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Fermat et la naissance de l'Analyse

par Andr WARUSFEL


1

Pour J ean Itard
Avant d'tudier quelle a t la place de Pierre Fermat dans la naissance de l'analyse moderne, il
est sans doute bon de dfinir ce qu'est l'image de cette discipline, la fois pour nos yeux blass
de modernes et surtout pour ceux des hommes du XVII
e
sicle.


Le mot analyse n'a pris son sens aujourd'hui usuel qu' partir de 1748
2
. C'est maintenant le
royaume des concepts de limite, de continuit, de drives, de sries, d'quations diffrentielles
et d'intgrales, donc le domaine de l'infiniment petit [ou grand], bref de l'infini tout court. Or
Pierre Fermat, tout au moins dans les travaux qui nous concernent ici, ne prononce jamais le mot
infini . A fortiori, s'en tenir strictement aux textes, les indivisibles
3
semblent lui tre bien
trangers comme son rival Descartes, et sans doute aussi faussement que pour ce dernier.

lire rapidement Fermat, et aussi le lire en profondeur, certains peuvent ne voir en lui qu'un
gomtre [amateur de courbes et surfaces] et un algbriste [rsolveur d'quations], bref un
Descartes, mais pas un analyste au sens moderne. Toulouse comme Leyden, on n'crit
jamais d'expressions du genre lorsque tend vers , au voisinage de zro ou pour
tout nombre assez grand ... Par exemple, le concept de limite ne semble intervenir que de
manire dtourne et fugace, lors d'une simple allusion - il est vrai rpte, puisque figurant dans
quatre textes distincts
4
- certaines situations limites
5
dont Pappus signalait la grande
difficult. En un autre endroit
6
Fermat parle, sans insister, de points se rapprochant
davantage et c'est peu prs tout. Le ton gnral est bien celui d'un algbriste-gomtre,
continuateur de Vite, et fort peu celui d'un analyste, au moins tel que nous l'imaginons aprs
trois sicles et demi de routine.

Pourtant un grand mathmaticien comme Lagrange et, plus prs de nous, un rudit aussi subtil
que J ean Itard, n'ont pas hsit parler du Conseiller comme de l'un des pres fondateurs du
calcul diffrentiel et intgral, donc comme dcouvreur, au moins partiel, des concepts de drive,
de diffrentielle et d'intgrale, notions qui ne seront, en fait, engendres de manire explicite que
par un Newton vers 1666 ou, indpendamment, par un Leibniz huit ans plus tard encore.

Cet article a pour but de tenter de prciser la place de Pierre Fermat dans la cohorte des
prcurseurs de ce calcul, donc de l'analyse moderne, mais non de ses gniteurs. En plus de la
rflexion solitaire du chercheur conduisant quelques remarques et dveloppements personnels,
il s'est naturellement nourri de lectures attentives, d'abord de commentateurs anciens
7
ou
contemporains
8
, mais surtout des textes originaux, ou ce qui en tient lieu, de Fermat, Descartes
et Beaugrand.


Notes
... WARUSFEL
1


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Inspecteur gnral honoraire de mathmatiques.
... 1748
2


Date de la parution d'un trait fondamental d'Euler sur Une Introduction l'analyse
Infinitsimale - Introductio in Analysin Infinitorum
... indivisibles
3


Concept renouvel des Grecs, vieux en tout cas d'au moins un sicle et revigor en 1635
par la sortie de la somme de Cavalieri.
... distincts
4


Pp. 142, 147, 151 et 159 du tome I de ses uvres.
...
5


Littralement : determinatio, traduction du grec .
... endroit
6


Op. cit., pp. 148-149.
... anciens
7


Duhamel au XIX
e
sicle.

... contemporains
8


J ean Itard, Margaret Baron, Enrico Giusti, Giovanna Cifoletti ou Herbert Breger.

Partie I
L'ALGORITHME FONDAMENTAL
Partie II
COMMENT TROUVER UN EXTREMUM...
Partie III
...OU UNE TANGENTE
Partie IV
LA TANGENTE AU GALAND
Partie V
LES MYSTRES DE L'ADGALIT
Partie VI
FERMAT ET LE PARABOLODE DE RVOLUTION
Partie VII
UNE ADGALIT BTARDE
Partie VIII
LE DEUS EX MACHINA DBUSQU
Partie IX
LE FUSEAU DE FERMAT
Partie X
LE CENTRE DE GRAVIT DU FUSEAU
Partie XI
LE RAPPORT DE 11 5
Partie XII
LE FUSEAU CREUX
Partie XIII
EN GUISE DE CONCLUSION

Partie I
L'ALGORITHME FONDAMENTAL

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Ce que remarque toute personne approchant les travaux du Toulousain, c'est videmment que, si
les rsultats obtenus sont incontestables, leurs dmonstrations sont - quelques rares et
prcieuses exceptions prs - inexistantes, et les exposs des algorithmes artistiquement flous.
Ces sentiments de frustration rsistent si bien l'tude que, dans nos temps eux-mmes, on voit
fleurir de faon rgulire des interprtations parfaitement contradictoires des sous-entendus
d'une poigne de calculs pourtant fort simples, au droulement limpide et dment exacts, datant
dj de trois cent soixante ans. Le sens profond de sa mthode , qui constitue l'essentiel de
cette part-l de l'hritage fermatien, force l'admiration, mais est, aujourd'hui encore, objet de
vives controverses, mme si sa porte ou sa mise en uvre ne le sont aucunement.

