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Flammarion
Balzac
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Balzac
Prsentation
par Nadine Satiat
Le Colonel Chabert
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dition
avec
dossier
Flammarion
Balzac
Le Colonel Chabert
Tenu pour mort la bataille dEylau,
le colonel Chabert rentre chez lui aprs
des annes derrance et de souffrance.
Mais aux yeux du monde, il nexiste plus.
Sa femme, hritire de sa fortune, est
remarie et mre de deux enfants ; sa
maison a t dmolie ; la rue mme o il
vivait a t dbaptise : lEmpire a cd la
place la Restauration Dpossd de ses biens comme
de son nom, lancien hros des guerres napoloniennes
se lance cur perdu dans une dernire bataille, pour
recouvrer son identit. Y parviendra-t-il ? Le Colonel
Chabert est lhistoire tragique dun homme incarnant les
restes sublimes dune poque rvolue.
Texte intgral
Illustration :
Virginie Berthemet
Flammarion
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Prsentation, notes, dossier,
chronologie et bibliographie par Nadine Satiat
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Prix France : 2,30
ISBN : 978-2-0812-2472-8
editions.flammarion.com
Dos s i er
1. Le roman et ses personnages selon Balzac
2. Rves de batailles
3. Guerre et littrature au XIX
e
si cle :
Stendhal, Hugo, Maupassant
4. Le Colonel Chabert au cinma
Balzac
Le Colonel Chabert
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Extrait de la publication
Le Colonel Chabert
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Du mme auteur
dans la mme collection
ANNETTE ET LE CRIMINEL.
BATRIX. Prface de Julien Gracq.
CSAR BIROTTEAU.
LE CHEF-DUVRE INCONNU GAMBARA MASSIMILLA DONI.
LES CHOUANS.
LE COLONEL CHABERT suivi de LINTERDICTION.
LE CONTRAT DE MARIAGE.
LE COUSIN PONS.
LA COUSINE BETTE.
LE CUR DE TOURS LA GRENADIRE LILLUSTRE
GAUDISSART.
LA DUCHESSE DE LANGEAIS.
EUGNIE GRANDET (dition avec dossier).
LA FEMME DE TRENTE ANS.
FERRAGUS LA FILLE AUX YEUX DOR.
GOBSECK UNE DOUBLE FAMILLE.
ILLUSIONS PERDUES.
LE LYS DANS LA VALLE.
LA MAISON DU CHAT-QUI-PELOTE LE BAL DE SCEAUX LA VENDETTA
LA BOURSE.
MMOIRES DE DEUX JEUNES MARIES.
NOUVELLES (El Verdugo. Un pisode sous la Terreur. Adieu. Une pas-
sion dans le dsert. Le Rquisitionnaire. LAuberge rouge.
Madame Firmiani. Le Message. La Bourse. La Femme abandonne.
La Grenadire. Un drame au bord de la mer. La Messe de lathe.
Facino Cane. Pierre Grassou. Z. Marcas).
LES PAYSANS.
LA PEAU DE CHAGRIN.
PEINES DE CUR DUNE CHATTE ANGLAISE.
LE PRE GORIOT.
PHYSIOLOGIE DU MARIAGE.
PIERRETTE.
LA RABOUILLEUSE.
LA RECHERCHE DE LABSOLU.
SARRASINE, suivi de Michel Serres, LHERMAPHRODITE.
SPLENDEURS ET MISRES DES COURTISANES.
UN DBUT DANS LA VIE.
UNE FILLE DVE.
LA VIEILLE FILLE LE CABINET DES ANTIQUES.
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BALZAC
Le Colonel Chabert

PRSENTATION
NOTES
DOSSIER
CHRONOLOGIE
BIBLIOGRAPHIE
par Nadine Satiat
GF Flammarion
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Nadine Satiat, spcialiste de la littrature du XIX
e
sicle, a dit dans
la collection GF-Flammarion plusieurs uvres de Balzac (Un dbut
dans la vie, La Recherche de labsolu, La Peau de chagrin, La Maison du
chat-qui-pelote) et des Goncourt (Germinie Lacerteux, Rene Mauperin),
ainsi que Notre cur de Maupassant. Elle est galement lauteur dune
biographie de Balzac (Balzac ou la fureur dcrire, Hachette Littra-
tures, 1999) et dune biographie de Maupassant (Maupassant, Flamma-
rion, Grandes biographies , 2003).
