli dploiement, commenta Beckia, admirative. Coiffe dun bret au bord argent la mode locale, elle tait encore plus sduisante qu laccoutume.

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Aussi subtil quun coup de pied dans les parties, lcha Tomansio dun ton ddaigneux. Regarde-les. Il dsigna les citoyens sonns, qui se relevaient tant bien que mal. Leurs visages exprimaient beaucoup de colre. Oscar en vit plusieurs brandir le poing en direction du ciel et crier des obscnits. Il tait heureux de porter des vtements civils. partir daujourdhui, la vie des soldats isols deviendrait vraiment un enfer. Jai limpression que le major Honilar est contrari, reprit Beckia. Le programme de reconnaissance a reconnu cinq Araminta depuis ce matin. Liatris fait du bon boulot, nota Tomansio. Je doute que cette jeune femme soit de votre avis, rtorqua Oscar. Il navait plus envie de boire son expresso la cannelle. Il se sentait coupable de ce qui arrivait. Cette pauvre femme tait parfaitement innocente ; son seul crime tait davoir peu prs les mmes mensurations et les mmes traits quAraminta. Ainsi, la bavure serait mise au dbit du programme de reconnaissance, qui avait repr la passante grce aux camras de surveillance de lavenue commerante et prvenu lquipe dintervention. Cest votre opration, Oscar, le rprimanda Tomansio. Vous saviez comment cela se passerait. Ce nest pas le moment de vous ramollir. De tous les habitants de cette galaxie, je suis celui qui comprend le mieux le concept de dommage collatral, se dfendit-il. En effet. Vous tes donc bien plac pour savoir que le sacrifice de cette passante tait ncessaire. Cela ne le rend pas juste pour autant. Oscar, linvasion de Viotia par Ellezelin ntait pas juste non plus. Pourchasser Araminta nest pas juste, mais nous le faisons tous parce que nous savons que nous devons la retrouver. Comment sappelait-elle ? demanda Oscar, le regard fix sur la large avenue. De plus en plus de gens descendaient vers les docks, o ils comptaient bien se faire entendre de la dlgation du Snat. 391

Tout ce remue-mnage tait inutile, il le savait. Le Rve Vivant se moquait et de leur opinion et de celle du Snat. La dlgation, les discussions avec Phelim et le Premier ministre permettraient aux soldats de gagner du temps. Quelle importance ? demanda Beckia. Cest important, rtorqua Oscar. Nous nous sommes servis delle. Je demanderai Liatris de vrifier quand il aura un moment, dit Tomansio. Merci. Tomansio et Beckia terminrent leurs boissons. Pour sa part, Oscar fut incapable de toucher ce qui restait de la sienne. Des gens souffraient par sa faute. Il savait quil tait un peu tard pour avoir des tats dme, mais il navait vraiment pas pens cet aspect de lopration lorsquil avait accept la mission propose par Paula. Comme pour le tenter, le code de linterface unisphre de Dushiku flottait dans son exovision. Discuter un moment avec son partenaire si calme et si rationnel aurait pu laider se sentir mieux. Cependant, une telle preuve de faiblesse aurait nui son image auprs des Chevaliers Gardiens. Tomansio et Beckia se levrent et lui lancrent un regard interrogateur. Jarrive, dit-il dans un soupir. Ils prirent un taxi devant le caf. Le vhicule glissa avec fluidit sur sa piste ddie au centre de lavenue et traversa un quartier plus dense et moderne de la ville. Il les dposa dix minutes plus tard dans le quartier de Palliser, o ils entrrent dans un bar beaucoup moins hupp que le caf quils venaient de quitter, un rade coinc entre un rparateur de tripods et un grossiste en emballages. Ltablissement tait constitu dune structure en matriau composite bon march, partiellement recouverte de corail et craquele la moiti du toit et un angle de la btisse taient nu. Quelques dcennies plus tt, on avait coll des plaques en plastique sur les trous afin de protger le bar contre les lments ; le rsultat tait dautant moins heureux que les rustines se dcollaient et ne tenaient plus que grce des bandes adhsives noires. Des mauvaises herbes brunes

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poussaient dans des creux du toit et parasitaient les maigres nutriments du corail. Oscar se tourna vers lextrmit de la rue o le btiment massif du nid de confluence dominait une intersection lointaine ; compar aux structures minables qui lentouraient, il ressemblait une forteresse. lintrieur, le bar ntait pas mieux, avec ses fentres obscurcies par des affiches holographiques dfrachies et ses bandes polyphotos vieillissantes. Les tables, billards et arcades taient parpills sur le parquet us. Seul le zinc tait correctement clair par des globes blancs, qui projetaient une lumire monochrome sur les pompes bire. Ils taient moins de dix clients en tout deux piliers de bar vidaient des verres et des arosols au comptoir, pendant quun type solitaire se ruinait sur une tri-console et que quelques autres discutaient aux quatre coins de la salle. Personne ne prta attention aux nouveaux venus. Tomansio commanda quatre bires au patron et rejoignit les autres. Un robot serveur arriva avec leurs verres. Deux minutes plus tard, Cheriton fit son apparition et sattira quelques regards en biais cause de son manteau gris boutonn jusquau cou pour cacher ses vtements dEllezelin. En revanche, il ne pouvait pas dissimuler le chapeau quil tenait la main. Alors ? commena Tomansio tandis que Cheriton sasseyait. Leurs biononiques respectifs dployrent un champ protecteur autour de la table. La paranoa se gnralise, rpondit Cheriton en saisissant son verre. Le rseau de limmeuble scanne et vrifie tous les appels. Si javais cod le moindre de mes messages, je serais dans une cage dnergie lheure quil est. Ils se doutent de quelque chose ? Pour linstant, ils ne savent presque rien, part que quelquun leur complique la tche. En fait, nous ne sommes pas les seuls sur le coup. Liatris a repr au moins deux autres quipes, prcisa Beckia.

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nous tous, on fait une belle bande de barbouzes. Et le Troisime Rveur narrange pas la situation. Je mattendais quils fassent preuve dun peu plus denthousiasme, reprit Tomansio. Une connexion en temps rel avec le Vide, la preuve que nous pouvons dvelopper des pouvoirs psychiques une fois arrivs l-bas Le Rve Vivant applaudit des deux mains, mais le Conservateur et les membres du Conseil sont embarrasss de ne pas avoir t choisis pour rendre cette communion possible. La chasse au Troisime Rveur a-t-elle t ouverte ? senquit Oscar. Non, mais certains semblent croire que cest un proche de Justine. Un proche ? Le Rve Vivant a toujours cru quInigo et Edeard taient parents cest impossible dmontrer, puisquon ne sait rien du vaisseau arche qui sest cras sur Querencia. De leur point de vue, il serait logique que le Troisime Rveur soit apparent Justine. Justine na pas des tonnes de parents dans le Commonwealth, pensa tout haut Oscar. Cela fait des sicles quelle a charg sa personnalit dans lANA. Tous ses contemporains ont fait de mme ou bien sont morts pour de bon. Vous oubliez lamiral Kazimir, rtorqua Cheriton. Non ! Je ny crois pas, admit Cheriton. De toute faon, il y a de fortes chances quon ne remonte jamais jusqu la source. Le rve de Justine nous a t transmis par le champ de Gaa des Mondes centraux, o les nids de confluences sont tenus par ceux de la branche Haute. Le Rve Vivant na aucun pouvoir sur eux. Ozzie soit lou, dit Beckia. Attendez, protesta Oscar, il y a peu de chances quAraminta soit apparente un Seigneur du Ciel. Cheriton sourit. Je nai jamais dit que leur thorie tenait debout.

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En rsum, le Rve Vivant concentre toujours ses efforts sur le Second Rveur ? demanda Tomansio. En effet, acquiesa Cheriton entre deux gorges de bire. Il faut que Liatris infiltre le rseau du btiment et subvertisse leurs programmes de surveillance, autrement, la situation risque de dgnrer la prochaine fois que je vous enverrai un message. Je le lui dirai. Des nouvelles de Danal et Mareble ? senquit Oscar. Oui, mais rien de notable. Ils ont lu la mmoire de Danal. Autour de la table, tout le monde grimaa. Ouais, reprit Cheriton, et tous ceux qui ont t attraps au cours du raid sur limmeuble ont subi le mme sort. Jai accompagn Mareble au quartier gnral des docks ; elle a pu le voir, mais il est toujours aux arrts. Elle-mme a t assigne rsidence. Pour Honilar, le simple fait de connatre Araminta est un crime. Ils nont servi rien, alors ? Pas tout fait Beckia lana un regard en coin Cheriton. Tu nas pas os ? Je navais pas le choix. Vous avez entendu parler du syndrome de la veuve joyeuse ? Elle tait bouleverse lorsque je lai ramene son htel, alors Par Ozzie, gloussa Oscar dans sa bire. Je suis devenu son ami, son confident, se dfendit Cheriton. Elle va nous tre trs utile. Beaucoup de fidles commencent douter, car le comportement de Phelim nest pas trs compatible avec les valeurs de leur religion. Excellent. Bon travail, commenta Tomansio. Vous avez une ide de lendroit o se cache Araminta ? demanda Cheriton en reposant sa bire. Pas la moindre. Liatris a mis des centaines de programmes danalyse sur le coup, mais Honilar nest pas loin derrire ; il ne mettra pas longtemps comprendre quon la fourvoy. Super. Il faudra sattendre une monte de la paranoa ambiante. 395

Ils vont sen prendre sa famille, reprit Oscar. Ils vont organiser une arrestation grand spectacle pour la forcer sortir de son trou. Vous voulez les prvenir ? stonna Tomansio. Sils nous croient ce qui est loin dtre vident , Honilar aura un peu plus de mal les trouver ; dans le meilleur des cas, nous gagnerons une demi-heure, mais vous narrtez pas de me rpter que chaque minute est prcieuse Effectivement. Je me charge de les appeler. Je ferais mieux dy retourner, lana Cheriton. Il se leva et traversa le bouclier privatif. Aucune nouvelle des mouchards que nous avons mis autour de Cressida, dclara Beckia, tandis que Tomansio finissait denvoyer des appels anonymes la famille dAraminta. Je propose de rendre une petite visite son ancien lieu de travail. Chez Nik ; peut-tre ses collgues pourront-ils nous aider. Daccord, acquiesa Oscar. Son ombre virtuelle linforma que Paula cherchait le joindre. Du nouveau ? Le Second Rveur sappelle Araminta ; cest une native de Viotia. Jusqu prsent, elle est passe entre les mailles du filet. Nous suivons quelques maigres pistes, mais nous ne sommes pas tout seuls sur le coup. Vous tes sr que cest elle ? Oh, oui. Il se rappela leur seconde visite de lappartement avec un sourire en coin. Il avait clat de rire la vue du couvercle du ballon deau chaude sur les carreaux de la salle de bains. Apparemment, elle avait mme pris le temps de se prparer du th et de manger quelques biscuits avant de disparatre. Elle avait une classe folle ou tait compltement timbre. Quoi quil en soit, il avait hte de la rencontrer. Le Rve Vivant le sait aussi, ajouta-t-il. Vous pensez pouvoir la retrouver les premiers ? Nous allons faire de notre mieux. Jai quelque chose vous dire 396

Vous me faites peur. Une Faction a envoy un agent dans un vaisseau trs puissant, quivalent au vtre. Il vient juste de tirer un projectile gnrateur de trou noir sur Hanko. La plante est en train dimploser. La peau dOscar devint glace. Il fixait les affiches en 3D colores sans les voir. Hanko ? Oui, je suis navre, Oscar. Jtais le capitaine du Dublin pendant lattaque primienne, protesta-t-il dune voix faible. Nous avons vcu un enfer en dfendant Hanko. Je sais. Cest une arme nouvelle et trs dangereuse. Personne ne sattendait quelle soit utilise de cette manire. Je vous raconte tout cela pour que vous compreniez bien que les Factions sont dsespres. Faites trs attention lorsque vous tenterez de mettre la main sur cette Araminta. Ce nest pas un jeu. Je comprends. En quoi Hanko tait-elle importante pour eux ? Inigo sy cachait peut-tre. Ah, je vois. A-t-il russi sen tirer ? Nous lignorons. Les communications avec la plante ont t coupes. Merde. Il y a autre chose je vous le dis au cas o je disparatrais : il y a des chances que lagent en question soit la Chatte. Oh, non. Non, non, non. Pas elle. Elle est en suspension. Bordel, cest vous-mme qui lavez enferme l-dedans. Cest la premire chose que jai vrifie aprs quon ma ressuscit. Je nen suis pas encore certaine. Si cest elle, il sagira juste dun clone. Juste dun clone ? Mon Dieu. O est-elle ? Je ne sais pas, mais, si elle dbarque sur Viotia, vos Chevaliers Gardiens risquent dabandonner le navire. Fait chier ! sexclama-t-il haute voix. Beckia et Tomansio lui lancrent un regard tonn. 397

Maintenant que vous tes au courant, vous pourrez prendre des prcautions. Des prcautions ? Contre la Chatte ? bord dun vaisseau dot dun ultraracteur et dune superarme ? Quel genre dabruti a pu avoir lide saugrenue de lquiper de cette manire ? Je vous ai dit que les Factions taient dsespres. Attendez une minute, pourquoi disparatriez-vous ? Elle ou quelquun dans son genre a dj essay de me tuer et va sans doute recommencer. Vous savez comment elle est Je veux rentrer chez moi. Ce ne sera plus trs long, je vous le promets. Merde, je vous dteste. La haine est utile, elle aide rester concentr sur son objectif. Non, la haine induit des comportements irrationnels, sirrita-t-il. Comportements qui vous rendent imprvisibles et compliquent la tche de vos ennemis. Elle aura plus de mal vous piger. Putain, je navais pas dennemis avant que vous mentraniez dans cette aventure. Si vous avez besoin daide, je peux vous rejoindre, mais je prfre viter sil y a dautres solutions. Quen pensez-vous ? Oscar prit une profonde inspiration et leva les yeux au plafond. Non, je contrle la situation. Il ordonna son ombre virtuelle de mettre un terme cette conversation. Un problme ? senquit Tomansio. Non, tout va pour le mieux dans le meilleur des mondes. Et si nous allions voir Chez Nik ? Pendant que Viotia existe toujours. *** Les vents de Hanko avaient toujours pos problme aux vaisseaux et autres machines volantes, quils soient ou non 398

quips de systmes regrav et ingrav. On sen accommodait facilement haute altitude, car la prcision tait inutile audessus des nuages, mais au ras du sol les turbulences imprvisibles mettaient les vhicules rude preuve. Rafales et mini-tornades pouvaient attirer un navire vers la terre et provoquer un accident. En consquence de quoi, rien ne volait jamais moins de huit cents mtres daltitude, sauf pour se poser Jajaani. Du moins tait-ce lusage lorsque les conditions taient normales. Tandis que la surface gele de la plante commenait trembler et se tordre, prlude limplosion finale, les temptes redoublaient de violence et les vents dpassaient les deux cents kilomtres-heure. Aaron dcouvrit quil ny avait quune manire de voler dans un tel environnement : utiliser le genre de vitesse et de puissance qui ne pouvaient tre affectes par le vent. Le Lindau atteignit Mach douze et cinq cents mtres daltitude. cette vitesse, dans ce dense typhon de grle, il droulait une trane de vide plus quil volait. Son champ protecteur gnrait des ondes de choc supersoniques annulaires qui creusaient des tranches dans la glace et le sol. Un clair pais comme un pilier se forma dans son sillage avant de se disperser sur des centaines de kilomtres carrs. Loin au-dessus du vaisseau, la couche nuageuse suprieure gonfla, bouillonna comme si une crature gante enfonait ses doigts dans la couverture plantaire. Quand il eut pris suffisamment dlan, Aaron acclra la verticale prs de huit g. Quelques secondes plus tard, il transperait la couche nuageuse et replongeait dix g dans lionosphre. Les compensateurs internes de lappareil absorbrent seulement quatre g. Ses biononiques renforcrent son corps plaqu contre le fauteuil dacclration du pilote. Le Lindau fila vers les couches infrieures de latmosphre ; lintrieur, la frquence des vibrations menaait la structure mme de lappareil. Mme avec sa protection biononique, Aaron sentit ses os et ses organes trembler, tandis que sa chair tait compresse. Des alarmes assourdissantes retentirent dans la cabine. Des lumires clignotantes rouges noyaient lclairage 399

normal et donnaient une allure infernale lhabitacle. Soumis un stress trop important, le mtal couinait. Quelque part dans son dos, il y avait une fuite de gaz haute pression. Les alarmes des dtecteurs de substances toxiques se joignirent au concert apocalyptique. Aaron renfora son champ de force intgral. Des clairs brillants comme le soleil aveuglrent les capteurs visuels rpartis sur la coque, tandis que le vaisseau reprenait de llan cinq cents mtres daltitude. Les vibrations se firent plus violentes. Aaron les ignora et prfra se concentrer sur les donnes recueillies par les capteurs externes. Dans ce blizzard terminal, les instruments du vaisseau ntaient capables de scanner les environs qu quelques centaines de mtres la ronde. Sa zone de recherche tait trs vaste et stirait du Glacier asiatique au camp dOlhava, mais il navait dautre choix que de la dcouper en bandelettes de huit cents mtres de large en mordant de cinquante mtres sur la prcdente pour tre certain de ne rien rater. Le Lindau balaya une nime bande de terrain avant dacclrer la verticale. Un tanon de renfort cda en arrachant cbles et conduits. La moiti des panneaux polyphotos steignirent et des tincelles se dversrent dans la cabine. Le cerveau de lengin linforma dune perte de puissance nominale et de dysfonctionnements dans les systmes du racteur. Aaron repoussa laffichage la priphrie de sa vision et replongea avec une acclration de onze g. *** Le Livreur se tlporta dans lentre. Tout prs de l, Elsie et Tilly se disputaient la grav-ball. Elsie la tenait victorieusement au-dessus de sa tte et courait autour de la table en criant : Cest mon tour, cest mon tour ! Tilly pourchassait sa sur et essayait de lui reprendre le jouet. Cest pas vrai ! hurla-t-elle de frustration. Le robot pdiatre domestique flottait la distance rglementaire de 1,7 mtre des petites et les grondait dune voix mlodieuse : 400

Les enfants doivent cesser de grimper sur les meubles. Cest une activit dangereuse. Sil vous plat, un peu de calme. Partager ses jouets est valorisant. La ferme ! cria Elsie en jetant la grav-ball sur le robot. Le jouet rebondit sur la machine dans un nuage holographique bleu et, tout tremblotant, saplatit au plafond pendant cinq secondes, avant de jaillir vers le mur dans un nouvel clair photonique. Tilly et Elsie bondirent, le visage dform par la dtermination, mais le manqurent toutes les deux car il sauta au plafond au dernier moment en produisant un bong ! ridicule. Soudain, la grav-ball fona sur le vase prfr de Lizzie, un Rebecca Lewis de sa priode Bryn-Bella vieux de quinze sicles. Le Livreur dtestait cette monstruosit fleurie mais il nen attrapa pas moins le jouet au vol juste avant limpact. Papa ! Les deux fillettes oublirent aussitt leur dispute et coururent se jeter dans ses bras. Je vous ai dit cent fois de ne pas jouer avec ce truc dans les pices des adultes, les gronda-t-il. Oui, oui ! Tout excites, elles lui sautrent dessus, lagripprent et gigotrent dans tous les sens. Tu tais o ? Tu nous as rapport des cadeaux ? Il tendit la grav-ball au robot. Un peu partout et non. Ohhhhh ! Dsol, jtais trop occup. essayer de rester en vie Ils se rendirent dans la cuisine o Lizzie et le robot mnager prparaient le dner sur la vieille cuisinire. Il y avait plusieurs casseroles sur le feu, et un mlange de parfums emplissait la pice. Il faisait sombre dehors ; les fentres taient des carrs de tnbres couverts de condensation. Lizzie sourit et lembrassa furtivement. Heureuse que tu sois de retour, chuchota-t-elle. Et moi donc. 401

Vtue dune jupe rouge et noire et dun collant vert, Rosa sortit du jardin dhiver. Papa. Bonsoir, mon chou. Il la prit dans ses bras et repoussa quelques mches rousses de son front. Elle a dit robot aujourdhui. Cest vrai ? demanda le Livreur. Rosa lui sourit, mais resta muette. Ou alors oh, beau , admit Lizzie. Vous trois, rendezvous utiles et mettez la table, sil vous plat. Le Livreur reposa Rosa et aida Tilly et Elsie poser couteaux et fourchettes leur place. Je vais essayer de freiner un peu sur les enqutes, commena-t-il en attrapant deux verres vin. Cest une bonne nouvelle. Je compte refuser celles qui se situeront trop loin des Mondes centraux. De cette manire, je serai absent un peu moins souvent. Elle lembrassa. Merci. Ils prirent place. Le robot mnager dposa une grande casserole au centre de la table et en souleva le couvercle. Le Livreur saisit la louche et remua le Quest-ce que cest ? demanda-t-il, dubitatif. Un ragot de saucisses, annona firement Tilly. Jai prpar les saucisses lcole. On a programm lunit culinaire de niveau trois pour les ingrdients. Moi, jai fait les tomates, dit Elsie. Cela ma lair trs bon, leur assura-t-il. Il se servit du ragot, des lgumes et des pommes de terre. Lizzie gota le vin et lui sourit au-dessus de son verre. Lorsque les enfants furent couchs, le Livreur alluma un feu dans le salon. La maison gorgienne tait parfaitement isole, mais, comme Lizzie le lui avait appris, un vrai feu produisait une chaleur rassurante. Ils se pelotonnrent lun contre lautre dans le grand canap avec ce qui restait du vin. 402

Jai entendu une rumeur, aujourdhui, commena sa femme. Tu sais ce que fait le mari de Jen ? Euh, non. Pour la premire fois depuis bien longtemps, il tait rellement dtendu et ne jouait pas la comdie. Il travaille avec la Marine. Bref, tu sais ce quelle ma dit ? Il semblerait que la flotte des Ocisens soit plus puissante que prvu. Ah, bon ? Bientt, la nouvelle de ce qui tait arriv au Yenisey serait rendue publique, pensa-t-il. Tu nas rien entendu ? Non. En revanche, il se rappelait la raction de Marius lorsquil avait mentionn Hanko. On aurait dit que le reprsentant des Acclrateurs ignorait quune cuve de masse Hawking avait t largue sur la plante. Pourquoi maurait-il menti ? Les nouvelles de Viotia sont terribles. Jai vu une jeune femme se faire embarquer par des paramilitaires dans la rue, comme a, sans aucune raison. Cest terrible, en effet. En dehors de Marius, qui aurait pu se procurer une arme pareille ? Je vois que tu te sens trs concern Excuse-moi. Ce nest rien. (Elle se blottit tout contre lui.) Je suis heureuse que tu aies dcid de lever le pied. Cela ne te drange pas, au moins ? Je my remettrai dans une vingtaine dannes. Jai envie de voir grandir les petites. Cest une priode si importante et unique. Lizzie lui tapota la cuisse et sirota un peu de vin. Tu es un bon pre. Pendant que le Livreur se prparait se mettre au lit ce soirl, les Conservateurs lappelrent. Nous avons besoin que vous livriez un vaisseau sur Purlap, demain. 403

Non. (Il jeta un coup dil coupable dans la chambre, puis referma la porte de la salle de bains.) Cest termin. Votre rle sera passif, exactement comme nous vous lavions promis. notre connaissance, il ny a pas dagents ennemis sur Purlap. Sils mattrapent, vous serez oblig de me ressusciter, et je nai pas envie de cela. partir de maintenant, nous emploierons quelquun dautre pour surveiller les agissements de Marius un agent qui aura un rle plus actif que le vtre. Ah. Si cela peut vous rassurer, Marius vient darriver sur Ganthia. Quy a-t-il sur Ganthia ? Il se maudit aussitt davoir pos la question. Nous nen sommes pas srs. Quoi quil en soit, Ganthia est plus de deux cents annes-lumire de Purlap. Nous ne vous demanderions pas de nous rendre ce service si ce ntait pas urgent. Je ne sais pas. Vous remplacer nous prendra du temps. Il y aura une priode de transition durant laquelle votre successeur sera initi. Je nai pas dit que je ne voulais plus vous aider. (Il lana un regard noir son reflet dans le miroir et jeta ses vtements dans la panire linge sale.) Daccord, jaccepte de livrer ce vaisseau, mais, aprs cela, je veux au moins trois jours de repos. Merci. *** Araminta ne dormait pas. Le canap-lit tait correct, le vieux matelas confortable, la couette chaude, et, dans la chambre adjacente, les jumeaux ne faisaient aucun bruit. Toutefois, elle tait trop inquite pour sabandonner au sommeil. Elle avait peur que les paramilitaires dEllezelin dbarquent au milieu de la nuit, saccagent la maison et brutalisent Tandra et les enfants.