Elle est souvent appele De Maximis et Minimis , titre donn par Fermat lui-mme
9
dans
l'explication Descartes de juin 1638, puis dans une lettre Mersenne deux mois plus tard
10
et
enfin repris en 1684 par Leibniz dans sa Nova methodus pro maximis et minimis, itemque
tangentibus . Dans une lettre du 23 aot 1636 Roberval et tienne Pascal
11
il parlera mme
de l'invention maxim et minim in omnibus omnino problematibus , ce qui montre quelle
foi, peut-tre excessive, il avait en elle.

Si, comme le montrent les textes eux-mmes [prfrs aux commentaires successifs, si ingnieux
et incontournables soient-ils], on ne peut rellement suivre les deux positions extrmes qui
voient en Fermat un pre du calcul ou, l'inverse, simplement un algbriste formel et rigoureux
disciple de Vite, on doit reconnatre le caractre profondment ambigu de la dfinition et de la
porte mathmatique de son outil essentiel, l'adquatio, traduction fermatienne des de
Diophante
12
, adquation que nous dclencherons souvent par l'usage du verbe adgaler ,
comme Fermat lui-mme, et pour laquelle nous avons choisi un symbole spcial, , voisin du
[et oppos au] signe qualis de l'galit cartsienne.

Cette adquation est la signature de la mthode et date de 1629 au plus tard; nous la retrouvons
l' uvre dans quatre types d'oprations : recherche d'extrema, constructions de tangentes des
courbes explicites
13
puis des courbes implicites
14
, et enfin recherche de centres de gravit, qui
constituent l'essentiel du travail de Fermat dans le domaine qui nous intresse. Certes, d'autres
travaux trs postrieurs, comme les traits de 1660 sur la quadrature et la rectification, ont plus
ou moins t considrs par leur auteur comme relevant de la mme mthode ; nous n'en
entreprendrons pas ici une tude systmatique, car ils reposent davantage, semble-t-il, sur des
acrobaties calculatoires que sur le chef d' uvre de sa jeunesse : sa mthode d'optimisation n'y est
gure lisible.

Dans ces quatre cas, l'adgalit met en relation deux expressions algbriques
simples, gnralement de type polynomial ou s'y rduisant
15
, en une variable presque toujours
note , sur lesquelles on opre comme pour une galit ordinaire, d'abord en regroupant le tout
dans un seul membre, puis en simplifiant par qui dans chaque cas est effectivement en facteur
commun
16
, et enfin en substituant le nombre zro la lettre , ce qui conduit une galit
permettant thoriquement de rsoudre le problme pos.


Notes
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... lui-mme
9


uvres, II, p. 154.
... tard
10


10 aot 1638, op.cit., II, p. 167.
... tienne Pascal
11


Op.cit., p. 56.
... Diophante
12


Cf. par exemple sa Proposition 11 du Livre V.
...explicites
13


C'est--dire dfinies par une quation cartsienne , ou fermatienne, du type .
...implicites
14


D'quation .
... rduisant
15


Les fractions rationnelles tant ramenes au type polynomial par rduction au mme
dnominateur et multiplication par ce dnominateur, les radicaux par lvation au carr
etc.
... commun
16


Fermat dit explicitement : divisant par .

Partie II
COMMENT TROUVER UN EXTREMUM...

Les trois premiers cas [recherche d'extremum et construction de tangente] appartiennent tous
un mme type, celui d'une adquation :


Dans la dtermination d'un maximum ou d'un minimum
17
, la fonction est connue, et
l'inconnue est l'abscisse pour laquelle la valeur est extrmale.

La rgle de Fermat [osons : l'algorithme], que l'on pourrait caractriser en mots par la squence
rassembler, factoriser, simplifier, annuler , l'est en symboles mathmatiques modernes par la
formule :



Herbert Breger croit voir, dans cette mthode, une tentative embarrasse d'utiliser une fonction
de deux variables telle que , dfinie mme pour
, le fait de substituer indiquant simplement que l'on utilise alors le prolongement
par continuit de sur la diagonale
18
. Pour qu'un tel prolongement existe, nous savons, prs de
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quatre sicles plus tard, qu'il est ncessaire et suffisant que soit continment drivable, ce qui
est le cas pour les fonctions dont traite Fermat; bien entendu, est
alors videmment gal . Pour Breger et ses adeptes, comme il tait impossible
19
, au
XVII
e
sicle, d'exhiber un objet aussi trange que , substituer [remplacer par 0] tait
le seul moyen concevable d'indiquer ce prolongement, l'poque indicible de manire directe.

Dans cette optique, adgaler est donc exactement synonyme d'galer. Mais cette tentative
d'interprtation, subtile et intressante, se heurte diffrentes objections fortes, dont le fait
qu'elle ne s'applique en aucun cas un texte essentiel sur le conode parabolique, sur lequel nous
nous tendrons longuement, alors que Breger n'y fait aucune allusion dans l'article o il prsente
son hypothse
20
.



Notes
... minimum
17


Cas particulier fondamental qui a abusivement donn son nom la mthode gnrale.
... diagonale
18


Ici c'est que l'on remplace par 0.
... impossible
19


Pour de multiples raisons, dont la moindre n'tait pas le fait que le concept de fonction
n'tait pas encore mr.
... hypothse
20


Archives for History of Exact Sciences, Vol. 46, Number I, 1994, pp. 193-219.

Partie III
...OU UNE TANGENTE

Dans les deux cas suivants o Fermat utilise l'adquation, l'abscisse du point de la courbe dont il
dsire calculer la tangente est fixe, et c'est la fonction qui est en partie inconnue puisque dans
son expression figure un paramtre , savoir la sous-tangente , dont l'galit finale permet
de trouver la valeur, puis d'en dduire une construction de la tangente cherche. C'est ainsi que,
si , la tangente au point la courbe dfinie par passe par le point
o a t obtenu par l'adgalit :


Ici et ; si est un polynme, le calcul donne toujours le
nombre inconnu par une quation simple puisque du premier degr
21
.
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Le second cas se dduit du troisime en posant .