2009, Flammarion, Paris, pour cette dition
ISBN : 978-2-0812-2472-8
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SOMMAIRE
P R S E NT AT I O N 7
Le Colonel Chabert
DOS S I E R
1. Le roman et ses personnages selon Balzac 133
2. Rves de batailles 139
3. Guerre et littrature au XIX
e
sicle :
Stendhal, Hugo, Maupassant 148
4. Le Colonel Chabert au cinma 170
CHR O NO L O GI E 191
BI B L I O GR AP HI E 199
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Roxane et Adrien.
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P r s e n t a t i o n
Lhistoire du Colonel Chabert est simple, cest une his-
toire comme il y en a depuis quil y a des guerres. Une
histoire aussi vieille que celle dAgamemnon de retour de
la guerre de Troie trouvant son pouse Clytemnestre dans
les bras dgisthe ; aussi vieille que celle dUlysse qui,
aprs des annes dpreuves pour rentrer Ithaque,
retrouve son palais envahi par les prtendants. Une his-
toire comme il y en eut sans doute des milliers au cours
de lEmpire et au dbut de la Restauration : le colonel
Chabert, tenu pour mort la bataille dEylau (1807),
revient chez lui un beau jour de juillet 1815, aprs des
annes derrance et de souffrance, trouve sa femme, hri-
tire de toute sa fortune, remarie et mre de deux
enfants, sa maison dmolie et la rue mme o elle se
trouvait dbaptise, et tente de recouvrer son identit
dans un monde aux yeux duquel il nexiste tout simple-
ment plus, et dans lequel nul na intrt le voir
reprendre sa place et sa fortune.
Balzac a crit la premire version de cette histoire en
1832 sous le titre La Transaction. Pour tre dj lcrivain
la mode consacr six mois plus tt par La Peau de
chagrin, ce Balzac-l ntait pas encore tout fait celui
de La Comdie humaine, o Le Colonel Chabert entrera
en 1844. Ctait un auteur qui, aprs sept ou huit ans
passs crire sous divers pseudonymes, pour se dlier
la main , cent volumes de littrature commerciale, se
grisait de son rcent succs, un auteur en pleine
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effervescence cratrice, dsordonn, enthousiaste, dont
les intuitions sociales et philosophiques commenaient
se dessiner sans quil en ft encore tout fait conscient,
dont les techniques de composition, affines depuis
quelques annes par la pratique du conte et de la nou-
velle, taient encore empreintes dune recherche excessive
de virtuosit la mode du moment, mais devenaient de
plus en plus personnelles, et dont linvention roma-
nesque, nourrie par un talent dobservation suraigu, se
dployait avec une rapidit et une complexit croissantes.
Balzac commenait videmment tre port par ce quil
avait dj crit. La rdaction de La Transaction fut extr-
mement rapide : le texte fut trs probablement rdig
comme un feuilleton, au fur et mesure de sa publication
dans LArtiste, en quatre livraisons, les 19 et 26 fvrier,
et les 5 et 12 mars 1832. closion brusque sous la pous-
se dune sve dj riche de souvenirs, danecdotes, de
situations et de personnages.
