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SOCIOLOGIE HISTORIQUE DE L!

ETAT
Sous la direction de M. DIKPO
Jean-Philippe Gent
La Gense de l!Etat moderne
LES ENJEUX D!UN PROGRAMME DE RECHERCHE
LEtat moderne peut-il se comprendre comme la prise de conscience collective de la
primaut du politique sur les autres pouvoirs effectifs au sein de la socit fodale ?
L!ETAT MODERNE SUR LE TERREAU DU FODALISME : LE CONSENSUS
FISCAL D!UNE SOCIT POLITIQUE LARGIE 3
Un Etat moderne construit sur les monarchies fodales : cohrence structurelle
et largissement du spectre de la socit politique 4
L! Etat moderne comme parangon de l a stabi l i t autocontrai nte :
l!endognisation des pulsions et l!avnement de l!argent comme rfrent de la
puissance 5
L!ETAT MODERNE COMME PALIMPSESTE POLITIQUE DES POUVOIRS
FODAUX : L!AUTONOMIE DU POLITIQUE CARACTRISTIQUE DU LA MUTATION
TATIQUE 7
Le concept de socit politique : entre obsolescence des classes et lgitimation
de l!Etat moderne 7
L!autonomisation du politique et les enjeux contemporains de la prcellence de
l!Etat moderne 9
BIBLIOGRAPHIE 11
Licence Science Politique - Sociologie Historique de l!Etat - Rmi Lefvre
1
La gense et la consolidation de lappareil tatique lchelle europenne reprsente pour
les mdivistes un champ dinvestigation privilgi, en ceci quil est lun des points de dpart
de la rflexion sociologique dune part, et quil peut tre considr comme une pierre
dachoppement de la considration historiciste, dautre part.
De fait, tudier les tenants et les aboutissants de lapparition de lEtat moderne - nous
verrons ci-aprs les difficults intrinsques la dfinition mme de cette ide - est une priorit
pour parvenir apprhender les mcanismes qui rgissent nos socits contemporaines. En
effet, bien quil faille modrer les approches purement stato-centristes
1
telles que dcrites par
A. Wendt
2
ou C. Colliot-Thlne
3
, lEtat et ses institutions affilies restent des acteurs
prpondrants du systme socital que nous connaissons. Partant, sinterroger sur les
conditions de son mergence et de son panouissement dans lEurope des XIII
me
et XIV
me