La seule diffrence - mais essentielle - entre les deux sortes de recherche de tangente consiste en
ce que, pour les courbes explicites, l'optimisation semble rsulter du parcours d'un point restant
sur la courbe, tandis que dans le cas implicite le mobile dcrit la tangente et non la courbe elle-
mme. Cette nuance est d'ailleurs capitale, mme si l'examiner ici nous loignerait de notre
propos, puisqu'elle laisse entrevoir une des cls de sa mthode de rectification des courbes
22
.


Dans ces trois cas, il s'agit d'optimiser [maximiser ou minimiser] en un point une certaine
fonction . Une grande partie du travail des commentateurs a consist dterminer cette
fonction, qui n'est en effet nullement vidente au moins dans le cas des tangentes une courbe
23
.
L'examen de tels calculs, dont celui de la tangente en un point particulier du Galand ,
autrement dit du Folium de Descartes, montre bien comment fonctionne la mthode.


Notes
... degr
21


Sluse trouvera d'ailleurs, vers 1652, un algorithme explicite donnant qu'il publiera en
1673, tout fait analogue notre moderne .
... courbes
22


Voir le De linearum de 1660, in uvres, I, pp. 211-254, o est justifie sa remarque de 1640
on peut substituer l'arc la portion de tangente qui lui est adjacente , op. cit., p.
162.
... courbe
23


Il peut d'ailleurs y avoir plusieurs fonctions diffrentes, conduisant cependant toutes au
mme rsultat.

Partie IV
LA TANGENTE AU GALAND

Nous connaissons trois textes de Fermat ce sujet, deux d'entre eux figurant dans une lettre
Mersenne
24
du 22 octobre 1638. Celui qui est le plus complet sur le point qui nous occupe est
lgrement antrieur et date du mois de juin ; il est destin Descartes lui-mme, auteur d'un
dfi Roberval
25
. Dans ce calcul, l'cart est not , sans que nous sachions pourquoi
l'auteur choisit, selon le cas, de lui donner un signe positif ou ngatif
26
.


Il s'agit de trouver les points du folium, d'quation , au nombre de deux, o
la tangente fait un angle de 45 degrs avec les axes. Fermat multiplie par l'quation :
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qu'il dveloppe, simplifie d'abord en tenant compte de l'galit puis
en divisant par . L'tape finale consiste ter ensuite tout ce qui se trouvera ml avec
, ce qui conduit l'expression donnant la sous-tangente, savoir :


Il convient enfin de revenir la question initiale, c'est--dire de rsoudre une quation du
quatrime degr ici sans importance.



Dans ces calculs les lettres et , qui appartiennent naturellement Descartes, n'apparaissent
pas sous cette forme, contrairement au texte ci-dessus o leur emploi n'a pour seul but que
d'clairer la question pour un lecteur moderne. Leur lecture est des plus instructive, par exemple
pour le plaisir furtif d'y prendre Fermat en dfaut
27
, et surtout pour tenter de comprendre les
critiques de Descartes dans sa lettre Mersenne
28
du 23 avril 1638.

Cela dit, l'obscurit des documents o Fermat distillait sa mthode, en aussi peu de mots que
possible, tait telle qu'un Descartes, vex de se trouver ici encore en comptition avec le
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Gascon , n'y comprendra pas grand'chose et entamera une polmique clbre dont il ne
sortira pas grandi. Mais son erreur, certes regrettable
29
, tait parfaitement comprhensible, et
c'est ce que nous essaierons de prouver, heureusement aprs bien d'autres, accordant ainsi en
quelque sorte de larges circonstances attnuantes au pre de la Gomtrie.

L'argument essentiel en sa faveur est que, lorsque l'on recherche le point o la tangente en
une parabole
30
de sommet coupe l'axe de symtrie, on constate que est bien la
longueur maximale sparant d'un point de l'arc . Que le calcul la Fermat ne donne pas
ce point mais le pied de la normale
31
provient de ce que l'annulation de la drive n'est
nullement une condition ncessaire pour obtenir un extremum si celui-ci est acquis en un point
frontire du domaine, comme dans le cas de la fonction restreinte au segment .
Aucun des deux adversaires n'tait alors conscient de ce fait lmentaire
32
.



Notes
... Mersenne
24


uvres, II, pp. 169-171, puis 174-175.
... Roberval
25


Op. cit., pp. 156-158.
... ngatif
26


Dans la lettre Brlart, il dclarera ncessaire d'tudier les deux cas, mme si, pour un
moderne, la considration de l'un d'entre eux suffise.
... dfaut
27


Une erreur de calcul digne d'un colier !
... Mersenne
28


AT, II, notamment p. 322.
... regrettable
29


C'est Fermat qui avait raison sur presque toute la ligne.
... parabole
30


C'est justement le lieu o se droule le duel.
... normale
31


Point qui, soit dit en passant, n'est pas reconnu par Descartes pour qui pourtant il joue un
rle essentiel.
... lmentaire
32


On peut bien le leur pardonner en pensant quel point ce genre de question tait nouveau
dans ce sicle.

Partie V
LES MYSTRES DE L'ADGALIT

J usqu' ce point de notre dissection de l'adgalit, une traduction mathmatique moderne est
possible :

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- soit sous une forme purement algbrique qui fera plaisir aux tenants du caractre symbolique
du , qui n'est pas un nombre mais par lequel on peut simplifier et qui peut ensuite se voir
spcialis en la valeur numrique zro
33
,


- soit en recourant aux infiniment petits
34
.