SOUVENIRS PIQUES
Arrire-petit-fils de passementiers-brodeurs qui four-
nirent larme rpublicaine, puis larme impriale, en
galons et en aiguillettes, petit-fils de haut fonctionnaire
la Direction des Vivres, fils dun directeur des Vivres et
des Approvisionnements de larme du Nord en 1793,
puis de larme de Vende en 1795, et qui resta fonction-
naire la Direction des Vivres jusquen avril 1819, Bal-
zac, dix-sept ans lanne de Waterloo, a pass sa prime
enfance Tours, ville o rsidaient un tat-major de bri-
gade mais aussi, et ctait plus inhabituel, une colonie
dofficiers prisonniers de guerre assigns rsidence sur
parole, quon recevait poliment. Les militaires occu-
prent donc selon toute vraisemblance une place impor-
tante dans la vie quotidienne et les conversations de la
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famille Balzac. Mme Balzac, trente-deux ans de moins
que son mari, ne se montrait sans doute pas insensible
aux charmes des fringants officiers ; est-ce luniforme de
grenadier de la garde nationale quil endossait priodi-
quement qui valut Jean de Margonne, prestigieux bel-
ltre , dtre distingu par Mme Balzac, comme le
suggre avec malice Maurice Bardche
1
? De cette liaison
naquit en 1807 Henry, ce frre qui serait toujours le pr-
fr de leur mre, blessure ingurissable au cur de Bal-
zac. Il nen sera pas moins lami de M. de Margonne et
de son pre, lui-mme ancien officier, et sera souvent reu
dans leur chteau de Sach.
Aussi ne peut-on stonner que Balzac ait camp ds
ses premiers romans quelques belles figures de militaires,
du gnral Beringheld, flanqu du brave sergent Lagloire
dans le gothique Centenaire (1822), Horace de Landon-
Taxis, servi par le fidle Nickel dans le trop mlodrama-
tique Wann-Chlore (1825) : ce fier chef descadron de
larme impriale y raconte dj dans une lettre com-
ment, grivement bless en Allemagne, il fut recueilli et
soign dans une misrable baraque, tandis quon le
croyait mort. Cet pisode prfigure une partie de lhis-
toire de Chabert, dans un roman qui est aussi une
histoire de bigamie et de vengeance contre un duc
deux pouses : La Transaction. Aprs stre intitul
La Comtesse deux maris en 1835, ce roman deviendra
Le Colonel Chabert en 1844. Quant Lagloire et
Nickel, pittoresques vtrans au parler populaire, ils pr-
figurent chacun sa manire les figures fraternelles de
Boutin et de Vergniaud, le nouriceure du Colonel Cha-
bert. Ces types et ces situations commenaient dailleurs
se multiplier dans la littrature du temps, et Pierre
Citron a recens, partir de 1824, maints exemples de
1. Le lecteur trouvera en fin de volume, dans la section Bibliogra-
phie , les rfrences compltes de tous les ouvrages et articles des
auteurs cits infra.
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romans militaires situs sous lEmpire, dont les person-
nages sont laisss pour morts sur les champs de bataille,
voire restent fous la suite du traumatisme pendant plu-
sieurs annes ; particulirement proche du futur Colonel
Chabert est lhistoire du gnral dArchambaud dans un
roman anonyme de 1826, lonore, anecdote de la guerre
dEspagne en 1813, laiss pour mort, gravement bless,
ramass par les ambulances ennemies, soign par des
femmes russes qui suivaient larme, puis fort maltrait
pendant deux ans par les Russes, saisi par une fivre cr-
brale et plac dans un mauvais hpital, puis retrouvant
dun coup la mmoire, crivant sa mre, mais sans
rponse, retombant malade, dcidant de retourner en
France, pied et sans un sou, comme un vagabond, sur-
montant mille obstacles en chemin, puis enfin en France,
aid par un ancien camarade, retrouvant sa mre qui le
croyait mort depuis longtemps, et apprenant que sa
femme est entre au couvent. Balzac a certainement lu
ce roman, un moment ou un autre, puisquil sen est
inspir plus tard, comme la bien montr Pierre Citron,
pour le dnouement de La Duchesse de Langeais.
Puis ce fut lintermde catastrophique des annes
1826-1828, au cours desquelles Balzac se rva la fois
diteur, imprimeur et fondeur des caractres avec lesquels
il imprimerait ses uvres ce qui se solda par une belle
dconfiture et soixante mille francs de dettes, dont cin-
quante auprs de sa mre, quil ne devait jamais rem-
bourser. Une premire Physiologie du mariage fut ainsi
imprime, mais resta dans un tiroir.
