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Mmoire d'Histoire Ancienne

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L E P A G A N I S M E
D A N S L ' O E U V R E D ' A T H A N A S E
Sous la direction de Monsieur J. PEYRAS
Prsent par Sverine Billon
Universit de Nantes (44) Anne 1997 - 1998
Sverine BILLON Mmoire Histoire Universit de Nantes - Anne 97/98
Cours suivis sous la direction de J . PEYRAS LE PAGANISME DANS L'OEUVRE D'ATHANASE Page 1/93
Remerciements
Avant la lecture de ce mmoire, je souhaite exprimer ma gratitude Monsieur J. PEYRAS pour
ses conseils, sa disponibilit et ses encouragements.
Je remercie galement le personnel des bibliothques, ainsi que Madame BOURREAU qui a bien
voulu m'assurer la frappe et la prsentation de ce document.
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Abrvi ati ons des oeuvres d' Athanase, uti l i ses dans l e mmoi re qui sui t
Ap. Const. : Apologie l'empereur Constance
Ap. fug. : Apologie pour sa fuite
Hist. ar. : Histoire des Ariens
V.A. : Vie d'Antoine
C.G. : Contra Gentes ou Contre les Paens
D.I. : De Incarnatione Verbi ou Sur l'Incarnation du Verbe
C.A. : Discours contre les Ariens
Pour la bibliographie :
S.C. : Collection Sources Chrtiennes
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Introduction
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Mme au IVme sicle, il n'est pas inutile de reprendre une fois de plus la critique du
polythisme et la rfutation de l'idoltrie. Le paganisme n'est pas mort.
Tandis que le peuple des campagnes reste fidle aux rites traditionnels, les hautes
classes sociales se raidissent dans leur raction la nouvelle religion (res novellae mos
majorum), par opposition rationnelle ses dogmes, absurdes et enfantins, ou par souci de
fidlit aux cultes de l'Empire. Que l'on se rappelle les noms de Libanius ou de Symmaque, le
trait de J ulien contre les chrtiens ou l'affaire de l'autel de la Victoire.
La raction paenne se prolonge assez longtemps pour qu'en plein Vme sicle, saint
Cyrille d'Alexandrie croie encore ncessaire de rfuter l'ouvrage de J ulien, et que, vers la
mme poque, Thodoret de Cyr crive la plus importante rfutation du paganisme que
produisent les premiers sicles chrtiens
1
. Saint Augustin dnonce galement le paganisme
de sa cit (crypto-paganisme). En ce dbut du IVme sicle, plus forte raison, est-il utile de
porter au paganisme encore vigoureux, un coup dcisif.
Si le christianisme, devenu religion lgale en 311, ne cesse de progresser, il faut prciser que
le culte officiel des dieux de Rome n'est interdit qu'en 391-392 par Thodose.
Au IVme sicle, Athanase pense qu'il y a encore trop de paens qui calomnient la
religion du Christ ! C'est dans ce contexte qu'il dcide d'crire Contre les Paens , son
principal ouvrage contre le paganisme. Ce personnage haut en couleur est avant tout connu
non pour son combat contre la religion polythiste, mais pour la dfense de l'orthodoxie
chrtienne face l'arianisme.

1 - D'aprs l'introduction du C.G. de P. Th. CAMELOT, Paris, 1947 (p. 25)
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L'enfance et la jeunesse d'Athanase chappent presque entirement l'histoire
2
.
On peut fixer avec une certaine probabilit aux environs de 295 la date de sa
naissance, dans la ville d'Alexandrie. Il appartient sans doute une famille chrtienne d'origine
grecque.
La lecture de ses oeuvres montre que son instruction est franchement grecque : il lui
arrive de citer Homre, Platon, celui-ci avec une prdilection manifeste ; il fait quelquefois
allusion Aristote. L'apologie l'Empereur Constance est compose sur le modle d'un
discours de Dmosthne. Lorsqu'il combat le paganisme, les cultes auxquels il s'attaque sont
essentiellement ceux du polythisme hellnique. Quant sa principale source d'inspiration,
c'est la Bible grecque ; parmi les Pres de l'Eglise, il puise chez Athnagore, Clment
d'Alexandrie, Irne ou Origne.
Ordonn lecteur par Alexandre (son prdcesseur), il devient diacre et secrtaire de
l'vque vers 318, au moment o la controverse arienne commence se dvelopper.
Athanase accompagne son vque au concile de Nice en 325 et semble avoir jou, malgr
son jeune ge, un rle dterminant dans la condamnation des doctrines d'Arius. En tant que
simple diacre, il est peu probable qu'il prenne la parole en public, mais il est sans doute actif
dans les coulisses du concile. Dsormais, toute la vie d'Athanase est consacre la dfense
de la foi nicenne
3
contre l'hrsie arienne.
Alexandre meurt en 328 aprs avoir, semble-t-il, dsign Athanase pour
successeur. Ce choix est confirm par la majorit des vques d'Egypte, malgr l'opposition
dtermine des ariens et des mlitiens
4
, en juin 328. La tche qui s'impose au nouvel vque
est difficile ; et ses adversaires ne sont pas disposs la lui rendre plus commode.

2 - Biographie d'Athanase d'aprs G.BARDY, Dictionnaire d'Histoire et de Gographie Ecclsiastique IV,
Paris,
1930 (pp. 1313-1340)
3 - Le concile de Nice, convoqu par l'empereur Constantin pour rgler la crise de l'arianisme, s'ouvre en
mai 325. Il rassemble de nombreux vques de toute la Chrtient sous la prsidence d'Hosius de
Cordoue. Les dbats font apparatre trois partis dans cette assemble : une majorit fidle
l'orthodoxie, dcide condamner Arius ; les partisans d'Arius ; et un tiers parti, anim par Eusbe de
Csare, qui s'efforce de sauver Arius en attnuant ses formules. C'est cependant l'orthodoxie qui
l'emporte en imposant le Symbole de Nice, o le Fils de Dieu est dclar "consubstantiel" (mme
substance) (homoousios) au Pre.
4 - Les mlitiens, les "purs", sont les partisans de Melitius (vque de Lycopolis). La controverse
dclenche par Melitius est tout fait analogue la controverse sur le donatisme, et a l'Egypte pour
thtre. Les mlitiens ont rompu pour des questions de discipline plus que de doctrine. Ils pensent que
l'Eglise s'est trompe en recevant nouveau les chrtiens, spcialement les clercs, qui ont failli au
cours des perscutions (notamment au temps de Diocltien), et que les ordinations et les sacrements
sont par l mme vicis (J ONES, A.H.M. Le dclin du monde antique 284-610 ; Paris, 1970)
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Ds le dbut, Athanase se trouve en butte aux attaques des ariens et des mlitiens. Il
est accus de deux fautes majeures :
- Macaire, un de ses prtres, aurait interrompu la messe au moment de la communion et
bris le calice dans une glise de village, celle de Mareotis prs d'Alexandrie, dont le cur
s'appelle Ischyras ;
- ses agents auraient assassin Arsne, vque d'Hypsel, partisan de Melitius.
De ces accusations, Athanase n'a pas de peine se justifier : Arsne est retrouv vivant
Tyr. Quant l'affaire Ischyras, Athanase se fait fort de prouver que ce personnage n'est pas
un prtre : Ischyras est schismatique.
Athanase est acquitt de ces deux chefs d'accusation par Constantin et son frre
Dalmace, mais ses ennemis en trouvent d'autres ; finalement, en 334, Constantin ordonne
qu'un concile se runisse Csare pour examiner en dtail toutes ces accusations.
Athanase refuse d'y assister, allguant que ses membres lui sont hostiles, mais l'anne
suivante, au cours de l't 335, il accepte de comparatre Tyr.
Ce concile est en fait plein d'ennemis d'Athanase, parmi lesquels Eusbe de Csare
; une commission d'enqute est envoye Mareotis : son rapport conclut l'exactitude de
l'accusation concernant le calice bris. Notre apologiste est condamn.
Il fait voile pour Constantinople, o il convainc l'empereur de son innocence.
Cependant, les dlgus du concile de Tyr arrivent dans les jours qui suivent et formulent
contre Athanase une accusation indite : celle d'avoir entrav les transports de bl gyptien
et d'avoir voulu affamer Constantinople. Constantin change d'avis et bannit Athanase
Trves, en Gaule.
A la mort de Constantin en 337, le nouvel empereur d'Occident, Constantin II, permet
Athanase de rentrer Alexandrie. Sur la route du retour, Athanase s'occupe de querelles
religieuses. Il se fait un devoir de prter main forte aux vques fidles Nice. Cela ne se
fait pas sans troubles.
A Alexandrie , il s'emploie organiser les forces de l'orthodoxie (en 338, se tient un
synode en sa faveur, o les vques gyptiens affirment leur attachement au patriarche) et
bnficie de l'appui prestigieux du pre des moines du dsert, saint Antoine. Mais l'un des
buts principaux du groupe anti-nicen reste de renverser Athanase.
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En acceptant d'tre rintgr dans l'Eglise par l'empereur alors qu'il est condamn par
un concile piscopal, Athanase fait un faux pas
5
. Les ariens eusbiens
6
en profitent pour le
dposer et lire un nouvel vque d'Alexandrie, Grgoire, install avec l'aide des troupes
impriales. En 339, Athanase quitte l'Egypte, oblig de s'exiler nouveau, et se dirige vers
l'Occident.
Rfugi Rome, il est accueilli par le pape J ules (337-352), qui propose un synode
afin d'examiner son cas ; mais les partisans d'Eusbe refusent d'y participer. Les vques
d'Orient contestent en effet au pape son droit de juridiction ; ils tiennent les dcisions de Tyr
pour dfinitives. En 341, le pape J ules juge l'affaire en leur absence et dclare Athanase
innocent.
Au mme moment, les vques d'Orient participent un concile Antioche (341), au
cours duquel ils s'efforcent de forger un credo qui exprime leurs thses de faon
satisfaisante. De son ct, le pape persuade Constant de faire pression sur son frre pour
qu'il tienne un concile gnral de toute l'Eglise, en vue de rgler le sort d'Athanase.
En 342 ou 343, un concile est convoqu Sardique, ville situe la frontire
orientale de l'empire de Constant, mais ses membres se runissent sparment. La dlgation
occidentale insiste pour qu' Athanase soit invit en tant que membre du concile, la dlgation
orientale pour qu'il comparaisse en tant qu'accus. Les occidentaux acquittent dment
Athanase Sardique et dictent un certain nombre de canons confrant au pape une
juridiction d'appel. Les orientaux se runissent Andrinople, condamnent Athanase et
formulent un nouveau credo.
En 345, la mort de Grgoire, Constance, sous la pression de son frre, autorise
Athanase retourner Alexandrie comme vque. Celui-ci accepte aprs "beaucoup
d'hsitations", le patriarche se dfie de la clmence impriale. Il est chaleureusement reu
Alexandrie en octobre 346.
Il faut remarquer que son rappel est l'oeuvre du seul Constance. Les vques n'y
prennent aucune part et au regard de l'piscopat d'Orient, les sentences portes Tyr,
restent toujours valables. Aussi, dans la ralit, la situation du patriarche demeure prcaire.

5 - J ONES, A.H. M., Le dclin du monde Antique, Paris, 1970 (p. 55)
6 - Les ariens eusbiens : Arius s'est assur le soutien d'un certain nombre de thologiens minents dont
Eusbe, vque de Nicomdie puis de Constantinople, et l'historien Eusbe, vque de Csare en
Palestine. Les ariens eusbiens sont comme leur nom l'indique, des partisans de l'vque Eusbe de
Nicomdie. Celui-ci, proche du pouvoir imprial, est un opposant acharn d'Athanase. L'aspect politique
du problme n'est pas ngliger : Eusbe considre l'vque d'Alexandrie comme un adversaire
dangereux pour la grandeur de la capitale politique de l'Empire.
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Pourtant, les dix annes suivantes, passes par Athanase Alexandrie, sont
appeles sa "dcennie d'or" : son activit littraire et pastorale touche son sommet
7
.
Parmi tous les signes de l'intensit de la vie chrtienne en Egypte ce moment l, on
peut signaler le dveloppement du monachisme. Le patriarche fait mieux encore que de
donner des conseils aux moines ; il se sert d'eux comme de prcieux auxiliaires dans
l'administration religieuse de l'Egypte. Athanase tente d'tablir dans tout son pays l'unit de la
vraie foi contre les ariens et les mlitiens.
La tranquillit dont jouit le patriarche depuis 346, et qu'il met profit pour rorganiser
son diocse et crire des ouvrages, ne dure pas. La mort de Constant en 350 est un premier
coup port Athanase qui perd en lui un protecteur dvou.
Aussi longtemps que Magnence reste dangereux en Occident, Constance laisse la
paix l'vque d'Alexandrie. L'usurpateur vaincu, Constance devient seul matre du pouvoir.
Les choses se compliquent alors pour Athanase. L'Occident une fois reconquis, Constance
peut mettre excution un projet longtemps caress : celui de refaire l'unit de l'Eglise.
On juge souvent la politique religieuse de Constance d'aprs les crits d'Athanase et
d'Hilaire de Poitiers, ses principaux adversaires, et la postrit le blme d'avoir impos en
tyran des vues hrtiques l'Eglise. Mais d'aprs les normes de l'poque, il agit correctement.
C'est le devoir de l'empereur de veiller ce que l'Eglise soit unie dans la vraie foi, et la
coercition est invitable dans une certaine mesure. Constance n'a pas savoir quelle
interprtation de la foi doit tre finalement tenue pour vraie et il s'en tient aux avis les plus
autoriss qui lui sont donns, en l'occurrence ceux des ariens
8
.
Les vieux adversaires d'Athanase en profitent pour reprendre leurs intrigues.
Constance convoquent des conciles d'vques en Gaule (Arles 353 - 354) et en Italie (Milan
355). L'vque d'Alexandrie a se justifier de plusieurs griefs qu'on lance contre lui,
notamment le fait qu'il aurait pactis avec l'usurpateur Magnence. Tous ces conciles
condamnent docilement Athanase.
L'empereur finit mme par vaincre la rsistance des deux principaux dfenseurs
d'Athanase : le pape Libre (352-366) et l'vque Hosius de Cordoue, en les condamnant
l'exil.

7 - Dictionnaire encyclopdique du christianisme Ancien, biographie d'Athanase (p. 286)
8 - J ONES, A.H.M., op.cit. (pp. 57-58)
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Naturellement, les nouvelles d'Occident parviennent en Egypte. Athanase apprend la
trahison de l'piscopat d'Occident, son meilleur soutien et secours jusqu' maintenant.
A Alexandrie, des pressions croissantes contre le patriarche culminent dans une
tentative d'arrestation dans l'glise de Saint Thonas (fvrier 356)
9
. Ce n'est pas sans
difficults qu'Athanase sauve sa vie. Chass de son sige pour la troisime fois, il se rfugie
dans le dsert auprs des moines. Un disciple d'Arius, Georges, est install sa place, par la
force (357).
Pendant plusieurs annes, Athanase reste ainsi cach dans le dsert. Il crit
abondamment pour justifier son action et prciser sa position. Il continue gouverner son
diocse et instruire le monde. Son troisime exil est donc une priode de sa vie trs
fconde.
Du fond de sa retraite, Athanase surveille les vnements. Mais les deux conciles de
Rimini et de Sleucie (359) sont pour l'orthodoxie un nouvel chec, sanctionn par le synode
de Constantinople (360), qui marque le triomphe des ariens
10
. Une formule de foi ayant
l'agrment de Constance est signe par tous les vques.
Athanase reste quant lui au coeur de tous les foyers de rsistance et mne une
active propagande contre la signature des nombreux symboles qui fleurissent dans tout
l'Orient pour remplacer ou faire oublier le Symbole de Nice.
En 361, l'empereur Constance meurt. Son successeur J ulien annule le dcret d'exil
contre Athanase. A Alexandrie, le sige piscopal n'a plus de titulaire, car Georges de
Cappadoce est massacr sans autre forme de procs par la population (361). En fvrier 362,
Athanase regagne sa ville et reprend l'exercice de ses fonctions.
Il dcide de travailler au rtablissement de l'orthodoxie et runit Alexandrie un
concile. Pour viter de nouveaux dchirements, par volont de paix et d'unit, Athanase et
ses amis sont enclins pardonner, moyennant pnitence, tous ceux qui acceptent de se
rallier au Symbole de Nice. Ensuite, ils s'occupent de questions doctrinales (par exemple,

9 - Dictionnaire Encyclopdique du christianisme Ancien (p. 286)
10 - Introduction des Deux Apologies de J .M. SZYMUSIAK, Paris, 1987 (p. 41)
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l'acceptation de la formule des trois hypostases
11
comme une expression correcte de la foi
orthodoxe).
Mais l'action d'Athanase est trop envahissante au gr de J ulien qui inaugure sa
nouvelle politique religieuse de renaissance de "l'hellnisme"
12
. Athanase prend de nouveau le
chemin de l'exil en octobre 362. Cet exil est de courte dure. L'empereur J ulien est
mortellement bless dans une bataille contre les Perses en 363.
Son successeur, J ovien, est un nicen, ami d'Athanase. Ds son avnement, il invite
le patriarche lui rendre visite Antioche pour discuter sur les moyens de restaurer l'unit
religieuse. Soit dit en passant, le passage d'Athanase Antioche n'apaise pas les querelles
qui dchirent cette glise ... pour longtemps encore !
13
Le rgne de J ovien est court : quand Athanase revient Alexandrie en fvrier 364,
J ovien est dj mort et l'arianisant Valens lui succde. De nouveau, l'Orient et l'Occident sont
spars ; tandis que l'Occident a un empereur nicen, l'Orient doit obir un empereur
"arianisant".
Valens ordonne tous les vques exils par Constance et rappels par J ulien, de
reprendre les routes de l'tranger. La situation d'Athanase, il est vrai, est assez spciale
puisque son dernier bannissement date de J ulien et c'est J ovien qui le rappelle. L'incommode
Athanase doit nanmoins s'enfuir (octobre 365). Pour ce cinquime exil, il reprend les pistes
du dsert et fait appel l'hospitalit des moines.
Un dit, en 366, lui permet de revenir Alexandrie. Le vieux lutteur vient finir ses
jours dans sa ville piscopale. La fin de la vie d'Athanase s'coule dans la paix ; ce qui ne
veut pas dire dans l'inaction. Il s'occupe de l'administration de son diocse, et , dans l'Eglise
entire, il a en quelque sorte la charge de veiller l'orthodoxie. Il prche d'abord ses fidles,
il crit.

11 - Le concile de 362 runi Alexandrie, facilite la rconciliation entre semi-ariens et orthodoxes. Les semi-
ariens ou homousiens qui refusent le terme nicen d'homoousios (consubstantiel), lui prfrent le
terme d'homoiousios (semblable en substance). En acceptant la formule des trois hypostases (le Pre,
le Fils, l'Esprit-Saint, en tant que personnes substantiellement distinctes des deux autres), le concile
marque la volont de se rapprocher des homousiens.
12 - Introduction des Deux Apologies, de J .M. SZYMUSIAK, Paris, 1987 (p. 43)
13 - Introduction des Deux Apologies, de J .M. SZYMUSIAK, Paris, 1987 (p. 43)
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Les vieilles controverses souleves par l'arianisme, et qui continuent troubler
l'Orient, retiennent l'esprit de l'vque. Entre Basile, promu vque de Csare en 370, et
Athanase s'engage une active correspondance sur les moyens de retrouver une paix
bienfaisante en Orient. Ils s'interrogent galement sur la faon de raliser l'union de l'Orient
avec Rome contre l'arianisme.
Athanase meurt en mai 373. Aucune solution n'est trouve, les efforts de saint Basile
s'avrent vains.
Chronol ogi e de l a vi e d' Athanase
A T H A N A S E , n en 295
assiste au concile de Nice comme diacre d'Alexandre en 325
Sacr vque d'Alexandrie le 8 juin 328
1er exi l sous Constantin
11 juillet 335 -
22 novembre 337 sjour Trves
2me exi l sous Constance
16 avril 339-
21 octobre 346 sjour Rome
3me exi l sous Constance
9 fvrier 356 -
21 fvrier 362 dsert d'Egypte
4me exi l sous J ulien
24 octobre 362 -
5 septembre 363 ibid
5me exi l sous Valens
5 octobre 365 -
31 janvier 366 ibid
Mort d'A T H A N A S E le 2 mai 373
Est rcapitule dans ce tableau la carrire agite d'Athanase, qui rsume toute une poque
(MARROU H.I. - L'Eglise de l'Antiquit tardive 303-604 - Paris, 1985, p. 51)
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Esprit passionn et d'une force d'me indomptable (ses exils successifs couvrent
plus de 17 ans de sa vie), Athanase est surtout un homme d'action et ses principaux crits
sont des oeuvres de combat, s'inscrivant dans la querelle de l'arianisme. Certains de ses
contemporains le ressentent comme puisant sa force dans une contemplation assidue (cf.
Grgoire Le Thologien c'est--dire Grgoire de Nazianze)
14
.
A travers cet homme, c'est finalement une poque que l'on dcouvre.
On constate une opposition presque constante entre l'Occident latin (avec
l'Egypte), tabli sur la dfinition de Nice, et l'Orient grec beaucoup plus incertain.
15
On devine
galement les rivalits entre des cits comme Alexandrie, Antioche ou Constantinople, qui
n'ont qu'un but : dfendre leur prestige et leur prsance. Nombre de personnes souhaitent
rabaisser les prtentions politiques et culturelles de la mtropole gyptienne.
Les questions de personne viennent souvent compliquer les problmes d'ordre
doctrinal : Athanase a une forte personnalit ; son nergie et, il faut bien le dire, la violence de
son temprament lui attirent beaucoup d'ennemis et le mettent souvent dans des situations
difficiles.
16
Cependant, lui reprocher la fermet quelque peu brutale de son caractre, c'est
oublier le contexte des affrontements impitoyables o il est impliqu et o ses adversaires
veulent tout simplement sa mort.
17

14 - Introduction des Deux Apologies de J .M. SZYMUSIAK, Paris, 1987 (p. 15)
15 - MARROU, H.I., L'Eglise de l'Antiquit tardive (303-604), Paris, 1985 (p. 44)
16 - MARROU, H.I., op. cit. (p. 44)
17 - Introduction des Deux Apologies de J .M. SZYMUSIAK, Paris, 1987 (p. 18)
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Carte de l'expansion du Christianisme l'poque d'Athanase
(J ONES A.H.M. Le dclin du monde antique 284-610, Paris, 1970, p. 245)
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Il y a enfin ce qu'on appelle la structure bipolaire de la socit chrtienne : d'un ct
les vques discutent, les conciles cherchent dfinir, mais de l'autre il y a l'empereur qui
intervient pour appuyer les uns, exiler ou faire dposer les autres ; que l'empereur change, ou
change d'avis, et la vie de l'Eglise s'en trouve aussitt affecte.
18
Athanase connat bien cela.
Il en appelle Constantin contre un concile d'vques qui le condamnent, mais lorsque
Constance II dfend ses adversaires dans la controverse sur l'arianisme, il prche la libert
religieuse et prend parti contre l'intervention de l'empereur dans les querelles religieuses.
19
Athanase apparat donc plus proccup par l'hrsie arienne qui contamine son
Eglise (cf. Contre les Ariens, Histoire des Ariens, ...) que par le problme du paganisme en
Egypte et dans l'Empire Romain. Pourtant, il crit une oeuvre importante sur ce sujet : le trait
Contre les Paens . De plus, il aborde cette question dans un certain nombre d'ouvrages,
notamment la Vie d'Antoine.
Beaucoup d'oeuvres d'Athanase sont intimement lies aux circonstances et aux objectifs
pour lesquels il crit.
La datation du Contra Gentes-De Incarnatione parat incertaine. Certains historiens
(Laurin, Meijering) voient dans ce double trait une oeuvre de jeunesse de l'auteur. Ils font
valoir en ce sens l'allure assez scolaire et livresque de l'rudition qui s'y tale, le style, et
surtout l'absence de la moindre allusion l'arianisme. De plus, ds les premires lignes,
l'auteur dit qu'il n'a pas sous la main les ouvrages de ses matres : "Mais puisque
prsentement nous n'avons pas entre les mains les ouvrages des matres, il faut bien que ce
que nous avons appris d'eux, nous te l'exposions par crit..."
20
, cela peut faire penser un
sjour au dsert. Mais, puisque les Lettres festales
21
d'Athanase ne mentionnent pas non plus
Arius avant 338, des rudits comme Kannengiesser, Camelot, ...prfrent les annes 335-
337. Le Contra Gentes-De Incarnatione peut ainsi remonter aux annes d'exil Trves. On
comprendrait ds lors pourquoi l'auteur n'avait pas entre les mains les livres de ses matres.