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Je navais pas le droit de mimposer et de les mettre en danger. Elle se demandait aussi ce quelle devait faire. Elle savait qui elle voulait parler, mais elle ignorait comment le contacter. Un peu plus tt, quand elle tait encore capable de rflchir dune manire pose, elle avait pass en revue tout ce quelle avait dans ses lacunes de stockage sur les technologies de la communication. Elle disposait dune base de donnes importante sur le sujet, car elle avait besoin dtre guide pour connecter les appartements lunisphre et intgrer les systmes domestiques leurs rseaux. Sa bibliothque thorique tait bien garnie, mais son exprience proche du nant. Elle examina son problme la manire dun programme un peu obtus : si A ne fonctionne pas, essayer B, puis C. Elle en tait au Z pour la huitime fois lorsque laube commena briller derrire les stores en papier bon march. Nanmoins, ce huitime Z tait une possibilit envisageable, voire intelligente, et surtout imprvisible, ce qui tait crucial. Elle ne se faisait aucune illusion et savait que le Rve Vivant ne renoncerait pas. Le moindre aspect de sa vie serait analys, et tous ceux qui la connaissaient seraient interrogs. Araminta se redressa alors que Tandra tentait de rallier la cuisine sur la pointe des pieds. Dsole. Je tai rveille ? Non. Tandra souleva les stores. Ae, tu as une sale tte, ce matin. Je nai pas beaucoup dormi, admit Araminta. Martyn mergea de la salle de bains vtu dun tee-shirt us et dun short bleu. Salut, marmonna-t-il en se grattant successivement la tte puis laisselle. Tu ne regrettes toujours pas dtre venue ? demanda Tandra. Les deux femmes partirent dun gloussement stupide. Martyn frona les sourcils et fila dans la cuisine.

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Je peux te piquer un peu de maquillage ? demanda Araminta. Juste ct, Martyn saffairait avec des bols et des tasses. Bien sr, chrie. La moiti des membranes sont primes, mais, si tu les veux, prends-les. Je nen ai plus besoin ; je suis irrcuprable. Merci. Tu as rendez-vous avec un type ? Non, pas vraiment. Bon. Tu veux un peu de caf ? Araminta sourit. Le caf que Martyn avait prpar la veille au soir tait abominable. Oui, sil te plat. Ils petit-djeunrent tous les cinq autour de la petite table de la salle manger. Les jumeaux, agits, mirent une ternit manger leurs crales. Araminta mchouilla sa tartine et essaya de ne pas rire en regardant une Tandra exaspre menacer et supplier tour tour ses enfants de rester tranquilles. Ensuite, elle sinstalla sur le lit de Tandra et entreprit de se maquiller. Son amie possdait un nombre tonnant de botes de cosmtiques de diverses marques ; certaines taient bien entames, dautres toutes neuves. En une demi-heure, Araminta parvint changer son apparence de manire drastique. Elle dguisa ses joues rondes, leur donna un aspect plus anguleux, ajouta des ombres sous sa mchoire pour la rendre plus carre et prominente. Elle mit galement des lentilles bleues, se teignit les cheveux en noir laide dun spray et les tressa comme elle ne lavait pas fait depuis le lyce. Tandra lui apporta ses vtements. Propres et raccommods par notre bon vieux robot. Un jour, il faudra que je trouve un programme de couture plus performant. (Elle les jeta sur le lit ct dAraminta.) Eh bien, dis donc, je te reconnais peine. Araminta eut un sourire reconnaissant. Merci. Je ne veux pas tinquiter, reprit Tandra en fermant la porte, mais Matthew vient dappeler. Des gens sont venus Chez

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Nik ce matin et ont pos des questions sur toi. Trois groupes de personnes, en fait. Par Ozzie Toute la peur et la panique contenues depuis la veille afflurent. Tandra sassit ct delle. Cest grave ? Trs. Il faut que je parte. Je naurais jamais d venir chez toi. Ne ten fais pas, chrie. Tu sais, ma vie est un peu monotone Araminta se dbarrassa de sa robe de chambre demprunt et enfila son pantalon rapic. Pas assez, crois-moi. coute, si quelquun te demande si tu mas vue rcemment, dis la vrit. Toute la vrit. Quoi ? Dis-leur que jai pass la nuit chez toi, ne leur cache rien, ne nie surtout pas. Merde, tu es sre ? Elle passa son chemisier et constata avec tonnement que la machine de Tandra tait venue bout des taches dherbe sur les coudes. Absolument. Elle boucla sa ceinture outils et la cacha sous sa veste en peau. Elle tait prte partir. Merci mille fois, rpta-t-elle devant la porte. Le sourire incertain de Martyn la fit se sentir encore plus coupable. Fais attention toi, lui dit Tandra en lembrassant. Pendant les vingt premires minutes, Araminta marcha trs vite, trotta presque pour mettre un maximum de kilomtres entre la famille de son amie et elle. Aprs cela, le chemisier imbib de sueur, elle ralentit un peu de peur que ses membranes cosmtiques se dcollent. Elle ne pouvait pas ouvrir sa veste pour se rafrachir, cause de la ceinture. Elle tait encore loin de sa destination, un bureau situ dans le quartier de Salisbury, lautre bout de la ville. La route la 407

plus courte passait par le centre, mais elle prfra faire un dtour pour rencontrer moins de monde. Et puis, il y avait plus de capteurs dans les rues du centre. Elle dcrivit donc une large courbe, sloigna du fleuve, puis redescendit vers la partie nord des docks. Trois heures aprs son dpart, elle tait enfin Salisbury. Il y avait une majorit de btiments commerciaux, entre lesquels sintercalaient quelques habitations bon march importes de Suvorov, prfabriqus en aluminium relis entre eux de diverses manires. Les cours grillages contenaient des carrs de pelouse mal entretenue ou des terrains couverts de graviers sur lesquels taient gars des vhicules terrestres et autres capsules hors dusage. La ligne mtropolitaine coupait le quartier en son centre et desservait des zones priphriques grce des branches secondaires. Quelques taxis la dpassrent. Le moyen de transport favori des habitants du coin tait le tripod, mme sil y en avait trs peu ce jour-l ; en fait, les vlos taient presque deux fois plus nombreux. Il y avait aussi juste assez de pitons pour que sa prsence ne paraisse pas suspecte. Mme les capsules dEllezelin semblaient viter le ciel de Salisbury. Araminta navait encore jamais mis les pieds dans le quartier, aussi lui fallut-il une heure de marche supplmentaire pour trouver la rue Harrogate. Il sagissait dune artre quasi dserte longue de cinq cents mtres, qui dbouchait sur un champ de gravats hrit dun projet immobilier avort. Bizarrement, la ligne de taxis conduisait jusqu la barrire qui entourait le terrain vague. De part et dautre de la chausse se succdaient immeubles de bureaux, units industrielles et hangars. prsent, on pouvait dire que sa prsence tait suspecte, car elle tait la seule personne arpenter ces trottoirs craquels et soulevs par la vgtation, aux caniveaux saturs dordures. Lorsquelle eut remont le tiers de la rue, elle trouva le btiment quelle cherchait un hangar de taille moyenne constitu de plaques de matriau composite et de panneaux solaires. Les bureaux de la compagnie taient situs dans un appentis ajout sur le devant. La Crpe espagnole authentique , disait une 408

plaque orange accroche au rideau mtallique. Les fentres taient toutes condamnes par des feuilles de carbotitane arm, et les murs latraux couverts de graffitis si vieux qu ils ne brillaient mme plus. Araminta longea le flanc du hangar et, son extrmit, trouva une petite porte. Elle produisit un cutter et dcoupa proprement la serrure. La lumire du jour pntrait dans le vaste espace par une range de panneaux transparents situs sur larte du toit. Cinq pyramides de botes empiles sans soin occupaient le sol btonn. La Crpe espagnole authentique , lisait-on sur chacune dentre elles. Elle passa devant sans les regarder et courut vers les bureaux. La porte tait ferme, mais elle la fora sans problme car il ny avait pas dalarme Laril tait si radin. Il y avait trois bureaux meubls et quips avec ce qui existait de moins cher sur le march. On aurait dit que les employs venaient tout juste de partir. Araminta abaissa les stores et entreprit de fouiller les lieux consciencieusement. La Crpe espagnole normalement, il devait sagir dune franchise tait une des nombreuses compagnies pourries de Laril. Des dizaines de stands employant un personnel surmotiv auraient d vendre de la nourriture de qualit un prix raisonnable dans les salles de spectacle de Colwyn City tout en rtribuant Laril. Comme dhabitude, laffaire avait priclit cause de problmes de licences et de fournisseurs de seconde zone. Et puis, il y avait le financement hasardeux des filiales qui produisaient les stands et les units culinaires, limplication de compagnies non enregistres dans la fourniture des uniformes et le transport Rien de tout cela navait t dclar au fisc. Araminta savait tout cela parce quun jour Laril avait laiss un dossier ouvert sur le rseau de la maison. Elle ne lui avait rien dit et nen avait mme pas parl Cressida. Elle ne se serait servie de ce moyen de pression ultime que si les voies lgales navaient pas suffi, si le divorce ne stait pas sold par un rglement quitable. La fouille intensive des bureaux et tiroirs ne donna pas grand-chose. Des copies de reus et de contrats ; des chantillons de farces pour ses crpes ; des plantes mortes ; des 409

composants dunits culinaires uss ; des modules lectroniques dont elle ignorait la provenance ; trois nuds de cybersphre ; des kubes dans leurs botes de rangement ; diffrents tabliers aux couleurs de la socit ; un calculateur de management de capacit moyenne dot de logiciels dpasss. Alors quelle tait assise une table de travail quipe dune vieille console et de trois holoprojecteurs sans doute celle du patron , elle dgotta cinq pices de paiement dans un caisson, sous une pile de manuels dentretien de capsules. Difficiles trouver, mais pas suspectes elles ne staient donc pas retrouves l par accident. Laril ne faisait jamais rien par accident. Elle considra une des pices et sourit. Ce bon vieux Laril : la constance dans linconstance. Il lui fallut une demi-heure de travail pour ouvrir un des nuds, configurer le logiciel laide dune interface de poche, enregistrer le compte unisphre dune nouvelle compagnie en payant avec une pice, et obtenir un moyen de communication qui nutilisait pas son ombre virtuelle et ne mentionnait jamais son identit. Aucun programme de surveillance ne remonterait jamais jusquaux bureaux de La Crpe espagnole. Enfin, en thorie. Elle tapa laborieusement le code stock dans sa lacune. Des icnes saffichrent sur lcran minuscule de linterface et confirmrent que la communication tait tablie. Piti, pria-t-elle, sois curieux, accepte mon appel. Le visage tonn de Laril apparut au-dessus du bureau. Elle fut surprise par sa propre raction ; la vue de ses cheveux bruns trop fins, de ses joues rondelettes et de sa barbe de trois jours lui fit monter les larmes aux yeux. Il navait pas chang, et cela avait quelque chose de diablement rassurant. Araminta ? Cest toi ? Tu as eu recours un reprofilage cellulaire ? Ne raccroche pas, bredouilla-t-elle. Jai besoin daide. Ah. Je ne savais pas que tu tais au courant pour La Crpe espagnole. Laisse tomber. Tu peux vrifier si quelquun nous coute ? Laril carquilla les yeux de stupfaction. 410

Daccord. Mon ombre virtuelle analyse la liaison. Bon, la connexion semble propre, mais je ne suis pas expert en la matire. Tu as un problme ? Jai essay de tappeler plusieurs fois, mais ton ombre virtuelle est injoignable. Jtais trs inquiet. Araminta prit une profonde inspiration. Laril, ils sont mes trousses. Ils te recherchent ? Je suis le Second Rveur. Tu connais le Second Rveur ? Non, je suis le Second Rveur. Cest impossible. Araminta lui fit les gros yeux. Laril resterait toujours Laril ; il la traiterait toujours comme une petite fille. Et pourquoi cela ? Eh bien, pour commencer, tu nas pas de particules de Gaa. Je nen ai pas besoin. Elle lui parla de son illustre anctre. Tu es une descendante de Mellanie Rescorai ? Tu la connais ? Qui ne la connat pas ? Surtout ici sur Oaktier, o elle est ne. Ah, ce Laril navait pas son pareil pour lnerver. Je (Elle ferma les paupires, inspira profondment et le regarda droit dans les yeux.) Je nai personne dautre que toi. Il sourit et se gratta le sommet de loreille droite. Waouh, je suis flatt. Tu mavais dit que je pouvais tappeler nimporte quand Cest vrai, mais je ne pensais pas vraiment ce genre de circonstances. Je vois. Laril est toujours l quand il sagit de vous laisser tomber. Sa main flottait au-dessus du clavier, prte couper la communication. Cela ne veut pas dire que je ne taiderai pas, ajouta-t-il dun ton doux et prvenant quil navait pas utilis depuis la toute premire semaine quils avaient passe ensemble. 411

Cest vrai ? Je taimais et je suppose que je taimerai toujours. Merci. Excuse-moi, mais Tu es vraiment le Second Rveur ? Elle eut un sourire affect. Ouais. Et tu as envoy patre le Seigneur du Ciel ? Je nai pas envie daller dans le Vide surtout pas la tte dune bande de fanatiques. Cest clair. Cependant, il y a des problmes plus graves considrer. Je sais. Pour commencer, la moiti des forces dEllezelin ratissent la ville ma recherche. Et Gore a dit quils ntaient pas seuls sur le coup. Quest-ce que je peux faire pour toi ? Je ne sais pas, mais mon instinct ma pousse tappeler. Encore une fois, je suis flatt. Le fait est que je suis trs bien plac pour taider rester dans la clandestinit. Je ne suis pas sre que tu sois en mesure de maider. Laril, cette ville tout entire est en train de basculer dans lanarchie. Les forces dEllezelin sont partout. Je ne pourrai pas me cacher ternellement. Bien, laisse-moi rflchir une minute, dit-il en se tapotant le front dune manire thtrale. Tu as quelquun, en ce moment ? demanda-t-elle dune voix faible. Oui. Enfin, je vois quelquun rgulirement. Elle vient tout juste darriver sur Oaktier pour les mmes raisons que moi. Tant mieux. Je suis contente pour toi. Merci. Et toi ? Oui. Tu serais sans doute tonn de le voir, mais oui. Je ne peux pas ne pas te demander pourquoi il ne te vient pas en aide Je ne veux pas le mler cela. Ce serait trop difficile assumer. Daccord, tu mas dit ce que je voulais savoir. Cest--dire ?

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coute, ne le prends pas mal, mais tu nas pas pris ce problme par le bon bout. Comment cela ? Tu vois trop petit. Ce que je suis en train de te dire, cest quil ne sagit pas uniquement de toi. Bien sr quil sagit de moi. Non, nous parlons de lvolution de cultures et despces entires. Si lon en croit les Raiels, il pourrait mme sagir de la survie de notre galaxie. Tu as un rle jouer dans cette histoire un rle mineur compte tenu de la nature des vnements. Elle voulut protester, mais il linterrompit en levant la main. Toutefois, si ton rle est mineur, il nen est pas moins crucial. Tu as le choix, Araminta ; tu peux te contenter dtre une petite personne, de fuir, de te cacher, mais quelquun finira par te retrouver et tobligera agir comme il le souhaite. Ne timagine surtout pas quon te laissera faire ce que bon te semble. Et mon alternative ? Essaie de les battre leur propre jeu. Arrte de fuir, fais face, utilise le pouvoir que tu as acquis pour imposer tes ides. Mes ides ? Laril rit doucement. Quand tu auras rflchi la question, le second choix simposera de lui-mme, et alors, lunivers naura qu bien se tenir. Araminta saffaissa sur sa chaise et lana un regard cur la projection. Oh, pourquoi tai-je appel ? Tu navais personne dautre. coute, soit tu y vas de ton propre chef, soit ils tattraperont. En attendant, permets-moi de te donner un conseil tu es libre de ne pas lentendre, comme dhabitude, mais au moins aurai-je fait de mon mieux pour taider. Comment cela, comme dhabitude ? protesta-t-elle en faisant la moue. Excuse-moi, jai d rater la seule fois o tu mas cout.

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Vas-y, je suis tout oue ; aprs tout, cest pour cela que je tai appel. Permets-moi de prendre mon temps ; lavenir de la galaxie dpend de ce que je vais te dire, alors laisse-moi savourer ce moment. Je ten prie. Est-ce toi qui nous transmets les rves de Justine ? demanda-t-il avec le plus grand srieux. Justine rve ? Cela rpond ma question. Oui, Justine rve, mais elle est en suspension, ce qui la met hors-jeu pour le moment, et ce qui nous ramne ton influence avre sur le Seigneur du Ciel. Tu dois lui parler, tu dois utiliser cette influence. Ce nest pas possible ; ils remonteront ma piste dans le champ de Gaa. La dernire fois, je me suis enfuie in extremis de mon appartement. Par Ozzie ! Dbrouille-toi, trouve un moyen ! Pour lui raconter quoi, au juste ? Dis-lui combien de gens souhaitent aller dans le Vide, explique-lui que cela risque davoir des consquences dramatiques pour notre galaxie. Si tu ne veux pas devenir la figure de proue involontaire du Rve Vivant ou dune Faction, agis et mets un terme tout cela. Ouais, acquiesa-t-elle dans un soupir. Je suppose que tu as raison. Je vais essayer de me reconnecter au champ de Gaa sans me faire prendre. Ce serait un bon dbut. Il semblerait que tu aies des aptitudes que les autres nont pas ; cela peut jouer en ta faveur. Pendant que jy suis : si tu trouves un moyen dutiliser le champ de Gaa leur insu, jette un coup dil aux rves dInigo. Dans le pire des cas, cela taidera comprendre quoi tu es confronte. Si tu choues, il te restera les Silfens. Aprs tout, tu es cense pouvoir entrer en communion avec eux. Qui sait ce quils auront te dire ? Merci pour ton Pour mon aide ? Oui. De rien. Parle-moi un peu de toi ; o es-tu installe ? 414

Je nai nulle part o aller. Tu te caches dans les bureaux de La Crpe espagnole ? Oui. Dans le caisson, sous le bureau, il y a une pile de manuels dutilisation. En dessous, tu trouveras quelques pices de paiement intraables. Elle les lui montra en tchant de dissimuler son amusement. Nom dOzzie ! marmonna-t-il. Tu nas jamais t dupe, pas vrai ? Pas souvent. Bon, il y a environ deux milles livres dedans. Cela te permettra de voir venir. Tu as entendu parler de Wurung Transport ? Non. Je ne suis pas si transparent que cela finalement. Cest une autre de mes socits, un garage situ deux btiments de La Crpe. Tu y trouveras un taxi enregistr et autoris le seul de la compagnie. Je peux charger le code dactivation de l o je suis, et il sera prt dans cinq minutes. Son systme est quip de quelques logiciels intressants qui te permettront de circuler sans tre suivie par le rseau de contrle de la ville. Ah bon ? Il eut un haussement dpaules embarrass. Oui, ctait trs utile pour transporter certaines choses sans trop se faire remarquer. Oh, Laril ! sexclama-t-elle, exaspre et inquite. Cette poque est rvolue. Tu trouveras aussi un nud de connexion lunisphre ; je vais lactiver et tu pourras mappeler quand tu voudras. Personne dautre ny aura accs. Merci. Araminta ? Oui. Je suis heureux que tu aies choisi de me contacter, et je suis content davoir pu taider. Elle fixa la projection pendant un long moment. Pourquoi mavais-tu choisie ? demanda-t-elle doucement. Parce que tu es sublime, tout simplement. Ctait ridicule, mais elle se sentit rougir. 415

Jespre que tu ne changeras pas trop pour trouver ta place dans la culture Haute. Tu me connais. Bonne chance toi. Appelle-moi si tu rencontres un souci. Au revoir, Laril. Elle teignit le terminal et le nud daccs la cybersphre, puis sortit la recherche des locaux de Wurung Transport. *** Le Purus et le Congo se mlrent sans se faire remarquer la formidable flotte des Ocisens, qui fonait vers le Commonwealth une vitesse de quatre annes-lumire et demie par heure. Un scan dtaill du voisinage de larmada ne rvla la prsence daucun autre vaisseau que les Starslayers, qui progressaient dans leurs trous de ver ; les allis de lEmpire possdaient donc une technologie au moins aussi avance que celle du Commonwealth. Ils prirent position un kilomtre du nouveau vaisseau amiral et commencrent interfrer avec son trou de ver continu. Aprs une brve explosion dnergie exotique, le gros Starslayer se retrouva dans lespace vritable. Ses fuses de contrle sactivrent pour pallier le mouvement de rotation imprim par la transition abrupte. Des clairs de lumire parcoururent sa coque ovode sombre, tandis que ses gnrateurs de champs de force tentaient de recouvrer leur quilibre et que son racteur supraluminique mourant projetait alentour des vrilles dnergie rsiduelle. Le Purus et le Congo sortirent tous les deux de lhyperespace. Un navire sphrique et lisse se matrialisa ct du Starslayer endommag. Le Huron, le Nyasa et le Baykal dsactivrent leur mode furtif. Les trois vaisseaux de classe Capital taient presque aussi gros que le Starslayer et infiniment plus perfectionns. Un second vaisseau sphrique apparut cinq kilomtres du premier. LOnega et le Torres sortirent leur tour de leur cachette.