Lorsque Balzac revint la littrature, ce fut avec une
histoire daventures historiques, plus ou moins imite de
Walter Scott et de Fenimore Cooper (dont Le Dernier des
Mohicans, publi en franais en 1826, venait dobtenir un
franc succs), situe en Bretagne en 1799, lanne du
retour dgypte de Napolon, et au moment o le Direc-
toire envoya larme rpublicaine rprimer les dernires
insurrections chouannes : Le Dernier Chouan fut crit
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dans les derniers mois de 1828, Fougres, chez le gn-
ral de Pommereul le fils du prfet Pommereul qui avait
t en 1801 la bonne toile du pre de lcrivain et
partir dun fait divers que lui avait rapport ce gnral
fcond en anecdotes. Selon toute probabilit, Balzac en
avait dj fait son miel pour alimenter lanne prcdente
ses articles de lphmre Album historique et anecdo-
tique. Officiers et soldats Bleus de lexcellent colonel
Hulot, premier des officiers dEmpire de la future Com-
die, et Blancs mens par laristocratique Montauran
peuplaient dsormais tout un roman, et, de fait, le pre-
mier roman sign Balzac . Luvre, publie le 28 mars
1829, neut aucun succs et se vendit trs mal. Mais cette
dconvenue, comme la bien montr Maurice Bardche,
eut au moins un grand mrite : non seulement Balzac se
disputa avec Latouche (qui, notons-le au passage, se fai-
sait appeler Henry mais se nommait Hyacinthe) parce
que Latouche, associ dUrbain Canel pour la publica-
tion, voulait solder les invendus ce qui, terme, aboutit
une rupture entre les deux hommes, et de nouvelles
et fructueuses frquentations littraires pour Balzac ,
mais il se dtourna de la fabrication de romans de
consommation courante, jetant dfinitivement aux orties
Horace de Saint-Aubin le faiseur. Son activit littraire
allait dsormais se dployer en plusieurs pans, chacune
des facettes contradictoires de son tre cherchant son
expression propre dans un vaste spectre de possibles, du
journalisme mondain au conte philosophique. Dans les
mois qui allaient suivre, Balzac commencerait crire les
premires Scnes de la vie prive , et remettrait sur le
mtier La Physiologie du mariage, qui allait le tirer de
lobscurit.
Il ne renonait pas pour autant la veine militaire,
que tout dailleurs, en cette anne 1829, contribuait
alimenter. Faute dargent en effet, lex-futur Walter
Scott franais tait oblig daller de temps en temps
vivre dans la maison de ses parents, Versailles. Or
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Versailles vivait Mme dAbrants. Ne Laure Permon en
1784, celle-ci tait devenue veuve en 1813 du gnral
Junot, surnomm le sergent La Tempte par Bona-
parte dont il fut ensuite laide de camp pendant la cam-
pagne dgypte. Devenu gouverneur militaire de Paris
puis commandant de larme du Portugal, Junot gagna
son titre la victoire dAbrants (1807), mais il fut
contraint la capitulation de Sintran, assista la dfaite
en Espagne et participa la dsastreuse campagne de
Russie qui sonna la fin de lpope. Exil dans les Pro-
vinces illyriennes, Junot, frapp de folie, revint chez lui,
prs de Dijon, pour se suicider. Lancienne toile de
lEmpire tait alors devenue lennemie jure de Napo-
lon, et, dans les bras dun jeune capitaine royaliste,
stait rallie aux Bourbons, et avait obtenu de
Louis XVIII une pension et le droit de conserver son
titre. Encore quelques brillantes annes de triomphe
mondain, et celle qui avait aussi t la matresse de
Murat eut achev de dilapider la fortune que son mari
avait gagne sur le pillage : elle fut contrainte en 1821 de
se retirer Versailles. Cest l que Balzac fit sa connais-
sance en 1825, par des amis communs de sa sur Laure
et de son mari, le polytechnicien Eugne Surville, qui
venait dobtenir un poste dingnieur des Ponts et Chaus-
ses dans cette ville ; et Mme dAbrants, quadragnaire
bien en chair, manires princires et brusqueries imp-
rieuses, devint sa matresse, ce qui flatta sa vanit, servit
ses ambitions et nourrit son inspiration de maints rcits
de ftes la cour impriale et de chevauches piques
travers lEurope. En 1829, aprs une priode consacre