18 - MARROU, H.I., L'Eglise de l'Antiquit tardive (303-604), Paris, 1985 (p. 44)
19 - J ONES, A.H.M., op. cit. (p. 120)
20 - C.G. 1
21 - Chaque anne, le patriarche d'Alexandrie adresse aux vques d'Egypte cette Lettre festale , pour leur
fixer la date de Pques. Il en profite souvent pour donner un enseignement pastoral ou doctrinal.
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Quant au destinataire de cette apologie, il est absolument inconnu. Peut-tre s'agit-il
tout simplement d'une fiction littraire. Quoi qu'il en soit, c'est un chrtien que s'adresse
Athanase : "Toi qui aimes le Christ..."
22
ou "Si tu as foi en lui et si tu es pieux envers lui, ami
du Christ."
23
Au reste, l'usage abondant que fait Athanase de l'Ecriture suppose un lecteur
familiaris avec celle-ci. C'est donc travers un chrtien qu'Athanase veut rfuter les erreurs
des paens, sans s'adresser directement ceux-ci (sauf "si vous agissez ainsi, Grecs..."
24
).
Sans doute, notre apologiste souhaite confirmer dans sa foi le lecteur chrtien : "...et
toi, mon ami, aie confiance parce que tu as cru la vrit, et que connaissant le Christ tu ne
t'es pas laiss tromper. C'est avec toi, je pense, qui aimes le Christ, qu'il convient de parler du
Christ, puisque, j'en suis persuad, tu estimes que la connaissance du Christ et la foi en lui
sont plus prcieuses que tout"
25
, mais son but premier parat bien tre de convaincre les
paens de leur erreur, et de rpondre aux diverses calomnies et railleries des Grecs contre
les croyances chrtiennes.
26
Notre apologiste cherche faire respecter le christianisme.
Mieux encore, il ambitionne de convertir les Grecs.
Si Athanase rdige cette apologie, cela signifie que le dbat entre paens et chrtiens
existe toujours, car la pense antique est une pense dialectique ou polmique.
27
Le Contra Gentes, en empruntant largement la tradition apologtique et
platonicienne (il est important de souligner la force de la tradition dans les travaux antiques,
paens et chrtiens), condamne l'idoltrie et le polythisme, et suggre que l'homme a la
possibilit de parvenir lui-mme la perfection, grce la purification de son me. Le De
Incarnatione Verbi souligne la faiblesse humaine et l'initiative divine du Verbe incarn
28
; il
donne les raisons de l'incarnation, de la mort et de la rsurrection du Christ, et dfend donc la
foi chrtienne dans ce grand mystre.
Les difficults d'Athanase, au moment de son troisime exil, se refltent dans son
Apologie l'empereur Constance et dans celle Pour sa fuite. La premire apologie rclame

22 - C.G. 1
23 - C.G. 47
24 - C.G. 21
25 - C.G.1
26 - Datation et destinataire d'aprs l'introduction du C.G. de P. Th. CAMELOT, Paris, 1983 (pp. 10-12)
27 - D'aprs les cours de matrise de M. PEYRAS, 1998
28 - Dictionnaire encyclopdique du christianisme Ancien (p. 287)
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dans un style oratoire une juste procdure et repousse les accusations de trahison (pisode
de Magnence). Commence vers 353, elle est termine en 357 et fait une brve rfrence la
fuite d'Athanase, justifie en dtail dans l'Apologie pour sa fuite de 357
29
Dans cette seconde,
Athanase y raconte les vnements dont Alexandrie est le thtre (356), la manire dont il est
oblig de quitter sa chaire piscopale, les perscutions qui s'abattent sur son Eglise depuis
son dpart.
Quant la Vie de Saint Antoine, c'est une biographie idalise qui prsente d'une
faon impressionnante le dveloppement du monachisme. Qu'Athanase glisse dans son
portrait d'Antoine, quelque chose de sa propre conception de l'idal et de la vie monastiques,
cela n'est pas douteux. L'enracinement historique de la biographie d'Antoine ne peut pour
autant tre contest.
30
En gnral, les crits d'Athanase sont rarement objectifs et impartiaux. De toute faon, l n'est
pas leur but.
Grce ces sources, nous essaierons de voir comment Athanase traite le problme
du paganisme : les critiques qu'il formule contre les dieux, la mythologie et les rites, sa
svrit l'gard des philosophes paens (stociens, platoniciens et noplatoniciens), son
rejet du culte des idoles.
Le terme idoltrie dans l'oeuvre d'Athanase est souvent utilis dans un sens plus
large que celui de culte des idoles. Il signifie l'ide de croyance dans les idoles et donc dans la
religion polythiste.
Notre apologiste tente galement de trouver la raison du paganisme et d'en expliquer
son dveloppement : le pch de l'homme est l'origine de toutes les idoltries. En fait,
l'homme s'est dtourn de la contemplation divine pour se retourner vers lui-mme et les
choses sensibles, et s'en faire des dieux.

29 - Dictionnaire encyclopdique du christianisme Ancien (p. 288)
30 - LIEBAERT, J ., Les Pres de l'Eglise, Paris, 1986 (p. 172)
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J .R. Laurin
31
accuse Athanase de rfuter le paganisme sans voir les paens qui
l'entourent. Sans doute, Athanase exagre-t-il lorsqu'il voque les sacrifices humains : cela
fait partie du jeu de la polmique. Il semble aussi ignorer presque totalement les rcentes
volutions de la religion paenne et de la philosophie : aucune allusion au culte de Mithra,
absence de dveloppement sur le noplatonisme, etc.
Est-ce dire que les apologistes, notamment Athanase, ne rfutent qu'une religion et
une philosophie dpasses ? Sans doute, leurs orientations ne s'adaptent pas bien aux ides
nouvelles ; en ce sens, ils sont traditionalistes et peut-tre livresques. Par contre, on ne peut
pas les accuser de manquer d'actualit.
En effet, les sources sont trop parcimonieuses pour autoriser croire que toute la
vie religieuse du paganisme se rduise au culte de Mithra, au culte solaire , etc. Ainsi en est-il
de mme pour la philosophie.
32
Ce renouveau du paganisme ne concerne qu'une minorit (par
exemple, une partie de l'arme), les hautes classes sociales ou les milieux intellectuels (en ce
qui concerne la philosophie).
Les apologistes dnoncent ce qu'ils voient autour d'eux : le culte des dieux traditionnels, la
pratique des mmes rites, ...c'est--dire la religion des paens ordinaires. Au IVme sicle, le
paganisme reste donc vivace.
Dans ses oeuvres, pour dnoncer le paganisme, Athanase sait profiter des
richesses du pass (philosophie grecque, tradition de l'cole alexandrine, textes de diffrents
Pres de l'Eglise). Sa sincrit et sa conviction lui permettent de raliser une oeuvre vivante
dans des circonstances difficiles. Mme si ses crits "ne guident pas beaucoup de convertis
au port du salut", ils reprsentent un genre et caractrisent une poque, celle de l'avance du
christianisme.
Dans ce mmoire, d'aprs l'oeuvre d'Athanase, nous tudierons :
- les origines de l'idoltrie
- le dveloppement de l'idoltrie
- la rfutation de l'idoltrie

31 - LAURIN, J .R., Orientations matresses des apologistes chrtiens de 270 361, Rome, 1954 (p. 406)
32 - LAURIN, J .R., op. cit. (p. 439)
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I - LES ORIGINES DE L'IDOLATRIE SELON ATHANASE
Avant d'en venir au dveloppement et la rfutation du paganisme, il faut en
comprendre les origines.
Athanase utilise comme point de dpart de sa dmonstration, un des thmes les plus
importants de la thologie : la cration de l'homme l'image de Dieu. Il en profite galement
pour confirmer les principes de base d'une Eglise en construction.
A - L'HOMME CREE A L'IMAGE DE DIEU
1) - Le t hme de l ' i mage dans l a pense pat ri st i que
Le thme de la cration de l'homme l'image de Dieu domine la spiritualit des Pres
de l'Eglise, grecs et latins. Parmi leurs sources de rflexion, la Bible se rencontre avec la
philosophie grecque, notamment celle de Platon. Ce thme est li ceux de la "parent" et de
la "ressemblance" de l'homme avec Dieu
33
.
a) - L' homme " sel on l ' i mage"
L'homme a t cr l'image de Dieu et appel la contemplation du Logos : "Dieu a
dans sa bont et sa beaut infinies cr le genre humain selon sa propre image par son
propre Verbe, notre Sauveur J sus-Christ... n'ayant rien qui l'empche de connatre la divinit,
sa puret lui permet de contempler sans cesse l'image du Pre, le Verbe de Dieu, l'image
duquel il a t fait "
34
. Plus exactement, l'homme a t cr "selon l'image", c'est dire selon le
Fils qui est image, car l'image de Dieu, c'est le Verbe, image du Pre.

33 - Dictionnaire Encyclopdique du christianisme ancien, propos de la thologie de l'image de Dieu (p.
1212)
34 - C.G. 2
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La formule vient de St Paul
35
et Athanase la reprend : le Logos "est le fruit parfait du Pre, il
est le seul Fils, l'image tout fait semblable du Pre"
36
. L'homme est donc "image de l'image".
Cette ide essentielle, nonce par Athanase (irrductible dfenseur de la foi de
Nice), est familire chez les chrtiens : de nombreux Pres de l'Eglise l'ont rpte bien
avant lui (Clment d'Alexandrie, Irne, Origne pour ne citer qu'eux).Nanmoins, il semble
bon Athanase de la rappeler car elle est primordiale.
De plus, aux IIIme - IVme sicles, l'Eglise ne possde pas encore une orthodoxie
tablie, une doctrine unifie et fixe dfinitivement. C'est sa grande priode de dveloppement
dogmatique et de constitution thologique
37
. Athanase s'inscrit dans cette perspective et
affirme ses convictions.
b) - La noti on de parti ci pati on
Pour les Anciens qui avaient un sens trs fort du ralisme des signes, l'image est en
quelque sorte participation, et si l'homme a t cr l'image du Verbe (Logos)
38
, il est lui-
mme "logikos". La traduction "raisonnable" est loin de rendre tout le sens de ce mot, et risque
de faire mconnatre qu'il s'agit pour l'homme "logikos" d'une participation au Logos divin
39
.
.
C'est cette participation l'image qui permet l'homme la connaissance de Dieu.
Dieu a donc donn aux hommes le pouvoir de le connatre, grce l'"me
raisonnable" qui est en eux image et reflet du Logos : "si Dieu est au-dessus de tout, le
chemin qui conduit lui n'est pas loin de nous ni hors de nous, mais il est en nous, et il est
possible de trouver en nous son point de dpart...Puisque nous avons en nous la foi et le
royaume de Dieu, nous pourrons facilement contempler et nous reprsenter le roi de l'univers,
le Verbe sauveur du Pre...Tous nous somme entrs sur cette route et nous la

35 - cf. la Bible : II Cor 4,4 ; Col. 1,15
36 - C.G. 46
37 - D'aprs les cours de matrise de M. PEYRAS ,1998.
38 - Nous considrerons les termes Verbe, Logos, Christ et Fils comme synonymes, tout en sachant qu'ils
ecouvrent chacun un sens et un emploi trs prcis.
39 - Introduction du C.G. de P Th. CAMELOT (p. 20)
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tenons, bien que tous ne veuillent pas y marcher...Et si on demande qu'elle est cette route, je
dis que c'est notre me et l'intelligence qui est en elle. Car c'est elle seule qui peut contempler
Dieu et s'en faire une ide."
40
2 - L' exi stence de " l ' me rai sonnabl e"
Par consquent, le "selon l'image" ne concerne pas la totalit de l'homme, mais l'me
seule, ou mieux encore le , sa partie suprieure, sige de la connaissance, de la libert,
de l'amour et de la vertu, organe de l'activit spirituelle et intellectuelle.
a) - Une concepti on parti cul i re
Athanase crit : "que chaque homme ait une me et une me raisonnable"
41
, "que
l'me humaine est raisonnable (doue du Logos), c'est sa diffrence d'avec les animaux sans
raison"
42
ou encore "c'est que le genre humain est dou de raison... seul l'homme peut
raisonner sur ce qui est en-dehors de lui, et rflchir sur des objets absents... "
43
.
En fait, si Athanase insiste sur l'existence et la prminence de l'me raisonnable,
rejetant ainsi la philosophie "matrialiste" d'Epicure
44
- "quelques hrtiques le nient
galement, s'imaginant que l'homme n'est pas autre chose que l'apparence visible de son
corps."
45
- il ne semble pas diffrencier l'me infrieure et sensible, du , partie
suprieure et intellectuelle de l'me. Il n'utilise pas la doctrine de Platon sur la tripartition de
l'me
46
et apparat en dehors de tout prsuppos philosophique sur cette question. Athanase
ne souhaite pas sparer l'me en parties, mais lui concde diffrentes fonctions.

40 - C.G. 30
41 - C.G. 30
42 - C.G. 31
43 - C.G. 31
44 - Les philosophes qu'on range sous cette tiquette, ne s'appelaient pas eux-mmes ainsi. On oppose
souvent le matrialisme (reprsent par Epicure) et l'idalisme (reprsent par Platon). Le matrialisme
est
la doctrine qui affirme que la seule ralit fondamentale est la matire. Au niveau moral, il prtend qu'il
n'y
a pas dans l'homme, divorce entre deux principes, la matire et l'esprit. Le matrialisme s'accompagne
du
refus de croire en une me immatrielle et immortelle. L'picurisme est la philosophie qui a le moins de
dimension religieuse. Les chrtiens l'ont toujours condamne fermement et ont voulu sa disparition.
45 - C.G. 30
46 - Platon distingue en l'me une partie suprieure, le ou la raison, et deux parties infrieures, le
courage
faisant partie des dsirs levs de l'homme) et l'instinct (dsirs grossiers). Ceci est dvelopp dans le
hdre par exemple.
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En outre, il prcise que l'activit de l'me est indpendante des sens : "...compar
aux sensations corporelles, l'esprit humain est tout autre chose. C'est pourquoi, tant autre, il
se fait juge de ces sensations elles-mmes ; ...Tout cela montre que seule l'me raisonnable
mne le corps. Le corps n'est point fait pour se mouvoir lui-mme, mais il se laisse conduire et
mener par un autre,..."
47
Par l'intermdiaire de l'me raisonnable, l'homme est donc capable de contempler les
ralits vritables, "divines et intelligibles", c'est dire le monde intelligible auquel s'oppose le
monde sensible ; l'homme "s'lve au-dessus des choses sensibles et de toute reprsentation
corporelle, et s'unit, par la puissance de son esprit, aux ralit divines et intelligibles qui sont
aux cieux"
48
.
Nous avons affaire ici un thme platonicien, courant dans la pense hellnique.
Athanase reprend la distinction fondamentale entre le monde sensible, associ la matire et
au corps, et le monde intelligible qui est au-dessus des sens, associ l'immatriel et
l'esprit. Mais cette reprsentation de deux "mondes" ne constitue pour notre auteur qu'un
matriel, mis au service de ses affirmations religieuses. Nous y reviendrons.
b) - Le probl me de l a puret
Image du Logos, qui est l'image de Dieu, l'me humaine est toute tendue vers la
contemplation de Dieu. Mais l'me doit conserver sa puret pour pouvoir contempler en elle-
mme l'image divine qui s'y reflte.
En effet, d'elle-mme la nature cre est corruptible et prissable, mais par la grce
et la participation du Logos, les hommes peuvent chapper cette condition de leur
nature
49
"Quand l'me se dbarrasse de toute la souillure du pch rpandue sur elle, et ne
garde dans toute sa puret que la ressemblance de l'image, alors sans doute, quand cette
image est illumine, elle y contemple comme dans un miroir le Verbe, image du Pre, et en lui
contemple le Pre dont le Sauveur est l'image"
50

47 - C.G. 31 - C.G. 32
48 - C.G. 2
49 - D.I. 4, D.I. 5
50 - C.G. 34
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En ce qui concerne la divinit de l'me, Athanase et les autres Pres de l'Eglise, tout
en admettant sa spiritualit, tiennent prciser la distance qui la spare de l'essence divine ;
elle est seulement "image de l'image" et puisqu'elle peut sortir aussi du droit chemin, elle est
loin de la perfection divine. Le "selon l'image" est donc imparfait, mais dynamique, capable de
progrs et de rgression : il tend rejoindre la perfection de son modle. Il est alors le
fondement principal de la grandeur et de la dignit de l'homme
51
.
B - LE MAL N'EXISTE PAS EN LUI-MEME
Cr l'image de Dieu, appel la contemplation du Logos, l'homme s'en est
dtourn pour s'intresser lui-mme et au monde matriel. Il est devenu pcheur l'image
d'Adam. Au lieu d'adorer le Dieu unique, l'homme s'est attach aux chose passagres et
corporelles, se les reprsentant comme des dieux : "Mais les hommes, ngligeant les ralits
suprieures et lents les saisir, cherchrent plutt celles qui taient plus proches d'eux. Or
ce qui est plus proche, c'est le corps et ses sens : aussi ils dtournrent leur esprit des
intelligibles et se mirent se considrer eux-mmes ... ils avaient compltement oubli le
pouvoir qu'ils avaient au commencement reu de Dieu"
52
1) - L' homme est l ' aut eur du mal
a) La mobi l i t de l ' me
Pour Athanase, l'me, de sa nature, est mobile : "L'me s'carta donc de la
contemplation des intelligibles et, abusant de ses facults corporelles particulires, elle mit son
plaisir dans la contemplation du corps ; et voyant que le plaisir tait un bien pour elle, dans son
erreur, elle abusa du nom de bien, et pensa que le plaisir tait le bien absolu et vritable"
53
.
Ceci est un argument platonicien : l'me se meut elle-mme, elle est donc immortelle. Mais
Athanase se spare de Platon qui rattache l'immortalit de l'me sa prexistence : pour lui,
l'me est immortelle parce que cre telle par Dieu : "Si, quand elle

51 - Dictionnaire Encyclopdique du Christianisme Ancien, propos de la thologie de l'image de Dieu (pp.
1213-1214
52 - C.G. 3
53 - C.G.4
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tait lie au corps, elle vivait une vie trangre au corps, plus forte raison, aprs la mort du
corps, elle vivra et ne cessera de vivre, parce que Dieu l'a ainsi cre par son Verbe..."
54
L'me se meut donc :"...mais ce n'est plus vers la vertu ni pour voir Dieu ... elle
transforme le pouvoir qui est en elle, et s'en sert pour se tourner vers les dsirs qu'elle a
imagins, puisqu'elle a t cre libre. Elle peut incliner au bien, mais aussi se dtourner du
bien... Elle ne sait pas qu'elle n'a pas t cre simplement pour se mouvoir, mais pour se
mouvoir vers le terme qu'il faut"
55
. Athanase reprend l'avertissement de l'Aptre Paul : "Tout
m'est permis, mais tout ne me convient pas"
56
, et regrette : "ainsi l'me, se dtournant de la
route qui conduit Dieu, et poussant les membres du corps en dehors de la voie qui convient
... pche et se forge elle-mme le mal, ne voyant pas qu'elle erre en dehors de la route, et
qu'elle est loin du but de la vrit"
57
.
Le mal n'existe donc pas en lui-mme. Athanase n'est pas d'accord avec la thorie
suivante : "le mal subsistait en soi"
58
. L'me, tant mobile, n'est pas fixe dans le bien au point
de l'empcher de suivre les mouvements de sa nature.
b) - La df ense de l a l i bert humai ne
Il y a donc au point de dpart un libre choix de l'homme. Ceci est important
remarquer en face de toute conception dualiste, qu'elle soit platonicienne, gnostique ou
manichenne : l'origine du pch et du mal qui est dans le monde, il ne faut pas supposer
une "hypostase du mal"
59
, un principe mauvais, ou un dieu mchant : "Ils s'imaginent, ct
du vrai Dieu le Pre du Christ, un autre Dieu, incr lui aussi, auteur du mal et principe de toute
malice, et dmiurge de la cration."
60
Pour Athanase, il n'y a qu'un seul Dieu : "Si donc Dieu est un, et qu'il est le Seigneur
du ciel et de la terre, comment y aurait-il un autre Dieu que lui ? O sera leur Dieu... ? A moins
qu'ils ne disent qu'tant de condition gale, le Dieu mauvais puisse

54 - C.G. 33
55 - C.G. 4
56 - cf. la Bible : I Cor 6, 12 ; I Cor 10, 23
57 - C.G. 5
58 - C.G. 6
59 - C.G. 6
60 - C.G. 6
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devenir le Seigneur du Dieu bon. Mais s'ils disent cela, vois en quelle impit ils tombent : car
chez des tres qui ont pouvoir gal, on ne saurait trouver suprieur ou infrieur. Et si l'un
existe contre le gr de l'autre, ils ont tous les deux mme puissance et mme faiblesse ....le
bien existe contre la volont du Dieu mchant et le mal contre la volont du Dieu
bon."
61
; Athanase s'interroge :"Si les choses visibles sont l'oeuvre du Dieu mauvais, o est
l'oeuvre du Dieu bon ?...Comment connatre que le Dieu bon existe, s'il n'est pas d'oeuvre qui
puisse le faire connatre ?"
62
Notre apologiste fait alors allusion la thorie du troisime Dieu, dj aborde dans
l'oeuvre d'Irne
63
: "Et comment enfin deux principes opposs l'un l'autre pourraient-ils
exister, ou qui les sparera pour les faire exister l'un part de l'autre? car il est impossible
qu'ils existent ensemble, puisqu'ils se dtruisent l'un l'autre. Il ne serait pas non plus possible
qu'ils existent l'un dans l'autre, puisque leurs natures ne se mlent pas et sont dissemblables.
Donc ce qui les sparera viendra d'un troisime, et celui-ci aussi sera Dieu. Mais de quelle
nature sera ce troisime ? de la nature du bon, ou du mauvais ? il paratra incertain, car qu'il
soit de la nature de l'un et de l'autre, c'est impossible."
64
.
Le mal n'existe pas en soi. Il est le fait du libre choix de la crature : "le mal ne peut
venir du bien , ni exister en lui ni par lui ; et le bien ne serait plus le bien s'il possdait une
nature mle, ou s'il tait cause du mal"
65
Athanase prcise : "le mal ne vient pas de Dieu,
n'est pas en Dieu, n'a pas exist au commencement, il n'a pas de substance. Mais ce sont les
hommes qui, refusant de penser au bien, se sont mis concevoir et imaginer leur gr ce
qui n'existe pas ... l'me humaine, se bouchant les yeux qui lui permettent de voir Dieu, s'est
imagin le mal...au lieu de Dieu, ce sont les choses corruptibles et les tnbres qu'elle a
cherches... "
66
. L'homme est sans aucun doute l'auteur du mal. Il en est responsable.
Athanase dfend l'existence d'un libre arbitre pour l'homme comme nombre d'auteurs
chrtiens avant lui. Cette notion est en effet mise en danger par les paens ( cause du
dveloppement de l'astrologie, de la magie et de la croyance au destin) et par certains
chrtiens (les gnostiques nient son influence).