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Pendant trois secondes, rien ne se produisit. Les humains retenaient leur souffle. Les deux appareils inconnus ouvrirent le feu. Il fallut quatre-vingt-dix secondes pour rtablir la liaison TD avec le Pentagone II. La tempte dnergie provoque par le combat infernal avait dform la structure de lespace-temps local, affect les champs quantiques et interrompu la communication. Lamiral Kazimir valua rapidement la situation. Les deux navires inconnus avaient t dtruits, tout comme le Congo, tandis que le Torrens ntait plus en mesure de combattre son quipage, en revanche, avait survcu. Bien quelle nait pas t prise pour cible, la majeure partie de la coque du Starslayer avait t vaporise par lintense dbauche dnergie. Ce qui restait de la structure externe rougeoyait, bouillonnait sur les bords. Ils ne sont pas totalement invincibles, alors, commenta Ilanthe, soulag. Apparemment, acquiesa lamiral. Ils attendaient tous de voir si dautres allis des Ocisens apparatraient pour aider leurs collgues. Les vaisseaux de classe Capital avaient russi dtecter cinquante hyperracteurs cachs au milieu de la flotte de Starslayers une armada impressionnante. Peut-tre pas invincibles, mais tout juste arrtables, rtorqua Crispin. Avons-nous autant de navires de classe Capital, amiral ? Nous en avons trente-neuf porte de la flotte, rpondit Kazimir. Le Conseil de lExoprotection tait incomplet ; deux membres de sa famille manquaient lappel, ce quil trouvait assez dconcertant. En plus, la personne qui avait diffus les rves de sa mre ne stait toujours pas dnonce. dire vrai, cela naurait rien chang car Justine ne sortirait pas de suspension avant un bon moment. Toutefois, il tait contrari de savoir quun inconnu tait capable dentrer en contact avec elle.

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Labsence de Gore tait encore plus gnante. Quand Kazimir avait convoqu le Conseil, lombre virtuelle de son grand-pre lavait inform que celui-ci ntait pas disponible. En son absence, Ilanthe dominerait les dbats, ce dont Gore devait se douter. Ctait ny rien comprendre. Kazimir ntait pas dupe : le Conseil prendrait la dcision quil redoutait le plus. Les autres vaisseaux non identifis restent au milieu de la flotte, annona Sorex, le capitaine de lOnega. Excellent, dit Kazimir. Pourriez-vous vous approcher dune pave pour la scanner ? La flotte peut donc tre limine ? senquit Creewan. Nous sommes en infriorit numrique, rpondit Kazimir tandis que lOnega envoyait un essaim de drones capteurs vers le plus gros morceau du second vaisseau sphrique. En plus de ces navires dorigine inconnue, il faut compter avec les Starslayers. Nos vaisseaux de classe River et Capital combins en viendraient probablement bout, mais au prix de pertes trs importantes. la fin, il ne nous resterait que quelques vaisseaux. Dans ce cas, nous savons ce qui nous reste faire, intervint Ilanthe. Il me semble que nous disposons dune classe de vaisseaux encore plus puissants que les Capitals ? Oui, admit Kazimir avec une mfiance extrme. Amiral, appela Sorex. Les capteurs haute rsolution combinent leurs donnes. Oh, par Ozzie Kazimir et les membres du Conseil regardrent en silence les rsultats des scans safficher au-dessus de la grande table. Les drones voletaient dans les compartiments ventrs et les coursives du vaisseau de guerre sphrique, mlaient leurs donnes respectives en une image complte. La projection de lpave tait dune prcision impressionnante ; chacun de ses composants tait parfaitement visible. Les parties extrieures rougeoyaient toujours, et la radioactivit tait trs leve. Des morceaux de matire organique calcine flottaient dans les compartiments membres arrachs par les explosions et les dcharges dnergie. Au centre de la structure, les cadavres taient intacts, plus gros. Les drones se concentrrent sur lun dentre eux. 418

Kazimir fixa le torse en forme de poire familier, avec ses quatre artes verticales. Quatre pattes courtaudes partaient de sa base arrondie, tandis que ses bras, situs juste au-dessus des jambes, taient munis de pinces quatre doigts efficaces. Au sommet de la crature, quatre pdoncules dots de bouches ouvertes ondulaient dans le vide comme des algues dans le courant. Entre ces derniers se dressaient ses organes senseurs, rigides dans la mort, quips de modules lectroniques. Cest impossible, sexclama Crispin. Non ! Nous leur avons rgl leur compte il y a douze sicles ! Et pourtant, rtorqua Ilanthe sans motion aucune. Oui, acquiesa Kazimir, sous le choc et quelque peu effray. Un Immobile. Les Primiens sont devenus les allis des Ocisens. *** Le vacarme produit par les cristaux de glace qui scrasaient contre la coque de mtal de leur vhicule rendait difficile toute communication orale. Malgr les attaques incessantes des lments, lengin navait pas boug dun millimtre. Il tait coinc dans sa fissure, et son pare-brise troit tait recouvert des mmes granules qui avaient combl le gouffre. Les secousses mineures qui se faisaient rgulirement sentir semblaient renforcer lemprise de la glace ; plusieurs reprises, la carrosserie paisse avait couin en signe de protestation. Corrie-Lyn tait assise maladroitement sur les deux siges avant, une couverture enroule autour des paules. Accroupi ct delle, Inigo utilisait une console auxiliaire. Pourquoi nas-tu plus jamais rv ? demanda la jeune femme. Lre de Celui-qui-marche-sur-leau tait termine, tu le sais bien. Il ny avait plus de rves faire. Pourtant, tu en as fait un juste aprs son ascension vers les nbuleuses, et je suis certaine quil y en a eu dautres. Tu as dit quil tavait t envoy par un de ses descendants. Edeard a eu beaucoup denfants

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Je (Inigo secoua la tte. Ses yeux brillaient dans la lumire moire de la console.) Nous avons vu tout ce que nous avions besoin de voir. Pendant des sicles, jai nourri lespoir de milliards de gens. Maintenant, cest termin. Corrie-Lyn tudia le visage qui la surplombait si familier, et pourtant, sa peau plus sombre et ses cheveux bruns et fins lui donnaient un air plus froid. Ce ntait pas tout fait le vieil Inigo quelle avait connu et aim. Aprs tout, cela fait soixantedix ans. Les songes ne se terminent pas tous comme celui de Celui-qui-marche-sur-leau. Jai rv ce moment tellement de fois. Je ten prie, insista-t-elle. Latmosphre se mit hurler littralement. La jeune femme agrippa le sige, craignant que survienne la secousse finale qui les ferait plonger vers le cur de la plante. Tout va bien, la rassura Inigo. Ce nest que la tempte. Elle eut un sourire incertain. Sa voix, elle, navait pas chang ; elle avait toujours le pouvoir de la calmer. Elle lavait souvent entendu sadresser la foule des fidles runie dans le Parc Dor, et tout aussi souvent lui chuchoter des paroles tendres lorsquils taient seuls. Chaque fois, sa conviction tait absolue. Sil disait que ctait juste la tempte, alors ctait vrai. Es-tu capable de rver encore ? demanda-t-elle. Les lumires de la cabine vacillrent. Des icnes dalertes rouges apparurent sur la console tandis que latmosphre torture se dchirait. Du bout des doigts, Inigo lui caressa la joue. Quest-ce que tu veux, exactement ? demanda-t-il, compatissant. Je veux retourner sur Querencia une dernire fois. Je veux me promener sous les arcades de Lillylight, je veux faire un tour de gondole sur le Grand Canal majeur, je veux assister au lever du jour depuis le jardin de Kristabel. Juste nous deux, insista-telle en serrant sa main. Est-ce trop te demander ? Non. Tu dsires une bien belle chose. Emmne-nous l-bas. Jusqu la fin. De grosses larmes roulrent sur les joues dInigo. Je ne peux pas, mon amour. Je suis dsol. 420

Non ! gmit-elle. Inigo, sil te plat. Si tu veux, nous pouvons rver un des rves de Celui-quimarche-sur-leau. Choisis celui que tu veux, nimporte lequel. Non. Je les connais tous mme le dernier. Je veux voir ce qui est arriv aprs. Si tu ne veux pas memmener l-bas maintenant, montre-moi au moins ce dernier rve. Corrie-Lyn, as-tu toujours confiance en moi ? Bien sr. Alors ne me demande pas cela. Rendons plutt visite Edeard le jour o il a laiss tomber matre Cherix dans le bassin de Birmingham, ou bien au moment o il a dfi Bise et le rgiment de la milice Sampalok. Ce sont des priodes si intressantes ; Edeard y montre la population de Makkathran que son futur nest pas fig, que tout est possible. Pourquoi ? supplia-t-elle. Dis-moi pourquoi. Dehors, la tempte se calma. Le vacarme cessa si brusquement que la jeune femme se demanda si elle ntait pas devenue sourde. On y est. Pas de regrets. Enfin, pas beaucoup. Oh, merde ! sexclama Inigo en se retournant vers le fond de la cabine. Tout ira bien, dit Corrie-Lyn, courageuse. On est ensemble. Oui Inigo secoua la tte et se raidit. Tant bien que mal, sa compagne se redressa en position assise. Quoi ? La Dame doit nous dtester ; elle nous a rserv un destin pire que la mort. Inigo, quest-ce que ? Un clair aveuglant emplit la cabine. Par rflexe, Corrie-Lyn ferma les paupires aussi fort quelle le put. Ses nerfs optiques transmirent une intense lumire rouge et blanche son cerveau. Elle cria, prise de panique, comme quelque chose la projetait avec violence sur le flanc, lenvoyait douloureusement contre la paroi. Elle agita son bras valide. Inigo ! Elle prit conscience du courant dair glacial et mortel qui sengouffrait dans la cabine. Choque, elle inspira 421

profondment et sentit la brlure du froid dans sa gorge et sa bouche. Elle recouvrait lentement la vue. Elle cligna des yeux et dcouvrit quInigo tait plaqu contre la console au-dessus delle, envelopp dans un champ de force chatoyant. Il regardait droit devant lui. Terrorise, Corrie-Lyn suivit son regard. Deux tiers de la cabine avaient t vaporiss et slevaient lentement vers le ciel lugubre sous la forme dun nuage de particules grises. Au-del, des rubans dlectricit statique se droulaient sur le large champ de force bulle de srnit qui englobait le vhicule. Une silhouette humaine se dcoupait sur la toile de fond de la tempte contenue, protge des lments par un bouclier intgral. Corrie-Lyn cligna de nouveau des yeux, essaya de chasser le voile scintillant qui recouvrait ses rtines meurtries. Les programmes secondaires de ses amas macrocellulaires reconstiturent les traits de lhomme. Par la Dame, putain de merde ! grogna-t-elle avant de saffaisser. Bien, bien, sexclama Aaron dun ton guilleret. Corrie-Lyn et Inigo ! Comme le hasard fait bien les choses !

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Le onzime rve dInigo


La nuit, les toits grandioses de Makkathran scintillaient telle de la soie dans la lumire douce des nbuleuses qui embrasaient le ciel. Sur cette toile tamise, les rues dessinaient un cheveau complexe, qui quadrillait dans tous les sens la mtropole circulaire construite en bord de mer. Loin au-dessus des murs de cristal, une lumire nouvelle compltait le lustre nocturne de la cit. Encore fallait-il tre capable de la discerner. la limite mme de la perception, elle tait constitue de volutes fines et iridescentes qui mergeaient du sommet des btiments et senfonaient dans la nuit clmente. Ces dernires tranaient des queues arachnennes dans leur sillage. Ctait un peu comme si Makkathran exhalait une pluie phosphorescente vers les cieux. Les mes des morts scriaient de joie et dmerveillement en slevant vers les tnbres abyssales de la nuit. Il entendait leurs voix lorsquelles passaient prs de lui elles taient la fois soulages dtre enfin libres de leur corps, du malheur, de la souffrance, tristes de laisser derrire elles leurs familles, et attires par le son irrsistible dune chanson qui les invitait rallier les toiles. Elles sappelaient, sinterpellaient, dsireuses quelles taient de partager lexprience de cette libert nouvelle. Certaines avanaient groupes, sentortillaient les unes autour des autres, formaient des halos lumineux qui senvolaient au-dessus des nuages pour clbrer dune manire exubrante leur libert. Dautres restaient isoles, faisaient talage de leur indpendance. Parfois, lorsquil posait son regard triste sur les toits, il voyait des mes sattarder. perdues, elles auraient voulu rester au milieu des leurs. Comme personne ne les voyait, ni les entendait, les spectres taient malheureux, dsesprs ; tout contact avec ceux quils aimaient leur serait dsormais interdit. Leur peine tait si intense quEdeard aurait pu sy noyer. Alors il 423

leva les yeux au ciel, vers ceux qui sy jetaient dans la joie, et regrettt de ne pouvoir, tout comme eux, entendre la chanson qui leur parvenait depuis le cur de lunivers. Peut-tre que sil se concentrait, sil projetait son esprit Edeard se rveilla en sursaut et sassit dans son lit, la peau couverte de sueur, le cur battant la chamade, essouffl. Kristabel se redressa et le prit dans ses bras. Tout va bien, mon amour. Ctait juste un mauvais rve. Chaque nuit, murmura-t-il, car il rvait des morts toutes les nuits depuis sa chute du sommet de la tour dEyrie. Cela cessera-t-il un jour ? Comme jaimerais que mes vieux rves reviennent en lieu et place de cette plaie. Tes vieux rves ? Kristabel ordonna au plafond de les clairer davantage. Une lumire blanche immacule rvla les contours de lappartement, dont la confondante normalit frappa aussitt Edeard. Soudain, il se sentit tout bte. Je suis dsol. Jai toujours rv, mais l ! Les mes ? Oui, rpondit-il dune voix faible. Je les vois slever, mais je nentends pas la chanson qui les appelle. Alors, jessaie dcouter et je (Il secoua la tte pour en chasser les images qui lobsdaient.) Dsol. Arrte dtre dsol. Je minquite pour toi, cest tout. Tout ira bien. (Il se laissa tomber sur son oreiller et se retourna vers la fentre troite.) Quelle heure est-il ? Laube est encore loin. Hein ! Ce ntait peut-tre pas un rve ; la nuit, je visualise toujours la ville. Kristabel roula sur le ct et le regarda en fronant les sourcils. Tu vois des mes, au moment o on parle ? Je nen suis pas certain. Il ferma les yeux et projeta son esprit au loin. Les ombres noires des btiments de la ville glissrent dans sa perception, constelles dtoiles qui figuraient les esprits endormis des habitants. Les penses de la ville elle-mme taient facilement discernables car elles dominaient toutes les structures et se 424

renforaient sous les rues et les canaux, l o conduits, tunnels et courants dnergie tissaient un vritable labyrinthe. Elles taient discrtes, fuyantes, quoique tangibles. Des mes dont il savait pourtant quelles taient l, il ne vit aucune trace. Rien, avoua-t-il. Ce nest pas un concours, Edeard. Tu nas rien perdu. Je les ai senties deux fois, reprit-il avant de sinterrompre pour rflchir. Chaque fois, jtais prs du cadavre, trs prs. Quest-ce que tu racontes ? Tu veux te rendre dans un hospice ? Non, mentit-il. Kristabel lui lana un regard en coin. Hum Peut-tre devrais-je madresser la Pythie. Cette ide ne lenthousiasmait pas car leur dernire rencontre ne stait pas trs bien passe. Sur la dfensive, maladroit, il avait rpondu une infinit de questions. cause de lautorit naturelle de limposante femme, il stait senti comme un enfant turbulent convoqu par un parent svre mais juste. Qua-t-elle donc tapprendre ? demanda Kristabel avec un mpris affich. Rien, je suppose. Aprs cet entretien peu satisfaisant, il avait relu les critures avec le plus grand soin, et ce pour la premire fois depuis les dimanches passs lglise dAshwell avec Mre Lorellan et encore, lpoque se contentait-il dapprendre des passages par cur sans les comprendre. Relire les critures fut comme une rvlation. Il ne sagissait pas vraiment dun texte religieux, mais plutt dun journal crit dans une prose fleurie, suivi de penses, de conseils pour mener une existence pleine et riche. Seuls les Seigneurs du Ciel reliaient ces deux parties distinctes normes cratures aviaires qui voyageaient lentement entre Querencia et les nbuleuses. La raison de leurs migrations tait inconnue, mais permettait aux hommes de trouver le chemin du Cur. Toutefois, en croire la Dame du Firmament, seules les mes qui avaient atteint ce quelle nommait la plnitude 425

russissaient. la lecture de ses homlies, il ne put sempcher dimaginer une vieille tante clibataire donnant des leons ses surs sur la manire dont elles devaient lever leurs enfants. Soyez polis, gentils, rflchis, charitables. Ou bien la vie taitelle si diffrente lpoque mais il ne le pensait pas. Le journal tait, lui, intressant, mme sil commenait seulement lorsque Rah apercevait Makkathran depuis les montagnes. Du vaisseau qui avait conduit les hommes jusquici, elle ne disait rien. Tout juste savait-on que Rah avait pris la tte des naufrags aprs le crash. Quant au pass, il nen tait jamais fait mention. La Dame tait trs admirative de la persvrance de Rah, qui avait ouvert les trois portes de la ville. Son journal tmoignait aussi de lmerveillement quelle avait ressenti lorsquelle avait dcouvert, depuis le port, cette ville inhabite, leur future patrie. Ce mme jour, alors quils naviguaient sur le Grand Canal majeur, un Seigneur du Ciel qui planait au-dessus des tours dEyrie avait accept de guider lme dun mourant vers le Cur, au-del de la mer dOdin. Ensuite, la Dame dcrivait la formation du premier Conseil, lmergence des Guildes, et racontait larrive dautres survivants, et la dfiance, la jalousie grandissante de ceux qui avaient choisi de rester en dehors des murs de la ville. Citadins et campagnards essayrent dimposer leur loi, ce qui donna lieu de nombreuses querelles, dont elle ne vit malheureusement pas la fin. Son amertume et sa dception taient dailleurs perceptibles dans ses derniers crits, dautant que les visites des Seigneurs du Ciel staient espaces. Lorsquelle leur demandait pourquoi ils abandonnaient les hommes leur triste sort, ils lui rpondaient que les habitants de Makkathran taient immatures, que leurs mes navaient pas atteint la plnitude ncessaire leur assimilation par le Cur. La Dame avait honte pour son espce. Effraye lide que les hommes puissent disparatre pour de bon sans avoir la possibilit daccomplir cet ultime voyage, elle voua le restant de sa vie llvation de ses semblables, lenseignement de ses principes de dignit, la propagation de ses ides. Avec laide dun Rah mal en point et des derniers Seigneurs du Ciel visiter Makkathran, elle persuada le Conseil de crer lglise centrale dans le quartier 426

dEyrie. Lorsque les travaux eurent dbut, elle rejoignit Rah au sommet de la plus haute tour dEyrie et laissa son me schapper de son corps. Ainsi, ils partirent tous les deux vers la mer dOdin et le Cur. Depuis, aucun Seigneur du Ciel navait t vu dans le ciel de Querencia. Cest bien, dit Kristabel. Je nai pas envie que tu cherches les rponses tes questions auprs de gens comme elle. Ils appartiennent au pass. Si tu es bien celui que je pense, cette personne en qui je crois, alors tu dois prendre tes dcisions tout seul. Waouh, lcha-t-il, intimid par son ton passionn. Je ferai de mon mieux. Jen suis sre. Cest pour cela que je taime. (Elle se blottit contre lui et ordonna aux lumires de steindre.) Au fait, ne timagine pas que je nai pas remarqu les modifications que tu as apportes cet appartement. Euh Ne tinquite pas, je nai rien dit personne. Tu es peuttre un campagnard, mais tu as compris quil valait mieux ne pas rvler toute ltendue de tes capacits. Effectivement. Jusquau jour o tu en auras besoin. Exact. Elle sourit dans les tnbres. Contre toute attente, Edeard se rendormit. Avec elle ses cts, son sommeil ne fut troubl par aucun rve ou vision. Kristabel se leva lheure o le soleil levant embrasait le ciel derrire le massif de Donsori. Elle shabilla la hte et embrassa un Edeard encore somnolent. On se revoit bientt, chuchota-t-elle avant de sclipser. Edeard la suivit en esprit jusque dans la rue. Sa gondole lattendait dans le bassin form par lextrmit suprieure du canal de la Vole et celle, infrieure, du canal de lArrive. Un g-aigle de Jeavons qui planait au-dessus du quartier garda un il sur elle jusqu son accostage au ponton familial. Elle entrerait dans la ziggourat par une porte de service et se 427

joindrait sa famille pour le petit djeuner comme si elle avait pass la nuit dans sa chambre ; les autres, bien entendu, feraient semblant de la croire. Stupide tiquette, pensa Edeard, bougon, en commenant se vtir. Les manches de sa chemise en coton mauve lui couvraient peine les paules, et son pantalon, quil mettait lorsquil jouait au football dans le parc, lui arrivait bien audessus des genoux. Incrdule, le cordonnier avait secou la tte lorsque le gendarme lui avait pass sa commande de vulgaires pantoufles laces et dotes de semelles paisses. Des chaussures parfaites pour son entranement quotidien. Ce matin-l, il enfila aussi un sweat-shirt lger sans manches car il faisait frais, et sortit de chez lui en trottinant. Comme les rues taient presque dsertes, il arriva vite Ogden et au canal de la Fraternit, quil longea jusquaux curies de la milice, o il bifurqua travers ltendue verte vers le mur de cristal. La lumire dore du soleil transperait la paroi, formait une barrire de feu qui sincurvait lgrement au-dessus de sa tte. Tandis quil courait, il sentit des esprits leffleurer, car ceux qui lobservaient voulaient rester discrets. Quelques-uns seulement le scrutrent sans honte et ricanrent mentalement. Nombreux taient ceux avoir manifest leur tonnement lorsquil avait commenc courir. Les deux premires semaines, des gamins staient joints lui, mais ils avaient vite abandonn. Au dbut, au sortir de sa courte convalescence, il ntait pas capable de courir un kilomtre sans tre oblig de sarrter, carlate et le cur battant la chamade. prsent, il pouvait trotter pendant quarante-cinq minutes daffile. Acena, le mdecin des Culverit, approuvait sa dmarche et regrettait que les habitants de Makkathran ne fassent pas plus attention leur sant. Dautres riaient sous cape, mais Edeard sen moquait ; jamais plus il ne permettrait que lescalier en colimaon lempchent de rattraper un bandit. Quand il fut de nouveau en vue du canal de lArrive, il coupa travers le pr o les chevaux de la milice effectuaient leur promenade du matin. Il traversa le pont en dalles vertes et jaunes et retourna dans un quartier de Jeavons anim, o les commerants prparaient leur journe de travail. Comme son 428