Mme de Berny, Balzac renouait prcisment sa liaison
avec la duchesse, qui lintroduisit alors chez plusieurs
grandes dames du temps de Napolon : dans le salon trs
priv de Mme Rcamier, qui vivait retire lAbbaye-
aux-Bois ; chez Mme Hamelin (1776-1851), une superbe
crole, la plus lgante des merveilleuses du Direc-
toire qui avait lanc les robes la sauvage dites cuisse
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P r s e n t a t i o n 13
de nymphe mue , qui avait t elle aussi la matresse
de Chateaubriand, de Montrond et surtout du gnral
Bonaparte lui-mme, et qui vivait depuis 1827 lErmi-
tage de la Madelaine prs de Fontainebleau ; ou encore
chez la comtesse Merlin (1788-1852), une Cubaine qui
avait brill sous lEmpire, et qui tait alors la matresse
dun camarade journaliste de Balzac, Philarte Chasles,
lequel laida crire ses souvenirs comme Balzac aida
Mme dAbrants crire les siens. Or ces dames, comme
aussi la femme de lettres Sophie Gay, chez laquelle
Balzac avait t introduit par Henri de Latouche (et dont
la fille Delphine deviendrait bientt Delphine de Girar-
din), regorgeaient danecdotes du temps du Directoire
et de lEmpire. Balzac flambait denthousiasme : Je
retrouvai Balzac avec joie chez Mme dAbrants, raconte
Mme Ancelot dans un passage de ses Salons de Paris
[non dat mais que Bernard Guyon, qui le cite, situe aux
alentours de 1830], mais je ly trouvai tout diffrent de
ce que je lavais vu jusque-l : les merveilles de lEmpire
lexaltaient alors au point de donner ses relations avec
la duchesse une vivacit qui ressemblait la passion. Un
soir, il me dit : Cette femme a vu Napolon enfant ; elle
la vu jeune homme, encore inconnu ; elle la vu occup
des choses ordinaires de la vie, puis elle la vu grandir,
slever et couvrir le monde de son nom ! Elle est pour
moi comme un Bienheureux qui viendrait sasseoir mes
cts, aprs avoir vcu au ciel tout prs de Dieu.
Entre 1825 et 1828, Balzac stait aussi li Versailles
avec tout un groupe de camarades polytechniciens
dEugne Surville, et il avait nou en particulier une ami-
ti durable avec Zulma Tourangin, une amie denfance
de Laure, et la femme du commandant Carraud, direc-
teur des tudes lcole militaire de Saint-Cyr toute
proche cette amiti stait affermie au dbut de 1829.
Il avait ainsi fait la connaissance de plusieurs officiers
qui avaient particip aux campagnes de lEmpire le
capitaine Priolas, le capitaine Viennet. Le rcit de leurs
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aventures et de leurs souvenirs sengrangea dabord dans
sa mmoire, puis, partir du milieu de lanne 1830, dans
un album quil allait bientt appeler son vivier et
dans lequel, pour ne pas perdre une miette de ce quon lui
racontait, il allait se mettre noter ses ides et ses projets.
Cest alors quen dcembre 1829 la publication de la
Physiologie du mariage, dune verve, dune libert de ton
et dune finesse danalyse psychologique bien suprieures
la premire version non diffuse, mlant factieusement
la statistique et la physiognomonie, et considrablement
enrichie danecdotes du temps du Directoire et de
lEmpire racontes par la duchesse dAbrants et
Mme Hamelin, particulirement abondante en rcits
daventures piquantes, fit de lui en quelques jours un
auteur succs. Les grands thmes et le systme phi-
losophique de luvre venir sannonaient : linfluence
de la physiologie sur la vie morale, le pouvoir destructeur
de la pense, les crimes purement moraux commis
dans le secret des consciences labri de la loi catgorie
dj esquisse dans le Code des gens honntes
1
publi
sans nom dauteur en 1825. Lune des dernires mdita-
tions de la Physiologie (XXVI), donnant comme exemple
une scne dchirante des Brigands de Schiller dans
laquelle un jeune homme fai[t], laide de quelques
ides, des entailles si profondes au cur dun vieillard,
quil finit par lui arracher la vie (cest videmment la
scne au cours de laquelle Franois Moor tue son pre
avec une fausse lettre de son frre), porte, dj, sur
lusage des sentiments comme des armes les plus cruelles
dans la guerre conjugale.