61 - C.G. 6
62 - C.G. 7
63 - IRENEE - Contre les Hrsies, II, I, 2
64 - C.G. 7
65 - C.G. 6
66 - C.G.7
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Par sa faute, l'homme seul, a introduit le mal "qui est la cause et le chef de file de
l'idoltrie"
67
.
2) - La nai ssance de l ' i dol tri e
En effet, "l'invention des idoles n'est absolument pas ne du bien, mais du mal"
68
.
Athanase poursuit : "Sans se contenter d'avoir invent le mal, l'me humaine se mit peu peu
se jeter dans le pire. Elle apprit la varit des plaisirs, et se plongeant dans l'oubli des
choses divines, elle mit son plaisir dans les passions du corps et dans les seuls biens
prsents"
69
.
a) - La condamnati on des passi ons
Athanase critique la jouissance et refuse l'hdonisme car l'unit de la personne,
"l ' uni t de son moi ", est perdue
70
. Elle n'est plus capable de dominer et matriser ses
pulsions, ses passions. Ce principe n'est pas uniquement chrtien. La notion de passion est
rejete dans l'Antiquit.
Pour l'expliquer, il faut partir du mot grec "pathos" qui signifie "ce qu'on subit" ou "le
fait de subir quelque chose". Ce terme est traduit en bas-latin par "passio", driv du verbe
"pati", subir. Selon cette tymologie, passion s'oppose action, comme subir s'oppose agir ;
la passion est alors juge ngativement ; c'est une faiblesse morale ou une maldiction. La
passion s'oppose galement la raison. La passion est l'envahissement par une force
extrieure, la perte de la matrise de soi. La passion annule la raison et la
volont
71
.

67 - C.G.8
68 - C.G. 7
69 - C.G. 8
70 - D'aprs les cours de matrise de M. PEYRAS, 1998
71 - A. LERCHER, Les mots de la philosophie, Col. Le Franais retrouv, Belin, Paris 1990 (p. 284-286)
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b) - " Fai re du rel ati f un absol u"
Plongs par leur pch dans les choses sensibles, perdant la notion mme de la
lumire, "s'enfonant dans les dsirs et les imaginations de la chair, oubliant la pense et la
connaissance de Dieu", les hommes "se sont reprsent comme des dieux les choses
apparentes, glorifiant les cratures au lieu du Crateur"
72
. Le pch de l'homme est l'origine
de toutes les idoltries : "car les hommes ayant appris imaginer le mal qui n'existe pas, se
sont de la mme faon form aussi des dieux qui n'existent pas"
73
On voit donc se dvelopper et prolifrer l'impit, l'immoralit et l'idoltrie qui, aux
yeux d'Athanase, est essentiellement la divinisation des passions de l'homme. Ses formes les
plus diverses peuvent tre "ramenes un dnominateur commun : f ai re du r el at i f un
absol u"
74
.
Ceci est la cl pour comprendre l'origine de l'idoltrie.
C - L'INFLUENCE DU PLATONISME CHEZ ATHANASE
L'oeuvre d'Athanase semble nous plonger dans une atmosphre philosophique et
platonicienne plus que dans un climat biblique et chrtien. En effet, le platonisme imprgne la
pense des Pres de l'Eglise depuis le dbut du christianisme, et Athanase n'y chappe pas.
Pour eux comme pour lui, c'est la plus grande rfrence dans la philosophie grecque.
Si Athanase respecte et utilise les concepts de la philosophie platonicienne, il n'en demeure
pas moins un chrtien qui volue dans un contexte de christianisation de la culture antique.

72 - C.G. 8
73 - C.G. 8
74 - J . ROLDANUS, Le Christ et l'Homme dans la thologie d'Athanase d'Alexandrie, Leiden, 1968 (p. 68)
Formule reprise dans l'introduction du C.G. de P. Th CAMELOT (p. 25)
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1) - Rapports entre chri sti ani sme et phi l osophi e
a) - Les rai sons d' un recours l a phi l osophi e
A Alexandrie, au IIIme sicle, avec Clment d'Alexandrie et Origne, se dveloppe
une culture chrtienne avec un postulat nouveau : la culture classique grecque est une
introduction une culture plus vaste, plus vraie : la culture du Christ.
Ces intellectuels chrtiens sont critiques envers le paganisme mais reprennent la
culture ou la philosophie antiques pour mieux comprendre la Bible. Pour eux, il n'y a pas
incompatibilit entre foi et raison.
Dans ses travaux, Athanase d'Alexandrie s'inspire de la mthode de ses illustres
prdcesseurs. Dans son Trait contre les paens, il veut montrer que la foi chrtienne n'est
pas draisonnable : "qu'on ne souponne pas que la foi dans le Christ est draisonnable"
75
. Il
est vrai que dans la polmique opposant chrtiens et paens, une des principales objections
paennes contre les chrtiens, est que leur foi est draisonnable. C'est pourquoi Athanase
consent utiliser un vocabulaire et des thories philosophiques, c'est dire un langage de
raison, dans le but de dfendre et d'exprimer la foi chrtienne.
Par ailleurs, Athanase adopte la doctrine chrtienne l'esprit de ses lecteurs
contemporains, paens et chrtiens. Les gens sont imprgns de philosophie (le stocisme, le
platonisme, l'aristotlisme) et de culture antiques ; ils ont suivi pour beaucoup la fameuse
paideia, le cursus scolaire obligatoire (lettres - philosophie - droit)
76
. En bon professeur,
Athanase s'adapte ses lves.
De plus, en cette fin de IIIme, dbut IVme sicles, les gens sont trs religieux, et
c'est vers la philosophie qu'ils se tournent. Contrairement la religion traditionnelle civique, elle
rsout les problmes personnels et privs. En effet, la religion dite grco-romaine a une autre
fonction. Collective et politique, elle s'adresse l'homme "en tant que membre d'une
communaut de citoyens et non l'individu subjectif "
77
.

75 - C.G. 1
76 - D'aprs les cours de matrise de M. PEYRAS, 1998.
77 - J . SCHEID, Religion et pit Rome, Paris, 1985 (p. 12)
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Egalement trs ritualise, la religion paenne veut viter la faute qui mettrait fin la
Pax Deorum et serait source de malheurs. Une pratique scrupuleuse de la religion civique
conditionne la survie de la cit et de l'Empire. Pour une spiritualit personnelle, les gens ont
donc recours la philosophie : comment devenir sage ? quelle thique ?
Athanase, comme ses prdcesseurs, s'introduit dans le systme : les chrtiens
sont des philosophes et J sus-Christ, le premier d'entre eux. Les fidles doivent imiter le
Christ-philosophe et suivre son enseignement
78
.
b) - Un cert ai n pragmat i sme chrt i en
En utilisant le langage et les arguments philosophiques des paens, Athanase veut
dmontrer que c'est leur "foi" qui est draisonnable. Si les paens ont quelques ides
pertinentes, leur erreur fondamentale est d'avoir mal utilis leur raison et d'avoir nglig la
connaissance de Dieu
79
.
Nanmoins, Athanase et les philosophes platoniciens se retrouvent sur certains
points : le but de la vie humaine est la contemplation du monde divin
80
; outre un corps, l'homme
a une me raisonnable et immortelle
81
; l'intelligible est suprieur au sensible
82
; Dieu a cr le
monde car il est bon et ne connat pas la jalousie : "le Dieu de l'univers est par nature bon et
excellent, aussi aime-t-il les hommes. Un tre bon ne saurait porter envie quiconque ; aussi
ne refuse-t-il personne l'tre"
83
; "la cration, par son ordre et son harmonie ... fait connatre
et proclame son matre et son auteur,"
84
Dieu.
Soit dit en passant, la dmonstration de l'existence de Dieu partir de l'ordre et de la
beaut du monde
85
, se dveloppe galement chez Athanase selon des thmes et en des
formules hrites du stocisme courant : "Depuis la cration du monde ses attributs invisibles
se font connatre l'intelligence par ses oeuvres"
86
ou "... un navire qui est pilot

78 - D'aprs les cours de matrise de M. PEYRAS, 1998.
79 - E.P. MEIJ ERING, Orthodoxy and Platonism in Athanasius - Synthesis or antithesis ? Leiden, 1968 (p.
121)
80- C.G. 2
81 - C.G. 31 - 34
82 - C.G. 3 et 8
83 - C.G. 41
84 - C.G. 35-45
85 - C.G. 35 - 40
86- C.G. 35, les lments stociens se combinent avec les donnes de l'Ecriture (Rom. I, 20)
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par plusieurs ne voguera pas dans la droite direction s'il n'y a pas un seul pilote pour saisir la
barre."
87
Plusieurs fois, Athanase termine un argument philosophique en citant un passage de
la Bible. Evidemment, il pense que "les Saintes Ecritures, divinement inspires, suffisent
l'expos de la vrit"
88
ou qu'elles confirment les vrits qui peuvent tre nonces par les
platoniciens ou d'autres penseurs.
Nombre d'arguments philosophiques apparaissent dj trs souvent chez des
auteurs chrtiens comme Clment d'Alexandrie ou Athnagore. Athanase use-t-il alors
consciemment de raisonnements philosophiques ou ne fait-il que suivre et imiter ses matres,
les anciens Pres de l'Eglise ? Sans doute, est-il imprgn de tout cela.
S'il a constamment recours un langage et des arguments philosophiques paens,
Athanase parle ngativement des philosophes paens. Les Grecs ont quelques
connaissances exactes sur la relation entre Dieu, le monde et l'homme, mais la vritable
connaissance est clipse par leur ignorance sur Dieu et son Fils
89
: "Comment avez-vous
l'audace de vous moquer de nous, qui disons que le Christ s'est manifest comme un homme,
alors que vous, bien que vous dfinissiez l'me d'aprs le Nous, vous dites qu'elle a err et
qu'elle est tombe de la vote des cieux dans un corps ?... Notre foi parle de la venue du
Christ en vue du salut des hommes mais vous, ce sont les errances d'une me inengendre
que vous commentez"
90
.
Athanase utilise librement les ides philosophiques qui lui conviennent, mais rejette
dans le mme temps la philosophie paenne. Il exprime l'orthodoxie de sa foi chrtienne en
termes platoniciens ou stociens, mais s'oppose au platonisme ainsi qu'au stocisme dans leur
ensemble, assimils l'idoltrie.
c) - Le probl me de l a croi x du Chri st
La croix du Christ est un important sujet de discorde entre apologistes chrtiens et
intellectuels paens.

87 - C.G. 39, comparaison classique chez les stociens.
88 - C.G. 1
89 - E.P. MEIJ ERING, op. cit., (p. 127 - 128)
90 - V.A. 74
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Les paens n'acceptent pas l'ide qu'un tre divin se fasse homme et se laisse
martyriser, humilier puis crucifier. Cela n'est pas srieux :"ils rient de nous gorge dploye,
sans avoir rien d'autre nous reprocher que la croix du Christ."
91
ou "Lorsqu'ils essayrent
d'employer leurs syllogismes propos de la prdication de la divine croix et voulurent s'en
moquer..."
92
Le fait que J sus soit crucifi dmontre qu'il n'est finalement qu'un brigand. Il est vrai
qu'il est d'usage cette poque de crucifier les hommes que l'on juge tre des
brigands.
93
Comment un bandit peut-il alors tre divinis et ador par les hommes ? Les
auteurs paens cherchent prouver que J sus est un brigand pour lui enlever toute dignit et
surtout toute crdibilit.
Athanase dfend la crucifixion du Christ : "Quel est le plus beau : confesser la croix
ou attribuer vos prtendus dieux adultres et corruptions d'enfants ? Ce que nous disons
est un tmoignage de courage et une preuve de mpris de la mort, tandis que vos croyances
s'attachent des passions licencieuses."
94

J sus est pour les chrtiens le Messie, envoy par Dieu lui-mme, qui est venu sur
terre pour sauver tous les hommes. Par sa mort sur la croix, il rachte les pcheurs : "ils
calomnient la croix sans voir que sa puissance a rempli toute la terre, et que par elle ont t
manifestes tous les oeuvres de la connaissance de Dieu...ils le reconnatraient eux aussi
pour le sauveur de l'univers, et verraient que sa croix n'a pas t la ruine mais la gurison
pour la crature."
95

Notre apologiste soutient galement la thse du Christ triomphant des dmons par la
victoire de la croix : "...la croix une fois dresse, toute idoltrie a t jete bas, que par ce
signe toutes les apparitions des dmons sont mises en fuite, et le Christ seul ador."
96
Athanase reprend longuement ce thme dans le De Incarnatione Verbi.

91 - C.G. 1.
92 -V.A. 74
93 - LAVOQUET M.L., op. cit., (p.24)
94 - V.A. 74
95 - C.G. 1
96 - C.G. 1
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2) - La mul ti pl i ci t des di eux paens contre l ' uni ci t du chri sti ani sme
En d'autres termes, l'idoltrie est prsente par Athanase comme la chute de la
"contemplation du Dieu unique" dans la "multiplicit et la diversit"
97
Il crit : "S'cartant de la
considration et du dsir de l'Un et de l'Etre, je veux dire de Dieu, ils s'engagrent dans la
diversit et la multiplicit des dsirs corporels"
98
.
a) - Un i dal bafou
Athanase exprime ici l'idal des gens de l'Antiquit qu'ils soient chrtiens, adeptes
des philosophies platonicienne ou stocienne : tendre vers l'Un, vers l'unique, vers l'unicit
99
. Il
y a par exemple, en l'homme, une unit prserver : c'est "l'unit du moi par la raison", c'est-
-dire la construction d'un moi unitaire pour faire face toutes les situations de la vie.
L'homme doit demeurer constant en lui-mme. La passion est par consquent mauvaise et
condamne. Athanase est bien un homme de son temps, pntr de ses valeurs.
Finalement, plus que sous son aspect religieux (rapport de l'homme Dieu), il
considre la faute sous son aspect philosophique comme le passage du spirituel au sensible,
de l'Un la multiplicit. Ce qui gne donc Athanase dans le paganisme, c'est l'inexistence de
l'unit : multiplicit des dieux, grande diversit des cultes et des rites. Pour lui comme pour ses
devanciers, l'unicit (refltant l'ide d'un rassemblement) est le signe de la vrit, et la
multiplicit (synonyme de dispersion) celui de l'erreur : "Un signe sr que le crateur de
l'univers est unique, c'est que le monde n'est pas multiple, mais un... Il ne convenait, ni qu'il y
et plusieurs dieux organiser un monde unique, ni que ce monde unique ft l'oeuvre de
plusieurs ; car des absurdits s'ensuivraient"
100
.
Aussi bien la multiplicit des croyances que des mythes et des dieux, est pour les
chrtiens et notamment Athanase, totalement aberrante. Les dieux paens sont le symbole de
ce qu'ils considrent comme tant l'erreur polythiste.

97 - C.G. 23
98 - C.G. 3
99 - D'aprs les cours de matrise de M. PEYRAS, 1998
100 - C.G. 39
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b) - Survi vance de l a rel i gi on de l a ci t
Athanase crit : "Ce n'est pas seulement cela qu'on pourra connatre leur impit,
mais aussi au fait que leurs opinions au sujet des idoles ne sont pas concordantes... Car ce
ne sont pas les mmes qui sont appels dieux chez tous les peuples, et autant il y a de
nations, autant, ou presque, on imagine de dieux. Souvent une seule contre ou une seule
ville est divise contre elle-mme au sujet du culte des idoles"
101
. Les Phniciens n'ont pas les
mmes dieux que les Egyptiens, que les Scythes, que les Perses, que les Thraces,...
Sous la Rpublique, Cicron signale : "Chaque cit a sa religion, nous avons la
ntre"
102
. Sur un ton et avec des termes bien diffrents, Athanase dit la mme chose. La
religion paenne est d'abord enracine dans un espace prcis, celui de la cit
103
. Elle ne
connat pas de proslytisme.
La cit se prsente en quelque sorte comme un corps trois membres : les dieux,
les magistrats civils et religieux, et les citoyens
104
. La religion fait plus que patronner la vie
civique. Elle imprgne chacun de ses gestes.
Chaque cit est place sous la protection d'une divinit, une divinit poliade, et
possde son panthon. Mais les Grecs ne se sont jamais dfinis eux-mmes comme
polythistes. Le mot polythisme est invent par Philon d'Alexandrie
105
. La diversit des dieux
n'est pourtant pas contradictoire avec l'ide d'une unit du divin. Pour les Grecs, le divin
s'exprime sous des aspects diffrents et multiples.
c) - L' ant agoni sme des mul t i pl es di eux paens
Athanase constate : "Bref chaque ville et chaque bourg ignore les dieux de ses
voisins et prfre les siens, et pense qu'eux seuls sont dieux
106
". Chaque ville et chaque
bourg n'ignorent pas les dieux de ses voisins, mme s'il est vrai que chaque cit a ses dieux

101 - C.G. 23
102 - CICERON, Pro Flacco, 28, 69
103 - La cit demeure toujours vivante au IVme sicle puisqu'Athanase dcrit son fonctionnement,
l'occasion
d'une comparaison qu'il souhaite signifiante : C.G. 43
104 - J . SCHEID, op. cit. (p. 55)
105 - L. BRUIT-ZAIDMAN et P. SCHMITT-PANTEL, La religion grecque, Paris, 2me dition, 1991 (p.
127)
106 - C.G. 23
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tutlaires, ses hros fondateurs particuliers, et les dfend. Rome par exemple, tout au long de
son histoire, est demeure largement ouverte aux courants religieux les plus divers (Isis,
Mithra,...) jusqu'au christianisme.
De plus, la politique religieuse de l'Etat romain est base sur le droit de cit ; dans le
cas o la cit est libre ou fdre, les Romains reconnaissent et tolrent sa religion. Aussi
l'poque d'Athanase, l'individu a toujours plusieurs religions : la religion de Rome car il est
citoyen romain depuis 212, la religion de la cit o il vit, le culte domestique et un culte priv
autoris selon la Lex de Collegiis.
107
La multitude des dieux, des cultes, des rites paens, l'absence de dogme entranent,
selon Athanase et d'autres apologistes avant lui (J ustin, Clment d'Alexandrie,...) querelles et
luttes : "Les villes ont des cultes opposs et en lutte les uns avec les autres, et chacun
cherche toujours vnrer un dieu oppos celui du voisin... De l viennent chez eux les
guerres, les discordes, tous les prtextes de meurtre, et tous les plaisirs des passions...
Enfin, chez tous les peuples qui ont cette folie de l'idoltrie, divers sont les opinions et les
cultes, et on ne trouve pas les mmes chez tous. Et il est juste que cela leur arrive : ils se sont
carts de la contemplation du Dieu unique, et ils sont tombs dans la multiplicit et la
diversit, ils se sont loigns de celui qui est vritablement le Verbe du Pre, le Christ sauveur
du monde, et il est juste que leur esprit s'gare de tous cts"
108
.
L'idoltrie est source de problmes et de malheurs pour les hommes, contrairement
au christianisme, synonyme de paix et de lumire, qui proclame la croyance en un Dieu
unique.
Un seul Dieu, une seule foi et une seule Eglise pourraient tre le credo d'Athanase.

107 - D'aprs les cours de matrise de M. PEYRAS, 1998.
108 - C.G. 23 -
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d) - L' i nuti l i t du pagani sme
Athanase exprime surtout la contradiction du paganisme ainsi : "Puisque leurs dieux
sont multiples et diffrents selon les villes et les rgions, et que l'un cherche dtruire les
dieux de l'autre, tous les dieux sont ainsi dtruits par tous. En effet ceux qui chez les uns
passent pour des dieux, sont immols en victimes (blier, boeuf,...) et rpandus en libation
(eau, vin,...) ceux que les autres appellent leurs dieux ; et l'inverse les victimes des uns
sont les dieux des autres".
109
Athanase souhaite dmontrer le caractre vain et absurde du paganisme, celui-ci
conduisant l'homme l'impasse spirituelle. Il condamne la multiplicit des dieux paens pour
mieux soutenir l'unicit du christianisme.

109 - C.G. 24
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II - LE DEVELOPPEMENT DE L'IDOLATRIE
A - LA DIVINISATION DES ELEMENTS, DES ANIMAUX, DES PASSIONS ET DE L'HOMME
LUI-MEME
Spar du vrai Dieu, l'homme se fait des dieux de toutes les cratures : les astres, le
ciel, les lments, les animaux et les hommes eux-mmes.
1) - La di vi ni sat i on des l ment s
a) - La f asci nat i on des hommes pour l es l ment s
"L'esprit humain avait peine commenc s'loigner de Dieu, quand les hommes,
s'enfonant dans leurs penses et leurs raisonnements, rendirent les honneurs divins d'abord
au ciel, au soleil, la lune et aux astres ; ils les considraient non seulement comme des
dieux, mais comme la cause de tous les autres tres qu'ils voyaient parmi eux. Puis,
continuant descendre dans leurs raisonnements tnbreux, ils ont appel dieux l'ther, l'air
et les tres ariens. Progressant encore dans le mal, ils ont chant comme des dieux les
lments, et les principes de la constitution des corps, le chaud et le froid, le sec et
l'humide"
110
.
La polmique classique aussi bien grecque que juive ou chrtienne, cherche l'origine
du polythisme dans la divinisation des lments, "le soleil, la lune, la terre, les astres, le ciel."
: ainsi Platon dans le Cratyle. Il est possible en effet de voir dans la vnration des astres, du
ciel et des phnomnes naturels, une des lointaines origines de l'idoltrie.

110 - C.G. 9
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La tradition juive alexandrine reprend cette explication : ainsi l'auteur de la Sagesse
(13, 1-2) ou Philon. Parmi les apologistes chrtiens prcurseurs d'Athanase, on peut citer
Athnagore ou Clment d'Alexandrie.
Athanase dnonce donc lui aussi, ceux qui s'lvent au-dessus du culte vulgaire
des dieux mais qui, saisis d'admiration devant la cration, rendent un culte au cosmos et ses
lments.
b) - Cont re l e pant hi sme st oci en
Le culte rendu aux lments est vain et contradictoire : "Mais ils s'imaginent que leur
opinion eux est sre et qu'on ne peut contester leur culte du monde et de ses lments. Ils
se vantent d'honorer et vnrer...le soleil et la lune et tout le monde cleste, et encore la terre
et toute la nature de l'humide"
111
. La polmique d'Athanase reste ici absolument trangre au
culte du Sol invictus, c'est--dire au culte du Soleil, dieu suprme, favoris par certains
empereurs comme Elagabal ou Aurlien.
Notre apologiste examine l'opinion des stociens qui identifie Dieu et le monde : "Ils
affirment que personne ne peut dmontrer que ces tres aussi ne sont pas par nature des
dieux, puisqu'il est visible tous qu'ils ne sont pas privs de vie ni de raison, mais qu'ils
dpassent la nature humaine, puisqu'ils habitent les uns dans les cieux, les autres sur la
terre"
112
.
La critique d'Athanase se rapproche d'abord nettement de celle de l'auteur de la
Sagesse (13, 1-9) : la nature elle-mme montre assez qu'elle est l'oeuvre de la toute-
puissance de Dieu : "il nous suffit presque de laisser la cration elle-mme crier contre eux, et
montrer son crateur et son dmiurge, Dieu, qui rgne sur elle et sur l'univers... ces lments
eux-mmes ont besoin les uns des autres, et qu'ils font connatre et manifestent leur Seigneur
et crateur, le Pre du Verbe, par l'ordre absolu de leur obissance envers lui... "
113
.