sicles parat sinon primordial, tout au moins important pour tablir quels sont les enjeux
actuels de lEtat moderne.
Jean-Philippe Gent, titulaire dune chaire dHistoire Mdivale lUniversit de Paris 1
Panthon-Sorbonne, tmoigne dans cet article de la revue Actes de la recherche en sciences
sociales
4
de son exprience en tant quinstigateur dun programme de recherche men de
1984 1993
5
sur la question de la gense de lEtat moderne europen.
Spcialiste de la question du Moyen-ge europen et crivain prolifique en la matire
6
, J-P.
Gent entend ici livrer ses propres rflexions quant au travail collectif men dans le cadre de
Origins of the Modern State. Pour ce faire, il organise sa rflexion partir dun systme de
questions-rponses passant en revue les ventuelles objections qui pourraient lui tre
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2
1
Sur la critique du state centrism et de ses consquences sur le plan conomique et social, voir notamment
STRANGE Susan, The retreat of the state: the diffusion of power in the world economy, Cambridge University
Press, Cambridge, 1996, 218 pp.
2
WENDT Alexander, Social Theory of International Politics, Cambridge University Press, Cambridge, 1999,
429 pp.
3
COLLIOT-THELENE Catherine, Le Dsenchantement de lEtat de Hegel Max Weber, Ed. de Minuit, Paris,
1992, 270 pp.
4
GENET Jean-Philippe, La gense de lEtat moderne : les enjeux dun programme de recherche , Actes de la
recherche en sciences sociales, 118, juin 1997, p. 3-18
5
Le programme Origins of the Modern State est dabord men avec le soutien du seul CNRS par Jean-Philippe
Gent, puis avec le concours lchelle europenne de la Fondation Europenne de la Science sous la prsidence
de Wim Blockmans
6
Voir entre autres GENET Nicole & GENET Jean-Philippe, Les deux corps du roi : essai sur la thologie
politique au Moyen-ge, Gallimard, Paris, 1989, 638 pp. ; BALARD Michel (dir.) & GENET Jean-Philippe, Le
monde au Moyen-ge : espaces, pouvoirs, civilisations, Hachette, Paris, 1991, 271 pp. ; GENET Jean-Philippe
(coll.), Le Moyen-ge en Occident : des Barbares la Renaissance, Hachette, Paris, 1995, 320 pp.
signifies. Cela lui permet de cadrer le sujet et dexpliciter les tenants dune dmarche qui,
loin davoir t uniquement la sienne, a permis de cristalliser une vision europenne,
consensuelle et concerte, de la naissance de lEtat moderne dans cette partie du monde.
A partir de ce thme spcifique, J-P. Gent se pose la question de savoir comment sest
opre cette transformation primordiale, ne dune rflexion sur le fodalisme, et de quelle
manire sont apparues les prmices dune production sociale de lEtat
7
. Il sinterroge
galement sur la porte de cette nouvelle approche, puisquil envisage, comme lnonce
explicitement le sous-titre de son article, de soupeser les enjeux du programme en lui-mme.
Il pose ainsi sa dfinition de travail, dfinissant lEtat moderne comme un Etat dont la
base matrielle repose sur une fiscalit publique accepte par la socit politique (et ce dans
une dimension territoriale suprieure celle de la Cit), et dont tous les sujets sont
concerns
8
.
Nous pourrions ainsi avec lui nous poser la question de savoir quels sont les enjeux de
lanalyse de lmergence de lEtat moderne, et quelle pourrait tre en consquence la porte
de ce travail.
Afin de bien comprendre le propos qui est le sien, nous verrons en premier lieu lEtat
moderne tel quil le dfinit, avant de nous atteler dans un second temps la question plus
spcifique du politique, notamment au travers de ce quil nomme la socit politique et sa
progressive autonomisation.
L!ETAT MODERNE SUR LE TERREAU DU FODALISME : LE
CONSENSUS FISCAL D!UNE SOCIT POLITIQUE LARGIE
Avant toute chose, il convient de noter que les deux programmes que sont Gense et
Origins, sils avaient pour ambition de parvenir rsoudre la mme aporie, nen taient pas
moins fondamentalement diffrents. Nous lavons vu, le premier a t initi sous lgide du
CNRS, tandis que le second sest construit lchelle europenne, et avec le concours de
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7
GENET Jean-Philippe, La gense de lEtat moderne : les enjeux dun programme de recherche , Actes de la
recherche en sciences sociales, 118, juin 1997, p. 10
8
GENET Jean-Philippe, Ibid, p. 3
nombre de chercheurs aux nationalits diverses. Il a donc fallu, ncessairement, largir
lhorizon de dpart dune perspective de travail franaise une logique multinationale, et
prendre en compte les diverses interprtations qui pouvaient tre faites de la question intiale
selon que lon se place du point de vue anglo-saxon, allemand, espagnol ou franais.
Les particularits vernaculaires de chaque pays ont ceci denrichissant quelles induisent
une rvision de ses propres ides laune de lapport de celles des autres : pour Origins, il fut
par exemple difficile de dtacher la notion dEtat moderne de celle dEtat de droit ou dEtat
parlementaire. Quoique le rapprochement ne soit pas stricto sensu infond, la corrlation nest
pourtant pas si nette entre ces trois concepts, comme nous lallons voir.
Un Etat moderne construit sur les monarchies fodales : cohrence