habitude, il sarrta dans la boulangerie situe au coin de la rue Pharo pour acheter des croissants chauds avant de retourner son appartement. Une fois chez lui, il tendit ses vtements tremps de sueur ses g-chimpanzs. Prs de sa baignoire, il y avait un creux ovale dans le sol, entour aux deux tiers dune fine paroi de cristal. Edeard entra lintrieur et demanda la pice de faire couler de leau par les trous quil avait crs au plafond. Il se savonna, puis demanda une eau plus frache pour se rincer. Ces derniers temps, il prfrait se laver sous cette chute deau miniature plutt que de prendre des bains ; ctait beaucoup plus rapide et rafrachissant, surtout aprs avoir couru. Songeant la remarque que lui avait faite Kristabel cette nuit, il se demandait sil ne devait pas largir la cabine pour quelle puisse accueillir deux personnes. Une exprience amusante en perspective. Kristabel lattendait devant chez elle. Ils montrent dans une gondole familiale, traversrent la ville pour se rendre Ilongo et mirent pied terre au niveau du canal de la Courbe nord, en face de la porte nord de la cit. Tu es heureux, dit-elle. Elle portait une modeste robe couleur azur orne dun ourlet en dentelle blanche et un chapeau vert large bord qui la protgeait du soleil. Ses cheveux taient nous en une paisse queue-de-cheval qui pendait dans son dos. Les familles de la caravane sont de vieux amis, rpondit-il. Et des amis, je nen ai pas beaucoup. Ils sengagrent avec circonspection sur les chemins qui serpentaient dans la Douve haute et se dirigrent vers les enclos des caravanes. Le trafic tait dense ; il y avait de nombreux chariots chargs de produits divers, des animaux de fermes, des chevaux terrestres qui entraient ou sortaient des curies en bois. Ils durent scarter promptement pour laisser passer des chariots de la noblesse qui roulaient vive allure vers la plaine dIguru. Chauffard ! cria Kristabel lattention du troisime chariot protg par une bulle privative. Jai reconnu les 429

armoiries ; il appartient la famille Ivesol. Je parie que Corille fonce vers leur pavillon du mont Korbal. Elle frquente Jamis, le troisime fils dUpral, tu sais, le patriarche des Tarmorl. Elle est lane de sa famille, et sa dot est considrable. Jai entendu son pre regretter ouvertement de ne pouvoir transmettre son pouvoir sa fille plutt qu son incapable de fils, en rsum, de ne pouvoir imiter les us de ma famille. Vraiment ? Kristabel plissa les yeux dun air mfiant et lui donna un coup de poing dans lpaule. Arrte de plaisanter avec cela, cest un sujet important. Ces deux familles nont plus t allies depuis plus dun sicle et demi. Je tcherai de men souvenir. Rappelle-moi de quel quartier viennent les Ivesol ? Lisieux. Daccord. Sil ne commettait pas derreur, le matre de Lisieux faisait partie des indcis du Conseil, mais avait tendance soutenir le maire en place. Il se demanda si une alliance avec les Tarmorl famille de constructeurs de bateau le ferait changer davis. Ce serait aussi une bonne nouvelle pour toi, reprit Kristabel avec un sourire en coin. Pourquoi ? Les Tarmorl soutiennent Finitan. Ah, lcha Edeard avec un sourire penaud. Que ferais-je sans elle ? Le moment tait-il venu de lui faire une proposition ? Des semaines staient coules depuis leurs vacances au bord de la mer, semaines durant lesquelles il avait essay de lui consacrer un maximum de temps. Toutefois, il ne souhaitait pas lui mettre la pression, mme si, chaque minute de la journe, il pensait ce que serait la vie en sa compagnie. Il soupira et contourna un chariot sur lequel taient empiles de faon prcaire des oies en cages. Si seulement il pouvait la persuader de son srieux, lui faire comprendre quil avait beaucoup rflchi et quil nimaginait pas vivre sans elle. Peuttre quen lui disant les choses directement 430

Et si je ntais pas assez convaincant ? Ma Dame, pourquoi me faites-vous souffrir de la sorte ? Les critures ne traitaient malheureusement pas de ces questions. Des relations amoureuses, la Dame ne disait pas grand-chose. Tout juste affirmait-elle que le fait de se reflter dans lme de ltre aim tait le signe dune union bnie. Sauf que la Dame tait tellement vieille quil ne pouvait sempcher de limaginer sous les traits de Dame Florell. Dans le genre tue-lamour la vue des enclos, il se souvint de son arrive Makkathran et fut envahi par une vague de nostalgie. Il se rappelait avoir t trs impressionn par la foule et les nombreux animaux. Il y avait autant de bruits et de poussire que ce fameux jour ; le trafic, quant lui, semblait encore plus dense. Trois caravanes se dversaient par la porte nord. Les apprentis des matres des voyages tentaient de rguler lallure des chariots afin dviter les embouteillages au niveau des croisements. Ils criaient leurs instructions voix haute et en esprit, ajoutaient au vacarme et lambiance bon enfant. Deux caravanes venaient darriver. Quelques retardataires dfilaient sous la porte bord de grands chariots tirs par des g-chevaux massifs. Edeard et Kristabel se retrouvrent derrire lun dentre eux. Des inspecteurs de diverses chambres de commerce, reconnaissables au petit g-chimpanz quils portaient sur lpaule, les assaillaient dj. Edeard sourit ; il se souvenait de ces petites btes aux yeux globuleux et lodorat fin, haes par les familles des caravanes, qui se faufilaient entre les caisses et les cages la recherche de vices dissimuls. Edeard et Kristabel arrivrent devant les trois enclos allous Barkus et considrrent longuement les chariots. Exception faite de cinq vhicules tout neufs, le gendarme les reconnut tous. Celui des OIrany, qui transportait des cochons larrire, sentait toujours aussi mauvais, nen dplaise ses propritaires ; celui de Golthor, tout en jarash noir orn de bois bordeaux, tait sculpt chaque hiver. Olcus inspectait lessieu du sien, pendant que ses trois jeunes enfants poursuivaient un oiseau siffleur Olcus, qui le considra dun air bizarre, avant dcarquiller les yeux, comme sil ne pouvait pas croire que ce 431

jeune homme en uniforme de gendarme noir de jais tait bien Edeard. Edeard ! sexclama-t-il, le sourire aux lvres, en cartant les bras. Edeard, le gamin de la campagne ! Par la Dame, regardez-le ! Le gendarme lui rendit son sourire et lembrassa. Lhomme le broya littralement dans ses bras puissants. Edeard fut soulag, car il avait un peu craint ces retrouvailles. Les autres familles les rejoignaient avec enthousiasme. On lui donna laccolade, lembrassa, lui serra la main, lui donna des tapes dans le dos. Mon garon ! lana Barkus. Les autres scartrent, et Edeard prit le vieil homme dans ses bras. Il tait content davoir appris dissimuler ses motions, auprs des habitants de Makkathran. Barkus avait beaucoup vieilli. Ses moustaches blanches staient affines, et son torse autrefois si pais semblait presque frle. Il avait besoin dune canne pour marcher car ses genoux tremblaient. En revanche, il portait toujours sa veste extravagante couleur topaze et rubis passepoile dargent. Heureux de vous revoir, monsieur. Nous avons beaucoup entendu parler de toi. Au dbut, jtais sceptique ; on raconte les aventures de Celui-qui-marchesur-leau dans les provinces les plus recules, mais je naurais jamais imagin quil sagissait de toi. Regardez un peu cette veste. Et tu portes des paulettes de caporal, rien de moins. Toutes mes flicitations. Merci, monsieur. Et vous ? Comment se porte votre caravane ? Ah, lcha Barkus en brandissant sa canne avec dgot. Tu as vu cette salet ? Une chute stupide dans la neige, une jambe casse Notre docteur ma interdit de monter cheval. Il veut que je reste assis tranquillement pendant que mes fils nous guident dans les montagnes. Cest indigne, mais je suppose que la Dame veut me mettre lpreuve. Je vous trouve en forme. Ha ! Menteur. Mais je te pardonne. Nous avons quelquun avec nous qui est press de te revoir. 432

Le vieil homme eut un sourire en coin, se retourna vers son chariot splendide et envoya un message tlpathique discret. Edeard en profita pour faire signe Kristabel dapprocher. Timidement, elle se mla aux familles de la caravane ; elle ntait pas habitue passer inaperue bien sr, aucune de ces personnes ne la connaissait. Edeard attendait ce moment depuis longtemps. Pour une raison qui lui chappait, il tait important pour lui que Barkus et Kristabel se rencontrent et sapprcient. Il la prit par la main et la tira vers son vieil ami. Du coin de lil, il vit une silhouette bleue et blanche descendre du chariot. Plein de fiert et de joie, il ouvrit la bouche et se prpara faire les prsentations. Edeard ! cria Salrana. (La jeune femme courut vers lui, se jeta dans ses bras et lui dposa un baiser sur les lvres.) Oh, mon amour, cela fait tellement longtemps. Regarde qui nous avons trouv Ufford, sexclama Barkus. Grce elle, nous savons tout ce que tu as accompli ici. Allons tout de suite dans ta chambre, lui chuchota Salrana loreille, le souffle rauque. Je nen peux plus dattendre. Le gendarme tait comme ttanis. Il tait choqu, il souffrait et, surtout, il avait honte. Salrana eut un mouvement de recul. Dans son esprit, lenthousiasme cda la place la perplexit. Edeard ? Euh Sans le vouloir, il regarda Kristabel qui se tenait, rigide, ses cts. Son regard tait froid et dnu dmotion. Pour la premire fois, il se rendit compte quel point elles se ressemblaient. Grandes, minces, gaies, adorables Il est vrai quil navait pas pens Salrana depuis un bon moment ; inconsciemment, son esprit lavait mise de ct. La situation tait si complique quil avait prfr loublier. Un silence gn sinstalla autour deux. Les familles regardaient tour tour Salrana et Kristabel. Aucun bouclier mental naurait pu masquer leur tonnement. Kristabel se raidit. Pendant quelques secondes, les deux jeunes femmes se regardrent dans les yeux. Salrana tendit le bras.

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Je mappelle Salrana. Edeard et moi avons grandi ensemble. Kristabel. (Elle lui serra la main.) Edeard a oubli de me parler de vous. Comme un seul homme, les familles de la caravane se retournrent vers Edeard, sauf Barkus, qui soupira et leva les yeux au ciel. En esprit, Edeard repra un tunnel troit situ cinq mtres sous lenclos. Sil lavait voulu, il aurait pu demander au sol de souvrir pour lavaler, il aurait pu se terrer comme un drakken apeur il fut brivement tent de le faire. Cependant, une telle dmonstration de couardise aurait eu raison de ladmiration que lui vouait Kristabel. Il se contenta donc de baisser la tte. Je suis dsol. Jaurais d te dire que la novice Salrana et moi avions tous les deux survcu la destruction dAshwell. Salrana, jaurais d tcrire pour texpliquer que jallais bientt me fiancer. Je vous demande pardon, mon comportement est inexcusable. Kristabel fit la moue, le regarda dun air bizarre, mais ne dit rien. Elle avait du mal contenir sa colre. Je vois, reprit Salrana, comme si elle ntait gure surprise. Toutes mes flicitations. Suivez-moi, ma chre, intervint Barkus en entourant de son bras les paules de la novice. Edeard, on se reverra plus tard, enfin, si tu peux nous accorder un peu de ton temps prcieux. Oui, monsieur, bredouilla le gendarme. Les compagnons de route du vieil homme dcouvrirent soudain quils avaient autre chose faire. Olcus lana un dernier regard svre Edeard avant de tourner les talons en poussant ses enfants devant lui. Le plus grand des fils OIrany eut le temps de brandir le pouce dun air espigle avant que sa mre le force partir. Jaimerais rentrer, maintenant, demanda Kristabel avec une dignit fragile. Bien sr.

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Ils sloignrent des enclos sous les regards tonns des inspecteurs qui continuaient arriver. Edeard nosa rien dire. Comment avait-il pu laisser une pareille chose se produire ? Remettre plus tard la question de sa relation avec Salrana avait t une erreur stupide presque aussi stupide que de ne pas parler de Salrana Kristabel. Lorsquils eurent dpass les curies, il prit sa petite amie par la main et lentrana lcart du chemin. Prise par surprise, elle ne rsista pas. lombre des curies, Edeard les enveloppa dun voile dinvisibilit une simple protection contre les esprits curieux naurait pas t suffisante dans ces circonstances particulires. Il avait besoin dune intimit absolue. Kristabel testa le dflecteur psychique et frona les sourcils. Tu nes pas cens savoir utiliser cette Elle sursauta lorsque Edeard mit un genou terre. Matresse Kristabel, je vous aime plus que je saurais le dire et je nimagine pas vivre sans vous. Consentez-vous devenir ma femme ? Je sais que ce nest pas la faon normale de procder, mais je men moque : je vous veux. Sil le faut, je combattrai les Seigneurs du Ciel eux-mmes pour vous prouver mon amour. Edeard ? Je suis maladroit, je ne sais jamais comment il faut sy prendre, mais Oui. Je ne savais pas quoi faire propos de Salrana, alors je me suis content doublier le problme Jai dit oui. de remettre demain Quoi ? Kristabel sagenouilla avec lui, prit ses mains dans les siennes et sourit. Jai dit oui, je veux bien tpouser. Le voile dinvisibilit cr par Edeard vacilla tandis que le jeune homme fixait le visage anglique de son aime. Par la Dame ! Tu as dit oui ? Elle inclina un peu la tte et attendit quil lembrasse. Les lvres dEdeard entrrent en contact avec les siennes, et plus rien neut dimportance. Aprs le baiser, ils se regardrent avec 435

un sourire bat. Le gendarme se rendit compte que plusieurs lads les espionnaient et gloussaient derrire un coin des curies. En plus de les reluquer sans vergogne, ils transmettaient leurs amis limage des deux tourtereaux agenouills dans la boue en train de se peloter. Euh, oui, lcha Edeard. Il se releva la hte et tendit la main Kristabel. Celle-ci considra avec dgot la grande tache sombre et humide qui maculait sa robe. Le gendarme prit le temps dobserver le dcor et fut frapp par lhorrible odeur de fumier. Un examen plus complet du sol rvla la vritable nature de cette boue. Un grognement mortifi se forma dans sa gorge. Kristabel riait gorge dploye. Occupez-vous un peu de vos affaires ! aboya le gendarme lattention des jeunes gens qui se dispersrent avec force gloussements. Kristabel le sera tendrement dans ses bras. Je te laisserai le soin dexpliquer nos enfants dans quelles circonstances tu mas fait ta proposition. Daccord, marmonna-t-il. Elle lembrassa. Je ne te demanderai pas de combattre les Seigneurs du Ciel. Tu sais ce que je ressens pour toi. Oui. (Il regarda du coin de lil les planches grises et uses dont tait constitu larrire des curies.) Euh, on pourrait Oui. Elle lui tendit le bras et, ensemble, ils retournrent sur le chemin quils avaient quitt. En revanche, japprcie beaucoup ton attitude, reprit la jeune femme. En ralit je serais curieuse de te voir combattre un Seigneur du Ciel. Edeard sempourpra. Moi aussi. Dois-je demander ta main ton pre, maintenant ? Oui. (Elle prit un air digne et se raidit.) Sil te donne son accord, il proposera une motion au Conseil suprieur. Bien Pardon ? 436

Lhritier ou lhritire dun matre ou dune matresse de quartier a besoin de laval du Conseil pour se marier. Cest une formalit. Cela date de onze sicles et de laffaire Nighthouse. Le matre a refus que son fils pouse une femme de Myco cause dune histoire de cargaison non paye. Il a menac son fils de le dshriter, mais celui-ci la poursuivi en justice. Il en a rsult un changement de la lgislation. Aprs cela, les familles se sont toujours arranges pour choisir les bonnes personnes, ainsi les mariages importants sont-ils toujours ngocis. Le respect de la loi est devenu une tradition, mais il sagit tout de mme dune loi. Sainte Dame. Quand je serai maire, je ferai abroger toutes ces lois stupides pour en soumettre de plus simples. Quand tu seras maire ? Edeard se racla la gorge. Oui. Tu es trs srieux, pas vrai ? Crois-tu vraiment qu lpoque o nous vivons il soit normal que jaie besoin de demander la permission Bise et Owain pour tpouser ? videmment, cest un peu dplaisant quand on y rflchit, mais je suis ne avec tout cela et je sais comment fonctionne notre ville. Jusqu prsent, ses lois ne mont jamais drange. Ton pre ta peut-tre dj choisi un fianc, alors ? Non, papa ne ferait pas une chose pareille. Pourtant, jai beaucoup de prtendants et les propositions ne manquent pas. Oh. Lide quune femme aussi belle et spirituelle que Kristabel puisse pouser un quelconque second fils pour assurer un statu quo dynastique tait repoussante. Cela lui rappela tout ce que Ranalee lui avait dit propos de limportance du sang. Oui, cette loi devra tre abroge. Toutefois, il ntait pas naf au point de croire que cela suffirait mettre un terme la mainmise de la noblesse sur Makkathran. Pourquoi maintenant ? demanda doucement Kristabel prs du canal de la Courbe nord. Pardon ?

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Pourquoi mavoir fait ta proposition maintenant ? Je sais que cest un peu cause de Salrana, mais je me demande pourquoi. Je me suis senti coupable, mais ce nest pas cause de cela. Salrana et moi tions bien ensemble. Nous avons travers de nombreuses preuves et je la connais pour ainsi dire depuis toujours. son retour dUfford, nous tions supposs sortir ensemble, ce qui nous aurait sans doute mens au mariage du moins tait-ce ce que je pensais lpoque. Et puis, je tai rencontre. Vous aviez prvu de sortir ensemble ? Euh, oui. Cest la version provinciale de nos arrangements familiaux ? Je ne me lexplique pas. Lorsque je lai vue aujourdhui, je me suis senti trs mal aussi mal que possible. Aprs tout, je viens de lui briser le cur. Elle ne mrite pas cela, cest quelquun de bien, la fille la plus mritante de mon village. En dpit de cela, pourtant, je navais pas le choix. Pas un seul instant je nai hsit entre vous deux. Depuis le dbut, cest toi et seulement toi. Elle sarrta encore une fois pour lembrasser. Tu es mignon. Je suis trs flatte. Je taime, Kristabel, dit-il simplement. Je taime aussi. La premire chose faire, cest daller annoncer la bonne nouvelle papa. Et la mauvaise ce cher oncle Lorin. Daccord ! (Il se redressa et prit une profonde inspiration.) Je men sens capable. Allons-y tout de suite. Tu comprends bien quaprs cela, laffaire ne sera plus entre nos mains. Tu te plains de la lourdeur des traditions de cette ville, mais ce nest rien compar ce que nous allons vivre partir de maintenant. Les lois qui rglementent le mariage de lhritier direct dun matre de quartier ont t crites il y a mille ans, et elles sappliquent tout le monde et partout, mme Haxpen. Je sais, acquiesa-t-il avec une pointe dapprhension. Tu dis cela maintenant, mais 438

Du moment que tu me garantis que nous serons toujours ensemble la fin, je suis prt tout supporter. Et puis, ce ne peut pas tre si dur que cela *** Edeard arriva au pied de la Tour bleue en milieu daprsmidi, et considra lnorme structure qui dominait le quartier de Tosella. Ses murs azur se fondaient presque dans la toile de fond du ciel sans nuage, comme sils essayaient de disparatre. Les ombres de ses contreforts avalrent le gendarme. Quelque chose de mystrieux, dans le sige de la Guilde des modeleurs, lavait toujours intimid. Il pntra dans lentre impressionnante dalle de rouge et transperce par des rais de lumire provenant des fentres en ogive. Un garde de la Guilde vtu dune tunique blanche sous une veste en soie daraigne vint sa rencontre. Edeard le regarda avec lassitude ; il sagissait du sergent qui lavait intercept lors de sa premire visite. Celui-qui-marche-sur-leau. Sergent Eachal. Le Grand Matre Finitan a demand me voir. Le sous-officier eut un sourire timide. Je sais. Il vaut mieux avoir rendez-vous quand on vient la Tour bleue. Je lai appris mes dpens. Je vous en prie, reprit Eachal en dsignant lescalier. Il vous attend. Son entranement quotidien commenait payer ; la monte de linterminable escalier en colimaon fut ennuyeuse mais gure fatigante. la fin, il ntait mme pas essouffl. Ils disent que vous avez vu lme de Chae quand il est mort, tenta Eachal. Cest la vrit. tait-il heureux ? Edeard frona les sourcils. Il avait lhabitude quon linterroge propos des mes, mais pas de cette manire.

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Il ntait pas heureux de mourir, mais il accueillait avec joie ce qui lattendait. Je suis content quil ait trouv la paix la fin. Il na pas eu une vie facile. Vous le connaissiez ? Jai fait mes classes Jeavons, comme vous. Vraiment ? Eachal lui lana un regard furtif. Je nai pas fini comme vous, mais oui, cest Jeavons que jai t form. Ensuite, jai sillonn les rues du quartier pendant huit annes. Je lignorais. Vous nallez pas nous laisser tomber, nest-ce pas ? Vous laisser tomber ? Les gens attendent beaucoup de vous. Jen suis conscient. Pourtant, vous allez pouser une fille de la noblesse. Edeard sarrta et lui fit face. Je vais pouser la fille que jaime. Les gangs ne tireront aucun profit de notre union. Lordre finira par rgner dans cette ville et les lois vaudront pour tous. Eachal fit la moue et hocha la tte. Je suis heureux de vous lentendre dire. Lhomme tait manifestement sceptique, mais Edeard ne savait pas comment il aurait pu le convaincre il ntait dailleurs pas certain den avoir envie. Comme chaque fois, la vue lhypnotisa littralement. Edeard parvint nanmoins saluer formellement Finitan pendant que le sergent sinclinait et seffaait. Il avait craint que la hauteur de ldifice lui rappelle sa chute, mais ses nerfs ne le lchrent pas lorsque son regard se perdit sur la ligne des toits de la ville. Mon garon ! (Finitan se leva derrire son bureau pour lui serrer la main.) Comme je suis heureux de vous revoir. Vous navez pas besoin de me le demander : je serais honor dtre votre mandataire auprs du Conseil suprieur lorsque Julan proposera officiellement votre mariage. Ah, merci, monsieur.