111 - C.G. 27
112 - C.G. 27
113- C.G. 27
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Puis la critique passe un argument d'allure plus philosophique : les sceptiques et les
noplatoniciens opposent aux Stociens l'incessante mutabilit de la matire
114
, et Athanase
reprend avec prolixit cet argument que depuis Philon et Aristide se repassent les apologistes
juifs et chrtiens. "Si l'on prend part chacun des lments de la cration, et qu'on les
examine sparment...on trouvera qu'ils ne se suffisent absolument pas eux-mmes, mais
que tous ont besoin de leur aide mutuelle, et qu'ils ne tiennent que par leur secours
rciproque... Comment serait-il donc possible que ces tres soient des dieux, puisqu'ils ont
besoin d'une aide trangre ? ou comment conviendrait-il de leur demander quelque chose
quand eux-mmes rclament les uns aux autres le secours qui leur est ncessaire ? "
115
.
L'indigence et l'instabilit des lments doivent interdire aux hommes d'en faire des
dieux. Philon a dj montr que les lments ne peuvent tre Dieu puisqu'ils sont corruptibles,
ayant t crs
116
. Athnagore est galement revenu longuement sur ce thme : "Qui donc
regarderait comme des dieux des corps dont les changements matriels font des choses
corruptibles ?" On ne peut assimiler "la matire corruptible, inconstante, changeante", et le
Dieu "incr, ternel et toujours d'accord avec lui-mme"
117
. Athanase n'en dit pas moins : "Si
l'on dit de Dieu qu'il n'a besoin de personne, mais qu'il se suffit lui-mme, qu'il est sa propre
plnitude, que tout subsiste en lui, et que c'est lui qui donne tous les tres l'existence,
comment donc le soleil et la lune...qui n'ont pas ces qualits, mais ont besoin de s'aider les
unes les autres, comment pourrait-on les appeler dieux ?"
118
.
Dieu n'a besoin de rien ni de personne, et se suffit lui-mme, "car Dieu est
incorporel, incorruptible et immortel, n'ayant besoin de rien pour quoi que ce soit"
119
. Cette
ide est familire aux Grecs ; on la retrouve chez les philosophes de toutes les coles. Les
apologistes la reprennent leur tour, comme par exemple J ustin et Clment d'Alexandrie. On
peut aussi penser aux versets des psaumes et aux citations des prophtes sur l'inutilit des
sacrifices, car Dieu n'en a pas besoin
120
.

114 - Introduction du C.G. de P. Th CAMELOT (p. 26)
115 - C.G. 27 et 28
116 - PHILON; De Decalogo, 58
117 - ATHENAGORE, Supplique, 22
118 - C.G. 28
119 - C.G. 22
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Quant l'numration des attributs divins "incorporel, incorruptible et immortel", on la
rencontre chez des auteurs comme Aristide et Athnagore, qui se rfre lui-mme aux
stociens
121
! De semblables expressions apparaissent chez Philon, dans le platonisme du
IIme sicle, et bien sr dans la tradition chrtienne.
c) - Contre l e rai sonnement de Pl aton sur Di eu
"Mais peut-tre... cependant qu'en les runissant tous ensemble, pour en faire comme un seul
grand corps, on dira que ce tout est Dieu. Ce tout ainsi constitu n'aura plus aucun besoin du
dehors, il se suffira lui-mme, et rpondra toutes ses ncessits ; ainsi parleront les
pseudo-sages, pour se faire rfuter sur ce point aussi"
122
. C'est le raisonnement de Platon
dans le Time.
Athanase revient plusieurs reprises dans le Contre les Ariens sur cette ide que
Dieu ne peut tre compos de parties
123
. Il est donc sur ce point en totale opposition avec
Platon ; c'est la preuve de la distance qui peut sparer chrtiens et platoniciens sur certaines
conceptions fondamentales.
Athanase crit : "Si en effet les parties spares, une fois rassembles, constituent le tout, et
que le tout soit compos des individus, le tout donc est compos de parties, et chacune est
partie du tout. Or ceci est trs loign de l'ide que nous avons de Dieu . Car Dieu est tout, et
non parties, il n'est pas compos d'lments diffrents, mais lui-mme il est l'auteur de la
constitution du tout ... S'il est compos de parties, il est manifeste qu'il sera absolument
dissemblable lui-mme, et trouvera son achvement dans ces parties dissemblables... De
mme - ... -, s'ils runissent les parties de la cration en un seul corps qu'ils appellent Dieu,
ncessairement ce Dieu sera dissemblable lui-mme, comme on l'a montr, et il se divisera,
puisque les parties sont naturellement sparables"
124
. Si Dieu par dfinition se suffit lui-
mme, il ne peut y avoir qu'un seul Dieu ; la multiplicit des dieux suppose en effet, qu'ils ont
besoin les uns des autres ou qu'ils sont en rivalit rciproque. Pour les mmes raisons, on ne
peut les considrer comme les parties d'un seul Tout.
125

120 - cf. la Bible Ps 50, 12 ; Is. 1, 11, etc.
121 - ATHENAGORE, Supplique, 22
122 - C.G. 28
123 - C.A. I, 28 : "Et en effet, il n'est pas compos de parties, mais, sans accident et simple, il est
sans accident
et sans division, le Pre du Fils"
124 - C.G. 28
125 - Introduction du C.G. de P. Th CAMELOT (p. 30)
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Contre Platon, mais comme avant lui Origne et Athnagore, Athanase se refuse
absolument penser que Dieu puisse tre compos de parties et d'lments diffrents : "Dieu,
lui, est incr, impassible et indivisible ; il n'est donc pas un assemblage de parties"
126
Athanase continue sa dmonstration : "S'il est vrai que Dieu est par nature
incorporel, invisible, impalpable, comment imaginer Dieu comme un corps, et rendre le culte et
l'honneur divin des tres qui apparaissent aux yeux et que l'on peut toucher de la main ? Et
encore, s'il faut croire que Dieu est tout-puissant, qu'il n'est domin par rien, mais qu'il domine
toutes choses et les gouverne en matre, comment ceux qui divinisent la cration ne voient-ils
pas qu'elle ne rpond pas cette dfinition de Dieu ?... Mais si tous ces tres taient des
dieux, ils ne devraient pas tre domins et cachs les uns par les autres, mais coexister
toujours entre eux, et exercer ensemble des activits communes ... Car si ces lments
taient des dieux comme on le dit, on ne devrait attendre d'eux aucun dommage, et leur action
ne devrait tre en rien nuisible, mais bien plutt utile. Mais si cela est impossible cause de
l'opposition qui existe entre eux, comment peut-on appeler dieux des tres opposs les uns
aux autres, se faisant la guerre et incapables de subsister
ensemble ?"
127
.
Athanase conclut :"Certainement, ni le soleil, ni la lune, ni aucune partie de la
cration... ne peuvent vraiment tre des dieux... C'est pourquoi en faire des dieux et leur
rendre un culte n'est pas oeuvre de pit, mais entreprise d'athisme et d'impit absolue, et
la preuve d'une profonde erreur quant la connaissance de l'unique et seul vrai Dieu, je veux
dire le Pre du Christ"
128
.
Athanase est un habile rhteur. Si dans son argumentation, comme nous l'avons dj
dit, il utilise abondamment une dialectique platonicienne et stocienne, il rcuse ces deux
philosophies en tant que telles. Bref, ni le panthisme stocien, ni les raisonnements
platoniciens ne justifient le paganisme.
Au travers de ces lignes, Athanase nous montre la fermet et la ferveur de sa foi
chrtienne.

126 - ATHENAGORE, Supplique, 8
127 - C.G. 29
128 - C.G. 29
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2) - La di vi ni sat i on des ani maux, des passi ons et de l ' homme l ui -mme
Les hommes n'ont pas seulement ador les lments : "ainsi les plus impies des
hommes, s'loignant, de chute en chute, de la pense de Dieu, ont fini par mettre au rang des
dieux des hommes et des images humaines, les uns ds leur vie, les autres aprs leur
mort"
129
, de mme "c'est des pierres et du bois, des reptiles aquatiques ou terrestres,
des animaux froces sans raison (crocodile, lion, poisson,...) qu'ils ont donn la divine et
transcendante appellation de Dieu"
130
a) - Cont re l ' i mpi t des Egypt i ens
Le pire, pour Athanase, semble tre la religion des Egyptiens : "Car certains sont
descendus si bas dans leurs penses, et ont tellement obscurci leur esprit, qu'ils ont invent
des tres qui n'existent absolument pas et qu'on ne voit pas dans la cration, pour en faire
des dieux. Mlant les tres raisonnables aux tres sans raison, et liant ensemble des natures
dissemblables, ils les honorent comme des dieux : tels sont chez les Egyptiens les dieux tte
de chien, de serpent ou d'ne..."
131
.
Bien sr, les chrtiens ne peuvent accepter que les dieux paens prennent
l'apparence d'un homme, et encore moins celle d'un animal ou d'un tre hybride. Ils s'opposent
donc avec force la zooltrie gyptienne. Athanase dclare : "Il n'y pas parler des
abominations des Egyptiens..."
132
Cette critique des cultes gyptiens est traditionnelle chez les apologistes. Elle ne
permet pas de penser qu'Athanase ait une connaissance plus directe et plus approfondie de
la religion gyptienne, bien que citoyen d'Alexandrie et par consquent au contact des
ralits.

129 - C.G. 9
130 - C.G.9. Les Syriens rendaient un culte aux poissons, ainsi que les Egyptiens, au dire de Cicron,
Clment
d'Alexandrie ou Thophile
131 - C.G. 9
132 - C.G. 23
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Sur le culte des animaux chez les Egyptiens, Hrodote (historien grec du Vme
sicle avant J sus Christ) est la source laquelle tout le monde vient puiser. Par exemple,
Clment d'Alexandrie crit : "Combien les Egyptiens, qui ont vnr dans les bourgs et dans
les villes les animaux sans raison, ne valent-ils pas mieux que les Grecs, qui adorent de tels
dieux ?... Sans doute, les Egyptiens, que je viens de rappeler ont une grande diversit de
cultes..."
133
.Les Egyptiens ont en effet des dieux varis, tte de chien ou de chacal
(Anubis), de serpent ou de faucon (Hor), d'ne (Seth). Athanase ne fait pas ici, comme
Tertullien ou Minucius Flix, allusion la calomnie qui accuse les chrtiens d'adorer un dieu
tte d'ne. Les Egyptiens vnrent galement le boeuf Apis et rendent un culte l'eau (aux
fleuves, aux fontaines,...).
Finalement, Athanase rappelle : "Presque tout ce dont les Egyptiens ont fait des
idoles, est immol aux dieux des autres peuples, aussi les Egyptiens sont-ils de la part des
autres un objet de mpris, parce qu'ils divinisent des tres qui ne sont pas des dieux, mais qui
chez les autres et mme chez eux servent de victimes et de sacrifices propitiatoires"
134
. De
la part d'Athanase, c'est une condamnation sans appel des Egyptiens et de leur religion.
Il est vrai que dans la Bible, principale source d'inspiration de notre auteur, les
Egyptiens sont prsents comme un peuple maudit : le peuple paen par excellence (l'Exode
dans l'Ancien Testament). Mais les Egyptiens sont-ils vraiment pour autant un objet de mpris
de la part des autres ? On peut en douter.
Athanase s'inscrit plutt dans une polmique anti-gyptienne frquente chez les
chrtiens. En ralit, les cultes gyptiens connaissent un certain succs dans tout l'Empire
Romain (par exemple, le culte d'Isis et de Srapis), et semblent persister durablement, puisque
notre apologiste crit : "Encore aujourd'hui, en Egypte, on clbre par des mystres le deuil de
la perte d'Osiris, d'Horus, de Typhon, et d'autres"
135
. D'ailleurs, la destruction du Srapeum
d'Alexandrie n'a lieu qu'en 391, 18 ans aprs la mort d'Athanase.

133- CLEMENT d'ALEXANDRIE, Le Protreptique II, 39 (p. 96)
134 - C.G. 24
135 - C.G. 10
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La survivance de la religion gyptienne et de ses coutumes se fait mme sentir chez
les chrtiens gyptiens. Dans la Vie d'Antoine, Athanase rapporte que le moine blme une
coutume funraire paenne toujours pratique : "Les corps des gens pleins de zle, lorsqu'ils
meurent, et surtout ceux des saints martyrs, les Egyptiens aiment leur rendre les honneurs
funbres et les entourer de linges. Ils ne les cachent pas sous terre, mais ils les mettent sur
des lits et les gardent chez eux la maison, croyant honorer en cela les dfunts... Beaucoup
donc, ayant entendu Antoine, cachrent dsormais leurs morts sous terre, et rendaient grce
Dieu d'avoir t si bien instruits"
136
.
b) - Vi si on chrt i enne de l a f emme : ent re prsence et ef f acement
Athanase s'insurge galement contre la divinisation des femmes : "Ainsi les femmes,
qu'il n'est mme pas sans danger d'appeler aux assembles pour les faire dlibrer sur les
affaires publiques, reoivent les honneurs divins du culte et de la vnration"
137
: par exemple
Hra, Dmter, Athna, Artmis, Isis, Aphrodite,...
Comment peut-on donner "Dieu" un fminin ? Le monothisme que dfend notre
apologiste, tranche en faveur du masculin. Les "desses" sont donc au polythisme comme
une autre faon d'exprimer le multiple qui le caractrise.
Dans la religion chrtienne, l'image de la femme oscille entre deux modles : Eve et
Marie. L'affrontement de ces deux modles justifient une subordination coutumire ( cause
d'Eve), ouvrant aussi un espace de libert (grce Marie).
Le discours masculin sur les femmes s'exprime dans une masse d'crits thoriques :
le thme de prdilection d'Athanase est celui des vierges (ou plutt la virginit) c'est--dire la
dfense des chastes chrtiennes : "Il fit allumer un bcher, on amena les vierges prs du feu,
et il voulait leur faire dire qu'elles partageaient la foi d'Arius. Mais la vue de leur rsistance
victorieuse, de leur indiffrence au feu, il les fit dpouiller de leurs vtements et frapper au
visage jusqu' les rendre bientt mconnaissables."
138
Elles reprsentent un modle et un
idal de vie.

136 - V.A. 90
137 - C.G. 10
138 - Ap. fug 6
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Sinon, dans l'Eglise en voie d'institutionnalisation, les femmes n'occupent gure de
fonctions dirigeantes. De toute faon, on leur interdit la parole publique et l'enseignement,
comme le conseille Saint Paul : "que les femmes se taisent dans les assembles : elles n'ont
pas la permission de parler ; elles doivent rester soumises, comme dit aussi la Loi. Si elles
dsirent s'instruire sur quelque dtail, qu'elles interrogent leur mari la maison. Il n'est pas
convenable qu'une femme parle dans les assembles."
139
Les propos d'Athanase sont donc rapprocher de ceux de Saint Paul, mme si l'un
parle d'assemble publique et l'autre d'une assemble d'glise.
c) - Contre l a di vi ni sati on des passi ons
"D'autres ont isol les diffrentes parties du corps, la tte, l'paule, la main, le pied,
pour les mettre au rang des dieux, et leur rendre les honneurs divins, comme s'ils ne se
contentaient pas de rendre un culte au corps dans son ensemble"
140
. Athanase reprend les
termes mmes de Philon.
Pour illustrer ces propos, on peut citer l'exemple de l'herms grec, pilier qui porte sa
base un sexe masculin (phallus) et au sommet une tte sculpte
141
. On en trouve un peu
partout dans le paysage des cits grecques ; leur fonction est de structurer l'espace. Ces
herms font l'objet de rituels importants.
"D'autres, allant plus loin dans leur impit, ont divinis ce qui avait t le prtexte de
leur invention et de leur mchancet, le plaisir et le dsir, et ils les adorent : tels sont chez eux
l'Eros, et l'Aphrodite de Paphos"
142
. Pour Athanase, les paens font de la sensation le critre
principal de leur religion. La recherche du plaisir devient l'un de leurs buts principaux. Les
hommes divinisent alors les forces qui leur procurent ce plaisir. Clment d'Alexandrie
interprte de la mme faon la naissance du culte d'Eros, "divinisation d'un dsir licencieux"
143
. Eusbe prtend que les cultes paens "ne sont que des inventions humaines... ou plutt
les inventions de moeurs honteuses et dissolues, comme le dit la Parole divine"
144
.

139 - Cf. La Bible : I Cor. 14, 34-35
140 - C.G. 9
141 - L. BRUIT ZAIDMAN et P. SCHMITT PANTEL, La religion grecque, 2me dition, Paris, 1991 (p.
151 -
152)
142 - C.G. 9
143 - CLEMENT d'ALEXANDRIE, Le Protreptique III, 44
144 - EUSEBE de CESAREE, Prparation Evanglique I, 9.
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"Certains... ont eu l'audace de mettre au rang des dieux les princes et leurs enfants,
soit par vnration pour ces princes, soit par crainte de leur tyrannie"
145
.
Athanase raconte alors l'histoire d'Antinos, le favori d'Hadrien auquel celui-ci fait
dcerner les honneurs de la divinisation : "C'est au cours d'un sjour d'Hadrien en Egypte que
mourut Antinos, le serviteur de ses volupts ; et l'empereur ordonna qu'on lui rendt un culte"
146
.
Ceci est l'un des thmes faciles que se repassent, de main en main, les apologistes
J ustin, Athnagore, Clment d'Alexandrie ou Origne. Comme Clment, Athanase voit dans
cette anecdote l'occasion non seulement de persifler le paganisme, mais aussi de dceler
l'origine du polythisme, culte rendu aprs leur mort des tres puissants, redouts ou aims
: "...et la preuve que toute l'idoltrie n'a pas d'autre origine que la passion de ceux qui
l'imaginrent, comme la Sagesse de Dieu en tmoigne quand elle dit : "L'invention des idoles a
t l'origine de la fornication" "
147
.
L'homme va donc jusqu' diviniser ses passions elles-mmes, et les plus honteuses.
De l, on passe la divinisation des hommes et l'apothose des rois et des empereurs.
B - CONDAMNATION DE LA DEIFICATION DES HOMMES
1) - Cont re l ' apot hose des empereurs romai ns et l e cul t e i mpri al
a) - Rej et d' une prati que snatori al e
"Et ne va pas t'tonner et penser que ce que je dis l n'est pas croyable, puisque
cela s'est pass il n'y a pas bien longtemps, et que peut-tre actuellement encore, le Snat

145 - C.G. 9
146 - C.G. 9
147 - C.G. 9
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romain met par dcret au nombre des dieux les empereurs qui ont rgn ds le dbut, ou du
moins ceux qu'il lui plat et qu'il en juge dignes, et il dcide qu'il faut les honorer comme des
dieux"
148
. Athanase condamne l'apothose de nombreux souverains, ainsi que le culte
imprial.
L'usage de la consecratio se maintient alors que les empereurs sont devenus
chrtiens. Ainsi Valentinien Ier (364-375), Gratien (375-382) et peut-tre mme encore
Thodose Ier (379-395) sont levs au rang des dieux selon l'usage paen
149
. La permanence
de ces pratiques prouve l'attachement et la reconnaissance des gens l'gard des
institutions impriales et de la personne de l'empereur.
A travers le culte imprial, les paens clbrent la paix apporte aux hommes, lors de
la cration de l'Empire. Le culte imprial reste donc, mme au IVme sicle, un facteur
important de cohsion et d'unit pour nombre de citoyens. Il conserve une grande valeur
politique et sociale. A cette poque, il est une sorte de repre dans un monde en pleine
mutation.
Les paens accusent les chrtiens de manquer au respect religieux d aux
empereurs, en refusant de participer au culte imprial. Les fidles du Christ apparaissent
comme des rebelles l'ordre tabli. A l'image d'Athanase, ils crient haro sur l'apothose et ses
consquences : "Mais ceux qu'ils ont en aversion, ils les traitent en ennemis, et reconnaissant
leur nature, ils les appellent des hommes ; quant ceux qui leur plaisent, ils ordonnent de leur
rendre un culte cause de leur vertu, comme s'ils pouvaient d'autorit en faire des dieux,
alors qu'ils sont eux-mmes des hommes, et ne nient pas qu'ils soient mortels. Il faudrait que
ceux qui font des dieux soient, eux aussi, et plus encore, des dieux...Puis donc qu'ils
dclarent dieux ceux qu'ils veulent, il faudrait qu'ils commencent par tre dieux eux-mmes.
Mais il est vraiment admirable que, mourant comme des hommes, ils prouvent ainsi que le
verdict qu'ils ont port sur les tres qu'ils divinisent, est un
mensonge"
150

148 - C.G. 9
149 - D'aprs note n 1 du C.G. 9 (p. 80) et confirmation de M. PEYRAS.
150 - C.G. 9
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Ne sont vnrs que les empereurs dfunts, dment admis comme divi par le nouvel
empereur et le Snat
151
. Des csars comme Tibre, Caligula, Nron ou Domitien, de rputation
compromise, n'ont pas t diviniss par la haute assemble. Athanase ironise sur la
prtention de certains hommes vouloir en diviniser d'autres : comment le Snat de Rome,
symbole mme de la rsistance du paganisme, compos d'hommes mortels, peut-il d'autorit
faire des dieux d'hommes mortels aussi ?
Par ailleurs, chose trange, notre auteur ne fait pas la moindre allusion au culte des
Ptolmes d'Egypte, qui sont honors comme des "Dieux Sauveurs", et dont le Ptolemaion doit
tre encore visible Alexandrie mme
152
. La documentation d'Athanase, mme quand elle
concerne ce qui doit lui tre le plus proche, n'est pas de premire main.
b) - Sparati on entre Di eu et Csar
Si Athanase s'en prend au culte imprial, il respecte par contre l'empereur et le
rgime en place. En la matire, son loyalisme est indiscutable, mme si dans l'Apologie pour sa
fuite, il traite Constance d'hrtique
153
. Il est clair que le ton d'Athanase, jusque l
respectueux, change (aprs 358) lorsqu'il se rend compte que Constance est
irrmdiablement acquis l'arianisme (cf. Histoire des Ariens ).
Athanase admet l'autorit politique du souverain, lui concde aussi le titre de chef de
l'Eglise (l'empereur veille l'unit de l'Eglise), et reconnat l'Empire romain comme "une ralit
positive qui sert le christianisme"
154
. Il apprcie le charisme d'un chef unique, l'image d'un
empereur romain, monarque absolu, mais non pas arbitraire.
155
Finalement, l'unit de la foi
chrtienne est parallle l'unit du gouvernement imprial
156
: "...nous comprendrons
ncessairement que la prsence d'un chef prside l'harmonie, mme si nous ne le voyons
pas. Car le dsordre est signe de l'absence d'autorit, mais l'ordre fait connatre le chef... de
mme il est invitable que la multiplicit des chefs soit l'anarchie.