Accueilli au sein dune joyeuse bohme littraire, Bal-
zac gotait enfin le plaisir dtre rclam par les journaux
et les revues lgantes : il se fit journaliste et chroniqueur
mondain pour La Caricature de Philipon, pour La
1. Et que Balzac a toujours bien prsent lesprit en crivant La
Transaction cf. note 1, p. 48 du Colonel Chabert.
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Silhouette, qui appartenait mile de Girardin (de mme
que Le Voleur auquel il donnerait entre septembre 1830
et fin mars 1831 dix-neuf Lettres sur Paris), et songea
tout naturellement y dbiter, entre autres choses,
quelques histoires de militaires rcoltes auprs du petit
groupe de Saint-Cyr.
Avec un culot qui chez lui allait devenir une seconde
nature, Balzac commena vers cette poque monnayer
davance des textes dont il navait pas crit la premire
ligne : le 3 janvier 1830, les diteurs Marne et Delaunay
retenaient ainsi, entre autres titres proposs par Balzac,
un projet intitul La Bataille de Wagram sans doute le
mme que celui qui figurait dj sous le titre La Bataille
dans une liste de projets probablement contemporaine de
la rdaction du Dernier Chouan , projet dont Balzac
dcrirait en dtail llaboration dans sa correspondance
de 1832, dont il dplacerait mme encore le lieu de
Wagram Dresde en 1844, au moment de complter la
section des Scnes de la vie militaire prvue dans le cata-
logue de La Comdie humaine, mais quil ncrirait
jamais. Toujours dans la veine militaire, le 30 janvier, Bal-
zac donnait La Mode, que venait aussi de crer son
nouvel ami mile de Girardin, El Verdugo, sous le titre
complet : Souvenirs soldatesques, El Verdugo ; guerre
dEspagne (1809). crit en octobre 1829 (en mme temps
que Gloire et Malheur, futur Maison du chat-qui-pelote et
premire vritable tude de murs dans son uvre),
Maffliers, chez le gnral de Talleyrand-Prigord qui
avait invit Balzac avec Mme dAbrants, le texte tait
probablement inspir des souvenirs espagnols de la
duchesse ; ctait aussi la premire publication signe
H. de Balzac . Puis il donnait, les 15 mai et 5 juin
1830 (toujours La Mode), Adieu sous le titre complet
Souvenirs soldatesques, Adieu, qui attestait la persis-
tance dun projet de volume dinspiration militaire. Le
second chapitre de cette nouvelle dcrit le passage de
la Brzina, probablement tel que le capitaine Priolas
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lavait racont lauteur ; le hros, Philippe de Sucy, reste
ensuite prisonnier en Sibrie pendant six annes, puis
retrouve par hasard sa matresse, devenue folle davoir
t trane pendant deux ans, dans les pires conditions,
la suite de larme ; les parents de celle-ci, la croyant
morte, se sont partags sa succession, tandis quelle tait
en ralit enferme dans un asile de fous dans une petite
ville dAllemagne. Toutes ces souffrances, Balzac, comme
le fait remarquer Pierre Citron, les accumulera sur la tte
du colonel Chabert. la Revue de Paris, Balzac donnait
encore, le 26 dcembre 1830, Une passion dans le dsert,
aventure de la campagne dgypte, puis, le 27 fvrier
1831, Le Rquisitionnaire, pisode de la vie pendant la
Rvolution en Normandie. Et il gardait en rserve, consi-
gns dans son album, maints rcits entendus Saint-Cyr
ou Fougres : histoire du capitaine Bianchi qui, pour
un pari de deux mille francs, mange le cur dune senti-
nelle, rcit de lincendie des faubourgs de Ravenne par le
gnral Pommereul, pisodes tragiques de la retraite de
Russie et atrocits diverses. Autant damorces de contes
dont ceux qui furent effectivement raliss ne devaient
paratre quen janvier 1832 dans les Contes bruns, un
recueil crit en collaboration.
