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la rencontre de Paul. Connatre Paul aujourdhui un changement de
paradigme ?
par David M. NEUHAUS
| Centre Svres | Recherches de science religieuse
2002/3 - Tome 90
ISSN 0034-1258 | ISBN 2-913133-15-0 | pages 353 376
Pour citer cet article :
Neuhaus D., la rencontre de Paul. Connatre Paul aujourdhui un changement de paradigme ?, Recherches de
science religieuse 2002/3, Tome 90, p. 353-376.
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A LA RENCONTRE DE PAUL
Connaitre Paul aujourd'hui un changement de paradigme ?
David M. NEUHAUS
Jerusalem
T
4 a figure de Paul joue un role essentiel dans le developpement du
christianisme primitif. Elle marque le passage de Jesus de Naza-
reth, reconnu par ses disciples apres sa mort comme le Messie ressuscite,
a
l'Eglise universelle qui preche l'Evangile du salut a toutes les nations. Le
Nouveau Testament conserve au moins sept lettres de Paul. De plus, le
livre des Actes raconte le passage de Jesus a Paul par les ApOtres, et le
passage de Jerusalema Rome par Antioche. Mais ou situer Paul dans la
chaine de ce developpement : Jesus - les Apotres - l'Eglise universelle ?
Quel role a-t-il joue ? Si l'Eglise ancienne 1 , les Peres, Luther et la Re-
forme ont brosse de l'apotre un portrait qui est connu de beaucoup,
l'exegese historico-critique des deux derniers siecles en a elle aussi fourni
de nombreuses images : certains ont vu en Paul le veritable fondateur du
christianisme, un initiateur de la theologie chretienne 2 , un pionnier de
la mission chretienne, un penseur apocalyptique fervent, un rabbin
pharisien devenu chretien, un helleniste cultive, un gnostique syncretiste,
un converti presque incoherent, ou encore un prophete de la reconcilia-
1 . Voir par ex. J. LENTZ, Luke's Portrait of Paul, University Press : Cambridge 1 993.
2 . C'est A. VON HARNACK qui a soutenu que la theologie chretienne est ne de la
rencontre entre le message evangelique simple avec la philosophie grecque, evolu-
tion qui commence avec Paul : La patrie de l'Evangile etant a l'origine dans les
formes du judaisme et l'Evangile ayant commence par n' 'etre annonce qu'a des Juifs
(...) i1 etait encore enferme dans le cadre du judaisme palestinien une epoque
paleontologique. Paul reconnait dans l'Evangile une puissance de Dieu laquelle en
sauvant les Juifs et les Grecs a (...) aboli la religion nationale juive et a proclame que
Christ est la fin de la loi (Histoire des dogmes, 1 993, xv). R. BULTMANN reprend cette
these en appelant Paul le premier theologien chretien qui a donne corps a la
reflexion chretienne. Pour beaucoup de lecteurs de ses lettres, Paul a sauve le
christianisme de la particularite juive des premiers apotres, it a su briser l'etroit
particularisme palestinien oit risquait de s'enliser le message des apotres N. Hu-
CEDE, Saint Paul et la culture grecque, Labor et Fides : Geneve 1 966, 9.
RSR 90/3 (2 002 ) 353-376
354 D. M. NEUHAUS
don 3... De ces lectures, c' est un Paul tout en contraste qui emerge : pour
les uns, parfait Juif (pharisien et rabbin, forme a Jerusalem), pour les
autres parfait grec (helleniste de la Diaspora), ou encore parfait romain ;
au plan religieux : it est apologue de la foi, modele du theologien, critique
de la religion et predicateur de la liberte. Mais on reconnait aujourd'hui
que ces lectures nous en disent plus sur les lecteurs et leurs representa-
tions que sur Paul lui-meme.
Peut-on arriver a un portrait de Paul qui ne soit pas gauchi ? Et quels
moyens prendre pour qu'il en soit ainsi ? Poser ces questions revient
s'interroger sur le rapport entre l'approche, ses modalites et ses resultats :
nous verrons comment le paradigme methoddlogique a change, et notre
connaissance de Paul avec lui 4.
L'importance de la methode
Aujourd'hui, notre connaissance de la societe, de la culture et de la
religion a l'epoque de Paul a beaucoup avance grace a l'archeologie, aux
decouvertes et a l'etude des textes anciens, a l'exegese critique des textes
bibliques, a l'application des sciences humaines a la reconstitution histo-
rique de cette periode, et enfin grace a une relecture du judaIsme du
premier siecle. Car it importe de situer Paul et ses ecrits dans un con texte
qui doit etre compris avec les outils historiques et critiques dont nous
disposons aujourd'hui.
C'est avec F. C. Baur et Fecole de Tubingen qu'un ecart s'est creuse par
rapport aux lectures traditionnelles. Baur a critique la lecture luthe-
rienne qui insiste sur la rupture entre Paul et le milieu juif, rupture
effectuee par son experience de conversion. Il a ensuite montre que
l'Eglise primitive est moins unifiee que la lecture catholique ne le disait,
car it existait des dissensions entre hellenistes et judaisants (Ac 6,1) mais
plus specialement entre Paul et Pierre. Il relevait les contradictions entre
Ac 15 et Ga 1-2 pour mettre en evidence l'existence d'un parti petrinien
et d'un parti paulinien, qui se seraient approches pour creer une seule
3. Lecture post-Holocauste , qui s'appuie sur une exegese serree de Rm 9-11 et
invite a mieux saisir les racines de l'antisemitisme dans le christianisme ; Paul donne
ici l'exemple d'un christianisme profondement enracine dans le judaisme, un
christianisme qui ne pourra plus aboutir a Eantisemitisme.
4. Pour un changement de paradigme dans la lecture des lettres pauliniennes,
voir Ch. STRECKER, Paulus aus einer 'neuen Perspektive'. Der Paradigmwecksel in
der jiingeren Paulusforschung Kirche and Israel, 11 (1996) 3-18.
A LA RENCONTRE DE PAUL 355
Eglise 5. A. Ritschl a montre que le systeme bipolaire de Baur est trop
simpliste 6 , car le christianisme primitif semble se presenter comme
eclate en une multitude de courants : Gentils, hellenisants, Juifs de
culture grecque, Apotres et judaisants. Mais si elles ont ete fortement
critiquees, les theses de Baur ont neanmoins influence de fawn decisive
la lecture critique de Paul.
Un des premiers a tenter une biographie de Paul sans presupposes
theologiques fut W. Wrede 7 . II place Paul dans le monde juif de son
poque. Les courants apocalyptiques et la litterature intertestamentaire
lui servent de matrice pour comprendre Paul. Au centre de la pensee de
Paul il place la christologie, et plus precisement, l'incarnation, la mort et
la resurrection du Messie.
Les lectures traditionnelles de Paul insistent sur la rupture entre le
judaisme et le christianisme, et font souvent de Paul le heraut de la
rupture entre deux religions. Mais Baur, Schweitzer et, apres eux, beau-
coup d'exegetes rejettent le fait que Paul soit . chretien Comme le dit
Schweitzer : Pour Paul il y avait une seule religion, le judaisme (. . . ). Le
christianisme n'est pas une nouvelle religion (. . . ), mais simplement ce
meme judaisme dont le centre de gravite a bouge a cause de la nouvelle
ere 8 . La meme these a e t e recemment reprise par J. Dunn : Paul a
peut-etre rejete le judaisme dans lequel it avait ete forme (Ga. 1, 13-14)
mais it l'a fait en tant qu'israelite c'est-a-dire comme quelqu'un qui
cherche a maintenir et a promouvoir le vrai caractere de l'election
d'Israel 9 . Cet exegete ajoute que l'attitude du monde juif d'alors, a
propos du Temple et de la mission aupres des paiens, etait loin d'etre
uniforme.
Trois theses marquent une lecture contextuelle de Paul aujourd'hui :
1) pour comprendre sa pensee, it faut preferer ses lettres aux Actes des
Apotres ; 2) le Paul des lettres est bien juif ; 3) la rupture entre le ju-
daisme et le christianisme est posterieure a Paul. Si, d'autre part, on
reconnait la necessite de comprendre Paul dans son contexte, le pro-
bleme de l'interpretation des autres sources de son poque demeure.
Comment donc utiliser le Nouveau Testament, les autres sources juives du
5. A. SCHWEITZER, Paul and his Int e rpre t e rs, Charles Black : London 19 56 , 13.
6 . A. SCHWEITZER, Paul, 15.