151 - SCHEID J ., Religion et pit Rome, Paris 1985 (p. 125)
152 - Introduction du C.G. de P. Th CAMELOT, Paris, 1947 (Remarque disparue dans l'dition 1983) (p.
32)
153 - Ap. fug. 26.
154 - INGLEBERT, H., Les Romains chrtiens face l'histoire de Rome, Paris, 1996 (P.32)
155 - J ONES, A.H.M., Le Dclin du Monde Antique, Paris 1970 (p. 118)
156 -KANNENGIESSER, C., Politique et thologie chez Athanase d'Alexandrie, Paris, 1974 (p. 137)
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Chacun cherchant ruiner l'autorit de l'autre, il ne subsisterait plus de chef, et se serait
l'anarchie universelle. L o il n'y a pas de chef, c'est le dsordre absolu. Et d'autre part
l'ordre et la concorde qui rgnent entre des tres nombreux et divers rvlent un chef
unique."
157
Dans ce dveloppement, Athanase reprend l'ide d'Aristote, et d'Homre : "il n'est
pas bon qu'il y ait plusieurs chefs : qu'il n'y ait qu'un seul chef, un seul roi. "
158
De toute
faon, la monarchie absolue est pour beaucoup de personnes cette poque, surtout chez
les provinciaux, la seule forme concevable de gouvernement, garante de stabilit.
Cependant, au niveau thologique, Athanase pense que l'opinion d'un vque ou de
l'ensemble des vques (cf. Concile de Nice en 325 par exemple) prvaut sur celle de
l'empereur. Ce dernier n'a pas la vrit rvle. J amais Athanase ne considre l'empereur
comme un vque ; il diffrencie leur rle. L'empereur n'est pas un intermdiaire entre Dieu et
les hommes : "Ne vous mlez pas des affaires de l'Eglise et ne nous donnez pas d'ordres
ce sujet. Dieu a remis le royaume entre vos mains, nous il a confi les affaires de son Eglise
; et de mme que celui qui vous enlverait l'empire rsisterait l'ordonnance de Dieu, de
mme, craignez qu'en vous arrogeant le gouvernement de l'Eglise vous ne vous rendiez
coupable d'une faute grave."
159
c) - Une " anci enne habi tude" venue de Grce
"Cette habitude n'est pas rcente, et n'a pas commenc avec le Snat romain, mais
depuis longtemps elle tait connue et pratique pour inventer les idoles... c'est Thse, dont
parle l'histoire grecque, qui a dcid et ordonn de les appeler dieux."
160
Athanase fait
rfrence l'histoire grecque, Thse et aux clbres dieux hellniques : Zeus, Posidon,
Apollon, Hra, Athna, Herms, ..."Ceux qui ont donn ces ordres, quand ils meurent comme
des hommes, on les pleure ; mais ceux qui ont t l'objet de ces ordre, on les adore comme
des dieux. Quelle contradiction et quelle folie ! "
161

157 - C.G. 38
158 - HOMERE, Iliade, B 204
159 - Hist. ar. 44
160 - C.G. 10
161 - C.G. 10
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Thse est le fils d'Ege, roi d'Athnes (ou de Posidon) et d'Aithra, fille du roi de
Trzne. Il accomplit de nombreux exploits (parmi lesquels tuer le Minotaure dans le labyrinthe
crtois ) avant de devenir son tour le roi d'Athnes. Une fois au pouvoir, il ralise le
synoecisme des habitants de l'Attique et fonde vritablement la cit athnienne
162
, avant de
repartir et reprendre le cours de ses aventures. Avec Thse, les Athniens trouvent un
hros civilisateur de la trempe d'Hracls. Considr comme le principal fondateur d'Athnes,
la lgende lui attribue galement l'organisation des croyances religieuses.
Athanase s'tonne : "Ils connaissent celui qui a donn ces ordres, et ils honorent
plus que lui ceux qui en ont t l'objet."
163
Les Grecs honorent plusieurs sortes de puissance
divines : les dieux, les daimones, et les hros. Les dieux sont suprieurs aux hros. En effet,
un hros comme Thse, n'est qu'un humain dclar demi-dieu, un personnage au-dessus du
commun, mais mortel.
En Orient, le culte hroque est l'origine du culte des souverains, lui-mme une rfrence
pour le culte imprial.
2) - Cri ti que de l a di vi ni sati on humai ne
a - Les hommes mort el s ne seront j amai s des di eux i mmort el s
Athanase s'indigne contre la divinisation, en gnral, des tres humains : "Beaucoup
de gens, non seulement autrefois, mais mme de notre temps, avaient perdu des tres chers
... bien que la nature leur dmontrt que c'taient des hommes mortels, dans leur grand deuil
cependant, ils les firent peindre et dressrent leur image qui ils offrirent des sacrifices ; puis
ceux qui vinrent aprs, cause de cette image et de l'ambition de l'artiste, les honorrent
comme des dieux, et c'tait l un sentiment qui n'tait pas naturel."
164
Ici Athanase retrouve
quasi textuellement un dveloppement de la Sagesse (14, 15 - 16).
Nous avons galement affaire un thme traditionnel (cf. le stocien Dion
Chrysostome, le platonicien Maxime de Tyr, les chrtiens Minucius Flix et Lactance).

162 - L. BRUIT ZAIDMAN et P. SCHMITT PANTEL, op. cit., (p. 129 - 130)
163 - C.G. 10
164 - C.G. 10
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Des inscriptions anciennes et des textes littraires nous font connatre des
divinisations de ce genre ; c'est non seulement la jeune princesse Brnice, fille de Ptolme III
et de Brnice, qui on lve une statue Canope ct de celle d'Osiris, mais mme un
Cicron
165
, ou d'autres personnages privs, divinisent les enfants qu'ils ont perdus
166
. Il
n'est par consquent pas rare d'lever des statues et de dresser des autels aux dfunts "que
l'on divinise par ce moyen".
Mais ne nous mprenons pas : statues et autels ne sont pas en soi preuves de divinisation !
Ces personnes ne sont en aucun cas admises au rang des dieux ; elles sont tout au plus
reconnues comme dotes d'une surhumanit, leurs tombes peuvent devenir un espace sacr,
ou elles peuvent accompagner un dieu dans son temple.
"Ceux que leurs parents avaient pleurs comme s'ils n'taient pas des dieux - car
s'ils les avaient tenus pour des dieux, ils ne seraient pas laments sur leur perte ; et
prcisment parce que loin de penser qu'ils fussent des dieux, ils les croyaient disparus
jamais, ils les faisaient reprsenter en image pour se consoler de leur perte en voyant
l'apparence de cette image - , et cependant c'est ceux-l que ces insenss adressent des
prires comme des dieux, et qu'ils rendent les honneurs dus au Dieu vritable."
167
On ne
peut tenir pour des dieux immortels ceux -l dont prcisment on pleure la mort.
Athanase tablit un raisonnement par l'absurde, afin de montrer le ridicule de la
divinisation humaine et du paganisme. L'apologiste Clment d'Alexandrie crit dj la mme
chose : "Si vous croyez qu'ils sont des dieux, ne vous lamentez pas et ne vous frappez pas
la poitrine leur propos ; mais si vous les pleurez, ne les considrez pas comme des
dieux."
168

165 -D'aprs la note n 2 du C.G. 10 (p. 82 - 83) ; CICERON (Ad. Att XII, 36). Cicron voulait faire un
temple
(fanum) de la tombe de sa fille Tullia.
166 - Introduction du C.G. de P. Th. CAMELOT, Paris, 1947 (p. 33 ) (Remarque disparue dans l'dition
1983)
167 - C.G. 10
168 - CLEMENT d'ALEXANDRIE, Le Protreptique II, 24 (citant une recommandation de Xnophane)
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Les chrtiens s'insurgent contre la pratique de la divinisation humaine : contre le culte
excessif de l'empereur, ainsi que contre les difications vivantes ou mortelles. Cela rejoint leur
refus du polythisme. Pour eux, seul Dieu peut tre vnr, il est le seul Etre Suprme. Sinon,
en rcompense de leurs bienfaits, les hommes ont droit au Paradis avec le Fils de Dieu.
169

b) - La noti on chrti enne de sai ntet
Si pour la grande majorit des paens, les hros se nomment Hercule (Hracls),
Achille et Alexandre Le Grand, dans la socit chrtienne, le saint est reconnu comme
l'exemple mme de la vertu et de la perfection. Cela donne l'hagiographie, nouveau genre
littraire inaugur par Athanase avec sa Vie d'Antoine, premire biographie d'un moine rput
saint.
Le moine est considr comme le successeur du martyr en temps de paix. En effet,
on peut pour ainsi dire tre martyr par l'observance stricte des commandements de Dieu
pendant toute la vie.
170
Apparaissent alors les diffrences entre l'homme hros de la Vita profane et le
saint chrtien : chez les chrtiens "l'homme de Dieu" succde "l'homme divin" , et l'homme
hros, en pleine possession de l' thique ou politique et qui se suffit soi-mme,
cde la place l'homme de Dieu chrtien, guid par la grce et qui n'est qu'un instrument.
dans la main de Dieu, son intermdiaire et son serviteur
171
: "Les prtendus philosophes
taient en admiration : ils taient vraiment stupfaits de l'intelligence de l'homme et du miracle
qui avait eu lieu. Mais Antoine dit : "Pourquoi tes-vous en admiration devant cela ? ce n'est
pas nous qui le faisons, mais c'est le Christ qui le fait par ceux qui croient en lui. Croyez donc
vous aussi. Devenez comme nous, et vous verrez que notre religion ne consiste pas en un
art du raisonnement, mais dans la foi qui agit pour l'amour du
Christ ..."
172


169 - LAVOQUET M.L., "Les chanes argumentatives entre paens et chrtiens selon le "Contre Celse"
d'Origne
et la "Prparation Evanglique" d'Eusbe de Csare, Matrise d'Histoire, Nantes 1996 (p. 52 - 53)
170 - Introduction de la V.A. de G.J . M. BARTELINK, Paris, 1994 (p. 58)
171 - Introduction de la V.A. de G.J . M. BARTELINK, Paris, 1994 (p. 47 - 48)
172 - V.A. 80
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Les rcits bibliques (notamment l'Ancien Testament et ses prophtes, la figure des
Aptres et des martyrs) inspirent, pour une part, le dveloppement de cette littrature
hagiographique qui puise aussi aux traditions profanes de la biographie antique (Vies des
hommes illustres, Vies des Csars, pangyriques,...). La littrature chrtienne doit beaucoup
la littrature paenne.
Dans sa Vie d'Antoine, Athanase apparat comme le "supporter "du mouvement
monastique naissant
173
. L'un des premiers foyers est l'Egypte, avec Saint Antoine ; Athanase
s'est ainsi trouv tre un tmoin privilgi de cette exprience spirituelle ses dbuts. Il ne
s'est pas content de l'observer, mais il s'en est fait l'un des propagandistes les plus
convaincus et les plus efficaces : "Lisez donc tout cela aux autres frres afin qu'ils
apprennent quelle doit tre la vie des moines, et qu'ils soient persuads que notre Seigneur et
Sauveur J sus Christ glorifie ceux qui le glorifient... si besoin est, lisez-le aussi aux paens,
afin qu'ils reconnaissent du moins ceci : non seulement notre Seigneur J sus-Christ est Dieu
et Fils de Dieu, mais encore ceux qui le servent sincrement et croient en lui pieusement, les
chrtiens, ne se contentent pas de dmontrer que les dmons qu'ils tiennent, eux les paens,
pour des dieux, ne sont pas des dieux, mais ils les foulent aux pieds et les chassent comme
trompeurs et corrupteurs des hommes, dans le Christ J sus notre Seigneur..."
174
A l'oppos de Saint Antoine, anachorte vivant loin des agitations du monde,
Athanase, vque raliste et homme de convictions, se prsente comme un meneur
d'hommes. S'il fuit lors de perscutions (356), ce n'est pas par lchet. Le martyre ne lui fait
pas peur ; seul en cause, il n'aurait pas hsit se livrer, mais il se considre comme
responsable de son peuple et refuse de l'abandonner. A l'instar de saint Paul, son inspirateur ,
il s'avre tre un homme de combat.
Se sentant ncessaire aux mes que lui a confies la Providence, il n'estime pas avoir le droit
de les quitter par une mort prmature
175

173 - LIEBAERT, J . , Les Pres de l'Eglise, Paris 1986 (p. 172)
174 - V.A. 94
175 -Introduction des Deux apologies de J .M. SZYMUSIAK, Paris, 1987 (p. 67)
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C - LA PROVIDENCE CONTRE LA FATALITE
Dans l'Apologie l'empereur Constance et l'Apologie pour sa fuite, Athanase dfend
l'ide de Providence contre celle du Hasard et de la Fatalit.
1) - Le concept de Provi dence
a) - L' heure de l a Provi dence
Dans ces deux apologies, Athanase doit se justifier d'avoir abandonn son Eglise en
temps de perscution et d'avoir fui (Athanase chappe un guet-apens en 356 ; il est alors
oblig de s'enfuir dans le dsert) . Il doit galement prouver que le martyre ne lui fait pas peur
et que la crainte de cette perspective n'est pas la cause de son dpart prcipit.
Dans son argumentation, il prtend qu'on n'a pas le droit de devancer l'heure fixe
par la Providence. Il cite l'Ecriture : "il y a, selon ce qui est crit, un temps pour la mort et un
temps pour la vie."
176
En fait, Athanase refuse de se livrer et d'abandonner ses fidles. Sa
dernire heure n'est pas encore arrive.
Le combat pour maintenir la foi dans sa puret, est toujours d'actualit. Notre
apologiste reste en ce dbut du IVme sicle, le principal dfenseur de l'orthodoxie nicenne
en Orient, face aux paens et aux ariens. Pour lui, l'existence mme de l'Eglise est en jeu.
Il prend exemple de la vie du Christ et des saints : "Ainsi donc le Seigneur,
prcisment parce qu'il tait Dieu et Verbe du Pre, connaissait le temps mesur par lui pour
tout homme et savait quel moment il avait fix lui-mme son propre corps pour souffrir.
Devenu homme pour nous, durant les jours qui prcdrent la venue de ce moment, il se
cachait , lui tout comme nous, quand on le recherchait ; poursuivi il fuyait ; il djouait les
complots... Mais lorsqu'il eut fait venir le temps fix par lui-mme, celui o il avait choisi

176 - cf. La Bible : Eccl. 3,2
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de souffrir dans son corps pour tous les hommes, il l'annonce ainsi son Pre :
"Pre, l'heure est venue, glorifie ton Fils."
Ds lors il ne se cachait plus de ceux qui le recherchaient, mais il se tenait leur disposition
pour qu'ils le saisissent ... Donc avant que le moment n'arrivt, il ne permit pas que l'on
s'assurt de sa personne. Mais l'instant venu, il ne se cachait plus, au contraire il se livrait lui-
mme aux mains des perscuteurs pour montrer tous que de la seule dcision d'en haut
dpendent la vie et la mort des hommes, et que, sans l'aveu de notre Pre des cieux, mme un
cheveu de la tte d'un homme ne peut devenir blanc ou noir, ni un moineau jamais tomber dans
un pige... Les saints, de leur ct, aprs avoir reu cet exemple du Sauveur -...- soutenaient
la lutte contre les perscuteurs, prenaient la fuite bon droit et, recherchs par eux, se
cachaient. Ignorant, comme hommes, le terme du temps qui leur avait t fix par la
Providence, ils ne voulaient pas se livrer tout bonnement sans rsistance leurs
perscuteurs...ils rsistaient plutt jusqu' la fin...jusqu' ce que vint le temps fix pour leur
mort, soit que Dieu qui l'avait fix leur parlt et apaist les perscuteurs, soit que ouvertement
il livrt les fugitifs leurs poursuivants selon son bon plaisir... Ce n'tait donc pas,
videmment, par lchet qu'ils prenaient la fuite...La fuite leur servait plutt d'entranement, de
prparation la mort."
177
b) - Athanase sous l a protecti on di vi ne
La fuite n'est donc pas toujours une lchet mais dnote une certaine force d'me et
du courage : "Car leur retraite tait loin de satisfaire un got de la facilit, au contraire c'tait
une occasion pour intensifier leur effort asctique...Aussi leur fuite, comme d'ailleurs leur
succs tromper la rage des perscuteurs, tout cela s'est pass selon le plan du Seigneur :
ils devenaient par l les amis de Dieu et donnaient le plus beau tmoignage d'hrosme."
178
Athanase conclut : "La fuite, c'est le Seigneur qui l'a recommande et les saints l'ont pratique
; la perscution au contraire, c'est une pratique du diable."
179
En ce qui le concerne plus directement, il affirme avoir t sauv par la Providence
de Dieu : "Si donc la Providence nous a mis de la sorte miraculeusement hors de danger, qui
pourrait avec justice nous reprocher de ne pas nous tre livrs nous-mmes sans

177 - Ap. fug. 15 - 16 - 17
178 - Ap. fug. 19
179 - Ap. fug. 23
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dfense aux mains de ceux qui nous cherchaient ou de n'tre pas revenus nous-mmes nous
manifester eux ? Voil directement une ingratitude envers le Seigneur, une action contraire
son commandement et une condamnation de la conduite des saints."
180
La mission
d'Athanase n'est donc pas termine. Elle doit se poursuivre selon la volont divine, selon la
volont agissante et aimante de Dieu.
En gnral, les apologistes chrtiens dfendent avec ardeur l'existence de la
Providence de Dieu l'gard des hommes. Ce concept de Providence est d'autant plus
important, qu'il permet aux chrtiens une rinterprtation gnrale de l'histoire : la Providence
intervient et guide l'histoire.
181
Elle gouverne et dirige le sort des peuples et des
royaumes humains.
182
Dans ce cas, l'Empire romain n'est qu'un instrument de Dieu au service
du christianisme. Il s'intgre dans un plan divin.
183
Cette conception particulire de l'histoire
n'est pas ouvertement traite dans l'oeuvre d'Athanase. Pourtant on peut croire, sans trahir
sa pense, qu'il y souscrit, tout imprgn qu'il est des crits d'Origne et d'Eusbe de
Csare.
2) - Contre l e Hasard
a) - Contre l e message fatal i ste de l ' Il i ade
Athanase rejette la conception de Zeus comme puissance universelle, dveloppe
partir des pomes homriques.
Notre apologiste n'apprcie gure l'attitude et les interventions de Zeus dans l'Iliade.
Ce dieu se rvle impuissant, faible et dsarm dans certaines situations, ce qui est indigne
d'une divinit : "Ainsi on peut le voir afflig de la mort de son fils Sarpdon, voulant venir son
secours et ne le pouvant pas, et les autres prtendus dieux conspirant contre lui, je veux dire
Athna, Hra et Posidon."
184

180 - Ap. fug. 25
181 - INGLEBERT H., op. cit., (p. 71)
182 - Dictionnaire Encyclopdique du Christianisme ancien, propos de la Providence (p. 2131)
183 - INGLEBERT H. , op. cit. , (p. 70)
184 - C.G. 11
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Dans l'Iliade, Zeus incarne la puissance qui domine et gouverne le monde, en
s'efforant d'y faire rgner l'ordre et la justice. Il est l'interprte des Destins, de mme qu'il en
est le garant.
Zeus apparat comme le dispensateur des biens et des maux. Homre raconte qu' la
porte de son palais sont deux jarres, l'une contenant les biens, l'autre les maux. Le plus
souvent, Zeus puise alternativement dans l'une et dans l'autre, pour chacun des hommes.
Mais parfais, il puise exclusivement dans l'une d'elles, et la destine qui en rsulte est soit
entirement bonne, soit, plus souvent, entirement mauvaise.
185
L'Iliade d'Homre, avec tous ses hros nobles et gnreux (Hector, Achille,...), est le
symbole de la destine humaine ballotte par le hasard.
b) - Di vergence ent re At hanase et l es phi l osophes st oci ens
Athanase s'oppose aux notions de Fatalit, de Destin et de Hasard, caractristiques
de la philosophie stocienne : "Pourtant, comme Dieu et Verbe du Pre, il n'avait pas d'heure,
lui, le Crateur des heures ; mais devenu homme et usant de ces termes, il montre qu'
chaque homme un temps est mesur, non pas certes un temps laiss au hasard, comme le
prtendent certains Grecs sur la foi de leurs fables, mais le temps que lui, le Crateur, selon le
vouloir du Pre, a dtermin pour chacun."
186
Les paens affirment que la divinit n'intervient pas dans la vie des hommes qui sont
soumis la Fatalit et au Hasard du temps. Pour eux, les hommes doivent accepter
"joyeusement" leur Destin (amor fati =l'amour du destin), car ils n'ont aucun recours contre
lui. Les paens ne peuvent admettre une intervention directe de Dieu sur le cours des choses.
Les hommes ne sont pas l'objet d'une attention particulire de la part de Dieu.
c) - Contre l a ngati on du chri sti ani sme
Athanase ne peut accepter le fatalisme ou l'ide de Hasard, car cela enlve toute sa
place la religion, la Providence et mme Dieu. Il ne peut pas croire qu'un

185 - GRIMAL P., Dictionnaire de la mythologie grecque et romaine, Paris, 1979 (p. 478)
186 - Ap. fug. 14
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dterminisme aveugle fixe le devenir du monde, ne laissant pas de place Dieu et sa
Providence. Le fatalisme peut aboutir un dsintrt vis--vis de la pit et de la religion dans
lesquelles les fidles ne voient alors plus d'utilit. La Providence divine exclut toute doctrine
fataliste. Athanase accuse les paens et les ariens, l'impit les rendant d'ailleurs complices,
d'insulter Dieu et sa Providence : "Bien vite en effet, ils auront le front de s'en prendre la
Providence elle-mme - rien ne leur semble trop audacieux - de ce qu'elle ne leur livre pas
leurs victimes.."
187
A ce dveloppement sur l'idoltrie, dans lequel Athanase dnonce la divinisation des
lments, des animaux et des hommes, et dfend le concept de Providence, fait suite une
rfutation du paganisme. Comme nombre de ses prdcesseurs, il critique la mythologie et
ses dieux immoraux, le culte des images ainsi que les pratiques honteuses de cette religion.