NOUVELLES ESPCES SOCIALES
Entre-temps avaient paru en avril 1830 les premires
Scnes de la vie prive, sortes dillustrations de la Physio-
logie du mariage lusage des jeunes filles, et parmi ces
scnes , Les Dangers de linconduite, futur Gobseck,
racont par un personnage qui deviendrait dans les ver-
sions postrieures lavou Derville : il joue un grand rle
dans Le Colonel Chabert, et il assumait l pour la pre-
mire fois le rle de dtecteur des secrets ensevelis dans
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le sein des familles . Balzac commenait donc rameu-
ter des souvenirs plus lointains, ceux des annes 1816-
1819, consacres tudier le droit car sa mre voulait
quil ft notaire , et grossoyer chez matre Guillonnet-
Merville, puis chez le notaire Victor Passez. Pour la pre-
mire fois aussi dans ces scnes , Balzac faisait de la
description dun quartier de Paris un lment part
entire de la peinture de telle ou telle espce sociale
en application de lide selon laquelle la vie extrieure
est une sorte de systme organis, qui reprsente un
homme aussi exactement que les couleurs du limaon se
reproduisent sur sa coquille ; inspire de Cuvier, cette
ide fut thorise pour la premire fois dans le Trait de
la vie lgante, sorte de mode demploi de la vie sociale
dans le ton de la Physiologie, publi dans La Mode en
octobre 1830. Enfin, et parce quil concevait ces scnes
comme des uvres didactiques et morales, il y inaugurait
aussi une technique de composition plus labore que
celle des contes, souvent en diptyques selon lexpres-
sion de Maurice Bardche, afin de montrer plus efficace-
ment le passage du temps et les consquences des fautes
commises, amnageant des chos et des contrastes entre
lavant et laprs voir Gloire et Malheur, le premier titre
de La Maison du chat-qui-pelote , manipulant lmotion
du lecteur avec une subtilit nouvelle et condensant sou-
vent en une dernire image tout le poids du dsastre :
dans Le Colonel Chabert, ce sera celle du colonel prenant
le soleil sur un banc, lhospice de Bictre.
Entre-temps il y eut une rvolution aussi, mais aprs six
mois dun enthousiasme assez naf, Balzac du tait mr
pour se laisser attirer par les lgitimistes dautant plus
quil allait bientt rencontrer le duc de Fitz-James, chef du
parti no-lgitimiste auquel il se rallierait au dbut de 1832,
tent certes par la carrire politique, mais aussi et peut-tre
dabord par la nice du duc, la marquise de Castries,
laquelle il allait faire une cour assidue, et vaine.
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Mais videmment la grande affaire de 1831, cest La
Peau de chagrin, dont la publication, le 1
er
aot, fait
accder lauteur succs de la Physiologie au rang dcri-
vain la mode. Et Balzac ds lors, reu partout, caboti-
nant dans les salons, na de cesse de rivaliser avec les
crivains les plus en vue de Paris, Lautour-Mezeray,
Eugne Sue, Jules Janin, qui saffichaient dans tous les
lieux chic, vtus avec la dernire lgance, et menaient
grand train : de cette poque datent les premires extra-
vagances qui feront sa lgende dpenses de dcorateur,
de tailleur, de traiteur, robes de chambre avec ceinture
glands dor, cabriolet de luxe avec groom et couverture
portant une couronne comtale, baignoire lOpra. Bal-
zac gagne de largent, mais en dpense encore plus,
semble oublier les cinquante mille francs quil doit tou-
jours sa mre depuis la faillite de limprimerie, et com-
mence accumuler dangereusement les dettes. Et au vrai,
cette prodigalit na pas toujours les effets escompts : si
la verve de Balzac conteur blouit les salons, M. le
comte de Balzac est dun luxe un peu voyant, et
daucuns le trouvent vulgaire
Le succs de La Peau de chagrin fut tel quon imprima
vite une deuxime dition augmente de contes, trois
volumes de Romans et contes philosophiques dont cer-
tains ntaient dailleurs philosophiques que pour
loccasion, ou alors au sens large, puisquon y retrouve
entre autres El Verdugo et Le Rquisitionnaire. Au demeu-
rant, la veine des souvenirs soldatesques ntait pas
tout fait tarie : dans la Revue de Paris, en mme temps
que La Peau de chagrin, avait paru par exemple
LAuberge rouge, dont les protagonistes sont deux chirur-
giens militaires des armes de la Rpublique. Et, en avril,
Balzac avait bel et bien entrepris pour lditeur Boulland
des Scnes de la vie militaire (selon Pierre Citron, dix
feuilles en avaient mme t imprimes et corriges, mais
on ignore de quels textes il sagissait) ; bizarrement ces
mmes scnes se trouvent aussi adjuges aux diteurs
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Marne et Delaunay dans un trait conclu au mois daot.