structurelle et largissement du spectre de la socit politique
J-P. Gent dfinit donc la modernit tatique comme le fait dun Etat dont la base
matrielle repose sur une fiscalit publique accepte par la socit politique (et ce dans une
dimension territoriale suprieure celle de la Cit), et dont tous les sujets sont concerns.
Un Etat moderne, avant dtre moderne, est un Etat, cest--dire une forme
dorganisation sociale garante de ses membres et delle-mme, et disposant, cet effet, dun
contrle sinon dun monopole de la justice et dune force militaire spcifique . Il sagit l
dune conception qui reste classique, trs wbrienne, en ce quelle envisage lEtat comme
une entit centralise, tant au niveau judiciaire que militaire. Or ces deux aspects sont partie
prenante de ses prrogatives rgaliennes.
La question de la fiscalit, caractristique des recherches de lauteur
9
, va dans le sens de
cette notion dunit qui semble indissociable de lide dEtat moderne. En effet, elle est ici
publique , cest--dire linitiative de lEtat, et accepte , ce qui dnote de lexistence
dun tissu reprsentatif dense et dun consensus en matire dimposition au sein de la socit
considre.
Cette acceptation se fait lchelle dun pays, cest--dire, le plus souvent, de manire
indirecte : cela distingue cette dfinition de la Cit antique, o lon retrouvait tout ou partie de
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9
GENET Jean-Philippe, LE MENE Michel, Gense de lEtat moderne, prlvement et redistribution, Actes du
colloque de Fontevraud, Ed. Du CNRS, Paris, 1987, 250 pp.
ces caractristiques. Or, lEtat moderne se comprend de manire bien plus large que ne lavait
envisag Platon dans sa Rpublique. Dailleurs, tous les sujets sont concerns : ceci va
dans le sens dun grand nombre de personnes soumises limpt tout autant que dans celui de
la cohrence de cet Etat moderne que nous voquions. Il implique, au contraire du systme
fodal dont il va progressivement merger, une base commune : on passe de la
communalisation la sociation
10
, cest--dire du sentiment dappartenance traditionnel au
consensus rationnel des intrts partags.
Il est important de noter que cette transformation sopre au niveau de la structure mme
de la socit, et quelle est conditionne : il sagit ici de distinguer la modernit dun Etat sur
sa base matrielle et sur la forme, caractristique, de sa politie. La linarit chre
lhistoriographie germanique, par exemple, est ici captieuse, puisquun Etat en bonne voie
vers une modernisation nen est pas pour autant moderne, et ne le deviendra pas
inluctablement. Ce sont les modifications sur le fond, de celles qui sinscrivent dans la dure,
qui sont mme de porter un schme rellement modernisateur.
L!Etat moderne comme parangon de la stabilit autocontrainte :
l!endognisation des pulsions et l!avnement de l!argent comme rfrent de
la puissance
A cet gard, lanalyse de Norbert Elias est particulirement intressante, particulirement
lorsquil dfinit la notion dautocontrainte
11
. De fait lavnement, cest lorsque le ncessaire
contrle des pulsions a t transfr dune prohibition extrieure, au besoin impose par la
force, un mcanisme stable dautocontrainte que lEtat peut tre considr comme
moderne. Plus simplement, le dveloppement du fodalisme, pralable ncessaire la
naissance de lEtat moderne, la rforme grgorienne qui va transposer une partie des schmes
organisationnels ecclsiastiques vers les instances publiques, et la monte en puissance de
lconomie europenne ds le X
e
sicle vont tre les prolgomnes de lunification de lEtat.
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10
Sur la question de la distinction conceptuelle entre communalisation (Vergemeinschaftung) et sociation
(Vergesellschaftung) voir WEBER Max, Economie et socit, Vol. 1, Ed. Pocket, Paris, 1995, 410 pp.
11
Pour la notion dautocontrainte, voir ELIAS Norbert, La Dynamique de lOccident, Presses Pocket, Paris,
1990, 320 pp. et selon un angle plus pistmologique et mthodologique ELIAS Norbert, Quest-ce que la
sociologie ?, Pocket, Paris, 1993, 22 pp.
Cela mne en effet la naissance dune bourgeoisie citadine, mme de participer la vie
politique rgionale puis nationale, mais galement la montarisation de la socit : la terre
cesse dtre le rfrent, ce qui accrot virtuellement le nombre des puissants. En effet, seule la
noblesse pouvait tre rellement puissante, puisquelle seule possdait dimportantes
proprits foncires : lavnement du cambisme va permettre aux marchands, aux
commerants, aux bourgeois de disposer de charges nouvelles et de devenir, in fine, des
notables
12
.
De l, le concept de socit politique dvelopp par J-P. Gent prend tout son sens,
puisquil permet daborder la question de lEtat et de sa reprsentation dun point de vue
minemment sociologique. Il sagit en effet pour lui danalyser la passage de la fodalit au
capitalisme, en sinterrogeant sur les modalits de ce glissement, bien sr, mais en menant
galement une rflexion sur lEtat en lui-mme, et sur sa gestion de la violence lgitime.
Cest cette fin quil fait allusion la ncessit de corrler histoire politique, histoire