Cette prsentation de l'adquation que nous proposons ici est la suivante : est la
premire manifestation d'un type de congruence bien connu en notre sicle, gnralisant une ide
de Gauss de 1801 en thorie des nombres, savoir la relation :


ce qui signifie, en termes simples, que la lettre , dont on n'a pas besoin de prciser ici
davantage le statut, est en facteur dans la diffrence , et que le quotient rsultant de
son limination
35
doit s'annuler lorsque l'on substitue le nombre 0 la lettre , obtenant alors
une quation dont la racine rpond au problme
36
.

Une adgalit entre et signifie donc pour nous, en raccourci, dans la vision
infinitsimale du calcul fermatien, que la diffrence tend vers 0 avec , et ce plus
vite que lui-mme. Pour des polynmes, l'interprtation est encore plus simple : c'est que
divise ; mais on sait que Fermat ne s'est pas limit ce cas, ni mme celui de
fractions rationnelles, puisqu'il admet, dans ses exemples, certains radicaux.

Les mathmaticiens actuels, la suite de Landau, noteraient donc une adquation sous la forme :



Dans le cas trs simple o l'on adgale pour rechercher un extremum de ,
l'galit moderne signifie simplement que est drivable en et que
sa drive est nulle, ce qui est bien une condition classiquement attache l'existence d'un
extremum en .


Notes
... zro
33


Un peu comme l'indtermine d'un polynme , au sens bourbakiste,
en opposition avec la variable de la fonction polynomiale associe
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, qui elle est videmment un nombre.
... petits
34


Pour les champions de la vision classique de Fermat pre de la drive usuelle, est un
accroissement numrique de la variable - un cart -, au dpart non nul mais que l'on fait
tendre vers zro.
... limination
35


On dit, dans les coles, simplification par .
... problme
36


Abscisse inconnue d'un extremum, ou sous-tangente en un point donn.

Partie VI
FERMAT ET LE PARABOLODE DE RVOLUTION

Mais la quatrime application de la mthode la recherche d'un centre de gravit, dont Fermat
tait particulirement fier, vient d'une poque assez ancienne puisque 1636 est la date
gnralement reconnue
37
. On y voit l'adquation dtourne de cette pratique qui, sans cela,
aurait sans doute permis de voir en Fermat l'inventeur de la drivation, selon le got de chacun
au sens classique [relevant de l'analyse] ou formel [rejoignant en cela l'algbriste pur qu'tait
Descartes].

Une tude assez pousse de ce travail sur le centre de gravit du conode parabolique
38
montre
que l'adgalit mise ici en uvre ne correspond plus du tout notre interprtation de la relation
d'adquation. Il faut donc revenir dans le dtail sur notre schma, si l'on veut comprendre ce qui
est en jeu dans ce texte, transmis Mersenne
39
avec une lettre du 20 avril 1638 mais
certainement antrieur, puisqu'une lettre Roberval
40
du 4 novembre 1636 fait mme allusion au
rapport de 11 5 qui termine ce petit trait.

Commenons par examiner un exemple de notre cru, donc imaginaire mais transparent. La
relation est incontestablement une adquation valable, puisque divise la diffrence
, et que faire dans le quotient donne bien 0. Cette diffrence
tend donc vers 0 avec et plus vite que lui, ce qui est exactement notre intrprtation du
symbole dont l'emploi ici est donc parfaitement lgitime.

Toutefois, si l'on divise les deux membres par , opration tout fait licite pour une vritable
galit, on obtient une nouvelle adquation, savoir , dont il est visible qu'elle
est non valable puisque la diffrence , si elle tend effectivement vers 0, ne le fait pas
plus vite que . En notes , comme dit Fermat, nous nous trouvons donc devant un cas o l'on
n'a pas le droit d'crire , mais seulement .

Cela dmontre au passage que, quel que soit le parti que l'on prenne sur le statut de la lettre ,
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une adgalit, qui est peut-tre une galit approche ou un objet d'un autre ordre qu'une relation
entre nombres, n'est pas une galit. Par suite
41
, le fait que Fermat crive lui-mme que dire que
et peuvent parfaitement tre adgales alors qu'elles ne sont manifestement pas gales
42

n'est pas un argument aussi dcisif qu'il pourrait y paratre dans la controverse laquelle nous
avons dj fait allusion.


Notes
... reconnue
37


uvres, I, pp. 136-139 et III, pp. 124-126; Itard allait mme jusque 1635 dans un article
publi Ble en 1950 sur Pierre Fermat , repris pp. 206-227 dans la compilation
Essais d'histoire des mathmatiques.
... parabolique
38


Le parabolode de rvolution, engendr par la rotation d'une parabole autour de son axe,
dj longuement tudi par Archimde.
... Mersenne
39


uvres, I, pp. 136-139.
... Roberval
40


uvres, II, p. 85.
... suite
41


Cela va un tout petit peu dans le sens d'un Herbert Breger par exemple.
... gales
42


Littralement : qualia non sint, in uvres, I, p.140.

Partie VII
UNE ADGALIT BTARDE

Or c'est pourtant un exercice analogue au petit exemple que l'on vient de suivre que se livre
Fermat dans sa dtermination du centre de gravit du conode. Il y crit en effet explicitement
qu'il a le droit d'adgaler une certaine constante une fraction rationnelle en savoir, en usant
de notations modernes mais trs proches des siennes :



Mme si ce n'est pas tout fait visible, le second membre de cette adgalit est de la forme
et se simplifie donc, en donnant Rcrivons donc la vritable adquation
traite par Fermat, mme s'il ne s'en est certainement pas rendu compte :


Cette fois-ci, cette adgalit est fausse, tout comme dans le cas d'cole prsent juste ci-dessus,
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et il n'y a que limite simple sans augmentation de la vitesse d'annulation.