Balzac se disperse un peu dans tous les sens cest aussi
lpoque o il commence travailler aux Contes drola-
tiques. Mais ce souci de construire des ensembles coh-
rents indique cependant que lcrivain commence
envisager dordonner son uvre.
En novembre, Balzac est Sach. Puis, fin dcembre,
il sjourne une dizaine de jours Angoulme chez les
Carraud le commandant Carraud y a t nomm le
1
er
juillet directeur de la Poudrerie. Ce sjour dcida-t-il
de la rdaction de La Transaction ? Rien nannonait
luvre dans lalbum : cest donc peut-tre que Balzac,
dans une frnsie de travail, tenu et stimul par un
contrat avec LArtiste (auquel il avait dj donn en aot
Le Chef-duvre inconnu), et peut-tre aussi pouss par
des dettes urgentes, exploita sur-le-champ quelque sou-
venir soldatesque que les Carraud venaient de lui
raconter ou de lui remettre en mmoire. Il a dj sa
disposition maints lments anecdotiques et personnages
militaires secondaires, quil combine aussitt avec des
personnages et des thmes explors et exploits dans ses
uvres rcentes.
Lexemple le plus flagrant de cet opportunisme est le
personnage de la femme du colonel Chabert, la comtesse
Ferraud, qui est lvidence une nouvelle mouture du
type de la femme sans cur , inaugur avec tant de
succs dans la deuxime partie de La Peau de chagrin
lexpression se trouvait mme textuellement dans La
Transaction ; bien que Balzac naille jamais jusqu en
faire tout fait un personnage emblmatique de la Res-
tauration, elle est tout autant que Foedora le type
dune socit sans cur , pour reprendre lexpression de
Flix Davin dans son introduction aux tudes philoso-
phiques.
Laventure strictement militaire, ou plutt les circon-
stances dans lesquelles Chabert est tomb Eylau, sont
dcrites en des termes expressifs qui dnotent encore un
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N ddition : L.01EHPN000271.N001
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Prsentation
par Nadine Satiat
Le Colonel Chabert
di t i on avec dos s i er
dition
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Flammarion
Balzac
Le Colonel Chabert
Tenu pour mort la bataille dEylau,
le colonel Chabert rentre chez lui aprs
des annes derrance et de souffrance.
Mais aux yeux du monde, il nexiste plus.
Sa femme, hritire de sa fortune, est
remarie et mre de deux enfants ; sa
maison a t dmolie ; la rue mme o il
vivait a t dbaptise : lEmpire a cd la
place la Restauration Dpossd de ses biens comme
de son nom, lancien hros des guerres napoloniennes
se lance cur perdu dans une dernire bataille, pour
recouvrer son identit. Y parviendra-t-il ? Le Colonel
Chabert est lhistoire tragique dun homme incarnant les
restes sublimes dune poque rvolue.
Texte intgral
Illustration :
Virginie Berthemet
Flammarion
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Prsentation, notes, dossier,
chronologie et bibliographie par Nadine Satiat
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Prix France : 2,30
ISBN : 978-2-0812-2472-8
editions.flammarion.com
Dos s i er
1. Le roman et ses personnages selon Balzac
2. Rves de batailles
3. Guerre et littrature au XIX
e
si cle :
Stendhal, Hugo, Maupassant
4. Le Colonel Chabert au cinma
Balzac
Le Colonel Chabert
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Noir quadri
Extrait de la publication