7 . A. SCHWEITZER, Paul, 16 5-17 2.
8 . A. SCHWEITZER, Paul, 227 .
9 . J. DUNN, The Part ingof t he Ways Be t we e n Christ ianit yand Judaismand t he ir
Significance for t he Charact e r of Christ ianit y, SCM: London 19 9 1, 149 .
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premier siecle et les sources du judaisme rabbinique pour mieux lire et
comprendre Paul ?
1. Le Nouveau Testament
Le Nouveau Testament est la source majeure pour ]'etude de ses
propres textes. Longtemps les exegetes ont cherche des points d'appui en
d'autres documents. Mais it faut reconnaitre la pauvrete des sources
ecrites du premier siecle de notre ere. Alors meme que Paul represente la
personnalite centrale des Actes et de ses propres ecrits, on ne trouve
aucune trace de lui dans les ecrits de Josephe ou de Philon, dans les textes
intertestamentaires ou ceux de Qumran.
Les exegetes admettent que c'est en partant de Paul qu'on peut corn-
prendre son identite, sa vocation et sa mission. Mais Paul ecrit-il un recit
de sa vie ? Il ne parle de lui que lorsqu'il le juge utile, pour etayer ses
arguments theologiques. Et il ne parle pratiquement pas de son pass de
juif zele (Ga 1), le jugeant meme sans valeur en Ph 3, et s'il parle de cet
avant, c'est toujours a la lumiere de l'apres.
Au demeurant, quelles lettres utiliser ? Les critiques s'accordent en
general pour dire qu'il ne faut s'appuyer que sur celles reconnues comme
authentiques par la critique, au nombre de sept Rm, 1 et 2Co, Ga, Ph,
1Th et Phm. Leur chronologie reste debattue, mais l'ordre chronologi-
que accepte par le plus grand nombre est le suivant : 1Th, 1 et 2Co, Phm,
Rm et Ph la place de Ga est plus difficile a determiner, mais elle semble
avoir ete ecrite avant Rm. De la premiere a la derniere lettre, beaucoup
d'exegetes percoivent aussi une evolution theologique : la theologie de 1
Th n'est pas celle de Rrn. Mais it faut egalement prendre en compte le
caractere polernique et contextuel des lettres, qui ne sont pas des traites
systematiques, sauf peut-etre Rm selon certains. Cela dit, l'image de Paul
qui emerge de tous ces passages est-elle vraiment unffiee ? La difficulte
n'a pas echappe a Schweitzer : . On a l'impression que l'argument des
&apes differentes de sa pens& a ete utilise pour echapper au probleme
de l'unite interieure de son systeme de pensee > io.
Ces dernieres decennies, l'exegese ne soumet plus les lettres paulinien-
nes au recit des Actes, car il est desormais admis que Luc est aussi bien
theologien qu'historien, cc que M. Hengel a resume en une formule :
historien theologique Cela n'implique pas que Luc soit moms fiable
10. A. SCHWEITZER, Paul, 32.
A LA RENCONTRE DE PAUL 357
que les historiens contemporains, avec lesquels on peut le comparer,
Tite-Live, Plutarque ou Josephe : son recit est touj ours vraisemblable en
fonction des criteres de Fantiquite ". Avec Hengel, Becker souligne la
necessite d'une evaluation nuancee des Actes 1 2 , car ils temoignent
d' une certaine vraisemblance historique merne si (...) leur valeur histo-
rique peut etre discutee
1 3.
Trois thematiques montrent bien comment le recit lucanien et les
lettres pauliniennes traitent differemment l'identite de Paul : a) sa
conversion, b) son insistance a rappeler qu'il est un apotre, c) la division
de la mission chretienne a deux types de destinataires, les circoncis et les
non circoncis.
La 'conversion' de Paul
Selon plusieurs exegetes, la conversion de Saul sur la route de Damas
est l'experience fondatrice de la pensee et de l'activite de Paul. Its
trouvent des correspondances entre le recit lucanien et les recits de sa
vision 1 4 . G. Lohfink souligne que par sa presentation de Paul, un Juif
orthodoxe avec un zele a persecuter les chretiens, Luc montre que la
mission de Paul aupres des Gentils trouve sa source en Christ lui-meme 1 5.
Par trois fois, Luc raconte le recit de cette rencontre (chaque fois avec
des differences), mais sans utiliser le vocabulaire de la conversion, et Paul
pas davantage. Becker note que l'apOtre utilise des verbes de vision pour
parler de sa rencontre avec le Christ : it l'a vu (1 Co 9,1 ), Christ lui est
apparu (1 Co 1 5,8) et le Fils lui a ete revele (2 Co 4 ,5-6 ;1 2 ,1 -7 ; Ga 1 ,1 6) 1 6.
La vision et l'apparition appartiennent au langage pascal, et la revelation,
au langage prophetique Paul s'inscrit dans une tradition dep. pre-
sente ; it parle de l' evenement avec le langage fypique des vocations
prophetiques de l'AT : on a compare Ga 1 ,1 5-1 6 avec les appels de
Jeremie (1 ,4 -1 0) et d'Isaie (6,1 -1 3) 1 7. Son langage n'est ni psychologi-
1 1 . M. HENGEL, Acts and the History of Earliest Christianity, SCM : London1 979, 61 .
1 2 . J. BECKER, Paul, l'apotre des nations, Le Cerf : Paris 1 995, 2 6.
1 3. J. BECKER, Paul, 2 5.
1 4 . Voir S. KIM, The origin of Paul's Gospel, Mohr-Siebeck : Tubingen, 1 981 ;
Ch. REYNIER, L'Evangile du ressuscite, Le Cerf : Paris 1 995, 1 8 ; G. LOHFINK, La
conversion de saint Paul, Le Cerf : Paris 1 967, 2 7-2 8.
1 5. G. LOHFINK, La conversion, 2 8.
1 6. J. BECKER, Paul, 95-1 01 ; egalement S. LEGASSE, Paul apotre, Le Cerf : Paris
1 991 , 60.
1 7. Voir J. BECKER, Paul, 94 , et J. MURPHY-O'CoNNoR, Paul : A Critical Life,
ClarendonPress : Oxford 1 996, 80.
358 D. M. NEUHAUS
que, ni existentiel, mais porteur d'une visee theologique soulignant la
ressemblance entre sa rencontre avec Jesus et celles des prophetes d'Is-
rael avec le Dieu vivant. Dans les Actes en revanche, la revelation est de
l'ordre de l'ecoute : Paul entend la voix de Jesus.
Paul `apotre'
A la difference des Actes, on le mot apotres est toujours utilise au
pluriel et renvoie a la collegialite des apOtres choisis par Jesus, les lettres
pauliniennes soulignent l'identite apostolique de Paul, au point que
. ceux qui osaient l'attaquer sur ce point touchaient a la comprehension
la plus intime qu'il avait de lui-meme 18. La mission revue directement
du Christ rend Paul digne de ce titre apostolique et forme un lien
essentiel entre Jesus et la mission aupres des patens.
Quand Paul resume son Evangile, it souligne souvent quelques traits de
sa vocation d'apotre 18. Et Sanders de noter a ce propos : Nous appre-
nons... ce que Paul a pense de lui-meme. C'est absolument crucial pour
comprendre les controverses de ses lettres, et c'est egalement l'entree la
plus facile pour comprendre sa theologie. Celle-ci s'est formee a partir de
la conception qu'il avait de lui-meme et de son role dans Feconomie de
Dieu. Elle n'est pas determinee totalement par cette conception mais elle
n'en est pas non plus detach& 20 . Becker abonde dans le meme sens :
La connexion : appele a l'apostolat, Evangile pour les nations, Eglise de
Jesus Christ, est tout a la fois un principe structurel de sa theologie et c'est
cela meme qui la fonde
21 .