Puisqu'il avait omis, sans doute non sciemment, de simplifier la fraction du second membre,
Fermat a pu se donner l'illusion de pratiquer une vritable adquation, puisqu'il savait, en
chassant les dnominateurs, mettre en facteur, simplifier par et remplacer par 0, ce qui lui
donnait bien le rsultat, correct puisque connu depuis Archimde. Mais, au XVII
e
sicle, la
preuve de l'excellence d'une mthode ne rsidait pas dans une dmonstration - gnralement
cache -, mais dans sa capacit faire retrouver des proprits dont on tait dj sr.

Il est clair qu'ici l'ingnieuse formule de Breger est totalement inoprante, ce qui fragilise
considrablement sa revanche de Fermat. Cette difficult dans l'interprtation du travail de
Fermat est d'ailleurs encore accrue par le fait qu'une autre adgalit du mme texte, dont nous
n'avons pas encore parl, est tout aussi incongrue : il s'agit de celle qui lie la distance
sparant le centre de gravit du conode de celui de la tranche comprise entre et .
Dans ce dernier cas, s'il est vrai que est bien la limite de quand tend vers 0, la
diffrence de ces deux quantits, divise par , admet pour limite et non 0 car est
quivalent

Ce fait, gomtriquement intuitif la mode archimdienne puisque revenant considrer cette
tranche comme trs proche d'un cylindre, ne pouvait chapper l'auteur : il est parfaitement clair
que, sur ce point secondaire du calcul tout au moins, adgaler signifiait implicitement pour lui
galer aprs passage la limite. Le problme est de savoir si cette assimilation tait totalement
ou non inconsciente; sans doute ne pourra-t-il jamais tre parfaitement rsolu.


Partie VIII
LE DEUS EX MACHINA DBUSQU

La question qui se pose l'examen de ce texte capital est donc la suivante : puisque l'on peut tre
certain, nous semble-t-il, que la dtermination de ce centre de gravit n'est pas une application de
la mthode de maximis et minimis, puisqu'il n'y a ici aucun point unique
43
fournissant un
extremum une quelconque fonction , et que pourtant le calcul fermatien est correct, o est le
deus ex machina qui lui a tendu les lauriers de la victoire ? Ou bien est-ce que notre
interprtation de l'adquation est incomplte, qu'elle est ce que nous avons dit et aussi autre
chose ?

On peut poser correctement, puis rsoudre cette nigme. Puisque la dtermination des centres de
gravit est typiquement un problme d'intgration [en termes modernes, l'abscisse d'un tel
point est donne par la formule :
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qui se ramne une suite d'intgrales simples], et puisque nous prtendons que Fermat n'a pas
vraiment eu accs au calcul intgral, o donc a bien pu se glisser ce dernier ?

En fait l'intervention de ce calcul dans le texte qui nous occupe figure, bien cache, en deux
endroits : l o Fermat, d'aprs Archimde, affirme que le volume d'un conode est proportionnel
au carr d'une certaine longueur [sparant le sommet de la base, qui mesure en quelque sorte la
hauteur de ce solide de rvolution], et l o il prtend, toujours correctement et d'aprs les
mmes sources, que l'abscisse cherche est proportionnelle cette hauteur
44
. Et c'est pour cela
que tout se peut faire sans quadratures .

Pour le reste, qui est donc la seule contribution propre du Conseiller, la mathmatique grecque
fournit encore deux cls par l'intermdiaire de la statique
45
. La fin, o apparat la fameuse vraie-
fausse adgalit, n'est [pour nous !] qu'un banal calcul de limite
46
.


Mathmatiquement, la dmarche fermatienne aurait pu tre entirement satisfaisante trs peu
de frais si, au lieu de se contenter d'une seule majoration
47
et d'un appel rituel la mthode
48
, il
avait soigneusement born gauche et droite la quantit par d'une part,
d'autre part, puis fait tendre la faon moderne vers 0. L'absence de cet encadrement est
d'autant plus trange que Fermat s'tait donn lui-mme, par une rfrence explicite
Archimde, le droit d'utiliser un argument de convexit exactement quivalent ces majoration
et minoration.

Cela dit, le fait que la seule ingalit semble lui permettre d'embrayer brutalement
vers sa mthode restera sans doute jamais marque d'un peu de mystre : en particulier il est
clair que cela ne peut tre une indication que est un maximum pour car, bien que ce
soit vrai, il s'agit ici d'un maximum atteint en un point frontire du domaine de dfinition, et que
sauf commettre l'erreur bien excusable de Descartes dans sa polmique, un tel extremum ne
peut tre obtenu par l'algorithme fermatien rassembler, factoriser, simplifier, annuler .

Peut-tre faut-il regarder cette ingalit unique, orpheline d'une autre ingalit qui conduirait
un encadrement performant, comme voisine de l'oubli des rectangles inscrits dans un travail sur
les quadratures o Fermat ne parle - une exception prs - que des rectangles circonscrits ?
Breger, qui note soigneusement cette incohrence, ne signale par contre pas les obscurits du
texte sur le conode qui, il est vrai, ne vont pas dans le sens de sa thse audacieuse.