sociale et histoire intellectuelle
13
. Sinspirant en cela des travaux de Bernard Guene
14
, qui
use la fois de prosopographie et dhistoriographie, J-P. Gent insiste donc sur des aspects
qui sortent du champ coutumier dinvestigation historique afin dapprhender sa
problmatique selon langle le plus large possible. Plus que cela, ne pas prendre en compte la
double dimension culturelle et intellectuelle serait occulter une partie de la ralit tatique, et
reviendrait perdre beaucoup en pertinence.
Llargissement de la socit politique va de pair avec lapparition de nouveaux facteurs de
puissance, au premiers rangs desquels la montarisation des biens qui vient bousculer lordre
des classes tabli. Cette popularisation de la gouvernance contraint les diffrents acteurs
de la sphre socitale prendre en considration de nouveaux intrts, de nouveaux enjeux, et
donc de nouvelles stratgies de gestion de la vie en commun. Mais, plus que cela, la mutation
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12
Au sens second du terme, cest--dire qui se distingue des autres par son importance, son rang social
prminent ; auquel sa situation vaut, en marge des cadres officiels, une autorit personnelle dans les affaires
publiques (Dfinition : Trsor de la Langue Franaise Informatis, projet encyclopdiste de lUniversit Nancy
2 et du CNRS <http://atilf.atilf.fr>)
13
GENET Jean-Philippe, La gense de lEtat moderne : les enjeux dun programme de recherche , Actes de la
recherche en sciences sociales, 118, juin 1997, p. 10
14
Voir son ouvrage phare GUENEE Bernard, L'Occident aux XIVe et XVe sicles Les tats, PUF, Paris, 1991 et
pour un exemple de mise en pratique dune mthodologie prosopographique on lira avec profit GUENEE
Bernard, Entre l'glise et l'tat, quatre vies de prlats franais la fin du Moyen ge (XIIIe-XVe sicle),
Gallimard, Paris, 1987, 508 pp.
de lEtat vers la structure de lEtat moderne met en exergue la politisation de la socit en
gnral, et des pouvoirs en particulier.
L!ETAT MODERNE COMME PALIMPSESTE POLITIQUE DES
POUVOI RS FODAUX : L! AUTONOMI E DU POLI TI QUE
CARACTRISTIQUE DU LA MUTATION TATIQUE
Avec ltude du pouvoir, et dune manire plus gnrale de la lutte entre les individualits,
groupes dinfluences et communauts pour lobtention de ce dernier, J-P. Gent nest pas sans
aborder une question qui fait le lit de la sociologie historique.
Points de dpart de la science politique au sens strict, le pouvoir, les conflits quil engendre
et son exercice nen sont pas moins des problmatiques pluridisciplinaires. Construire une
histoire de lEtat sans sinterroger un seul instant sur lhistoire des pouvoirs paratrait tout le
moins curieux : lauteur insiste, au contraire, sur la prgnance de celle-ci, et sur les
enseignement quil est possible de tirer de lhistoire en matire de sociologie tatique.
Le concept de socit politique : entre obsolescence des classes et
lgitimation de l!Etat moderne
Critique vis--vis de lapproche marxienne de structure sociale en strates, J-P. Gent lui
oppose une analyse par le biais dune socit politique runissant tous les hommes qui,
un degr et sous des formes quelconques, entrent dans un rapport de pouvoir et de force avec
la nouvelle structure proprement politique de lEtat moderne
15
. Quil nous soit ici permis de
souligner le flou relatif qui semble entourer cette notion de prime abord : si lon considre la
socit comme un ensemble de rapports de force, la manire de Franois Chazel
16
par
exemple, il parat tout le mieux alatoire que de distinguer les hommes qui entretiennent
rellement un rapport solide et concert avec la structure tatique.
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15
GENET Jean-Philippe, La gense de lEtat moderne : les enjeux dun programme de recherche , Actes de
la recherche en sciences sociales, 118, juin 1997, p. 15
16
CHAZEL Franois. Pouvoir, cause et force , Revue franaise de sociologie, 1974, n 4, pp. 441-457
Dautant quil reste dfinir ici le contour de cette entit : les principes en sont assez
immdiats certes - autonomisation du politique, subsomption des autres pouvoirs sous lgide
de ce dernier, largissement de la socit politique qui finit par englober lentiret des
citoyens notamment -, mais les limites demeurent difficiles cerner. Faut-il considrer une
entreprise semi-publique, par exemple, comme un lment fondamental de la structure de
lEtat moderne, ou sagit-il plutt dune pice rapporte ? Que dire alors des acteurs qui
interagissent avec cette entreprise : font-ils partie de la socit politique ?
Afin de mieux esquisser son propos, lauteur nous fait le portrait de lAngleterre fodale,
en nous brossant lvolution de la Magna Carta de 1215, dabord rserve aux plus puissants
barons, avant dtre effective pour tous les hommes libres au fil du temps. La subordination
du droit de proprit au droit national - la fameuse Common Law - va constituer un tournant
en matire, en sapant la base le pouvoir nobiliaire et en autorisant un nombre croissant de
personnes accder la vie politique, dautant qu ce moment apparaissent les premires
bauches parlementaires.