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Lui qui stait moqu des formalits ridicules qui prcdaient le mariage Makkathran Ds quun Julan ravi lui avait donn son accord, les cuyers en chef de la maison avaient reu pour mission de dbuter les prparatifs. Il y avait les obligations lgales, bien sr ; Julan dut demander au maire la permission de proposer le mariage de sa fille devant le Conseil suprieur le vote aurait lieu dans une semaine, car le Conseil tait trs occup. La Pythie fut galement informe, car son consentement tait requis. Son quipe soccupa ensuite de trouver un crneau pour la crmonie, qui aurait lieu lglise principale dEyrie lautomne prochain. Des lettres de notification furent envoyes aux matres des quartiers et, comme la coutume lexigeait, aux matres des Guildes. Les fianailles officielles auraient lieu le soir du vote, dans la demeure des Culverit, car celle du fianc tait trop petite. Pendant deux jours (deux jours entiers !), Edeard stait occup de ces tracasseries avec le personnel de maison de Julan. Bien quinefficace car presque totalement ignorant en la matire, il avait t contraint dcouter Kristabel discourir avec enthousiasme des mrites compars de telle ou telle toffe avec sa styliste et la gouvernante. Vu limportance de lvnement venir, il convenait de shabiller de faon correcte. Dans le cas de Kristabel, cela impliquait dacheter toute une collection de robes de soire et une vritable garde-robe de fiance . Sa famille aussi passa commande de nouvelles robes et autres costumes la mode. On conduisit Edeard au septime tage, o un tailleur spcialis dans la confection dhabits pour les officiers de la milice lui coudrait des uniformes de gendarme dans des toffes plus dignes de son nouveau statut Edeard apprhendait de les porter dans lenceinte de sa gendarmerie. Une fois la fte termine, les prparatifs du mariage pourraient commencer. Entre-temps, sous le chaperonnage officiel de Lorin, le jeune et heureux couple assisterait de fort nombreux galas et soires. La mine dconfite dEdeard fit rire Finitan. Il est encore temps de prendre vos jambes votre cou ! dit-il. Non, srement pas, rtorqua Edeard. 441

Le vieil homme rit de plus belle. Maintenant, vous savez ce que je ressens quand on me demande de prononcer tous ces discours. ce propos, je madresse aux apprentis de la Guilde des chimistes ce soir dans lespoir de gagner quelques voix. Pourrons-nous compter sur votre prsence ? Non, Kristabel a besoin de moi ce soir ; je dois laider choisir la musique de notre soire de fianailles. Cest bien. Vous tes connaisseur ? Je ne connais que les chansons de Dybal, confessa-t-il. Finitan rit de nouveau. Deux g-chimpanzs apparurent par la petite porte dcoupe dans la bibliothque et leur servirent du th et des biscuits. Edeard fixa avec gourmandise les gteaux secs au brandy et les sabls aux ppites de chocolat. Finitan avait les meilleurs biscuits de Makkathran ; malheureusement, Edeard navait toujours pas trouv la boulangerie qui fournissait la Tour bleue. La porte principale souvrit derrire eux. Je suis certain que vous vous souvenez de matre Topar ? reprit Finitan dun ton lger. Edeard navait pas revu Topar depuis son tout premier jour Makkathran. bien y rflchir, ctait trange car Topar tait ladjoint de Finitan. Lhomme traversa le bureau sous le regard tonn du gendarme. De fait, il avait perdu beaucoup de poids et ne paraissait pas en grande forme. Il semblait hagard, avait les joues pendantes et rides, les yeux trs cerns. Comme lors de leur premire rencontre, il portait des vtements de grande qualit une chemise en soie, un pantalon en daim et de hautes bottes noires , mais ceux-ci ne suffisaient pas dtourner lattention de sa mine abattue. Matre, le salua Edeard en sinclinant. On ma dit que vous vous tiez fait un nom pendant mon absence, commena Topar de sa toujours puissante voix de baryton. Le gendarme haussa les paules. Nous tions tellement nafs lorsque nous vous avons aid rejoindre les rangs de la gendarmerie, continua Topar. 442

Monsieur ? Je vous demande pardon, Celui-qui-marche-sur-leau. Vous ny tes pour rien, mais je vis une priode difficile. Ils sassirent tous les trois pendant que les g-chimpanzs distribuaient dlgantes tasses en porcelaine. Cest en partie ma faute, intervint Finitan, mais votre histoire tait tellement incroyable, Edeard. Normalement, je ny aurais pas prt beaucoup dattention. Un garon de la campagne qui exagre un peu ses malheurs pour sattirer notre compassion et tre admis dans la Guilde quoi de plus ordinaire ? Toutefois, jai apprci votre innocence. Et puis, Akeem vous avait choisi comme apprenti, ce qui ntait pas rien. Je ne comprends pas. Larme, murmura Finitan. Sa troisime main ouvrit un tiroir de son bureau et produisit un objet envelopp dans du cuir. Le paquet flotta dans les airs et se posa sur le bureau. Edeard examina son contenu en esprit et se figea. Par la Dame, marmonna-t-il. Un pistolet tir rapide. La troisime main de Finitan dballa larme avec prcaution. Edeard regarda la chose avec horreur. Le mtal tait terni, piqu de rouille, le magasin avait reu plusieurs chocs, mais il sagissait bien delle jusquau jour de sa mort, il garderait cette image au fond de lui. O lavez-vous trouv ? L o vous laviez laiss, rpondit Topar. Au fond du nouveau puits dAshwell. Hein ? Oui, cest de l que je reviens. Comme vous le savez, ce nest pas un voyage facile. Je suis arriv hier soir. Vous tes all Ashwell ? Edeard croyait en avoir termin avec son ancienne vie, avec le souvenir des habitants disparus dAshwell, mais le fait davoir en face de lui un homme qui avait pos les yeux sur les mmes ruines que lui libra une avalanche dimages quil aurait prfr oublier.

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Jai envoy matre Topar Ashwell car javais besoin quil confirme votre histoire, expliqua Finitan. Ce quil a fait sans ambigut aucune. Tout tait comme vous laviez dcrit, reprit Topar. Les mauvaises herbes et la mousse avaient recouvert les ruines, bien sr, mais jai reconnu Ashwell au premier coup dil. La falaise, les remparts et enfin le nouveau puits, malheureusement empli de boue. Je ne mexplique pas comment vous avez pu dplacer cette dalle norme ; il nous a fallu une journe entire pour la casser et dblayer les morceaux. Aprs cela, nous avons creus pendant une semaine pour retrouver le revolver, ajouta-t-il en dsignant larme du regard. Et alors ? senquit Edeard. Maintenant que nous savons que cette arme existe, rpondit Finitan, nous devons nous renseigner sur ces bandits, sil sagit bien de bandits. Que pouvez-vous nous dire sur leur chef ? Vous lui avez parl, non ? Il tait trs en colre, cest tout ce que je sais. Il me dtestait parce que javais tu ses semblables dans la fort. Cest ce quil vous a dit ? Edeard fouilla dans sa mmoire, ce qui ntait pas facile. Il stait donn tant de mal pour ne plus penser ces vnements. Il a parl de ses amis . Je devais mourir cause de ce que javais fait subir ses amis. Oui. Intressant. Combien de temps sest-il coul entre lembuscade dans la fort et le raid sur Ashwell ? Un peu moins dun an. Ils nont pas agi sur le coup de la colre, alors ? Lattaque a t planifie. Edeard hocha la tte et saccrocha ses souvenirs douloureux. Ils nous connaissaient. Ils connaissaient Salrana ; il la appele la fille de lglise . Je suppose quils nous ont observs avant lattaque. Je ny avais jamais pens, mais cela semble vident. Alors, ils taient organiss ? Oui.

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Ce nest pas le genre dattaque que je mettrais au crdit de bandits ordinaires. Leurs vtements ! sexclama Edeard. Ceux de la fort ressemblaient des sauvages, ils avaient la peau enduite de boue et ne portaient pas de chaussures. Ceux du raid, en revanche, taient habills de la tte aux pieds. Et ils avaient des pistolets tir rapide. Vous pensez que ce ne sont pas des bandits ? En tout cas, ils nont rien voir avec les bandits qui vivent en marge de notre socit, acquiesa Finitan. Mme sils sont sans doute leurs allis. mon avis, ceux qui ont dtruit votre village sont bien diffrents. Cest--dire ? Je ne sais pas. En tout cas, ils nont fait preuve daucune piti. Finitan fit signe Topar de continuer. Trois de mes quatre compagnons de voyage ne sont pas rentrs Makkathran. Edeard, je suis dsol, mais la province tout entire est perdue. Lorsque je lai quitte, juste avant le Nouvel An, huit villages taient dj tombs. La capitale fortifie vit dans la peur ; des familles entires la quittent tous les jours. Les fermiers abandonnent leurs terres et fuient vers les provinces de lest. Plus aucune caravane ne saventure l-bas. Leur conomie est au fond du gouffre. Les provinces voisines ne les aident plus car elles craignent des reprsailles des bandits. Edeard se prit la tte deux mains. Witham ? demanda-t-il. Oui, rpondit Topar. Witham est tomb moins de six mois aprs Ashwell. Depuis, les raids se sont intensifis. Chaque fois, cest la mme chose : ils rasent le village, ne laissent aucun survivant, brlent tout. Ils ne font aucun sentiment, se montrent impitoyables, ils tuent pour le plaisir, semble-t-il. Rien ne justifie de telles mthodes. Edeard repensa la jolie apprentie tanneuse quil avait rencontre au march de Witham, et eut envie de pleurer. Maladroit comme il tait, il navait mme pas os lui demander comment elle sappelait. prsent, elle tait morte et tous les

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objets sur lesquels elle avait travaill vtements, selles, harnais taient perdus. Sa famille avait t assassine. Ce nest pas votre faute, dit Finitan dune voix douce. Cessez de vous en vouloir. Je devrais y retourner. Je devrais rejoindre la milice pour aller nettoyer la terre quils ont souille, contamine, pour les brler jusquau dernier. Il se mfiait de moi et, par la Dame, il avait raison. Dune manire ou dune autre, jliminerai cette pourriture. Calmez-vous. Un jour viendra o nous affronterons ces bandits, et il se pourrait bien que vous nous conduisiez la bataille. Toutefois, nous avons encore beaucoup faire avant den arriver l. Pourquoi ? aboya Edeard. Si Owain et vous vous alliiez, nous pourrions envoyer toutes nos brigades dans les provinces afin de les aider lever une vritable arme. Alors nous fondrions sur Rulan et nous balaierions ces bandits de la surface de Querencia pour toujours. Do viennent-ils ? senquit Finitan. Ce ne sont pas des barbares, puisquils taient habills. (Sa troisime main souleva le pistolet.) Plus important encore, o fabriquent-ils cela ? Ontils une ville comme Makkathran derrire eux ? Deux villes ? Un continent tout entier ? Nous ignorons toujours ce quil y a audel de Rulan. Nous ne pouvons pas nous permettre de nous lancer dans une campagne de lampleur de celle que vous dcrivez sans savoir contre qui nous allons lutter. Par ailleurs, un tel projet serait trs impopulaire, aussi bien ici que dans les provinces. Si nous ne faisons rien, ces envahisseurs frapperont la porte de Makkathran dans cinq ans. Sans aucun doute, concda Finitan. Depuis que Rah nous a conduits ici il y a deux mille ans, nous navons pas connu pareille menace. Je suis trs inquiet, Edeard. Quelque chose, une socit dont nous ne savons rien, se rpand dans notre direction, semble vouloir nous dtruire pour des raisons qui nous chappent. Pis encore, ces gens possdent des armes trs perfectionnes. Vous, avec votre force, seriez peut-tre capable de rsister un, deux, voire trois de ces engins, mais moi ou nos 446

concitoyens Vous parliez de marcher sur Rulan, mais un seul homme arm dun tel pistolet viendrait bout de nombreux cavaliers lui tout seul. Sans compter quils sont capables de se dissimuler. Nous ne pouvons pas envoyer nos miliciens contre eux ; ce serait un vritable massacre. Edeard, tout cela me fait peur. Que va-t-il se passer ? Oui, monsieur. Je comprends. Le plus bizarre, intervint Topar, cest que les terres desquelles ils nous chassent retournent ltat sauvage. Ils ne sy installent pas. Lherbe pousse dans les champs, les animaux se promnent librement, les villages en ruine disparaissent sous les plantes grimpantes. Plus personne ne vit l-bas. Les bandits ne nous chassent pas pour prendre notre place. Lorsque nous sommes arrivs Ashwell, cela faisait une semaine que nous navions vu personne une semaine chevaucher vive allure. Nous sommes tombs sur eux sur le chemin du retour. La chance ntait pas de notre ct ce jour-l ; un espion ou un claireur nous a vus, et ils se sont lancs notre poursuite. Nous avons pris la fuite, mais ils nous ont suivis sans relche. Jai vu ces armes en action, Edeard, et je sais ce que vous avez vcu. Cette fameuse nuit, la Dame a accompli un miracle en vous guidant vers cette cachette. Nous avons fui aussi vite que nous le pouvions, mais cela na pas suffi, et ils nous ont tir dessus trois reprises. Que font-ils, que veulent-ils ? demanda Edeard. Je lignore, rpondit Finitan, mais nous devons absolument le dcouvrir. (Il regarda larme endommage avec dgot.) Au cas o nous ne parviendrions pas les contenir, nous ferions mieux de fabriquer des pistolets similaires. Cependant, ces armes sont synonymes de carnage. Une seule dentre elles entre les mains dun homme malveillant apporterait tant de malheurs ce monde. Une fois que lirrparable a t commis, on ne peut pas retourner en arrire. Lirrparable a en effet t commis, mais pas par nous, rtorqua Topar avec amertume. Edeard attrapa le pistolet avec sa troisime main. Il le maintint devant son visage et en tudia le mcanisme en esprit. En ralit, il comportait assez peu dlments. 447

Lavez-vous examin ? demanda-t-il Topar. Pendant des mois, sur le chemin du retour, je nai fait que cela. Possde-t-il un dispositif secret, une pice qui proviendrait des navires de nos anctres, ou bien le mcanisme est-il la porte de nimporte quel forgeron ? Le mcanisme est ingnieux, tout au plus. Il ne contient rien dextraordinaire, ni magie, ni systme impossible reproduire. Un matre comptent de la Guilde des armuriers, peut-tre mme un simple compagnon, pourrait nous en fabriquer un. Edeard lana au Grand Matre un regard mfiant. Les pistolets canon long provenaient de la Guilde des armuriers, dit-il. Selon Owain, il sagirait dun modle ancien. Oui, confirma Finitan, dont les penses restrent nanmoins voiles. Il se pourrait que la Guilde ait des engins de ce type dans ses coffres, quelle dispose de connaissances ou dartefacts issus des navires originels. Pensez-vous que les envahisseurs aient trouv les leurs au mme endroit ? Finitan laissa filtrer son incrdulit. Jai du mal croire quen deux mille ans nous nayons jamais entendu parler dune autre civilisation prosprant sur Querencia. Personne na jamais fait le tour de cette plante, rtorqua Edeard. Du moins ce quon ma dit. Nous venons peut-tre den dcouvrir la raison. Peut-tre cette autre civilisation nous a-t-elle empchs de russir ce voyage. Nous naurions pu ignorer lexistence de voisins aussi grands et puissants. Peut-tre devrions-nous poser la question la veuve vigilante, proposa Topar dun ton caustique avant de se retourner vers Edeard. En fait Je nai vu aucune me depuis Chae, protesta le gendarme. Par ailleurs, se demander o ils se cachent ne sert pas grandchose ; ce qui nous pose problme, cest ce quils font. Si nous dcouvrions do ils viennent, nous comprendrions peut-tre leurs intentions, insista Finitan. Nous 448

tournons en rond. Ce qui compte pour le moment, cest la manire dont je dois ragir. Le moment serait bien choisi pour signer une trve avec Owain, suggra Edeard. Makkathran a besoin denvoyer des claireurs au-del de Rulan et de remonter la piste de ces pistolets. Jirais Non, vous nirez nulle part, le contra Finitan avec fermet. Nous avons besoin de vous ici pour en terminer avec les gangs. Une fois que la ville sera nettoye, il sera temps de nouer des alliances avec les provinces. Cest ce quOwain ne veut pas comprendre : on ne pourra pas unifier la campagne tant que la loi et lordre ne rgneront pas chez nous. Cependant, ces incursions dmontrent la ncessit de construire cette union. Pour le moment, votre rle est crucial dans ma campagne, Celui-qui-marche-sur-leau. Edeard hocha la tte contrecur. Mais aprs ? Quand je serai maire et que les gangs ne nous poseront plus problme, vous pourrez pourchasser votre Nmsis. La Dame seule sait comment vous expliquerez cette absence votre pouse. Edeard grimaa ; il navait pas pens cela. Parfois, il faut faire le mal pour accomplir le bien, marmonna-t-il. En effet. En attendant, je vais memployer gagner ces maudites lections. Ce sera la seule manire de nous prparer cette lutte invitable. Cette lutte invitable pourrait survenir plus vite que prvu, remarqua Topar. Les provinces voisines de Rulan ont dj lev des milices. Avant longtemps, elles demanderont de laide au Grand Conseil et la population comprendra quil se passe des choses graves sur notre frontire ouest. Il ne sagit pas uniquement de nos frontires, rtorqua Edeard. Les bandits ordinaires pullulent dans nos campagnes et se montrent de plus en plus dangereux. Vous serez contraints de prendre des dcisions trs importantes lorsque vous serez en poste.

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Si je suis lu, mon garon, car rien nest moins sr. Owain nest pas un imbcile, et il bnficie du soutien dune bonne partie de la ville. Son slogan, Une Nation unifie , plat beaucoup la population. Ce que nous proposons est trs similaire. En principe, oui, mais la mise en uvre de mon projet sera bien diffrente. Scuriser la ville doit tre notre priorit ; sans cela, tout sera perdu. Owain se sert de lide dunion sacre pour augmenter sa popularit, mais, la fin, son plan chouera. Nous faisons des progrs significatifs, reprit Edeard. Jai dvelopp une nouvelle stratgie qui portera bientt ses fruits. Cest un pari un peu risqu, mais il nous permettra peut-tre de sortir de limpasse dans laquelle nous nous trouvons. Prions la Dame pour que vous ayez raison. Edeard se leva, prt partir. Matre, commena-t-il. Ah, lcha Finitan avec un sourire bienveillant. Vous vouliez me demander quelque chose ? Jai besoin dun petit gnistar capable de se promener sans attirer lattention. Cest un dfi intressant. Je vais voir ce que je peux faire pour vous. Je me demandais aussi si vous connaissiez un moyen de transpercer les voiles dinvisibilit. Je suis convaincu que ceux qui mont tendu ce pige Eyrie taient capables de me voir. Du coin de lil, Finitan lana Topar un regard dconcert. Il ny a pas de voile dinvisibilit, et encore moins de moyen de le pntrer. Oui, monsieur, acquiesa Edeard, un peu du. En effet, comment pntrer quelque chose qui nest pas cens exister ? Un paquet de penses complexes, une mthodologie difficile apprhender afflurent dans lesprit du gendarme. Je penserai ne pas men servir, monsieur. Mon garon, nous ferons de vous un vritable citoyen de Makkathran. *** 450

Les uniformes livrs par le tailleur taient trs confortables, tisss dans un mlange de coton et de soie daraigne aussi doux que rsistant. Edeard ne sattendait pas cela. Contrairement luniforme dont lui avait fait cadeau Kristabel, ceux-ci taient destins un usage quotidien. Sans tre tape--lil, ils taient beaucoup plus lgants que les habits fournis par les tailleurs officiels des gendarmes. Les boutons en platine brillaient plus que ceux en argent poli de Dinlay, et la coupe de la tunique tait lgrement diffrente, classieuse. Sil se rabaissait un jour sengager dans la gendarmerie, un fils de bonne famille shabillerait sans doute de cette manire. Les chemises taient si blanches quen comparaison les sommets enneigs des montagnes paraissaient gris. Le tailleur avait dailleurs fourni un mlange spcial de flocons de savons pour les laver sans les ternir. Quant aux bottes, elles taient dun noir plus profond que celui de lespace entre les nbuleuses. Lorsquil enfila un de ces uniformes pour la premire fois et se regarda dans le miroir, Edeard ne put sempcher de sourire avec fiert. Jai belle allure ! dcida-t-il. La longue cape maintenue par une broche sertie dmeraudes quil essayait daccrocher dune main y tait pour beaucoup. Il la froissa avec sa troisime main et admira la manire dont le tissu tombait. Belle texture. Il attrapa une nouvelle fois ltoffe et la fit onduler au ralenti. Peut-tre deviendrait-elle sa signature ? La nuit, sa silhouette noire se dcouperait sur la toile de fond des murs lumineux de la ville, sa cape ondulerait derrire lui telle de la fume bouillonnante, et les bandits, impressionns, tomberaient genoux pour lui demander pardon. Gnial ! Ae ! Merde. Laiguille de la broche senfona dans son pouce. Edeard secoua sa main et sua la goutte de sang qui perlait sur sa peau. Bon, je vais devoir travailler un peu mon image. Il accrocha la broche, coiffa son chapeau, fit glisser un doigt sur son bord et termina son geste par un salut.