Tout le neuf qu'a donc rchauff le soleil toulousain, dans cette page dont son auteur fut si
content, n'est donc en fait qu'un simple passage la limite. Cette clbre tude du conode,
gnralement reue comme preuve de son gnie, n'est donc finalement, croyons-nous, que
simplement admirable pour son ingniosit extrme, et ne constitue malheureusement en rien
une amorce de calcul intgral, pas mme sous la forme d'une intuition des liens unissant
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drivation et intgration qui fonderont les empires newtonien et leibnizien.


Notes
...
43


Littralement : , in uvres, Suppl., p. 122.
... hauteur
44


Et non plus son carr.
... statique
45


Ce qui est bien normal, au vu de l'origine du concept mme de centre de gravit.
... limite
46


Qui plus est, tout calcul de limite en 0 d'une fraction de la forme peut tre ainsi
dguis en adquation de cette limite la fraction quivalente
... majoration
47


Recta erit minor recta .
... mthode
48


Deducta est igitur...

Partie IX
LE FUSEAU DE FERMAT

Pour en terminer avec cet exercice de virtuosit, rappelons que Fermat lui-mme, conscient des
limites de cette application de sa mthode
49
puisqu'elle ne vaut pratiquement que pour les
nouvelles paraboles de la forme , avait indiqu en une formule lapidaire
50
un autre
type de surface de rvolution dont il affirmait s'tre rendu matre. Ce n'tait pas une gasconnade,
puisqu'il donnait une indication numrique
51
prouvant qu'il disposait d'au moins une technique
empirique, voire rigoureuse, pour atteindre ce type d'objectif plus complexe. Roberval devait
plus ou moins en possder galement une, puisqu'il avait pu proposer de son ct son
correspondant le rapport - erron - de 11 4, dans un document aujourd'hui perdu, uniquement
connu par une allusion de Fermat
52
.


Trente ans plus tard, tout cela deviendra pure routine; cette poque, il fallait y mettre du c ur
l'ouvrage. J usqu' prsent, il semble qu'on n'ait pu reconstituer avec quelque chance de
vraisemblance sa dmarche sur cette variante, dans la mesure o il faut clairement autre chose
qu'une simple adaptation par dcalque de la dmarche expose Mersenne. Il nous semble
toutefois possible d'indiquer les grandes lignes d'une telle reconstruction que nous osons
prsenter ci-dessous.

Ce que nous appelons ici le fuseau de Fermat l'a vivement intress toute sa vie. Il s'agit du
solide engendr par une plaque parabolique limite par l'axe et une de ses perpendiculaires,
comme dans le cas du conode d'Archimde, mais cette fois-ci en rotation par rapport cette
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perpendiculaire au lieu de l'axe.

Son inventeur l'appelle conode d'un nouveau genre
53
, in uvres, II, p. 55, au sein d'une
lettre dj cite
54
, mais aussi
55
pp. 73, 85 et 86; il y parle successivement de conoides nov
speciei, puis de nostri conoidis, paralllement la dnomination de nouvelles paraboles
donne aux courbes d'quation gnrale .

Il en dterminera quatorze ans plus tard l'aire latrale, comme application de sa mthode de
rectification, en utilisant une forme du thorme de Guldin quivalente, en termes modernes,
l'galit , qui lui permet de ramener son calcul ceux d'une aire sous une hyperbole
et de la longueur d'un arc de parabole, lui-mme quivalent celui d'une aire sous une
hyperbole gnralise
56
.



Notes
... mthode
49


Ou ce qu'il pensait en tre une application.
... lapidaire
50


Non vacat in prsens indicare...c'est--dire sans doute simplement Je n'ai pas le
temps... .
... numrique
51


Le rapport de 11 5.
... Fermat
52


uvres, II, p. 85.
...
53


Novum conoides.
... cite
54


23 aot 1636 Roberval et Pascal.
... aussi
55


Dans deux lettres Roberval seul, datant respectivement des 22 septembre et 4 novembre
de la mme anne.
...
56


En fait une cubique; voir l'Appendice Propositiones ad Laloverum au trait Veterum
geometria promata de Lalouvre de 1660, in uvres, I, pp. 199-209.

Partie X
LE CENTRE DE GRAVIT DU FUSEAU


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Cet lgant solide pointu, sorte d'obus ou de fuse reprsent sur la figure 2, satisfait, comme son
cousin moins anguleux le parabolode d'Archimde plac ses cts, deux propositions de type
proportionnel concernant d'une part la mesure du volume, et d'autre part l'abscisse du centre de
gravit. En effet, si cette dernire varie encore comme la hauteur du solide, le volume est pour sa
part li la cinquime puissance de cette hauteur
57
; toutefois l'essentiel est que ces deux
relations de proportionnalit peuvent jouer le mme rle que pour le premier conode, c'est--
dire permettre Fermat de ne pas utiliser de quadratures, au moins de manire ouverte.

L'artifice dit du levier
58
s'applique tout autant ce nouveau solide qu' l'ancien. Mais, cette fois-
ci, nul argument de convexit ne peut nous donner, comme dans le cas prcdent, un
encadrement analogue la relation qui aurait permis de conclure en
toute rigueur.

Il faut donc procder ici une dtermination, exacte ou approche, du centre de gravit du solide
obtenu en retranchant, du conode tudi, correspondant une certaine valeur de la longueur
fondamentale laquelle volume et abscisse cherche sont rapports, le solide voisin associ,
pour sa part, . Une telle diffrence, qui voque un vase effil pos sur la pointe ou
un obus creux, n'est nullement classique et n'a pas t tudie par Archimde.