Paul est apotre a cause de sa rencontre avec le Christ ressuscite, et les
Douze a cause de leur lien historique avec Jesus de Nazareth. Paul ne
s'interesse pas a celui qu'il n'a pas connu, Jesus selon la chair. Du terme
`apotre' it souligne la connaissance du Ressuscite (2Co 5,16-17) auquel it
porte temoignage 22 . << L'experience que Paul a de Jesus Christ com-
mence lors de sa vocation. Il se sent requis (sic) a son service par Dieu qui
lui revele le Ressuscite comme l'oeuvre de sa bienveillance. Des lors, Paul
se refere a ce Seigneur exalte. A partir de cette realite de la seigneurie du
Christ, Paul porte son regard sur l'histoire du Jesus terrestre, et avant tout
18. G. LOHF1NK, La conversion, 34.
19. Voir Rm 1,1-6 et 1,14-15 ;15,14-21 ; 1Co 15,3-11 ; 2Co 1,12-2,17 ; 4,1-6 ; 5,5-21 ;
10,1 - 12,21 ; Ga 1,6- 2,21 ; Ph 1,12-26 ; 2,5-3,17 ; 1Th 1,3 - 2,12.
20. E. P. SANDERS, Paul, 1991, 2.
21. J. BECKER, Paul, 89.
22. Pour ce verset voirl BECKER, Paul, 139, et D. BOYARIN, A Radicaljew: Paul and
the Politics of Identity, University of California : Berkeley, CA 1994, 113.
A LA RENCONTRE DE PAUL 359
sur sa mort salvifique dans laquelle it reconnait egalement]'oeuvre de
Dieu manifestant Jesus comme le sauveur de l'humanite 23. Le lien
entre Jesus de Nazareth et Paul ne relive pas d'une historicite contin-
gente : ils ne se sont jamais rencontres, mais comme ressuscite, le Christ
est partout present dans la pensee de Paul. Le Jesus terrestre avec le recit
de sa vie, comme celui des evangiles, est absent des lettres de Paul.
Paul envoye aux incirconcis
Une derniere difference entre les lettres pauliniennes et le recit de Luc
vient de ce que Paul parle de deux missions, la sienne, aupres des Gentils,
et celle de Pierre, aupres des Juifs (Ga, 2,7). En revanche, dans les Actes,
Paul, bien que decu par les Juifs, continue pourtant de leur annoncer la
Bonne Nouvelle jusqu'a la fin, et l'on ne trouvera pas en ce livre une
division de la mission chretienne en deux, comme en Ga 2,7-8. G. Born-
kamm essaie de comprendre cette repartition en termes geographiques
et ethniques, pour conclure : . Plutot que de prendre cette expression a
la lettre, it faut la rapporter a la particularite des deux types de predica-
tions missionnaires. Cela signifie sans doute que la mission pagano-
chretienne devait poursuivre son chemin sans entraves et qu'on renon-
cait de part et d'autre a toute rivalite
24.
L'appel a croire en Jesus Christ ressuscite et l'annonce de l'Evangile
aux paiens sont fortement lies chez Paul : precher l'Evangile, et non
transmettre une tradition, telle est la fonction propre de l'apotre 25. Eu
egard a l'universalite des destinataires, l'attitude de Paul ressemble a celle
du Jesus des evangiles. Il essaient l'un et l'autre de repondre a la question
de l'universalite du dessein de Dieu et du salut offert a tous les hommes.
Cette question n'etait pas nouvelle dans le judaisme de l'epoque. Mais
elle etait loin d'tre resolue et se posait en tant que crise parmi les
differents mouvements qui constituaient la diversite du monde juif
d'avant 70. Pour Jesus, la solution est explicitement d'ordre eschatologi-
que : le Royaume de Dieu est arrive ! Pour Paul, la mission aux paiens est
]'expression formelle de son Evangile.
23. J. BECKER, Paul, 144.
24. G. BORNKAMM, Paul, apotre de Jesus Christ, Labor et Fides : Geneve 1971, 79.
Qu'il y ait deux types de mission ne veut pas dire qu'il y ait deux Evangiles. Sur ce
point, D. BOYARIN, A Radical Jew, 114, est forme] : Paul lui-mime, n'a jamais
accepte (au moins dans son cceur), qu'il y efit deux evangiles (un, pour les circoncis,
prechant la circoncision, et un pour les incirconcis, prechant la non circoncision)
25. J. SCHUTZ, Paul and the Anatomy of Apostolic Authority, University Press : Cam-
bridge 1975, 61.
360 D. M. NEUHAUS
Sanders remarque que le point d'entree dans l'Evangile paulinien
reside dans le fait que Jesus Christ est le mediateur du salut et que la
mission de Paul consiste a annoncer cet evenement aux Gentils 26 : les
paiens sont appeles a la filiation adoptive exactement comme Paul est
appele a etre apotre. Dans la merne perspective, Lyons affirme que Paul
parle de lui-meme pour donner un exemple aux paiens. A la difference
de bien des exegetes (entre autres Schweitzer, Kasemann, Bornkamm,
Betz, Becker), pour qui Paul ne parle de lui-meme que dans des contextes
polemiques et apologetiques, il assure qu'on peut identifier un veritable
recit autobiographique paulinien lie a son activite d'apotre et a sa phi-
losophie savoir l'Evangile 27 . Dans une comparaison avec la litterature
grecque de son poque, le meme auteur remarque : La presentation
que fait Paul de lui-meme en tant que representant ideal de I'Evangile est
comparable a la revendication du philosophe d'incarner sa philoso-
phie (...). Paul presente sa propre vie comme paradigme de I'Evangile de
liberte chretienne qu'il voudrait voir affirmee par ses lecteurs 28 . Cela
permettrait de comprendre comment les nombreux traits autobiographi-
ques des lettres de Paul sont fortement lies a sa vocation et a l'Evangile
qu'il proclame et sous l'autorite duquel il vit.
Malgre son identite d'apotre des Gentils, Paul est toujours concerne
par la totalite de l'humanite, Juifs et Gentils : Ce n'est pas sans raison
que le mot 'tout', avec sa pretention A la totalite, est si caracteristique chez
Paul 29 . Car il veut que tous soient sauves en Jesus Christ.
Concluons. Tous admettent aujourd'hui que pour comprendre Paul,
les lettres pauliniennes sont premieres, comme J. Knox l'a le premier
souligne 3 : Un evenement auquel it n'est fait qu'allusion dans ses
lettres, a un statut qui ne peut etre confere a la declaration la plus
univoque dans les Actes, si celle-ci ne peut etre verifiee par ailleurs 31 . Et
depuis Baur, la plupart des exegetes sont d'accord sur ce point 32 . Mais en
26. E. P. SANDERS, Paul and Palestinian Judaism, Fortress : Philadelphie 1 97 8, 1 .
27 . G. LYONS, Pauline Autobiography : Towards a New Understanding, Scholars :
Atlanta, GA 1 985, 68.
28. G. LYONS, Pauline Autobiography, 1 7 0-1 7 1 .
29. J. BECKER, Paul, 96.
30. Pour les travaux de KNOx, voir E. P. SANDERS, Paul, 500-501 .
31 . Cite dans J. MuRPHY-O'CONNOR, Paul, 32.
32. Voir par exemple R. BULTMANN, Theology of the New Testament, vol. I, Scribner's
Sons : New York 1 951 , 33 ; G. LOHFINK, La conversion, 24 ; G. BORNKAMM, Paul, 1 5 ;
R. BROWN -J. MEIER, Antioche et Rome, Le Cerf : Paris 1 988, 53 ; E. P. SANDERS, Paul, 9 ;
S. LEGAssE, Paul, 1 7 ; J. BECKER, Paul, 23.
A LA RENCONTRE DE PAUL 361
meme temps, ils n'arrivent pas a dissocier Paul de son portrait lucanien.
Tel Lohfink, qui affirme : << II va sans dire que pour ce qui est de la vie de
l'Apotre le temoignage des epitres pauliniennes est plus slit - que celui du
Livre des Actes . 33, et qui reste pourtant dependant du recit lucanien. Ce
besoin d'utiliser les Actes se comprend, car il vient de ce que Paul n'a
jamais raconte sa vie de facon systematique. C'est seulement grace a Luc
que nous pouvons dire qu'il est ne a Tarse, se nommait Saul, fut forme a
Jerusalem, chez Gamaliel, dans la pratique stricte du judaisme, se conver-
tit sur la route de Damas, etc. Par ailleurs, le probleme de sa 'conversion'
et de sa vie avant ce tournant restent enigmatiques. << Paul ne depeint
jamais son experience de Damas pour relater un evenement qu'il a vecu,
mais il en parle en fonction de ce qui en a resulte et continue de valoir
pour lui ), 34 ,
2. Les autres sources juives contemporaines
Pour comprendre Paul, il faut connaitre le monde juif de son poque,
qui, comme nous l'avons dela dit, n'a pas ete pris en compte ni compris,
jusque tout recemment. A chaque generation, le judaisme a plutot ete,
pour les lecteurs de Paul, un point de projection et l'objet de nombreux
prejuges. Dans son Paul and Palestinian Judaism, Sanders montre combien
ces lectures sont marquees par leurs soucis theologiques, specialement,
les lectures lutherienne et existentielle (celle de Barth et Bultmann). De
la meme maniere, comme le signalent Dunn et Becker, la lecture de
certains exegetes contemporains est profondement marquee par l'Holo-
causte 35 .
