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NUEVA FORMA DE LA MATERIA QUE PUEDE RAYAR EL DIAMANTE

Artculo publicado por Tom Simons el 16 de agosto de 2012 en la Universidad de Nebraska


Lincoln
Qu logras cuando tomas unas buckybolas, las sumerges en un disolvente concreto y las
aplastas bajo una presin de ms de 300 000 atmsferas?
La respuesta obvia es un montn de buckybolas aplastadas. Pero un equipo de cientficos que
incluye al qumico de la Universidad de Nebraska-Lincoln Xiao Cheng Zeng ha encontrado que
usando el disolvente adecuado a la presin correcta, se crea una nueva forma de materia que
han llamado cmulo de carbono amorfo ordenado. Es tan duro que puede rayar el diamante,
la sustancia ms dura conocida.
Al igual que los diamantes, las buckybolas (tcnicamente conocidas como
buckminsterfulerenos) estn hechas de carbono. Son estructuras ordenadas en forma de jaula
de 60 tomos de carbono que tienen un notable parecido con balones de ftbol. Cuando los
cientficos las aplastaron, perdieron su estructura en forma de jaula, como era de esperar. Lo
que no esperaban era aquello en lo que se convirti.

Buckybola by James Nash (aka Cirrus)

Es una nueva forma de la materia que no hemos observado antes, dice Zeng, Profesor
Ameritas de Qumica en la UNL. Las buckybolas originalmente estn ordenadas, pero si las
aplastamos, se convierten en un cmulo de carbono amorfo ordenado. Se convierten en un
revoltijo, pero mantiene un orden a gran escala.
Y resulta que esta nueva forma de materia es superdura. Puede rayar el diamante.
El descubrimiento se anunci en un artculo publicado en el ejemplar del 16 de agosto de la
revista internacional Science.
Los cientficos metieron las buckybolas en un disolvente con la frmula qumica C8H10(ocho
tomos de carbono y 10 de hidrgeno), un hidrocarburo aromtico basado en el benceno
(aromtico significa que los tomos pueden compartir electrones).
Usando un dispositivo llamado clula yunque de diamante, el autor principal Lin Wang de la
Institucin Carnegie de Washington en Argonne, Illinois, someti a las buckybolas a presiones
cada vez mayores. Por debajo de, aproximadamente, 30 gigapascales (casi 300 000
atmsferas), las buckybolas volvan a su forma normal tras la descompresin. Sin embargo, por
encima de 32 gigapascales, las jaulas colapsaban por completo y se transformaban en cmulos
amorfos, pero mantenan un notable orden a gran escala tras la descompresin.
Posteriores pruebas realizadas con rayos X por Wang, usando la Advanced Photon Source en
Argonne, y por Bingbin Liu, usando la National Synchrotron Light Source en el Laboratorio
Nacional Brookhaven en Upton, Nueva York, midieron y confirmaron la estructura.
La dureza del nuevo material se confirm cuando el equipo experimental encontr marcas en
los yunques de diamante usados en sus experimentos.
El aspecto diferenciador de este experimento es el disolvente que us el equipo con las
buckybolas antes de que las aplastaran, fue el truco clave para crear esta nueva forma de
materia, seala Zeng. Cuando aadieron una alta presin, las molculas del disolvente se
mantuvieron intactas y separaron las buckybolas, evitando la formacin de polmeros. Las
bolas estaban muy daadas, pero todo el sistema mantena una estructura ordenada.
Zeng tambin dijo que el disolvente concreto usado fue clave. Comenta que un equipo de
cientficos en Suecia intent un experimento similar hace aos, pero usaron C8H8como
disolvente y no lograron el cmulo de carbono amorfo ordenado superduro.
Las pruebas y experimentos del laboratorio fueron confirmados despus de que Zeng y su
investigador de posdoctorado Hui Li, autor principal del estudio computacional, usaran 1,4
millones de horas de ordenador para realizar simulaciones dinmico-cunticas moleculares a
gran escala 900 000 horas en Oak Ridge Leadership Computing Facility en el Laboratorio
Nacional Oak Ridge en Tennessee, y otras 500 000 horas en el Holland Computing Center de la
UNL. En comparacin, eso es el equivalente aproximado de un potente ordenador de
sobremesa que realice clculos 24 horas al da durante 160 aos.
La simulacin nos dio una visin importante sobre este material, una visin atmica, debido a
que en el experimento es muy difcil ver cmo colapsa la materia, dice Zeng. Con los
supercomputadores podemos monitorizar la presin y luego monitorizar la materia bajo altas
presiones a escala atmica a distintas presiones.
Zeng dice que hubo distintas motivaciones cientficas para el trabajo, especialmente la
interminable bsqueda de nuevas formas de materia por parte de los cientficos de materiales.
Un segundo factor es la bsqueda de materiales tiles para la tecnologa. El hecho de que esta
nueva forma superdura de materia conserve su estructura de alta presin en condiciones
normales es muy importante para posibles futuras aplicaciones prcticas.

Autor: Tom Simons
Fecha Original: 16 de agosto de 2012
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