Nous pensons toutefois pouvoir expliquer, en recourant un type de manipulation analogue
celle mise en uvre sur le conode, comment en obtenir une estimation satisfaisante par une
procdure typiquement archimdienne, non base d'exhaustion mais fonde, au contraire, sur les
processus d'quilibres de tranches superficielles qui avaient, on le sait, souvent servi au
Syracusain deviner les thormes dmontrer par la suite more geometrico.


Notes
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... hauteur
57


Et non plus son carr comme dans le cas du parabolode.
... levier
58


Qui n'est autre qu'une criture antique de ce que nous nommons maintenant associativit
du barycentre.

Partie XI
LE RAPPORT DE 11 5

Reprenons la prtendue adgalit qui avait permis de retrouver le rsultat d'Archimde sur le
centre de gravit du parabolode de rvolution :


Dans cette formule, est la fois la hauteur du conode et une approximation de la position
du centre de gravit de la tranche dcoupe par le passage de , alors que est la
distance inconnue sparant le sommet du centre de gravit cherch, dont on sait rien, sauf qu'elle
est proportionnelle .

L'adquation, qui revient simplement remplacer par 0 aprs simplification, donne aussitt
, ce qui est bien le rsultat classique.

Dans le cas du fuseau, il faut remplacer l'exposant 2 par 5, parce qu'ici le volume est
proportionnel et non plus ; enfin obtenir une approximation de la position du centre de
gravit de la portion de solide dcoupe par le passage de , ce qui n'est plus
immdiat
59
: on n'a plus aucune raison a priori de prendre , mais plutt une autre valeur
60
que
nous noterons provisoirement .

La technique fermatienne applique la nouvelle adgalit :


donne aussitt , o reste encore inconnu. Comme nous le montrerons dans la section
suivante, ce coefficient est en fait gal ce qui donne finalement et prouve bien
que le point cherch divise la hauteur du nouveau conode dans le rapport de 11 5 annonc
61
.
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Dans cet essai de restitution, la seule difficult srieuse rside en le calcul de , donc en la
dtermination du centre de gravit du fuseau vid. Nous verrons qu'elle passe par celle de
l'ordonne du centre de gravit de l'abscisse de la plaque parabolique gnratrice du fuseau. Ce
problme annexe ne posait certainement pas de difficults Fermat, qui possdait parfaitement
ce calcul. Ayant en effet obtenu
62
l'ordonne de ce point pour toute courbe d'quation , il
n'avait aucun mal trouver son autre coordonne l'aide d'un changement de en son
inverse
63
. Par surcrot, la technique utilise pour le conode, rduite au cas d'une superficie
plane, redonnerait si ncessaire et avec une grande facilit les centres de gravit des plaques
paraboliques nouvelles . Nous tiendrons donc cette connaissance pour acquise, et admettrons
que Fermat savait que le centre de gravit d'une plaque parabolique ordinaire est situ aux trois
huitimes de son axe partir du sommet.


Notes
... immdiat
59


Faute de pouvoir remplacer l'argument de convexit qui justifiait que soit une valeur
approche de .
... valeur
60


Imprcise pour le moment.
... annonc
61


.
... obtenu
62


uvres, I, pp. 166 et 167.
... inverse
63


C'est--dire en passant de 2 1/2.

Partie XII
LE FUSEAU CREUX

Nous avons dit plus haut que tait gal ; or ce rapport donne aussi la position du centre de
gravit de la plaque parabolique gnratrice du fuseau. Cette concidence n'est nullement
fortuite, et c'est en elle, pensons-nous, que rside la cl du calcul [ou de l'intuition extraordinaire]
de Fermat.

Pour la justifier en termes comprhensibles pour l'poque, il nous faut regarder la figure 3. On
peut y voir trois courbes et une verticale, dlimitant quatre rgions , , et . Les deux
arcs extrmes ont pour quations respectives et , cette dernire
fonction diffrant de la premire par soustraction d'une constante gale . Ces
deux arcs engendrent donc, par rotation autour de l'axe des abscisses, le fuseau initial et son
voisin obtenu par passage de .
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Ne prtant pas attention pour le moment l'arc intermdiaire, nous voyons que ces deux arcs,
d'quations et , dlimitent la runion , rgion qui donne par
rotation le fuseau creux dont nous recherchons le centre de gravit.

Que la partie , situe l'extrmit de la pointe de l'obus, soit ngligeable quant ce calcul
lorsque et tendent vers 0 parat clair
64
. Nous la ngligerons donc, comme Fermat
l'aurait certainement fait, pour poursuivre notre dmonstration.

Un segment vertical compris entre et engendre par rotation une couronne
circulaire d'aire gale , donc approximativement proportionnelle
. Si cette proportionnalit tait rigoureuse, un raisonnement de statique archimdienne
induirait aussitt la proportionnalit des contributions respectives de cette couronne et du
segment de hauteur dans les deux calculs des centres de gravit du fuseau vid et de celui
de la plaque plane : une sommation conduirait alors l'galit cherche. Un simple argument
de levier, parfaitement cohrent avec ce que Fermat savait des mthodes grecques, fournit donc
et termine notre reconstruction de la preuve manquante si l'on accepte de remplacer
galit approche par galit , donc si l'on se permet d'adgaler la Fermat...

Une dmonstration complte, compatible avec nos critres actuels, utilise par exemple la
frontire entre et , d'quation
65
; il est facile de vrifier que le
centre de gravit de et celui du solide engendr par la rotation de ont exactement mme
abscisse, puis que la contribution cette abscisse de la partie complmentaire est en O , ce
qui justifie compltement, bien qu'a posteriori, l'approximation prsente plus haut
66
.