Il y a donc lieu de distinguer plusieurs cercles successifs : le Roi et sa Cour, ses
Barons, ecclsiastiques et lacs, les mandataires de la Couronne (chevaliers, pages...) et, de
plus en plus, des hommes libres qui participent aux activits des assembles de comt
17
ou
influencent les choix dune ville
18
. La socit politique, mesure de son largissement, tend
pouser les contours de la socit en elle-mme.
Le fondement de la prpondrance quaccorde lauteur cette notion procde de la monte
en puissance de la chose politique avec la multiplication des prrogatives et de la cohrence
mme de lEtat. En effet, les diffrents pouvoirs qui sont distincts et effectifs durant la priode
du Moyen-ge, notamment le militaire, le spirituel ou lconomique, ont tendance perdre du
terrain face lEtat moderne, qui impose sa prvalence de par une lgitimit plus importante
et son rle de modrateur et dinterlocuteur privilgi au sein de la socit.
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GENET Jean-Philippe, La gense de lEtat moderne : les enjeux dun programme de recherche , Actes de
la recherche en sciences sociales, 118, juin 1997, p. 16
18
Sur le sujet de limplication de notables dans la vie politique cette poque en Angleterre, voir, dans un style
romanesque qui se distingue par son souci documentaire, FOLLET Ken, Les piliers de la Terre, Ed. Stock, Paris,
1990, 1050 pp.
L!autonomisation du politique et les enjeux contemporains de la prcellence
de l!Etat moderne
Indissociable de la gense de lEtat moderne, la monte en puissance du pouvoir politique
peut se lire comme la traduction dune lgitimation forte avec laugmentation de sa base
matrielle. La mesure comparative du poids du prlvement seigneurial et de celui de
lEtat
19
peut ainsi tre un indicateur structurel pertinent pour juger de lavance dun Etat
sur la voie de la modernisation, puisquil oppose le poids de limposition centralise par
rapport celle hrite de linfodation. Lmancipation du Parlement en Angleterre se fait
nanmoins plus par dfaut que par relle volont immanente : en labsence dautre organe,
cest le Parlement qui lgifre en tant de crise et qui va gagner en importance au fil de
laffaiblissement des structures fodales.
Nous avons dj voqu plus haut les enjeux qui taient ceux dun programme de
recherche centr sur lEtat moderne, et sur les raisons de sa maturation. Plus concrtement, il
sagit de mieux comprendre les modifications qui se sont opres au niveau des socits
europennes partir du XIII
e
sicle. Cette meilleure connaissance des tenants de lEtat
moderne nous permet de mieux apprhender ses aboutissants, et surtout dtre mieux arms
pistmologiquement et historiquement parlant pour affronter des problmatiques plus
contemporaines, comme lEtat-Providence, la question de la place de lEtat dans le systme
international mais aussi la nature des relations inter-tatiques. De la mme manire que lon
peut mieux anticiper et comprendre les comportements dun individu si lon sait dans quel
environnement il a grandi, sous quelles contraintes et en quelle compagnie, ce travail de
recherche permet en ralit de disposer dune base de travail sociologique, politique et mme
internationaliste des plus intressantes.
En conclusion, nous pouvons dire que lEtat moderne est indniablement lhritier du
systme fodal. Il se dveloppe sur la hirarchie rigide que suppose ce dernier, tout en
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GENET Jean-Philippe, La gense de lEtat moderne : les enjeux dun programme de recherche , Actes de
la recherche en sciences sociales, 118, juin 1997, p. 17
profitant fondamentalement du dveloppement conomique et de la commonalisation de la
monnaie et de la profonde drive rfrentielle quelle entrane.
De fait, ce processus sinscrit dans une perspective de long terme, et procde de
remaniements importants au niveau de la structure mme de la socit. La gense de lEtat
moderne, qui se comprend au travers dun faisceau pluridisciplinaire dtudes pralables,
constitue une tape importante dans la rflexion sociologique. En effet, bien saisir les
diffrentes variables qui ont permis cette apparition du modle qui nous est contemporain
apparat primordial pour qui souhaite analyser la socit actuelle avec pertinence.
Ds lors, comprendre les origines de lEtat moderne, cest savoir redonner une
profondeur chronologique
20
ses ventuelles dfaillances prsentes ou futures, mais
galement avoir conscience des souffrances ou des bienfaits quil a introduit.
Par ailleurs nos avons vu que lEtat moderne avait tendance faire crotre la socit
politique avec laquelle il interagit jusqu ce quelle corresponde lensemble de la socit en
elle-mme. Nous pourrions alors nous demander si cette fin de lEtat sest dores et dj
ralise ou non, dune part, et si elle est souhaitable en ltat, dautre part.
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GENET Jean-Philippe, La gense de lEtat moderne : les enjeux dun programme de recherche , Actes de
la recherche en sciences sociales, 118, juin 1997, p.18
BIBLIOGRAPHIE
CHAZEL Franois. Pouvoir, cause et force , Revue franaise de sociologie, 1974, n 4,
pp. 441-457