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Maintenant, tu es un officier digne de ce nom, dit-il son reflet. Ce ne fut pas lavis de Macsen lorsque Edeard fit son entre dans la salle commune de la gendarmerie de Jeavons. Quand le caporal passa ct du banc sur lequel il tait assis, la mchoire du jeune Felax menaa de se dcrocher. Un concert de sifflets faussement admiratifs retentit. Heureuse de voir que tu nas pas abandonn tes racines, lcha Kanseen. Edeard dgrafa sa cape et la retira dun geste ample. Il y a dautres jaloux dans la salle ? demanda-t-il. Heureusement que tu nous as montr comment nous rendre invisibles, grogna Boyd. Il est hors de question que je marche dcouvert dans la rue ct de a. Dinlay lui fit les gros yeux. Tu es trs lgant. Les gens attendent beaucoup de nous et je trouve normal que tu te donnes du mal pour bien prsenter. Merci. Edeard jeta un regard circulaire sur la salle. Il y avait une dizaine de gendarmes attabls, occups lire des rapports des hommes en qui il avait entire confiance. Les dossiers saccumulaient, et il leur faudrait bientt avoir recours la Guilde des clercs pour sy retrouver, pensa-t-il, dsabus. Il y en a soixante-douze, pour linstant, annona Dorai. Cest bien. Les dossiers, toujours plus nombreux, concernaient surtout les gangsters exclus des quartiers. Son quipe accomplissait un travail remarquable, compulsait les rapports rdigs dans toutes les gendarmeries de la ville et vrifiait les informations inestimables transmises par Charyau et son rseau de commerants. Les notes quil avait prises lui-mme sur la Maison des ptales bleus taient galement examines avec soin. Lentement mais srement, ils identifiaient les cadres des gangs. Les chefs se rencontraient trs rarement, aussi tait-il quasi impossible de les prendre la main dans le sac en train de prparer une action criminelle. Toutefois, la manire dont ils collaboraient et divisaient la ville en territoires prouvait quils se connaissaient et quils taient organiss. En vrit, le mode de 452

fonctionnement de ce monde souterrain ressemblait beaucoup celui qui unissait la noblesse de la ville. Edeard tait dailleurs contrari de navoir pas encore russi mettre en vidence les liens qui existaient entre les gangs et les moins frquentables des familles de la noblesse, tels que les Gilmorn, par exemple. Nous pourrions nous contenter darrter ceux-ci, se plaignit Boyd. Soixante-douze, cest dj pas mal, non ? En plus, Buate va avoir des ennuis avec le Trsor trs bientt. Je prfrerais quon en ait une centaine, rtorqua Edeard avec une grimace. Il y avait quelque chose dimpressionnant dans le chiffre cent qui aurait un impact sur la population. Les gens comprendraient que leur action ne se limitait pas aux exclusions et navait rien voir avec les lections venir. Il ne sagirait pas dobtenir la condamnation de ces hommes Edeard savait quils nauraient pas assez de preuves pour cela. Toutefois, un article du code pnal stipulait quun suspect pouvait tre incarcr pendant vingt-deux jours si un gendarme jurait quil le souponnait dtre ml des activits illgales. Ces vingt-deux jours devaient tre mis profit pour runir les preuves et interroger les gens concerns par laffaire. Edeard esprait que, si on mettait hors dtat de nuire et isolait un maximum de cadres pendant un demi-mois, les bandits ordinaires, ceux qui svissaient dans la rue, seraient perdus. Macsen avait parl dun corps sans tte . Avec un peu de chance, ils viendraient bout de la rsistance des gangs, ils libreraient la population de leur tyrannie ; et la perspective insupportable de leur retour dans les rues au bout des vingt-deux jours serait un argument massue en faveur du bannissement prn par Finitan. Par ailleurs, celui-ci prvoyait de faire voter une loi dexception afin de porter la dure de dtention prventive un mois entier. Quarante-quatre jours plus tard, les lections seraient passes. Ctait une tactique un peu sournoise mais, aprs tout, il sagissait de Makkathran, et Edeard nesprait pas changer les habitudes de la ville dun seul coup.

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Il sassit sa table habituelle et fixa ses classeurs en carton gris avec dcouragement ; ils avaient beau travailler nuit et jour, dlguer, il y avait toujours autant de paperasse traiter. Un peu de lecture pour toi, annona Dinlay. Edeard leva la tte et avisa ses amis agglutins autour de lui, le sourire aux lvres. Dinlay lui tendit un petit livre rouge. Cest un cadeau de notre part tous, ajouta Kanseen. Edeard prit le livre trs fin au titre imprim en lettres dores : Le Guide du jeune mari. Merci beaucoup, dit-il, sincre. Quest-ce que cela dit propos de la dernire soire de dbauche, commena Macsen avant de se reprendre et de lancer un regard paniqu Kanseen. Euh, enfin, je veux parler de lenterrement de vie de garon. La jeune femme soupira, lasse. Edeard feuilleta le livre la recherche de lentre en question. Avant la crmonie, le futur mari pourra rserver une soire ses amis afin de mettre symboliquement un terme sa vie de clibataire. Ce sera loccasion de profiter une dernire fois des plaisirs offerts par ces lieux chargs de si bons souvenirs. Hors de question de retourner LAigle dOlivan, protesta Dinlay. On est supposs passer un bon moment Pourquoi nirions-nous pas dner au Rakas, Abad, l o nous avions djeun aprs notre titularisation ? proposa Kanseen. Edeard tait sur le point dacquiescer lorsquil se rappela que Salrana tait avec eux ce jour-l. Je prfrerais un autre endroit, rpondit-il. Je connais un thtre Fiacre, senthousiasma Boyd. Les danseuses y retirent leurs vtements. Cest vrai ? demanda Edeard. Kanseen se contenta de fixer, la mchoire serre, un point imaginaire situ au-dessus de la tte de son ami. Ce nest pas vraiment un lieu charg de si bons souvenirs , concda Edeard. Je suggre que lon commence par les courses de chiens dAndromeda, reprit Macsen. Aprs, nous pourrions visiter une 454

des tavernes de Lillylight. Il y a plein de restaurants et de thtres sympa dans le quartier. Nous trouverons facilement un endroit o prolonger la soire. Excellente ide, admit Kanseen. Reste encore faire voter le mariage par le Conseil, se plaignit Edeard. Refuser un mariage ne se fait pas, le rassura Dinlay. Cela fait plus de trois cents ans que ce nest pas arriv. Ah bon ? Je ne savais pas. Nous, si, rpondirent-ils lunisson. Edeard tait cens passer la soire choisir la tenue quil porterait au bal de charit organis par le matre de Nighthouse la fte aurait lieu dans deux semaines et permettrait de runir des fonds pour les hpitaux. Kristabel lavait cru lorsquil avait annul sous prtexte quil devait travailler ce soir-l. Fais attention toi, lui avait-elle dit. Il stait presque senti coupable. Presque. Pour la premire fois, Edeard tait reconnaissant Buate. De fait, le chef de gang avait organis une runion laquelle devaient assister plusieurs cadres figurant sur la liste des Cent. Un rassemblement de cette ampleur ne pouvait tre ignor. Comme le soleil commenait se coucher, les gendarmes sortirent dans la rue. Immdiatement, ils se rendirent compte de la prsence des trois g-aigles qui tournoyaient dans le ciel et des quelques g-chiens qui semblaient errer dans le quartier. Cela faisait bien longtemps que les gangs nenvoyaient plus despions humains autour de Jeavons. Je veux essayer quelque chose, annona Edeard aux autres. Pour linstant, nous nallons pas nous servir des tunnels. Ils traversrent le canal de Marbre et senfoncrent dans le quartier de Drupe, o les rues taient troites et les immeubles hauts. Les g-aigles ne les lchrent pas dune semelle, planrent en silence dans latmosphre nocturne. Jai lu votre livre, reprit Edeard. Apparemment, en cas de difficults grer ses affaires, le mari nest pas suppos se plaindre son pouse. 455

Ouais, confirma Boyd. Jvite de discuter de ces sujets avec Saria. Cela vaut mieux, crois-moi. Il ne faut pas non plus empcher son pouse de dpenser largent du mnage en vtements, car elle se doit dtre belle en public. Cest vrai, dit Kanseen. Le mari ne doit pas avoir peur de cder sa bien-aime Ce livre a t crit par une femme, ma parole, stonna Dinlay. Il faisait dj sombre au pied des immeubles quand ils entrrent dans lavenue Moslet, passage troit entre des btiments de six tages. Des passerelles tubulaires votes reliaient les immeubles et mettaient une faible lueur orange, qui clairait peine la chausse. Lalle tait brise par de nombreux angles qui limitaient la vision distance. Du fait de son troitesse, personne naurait pu les y suivre sans paratre suspect. Ctait le genre dendroit quEdeard choisissait lorsquil voulait disparatre dans un tunnel souterrain. Il ordonna aux bandes oranges de steindre. Immdiatement les tnbres les envelopprent. Il balaya les environs en esprit et vrifia quils taient bien seuls lorsquils disparurent derrire le premier virage. Puis il rexamina lalle en utilisant la technique plus subtile dont lui avait fait don Finitan. Quelquun se faufilait dans la ruelle ; en esprit, Edeard le voyait sous la forme dune boule de brume grise enfermant une silhouette humaine. Continuons. Il faut se dpcher. Ils se mirent trotter. Derrire eux, le personnage acclra. Bien, arrtons-nous l, dit-il derrire le virage suivant. Ils taient sous une passerelle, dissimuls la vue des gaigles. Le personnage invisible arriva au pas de course et dcouvrit lescouade agglutine sous le pont, comme si elle sadonnait une activit illicite. Soudain, dans un mouvement ample qui fit voleter sa cape, Edeard tendit le bras et pointa lhomme du doigt. La ruelle fut inonde dune puissante lumire blanche. Un bang terrible se rverbra sur les murs des immeubles.

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Lclair miniature produit par Edeard frappa le personnage la poitrine. Lhomme tomba sur le dos et son voile dinvisibilit se dissipa en une fraction de seconde. Par la Dame ! sexclama Dinlay. Edeard toisa sa victime avec satisfaction. Lhomme se tortillait mais nessayait pas de se relever. Son esprit lui rvla quil tait toujours en vie, quoique plong dans un sommeil agit. Apparemment, lclair lui avait fait perdre connaissance, mais son cur battait avec vigueur, quoique pas trs rgulirement. L o la dcharge lavait frapp, son paisse veste en cuir fumait. Occupe-toi des g-aigles, demanda Edeard Kanseen tandis quil soulevait distance lhomme inerte et le ramenait vers eux. Les oiseaux avaient sans doute t blouis par lclair ; leurs matres ne sauraient donc pas ce qui stait pass dans lalle. Lorsque Kanseen eut termin de dstabiliser les gnistars, Edeard demanda la ville de laccueillir dans le tunnel de drainage qui passait sous la ruelle. Lescouade disparut sous la chausse avec son prisonnier. Quand ils furent en scurit sous la surface, Edeard examina lhomme que sa troisime main maintenait au-dessus dun filet deau. Il avait le teint plutt clair, les cheveux sombres et boucls, la barbe courte et soigne, et devait avoir un peu moins de cinquante ans. Vous le connaissez ? senquit Edeard. Je ne pense pas quil figure sur nos listes, rpondit Dinlay. Macsen laissa chapper un soupir affect. Normal, vous avez vu ses vtements ? Edeard regarda lhomme inconscient de plus prs. Il portait des vtements simples : une veste en cuir noir, une chemise indigo, un pantalon en daim beige et des bottines dotes de discrets crochets en argent pour les lacets. Le genre de tenue que lon pouvait porter nimporte o Makkathran sans attirer lattention. Toutefois, Edeard commenait tre familier des vtements de qualit et reconnut le travail dun grand tailleur. Trs chers, dit-il.

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Cest sr, reprit Macsen. Pour moi, il nappartient pas un gang, pas directement en tout cas. Les grandes familles ? Ce sera difficile prouver, rpondit Macsen, la mine peine. En tout cas, il ne nous dira rien. Alors quoi ? intervint Boyd. Nous tcoutons : tu as manifestement quelque chose nous dire. Regardez o nous sommes, expliqua Macsen dun ton calme et srieux qui ne lui ressemblait pas. Et cet clair avec lequel tu es venu bout de lui cest quelque chose de trs nouveau. Des rumeurs circulent sur ton appartement, qui serait diffrent des autres. Tu tombes dune tour mais tu ne meurs pas. Pas tonnant que les nobles sintressent toi de trs prs. Les nobles savent projeter la lumire comme je viens de le faire, se dfendit Edeard. Je suis juste plus fort que la moyenne. Non, ce nest pas juste une question de force. Tu connais beaucoup de gens, toi, qui sont capables de voir les mes et qui parlent la ville ? Non. Tu es au-dessus de tout le monde, Celuiqui-marche-sur-leau. Trs au-dessus. Et alors, lcha Dinlay. Nous avons toujours su quEdeard tait plus talentueux que nous tous runis. Cela va au-del du talent psychique, rtorqua Macsen, en regardant posment Edeard. Les gens ont peur de toi. Mme moi, qui te connais pourtant mieux que la plupart des habitants de cette ville, je ne suis pas tout fait rassur par ta prsence. Je ne crois pas que tu abuseras de ton pouvoir, mais regardons les choses en face : qui pourrait tarrter ? Cest pour cela que tu intrigues tant. Mais je ne ferais jamais, protesta Edeard. Je veux que cette ville fonctionne, quelle soit un endroit agrable vivre et sr pour tout le monde. Vous le savez et cest pour cela que vous maidez, nest-ce pas ? Il tait stupfait quils puissent ne pas partager ses ambitions. Oui, le rassura Kanseen, mais avoue quand mme que Macsen na pas totalement tort. En plus davoir tous ces talents,

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tu es trs populaire. Je parie que, si tu te prsentais aux lections municipales, tu obtiendrais un score plus que correct. Je ne veux pas tre maire, je soutiens Finitan. Je sais. Le problme, cest que les grandes familles craignent les changements que tu veux nous apporter. Le changement, le retour de la dmocratie, la responsabilisation des citoyens sont perus comme autant de menaces. Elles ont peur pour leur pouvoir et leur argent. Le mcanisme politique qui rgit cette ville na quun seul objectif : prserver et augmenter la richesse des nantis. Une fois que tu en auras termin avec les gangs, tu ten prendras eux, car ils sont coupables davoir perverti la constitution de Rah. Cest invitable. Certaines personnes pensent mme que tu es Rah, ajouta Boyd dans un haussement dpaules. Je tassure on me pose souvent la question. Ils croient que tu es revenu du Cur pour rtablir lordre dans la ville. Rah et ses fidles avaient fond Makkathran pour chapper un chaos trs semblable celui qui nous pourrit lexistence : les gangs, les bandits, la corruption. Par la Dame, lcha Edeard en regardant Dinlay dun air dsespr. moi aussi, on me la demand, sexcusa presque ce dernier. En revanche, je sais que tu ne vas pas tautoproclamer empereur. Cest ridicule. Ils ne diraient jamais cela sils te connaissaient mieux. Edeard se sentit soudain trs las. Aprs tout ce quil avait accompli, ce quil avait subi, dcouvrir quon se mfiait de lui, quon ne lui faisait pas confiance tait une terrible rvlation. Je veux que la population soit en scurit, geignit-il. Je ne veux plus que les gens meurent, quils aient peur. Je veux que les gens de cette ville se sentent protgs par leurs dirigeants et leurs forces de lordre. Kanseen passa un bras autour de ses paules. Cest ce qui perturbe les grandes familles plus que tout ; elles nacceptent pas que quelquun daussi dou que toi soit honnte. Moi, je sais que tu es honnte, et cest pour cela que je te suivrai jusquau bout. 459

Moi aussi, ajouta Dinlay. Jai confiance en toi, dit Boyd. Ils se retournrent tous vers Macsen. Eh ! Cela va sans dire. Eh bien, dis-le quand mme, insista Kanseen. Je suis avec toi. Merci. Admets quand mme que tout ce que tu es capable de faire, tes aptitudes, tout cela dpasse largement ce que Querencia a connu jusquici, y compris Rah blasphme ou pas. Oui, acquiesa Edeard dun ton penaud. Alors ? linterrogea Dinlay. Tu es Rah, oui ou non ? Non ! Pourquoi toi, alors ? demanda Macsen. Tu dois avoir quelque chose de spcial. Je ne crois pas. Tu as t choisi, dcida Kanseen. Nous savons que les critures disent la vrit ; tu nous as montr lme de Chae. Tu te rends compte ? De Chae ! Si nous avons une me, si la mer dOdin est la dernire marche avant le Cur, alors lunivers est beaucoup plus vaste que nous le croyions. Choisi ? rpta Edeard. Je ne sais pas par qui ou par quoi, mais je ne pense pas que ton apparition en cette priode trouble soit le fruit du hasard. Le Cur et nos anctres nous parlent travers toi. Je nen suis pas sr, rtorqua Edeard en repensant ses rves. En tout cas, il est certain que jai des capacits suprieures, et je vous promets que je men servirai pour faire le bien. Si lun dentre vous ne me croit pas, par la Dame, quil me le dise. (Il se tourna vers leur prisonnier inconscient.) Ce qui nous ramne lui. Qui est-il ? Les nobles ont leur propre faon de maintenir lordre en ville, rpondit Macsen. Aprs tout, ils ne pouvaient pas trop compter sur les gendarmes pour faire le boulot. Pas avant larrive de Celui-qui-marche-sur-leau, du moins. Les gendarmes ont toujours uvr pour la loi et lordre, le contra Dinlay. Rah lui-mme a cr notre corps. 460

Rah a permis aux matres de faire la police dans leurs quartiers respectifs, rpliqua Macsen. La gendarmerie indpendante na t cre que bien plus tard. Edeard leva la main pour calmer un Dinlay sur le point dexploser. Tu es en train de me dire quil y a une autre police Makkathran ? Macsen secoua la tte. Le mot est un peu fort. Les vraies grandes familles sont aussi vieilles que la ville elle-mme. Ds le dpart, elles se sont arranges pour consolider leurs intrts. Par exemple, elles ont leurs gardes, leurs clercs, leurs avocats, leurs mdecins une longue liste demploys dans tous les domaines imaginables. Parmi ces derniers, il y a aussi des gens chargs de protger les intrts politiques de la famille, au sens large du terme. Tu as remarqu que les plus illustres des grandes familles ne sont pas sujettes aux intimidations des gangs, quon ne sen prend jamais leurs domaines ; pourquoi, ton avis ? Parce quils travaillent main dans la main ? Non, non, tu schmatises. Les rgles sont tacites ; il ny a pas eu de grande discussion, de contrat sign. Quoi quil en soit, les nobles uvrent tous les niveaux. Si un gang commettait la btise ou le pch dorgueil de dpasser ces frontires communment admises, des agents se chargeraient de mettre un terme cette violation dune manire adquate. Mais Mirnatha, dit Edeard. Ouais. Depuis ton exploit de Birmingham, cest le plus grand choc qui ait secou la ville. Jaurais tendance penser quil y a un lien de cause effet entre les deux Es-tu lun dentre eux ? demanda Dinlay Macsen. Travailles-tu pour une grande famille ? Non. Tu sembles savoir tellement de choses sur elles. En fait, non. Un cousin de mon pre ma fait comprendre plusieurs reprises quun groupe de parents souhaitait que je massocie eux, mais cest tout. Pre est mort, et vous savez tous comment mre et moi avons t traits depuis.

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Cest logique, en effet, confirma Edeard. Dans certains cas, cependant, je suis certain quil y a davantage quun simple accord tacite. Jai appris mes dpens que les Gilmorn entretiennent des relations trs privilgies avec lorganisation de Buate. Macsen dsigna du menton lhomme qui flottait au-dessus de leau. Tu as dj t victime de deux tentatives de meurtre. Ils ne sarrteront pas l, dautant que tes aptitudes semblent crotre. Edeard repensa la conversation quil avait eue avec Ivarl. Peut-tre que tu as raison, auquel cas nous naurions aucune avance sur nos adversaires. Bienvenue Makkathran, dit Macsen. O tout est toujours politique. Excellent, tu commences comprendre. Edeard prit une profonde inspiration. Que fait-on de notre ami ? demanda-t-il. Les g-aigles ont montr aux agents qui te surveillent que tu matrises le coup de lclair, expliqua Kanseen. Sans compter que tu es capable de voir travers les voiles d invisibilit prsent. La prochaine fois quils sen prendront toi, ils ne laisseront rien au hasard. Tu nas pas rpondu ma question. Pourquoi ? Que comptais-tu faire de lui ? Je ne sais pas. Je lai mis hors dtat de nuire parce que je navais pas le choix. Il ne parlera pas ; il a trop foi en sa cause pour cela, dit Macsen. Ce qui ne nous laisse pas beaucoup doptions. Je connais un endroit do il ne pourra pas schapper, reprit Edeard, qui se demandait si Macsen tait en train de le tester. Cela nous laissera un peu de temps pour rflchir. Bonne ide. Edeard avait refus dentrer la Guilde des modeleurs dufs car il tait persuad que la Tour bleue navait pas grandchose lui apprendre. Maintenant quil tenait dans sa main cette minuscule g-souris, force lui tait dadmettre quil avait t un peu prsomptueux. La crature ntait pas plus longue 462

que son doigt, et son pelage gris tait aussi doux que celui dun chaton. Les trois griffes pointues et dures qui terminaient ses pattes fines comme des brindilles lui permettraient descalader la verticale nimporte quel mur de la ville. Le plus merveilleux, toutefois, tait sa tte dote de longues oreilles capables dentendre une goutte tomber dans un rayon de trente mtres et dyeux indigo, rpliques miniatures de ceux des g-aigles, grce auxquels elle voyait comme en plein jour au beau milieu de la nuit. Finitan la lui avait confie avec un sourire satisfait. Jespre que vous apprcierez mes efforts. Et surtout, prenez-en soin. Oui, monsieur, avait rpondu Edeard avec respect. Aussitt, il avait entrepris de calmer lesprit agit de la bte effraye. Ses efforts furent rcompenss quand il constata que les yeux dabord dnus dexpression de la g-souris le fixaient avec confiance. Ah, quel apprenti vous auriez fait ! Quelle est son esprance de vie ? Pas plus de deux semaines, malheureusement. Edeard tait triste pour lanimal, mais il comprenait. Sans avoir jamais vu gnistar aussi petit, il savait que leur dure de vie tait fonction de leur taille. Son admiration pour les capacits du Grand Matre grandit considrablement. Jamais il naurait t capable de modeler quelque chose daussi petit. Pour commencer, la souris ntait pas plus grosse quun embryon de g-chien de deux semaines, ce qui, en soi, tait une nigme. Akeem lui avait toujours dit que le plus petit gnistar tait le g-chat standard. Lorsquils furent sous la maison de Sampalok o Buate et ses acolytes se runissaient, Edeard souleva la g-souris et demanda la ville de la transporter jusquau dernier sous-sol. Le gendarme la dirigea en esprit, la fit passer sous la porte et monter au niveau suprieur. Elle saccrocha la substance de la ville, trouva des interstices pour se hisser sur chaque rebord. Deux gardes arms de pistolets se tenaient dans le couloir court et plong dans la pnombre situ au sommet dune vole de marches. Personne ne remarqua le minuscule animal pas 463

mme lhomme envelopp dun voile dinvisibilit aux aguets juste derrire la porte. Buate tait dj l avec huit autres chefs de gangs. Ils taient assis autour dune grande et vieille table et buvaient du vin et de la bire. La g-souris se faufila derrire un placard situ dans un coin, escalada le bois en silence et mergea derrire une pile de vaisselle en porcelaine. De l, elle prta Edeard son oue fine et sa vue perante. Des voix en colre se faisaient entendre. Edeard transmit ce spectacle ses camarades adosss la paroi du tunnel, loin en dessous du plancher de la cave. Gormat et Edsing, dit Dinlay. Et l, cest Joarwel. Il sest ras la barbe, regardez. Tu es sr ? demanda Kanseen. Oui. Il a raison, confirma Boyd. Personne ne la vu depuis deux semaines. Maintenant, je comprends pourquoi. Cest un malin. Je reconnais Hallwith et Coyce, ajouta Macsen, mais qui sont les autres ? Deux hommes arrivrent qui gratifirent Buate et les autres dun salut courtois. Quelle est la raison de notre prsence ? demanda Joarwel. Nous sommes l parce que nous souffrons, rpondit Buate. Nous rptons nos hommes que tout va bien, alors que Celui-qui-marche-sur-leau, ce chien, nous chasse de tous nos territoires. Ne men parlez pas, intervint lun des inconnus. Trente ans que je vivais dans ma maison ! Quand ce bleubite, ce petit connard est venu agiter cette salet de mandat devant mon nez, jai bien cru que jallais le transformer en passoire. Trente ans ! Et cela ne va pas sarranger. Il compte bien nous arrter tous. Il naura pas assez de prisons pour cela. Je parlais de nous autres, pas de nos hommes. Il est en train de rdiger une liste, il veut arrter cent dentre nous. Merde, grogna Macsen. Comment est-ce quil peut savoir ? Edeard haussa les paules ; cela ne ltonnait pas.