Un des problemes les plus ardus qu'affronte l'exegese neotestamen-
taire et paulinienne en particulier, on l'a dit plus haut, est de faire un
portrait prcis de la religion juive, qui etait celle de Saul avant sa rencon-
tre avec le Christ. Dans ses lettres, on sent bien que l'appel de Dieu a
change la comprehension qu'il avait du salut, mais it reste dans une forte
continuite avec son identite juive. Bien entendu, une conversion comme
celle que decrit Luc, suppose l'existence d'une religion chretienne a
laquelle Paul pouvait se convertir. Mais les exegetes ont abandonne l'idee
d'apres laquelle judaisme et christianisme se seraient separes avant Fan-
nee 70. En revanche a l'epoque de Paul, le judaisme et le christianisme
33. G. LOHFINK, La conversion, 34.
34. J. BECKER, Paul, 78.
35 . Voir]. DUNN, The parting of the Ways ; J. BECKER, Paul, 10.
362 D. M. NEUHAUS
n'etaient pas deux religions separees. En realite, Paul a change de cou-
rant mais en restant dans le judaisme, remplacant un judaisme pharisien
par un judaisme chretien .
Pour qui veut connaitre le monde de Paul, le probleme majeur est la
rarete des sources &rites venant du premier siecle. Si l'on fait exception
de Philon, Flavius Josephe, Qumran et quelques ecrits paratestamentai-
res, les sources existantes sont difficiles a dater et encore plus difficiles
utiliser. Longtemps, le monde de Paul fut compris dans la perspective des
sources posterieures, rabbiniques et ecclesiales, a la lecture desquelles on
a ]'impression que les groupes existants etaient des entites dj formees
(le judaisme et le christianisme) et les formations respectives, presque
dichotomiques (l'hellenisme et le judaisme palestinien). On admet
aujourd'hui que le monde juif contemporain de Paul etait bien plus
complexe.
Nous avons dit que, pour comprendre ce monde, le Nouveau Testa-
ment doit etre notre premiere source. Mais y en a-t-il d'autres ? Pour
essayer de comprendre le contexte dans lequel Saul est devenu Paul,
Sanders a fait un resume asses complet des sources juives du judaisme de
l'epoque de Paul. Il constate que probablement, nous n'avons aucune
litterature sadduceenne et presque pas de litterature pharisienne sauf
quelques fragments dans le materiau rabbinique 37 . Dans ses recher-
ches, it examine trois types de sources : a) les sources tannaitiques (Mi-
chna et Tosefta) ; b) la litterature de la Mer Morte ; c) la litterature
inter-testamentaire. Apres son analyse, it constate qu'un regard objectif
sur le judaisme est possible a condition de prendre en compte les trois
types de source. Selon lui, le judaisme de cette poque est un covenantal
nomism 38 , et c'est en maintenant le cadre fondamental du 'covenental
nomism', [que] le don et ]'exigence de Dieu ont ete equilibres. La Loi a
ete observee jusque dans ses details sur la base des grands principes de la
religion et en raison d'un engagement envers Dieu. Cela a suscite une
attitude d'humilite devant Celui qui a choisi Israel et qui le sauvera 39 .
Dunn mon tre egalement que ]'analyse critique des sources juives
contribue a la comprehension du monde de Paul et le situe dans son
propre background.
Il est maintenant clair que le judaisme du second
36. H. D. BETZ,

Paul , The Anchor Bible Dictionary, vol. 5, 19 9 2, 18 7 .
37 . E. P. SANDERS, Paul, 426.
38 . En francais : . nomisme d'alliance . c'est--dire le systeme mosaique comme
signe et sceau de ('alliance entre Dieu et son peuple. Voir Paul, 7 5.
39 . E. P. SANDERS, Paul, 427 .
A LA RENCONTRE DE PAUL 363
Temple etait constitue de plusieurs groupes divers et fragmentes. Its
partageaient tous un heritage commun (...), mais its ont exprime cet
heritage de faconvariee >> 4 . La decouverte des manuscrits de la Mer
Morte confirme cette diversite. La prise de conscience de l'importance de
la litterature paratestamentaire et l'histoire ducanondes Ecritures com-
blent beaucoupde lacunes dans notre comprehensionde cette poque,
et l'etude critique des sources tannaitiques aide a une certaine recons-
tructiondumonde de Paul.
Une des sources les plus utilisees pour comprendre le monde juif du
premier siecle est constituee par les ecrits de Flavius Josephe. La taxino-
mie dujudaisme dupremier siecle etablie par Josephe pour differencier
les sadduceens, les pharisiens, les esseniens et les Motes 4 1 , est reprise par
tous. Elle est aujourd'hui contestee par une connaissance plus approfon-
die de la litterature de cette poque. Cette taxinomie donne l'impression
qu'il existait quatre courants bien distincts dans un monde juif-
palestinienpeuhellenise, ce qui fut mis endoute par M. Hengel : . Une
presuppositionfondamentale dans la recherche historique sur le Nou-
veau Testament fut la differenciation entre le Judaisme' d'un cote et
1 "hellenisme' de l'autre. Onfait des distinctions entre 1 "apocalypse juive'
et le 'mysticisme hellenistique', entre la 'traditionjuive rabbinique' et le
`gnosticisme hellenistique oriental', entre le judaisme 'palestinien' et le
judaisme 'hellenistique' (...). Ces distinctions, parfois necessaires, igno-
rent unpeutrople fait qu'a l'epoque de Jesus, la Palestine etait dja sous
dominationhellenistique depuis presque 360 ans >> 4 2 . Hengel montre
combienle judaisme qui a precede Jesus et Paul etait unjudaisme dela
hellenise.
Paul pense, parle et ecrit engrec. <<La langue grecque de Paul est
exempte de lourdeurs sernitiques et n'a donc sans doute pas ete apprise
tardivement comme une langue etrangere >> 4 3. Fitzmyer va dans le meme
sens : <<sonutilisationde la langue grecque montre nonseulement une
bonne formationhellenistique et une certaine dependance par rapport
auxphilosopher et rhetoriciens populaires de sonpoque, mais egale-
ment sa formationjuive (...) Sonecriture n'est pas saturee de semitismes
4 0. J. DUNN, The parting of the Ways, 1 2.
4 1 . FLAVIUSJOSETHE, Antiquites, XVIII, 1 2.
4 2. M. HENGEL, Judaism and Hellenism : Studies in Their Encounter in Palestine during
the Early Hellenistic Period, Fortress : Philadelphie 1 974 , 1 .
4 3. J. BECKER, Paul, 4 6. Mais LEGASSE, Paul, 36 insiste sur les semitismes et,
sous-estime, me semble-t-il, la formationhellenistique de Paul.
364 D. M. NEUHAUS
(arameens ou hebraiques)
44.
Au demeurant, it n'y a pas de preuve
dans les lettres, qu'il ait parle l'hebreu ou meme l'arameen 45 . Paul,
Josephe, Philon et leurs contemporains sont aussi Juifs qu'hellenistes, et
le judaisme de leur milieu est un judaisme hellenise. L'enjeu ne porte pas
simplement sur la question de l'identite juive ou grecque de Paul. Si le
judaisme de Paul fut dj hellenise, ne faut-il pas aujourd'hui repenser les
theses sur Thellenisation' du christianisme ? Nous sommes tentes d'in-
sister sur une rupture entre une racine juive du christianisme et un
developpement helleniste posterieur. Deja. 0. Cullman, dans une critique
de la these de J. Danielou sur cette montre bien qu'avec la
reconnaissance des judaismes varies, l'hellenisme comme le judaisme
sont dj presents chez les premiers disciples de Jesus bien avant Paul :
Le judaisme palestinien renferme en meme temps des elements mar-
ques par un certain syncretisme hellenistique, et it ne faut pas croire que
les membres de la premiere communaute chretienne se soient recrutes
uniquement parmi les tenants d'un seul courant de ce judaisme si va-
fie 46.