COLLIOT-THELENE Catherine, Le Dsenchantement de lEtat de Hegel Max Weber, Ed.


de Minuit, Paris, 1992, 270 pp.

ELIAS Norbert, La Dynamique de lOccident, Presses Pocket, Paris, 1990, 320 pp.
FOLLET Ken, Les piliers de la Terre, Ed. Stock, Paris, 1990, 1050 pp.

GENET Nicole & GENET Jean-Philippe, Les deux corps du roi : essai sur la thologie
politique au Moyen-ge, Gallimard, Paris, 1989, 638 pp
GENET Jean-Philippe, La gense de lEtat moderne : les enjeux dun programme de
recherche , Actes de la recherche en sciences sociales, 118, juin 1997, pp. 3-18

GENET Jean-Philippe (coll.), Le Moyen-ge en Occident : des Barbares la Renaissance,


Hachette, Paris, 1995, 320 pp

GENET Jean-Philippe, La Gense de lEtat moderne, culture et socit politique en


Angleterre, PUF, Paris, 2003, 384 pp.

GUENEE Bernard, L'Occident aux XIVe et XVe sicles Les tats, PUF, Paris, 1991

MANN Patrice, La gense de lEtat moderne, Max Weber revisit , Revue franaise de
sociologie, 41-2, 2000, pp. 331-344

STRANGE Susan, The retreat of the state: the diffusion of power in the world economy,
Cambridge University Press, Cambridge, 1996, 218 pp

WENDT Alexander, Social Theory of International Politics, Cambridge University Press,


Cambridge, 1999, 429 pp.
Licence Science Politique - Sociologie Historique de l!Etat - Rmi Lefvre
11