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Nous arrter pourquoi ? tonna Coyce. Cette anne, jai peine gagn de quoi manger. Trois de mes garons se sont trouv des boulots dans des thtres, pour lamour de la Dame ! Pour rien, expliqua Buate. Il nespre pas nous faire condamner, juste nous mettre en dtention. Mais quoi bon ? Il peut nous enfermer pendant vingt-deux jours, cest la loi. Vingt-deux jours ! Aprs, il y aura les lections, prcisa Buate. Il pense que, sans nous, nos hommes se dsorganiseront. Le salaud ! On devrait lui trancher la gorge. Non. On devrait trancher la gorge de sa putain et lobliger regarder. Aprs, on les brlerait vifs. Cest ce que nous avons fait cet picier de Zelda. Ensuite, les commerants se sont tenus carreau. Celui-qui-marche-sur-leau a raison, remarqua Edsing. Sans nous, nos organisations feront long feu. Je suis daccord, acquiesa Buate. Si Finitan gagne les lections, nous serons chasss de Makkathran. Quallons-nous faire ? cria Hallwith. Nous ne pouvons pas le laisser gagner ! Il sagit de Makkathran, tout de mme ! Il a survcu plusieurs tentatives dassassinat ! Il a des pouvoirs qui nous sont trangers. Vous ntes tout de mme pas en train de nous dire quil est Rah ! protesta Edsing. Cest ce quon raconte partout. Superstition idiote. Cest un orphelin de la province de Rulan et rien dautre jen suis persuad. Toutefois, sa force est formidable. On dit aussi que la Pythie est de son ct. La belle affaire. Notre problme nest pas spirituel mais bien rel. Nous risquons de nous retrouver au trou, puis dtre exils sur une saloperie dle dserte jusqu la fin de nos jours. Hallwith frappa du poing sur la table. On a compris ! Maintenant, dites-nous ce que nous devons faire. Nous navons dautre choix que de le combattre. Ils viendront nous chercher pour nous mettre au cachot, mais nous 465

rsisterons jusqu la fin, car la rclusion serait synonyme de mort. Nous tuerons tous les gendarmes, brlerons jusquau dernier entrept, coulerons les gondoles et les bateaux dans le port. Nous prouverons Makkathran que nous sommes aussi forts que Celui-qui-marche-sur-leau et bien plus dangereux. Nous ne pouvons rien contre lui, rtorqua Coyce. Ils lont jet du sommet dune tour, et il a vol. Les balles ne latteignent pas. Jtais l le soir o votre frre lui a tendu un pige la Maison des ptales bleus. Il est immortel, par la Dame ! Peuttre est-il vraiment Rah. Jgorgerai personnellement le prochain dentre vous qui dira cela, menaa Buate. Celui-qui-marche-sur-leau vous fait douter, et cest aussi une part de sa force. Il est puissant, mais il est tout seul. Tout seul ! Pendant quil viendra me chercher, mille dentre nous saccageront la ville. Il ne peut pas nous arrter tous. L est notre force. Lorsquils verront que Celui-quimarche-sur-leau ne peut pas accomplir de miracles, ils exigeront de voir couler son sang. Cest lui qui sera banni, et nous, nous festoierons dans la maison des Culverit. prsent, rentrez chez vous, prparez vos armes et choisissez vos cibles. Quand lui et ses acolytes frapperont nos portes, les portes de lHonoious souvriront Makkathran. Lambiance tait morose autour de leur table habituelle de LAigle dOlivan. Les gendarmes fixaient leurs verres de bire sans rien dire. Des penses noires transperaient leurs boucliers trop faibles. Tu crois quils vont vraiment le faire ? demanda Dinlay. Cest probable, rpondit Kanseen. Ils sont dos au mur, ils souffrent, comme la si bien dit Buate. Ils nont plus rien perdre. Il faut les cueillir vite et discrtement, insista Boyd. Cent arrestations simultanes ? sexclama Kanseen. Tu te rappelles le raid sur le hangar du pcheur ? La veille, la ville tout entire tait au courant. Buate est malin, il prpare dj ses troupes. Il suffira dune arrestation pour dclencher les reprsailles.

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Pourquoi ne pas agir demain, laube ? proposa Dinlay. Ils ne sont pas encore organiss. Ils ntaient quune dizaine, ce soir ; les ordres de Buate nont pas encore t transmis aux autres chefs de gangs. Occupons-nous de lui dabord et laissons aux autres gendarmeries le soin de complter notre liste. Nous ne sommes pas prts non plus, rtorqua Edeard qui avait lui aussi pens agir sans attendre. Il nous faudra au moins deux jours pour tout organiser avec nos collgues. Jimagine que les grandes familles ne soutiendront pas le projet de destruction gnralise imagin par Buate, remarqua Boyd. Pourquoi ne demanderions-nous pas laide de leurs agents ? Inutile dessayer, lcha Macsen, cur. Pour les grandes familles, nous sommes une maladie quil faut soigner, nous sommes le pire des maux. Edeard avala une longue gorge de bire. Ils savent ce que nous comptons faire, et nous savons comment ils ont prvu de ragir, mais ils ignorent que nous le savons. Dinlay lcha un grognement et se prit la tte deux mains. Tu ne vas pas recommencer ! Cest notre unique avantage, se dfendit Edeard. Nous devons trouver un moyen de le mettre profit. Mais comment ? demanda Kanseen. Je ne sais pas Buate na pas vraiment de plan, enchrit Macsen. Cest son instinct qui a parl, cette nuit et jadmets quil a un bon instinct de conservation. Si nous ne procdons pas avec ces arrestations, il saccagera quand mme la ville, et tentera de tuer tous les gendarmes ds que le Conseil aura entrin le bannissement. Il na plus dalternative. La confrontation directe est sa seule chance de sauver sa position, de forcer le Conseil suprieur reculer. Je ne vois pas comment nous pourrions tourner des pillages notre avantage ! protesta Boyd. Je ne vois vraiment pas. Edeard aurait voulu savoir quoi leur dire ; il aurait voulu tre un vrai chef. Avoir ne serait-ce que le dbut dune stratgie. Au 467

lieu de quoi il tait incapable de prendre une dcision, et fixait sa bire en priant la Dame pour que linspiration vienne. Vite, de prfrence. *** La pice tait un cube de dix mtres de ct dot dun rond de lumire au plafond. Dans un coin, un lit haut quip du mme type de matelas un peu raide que lon trouvait partout ; dans un autre coin, un bassin dans lequel coulait constamment de leau ; dans un troisime coin, un pidestal qui faisait office de toilettes. Le quatrime coin tait vide. Il ny avait pas de porte. Des fentes proches du plafond servaient darations. Lesprit ne pouvait pntrer les parois trop paisses. Les bruits non plus. Le disque de lumire refusait de sclaircir ou de se tamiser. Loccupant de la pice avait pass sa premire journe arpenter les lieux, examiner le moindre centimtre carr, tter les murs la recherche dune fissure qui aurait pu trahir la prsence dune porte dentre et de sortie. Il navait rien trouv. Il ne pouvait pas non plus appeler laide cause de lpaisseur des parois. Il stait rveill dans cette cellule pas trop dplaisante et avait trouv trois assiettes par terre. Elles contenaient du pain, du beurre, deux sortes de fromages, des tranches de buf froid, des fruits et une tarte aux abricots tout fait correcte. Il avait tout mang tranquillement, en plusieurs fois, avant de faire quelques pompes et de travailler ses abdominaux. plusieurs reprises, il avait appel ses geliers. Il les avait supplis, insults, mais navait reu aucune rponse. La luminosit avait fini par faiblir delle-mme. Il avait attendu un peu, puis stait rsign sallonger. Le sommeil avait tard venir. Huit heures plus tard, la lumire stait intensifie. Trois nouvelles assiettes taient poses par terre ; les autres avaient disparu. Ainsi dbuta son deuxime jour.

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midi, Edeard se glissa dans la cellule. Lhomme tait assis sur son lit et mangeait un raisin blanc bien sucr. Fascin, il fixa le sol en apparence solide autour des pieds du gendarme et tenta mme de le pntrer en esprit. Trs impressionnant, dit-il avec un sourire dsabus avant de jeter un grain de raisin dans sa bouche. Merci. Vous tes ? Cela na aucune importance. Cela en a peut-tre pour votre femme et vos enfants. Je ne suis pas mari, fort heureusement. Je cours trop vite pour cela. Mais bravo pour vos fianailles. Kristabel est un joli morceau. Pourquoi nous suiviez-vous ? Lhomme baissa les yeux sur sa poitrine et effleura sa chemise indigo roussie. Je ne suivais personne, officier ; je moccupais de mes affaires, cest tout. Quelquun ma attaqu et je me suis rveill ici. Oui, ctait moi. Dsol pour la chemise, elle tait belle. O pourrais-je en trouver une pareille ? Chelston, au nord, plusieurs jours de bateau et encore, quand le vent souffle dans la bonne direction. Vous ne sortirez pas dici avant davoir rpondu mes questions, vous en tes conscient ? Que se passerait-il si je ne rpondais pas ? Vous me battriez ? Non, bien sr. Vous resteriez ici le temps ncessaire. Il semblerait que lisolement soit une bonne mthode de persuasion. (Edeard jeta un regard circulaire sur la salle souterraine cre par la ville sa demande.) Remarquez, vous auriez pu tomber plus mal ; je ne suis pas spcialiste en la matire, dsol. Makkathran, les interrogatoires se passent rarement de cette manire, admit lhomme dun ton lger. Normalement, on se sert de lames chauffes blanc, on utilise sa troisime main pour comprimer le cur ou les poumons du prisonnier. Il ny avait bien que Celui-qui-marche-sur-leau pour nous apporter une mthode aussi trange. 469

trange, mais efficace, vous le savez. Je sais que le confinement commence dj vous peser, alors, pourquoi ne pas faire limpasse sur la partie la plus dsagrable de ma mthode et me dire sans attendre ce que je veux savoir ? Comme cela, vous pourrez sortir dici tout de suite. O sommes-nous, exactement ? la gendarmerie de Jeavons. Vous ne savez pas mentir. Je sais. Tout le monde me dit que je ne sais pas masquer mes penses comme vous autres citadins. Mes motions sont trop videntes. Lhomme avala un grain de raisin et sourit. Vous vous amliorez. Vraiment ? Nous nous sommes dj rencontrs ? Tout le monde connat Celui-qui-marche-sur-leau. Tout le monde na pas peur de moi. Je nai pas peur. Votre famille a peur, elle. Autrement, vous nauriez pas pris le risque de me suivre. Je vous lai dj dit, je nai pas de famille. Jtais juste au mauvais endroit au mauvais moment. Pourquoi ont-ils peur de moi ? Je nen ai pas la moindre ide. Vous avez bien un avis sur la question. Ce voyage jusqu Chelston na t quune formalit pour le capitaine. Il connaissait la route et ses embches par cur. Il la parcourue un nombre incalculable de fois, comme avant lui son pre, et son grand-pre, et cetera, depuis notre arrive sur Querencia. Cette science est son gagne-pain, elle lui permet de nourrir et de vtir sa famille, elle est un pilier de sa vie. Maintenant, imaginez quun beau matin un rcif se matrialise devant lui et menace dventrer la coque de son bateau. Un capitaine digne de ce nom saurait viter ce genre dobstacle. Son navire est trs grand et lourdement charg ; on ne le manie pas si aisment. Surtout avec des gens comme vous son bord. Et si les eaux taient plus calmes de lautre ct du rcif ? 470

Lhomme secoua la tte et soupira. Comment peut-on arriver si loin en tant si naf ? Cest un mystre que je ne mexplique pas. Certains disent que la Dame ma choisi pour transmettre son message au monde. Nest-ce pas formidable ? Vous ne prtendez tout de mme pas tre Rah rincarn ? Non, nous savons tous les deux que ce nest pas le cas. Bien. Au moins, vous ne prtendez pas avoir pour mission divine de ruiner une socit qui fonctionne depuis deux mille ans. Cest rassurant. Je vais pouser Kristabel, dont la famille compte infiniment plus pour cette ville que celles, mineures, que vous dfendez. Croyez-vous vraiment que je vais dtruire ce que sa famille a bti ? Sa famille qui sera bientt la mienne Mineures ? Vous esprez me faire baisser ma garde en me mettant en colre ? Cela vous met en colre ? La loi et lordre ne font pas peur aux vritables grandes familles. Et vous ? Qutes-vous donc ? Le cinquime fils du quatrime fils dun troisime fils ? Votre branche de la famille a d tre chasse dun fabuleux manoir il y a bien longtemps. Vous le regardez avec envie chaque fois que vous passez ct ? Vous les entendez rire lintrieur ? Que fait votre pre, au juste ? Il est ngociant et nourrit des rves de grandeur ? Je parie quil ne paie pas ses impts. Vous navez peut-tre pas trouv dautre moyen de rembourser votre nouvelle maisonnette. Cest pour cela que vos vtements sont peine dignes de ceux que portent les valets de pied de Kristabel ? Cest pour cela que vous avez rejoint cette bande de bras casss ? Pour avoir limpression dtre important ? Je mattendais beaucoup mieux de votre part, mais il est vrai que vous tes trs jeune. Je ne suis pas certain que vous vivrez assez longtemps pour assister la fin amre de cette mascarade. Trs amre, mme. Pour ce qui vous concerne, tout est dj termin. Ds que la loi sur le bannissement aura t vote, vous serez escort hors de cette ville, que vous ne reverrez plus jamais.

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Comme vous ntes pas la Pythie, vous navez aucune lgitimit pour parler de ce qui sera. Dans lintervalle, je prfre attendre ici, merci. Edeard pencha la tte sur le ct et considra ce prisonnier la courtoisie nervante. Il ne sattendait pas rencontrer une aussi grande rsistance. tes-vous lun des quatre qui mattendaient au sommet de la tour ? Edeard tait retourn sur les lieux de son accident trois reprises afin dexaminer les souvenirs de la ville. Il avait remont la piste de ses agresseurs jusquau pied des escaliers mais, malgr ses efforts, ntait pas parvenu aller plus loin. Cet aprs-midi-l, il y avait plusieurs centaines de personnes dans lenceinte de lglise et les empreintes taient trop confuses. Personne navait eu lide dapprhender le quatuor qui lavait agress, car personne ne savait ce qui stait pass au sommet de la tour. Ses amis navaient appris la vrit que lorsquil avait repris connaissance. Lhomme eut un sourire sans joie. Quand vous tes tomb, vous vous croyiez condamn. Vous ne pensiez pas survivre. Cest ce qui nous tracasse le plus. Qui aide Celui-qui-marche-sur-leau et pourquoi ? Lunivers vient en aide ceux qui mnent une existence honnte. Cest crit dans les textes de la Dame. Rpondez cette question et je vous dirai tout ce que vous voudrez savoir. Edeard secoua la tte avec lassitude. Vous resterez ici le temps quil faudra. Je pense que vous changerez vite davis. Lisolement est un ennemi coriace, et vous tes aussi isol quil est possible de ltre. Croyez-vous rellement que le temps joue pour vous ? Nous verrons bien. Je reviendrai. Quand vous serez prt. Il demanda au sol de le laisser passer et disparut. *** Le tribunal de commerce tait situ au cur du parlement, sur la rive sud du Premier canal. Les neuf paisses arches en fer 472

cheval qui enjambaient leau et reliaient les btiments des deux rives contenaient des salles entires et formaient une sorte de tunnel au-dessus du canal troit. lintrieur du tribunal, la lumire provenait exclusivement des hexagones concaves qui dcoraient les votes des plafonds. Il y avait bien des ouvertures troites sous les arches, mais elles ne dispensaient aucune lumire. La pnombre participait de lambiance austre de la chambre numro 8. Edeard arriva dans la salle semi-circulaire lagencement trs diffrent de celui dune cour de justice. Des gradins accueillant des ranges de bureaux entouraient une grande table ronde, laquelle uvrait linspecteur des impts. Des lampes taient allumes lextrmit de chaque poste de travail ; lhuile de jamolar baignait des piles instables de documents et de dossiers dans une lumire jaune. Edeard avait limpression que le papier devenu vivant se reproduisait encore plus vite que des drakkens. Tous ces dossiers concernaient-ils la Maison des ptales bleus ? chaque table travaillaient au moins deux clercs. Ils portaient la mme chemise et le mme gilet, et semblaient presque tous affubls de lunettes. Aucun navait moins de cinquante ans. Seul son gilet passepoil dargent permettait de distinguer linspecteur des impts des autres membres de sa Guilde. Rgulirement, il consultait un grand livre de comptes et posait des questions sur les rentres ou les sorties dargent de ltablissement. Les comptables de Buate se concertaient, fouillaient dans des dossiers, des livres, et produisaient reus ou dclarations sous serment pour expliquer comment largent avait t dpens ou encaiss. Alors, linspecteur gnral du maire brandissait un document ou se rfrait une entre du grand livre de comptes pour rfuter leur explication. Aprs avoir entendu les deux parties, linspecteur notait laborieusement ses conclusions dans le livre de comptes, avant de passer la question suivante. Il y avait trois annes dactivit passer au peigne fin. Les consommations dalcool de chaque journe devaient tre vrifies, les achats et frais dentretien du linge de maison, llevage des gnistars, les dessous de verres, la vaisselle, les acquisitions, la casse, les dprciations, lamortissement. Trois 473

annes de maquillages, de coiffures et de barrettes vrifies et notes avec soin. Les paules tombantes, le regard voil, la peau ple lextrme, Buate tait assis lautre bout de la salle. Il leva les yeux lorsque Edeard entra. Les muscles de son visage se crisprent, sa mchoire se serra et son air abattu cda la place un masque de colre. Le gendarme soutint son regard, tandis que linspecteur demandait des prcisions sur une surconsommation de noix de coco fume le sixime jeudi du mois de juin de lanne prcdente. Buate continua fusiller le gendarme du regard, alors que ses comptables sefforaient de trouver les factures des bocaux. la fin, Edeard finit par dtourner la tte. Il avait du mal y croire, mais il tait presque dsol pour Buate. Ils taient adversaires dans une lutte pique qui devait se jouer dans les rues et le long des canaux coups de poing et de troisime main, pendant que les politiciens complotaient dans le cadre du Conseil. Pas de cette manire inhumaine. Et cest moi qui lui fais subir cela. Edeard baissa la tte et regarda ses bottes tel un cancre assis dans le fond de la classe essayant de ne pas glousser. Il se dpcha de sortir dans le clotre o il clata de rire. Vtus de leurs vestes bordeaux et vertes ternes, les clercs lui lancrent des regards dsapprobateurs. Dsol, sexcusa le gendarme lattention de la Guilde en gnral. Il seffora de se calmer et marcha vers le canal du Cercle central. Et pourquoi pas ? Il pouvait quitter la cour pour rigoler un bon coup. Pour me moquer de lui, oui. Buate, lui, navait pas le droit de sortir ; depuis une dcade dj, on le forait rester assis sa place six heures par jour. Daprs ce quon lui avait dit, linspecteur en aurait encore pour au moins huit jours de travail. Si seulement nous pouvions faire subir le mme calvaire chacun des Cent. lheure quil est, ils seraient dj tous genoux. Nous naurions pas besoin de les bannir. Ils seraient dj tous partis depuis longtemps. 474

Toutefois, ce genre dpluchage financier tait rserv aux socits importantes qui staient rendues coupables de fraudes massives. Le chef des gendarmes de la ville avait exerc une pression importante sur linspecteur gnral pour le persuader dordonner un examen en bonne et due forme des comptes de Buate. Cela avait pris beaucoup de temps et cot plus dargent que la communaut en rcuprerait en amendes. Pis encore, les clercs navaient encore trouv aucun lien tangible entre Buate et la famille de Ranalee. Cela navait pas dimportance car cette enqute navait pour but que dnerver Buate pendant que les gendarmes de Jeavons dressaient la liste des Cent. Des preuves leur auraient nanmoins fait du bien. Edeard sloigna des dmes imbriqus du parlement et traversa le pont suspendu blanc et dlicat du canal du Cercle central. Le rond de terre entour dun ruban deau tait trop petit pour prtendre au titre de quartier, aussi les gens lappelaient-ils simplement le Jardin de Rah petite oasis verte au milieu de lagitation gouvernementale. Il arpenta des chemins flanqus difs de feu et de rosiers qui fleurissaient pour la premire fois de la saison et embaumaient latmosphre immobile. Les bassins deau douce taient relis par des canaux miniatures surplombs darches en briques. Il les traversa en admirant les grands poissons meraude et rouges qui glissaient avec fluidit en contrebas et semblaient le considrer dun air sournois. De lautre ct du Jardin de Rah se dressait larrire du palais du Verger, plus haut que tous les dmes du parlement. Le capitaine Larose lattendait au pied du large perron symtrique qui conduisait ldifice. Edeard ajusta sa veste qui, de toute faon, faisait ple figure ct de luniforme crmoniel de lofficier. Celui-qui-marche-sur-leau. Vous tes tout seul, capitaine ? Jen ai bien peur, mon garon. lintrieur du palais, je ne suis quun modeste guide. Dans ce cas, guidez-moi, sil vous plat.

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Ils descendirent les trois niveaux du perron et passrent sous la grande arche de la porte. Cinq longs couloirs vots prenaient naissance dans lentre. Au fait, flicitations, reprit Larose. Kristabel est une jolie fille. Merci. Je lai rencontre plusieurs reprises, mais je ne lui ai manifestement pas fait trs forte impression. Edeard jugea prfrable de ne pas rpondre. Vous avez vraiment vu lme du sergent Chae ? Oui. Edeard avait appris ne pas soupirer lorsquil rpondait cette question ce qui arrivait une vingtaine de fois par jour car ctait impoli. Cela donne un nouveau sens la vie, nest-ce pas ? La mort en est moins effrayante, mais cela ne signifie pas pour autant quil ne faille pas chrir la vie. Vous tes un type extraordinaire, dclara le capitaine comme ils mergeaient dans la salle Malfit. Edeard imaginait bien le capitaine en train dapprendre par cur le Guide du jeune mari. Ils entrrent dans la salle Liliala, o le gendarme sarrta un instant pour admirer le plafond avec merveillement. Lorage bouillonnait au-dessus de lui, des clairs zbraient le ciel, transperaient les nuages et projetaient des ombres tranges un peu partout. Soudain, les nuages scartrent et apparut Alakkad, petit monde noir quadrill par des centaines dnormes fleuves de lave. Jignorais lexistence de ce plafond ! sexclama un Edeard enchant en se tordant le cou dans tous les sens. On peut voir la totalit du Bracelet de Gicon ? Vous tes fort en astronomie. Je me dfends. Dans le village o jai grandi, nous avions un trs vieux tlescope dans les locaux de ma Guilde. Mon matre adorait observer le ciel. Il disait tout le temps quil esprait assister larrive dun autre vaisseau sur Querencia. En ralit, je crois quil cherchait les Seigneurs du Ciel.