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Bien entendu notre interprtation vaudrait pour les paraboles gnralises : le calcul en
est tout aussi simple. Sans doute ne saura-t-on jamais si Roberval a eu connaissance du dtail de
ces dterminations subtiles, moins que la dcouverte d'archives ne permette peut-tre un jour
de vrifier, ou d'infirmer, notre hypothse selon laquelle Fermat avait eu l'intuition de
l' adquation entre les abscisses des deux centres de gravit considrs.




Notes
... clair
64


On voit d'ailleurs aussitt que sa contribution l'abscisse du centre de gravit est en
O .
...
65


O est compris entre et la valeur pour laquelle ; la courbe
correspondante, longtemps peu discernable de la frontire suprieure de d'quation
, plonge brutalement vers le point d'abscisse o elle coupe l'axe des
avec une tangente verticale.
... haut
66


Notons que cette dernire remarque aurait t considre comme parfaitement superflue
aux yeux d'un contemporain de Cavalieri, rompu au calcul des indivisibles, comme elle
l'aurait t trente ans plus tard pour un Newton ; sa prsence dans cet article n'a pour seul
but que de fournir une base rigoureuse cette tentative de restitution. Mais si l'on accepte
de se restreindre aux exigences plus modestes du XVII
e
sicle, il suffit de se limiter au
recours aux balances archimdiennes voqu ci- dessus, dont la page sur le conode nous
dit assez que Fermat en avait acquis une matrise parfaite.

Partie XIII
EN GUISE DE CONCLUSION

Au terme de ce trop bref parcours, on peut sans doute avancer les propositions suivantes quant
l' uvre de Fermat en analyse :

- Fermat a utilis, pour la premire fois, ce qui deviendra plus tard la drive moderne afin de
rsoudre, trs correctement pour l'poque, les problmes d'extremum en dehors des bornes ;

- il n'a pas connu la drive en elle-mme, telle qu'elle sert aujourd'hui pour tudier les variations
des fonctions par l'intermdiaire du thorme de monotonie
67
;


- il ne l'utilisera donc pas pour dterminer les tangentes, prfrant un algorithme pas tout fait
indpendant du ntre mais encore malhabile ;
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- il n'est pas certain qu'il ait fait usage d'indivisibles, mme s'ils sont trs probablement proches
de sa pense
68
;


- il n'a matris aucun procd gnral d'intgration, mme si, comme tout le monde ds cette
poque, il connaissait naturellement les mthodes et les rsultats d'Archimde et donc, sous une
forme ou une autre, la valeur de l'intgrale qu'il a su appliquer de nombreux calculs
d'aires, de centre de gravit et de volumes attachs aux nouvelles paraboles d'quation
;

- il a dtermin au moins un centre de gravit nouveau
69
, mais sans nous dvoiler ses batteries,
peut-tre parce qu'il n'avait pas su donner ses calculs les apparences de rigueur relative
ncessaires
70
;


- il a trouv une mthode trs efficace de construction des tangentes, incontestablement
meilleure que celle de Descartes, mais qui n'est pas encore tout fait l'algorithme moderne de
position ultime de scante
71
;


- il a su tendre cette mthode quelques courbes non algbriques, grce une technique
voque ci-dessous ;

- il a montr, dans un texte non abord ici
72
que l'on pouvait, pour certaines questions,
substituer les tangentes aux arcs , c'est--dire prouv que, sous des conditions assez gnrales
de convexit, la longueur d'un arc tait quivalente la longueur o est le point de
la tangente en ayant mme abscisse que , et par consquent rectifier certaines courbes lies
la parabole ;

- mais il n'a, selon toute vraisemblance, pas entrevu le lien entre intgration et drivation, c'est--
dire entre les calculs d'aires, volumes et centres de gravit d'une part, et le problme des
tangentes d'autre part; dans tous les textes que nous possdons, ne transparat en effet aucune
allusion, mme obscure, au fait que substituer 0 dans un rapport de la forme
o reprsente une aire, permettrait de remonter l'quation de la courbe
dlimitant cette aire.

Si Fermat n'a donc pas dcouvert le thorme fondamental du calcul, s'il n'a fait qu'baucher le
concept de drive et srement pas ceux de diffrentielle et de primitive, il a toutefois droit
notre gratitude pour son uvre, mme limite, en ce domaine. Faut-il regretter que, plutt que de
continuer dans cette voie et, qui sait, se rapprocher encore plus des vrais dbuts de l'analyse
moderne, il ait tourn son gnie vers le Royaume des Nombres ? L'histoire des mathmatiques, y
compris la plus rcente, a videmment rpondu pour nous cette question.
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Notes
... monotonie
67


Le signe de la drive, sauf peut-tre en un passage difficile de la Lettre Brlart [uvres,
Suppl., p. 125], n'est jamais abord.
... pense
68


On sait que Descartes fera de mme, feignant en cela un dsintrt que tout dmentait.
... nouveau
69


Celui de son fuseau.
... ncessaires
70


Le non vacat in prsens indicare pouvant alors tre compris comme un demi-aveu du
genre je n'ai pas encore, ce jour, la possibilit de donner les indications qu'il
faudrait .
... scante
71


Chose curieuse, c'est son rival, algbriste intransigeant qui, ct de sa technique pnible
de la Gomtrie, en aura finalement une meilleure ide que lui, lorsqu'il acceptera de
penser en termes de limites, pour une fois mais videmment voix basse, dans la lettre
Claude Hardy de juin 1638 [AT, II, p. 171], o il parle de l'lision des Homognes de
Monsieur de Fermat.
... ici
72


Mais notamment bien analys par Itard dans un article de 1948 : Fermat prcurseur du
calcul diffrentiel, pp. 235-256 des Essais d'histoire des mathmatiques.

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