Le judaisme du premier siecle fut egalement tres soucieux de l'univer-
salite de son message. Le monde juif du temps de Paul s'avere fort
complexe, non seulement a cause de la multiplicite des sectes et des
confessions juives, mais aussi parce que beaucoup de paiens etaient attires
par le judaisme et encourages par des missionnaires juifs. Ceux-ci ont
contribue a etendre l'appartenance au judaisme, depuis les convertis
complets (circoncis), qui pratiquaient toute la Loi, jusqu'aux sympathi-
sants qui frequentaient parfois le Temple ou les synagogues. J. Neusner
parle d'une activite . missionnaire du judaisme bien avant l'ere chre-
tienne, et it montre son utilisation politique par les Hasmoneens en
Galilee meme 47 . Ainsi, la circoncision etait dep., a l'epoque de Paul, un
probleme discute dans le judaisme. Flavius Josephe cite le probleme de la
conversion de la famille royale des Adabenes 48 . Egalement, l'insistance
chez Philon sur les lois rituelles, specialement sur celles relatives a la
circoncision, montre que cette question a ete posee au temps de Paul par
44. J. FITZMYER, Romans, Doubleday : New York 1993, 90.
45 . J. BECKER, Paul, 46.
46. 0. CULLMAN, < 4 Courants multiples dans la communaute primitive RSR, 60
(1972) 5 6.
47. J. NEUSNER, A Life of Yohanan ben Zakkai, Brill : Leyde 1962, 24-26.
48 . FLAvius JOsEPHE, Anliquiles, XX, 2. 3-4.
A LA RENCONTRE DE PAUL 365
d'autres Juifs 4 9 . Bref, l'action missionnaire et universaliste du judaisme
est souvent oubliee. On a trop longtemps oppose le faux portrait d'un
judaisme enferme et particulariste a l'universalite chretienne. En fait, it y
avait une mission juive active et resolue a convaincre les paiens sinon de la
religion juive du moins de la verite monotheiste. J. Fitzmyer mentionne
une expulsion des Juifs de Rome en 139 avant notre ere a cause de leurs
activites missionnaires : une accusation est mentionnee dans les ecrits de
Ciceron 50 . De son cote, H. Raisanen soutient que 1Th 2,14 -16, oil Paul
critique fortement les Juifs, s'explique par une competition entre mis-
sionnaires juifs et chretiens aupres des paiens 51 . Selon A. Segal, une
theologie chretienne de la mission pourrait trouver ses racines dans une
theologie missionnaire juive 52.
La litterature juive en langue grecque la Septante, les apocryphes et
la litterature exegetique et philosophique du judaisme hellenistique
est indiscutablement la source la plus importante pour comprendre Paul
et les lettres pauliniennes. Autrefois, on a essaye de montrer que Paul
etait enracine dans un judaisme rabbinique de langue arameenne
et/ou hebraique. On s'appuyait sur Luc qui presente Paul comme l'eleve
de Gamaliel. Selon certains exegetes protestants du xviiie siecle, Paul a
utilise l'Ancien Testament en hebreu. W. Whiston, par exemple, a sou-
tenu que les citations de Paul sont tirees du texte hebraique original et
que les differences, parfois frappantes, entre les citations de Paul et le
texte massoretique sont le resultat de la corruption de ce texte original
par les rabbins posterieurs 53. Apres les decouvertes de Qumran et
d'autres manuscrits de l'epoque, cette these a ete finalement abandon-
nee. Aujourd'hui, on peut affirmer que Paul a utilise seulement des
versions grecques de l'Ancien Testament. C. Stanley montre que parmi
les 83 citations explicites qu'on rencontre dans les lettres pauliniennes
authentiques (4 5 dans Rm, 13 dans 1Co, 7 dans 2Co, et 9 dans Ga), cinq
seulement divergent de la Septante : L'utilisation par Paul de la Sep-
tante (...) n'est d'aucune maniere une concession a l'ignorance de son
auditoire de langue grecque. Elle montre plutot sa maniere d'etudier la
4 9 . Pour Philon et la question de la circoncision, voir D. BOYARIN, A Radical Jew,
26-27.
50. J. FITZMYER, Romans, 9 0.
51. H. RAISANEN, Paul and the Law, Fortress : Philadelphie 19 83, 263.
52. Voir A. SEGAL, Paul the Convert : The Apostolate and the Apostasy of Saul the
Pharisee, Yale University Press : New Haven, CT 19 9 0, 80-86.
53. C. STANLEY, Paul and the Language of Scripture : Citation Technique in the
Pauline Epistles and Contemporary Literature, University Press : Cambridge 19 9 2, 6.
366 D. M. NEUHAUS
version grecque courante de son poque 54 . B y avait probablement deja
a l'epoque de Paul des versions grecques corrigees, plus proches de la
version hebralque (prefigurant les versions plus tardives du lie siecle,
d'Aquila par exemple), ce qui explique les divergences des citations de
Paul par rapport a la Septante.
Cette utilisation exclusive des versions grecques se retrouve chez
d'autres contemporains juifs de Paul, comme le montre une comparaison
avec les ecrits de Josephe et de Philon. L'Ancien Testament dans sa version
grecque joue un role essentiel dans le passage du judaisme biblique au
christianisme. La theologie et la foi de ce judaisme a la fois hellenise et
authentiquement juif, aurait ete une preparation a l'Evangile. La Sep-
tante aurait ete l'etape determinante qui aurait rendu possible ou, tout au
moins, facilite l'expression et la diffusion du christianisme . 55 . La Sep-
tante revele dj des influences de la pensee grecque dans la traduction
des termes hebraiques. Une langue est en effet inseparable d'une pen-
s& : le judaisme exprime en langue grecque temoigne d'une pensee dj
hellenisee.
Pour J. Murphy-O'Connor, Paul n'etait pas seulement a l'aise avec la
langue grecque. Il avait egalement lu les ecrits de Philon, un personnage
bien connu dans les synagogues de la Diaspora ; it aurait ainsi assez bien
connu . la tradition du judaisme hellenistique dont Philon, contempo-
rain de Paul, a ete la figure majeure. L'influence de cette tradition sur sa
pensee apparait dans les paralleles entres ses lettres et l'ceuvre du philo-
sophe juif malgre leurs personnalites diverses et la difference dans leurs
soucis 56. La litterature philosophique du judaisme hellenistique a-t-elle
eu une influence sur Paul ? Ce point est tres discute. Une des seules
citations philosophiques du Nouveau Testament est attribuee a Paul, dans
son discours aux philosophes d'Athenes (Ac 17,28). Mais ce discours est
une creation litteraire de Luc, qui montre ainsi la connaissance qu'il a de
ces philosophes. Les exegetes reconnaissent que Paul ne porte aucune
appreciation et ne fait preuve d'aucune connaissance explicite de la
philosophie. En cela, it se distingue fortement de son contemporain
Philon qui est aussi Juif que platonicien. Naturellement, la pens& de Paul
est impregnee par certains concepts issus de la philosophie de son
54. C. STANLEY, Paul, 67-68.
55. G. BERTHRAM cite dans M. HARI- et alii, La Bible grecque des Seplanle, Le Ccri:
Paris 1988, 218.
56. J. MURPHY-O'CONNOR, Paul, 51.
A LA RENCONTRE DE PAUL 367
temps 57. Bornkamm releve des influences stoiciennes dans la pens&
paulinienne sous une forme bien vulgarisee. Selon lui, Paul maitrise les
artifices de la rhetorique antique et des formes didactiques 58 . A. Mal-
herbe pense que les Cyniques ont eu leur influence sur la maniere dont
Paul voit sa mission 59 . Lyons montre que l'autobiographie chez Paul
adopte les normes de la litterature greco-romaine, meme si ses ideaux
. donnent une expression distincte de ses engagements theologiques
chretiens 60 . En regle generale, les lettres pauliniennes sont toutes
construites selon les normes en vigueur dans l'Antiquite. Comme ses
contemporains, l'apotre a eu evidemment une connaissance du stoicisme
et du platonisme populaires.