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Si vous attendez suffisamment longtemps, vous verrez toutes les plantes du bracelet. Des nuages recouvrirent Alakkad. Edeard aurait ador rester l plus longtemps. Les cinq plantes du bracelet taient ses astres prfrs plus loignes du soleil que Querencia, elles orbitaient les unes autour des autres. Le vieux tlescope ne lui avait jamais montr Alakkad avec autant de dtails. Il se demanda quoi pouvaient bien ressembler Vili ou les Jumelles de Mars. Larose le prcda dans une srie de salles splendides qui constituaient les appartements privs du maire. Assis derrire le plus grand bureau quEdeard ait jamais vu, Owain attendait dans son sanctuaire ovale. Edeard se demanda ce quil pouvait bien y avoir dans tous ces tiroirs, mais se retint de les fouiller distance. Celui-qui-marche-sur-leau, dit Owain avec un large sourire. Mes plus sincres flicitations. Vous avez beaucoup de chance. Merci, monsieur. La ville tout entire semblait contente pour Kristabel et lui. Owain attendit que Larose soit reparti. Pour commencer, permettez-moi de vous prsenter mes plus plates excuses pour les vnements dEyrie. Monsieur ? Ces damns pistolets. Ils taient dans les coffres de ma Guilde depuis plus de mille ans. Ils taient sans doute notre secret le mieux gard. Je ne comprends toujours pas comment ils ont pu les voler. Une fois les coffres ouverts, il reste encore les gardes, les serrures Cest impossible ! Enfin, ctait impossible. Vous avez identifi les responsables ? Ronark et Dorai avaient interrog les membres des gangs quils avaient apprhends cette nuit-l, mais ils ntaient que de vulgaires intermdiaires ; aucun dentre eux ne connaissait ni la provenance des armes, ni lhomme qui voulait les leur vendre. Nous pensons avoir identifi le voleur principal, rpondit Owain. Bien sr, il demeure introuvable. Jai honte de vous dire

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quil sagissait dun de nos compagnons, un homme appel Argian. Cela ne me dit rien. Un homme studieux destin devenir matre, sinon siger au conseil de la Guilde. Le voici, ajouta Owain en lui transmettant son image. Edeard fut fier de la manire dont il parvint garder pour lui son motion, ne pas trahir sa surprise ; Argian tait lhomme quil gardait prisonnier dans une cellule souterraine. Je montrerai son portrait mes camarades afin que les patrouilles soient lafft. Excellent. Je crains toutefois quil ait quitt la ville car la Guilde prvoit des sanctions trs svres contre ce genre de tratre. Il ne pouvait pas ne pas le savoir. Jespre au moins quil a t bien pay pour commettre son forfait. Oui, monsieur. Edeard rflchissait dj aux implications de sa dcouverte. La Guilde des armuriers, et sans doute toutes les autres, tait noyaute par les agents des grandes familles. Il lui serait facile de retrouver la famille dArgian, mais celle-ci nierait tout en bloc, dautant que la nouvelle de la dtention dArgian par Celui-qui-marche-sur-leau devait leur tre parvenue. Mais oublions cela pour linstant, continua Owain. Cest une journe trs spciale pour vous, une journe emplie de joie. Edeard eut un sourire forc. Ne vous en faites pas, Celui-qui-marche-sur-leau, la prochaine tape ne sera quune formalit. Vous savez que voter contre un mariage ne se fait plus depuis longtemps. Ces temps barbares sont loin derrire nous. Merci, monsieur. Je laisserai Julan proposer votre mariage au Conseil avec grand plaisir. Alors, vous tes fin prt ? Je le crois. Moi, je le suis. Kristabel et vous ferez un couple superbe. Ne le rptez personne, mais ces gens-l ont besoin quon leur mette un coup de pied aux fesses de temps en temps ; les grandes familles sont un peu fatigues et ont vraiment besoin daccueillir quelquun dans votre genre. 478

*** Edeard traversait doucement le plancher de la cellule o Argian faisait les cent pas. Lhomme tait un peu agit et parlait tout seul. Cela avait commenc par des marmonnements le matin du troisime jour ; dsormais, il dclamait de grandes phrases. Les parois de la cellule permettaient Edeard de voir et dentendre ce spectacle quelque peu dconcertant. Nous savions que cela nallait pas tre simple. Il bnficie dun soutien considrable. Devrions-nous le laisser faire ? Sil lpouse, il fera peut-tre machine arrire. Lorin dit quil est fou damour. Dommage que Ranalee ait chou ; cela aurait rgl tous nos problmes. Stupide catin ! Et pendant quil mangeait ses sandwichs aux ufs : Du poison. Un poison lent, qui mettrait des semaines, voire des mois agir. Oui, des mois. Personne ne se douterait de rien. Plus vite, plus vite. Les lections risquent de se rvler difficiles. Des meutes les feraient rflchir deux fois. Kristabel. Tout dpendra de Kristabel. Elle est jeune. Bte. Mais elle comprend les familles. Peut-tre. Peut-tre. Nous avons raison. Oui, nous avons raison. Son sang nous sera transmis tous. Comment fait-il ? Comment ? Lorsque Edeard mergea, Argian tait occup se mordre le pouce. Il sarrta aussitt et cacha sa main dans son dos avec une expression coupable. Vos vtements commencent tre un peu froisss, commena Edeard dun ton agrable. Je me suis dit que vous aimeriez vous changer. Il lui tendit des chemises propres soigneusement plies, des chaussettes, ainsi quun pot de flocons de lessive et un pantalon en flanelle. Merci, lcha le prisonnier, laconique, sans lcher le linge des yeux. Je les ai trouvs dans votre chambre. 479

Argian sinclina pour signifier quil acceptait sa dfaite. Vous tes trs malin. Pas tant que cela, Argian. Cest Owain lui-mme qui ma donn votre nom. Croyez-le ou non, vous tes le seul suspect officiel dans laffaire du vol des armes si spciales de la Guilde. Owain ? Oui. Non. Si. Ils vous ont jet aux renards. Jai rendu visite votre mre. Leurs allgations lont mise dans tous ses tats. Je lui ai dit que je pensais que vous aviez quitt la ville. Jai prfr ne pas lui donner de faux espoirs Je trouve votre histoire assez peu plausible. Au contraire. Vos amis savent que je vous dtiens et sarrangent juste pour vous imputer la mort dun gendarme ; cela rglerait leur problme une fois pour toutes. tait-ce crit dans votre contrat lorsque vous vous tes engag ? tiez-vous cens vous sacrifier ? Il est vrai quavant mon arrive vous ne vous tes jamais fait attraper. Argian sassit sur son lit et gratifia Edeard dun sourire incertain. Je ne vous dirai rien. Vous savez, je suis devenu compagnon lge de dix-sept ans. Vous avez quoi ? quarante-huit ans ? Et vous tes toujours compagnon. Pas tonnant que vous ayez vol ces pistolets ; les vtres ne doivent pas tenir la route. Il me semble vous avoir expliqu que la provocation ne fonctionnait pas avec moi. En ralit, je pense que vous ntiez mme pas compagnon ; ctait juste une faade de respectabilit. Bien jou. Vous avez devin cela tout seul, ou cest encore votre ami Macsen le btard qui vous a tout expliqu ? votre place, je ne me provoquerais pas. Je nai pas votre sang-froid. Argian carta les bras. Je vous en prie, dchanez-vous. Ah, vous avez dj donn tout ce que vous pouviez Oh non, croyez-moi. Je ne suis pas press. 480

En tes-vous bien sr ? Que voulez-vous dire ? Rien. Je vois, lcha Edeard dans un soupir. Bon, il faut que je vous laisse ; je dois me prparer pour mes fianailles. Et puis, Kristabel est trs nerve Pourquoi ? Un matre a refus de voter en faveur de notre mariage. Bise, ajouta aussitt Argian. Apparemment, il me dteste suffisamment pour se faire remarquer de la sorte. Comme cest choquant. Il na aucune raison de se mfier de moi ; en revanche comme je lai dcouvert aujourdhui , rien ne surpasse la colre dune femme dont les prparatifs du mariage ne se droulent pas comme prvu. Pauvre Bise. Je ne sais pas quand je pourrai revenir, nous sommes invits beaucoup de ftes ces temps-ci. Laplomb dArgian vacilla. Le prisonnier regarda Edeard dun air perdu. Vous allez me laisser ici ? Oui et non. Ma mthode na pas fonctionn aussi bien que je laurais voulu. Cela ne marrange pas car jai besoin de connatre mes ennemis, et vous tes la cl de cette nigme. Pendant une fraction de seconde, une lueur despoir illumina le visage dArgian. Alors, Edeard disparut travers le sol. Soyez maudit ! cria le prisonnier. (Il serra les poings, leva les yeux au plafond, vit quelque chose bouger et se figea.) Non, siffla-t-il. Les murs bougeaient, la cellule rapetissait. Il posa la main sur la paroi la plus proche et poussa de toutes ses forces. Il mit galement sa troisime main contribution. Non ! (Il ne pouvait rien faire pour arrter leur progression inexorable.) Non ! Non, non. Arrtez ! (Il se rendit compte que le plafond sabaissait.) NON ! *** 481

Lopra de Makkathran se trouvait au cur du quartier de Lillylight. Ctait un vaste palais qui se confondait avec le manoir des Octaves, demeure de la Guilde des musiciens. Lorsque les humains avaient pris possession de la ville, ils avaient dcouvert cet amphithtre couvert aux gradins incurvs trop inconfortables pour accueillir des hommes. La moiti infrieure des tribunes comprenait de grandes fentres meneaux aux vitres colores, ce qui tait inhabituel pour Makkathran ; ainsi la scne baignait-elle dans un arc-en-ciel de lumire. Un millier de stalactites violettes pendaient du dme du plafond, comme si lon se trouvait lintrieur dune gode gante. La nuit, les spires mettaient la mme lumire orange que le reste de la ville. Depuis bien longtemps, les grandes familles staient rserv certaines sections des gradins, dans lesquelles des charpentiers leur avaient fabriqu des bancs labors. Au fil du temps, leurs places avaient t dlimites par des panneaux gravs, formant des loges confortables. Les nobles continuaient dailleurs sapproprier des places dans le prolongement des loges, comme le dcouvrit Edeard lorsquil dut se faufiler jusqu lenclave occupe par les Culverit. Vtue dune robe en satin magenta trs vase, Kristabel sefforait de garder le sourire et zigzaguait derrire lui. Chaque fois, joublie quel point ces gradins sont exigus, se plaignit-elle. Nous pourrions marcher sur le toit des loges, la taquina Edeard. Le sourire de la jeune femme svanouit. Edeard, pour sa part, garda le silence jusqu la loge des Culverit. Celle-ci tait orne de velours et de dentelles et quipe lavant de huit luxueuses chaises capitonnes en cuir. Trois serviteurs taient dj l, qui prparaient le vin et les fruits dans une alcve situe larrire. Lun dentre eux dbarrassa Kristabel de son charpe en soie et Edeard de sa cape. Le gendarme ntait pas trs son aise car, en dessous, il portait une veste turquoise passepoile dargent et un pantalon gris 482

fum. Heureusement, il fut rassur de constater que personne ne pouvait le voir lintrieur de la loge. Voil qui est mieux, dclara Kristabel en prenant place sur la chaise centrale avec un soupir daise. Edeard sassit ct delle. Il surplombait les loges du premier tage et avait limpression dtre install sur un trne do la vue tait excellente sur la scne circulaire. Des boucliers privatifs protgeaient plusieurs loges dont les occupants discutaient en attendant le dbut du spectacle ou bien recevaient des personnes quils nauraient pas d recevoir. Edeard se pencha par-dessus la balustrade et aperut le vieux matre de Cobara et sa trs jeune matresse. Tu nas pas intrt, lcha Kristabel. quoi ? demanda un Edeard surpris. me faire un coup pareil, rpondit-elle en dsignant de lindex la perruque du matre. Il se pencha pour lembrasser, se rendit compte que les chaises taient trop loignes et dut se lever moiti, ce qui gcha un peu la spontanit de son geste. Tu dploies tellement dnergie au lit quil ne me viendrait jamais lide davoir envie dune autre, lui murmura-t-il loreille. Sois sage, dit-elle avec un sourire faussement timide quil ne connaissait que trop bien. Tu sais, reprit-il en lui lchant le lobe de loreille, personne ne nous voit. Si, les musiciens. Ah. (Il se retourna vers la scne. Les premiers musiciens mergeaient du centre de la scne, leur instrument la main.) Les trouble-fte. ( laide de sa troisime main, il souleva sa chaise et la reposa un peu plus prs delle.) Tu te sens mieux ? Elle hocha la tte. Oui. Jamais il navait vu Kristabel aussi furieuse que laprs-midi o, plein de mpris, Bise avait refus de signer le parchemin prsent chacun des matres du Conseil suprieur. Son refus avait abasourdi Owain, mais les remarques du maire ne lui avaient fait ni chaud ni froid. La Pythie elle-mme ntait pas 483

parvenue le raisonner. Pour la premire fois depuis trois cent dix-neuf ans, un mariage ne fut pas approuv lunanimit. Pour Edeard, bien sr, ce vote navait aucune signification, mais Kristabel, elle, tait outre. Ctait insultant pour sa famille et surtout pour elle. Aprs lannonce officielle par Owain de ladoption de la proposition, elle avait quitt la salle du Conseil en trombe en jurant quelle se vengerait. Ce nest quun idiot, reprit Edeard tandis que les musiciens sinstallaient. Et nous serons bientt dbarrasss de lui. Il a peine quatre-vingt-dix ans, rtorqua Kristabel. Il va siger au Conseil pendant encore un bon sicle. Avec moi Ne tinquite pas, je russirai bien le faire condamner aux travaux forcs. Je ne tarderai pas prouver quil est de mche avec les gangs. Edeard, je taime mais, sil te plat, tche de timprgner des traditions et des lois de cette ville. Bise est un matre de quartier et, en tant que tel, il ne sera jamais traduit devant un tribunal. Quoi ? Mais pourquoi ? Seuls les membres du Conseil suprieur ont le pouvoir de juger lun des leurs, afin dviter les abus, les procs motivs par des raisons personnelles. Oh. (Il pencha la tte sur le ct et la fixa avec intensit.) Comment se fait-il que tu saches tout cela ? Il regretta aussitt davoir pos cette question idiote. Pour ton information, rpondit-elle dun ton glacial, entre lge de quatorze et dix-neuf ans, jai tudi le droit dix heures par semaine sous la houlette du matre Ravail de la Guilde des avocats. Je pourrais passer ton examen de gendarme en dormant. Daccord. Tu me crois ignorante, inculte ? Non. Je suis destine devenir matresse dun quartier tout entier. As-tu la moindre ide des responsabilits qui seront les miennes ? Oui, Kristabel, rpondit-il en lui prenant la main. 484

Dsole. Elle eut un sourire contrit. Normalement, cest moi qui dis cela. Je sais. Il ma mise tellement en colre. Cest une bataille qui se jouera sur de nombreux tableaux. ton niveau, au moins, tu vois les rsultats de tes efforts. Pas vraiment. Lorchestre commena schauffer et des notes discordantes se rverbrrent dans lnorme auditorium. Le volume sonore surprit le gendarme le plafond couvert de pics y tait sans doute pour quelque chose. Je croyais que vous tiez sur le point de mettre la main sur les Cent ? stonna-t-elle. En effet. Il lui expliqua la stratgie labore par Buate, la manire dont les gangs se prparaient mettre la ville feu et sang afin de faire reculer le Conseil et de forcer les gendarmes stopper leur campagne. Cest malin de sa part, concda-t-elle lorsquil eut fini son expos. Ctait prvisible aussi. Tu las pris la gorge. Cest ce qui arrive quand on accule quelquun. Il na plus rien perdre. Tu penses que je ne devrais pas arrter les Cent ? Le problme, cest que personne ne peut connatre lavance le rsultat des lections. Ton ide de couper la tte des gangs est excellente ; de cette manire, tu veux donner la population un aperu de ce que serait la vie si Finitan tait lu et le bannissement mis en pratique. Si tu ne fais rien, la situation stagnera, Buate racontera partout que tu as peur de ten prendre lui et Owain pourrait trs bien tre rlu. Owain mapportera son soutien, il me la promis. Oui, mais uniquement dans la mesure o cela entre dans son programme, o cela va dans le sens de lunification de la nation. Personnellement, je partage lavis de Finitan : je pense que nous devons dabord consolider Makkathran avant de venir en aide aux provinces. Que dois-je faire, alors ? Tu ne peux pas le laisser brler la ville. Tu es gendarme et tu dois larrter. 485

Facile dire, mais comment ? Parfois, il faut faire le mal pour accomplir le bien. Je connais. Jai mme eu lide de capturer et disoler tous les chefs de gangs, mais on en revient toujours au mme problme : nous ne serions pas assez nombreux pour mener bien une telle opration. Je naurais le temps den attraper que deux ou trois avant que les autres dclenchent des meutes dans toute la ville. Je ne vois vraiment pas comment je pourrais arrter un tel dchanement de violence. Tu as raison. Comme tu ne pourras pas tre partout, essaie de contenir les meutes. O ? Sampalok. Par la Dame. Bise est le champion des gangs ; Sampalok est devenu un sanctuaire pour les malfrats. Il ta mme exclu du quartier ! Il est temps quil comprenne quil nest pas au-dessus des lois. Au nom de la Dame, comment dois-je my prendre pour contenir les meutes dans Sampalok ? Si cest l que sont les meutiers, alors cest l quclateront les meutes. Repousse-les dans les limites de leur quartier, Edeard. Retourne leurs propres tactiques contre eux. Mais Ce serait si mal ? demanda-t-elle dun air espigle. Edeard, si tu veux gagner, il faut que tu ten donnes les moyens. Tu es Celui-qui-marche-sur-leau, tu es le seul pouvoir russir. Oui, acquiesa-t-il tandis que le chef dorchestre faisait son entre sur scne et que des applaudissements retentissaient. Je sais *** Les pistolets taient faciles atteindre. On nous a fourni la cl, et les gardes savaient quils ne devaient pas poser de questions. La cl ? Celle du coffre ?

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Oui. En fait, on a besoin de cinq cls pour ouvrir trois portes, et dun code. Impossible de crocheter les serrures par tlkinsie trop de composants bouger simultanment. Qui vous a donn les cls ? Warpal ma dit o je pourrais en trouver un jeu. Le code tait avec. Warpal est votre chef ? Il ny a pas de chef. Nous sommes des gens simples qui ont dcid duvrer pour maintenir lordre dans la ville. Des fils de grande famille ? Des gens de bonne famille qui partagent la mme ducation et la mme vision de la vie. Nous ne sommes pas une organisation au sens o vous lentendez. Quelquun doit bien dcider pour les autres. Pas vraiment. Nous nous aidons mutuellement et travaillons dans le mme sens. Vous protgez les grandes familles contre les gangs ? Exact. Et contre tout ce qui pourrait les menacer. Dans ce cas, pourquoi tolrez-vous les gangs ? Lexistence dune sous-classe criminelle est invitable. Comme vous avez pu le constater, ils sont trs bien organiss. Pour les vaincre, il faudrait appliquer leurs mthodes, ce quoi nous nous refusons. Nous nous contentons de nous occuper des ntres. Si les classes infrieures souhaitent faire disparatre les gangs, quelles sy emploient. Pourtant, lorsque jai commenc agir contre les intrts des malfrats, vous avez tent de mliminer. Pourquoi ? Vous tes plus quun simple gendarme. Beaucoup plus. Vous avez des pouvoirs que personne ne comprend dans cette ville. Et puis, vous avez votre propre vision de la loi et de lordre une vision rigide et intolrante qui pourrait faire beaucoup de tort aux ntres. Je ne veux faire de mal personne. Les routes de lHonoious sont paves de bonnes intentions. Makkathran fonctionne parfaitement telle quelle est aujourdhui. Pour la noblesse, oui. cause de votre laxisme, les gangs sont devenus trop puissants. Vous fermez les yeux sur leurs 487

activits. Makkathran ne fonctionne pas pour tout le monde, et je veux que cela change. Nous faisons notre possible. tes-vous lun de ceux qui mont pouss du sommet de la tour ? Oui. Qui dautre tait avec vous ? Warpal, Merid et Pitier. Qui a organis lopration ? Warpal. Qui le lui a demand ? Nous ne fonctionnons pas de cette manire. On ne dcide pas spontanment de commettre un acte pareil. Il doit y avoir quelque chose au-dessus de vous. Les plus anciens dentre nous nous conseillent, mais cest tout. Ils nous aident convaincre les Guildes, trouvent des fonds, ce genre de choses. Comme ils entretiennent des relations avec les conseils des familles, ils sont au courant des problmes bien avant le reste de la ville. De cette faon, nous pouvons agir dans la discrtion. Toutefois, nos interventions sont rares, irrgulires. Certains dentre nous ne sont jamais sollicits. On peut donc dire que ces anciens membres vous contrlent ? Ils nous guident, nous conseillent. Chacun dentre nous a un mentor qui linitie aux arts secrets des grandes familles. Comme linvisibilit. Par exemple. Qui est le mentor de Warpal ? Motluk est notre mentor Warpal et moi. Motluk ? Cest un jeune matre de la Guilde des tanneurs. quelle famille appartient-il ? Il est le fils dAlta. Son quatrime fils, je crois. Alta ? Alta est le troisime fils de Carallo, qui est un Diroal, le cinquime fils du matre prcdent. Carallo est le mari de Karalee, la troisime sur de Tannarl. 488

Un Diroal ? Par la Dame ! Vous voulez dire comme les matres du quartier de Sampalok ? Oui. *** Les fts taient entreposs dans un grand hangar du port, proprit de la famille Gilmorn. Edeard gota lironie de la situation lorsquil demanda au sol qui les accueillait de se transformer. Un un, les fts tombrent dans le tunnel qui longeait le canal de la Queue. Avec sa troisime main, le gendarme en rassembla huit, quil entrana sous les rues de Myco jusquaux sous-sols de la Maison des ptales bleus. Il restait deux heures avant le lever du soleil, aussi faisait-il encore sombre quand il mergea ave