187 - Ap. fug 9 .
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III - LA REFUTATION DE L'IDOLATRIE
Dans sa rfutation de l'idoltrie, Athanase s'en prend la mythologie, aux dieux et
aux rites paens.
Depuis longtemps, il est traditionnel de se gausser ou de se scandaliser des amours
de Zeus ou d'Aphrodite, de railler l'encens et les libations offerts des statues inertes de bois
ou de marbre. Athanase s'inspire d'illustres devanciers grecs (Platon, Xnophane, ...) ou
chrtiens (Athnagore, Clment d'Alexandrie,...) . "Il est temps maintenant de t'en montrer la
rfutation, moins en prenant des arguments au dehors qu'en les tirant de ce que pensent des
idoles les paens eux-mmes."
188
A - CRITIQUE DE LA MYTHOLOGIE TRADITIONNELLE ET DE SES DIEUX IMMORAUX
1) - Cont re l es f abl es paennes et l eurs aut eurs
a) - Des di eux i mmoraux
Athanase dnonce les actions honteuses des dieux : "...si l'on prend les actions de
ceux qu'on appelle dieux, on trouvera que non seulement ils ne sont pas dieux, mais mme
qu'ils ont t les plus honteux des hommes. Ainsi par exemple on peut voir chez les potes
les amours de Zeus et ses dbauches, ainsi on peut apprendre qu'il ravit Ganymde, et
commet des adultres clandestins, qu'il craint et tremble que les murs de Troie ne tombent
contre son gr...On le voit vaincu par les plaisirs, se faisant l'esclave des femmes, et, pour

188 - C.G. 11
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elles, se risquant prendre les apparences d'animaux sans raison, quadrupdes ou
volatiles...et Zeus son tour mutilant son pre."
189

Ceci est un dveloppement classique sur les aventures de Zeus. Des apologistes
chrtiens ont dj crit sur le sujet, ainsi Athnagore, Clment d'Alexandrie, Tertullien,...Il
semble donc qu'Athanase tienne ces histoires d'un de ses prdcesseurs ou de quelque
florilge plus que de la lecture personnelle d'Homre ou des Tragiques.
Il est intressant de remarquer qu'Athanase ne regarde pas le monde mythique avec
ses dieux et ses hros, comme un monde autre : il veut le rduire aux choses du monde
actuel. Il considre le mythe comme relevant du mme rgime de croyance que l'histoire :
"Vraiment est-il juste de le considrer comme Dieu, un tre qui a commis de si grands crimes,
et qui est accus de choses que mme les lois communes des Romains ne permettent pas
ceux qui ne sont que des hommes ?"
190
Athanase critique tous les dieux traditionnels des Grecs : Zeus, mais aussi
Aphrodite, Athna, Hra, Dionysos, Hphastos,...Ils sont indignes : "Leurs actions
voluptueuses et leurs amours absurdes, et les images des dieux en or et en argent, en
bronze et en fer, en pierre et en bois, il n'est pas ncessaire de s'appliquer les rfuter,
puisque ce sont des choses odieuses par elles-mmes, et prsentant d'elles-mmes tous les
caractres de l'erreur. Aussi on plaindrait surtout ceux qui s'y laissent tromper."
191
Les dieux paens sont plus des dieux faux que de faux dieux : ce sont des dmons
qui, pour abuser des hommes, se font passer pour des dieux :"...la croix une fois dresse,
toute idoltrie a t jete bas, que par ce signe toutes les apparitions des dmons sont
mises en fuite, et le Christ seul ador, et qu'il nous fait connatre le Pre..."
192
b) - Des myt hes ri di cul es
Il est facile de critiquer la mythologie traditionnelle, et les aventures immorales ou
ridicules qu'elle prte ses dieux : "En voyant l'adultre d'Ars avec Aphrodite, et la ruse

189 - C.G. 11.
190 -C.G. 11.
191 - C.G. 12.
192 -C.G. 1.
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machine par Hphastos contre les deux coupables et les autres soi-disant dieux appels
par Hphastos pour voir cet adultre ... qui ne rirait et ne condamnerait cette vilaine aventure
?"
193

Ici aussi Athanase a de nombreux prdcesseurs, tant grecs que chrtiens. Des
philosophes comme Xnophane, Hraclite et mme Platon blment ou plaisantent les vieux
mythes religieux et montrent ce qu'ils peuvent avoir de ridicule ou d'odieux : "Homre et
Hsiode ont attribu aux dieux tout ce qui, chez les mortels, est sujet de haine et de blme. Ils
leur ont prt toutes sortes d'actions criminelles, le vol, l'adultre, les tromperies rciproques."
crit Xnophane.
194
A l'poque hellnistique, Apollodore d'Athnes, des picuriens comme
Philodme de Gadara, des stociens comme Chrysippe ou des sceptiques comme Carnade,
reprennent et dveloppent les mmes arguments que doivent recueillir des vulgarisateurs
comme Sextus Empiricus ou Cicron, et aprs eux les apologistes chrtiens.
Nanmoins, la critique religieuse de ces crivains et philosophes ne signifie pas la
mme chose que celle des auteurs chrtiens. Pour beaucoup, leur critique (rejet du
merveilleux, refus de l'immoralit et de la superstition) consiste sauver l'ide des dieux.
L'existence mme des dieux et des hros n'est pas le moins du monde mise en doute.
Personne ne s'attaque la tradition (mos majorum). Pour les Grecs, il n'y a pas de problme
du mythe : il y a seulement le problme des lments invraisemblables que contient le mythe
195
. Cette critique du mythe commence ds Hcate de Milet qui se moque dj au VIme
sicle avant J sus-Christ, des choses ridicules que racontent les Hellnes !
Athanase n'est pas original dans sa dnonciation ; mais il n'est pas possible de dire
avec prcision auquel de ses devanciers, Athnagore ou Clment, il emprunte tel
dveloppement ; il puise sans doute, comme eux, quelque source anonyme, un de ces
recueil d'exemples, de doxai, partout rpandus.
Athanase compare galement rcits mythologiques et miracles vangliques : "en ce
qui concerne la croix, que diriez-vous le meilleur : subir la croix par suite des intrigues des
mchants, et ne pas redouter la mort de quelque manire qu'elle survienne, ou raconter des

193 - C.G. 12.
194 - XENOPHANE, fr. II, 23 Diels
195 - VEYNE P., op. cit. (p. 143, note 25)
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mythes : les errances d'Osiris et d'Isis, les intrigues de Typhon, la fuite de Chronos, les
enfants dvors et les parricides ? Car c'est l votre sagesse. Et comment, tout en vous
moquant de la croix, n'admirez n'admirez-vous pas la rsurrection ? ... Ou pourquoi...gardez-
vous le silence sur les morts ressuscits, les aveugles qui ont recouvr la vue, les
paralytiques guris... qui montrent que le Christ n'est pas seulement homme, mais aussi Dieu ?
"
196
L'immoralit du paganisme s'avre tre un argument de poids pour susciter des
conversions. Les apologistes chrtiens, notamment Athanase, estiment que la paganisme
n'enrichit l'homme en rien.
c) - Avance moral e de l ' humani t grce au chri st i ani sme
Les dieux sont loin d'tre des modles de vertu pour les hommes. Les fables de la
mythologie sont ridicules et honteuses. Le paganisme n'apporte par consquent aucun
progrs moral : "...et ce que les lois n'autorisent mme pas chez les hommes, ils ne rougissent
pas de l'attribuer ceux qu'ils appellent dieux."
197
Il n'y a pas de morale paenne, alors que la morale chrtienne doit tre suivie
scrupuleusement par ses fidles.
198
D'ailleurs, comment les paens peuvent-ils assainir leurs
moeurs en adorant de tels dieux, avec tous les vices de ceux-ci ? Les histoires d'Homre et
d'Hsiode ne sont gure susceptibles de moraliser qui que ce soit. Etant donn l'attitude
immorale des dieux, ils ne peuvent servir d'exemples aux paens ; ils n'aident pas les Grecs
suivre le droit chemin.
Par contre, le christianisme a un rle civilisateur. Des prophtes comme Mose ou
Abraham, le Christ lui-mme, ont polic l'humanit : "Par l'unique impulsion et le commandement
du Dieu Verbe, toutes choses sont mises en ordre, chacune opre ce qui lui est propre, et
toutes ensemble ralisent en mme temps un ordre unique ... C'est lui qui, en toutes choses,
tant le chef et le roi et l'union de tous les tres, opre tout pour la gloire et la

196 - V.A. 75
197 - C.G. 12
198 - LAVOQUET M.L. , op. cit. (p. 53)
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connaissance du Pre..."
199
et "...Dieu qui est bon et ami des hommes...".
200
(Dieu est
philanthrope.).
Pour Athanase, le christianisme a donn la sagesse au monde, a pacifi les moeurs
et rendu les hommes meilleurs. Saint Antoine correspond parfaitement l'image de l'homme
ayant atteint un haut degr de perfection. Sa vie reprsente l'idal chrtien : "Il tait d'une
extrme sagesse. Et, chose tonnante, bien qu'il n'et pas appris les lettres, il tait sagace et
intelligent ... Bien qu'il se soit form la montagne et qu'il ait vieilli l-bas, il n'tait pas de
moeurs farouches, mais il tait aimable et sociable. Son langage tait assaisonn d'un sel
divin, si bien que personne ne lui portait envie ; au contraire, tous ceux qui venaient lui
prouvaient de la joie cause de lui."
201
d) - Les pot es, aut eurs de f abl es mensongres
Dans son attaque contre la mythologie paenne, Athanase fustige potes et
historiens : "Si encore les hrauts et les devins de ces faux dieux - je veux dire les potes et
les historiens - s'taient contents d'crire qu'ils sont dieux, sans dcrire aussi leurs actions,
qui sont la preuve qu'ils ne sont pas des dieux et qu'ils ont une conduite honteuse ! ... ils ne
font que dmontrer que non seulement ils ne parlent pas de dieux, mais mme pas de
personnages respectables et qu'ils racontent des fables honteuses sans aucun rapport avec
le bien."
202
Dans sa dmonstration, il fait surtout preuve de persuasion dialectique ; il critique
prement la dmarche intellectuelle de potes comme Hsiode (la Thogonie d'Hsiode) ou
Homre : "Mais peut-tre les impies se retrancheront-ils derrire le caractre des potes, en
disant qu'il est propre aux potes de faonner des personnages qui n'existent pas, et de
raconter des mythes mensongers, pour le plaisir de leurs auditeurs ; et ils diront que c'est
pour cela que les potes ont fait ces rcits sur les dieux ...Car si ce que disent les potes
n'est que fiction mensongre, mensongers aussi sont les noms de dieux donns Zeus,
Kronos, Hra, Ars et aux autres... Mais si les potes inventent des tres qui n'existent
pas, pourquoi les honorer comme s'ils existaient ? Ou peut-tre ils diront encore que ce ne

199 - C.G. 43-44
200 - C.G. 35.
201 - V.A. 72-73
202 -C.G. 15
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sont pas les noms qui sont invents, mais bien les rcits mensongers de leurs actions...Car
s'ils mentent en inventant ces actions, ils mentent aussi de toute faon en inventant les noms
des personnages dont ils racontent les actions. Ou s'ils disent vrai propos des noms,
ncessairement ils disent vrai aussi propos des actions. D'ailleurs ceux qui ont invent le
mythe que ces tres taient des dieux, savent bien ce que doivent faire des dieux, et jamais
ils n'auraient attribu des dieux une mentalit humaine de mme que personne n'attribuerait
l'eau l'action du feu... Car il faut que les actions correspondent aux natures, afin que l'effet
tmoigne de son auteur, et que la nature puisse faire connatre l'action...Ainsi leurs historiens
qui ont parl des dieux, et surtout le plus grand de tous les potes, s'ils avaient su que Zeus
et les autres taient des dieux, ne leur auraient pas attribu des actions qui prouvent qu'ils ne
sont pas des dieux, mais des hommes, et des hommes sans vertu."
203
Sur les potes, auteurs de fables mensongres, Platon, dans la Rpublique, parle de
manire analogue. Il n'accepte qu'avec un sourire les lgendes des dieux ; il ne croit pas
l'histoire de Cadmos
204
, et il pense que les Crtois ont invent la fable des amours de Zeus et
de Ganymde
205
pour justifier leur propre conduite. Mais contrairement Athanase, dans
Phdon , Platon admet que les mythes potiques puissent dire vrai.
Athanase poursuit : "C'est en tout point, comme ils le disent eux-mmes, que les
potes devaient inventer et mentir. Mais ils ont gard la vrit quand il s'agissait des hommes,
sans crainte de mentir au sujet des soi -disant dieux. On dira peut-tre encore qu'ils mentent
quand ils racontent leurs dbauches, mais quand ils les louent, quand ils disent que Zeus est
le pre des dieux, le dieu suprme, l'Olympien, qu'il rgne dans les cieux, alors ils n'inventent
pas, mais ils disent la vrit...Leurs actions prouvent que les dieux sont des hommes, et les
loges qu'on leur adresse sont au-dessus de la nature humaine ; mais ceci ne peut
s'accorder avec cela ; car il n'appartient pas des tres clestes d'agir

203 - C.G. 16
204 - Cadmos : hros lgendaire grec, petit-fils de Posidon, fils d'Agnor. Parti la recherche de sa
soeur
Europe, enleve par Zeus, il traverse toute la Mditerrane Orientale. C'est l'oracle de Delphes, qui lui
dit
d'abandonner la poursuite d'Europe et de fonder une ville. Mais pour choisir le site de celle-ci, il doit
suivre
une vache jusqu' ce qu'elle s'abatte, puise de fatigue. Il accomplit l'oracle, se retrouve en Botie et
fonde la Cadme, forteresse de Thbes. Il pouse Harmonie, fille d'Ars et d'Aphrodite. Les Grecs
attribuent Cadmos un grand rle civilisateur : notamment la fondation de cits. Il personnifie
l'influence
orientale dans la Grce Centrale.
205 -Ganymde : le plus beau de tous les mortels. Le jeune Ganymde garde les troupeaux de son pre
dans
les montagnes qui entourent la ville de Troie. Zeus qui en tombe amoureux, se mtamorphose en aigle
pour l'enlever et l'enmener sur l'Olympe. Sur l'Olympe, Ganymde sert d'chanson.
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ainsi, et ceux qui agissent ainsi, il est impossible de penser qu'ils sont des dieux. Que nous
reste-t-il donc penser, sinon que les loges que l'on adresse aux dieux sont des
mensonges de complaisance, mais que les actions que l'on rapporte d'eux sont vraies ?
...Personne n'ira faire l'loge d'un homme et en mme temps condamner sa conduite. Au
contraire ceux dont les actions sont honteuses, on les comble d'loges cause du blme
qu'ils mritent, pour tromper les auditeurs par cet excs d'loges et dissimuler leurs crimes"
206
Finalement, Athanase conclut : "Ainsi, les plus admirs des potes grecs, offusqus
par les actions honteuses de leurs soi-disant dieux, leur ont donn le nom surhumain. Ils ne
savaient pas que par ces fictions surhumaines ils ne pouvaient pas voiler des actions trop
humaines, mais qu'au contraire, par ces faiblesses humaines, ils dmontraient que la notion de
Dieu ne peut leur convenir."
207
Pour Athanase, les oeuvres des potes prouvent sans conteste que tous ces dieux
ne sont que pur mensonge : "Quant moi, je pense que c'est contre leur gr qu'ils ont racont
les actions et les passions des dieux. Ils s'taient appliqus attribuer le nom incommunicable
de Dieu ...et les honneurs divins des tres qui n'taient pas des dieux, mais des hommes
mortels, audace immense et impie ; c'est pourquoi ils ont t malgr eux forcs par la vrit
taler leurs passions ; ainsi les passions de ces faux dieux, exposes dans ces ouvrages,
seront pour la postrit la preuve qu'ils ne sont pas des dieux."
208
e) - " Les Grecs ont-i l s cru l eurs mythes ?"
209
A travers ces mots, s'affrontent deux conceptions de la religion : le systme chrtien
et le systme grco-romain.
Au pralable, il faut souligner que le paganisme est une religion ritualiste. Il n'y a pas
de dogme obligatoire chez les paens, seuls les rites le sont. Il est ainsi dlicat et facile pour
notre apologiste d'attaquer des hommes sur des croyances auxquelles ils n'adhrent pas
forcment.

206 - C.G. 16-17
207 - C.G. 17
208 - C.G. 17
209 - Titre de l'ouvrage de P. VEYNE, Paris 1983.
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C'est pour expliquer tous les gestes rituels accomplir (sacrifices, processions,
prires,...) que sont apparus les mythes. Mais le discours sur l'origine de ce que l'on fait, vient
aprs l'acte qui reste le plus important
210.
. C'est l'observance des rites et non la fidlit un
dogme ou une croyance qui assure d'abord la permanence de la tradition (mos majorum) et
la cohsion de la communaut.
211
La tripartition stocienne de Varron, qui distingue les dieux de la cit auxquels les
hommes rendent un culte, les dieux des potes, c'est--dire ceux de la mythologie, et ceux
des philosophes
212
, demeure fondamentale et pertinente. Il n'y a pas vraiment de conscience
religieuse dans le paganisme. Chaque paen pense et fait ce qu'il veut du moment qu'il participe
aux cultes principaux.
Comme le dit P. Veyne dans son ouvrage, la question, "les Grecs ont-ils cru leurs
mythes ?", n'a pas de sens pour un Ancien. Au lieu de parler de croyances, il vaut mieux
parler de vrits. Les hommes ne trouvent pas la vrit : ils la font comme ils font leur histoire.
La vrit n'est pas un invariant transhistorique
213
, elle varie. Par consquent, les Grecs ont
leur propre conception de la vrit. Ils ont une manire, la leur, de croire leur mythologie ou
d'tre sceptiques, et cette manire ne ressemble que faussement la ntre, ou celle
d'Athanase.
L'ide de vrit volue avec le temps (celle de l'poque archaque est diffrente de
celle de l'poque hellnistique ou romaine par exemple), avec les hommes (puration du
mythe, dfinition du mythe, utilisation du mythe, ...). Il n'est pas juste aussi de penser qu'en un
mme moment, tous ont le mme programme de vrit, voire que chez un mme sujet ne soit
mis en oeuvre qu'un programme.
214
Il y a coexistence de vrits propos du mythe.
Le problme du mythe dans la religion paenne est li au problme de la position de la
personne par rapport celui-ci. Le mythe possde donc plusieurs niveaux de comprhension.
Finalement, Athanase et bien d'autres auteurs chrtiens critiquent inutilement la
purilit et l'immoralit de rcits mythologiques.

210 - D'aprs les cours de matrise de M. PEYRAS, 1998
211- BRUIT ZAIDMAN L. et SCHMITT PANTEL P., op. cit. (p. 19)
212 - VEYNE P. , op. cit. (p. 143, note 28)
213 - VEYNE P. , op. cit. (p. 127)
214 - VEYNE P. , op. cit., (le rsum au dos du livre)
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2) - Refus de l ' expl i cati on al l gori que ou vhmri ste
a) - Cont re l ' expl i cat i on vhmri st e
Aprs avoir montr qu'il est vain de chercher dans les crits des potes une excuse
ces absurdits scandaleuses, Athanase aborde l'explication qu'on est convenu d'appeler
vhmriste, qui tente de rationaliser les mythes.
Cette hypothse fait des dieux de simples mortels, diviniss cause des services
qu'ils ont rendus l'humanit, en inventant les sciences et les arts. Athanase reprend sa
faon ce thme : "Peut-tre vont-ils se retourner d'un autre ct et se faire une grande ide
des inventions utiles la vie faite par ces dieux ; ils diront qu'on les tient pour des dieux parce
qu'ils ont t utiles aux hommes."
215
Zeus ou Posidon, qui ont invent le modelage ou la navigation, ne sont que des
hommes plus habiles que les autres, qui n'ont fait qu'exercer les ressources communes de
l'intelligence humaine, se soumettant aux lois de la nature et y dcouvrant les principes des
arts. Il n'y a rien qui doive les faire tenir pour des dieux : autrement il faut diviniser tous les
auteurs de dcouvertes utiles
216
: "Si donc ce sont les sciences qui font les dieux, et si c'est
cause d'elles que l'on dresse des statues aux dieux , il faut ncessairement que ceux qui,
aprs ceux-l, ont dcouvert d'autres arts soient comme eux des dieux. Ou bien si on
n'accorde pas ceux-ci les honneurs divins, mais qu'on les reconnaisse comme des
hommes, il s'ensuit que ni Zeus ni Hra ne doivent tre appels des dieux, mais que, il faut le
croire, ils ont t des hommes, eux aussi, et d'autant plus qu'ils n'ont mme pas t
respectables."
217
:
Pour Athanase, l'invention des arts n'est donc pas due aux dieux : "Mais ce n'est pas
aux dieux seuls que les hommes doivent attribuer ces sciences et d'autres semblables, mais
la nature commune des hommes. Car c'est en regardant la nature que les hommes dcouvrent
les arts, et on dit couramment que l'art est une imitation de la nature. Si donc les dieux sont
devenus habiles dans les arts qu'ils ont exercs, il faut ncessairement les regarder non
comme des dieux, mais comme des hommes. Ce n'est pas d'eux que viennent les arts, mais
dans ces arts ils ont, eux aussi, imit la nature."
218
L'ide que l'art est une imitation de la
nature est dveloppe dans la Rpublique de Platon.

215 - C.G.18
216 - Introduction du C.G. par P.Th CAMELOT, Paris, 1983 (p. 27)
217 - C.G. 18
218 - C.G. 18
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Les apologistes chrtiens ont une utilisation intresse de la thse vhmriste car
elle leur permet de dmontrer que les dieux paens ne sont que des hommes.
b) - Cont re l ' al l gori sme st oci en
Outre l'explication vhmriste , il existe l'interprtation allgorique des lgendes par
les stociens. Ces derniers cherchent de leur ct justifier et "purifier le polythisme
traditionnel".
En fait, les Grecs n'admettent pas que la fabulation puisse mentir du tout au tout ; il
est impossible de mentir radicalement, et dans toute lgende, il y a un fond de vrai. C'est dans
ce contexte que les stociens s'inscrivent, et bien d'autres avec eux.
Les stociens donnent donc des mythes une interprtation "physique" : les mythes
des thogonies ne sont que des reprsentations allgoriques du dieu unique, Logos universel
et universelle providence.
219
En bref, le mythe est vridique mais au sens figur.
Pour Athanase, les philosophes stociens essaient en vain d'apporter un sens aux
mythes l'aide de l'allgorie : "Si pourtant, comme je l'entends dire, vous prtendez que tout
cela se dit chez vous de faon mythique, que ce ne sont pour vous que des allgories -
l'enlvement de Cor reprsente la terre, la boiterie d'Hphastos le feu, Hra l'air, Apollon le
soleil, Artmis la lune et Posidon la mer -, nanmoins ce n'est pas Dieu que vous adorez,
mais c'est la cration que vous rendez un culte au lieu de le rendre Dieu qui a tout cr. Si
la beaut de la cration vous a ports composer de tels rcits, vous deviez certes aller
jusqu' admirer, mais non jusqu' diviniser les choses cres, afin de ne pas attribuer ce qui
a t fait l'honneur d au Dmiurge."
220
Athanase accuse donc les paens, les stociens en particulier, de se servir de ces
mtaphores pour soutenir leurs mythes.

219 - Introduction du C.G. par P. Th CAMELOT, Paris, 1983 (p. 26)
220 - V.A.76
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B- LA VANITE DU CULTE DES IMAGES
1) - La pl ace des i dol es
Aprs une critique des dieux et des mythes, Athanase s'en prend l'idoltrie
proprement dite, c'est--dire au culte des images. Les crimes des dieux et leurs passions
honteuses, la vanit du culte rendu des idoles muettes de pierre, de mtal ou de bois,
suffisent montrer les contradictions ridicules de l'idoltrie.
a) - L' i dol e est oeuvre de l ' art des hommes
Pour Athanase, les statues sont construites avec des matriaux inanims,
prissables et sans me : "...quand ils adorent des idoles de pierre et de bois, ils ne voient
pas que ce sont des matriaux analogues qu'ils foulent aux pieds et qu'ils brlent, et dont ils
prennent des morceaux pour les appeler dieux ; ce dont nagure encore ils faisaient usage,
ils le sculptent, et dans leur folie ils le vnrent ; ils ne voient pas et ne rflchissent pas du
tout qu'ils adorent non pas des dieux, mais l'art du sculpteur ... Si ces statues sont dignes
d'admiration, il faudrait reconnatre l'habilit de l'artiste, au lieu d'honorer les objets qu'il a
faonns. Car ce n'est pas la matire qui a orn et divinis l'art, mais bien l'art la matire. Il
serait donc beaucoup plus juste d'adorer l'artiste plutt que ce qu'il a fait, puisqu'il existait
avant les dieux ns de son art, et que ceux-ci sont ns comme il l'a voulu."
221
Avant
Athanase, Philon, dans son De Decalogo, dveloppe dj l'ide que l'artiste est plus digne
d'admiration que son oeuvre.
Les idoles sont insensibles et dpendent de l'artiste qui les faonne : "Car ils n'en ont
pas la puissance, mais restent tels que l'artiste les a voulus ; ils n'ont rien qui indique qu'ils
soient des dieux, mais ils sont absolument inanims, et ne tiennent leur apparence et leur
existence que de l'art d'un homme."
222
b) - Les i dol es sont i nsensi bl es
Athanase ajoute : "Et quand l'homme qui les a fabriqus meurt, ils honorent comme
immortels les dieux qu'il a faits ; si ceux-ci pourtant n'taient pas l'objet de soins journaliers,

221 C.G. 13.
222 - C.G. 15.
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de leur nature ils disparatraient absolument avec le temps...ils voient clair, et ils adorent des
idoles qui n'y voient pas ; ils entendent, et ils adressent leurs prires des tres qui
n'entendent pas ; dous naturellement d'me et de raison, ces hommes appellent dieux des
tres absolument immobiles et mme inanims ; et, chose admirable, ceux qu'ils tiennent sous
bonne garde et en leur pouvoir, ils les servent comme des matres."
223

Ici aussi notre apologiste a derrire lui une longue tradition, qui remonte aussi bien
aux philosophes ou aux satiriques qui raillent l'encens et les libations offerts des statues
inertes de bois ou de marbre, au creux desquelles nichent souris et araignes (l'crivain
satirique grec Lucien, les philosophes stociens Znon et Snque) , qu' la littrature biblique,
dont il cite quelques passages classiques en la matire (Psaume 115, 4 - 7 par exemple, ou Is.
44, 10-20)
Des auteurs chrtiens comme Tertullien, Minucius Felix ou Clment d'Alexandrie
dnoncent eux aussi le culte des idoles. Dans le Protreptique , Clment d'Alexandrie s'indigne
: "Vous tes assez insenss pour adorer des pierres que vous avez vous-mmes
travailles."
224
.
Tout cela non plus n'est donc pas trs neuf.
c) - Probl me de l a reprsentati on du di vi n
Athanase dsapprouve les diffrentes formes de reprsentation du divin (statue
anthropomorphe et autres) conues par l'homme : "Quelle autre forme, en effet, les sculpteurs
leur donnent-ils que celles d'homme et de femme, et mme d'tres bien infrieurs et sans
raison, oiseaux de toute espce, quadrupdes domestiques et sauvages, reptiles, tout ce que
portent la terre, la mer et tout le monde des eaux ?"
225
En effet, les Grecs ne connaissent
pas une seule et unique forme de reprsentation du divin, la statue anthropomorphe, mais des
formes varies qui coexistent la mme poque : des statues informes, des animaux, des
poteaux, des pierres, etc.