La comprehension que les exegetes ont de ce background culturel est
souvent marquee par le souci de montrer la nouveaute de la pens& Paul
apres sa conversion, par rapport a sa religion juive et a sa propre culture
grecque. Selon Sanders, l'idee d'un judaisme sterile et sec a repoque de
Paul, formulee par certains exegetes chretiens, vient de la Reforme. Elle
serait une pure projection : ce que nous avons est la projection du debat
protestant-catholique sur l'histoire ancienne, oft le judaisme prend le
role du catholicisme et le christianisme prend le role du luthera-
nisme 61 >>. Pour ces exegetes, la rupture avec le judaisme que Paul
annonce, accentue la nature legaliste du judaisme : ils opposent le ju-
daisme au christianisme, mais une telle antithese est leur creation,
comme l'a montre Sanders. Pour la Reforme, Paul articule sa predication
a partir d'une theologie de l'accomplissement. Dans cette perspective,
le judaisme ne posseclait aucun moyen d'acces au Dieu lointain en
dehors de l'obeissance a la Torah, moyen manifestement insuffisant et
inadequat. Cette situation mene, d'un cote, a une religion d'angoisse
(est-il possible de faire suffisamment pour gagner la faveur de ce Dieu ?),
ou de I'autre, a l'arrogante confiance-en-soi (pour ceux qui sont capa-
bles !) 62 . La religion juive est ainsi percue comme une degenerescence
de la religion biblique exprimee chez les prophetes : L'idee ancienne et
noble d'une alliance offerte par la grace de Dieu et d'une obeissance
comme consequence de ce don gracieux, a degenere en l'idee d'un
legalisme de petits details suivant lequel on devrait gagner la misericorde
57. J. BECKER, Paul, p. 66.
58. G. BORNKAMM, Paul, 43.
59. Pour les travaLuc de Malherbe, voir J.-N. ALETTI, RSR 81 (1 993) 275.
60. G. LYONS, Pauline Aulobiography, 6.
61 . E. P. SANDERS, Paul, 57.
62. E. P. SANDERS, Paul, 21 2.
368 D. M. NEUHAUS
de Dieu par l'observance d'ordonnances inessentielles 63. Cette lecture
trahit le besoin theologique qu'ont eu les exegetes chretiens de definir le
judaisme comme une religion du passe, incomplete, trouvant dans l'an-
nonce chretienne son accomplissement dans la nouveaute.
Ce meme besoin theologique se manifeste dans l'appreciation de la
culture grecque de Paul : Paul garde sa liberte de pensee. Il ne se laisse
pas dominer par une philosophic et utilise les methodes d'enseignement
propres a l'hellenisme ou a la synagogue (...) La lecture de ses ecrits est
rendue difficile par la multiplicite des procedures auxquelles it fait appel
et peut nous induire en erreur si nous lisons ces textes en y trouvant, en
arriere plan, des idees philosophiques que les termes pourraient sugge-
rer, alors qu'ils en sont entierement detaches 64 . Cela meme explique-
rait pourquoi Paul forge des termes jamais ou rarement utilises jusque-
la et invente des expressions pour dire l'Evangile 65 . D'autres ont etc
meme jusqu'a dire que paulinisme et pens&grecque n'ont rien en
commun, absolument rien. Leur rapport n'est meme pas un rapport
d'indifference. Its sont opposes l'un a l'autre 66. On definit ainsi le Juif
par opposition au grec. Pour montrer que Paul etait totalement Juif, on
met ainsi en avant que les ecrits rabbiniques et apocalyptiques sont les
seuls antecedents de la doctrine paulinienne 67 . De plus, ils notent de
pretendus hebraismes et aramaismes dans la langue de Paul. Une telle
opinion a longtemps etc un dogme en certaines ecoles exegetiques,
comme le note Hugede : . L'opinion que l'apOtre etait un rabbin tout a
fait etranger a la culture grecque et converti au christianisme, etait etablie
comme une tradition et rien n'est plus difficile a renverser qu'une tradi-
tion, meme sans fondement 68. Le meme auteur ajoute : . it faut se
mefier des intentions louables mais partisanes de toute une partie de
l'opinion theologique qui reduit au minimum la part de la culture
profane de Paul, dans le souci de preserver la purete originelle du
christianisme et de garder aux Ecritures leur caractere d'inspiration
divine. Il n'y a pas peril, semble-t-il, a reconnaitre que l'apotre des Gentils
fut sa vie entiere en contact avec la culture grecque, et qu'il en tira le
63. E. P. SANDERS, Paul, 4 19.
64 . C. REYNIER, Ltvangile, 4 9.
65 . C. REYNIER, Ltvangile, 5 4 .
66. A. SCHWEITZER, Paul, 99.
67. N. HUGEDE, Saint Paul, 18.
68. N. FIUGEDE, Saint Paul, ibid.
A LA RENCONTRE DE PAUL 369
meilleur parti pour rendre son message plus accessible au monde hell&
nise 69.
Il faut reconnaitre que le souci de montrer que la figure et la pensee de
Paul sont totalement nouveaux, vient plus d'un souci theologique que de
l'analyse. Que Paul soit bien hellenise ne va pas contre son identite juive.
Le fait qu'il utilise la Septante, que son grec soit celui de la koine d'alors,
le situe seulement dans la categorie des Juifs cultives de la Diaspora. Mais
c'est sans doute par un recours aux etudes socio-historiques qu'on peut
approfondir notre connaissance du monde de Paul. Certes, les theolo-
giens restent souvent soupconneux devant l'application des etudes socio-
historiques a l'Eglise primitive et a Paul en particulier, car elles peuvent
etre reductionnistes. Leur utilisation critique se revele pourtant tres utile,
pour ne pas dire necessaire, si l'on veut lire Paul dans son contexte
religieux, social et humain. Et les parametres proposes, tels ceux de
W. Meeks, ont leur importance, car ils aident a saisir le passage d'un Jesus
provincial , originaire d'un village de Galilee comme ses apotres, a un
Paul originaire de la ville 7 . La rupture ne se situe pas ici entre judaisme
et hellenisme (ou judaisme et christianisme), mail entre le judaisme de
Galilee et le judaisme des villes greco-romaines de l'Empire, comme
Tarse, Jerusalem, Antioche ou Alexandrie.
En bref, Paul est le representant d'un monde oil le judaisme est
totalement impregne par l'hellenisme. Ses contemporains sont Josephe
et Philon, et non les rabbins, qui ont vecu bien apres et ont rejete la
culture grecque. En sa personne, le christianisme se montre l'heritier
d'un monde judeo-hellenistique, avec sa Bible, la Septante, avec sa lan-
gue, le grec, et avec son souci pour la diffusion universelle du message
divin. A cet egard, l'elan de Paul vers les Nations, dont it sera l'apotre,
confirme largement ces donnees.
3. Les sources rabbiniques
Un des champs sollicites par l'exegese historico-critique pour connai-
tre et comprendre le monde de Paul, est celui de la litterature rabbinique
(la Michna et le Gemara, les deux parties du Talmud : la Torah orale avec la
Torah ecrite forment l'unite des Ecritures juives rabbiniques). Selon
les traditions juives, cette vaste litterature est derivee des sources
69. N. HUGEDE, Saint Paul, 7 1 ; egalement D. BOYARIN, A Radical Jew, p. 28.
7 0. W. MEEKS, The First Urban Christians, The Social World of the Apostle Paul, Yale
University Press : New Haven 1983.
370 D. M. NEUHAUS
pharisiennes du premier siecle, redigees plus Lard par les rabbins 71 . Ce
monde du judaisme rabbinique, comme source pour comprendre le
monde juif du premier siecle, fut decouvert par les exegetes chretiens,
aux premiers balbutiements de l'exegese critique. Richard Simon a fait
des etudes precises sur les coutumes juives de la Synagogue pour com-
prendre le milieu de la Bible 72 .