223 - C.G. 13
224 - CLEMENT D'ALEXANDRIE, Le Protreptique 10, 97.
225 - C.G. 19
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Concernant plus prcisment l'anthropomorphisme paen, que les Grecs sculptent de
telles statues ne veut pas dire qu'ils croient que les dieux soient semblables aux hommes et
qu'ils aient un corps en tout point "humain", mais cela signifie que le corps humain dans ce qu'il
a de beau, de jeune, de parfait, peut voquer les valeurs divines.
226
Reprsenter les dieux
sous les traits de jeunes humains beaux et en pleine sant, reflte la perfection de la divinit.
Les chrtiens s'insurgent contre ce procd car pour eux, la divinit est invisible.
Les chrtiens n'ont pas le droit de faire ou de vnrer des statues. Athanase crit :"Ils
rougiront, ceux qui fabriquent un dieu, et ceux qui sculptent de vaines idoles ... L'ouvrier a
choisi une pice de bois, il l'a place selon la mesure, il l'a dispose avec de la colle, et l'a faite
la figure d'un homme et avec la beaut d'un homme...Et comment ne seraient-ils pas
misrables, eux qui sont manifestement convaincus d'adorer au lieu de la vrit des tres
inanims ? Quel espoir pour eux, et quel pardon peuvent-ils obtenir, eux qui mettent leur
confiance dans des tres privs de raison et de mouvement, et qui les honorent au lieu du
vrai Dieu ?"
227
Les chrtiens n'essaient pas de donner un visage Dieu. La divinit doit demeurer
abstraite :"Prtendant tre sages, ils sont devenus fous, et ont chang la gloire du Dieu
incorruptible contre l'image d'un homme corruptible..."
228
Le principal argument d'Athanase
contre l'idoltrie est qu'elle donne une forme humaine au Dieu qui est "incorporel, incorruptible
et immortel, n'ayant besoin de rien pour quoi que ce soit"
229
Mais il s'agit aussi de savoir ce que pensent rellement les paens. Athanase, dans
un esprit partisan et polmique, est excessif. En fait il est vident que mme les Grecs ne
prennent pas ces objets inanims pour de vrais dieux. Ce sont de simples reprsentations de
la divinit. Les images des dieux rappellent aux hommes, sous des formes en apparence
familire, l'extraordinaire distance entre le statut divin et la condition humaine.
230

226 - BRUIT ZAIDMAN L. et SCHMITT PANTEL P., op. cit. (p. 152)
227 - C.G. 14
228 -C.G. 19
229 -C.G. 22
230 - BRUIT ZAIDMAN L. et SCHMITT PANTEL P., op. cit. (p. 46)
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Les fidles peuvent ainsi faire des offrandes ces statues qui les reoivent au nom
du dieu en question. L'image cultuelle doit la fois tre trs concrte et manifester clairement
qu'elle renvoie quelque chose qui n'est pas prsent
231
Mais les chrtiens soutiennent que
les seules vritables offrandes que l'on peut faire la divinit sont les vertus, et non de
l'argent, des ex-voto ou encore des sacrifices.
C'est pourtant une tradition millnaire qui se poursuit pendant l'Antiquit tardive,
malgr les attaques de quelques philosophes (Platon par exemple) et des apologistes
chrtiens comme Athanase.
2) - Cont re l ' i nt erprt at i on nopl at oni ci enne des i mages
a)- " Les i dol es serai ent un moyen de communi quer avec l a di vi ni t"
Plus neuf peut-tre est le thme suivant : Athanase fait allusion certains
philosophes et savants :" ...ils ne peuvent nier que ces dieux que l'on voit sont des images et
des figures d'hommes et d'animaux sans raison. Mais pour se dfendre, ils disent qu'il en va
ainsi pour que par ces images la divinit leur rponde et leur apparaisse : car on ne peut
connatre l'invisible autrement que par ces statues et ces rites. Et ceux qui sont encore plus
philosophes et pensent dire des choses plus profondes, affirment que ces idoles ont t
fabriques et faonnes pour servir invoquer et faire apparatre des anges et des
puissances divines, qui, apparaissant travers elles, rvlent aux hommes la connaissance
de Dieu ; ce sont comme des lettres pour les hommes qui en les lisant peuvent connatre et
saisir Dieu par l'apparition des anges divins qui se manifestent par ces signes. "
232
Les images sont des intermdiaires entre Dieu et l'homme, auquel elles rendent
prsente et sensible la puissance cache de la divinit invisible.
233
Il est en fait impossible d'identifier avec certitude les "philosophes qui disent des
choses plus profondes". Mais peut-tre Athanase fait-il rfrence aux thses de Plotin et de

231 - BRUIT ZAIDMAN L. et SCHMITT PANTEL P., op. cit. (p. 151)
232 - C.G. 19
233 -Introduction du C.G. par P.Th. CAMELOT, Paris, 1947 (p. 40)
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Porphyre. La thorie noplatonicienne voit dans l'image un rceptacle de la vertu divine, un
instrument par o l'homme peut entrer en contact avec la divinit.
234

Plotin, Porphyre puis J amblique s'inscrivent dans une nouvelle atmosphre spirituelle,
ce que H.I. Marrou appelle la "nouvelle religiosit". Au fur et mesure que le christianisme
prend de l'ampleur, des changements interviennent en philosophie. Les thurges ou
noplatoniciens introduisent dans la philosophie de Platon des lments religieux.
En utilisant la raison, l'exgse allgorique et des crits divers, ces intellectuels
croient en la rincarnation, l'immortalit astrale et un Dieu "suprme", transcendant car au
dessus de l'tre. Pour eux, Dieu est donc "au-del de l'tre" ; il est inconnaissable et indfini.
Le Soleil peut tout au plus servir de support de mditation aux noplatoniciens
(cf. Porphyre).
La philosophie qui au dpart est personnelle, devient religieuse partir du III - IVme
sicle. Le but est toujours le progrs spirituel, mais dsormais, et c'est la grande nouveaut, le
progrs spirituel ne peut tre que religieux.
235

Rappelons que ce mouvement des noplatoniciens ne touche qu'une minorit de
gens dans l'Empire Romain, les hautes classes sociales et les milieux intellectuels.
b) - Di eu et l es anges ne se mani f est ent pas par l ' i dol e
En tout cas, notre apologiste n'est pas d'accord avec cette thse mme s'il ne
l'attaque pas de front, comme l'auraient fait saint Paul ou saint J ustin, pour qui les rites paens
sont une vritable communion avec les dmons dont l'idole est vraiment le sige et la
demeure.
236


234 - Introduction du C.G. par P. Th. CAMELOT, Paris, 1947 (p. 40)
235 - D'aprs les cours de matrise de M. PEYRAS, 1998
236 - Introduction du C.G. par P.Th CAMELOT, Paris, 1983 (p. 30)
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Le raisonnement d'Athanase, de type purement dialectique, se contente de montrer
qu'il est contradictoire de rendre un culte une statue : "...comment Dieu rpond-il ou se fait-il
connatre par ces idoles ? Est-ce par la matire qui les constitue, ou par la forme qui est en
elles ? Si c'est par la matire, quoi sert la forme, et pourquoi Dieu ne se manifeste-t-il pas
simplement par n'importe quelle matire, avant que ces images soient
faonnes ?"
237
Ces considrations sur la matire, oppose l'art du sculpteur, viennent
d'Athnagore, et Athanase semble tre le seul les avoir reprises aprs lui : "C'est inutilement
que l'on construit des temples pour y enfermer une pierre, un morceau de bois ou d'or, alors
que toute la terre est remplie de ces substances. Mais si la cause de ces manifestations
divines est la forme qui leur est donne, quoi sert la matire, l'or et le reste, et pourquoi Dieu
ne se montre-t-il pas plutt par les tres naturellement vivants dont ces statues ont la forme ?
... Peut-tre aussi n'est-ce rien de tout cela, ni la forme ni la matire, qui est cause de la
prsence de Dieu, mais l'art uni la science suffit voquer le divin, puisqu'il est une imitation
de la nature. Mais si c'est grce la science que le divin vient demeurer dans les statues,
quoi encore une fois sert la matire, puisque la science rside dans les hommes ?"
238
Pour conclure, Athanase revient sur l'ide que c'est l'artiste lui-mme qu'il faut adorer
comme un dieu : "Et en un mot, si c'est grce l'art que Dieu se manifeste et que pour cela on
vnre comme des dieux les statues, il faudrait adorer et honorer les hommes qui sont les
auteurs de cet art, et d'autant plus qu'ils sont dous de raison, et possdent en eux-mmes
cette science"
239
Pour Athanase, les anges non plus ne se manifestent pas travers les statues :
"...si vous agissez ainsi, Grecs, non cause de la manifestation de Dieu lui-mme, mais
cause de la prsence des anges dans les idoles, pourquoi donner aux statues par lesquelles
vous invoquez ces puissances plus de valeur qu'aux puissances mmes que vous
invoquez ? Si...c'est en vue de connatre Dieu que vous sculptez ces images, en donnant aux
sculptures elles-mmes l'honneur et l'appellation de Dieu, vous commettez un sacrilge. Car
vous confessez que la puissance divine dpasse l'humble condition des statues, et pour cela
vous n'osez pas invoquer Dieu par elles, mais bien les puissances infrieures

237 - C.G. 20
238 - C.G. 20
239 - C.G. 20
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... Et si, comme vous le dites faussement, ces images sont pour vous comme des lettres qui
vous permettent de contempler Dieu, il n'est pas juste de donner plus d'honneur au signe qu'
la ralit signifie."
240
Athanase refuse donc la thorie noplatonicienne des images selon laquelle "les
statues sont comme des livres o les hommes apprennent lire les enseignements qui
concernent les dieux" (cf. Porphyre).
C - LES PRATIQUES HONTEUSES DU CULTE DES FAUX DIEUX
Idoltrie et polythisme ne sont qu'impit, comme le montre la pratique de sacrifices
humains.
1) - Les sacri f i ces humai ns of f ert s des dmons
a) - L' horreur des sacri f i ces humai ns
Athanase est formel : "Et voici que certains se sont laiss entraner une telle
impit et une telle folie qu'ils gorgent et offrent en sacrifice leurs faux dieux des
hommes eux-mmes, dont ces dieux ne sont que l'image et l'apparence. Et ils ne voient pas,
les misrables, que les victimes qu'ils gorgent ainsi sont l'archtype des dieux qu'ils se
fabriquent pour les adorer : en effet ils vont jusqu' offrir leurs dieux des tres qui leur
ressemblent, ou plutt des tres qui leur sont suprieurs ; car ce sont des tres anims qu'ils
immolent leurs dieux inanims, des tres raisonnables leurs idoles sans raison."
241

Athanase cite alors l'exemple des Scythes : "...des Scythes qu'on appelle Tauriens,
offrent en sacrifice la desse qu'ils appellent Vierge les naufrags et tous les Grecs qu'ils

240 - C.G. 21
241 - C.G. 25
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peuvent capturer."
242
Les sacrifices humains en l'honneur d'Artmis Taurienne (Taurica
Sacra), sont un lment oblig de la polmique anti-polythiste, tout comme les sacrifices
J upiter Latiaris, grand culte primitif des Latins :"Et les anciens Romains honoraient J upiter
Latiaris par des sacrifices humains."
243
Peut-on croire qu'au IVme sicle, de tels rites soient encore pratiqus dans l'Empire
Romain, par exemple en Egypte (Athanase est gyptien) ou Trves (ville o il crit le Contre
les Paens, pendant ses annes d'exil 335 - 337) ?
b) - La ral i t des sacri fi ces humai ns ?
On admet d'ordinaire que l'empereur Tibre proscrit les sacrifices humains en public.
De toute faon il est interdit de mettre mort un citoyen romain par sacrifice.
Pourtant, Tertullien dans son Apologtique datant de 197, dnonce des sacrifices
humains en Afrique. Son tmoignage est corrobor par Porphyre (IIIme sicle). La clbration
durable de sacrifices humains dans d'autres rgions que l'Afrique, est galement voqu par
l'Africain Lactance, par exemple Chypre et en Gaule.
Des donne archologiques confirment de tels propos (cf. le site des Ateliers
Municipaux Saintes, en Gaule, tudi par L. Maurin)
244
. Par consquent, l'accomplis-sement
de sacrifices humains persiste jusqu' une date tardive.
Cependant, il faut bien se rendre compte du caractre exceptionnel et discret de
pareilles pratiques. A Saintes, L. Maurin estime qu'elles impliquent des circonstances
dramatiques (la grande peste de l'poque de Marc Aurle), qui obligent les habitants puiser,
dans l'arsenal religieux, les rites les plus barbares.

242 - C.G. 25
243 - C.G. 25 - J upiter Latiaris : c'est un culte majeur de l'poque archaque. Il apparat comme trs
politique. Le
J upiter Latiaris, dieu antiquissimus honor sur les monts Albains, est trs tt annex par Rome et
continue
de jouer, dans l'ombre du Capitole, un rle important. Un des premiers actes des nouveaux consuls est
d'aller lui sacrifier et, clbres avec la participation de toutes les cits du Latium, les feriae Latinae
manifestent chaque anne que Rome est bien, et dfinitivement, l'hritire des confdrations, des
hgmonies diverses qu'on entrevoit dans les premires lueurs de l'histoire (G. DUMEZIL, La religion
romaine archaque, Paris, 1966 p. 207)
244 - MAURIN L. , Saintes antique des origines la fin du VI me sicle, thse prsente devant
l'Universit de
Bordeaux III en avril 1977, Universit de Lille III, 1981 (pp 315-325
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En ce qui concerne Athanase, vu les exemples qu'il mentionne (Artmis Taurienne,
J upiter Latiaris...), on peut penser qu'il ne fait pas rfrence des ralits de son temps.
Notre auteur parle de rites cruels qui appartiennent dsormais la lgende, et que son
poque ne connat plus : "C'est ainsi qu'autrefois les Egyptiens sacrifiaient de telles victimes
Hra, que les Phniciens et les Crtois cherchaient apaiser Kronos par des sacrifices
d'enfants."
245
Le problme des sacrifices humains est sans doute exagr par les apologistes
chrtiens. Si des sacrifices humains sont pratiqus dans la Rome primitive, de nombreuses
crmonies (comme celle des Arges
246
) semblent bien tre des sacrifices de substitution :
l'tre humain est remplac par un objet reprsentatif ou par un animal (sacrifice humano ritu).
c) - Les sacri f i ces humai ns l ' ori gi ne des cri mes des hommes
Athanase affirme que ce sont des dmons et non des dieux que sont consacrs
les sacrifices. De plus, ces sacrifices humains sont de vritables meurtres : "Ce ne sont pas
seulement les Scythes qui par une cruaut naturelle aux barbares commettent ces horreurs,
mais ces crimes sont le fait de la mchancet des idoles et des dmons."
247
Athanase se sert du thme des sacrifices humains comme prtexte pour dnoncer la
violence et les crimes des hommes : "Ils se souillaient eux-mmes en commettant ces
meurtres, ils souillaient leurs temples par la fume de ces sacrifices. Et de l se rpandirent
parmi les hommes des maux innombrables. Voyant que leurs divinits se plaisaient ces rites,
aussitt ils imitrent leurs dieux en commettant les mmes crimes, pensant faire oeuvre bonne
en imitant ceux qu'ils croyaient des tres suprieurs. Aussi les hommes se laissrent-ils aller
l'homicide, l'infanticide et toutes les dbauches. Presque chaque ville

245 - C.G. 25
246 - Les Arges : ce culte se compose de deux crmonies distinctes : une procession aux chapelles
et le
sacrifice sur le pont Sublicius. Aprs l'offre d'un sacrifice d'usage par les pontifes, les Vestales
prcipitent
dans le Tibre 24 mannequins d'osier auxquels on donne le nom d'Argei. Le sens de cette pratique n'est
pas
clair, mais il est probable qu'il s'agisse d'une purification. L'histoire grecque raconte que les premiers
habitants du sol romain sacrifient Saturne, d'autres disent au dieu des enfers Dis Pater, une ou
plusieurs
victimes humaines, et cela en vertu d'un oracle. Cet usage barbare subsiste jusqu' ce qu'Hercule,
reprsentant de la civilisation hellnique, vienne enseigner ce peuple grossier les finesses de la
substitution qui permet de satisfaire la fois aux exigences des dieux et celles de l'humanit.
(DAREMBERG Ch. et SAGLIO Ed., Dictionnaire des Antiquits grecques et romaines, Paris, 1873,
Tome 1
pp. 404-406)
247 - C.G. 25
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est remplie de toutes sortes de dbauches, la ressemblance des moeurs de ses dieux, et
personne n'est sage au regard des idoles, sinon celui qui en a reu le tmoignage de ses
dbauches."
248
Les sacrifices humains sont l'origine des excs et de la brutalit des
hommes qui, par ces rites, tentent de ressembler leurs dieux immoraux.
Chez les chrtiens, le moyen de communication avec la divinit est la prire, et non
les sacrifices comme chez les paens. Les offrandes Dieu sont les vertus que les hommes
essaient de dvelopper pour le satisfaire. Les chrtiens prnent avant tout la puret de l'me.
Ils ne pensent pas que le sacrifice (surtout le sacrifice humain !) puisse permettre de
s'accorder les faveurs du monde divin
249.
Ainsi, ceux qui font le plus de sacrifices pour le
dmon en question obtiennent sa protection : on peut imaginer les surenchres ! Ce n'est
dcidment pas un systme viable de l'avis des chrtiens. Et surtout, cela exclut tout effort ou
toute amlioration personnelle, puisqu'il suffit d'offrir des sacrifices pour obtenir ce que l'on
souhaite
250
.
Pourtant, d'une certaine faon, le "sacrifice humain" existe chez les chrtiens : les
premiers martyrs chrtiens n'ont-ils pas donn leur vie, "sacrifi leur vie" pour Dieu ? Les
moines qui suivent saint Antoine dans le dsert pour vivre dans la solitude et la pauvret, ne
"sacrifient-ils" pas eux aussi leur vie pour Dieu ? Mais ces sacrifices ont un autre sens et se
font suivant une dmarche diffrente ; ils sont volontaires et personnels ; ils illustrent
l'engagement profond entre Dieu et la personne concerne. Ces hommes et ces femmes
veulent tmoigner de leur foi et de leur amour en Dieu.
Par consquent, pour les chrtiens, ces sacrifices sont sans comparaison avec ceux des
paens, vritables meurtres !
Mais ces sacrifices humains n'existent plus au IVme sicle. Au travers de cette
polmique, Athanase s'en prend galement aux moeurs des Grecs, leurs prtendues
dbauches

248 -C.G. 25
249 - LAVOQUET M.L. , op. cit. (p. 49)
250 - LAVOQUET M.L. , op. cit. (p. 50)
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2) - Des vi ces i nf mes : la prosti tuti on, la castrati on, l ' adul t re et
l ' homosexual i t
a) - La prost i t ut i on sacre
Des pratiques honteuses accompagnent le culte des faux dieux : "C'est ainsi
qu'autrefois en Phnicie les femmes se prostituaient publiquement dans les temples, offrant
aux dieux de ce pays les prmices du salaire de leur corps, et pensaient par cette prostitution
apaiser leur desse et la rendre favorable."
251
C'est ce qu'on appelle la prostitution sacre.
Cette pratique est forcment une abomination pour les J uifs ; la Bible donne le nom
mprisant de "chien"
252
aux prostitues sacres. Les chrtiens n'en pensent pas moins.
La prostitution existe dans presque toutes les socits et ds la plus lointaine
Antiquit. L'une des premires formes est justement la prostitution sacre, lie aux cultes de
la fcondit : en Babylonie, chaque femme est tenue de se donner au premier venu dans le
temple de la desse Ishtar, ou Ashtart pour les Phniciens et Astart pour les Grecs. Il existe
aussi des prostitues sacres dans les temples d'Aphrodite, en Grce, dans celui d'Isis,
Rome. Ces femmes ne sont l'objet d'aucune rprobation ; elle subissent ds leur jeunesse une
ducation spciale, elles sont aussi musiciennes, chanteuses, danseuses. Leur rmunration
enrichit le trsor du temple
253
.
A ct de cette prostitution sacre, les cits grecques puis Rome organisent une
prostitution lgale. A partir du IVme sicle, sous l'influence du christianisme, les empereurs
Constantin, Thodose Ier et J ustinien inaugurent une lgislation rpressive.
Dans sa phrase, Athanase emploie le terme "autrefois" : cela veut-il dire que la
prostitution sacre est une pratique d'antan, qui n'existe plus ? Dj, sous le Haut-Empire, la
prostitution dans les temples ne subsiste plus qu' Byblos
254
(Lucien, Dea Syria, 6).