Au xixe, les etudes faites sur le judaisme au temps de Paul et de Jesus,
comme celles de Schfirer, de Weber, ainsi que les compilations de la
litterature talmudique de Billerbeck et Strack 73, ont marque l'exegese
paulinienne 74 . La nouveaute de Paul a souvent ete soulignee par rapport
aux rabbins de la Michna, souvent presentes comme enfermes dans le
legalisme. La Michna, qui est un livre de lois, a ete utilisee pour stigmatiser
ce legalisme etroit. Ce type d'exegese fut celui del Bonsirven par exem-
ple, pour qui Paul est un rabbin devenu evangeliste chretien 75 et qui
se demande si, dans son exegese, Paul se montre, et dans quelle mesure,
un vrai disciple de Gamaliel, plie et asservi aux methodes rabbini-
ques 76 . D'autres, tel W. D. Davies, ont plutot voulu montrer ce que Paul
doit au milieu juif et presentent leur travail comme une tentative pour
mettre quelques aspects centraux de la vie de Paul et de sa pensee dans la
matrice du judaisme rabbinique de son temps. Cela, pour reveler comment,
malgre son apostolat aupres des Gentils, Paul est rest& autant que possi-
ble, un hebreu parmi les hebreux, et comment it a baptise son heritage
rabbinique dans le Christ 77. Le meme auteur insiste davantage sur les
paralleles entre Paul et les rabbins de la Michna et conclut ainsi son
etude : Dans sa vie comme dans sa pensee, le rapport intime entre Paul
et le judaisme rabbinique est clairement montre. Nous ne pouvons pas
trop fortement insister sur le fait que pour lui son acceptation de l'Evan-
gile n'etait pas tellement un rejet de l'ancien judaisme et la decouverte
71 . On trouve dans le Pirqe Aboth une genealogie de rabbins visant a montrer la
continuite, de Moisejusqu'aux rabbins du troisieme siecle apres J.C., en passant par
les pharisiens.
72 . Voir R. SIMON, Ceremonies et coutumes qui sont aujourd'hui en usage parmi les Juifs,
1 6 74 .
73. Pour ces etudes voir SANDERS, Paul, 33-5 9.
74 . A la meme poque, F. DELITZSCH traduisit la lettre aux Romains en hebreu
pour qu'on puisse mieux la lire dans le contexte des textes talmudiques. Voir
SCHWEITZER, Paul, 4 8.
75 . J. BONSIRVEN, Exigese rabbinique et exigese paulinienne, 1 938, 34 8.
76 . J. BONSIRVEN, Exigese rabbinique, 2 6 3.
77. W. D. DAVIES, Paul and Rabbinic Judaism : Some Rabbinic Elements in Pauline
Theology, 1 94 8, vii.
A LA RENCONTRE DE PAUL 371
d'une nouvelle religion totalement opposee a lui (...) mais plutOt la
reconnaissance de la venue du vrai judaisme accompli 78 .
La polemique entre exegetes chretiens et commentateurs juifs pendant
la premiere moitie du xxe siecle a pour champ le judaisme rabbinique.
Les chretiens montrent que Paul a ete un bon rabbin pharisien ayant su
utiliser des methodes rabbiniques pour presenter l'Evangile, et les Juifs
repliquent, en montrant que Paul n'a pas connu le vrai judaisme, celui
des rabbins, seulement celui de la Diaspora, judaisme froid et degenere.
Typique est a cet egard la reflexion de l'ecrivain juif K. Kohler : Il faut
n'avoir aucune familiarite avec la theologie rabbinique (...) pour trouver
dans les ecrits de Paul des traces de son passage dans les ecoles rabbini-
ques 79 .
Qui sont ces pharisiens du Nouveau Testament, parmi lesquels Paul se
range ? Pendant longtemps, on a pense que les rabbins d'apres 70 etaient
pharisiens ou, du moins, leurs heritiers. Les travaux de Jacob Neusner sur
le Talmud 8 ont mis en doute cette affirmation, et nous obligent a changer
profondement notre comprehension du monde de Paul. Meme si le fait
avait dj ete reconnu par certains, Neusner a etudie la premiere partie
du Talmud, la Michna, redigee vers 220, avec une approche historico-
critique, et a montre que la creation du judaisme rabbinique fut le projet
des rabbins d'apres 70, de loin posterieurs a Paul, et que les sources
rabbiniques furent redigees pendant la premiere moitie du me siecle,
jusqu'au vile siecle. Il en conclut qu'on ne peut utiliser naivement les
sources rabbiniques pour comprendre le monde de Paul, parce que ces
sources furent redigees dans un monde qui lui est bien posterieur et qui
manifeste une transformation radicale du judaisme. La litterature rabbi-
nique pretend contenir l'enseignement pharisien du premier siecle, mais
le passage a ete plus complexe, et n'a rien d'une pure et simple conti-
nuite. Neusner montre combien it est incertain que la Michna, le Nouveau
Testament, ou les ecrits de Josephe nous parlent des pharisiens de
l'histoire. A la fin de son enquete sur ces pharisiens du premier siecle, it
conclut : Les pharisiens de l'histoire nous echappent. Notre enquete
nous ramene toujours a la problematique du judaisme ancien apres la
78. W. D. DAVIES, Paul, 324.
79. Cite par BONSIRVEN, Exigese rabbinique, 263. Pour C. G. MONTEFIORE, un autre
ecrivain juif, Paul, en rant que Juif de la diaspora, n'a pas connu le meilleur du
judaisme rabbinique (opinion citee par W. D. DAVIES, Paul, 1).
80. Pour un rsum des travaux de J. Neusner voir E. P. SANDERS, Paul, 60-65.
372 D. M. NEUHAUS
destruction du Temple 81 . Tirant les consequences de ''importance de
ce changement dans la comprehension des sources rabbiniques et de leur
rapport a Paul et a son monde, Becker conclut : . Paul n'a donc pas ete
l'eleve assigne d'un rabbin et forme a 'Interpretation pharisienne de la
Loi pour exercer lui-meme plus tard la profession de rabbin ; mais it a ete
eleve dans la ligne pharisienne pour ce qui est de son attitude dans la
vie 82. En effet, pour Paul et Jesus, le titre meme de rabbi ne peut pas
*etre utilise avec le sens prcis qu'il aura dans le judaisme rabbinique 83. Ce
n'est que chez Jn, evangile plus tardif, que le titre acquiert un sens lie
celui du contexte rabbinique, celui de maitre d'enseignement 84 .
Le judaisme rabbinique a peu a peu lutte contre 'Interpretation
chretienne des Ecritures et contre 'Impregnation grecque de la culture
juive, et ce, au moins jusqu'au Moyen Age, jusqu'a la redecouverte de la
philosophie grecque par des penseurs comme Saadya HaGaon et Maimo-
nide. Dans un premier temps, les rabbins ont seulement rejete la Sep-
tante, et ont autorise d'autres traductions grecques, pour rester en lien
avec les Juifs hellenisants : . On peut faire l'hypothese que le judaisme
palestinien de Jamnia (le premier centre du judaisme rabbinique) a
voulu eliminer une version grecque que la jeune secte chretienne an-
nexait au profit de ses theses 85 . Mais dans un deuxieme temps, la
traduction meme de l'Ecriture a ete discreditee, comme l'affirme une
source rabbinique : Les ecritures ne doivent pas etre &rites (...) en
langue grecque. Soixante dix anciens ecrivirent en grec la Torah pour le
roi Ptolemee, et ce jour fut aussi mauvais pour Israel que le jour on le veau
d'or fut fabrique > > 88 .
Dans ses tentatives pour reconstituer les pharisiens de l'histoire,
Neusner n'a pas utilise les lettres pauliniennes 87. On considere nean-
81. J. NEUSNER, From Politics to Piety : The Emergence of Pharasaic Judaism, Prentice-
Flail : Englewood Cliffs, NJ 1973, 14 3.
82. J. BECKER, Paul, 50.
83. Ce titre est utilise dix-sept fois dans le NT, et seulement dans les Evangiles.
Quatre fois chez Mc, toujours avec le sens general de seigneur (du mot arameen rab),
comme le grec kyrios. Ce sens est rapporte a la settle personne de Jesus qui est appele
rabbi pour la premiere fois par Pierre apres la Transfiguration (Mc 9,5). En Mt,
le titre est utilise aussi quatre fois, mais toujours dans un sens negatif, ce qui montre
la tension entre les communautes chretienne mattheenne et juive non-chretienne
apres 70. Jesus lui-meme defend de se faire appeler rabbi > > (Mt 23,7-8).
84 . Comme Jn lui meme explique en 1,39 et en 20,16.
85. M. HARL et alii, La Bible grecque, 123.
86. Sefer Torah, 1,8, cite en La Bible grecque, 124 .
87. L'autre pourrait 'etre Flavius Josephe.
A LA RENCONTRE DE PAUL 373
moins aujourd'hui que les lettres pauliniennes sont necessaires pour
redecouvrir le milieu pharisien, longtemps etudie a l'ombre d'un ju-
daisme rabbinique posterieur, et Segal a montre l'importance de Paul
pour une reconstitution du pharisaisme 88 , car Paul est le seul pharisien
d'avant 70 qui ait laisse des ecrits. Aujourd'hui, certains eleves de
Neusner, comme Segal et Boyarin, pensent qu'il est plus logique d'utiliser
le Nouveau Testament et specialement les ecrits de Paul, pour lire la
Michna : Devrait etre ecrit un commentaire a la Michna qui utilise le
Nouveau Testament comme marginalia et demontre antiquite de celui-
ci . 89. Boyarin ajoute que le judaisme rabbinique s'est forme, pour le
meilleur et pour le pire, dans le contexte de la pens& paulinienne et
chretienne, parfois en reagissant simplement dans le but d'affirmer sa
propre identite, mais aussi, plus positivement, en repondant a sa maniere
aux defis theologiques et autres souleves par le christianisme pauli-
nien . 90. La perspective est ainsi renversee. La nouveaute n'est plus celle
de Paul par rapport aux rabbins, mais plutot celle des rabbins par rapport
A Paul, et cette facon de voir est chronologiquement plus logique.
Connaitre Paul aujourd'hui
Nous pouvons conclure notre parcours.
Si l'on analyse le monde de Paul qui precede les periodes rabbinique et
ecclesiale, on ne peut plus maintenir la dichotomie entre judeo-
christianisme et pagano-christianisme. Cette distinction separatrice, echafau-
dee par Baur, fut adopt& par Bultmann et Danielou, mais it apparait
aujourd'hui que les frontieres entre les groupes multiples du judaisme du
premier siecle et le christianisme naissant sont bien plus complexes
Brown et Meier parlent meme d'un christianisme judeo-paien 91 . Les
orthodoxies institutionnelles juives et chretiennes se definissent seule-
ment apres 70, et la diversite qui marque le monde de Paul ne disparaitra
qu'alors. Ces orthodoxies se definissent l'une par rapport a l'autre, en
utilisant toutes deux Paul dans un contexte qui n'est plus le sien.
88. A. SEGAL, Paul the Convert.
89. Paul the Convert, xv.
90. D. BOYARIN, A RadicalJew, 2.
91. R. BROWN et J. MEIER, Antioche et Rome, 25.
374 D. M. NEUHAUS
Deuxiemement, Paul est reste Juif dans un monde ou it n'y a aucune
dichotomie entre appartenance juive et culture grecque. Si E. P. Sanders
affirme qu'il y a une veritable rupture entre Paul, qui presente une
religion differente, et le judaisme, it insiste sur le fait que cette difference
ne permet pas de juger le judaisme : En disant que l'eschatologie de
participation (de Paul) est differente du nomisme d'alliance (du ju-
daisme a l'epoque de Paul), je veux signaler qu'il y a une difference, mais
non que cette derniere est un indite pour comprendre l'erreur du
judaisme 92 . Scion Sanders, le reproche majeur de Paul au judaisme
serait de n'etre pas le christianisme 93. A mon avis, il est preferable de
dire que Paul ne s'interesse ni au judaisme, ni a l'hellenisme, ni meme au
christianisme mais seulement a l'Evangile. Pour Becker, il n'est pas
important que Paul ait compris ou non le judaisme de son poque 94, mais
il est essentiel qu'il ait voulu annoncer l'Evangile de Jesus aux Gentils
comme aux Juifs. L'ap6tre marque ainsi une reelle continuite entre
l'Ancien et le Nouveau Testament. Pour comprendre comment le chris-
tianisme s'est distingue du judaisme, it faut analyser la periode ou it y eut
separation entre la Synagogue rabbinique et l'Eglise post-apostolique.
Aux yeux de Paul le juif, la fidelite a l'alliance d'Israel passe, pour les
hommes de son temps, par la suite de Jesus Christ ressuscite, annoncee a
tous les peuples ; les Juifs qui n'acceptent pas cette ouverture vers les
paiens lui semblent infideles au dessein de Dieu. En ce sens, on peut dire
que pour Paul il n'y a aucune rupture entre le judaisme de l'Ancien
Testament et la suite du Christ dans le Nouveau : en suivant le Christ,
lui-meme n'a pas change de religion, il a plutot ete appele a une fidelite
plus grande.
Troisiemement, ayant decouvert les exigences de la fidelite, Paul a ete
convaincu que le refus du Christ par les Juifs etait temporaire : l'aveugle-
ment juif disparaitra (2C 3,14-16). Pourtant, une nouvelle situation s'im-
pose apres la disparition de Paul. Pendant la periode qui va de 70 a 250, le
judaisme rabbinique se constitue sans Temple, sans sacerdoce, sans Jeru-
salem, sans pouvoir politique, alors que de son cote le succes du christia-
nisme aupres des paiens est croissant. Le judaisme rabbinique instaure
une lecture autre de Ancien Testament, qui, tout en ignorant le
Christ, dont les chretiens revendiquent la Seigneurie fondee sur l'AT,
insiste sur l'unite des anciennes Ecritures (en en excluant certains livres
92. E. P. SANDERS, Paul, 552.
93. Ibid.
94. J. BECKER, Paul, 10s.
A LA RENCONTRE DE PA UL 375
grecs), et les definit comme Torah&rite indissociablement reliee a la
Torahorale ; ce faisant, le judaisme s'oppose a l'unite entre 1'A ncienet le
Nouveau Testament reconnue par l'Eglise. A joutons que la theologie
rabbinique se developpe bienapres celle de Paul. Si les questions que
posePaul au sujet delaLoi, delarevelationdivineet deFelectiond'Israel,
concernent directement ses contemporains juifs, celles que posent les
rabbins sont d'une autre poque. Voila pourquoi it faut comprendre Paul
avec la nouveaute que represente sa decouverte du Christ et la continuite
qu'il etablit entre cette nouveaute et la revelationde Dieu.
Quatriemement, dans ce contexte, une questionproprement theologi-
que peut etre posse : le judaisme contemporain, peut-il etre considers
comme le seul heritier encontinuite avec le judaisme biblique, et le
christianisme, compris comme enrupture ? Cette questiona ete posse
avec beaucoup de violence durant les siecles suivants, lorsque Juifs et
chretiens se sont vus l'unet l'autre comme heritiers exclusifs de l'A l-
liance. Pour le premier siecle, J. Dunnpresente la situationences
termes : Dans la periode qui suit 70, le fait chretiena peut-etre ete
considers comme perdu par les successeurs rabbiniques des pharisiens,
c'est--dire les autorites juives A jamnia. Mais entout cas, ils n'ont pas ete
les seuls Juifs A leconsiderer ainsi. Deplus ils n'ont pas reussi aetablir leur
autorite sur les autres Juifs aussi rapidement qu'onle presume. Pour
Matthieu, Luc et Jean, le 'match' n'est pas encore termine (...) Le ju-
daisme n'etait pas encore seulement unjudaisme rabbinique, et le ju-
daisme chretienn'etait pas encore seulement christianisme

95 . Enfait,
c'est seulement dans la periode qui suit la destructiondu Temple, en'70,
et l'expulsiondes Juifs de Jerusalemen135, c'est-A -dire bienapres Paul,
que la questiond'une rupture sera clairement posse : Lequel des deux
fils issus du judaisme du SecondTemple est le plus fiddle a l'origine et a
l'impulsioncaracteristique de l'appel de Dieu et ses dons ? . 96 .
Le portrait du judaisme a l'epoque de Paul, que nous venous de
retracer, encontredit d'autres qui soulignent le legalisme, l'hypocrisie et
la casuistique de cette religion. Pour Paul et sonmonde, la distinction
entre Juif et paienn'est ni culturelle ni philosophique, elle touche la
relationau Dieu d'Israel et A sonalliance, car it s'agit desavoir si latotalite
de l'humanite peut etre integree dans le desseind'unmeme Pere et
Createur. Si cette questionde l'universalite du desseindivinest dj
formulee par le judaisme du temps de Paul, la nouveaute qu'apporte ce
95. J. DUNN, The Parting of the Ways, 161.
96. The Parting of the Ways, 162.
376 D. M. NEUHAUS
dernier consiste a voir la seigneurie de Jesus Christ ressuscite comme
seule susceptible d'integrer tous les peuples dans un meme corps. En ce
sens, on peut comprendre la mission universelle de Paul comme l'actua-
lisation de l'eschatologie de Jesus. I