251 - C.G. 26
252 - Cf. La Bible : Deut. 23, 18-19
253 - MOURRE M., Dictionnaire encyclopdique d'Histoire, Bordas, Paris, 1996( pp. 4528-4529)
254 - MAC MULLEN R., Le paganisme dans l'Empire romain, Paris, 1987 (p. 230 note 130)
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b) - La castrati on
Athanase dnonce galement la castration des prtres de Cyble, les galles : "Les
hommes aussi, reniant leur sexe et ne voulant plus tre des mles, se changent en femmes
comme si par l ils faisaient chose agrable et honorable la Mre de ceux qu'ils appellent
dieux."
255
Cyble est la Grande Desse de l'Asie Mineure. Elle est souvent appele la Mre des
dieux ou la Grande Mre. Son culte se rpand dans tout le monde grco-romain, o elle est
assimile Rha. Un culte orgiastique se dveloppe autour d'elle et survit jusqu' une poque
tardive dans l'Empire romain (IVme sicle). Il donne lieu une grande fte annuelle
symbolisant l'histoire lgendaire de Cyble et d'Attis (jeune berger, aim de Cyble, qui, par
jalousie, lui gare l'esprit ; il se mutile et est chang en pin), insparables Rome.
A partir de mythes naturistes, qui heurtent souvent la pudeur et la moralit, se sont
ordonns grce une exgse conciliante des rites qui, pour n'avoir pas perdu leur caractre
orgiastique, sont tout de mme temprs dans leur violence.
256
Cette religion autour de Cyble
a le caractre d'une religion de salut, qui concurrence le christianisme.
Les galles sont les prtres de Cyble ; c'est en souvenir et en l'honneur du hros
lgendaire Attis, que les prtres de Cyble s'masculent. Attis, ayant t dvirilis, est
dsign tantt au masculin, tantt au fminin, pour qu'apparaisse sa nature quivoque. Il
convient d'ailleurs de rappeler que tout myste, dans l'au-del, possde les deux sexes ou est
asexu. En crant l'archigallat, fonction rserve un citoyen romain qui est interdite la
castration des galles, l'empereur Antonin donne un statut lgal une institution d'origine
trangre et peut exercer sur elle un contrle.
257
Athanase accuse donc les paens de s'adonner des pratiques honteuses : "Tous
vivent avec les tres les plus vils, et rivalisent entre eux qui sera pire..."
258
Il est vrai que
les rites paens sont plus libres et parfois soumis des excs qu'il est difficile de nier, comme
justement le culte de Cyble. Des apologistes comme Athnagore, Clment d'Alexandrie,
Tertullien,... critiquent de manire identique les coutumes paennes.

255 - C.G. 26
256 -LEGLAY M., La religion romaine, Paris, 1991 (pp. 63-64)
257 LEGLAY M., op. cit., (p. 64)
258 - C.G. 26
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c) - La soci t romai ne en phase de chri st i ani sat i on au IVme si cl e
Athanase dfend galement l'ide que les paens justifient leurs turpitudes par celles
des dieux : "...et par l ils reconnaissent et dmontrent que leurs soi-disant dieux ont men la
mme vie. C'est de Zeus qu'ils ont appris la pdrastie et l'adultre, d'Aphrodite la prostitution,
de Rha l'impudicit, d'Ars les meurtres, et des autres d'autres crimes du mme genre que
les lois punissent et que tout homme sage vite."
259
En effet, la lgislation romaine interdit la castration, l'adultre et la pdrastie.
Sutone crit que l'empereur Domitien "dfendit de mutiler les mles."
260
Quant Constantin, il
durcit la loi propos de l'adultre. A partir de son rgne, on sent l'influence chrtienne sur la
lgislation. Pourtant, au niveau de la socit, dans la vie quotidienne, la christianisation des
moeurs connat des limites. Ce n'est pas une tche facile que de christianiser en quelques
annes ou quelques gnrations une civilisation ne et mrie au sein du paganisme.
261

d) - L' homosexual i t
Concernant la question de l'homosexualit, Athanase est sans ambigut lorsqu'il
condamne les amours de Zeus et Ganymde, ou d'Hadrien et Antinos.
Mais il est intressant de remarquer que notre apologiste s'en prend davantage
l'acte sexuel en tant que tel (aversion du corps et de ses plaisirs, condamnation des
passions) qu' la nature de la relation, en l'occurrence homosexuelle : "...mme aprs sa mort,
il restait pris du jeune homme... et la preuve que toute l'idoltrie n'a pas d'autre origine que la
passion de ceux qui l'imaginrent ... l'invention des idoles a t l'origine de la fornication."
262
ou "...les amours de Zeus et de ses dbauches, ainsi on peut apprendre qu'il ravit Ganymde,
et commet des adultres clandestins."
263
Dans ce second exemple, Athanase insiste sur le
rapt du jeune homme et sur les adultres clandestins du dieu.

259 - C.G. 26
260 - SUETONE, Domitien, 7
261 - MARROU H.I., L'Eglise de l'Antiquit tardive (303-604), Paris, 1985 (p. 109)
262 - C.G. 9
263 - C.G. 11
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Il faut donc prendre soin de ne pas confondre l'hostilit l'rotisme homosexuel avec
l'hostilit l'rotisme en gnral.
264
Athanase et bien d'autres apologistes minents des
premiers sicles (ainsi que bien des philosophes paens
265
!) nient expressment que le plaisir
sexuel constitue une exprience humaine positive, affirmant que la sexualit et le plaisir
doivent demeurer distincts et que l'union sexuelle n'a d'autre fin que la procration.
Nanmoins, il y a une raison plus profonde chez les chrtiens la condamnation de
l'homosexualit : l'homosexualit va l'encontre du dessein divin. Elle fait fi de la Cration,
mprise les distinctions tablies par Dieu au sein du chaos originel entre les hommes et les
femmes, comme entre le jour et la nuit ... Le crime est donc abominable, c'est une ngation de
l'Alliance entre Dieu et les hommes. C'est pourquoi les homosexuels sont assimils des
idoltres
266
. Athanase reprend l'Eptre aux Romains de saint Paul, qui condamne les passions
honteuses des idoltres : "leurs femmes ont chang l'usage naturel pour celui qui est contre
nature. Les hommes pareillement, abandonnant l'usage naturel de la femme, ont brl de dsir
les uns pour les autres ; homme avec homme, ils ont pratiqu l'infamie."
267
Les paens quant eux apprhendent les choses diffremment. La vrit, c'est qu'ils
ne voient pas l'homosexualit comme un problme part. Si les Anciens blment l'homophilie,
ils ne la blment pas autrement que l'amour, les courtisanes et les liaisons extra-conjugales ;
du moins tant qu'il s'agit d'homosexualit active. Homosexualit et htrosexualit sont traites
finalement galit.
Il ne faut pourtant pas en conclure que Rome ignore tout prjug ou tabou sexuel,
mais seulement qu'aucun ne vise les homosexuels en tant que tels. Il existe en effet un fort
courant de dsapprobation l'gard des citoyens d'ge adulte qui tiennent un rle sexuel
passif.
268
A Rome, peu importe le sexe du partenaire. Prendre du plaisir virilement ou en donner
servilement : c'est toute la diffrence. Rome est avant tout une socit d'hommes.
L'association est couramment tablie entre passivit sexuelle et impuissance politique. Ceux
qui jouent habituellement le rle passif dans les rapports sexuels sont les jeunes garons, les
femmes et les esclaves - tous exclus de l'exercice politique.

264 - BOSWELL J . , Christianisme, tolrance sociale et homosexualit, Paris, 1985 (p. 214)
265 - Par exemple, les philosophes stociens et noplatoniciens.
266 - ROSSIAUD J . , interview dans L'Histoire n 221 : Comment l'Eglise a mis les sodomites hors la loi
,
mai 1998 (pp. 38-39)
267 - C.G. 26
268 - BOSWELL J ., op. cit. (p. 108)
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L'important pour les Romains demeure de respecter les femmes maries, les vierges
et les adolescents de naissance libre : la prtendue rpression lgale de l'homosexualit vise
en ralit empcher qu'un citoyen soit trait comme un esclave. La loi Scantinia, qui date de
149 avant notre re, est confirme par la vraie lgislation en la matire, qui est augustenne :
elle protge contre le viol l'adolescent libre au mme titre que la vierge de naissance libre.
269

La socit romaine ne tolre absolument pas un comportement sexuel jug nuisible aux
individus et la collectivit. Elle protge ses citoyens.
Le statut juridique des homosexuels et leur mode de rapports ne sont pas
officiellement contests jusqu'au VIme sicle, mais ds le dbut du IVme sicle, la situation
volue leur dsavantage avec la christianisation de l'Empire Romain.
Face tous ces vices infmes, Athanase conclut :"Car s'ils avaient rflchi l'esprit
qui est en eux, ils ne se seraient pas jets tte baisse dans ces crimes et ils n'auraient pas
ni le Dieu vritable, le Pre du Christ."
270
L'idoltrie est la consquence de la ngation de l'me spirituelle. Il y a ncessit alors
d'une purification pour monter Dieu.

269 - VEYNE P., article dans L'Histoire n 221 : Rome, une socit d'hommes, mai 1998 (p. 37)
270 - C.G. 26
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Conclusion
-*-*-*-
Du IIme au IVme sicle, la polmique entre chrtiens et paens fait rage, alors que
l'Eglise est en plein essor. Athanase s'inscrit dans cette priode importante de l'histoire du
christianisme et prend part la controverse, comme pratiquement tous les Pres de l'Eglise.
Dans sa critique du paganisme, Athanase ne fait gure preuve d'originalit et utilise
les mmes thmes que ses prdcesseurs (Clment d'Alexandrie, Athnagore, Irne...). Il
essaie de montrer l'absurdit des croyances paennes. Il passe ainsi en revue le culte des
idoles, les sacrifices et toutes sortes de pratiques immorales, plus ou moins vrifiables. Il
critique essentiellement les rites car le paganisme est bas avant tout sur des pratiques
cultuelles, et non sur une doctrine comme le christianisme. Notre apologiste dnonce
galement la mythologie et les dieux paens qu'il compare des dmons.
271
Parfois, l'apologtique du christianisme antique laisse une impression d'tranget : il
semble que, pour tablir Dieu, il suffise de chasser les autres dieux. On veut moins dtruire
des ides fausses que les supplanter
272
. Finalement, il apparat que le but de cette polmique
entre paens et chrtiens soit moins de convaincre des adversaires que d'exclure des rivaux.
Les dieux paens sont indignes ; leur indignit implique sans doute leur fausset ; mais elle
implique surtout qu'on ne veut plus en entendre parler : les dieux paens ne mritent pas
d'exister.
273

271 - C.G. 25 par exemple.
272 -VEYNE P. , op. cit. (p. 124)
273 - VEYNE P. , op. cit. (p. 124)
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Dans ce dbat entre paens et chrtiens, ce sont deux conceptions antagonistes du
monde qui s'affrontent. On l'a expliqu propose de la divinit, ainsi qu' propos de leur
position rciproque envers l'Empire.
Les chrtiens affirment que Dieu a voulu l'Empire romain pour faciliter la propagation
du christianimse. Ils prtendent aussi tre des sujets fidles de l'empereur. Quant aux paens,
ils accusent les chrtiens d'abandonner l'Empire alors qu'il est en difficult, en n'allant pas
sacrifier aux dieux.
Cette polmique qui s'appuie sur diffrents arguments, suppose un conflit dans la vie
quotidienne des paens et des chrtiens, qui vivent ensemble dans l'Empire romain. En ce qui
concerne Athanase, il semble connatre davantage de difficults avec les hrtiques ariens
qu'avec les paens.
La socit romaine du IIme au IVme sicle change en mme temps que progresse
le christianisme. La religion chrtienne et certaines philosophies, orientes plutt vers le
monde spirituel que vers le monde visible, prne un certain dsengagement. L'essor ou la
reviviscence de codes thiques, comme ceux du stocisme et du christianisme, mettent
l'accent sur la moralit sexuelle et le sacrifice de soi plutt que sur la vertu civique ou les
apports la vie de la collectivit.
274
Le maintien de la Pax Deorum est, traditionnellement, le devoir de l'empereur ;
Constantin et ses successeurs reprennent leur compte le maintien de la Pax Dei.
275
Sur ce sujet l, naissent galement des divergences. Dans quelle mesure et jusqu'
quel point, l'empereur peut-il s'immiscer dans les affaires de l'Eglise, pour maintenir cette
fameuse Pax Dei ? Athanase prconise plutt la sparation de l'Eglise et de l'Etat qui doivent
tre pour lui deux institutions distinctes (cf. Histoire des ariens).
Par rapport la religion paenne, qui est au service du pouvoir politique (par exemple,
par le culte imprial), c'est un tournant.

274 - BOSWELL J ., Christianisme, tolrance sociale et homosexualit, Paris, 1985 (p. 162)
275 - J ONES A.H.M., op. cit. (p. 41)
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En tous les cas, Athanase proclame que le paganisme priclite, que le christianisme
triomphe et remplit la terre malgr les perscutions : "Ceci encore est tonnant : votre religion
n'a jamais t perscute, mais au contraire elle est en honneur parmi les hommes dans
chaque ville ; les adeptes du Christ eux sont perscuts, et pourtant notre religion crot et se
rpand plus que la vtre. Votre religion, bien que clbre et protge de tous cts, priclite
; la foi et la doctrine du Christ au contraire, bien que vous vous en moquiez et qu'elles aient
t souvent perscutes par les empereurs, ont rempli la terre habite."
276

Notre apologiste se flicite de la diffusion du christianisme et du dclin du paganisme
: "du crpuscule des dieux paens". Il se plaint de perscutions qui n'existent plus depuis
Diocltien. En effet, en 311, le christianisme devient l'un des cultes lgaux dans l'Empire.
Pour Athanase, le Verbe incarn a dtruit le culte des idoles : "Quand donc les
hommes se sont-ils mis abandonner le culte des idoles, sinon aprs que le vrai Dieu Verbe
de Dieu est venu parmi les hommes ?...Bref, quand la sagesse des Grecs a-t-elle t folie,
sinon quand la vritable Sagesse de Dieu s'est montre sur terre ?"
277

La prdication du Christ l'emporte sur la sagesse hellnique : "Quant la sagesse
hellnique et aux grandes phrases des philosophes, personne, je pense, n'a besoin que nous
fassions un discours sur ce point, puisque tous peuvent voir cette merveille : alors que les
sages de la Grce ont crit tant de choses, et qu'ils ont t incapables de persuader mme
quelques-uns de leurs voisins d'embrasser leurs doctrines sur l'immortalit et sur la vie
vertueuse, le Christ, avec des paroles simples, et par des hommes la langue malhabile, a
persuad, par toute la terre, de nombreuses assembles d'hommes, de mpriser la mort et
de penser l'immortalit, de rejeter ce qui passe et de regarder vers l'ternit, de ne compter
pour rien la gloire de la terre, et de ne prtendre qu' celle du ciel."
278

Athanase montre que des philosophes comme Socrate ne russissent pas
dtourner les hommes du culte des dmons ;seul le Christ en est capable : "...et qu'il prononce
seulement le nom du Christ ; et il verra comment les dmons s'enfuient, les oracles se taisent,
toute la magie et la sorcellerie sont rduites nant. Qui donc et quel est

276 - V.A. 79
277 - D.I. 46
278 - D.I. 47
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ce Christ, dont le nom et la prsence obscurcissent et anantissent partout toutes choses, qui
seul est plus fort que tous et remplit le monde entier de son enseignement ?"
279
La venue du Christ met donc un terme au dveloppement de l'idoltrie : "admire
comment, l'apparition du Sauveur, l'idoltrie ne s'est plus dveloppe, mais que ce qui
existait diminue et cesse un peu la fois. La sagesse des Grecs n'a plus fait de progrs, mais
dsormais elle disparat ; les dmons ne trompent plus les hommes par leur fantasmagorie, la
divination et la magie, et ds qu'ils osent entreprendre quelque chose, ils sont confondus par
le signe de la croix. Et pour tout dire d'un mot, vois comment la doctrine du Sauveur se rpand
partout, alors que toute l'idoltrie et tout ce qui s'oppose la foi du Christ diminue chaque jour,
se rduit rien et tombe."
280

Telle est la critique du polythisme par Athanase. L'intrt majeur de l'oeuvre de
l'vque d'Alexandrie, ce n'est peut-tre pas tellement les preuves et les dmonstrations qu'il
labore, mais "l'esprit des Pres de l'Eglise" qu'on retrouve en lui.
C'est qu'Athanase a du premier coup, et comme d'instinct, senti fortement ce qui pour
les Pres fait "le fond de la religion" : le mystre de l'Incarnation. Plus qu'une rfutation du
polythisme, ou de l'idoltrie, plus qu'une dmonstration de l'existence de Dieu partir de
l'ordre du monde ou de la rsurrection du Christ par les prophties, notre double trait Contra
Gentes-De Incarnatione Verbi, est une profession de foi, sans cesse reprise, au Verbe, et
au Verbe incarn : "Le Verbe de Dieu s'est fait homme pour que l'homme devienne Dieu."
Telle est la grande nouveaut de la religion chrtienne : c'est un message de salut,
de divinisation, apport par le Christ, fils de l'homme et fils de Dieu. Si l'homme dsormais a
retrouv la connaissance de Dieu et le sens de sa destine, s'il est restaur en sa dignit
premire et peut aspirer recouvrer le paradis perdu, c'est parce que le Verbe s'est fait chair
et a habit parmi nous.
281

En face des hrsies (comme celle d'Arius) et de la religion paenne, le christianisme
d'Athanase est une foi au Verbe Incarn.

279 - D.I. 48
280 - D.I. 55
281 - Introduction du DI par P.Th. CAMELOT, Paris, 1947 (p. 103)
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Athanase est un Pre de l'Eglise. Si dans ses crits, il hrite de "l'esprit des Pres",
son tour, il lgue une oeuvre considrable.
Par ailleurs, notre apologiste est un homme d'Eglise vivant au IV me sicle, dans la
ville d'Alexandrie. Influenc par le stocisme et la platonisme, il appartient ce qu'on appelle
l'cole alexandrine.
A cette poque, Alexandrie est le ple de la culture chrtienne. Cette cit, vritable
carrefour de civilisations, est devenue galement le principal foyer de la culture hellnistique
(philosophie grecque avec la naissance du noplatonisme, importante hellnisation du vieux
paganisme gyptien ...)
Le grand caractre du courant alexandrin est l'alliance de l'Evangile et de la culture
grecque.
282
De ce christianisme hellnis, nous avons un tmoin minent en la personne de
Clment d'Alexandrie dont Athanase s'inspire largement.
Finalement, la foi de notre apologiste s'exprime dans la langue philosophique et religieuse de
son temps.
Pourtant, les auteurs chrtiens, spcialement Athanase, relvent souvent qu'ils n'ont
pas besoin de l'art de la persuasion dialectique pour convaincre ; mais en fait, leur pratique
diffre considrablement de la thorie.
On remarque qu'Athanase, dans sa Vie d'Antoine , met dans la bouche du moine
illettr des figures rhtoriques (l'anaphore
283
et l'interrogation rhtorique) : "Dites-nous donc :
o sont maintenant vos oracles ? o les incantations des Egyptiens ? o les illusions des
magiciens ?"
284

Athanase refuse donc de faire appel la rhtorique, condamne les syllogismes
285
des philosophes et dnigre leurs thories. Cependant, dans son oeuvre, il a souvent recours

282 - MARROU H.I. et DANIELOU J . ,Nouvelle Histoire de l'Eglise : des origines Grgoire le Grand ,
Paris ,1963 (p. 159)
283- anaphore : rptition d'un mot ou d'un groupe de mots au dbut de plusieurs phrases successives, pour
insister sur une ide, produire un effet de symtrie.
284 - V.A. 79
285 - syllogisme : type de dduction formelle telle que, deux propositions tant poses, on en tire une
troisime
(conclusion) qui est logiquement implique par les deux prcdentes.
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tous ces procds : "Platon, qui est si admir parmi les Grecs, dit -"Celui qui a fait le monde,
le voyant agit par la tempte et en pril de s'enfoncer dans le lieu de la dissimilitude, se mit au
gouvernail de l'me, et vint son secours, en rparant toutes ses fautes"- Qu'y a-t-il donc
d'trange pour nous dire que, l'humanit errant l'aventure, le Verbe est venu s'y asseoir,
est apparu comme un homme, pour la sauver de la tempte par sa direction et sa bont ?"
286
Le texte de Platon, tir du Politique, est cit ici assez librement par Athanase.
Athanase apparat comme un personnage complexe. Quel est son vrai visage ?
La silhouette d'Athanase s'esquisse la lumire des vnements qui sillonnent sa
vie. Il est indniable que nous sommes en prsence d'une personnalit exceptionnelle,
tonnamment doue pour l'action - les vnements nous le montrent - , mais Grgoire de
Nazianze, qui a crit un pangyrique sur l'vque d'Alexandrie, le prsente comme un
contemplatif.
Grgoire le dcrit comme "richement dou pour la contemplation et non moins brillant
dans la vie pratique : il entrelace admirablement les deux en une vritable trame dore que
bien peu seraient capables de tisser, la vie pratique le menant la contemplation et la
contemplation marquant de son sceau la vie pratique."
287
Le "Theologos" en fait son modle
de vie . C'est lors de ses sjours dans le dsert auprs des moines, condamn l'exil,
qu'Athanase acquiert cette connaissance de Dieu par la mditation.
Pour conclure, nous pouvons dire qu'Athanase est un homme actif et engag, prs
de son peuple. S'il dnonce le paganisme traditionnel, c'est que celui-ci existe encore. Il reste
fort et doit donc tre combattu. Pourtant, dans sa vie, Athanase privilgie la lutte contre
l'arianisme, hrsie ne dans sa propre cit.
Le but de son combat est la sauvegarde de la dignit d'un peuple de Dieu indpendant de
toute implication profane.
288
Athanase est une de ces personnalits historiques qui, presque seules contre leur
poque, finissent par faire triompher une ide (affirmation du Symbole de Nice contre
l'arianisme), donnant un cours nouveau l'histoire.

286- D.I. 43
287- GREGOIRE de NAZIANZE, Discours, 21, 6
288- Introduction des Deux Apologies par J .M. SZYMUSIAK, Paris, 1987 (p. 10)
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LE PAGANISME DANS L'OEUVRE D'ATHANASE
Sommaire
Pages
Remer ci ement s..................................................................................................................1
Abrvi ati ons ........................................................................................................................2
Introducti on.........................................................................................................................3
I - LES ORIGINES DE L'IDOLATRIE SELON ATHANASE
A -.L'HOMME CREE A L'IMAGE DE DIEU..........................................................................17
1) - Le t hme de l ' i mage dans l a pense pat ri st i que .......................................17
a) - L' homme " sel on l ' i mage" .........................................................................17
b) - La noti on de parti ci pati on..........................................................................18
2) - L' exi st ence de " l ' me rai sonnabl e" ...............................................................19
a) - Une concepti on parti cul i re......................................................................19
b) - Le probl me de l a puret .........................................................................20
B - LE MAL N'EXISTE PAS EN LUI-MEME........................................................................21
1) - L' homme est l ' aut eur du mal ...........................................................................21
a) - La mobi l i t de l ' me...................................................................................21
b) - La df ense de l a l i bert humai ne............................................................22
2) - La nai ssance de l ' i dol tri e ...............................................................................24
a) - La condamnati on des passi ons...............................................................24
b) - " Fai re du rel ati f un absol u" .......................................................................25
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C - L'INFLUENCE DU PLATONISME CHEZ ATHANASE...................................................25
1) - Rapport s ent re chri st i ani sme et phi l osophi e..............................................26
a) - Les rai sons d' un recours l a phi l osophi e............................................26
b) - Un cert ai n pragmat i sme chrt i en............................................................27
c) - Le probl me de l a croi x du Chri st...........................................................28
2) - La mul ti pl i ci t des di eux paens contre l ' uni ci t du chri sti ani sme.........30
a) - Un i dal bafou............................................................................................30
b) - Survi vance de l a rel i gi on de l a ci t..........................................................31
c) - L' ant agoni sme des mul t i pl es di eux paens ..........................................31
d) - L' i nuti l i t du pagani sme............................................................................33
II - LE DEVELOPPEMENT DE L'IDOLATRIE
A - LA DIVINISATION DES ELEMENTS, DES ANIMAUX, DES PASSIONS ET DE L'HOMME
LUI-MEME.....................................................................................................................34
1) - La di vi ni sat i on des l ment s ..........................................................................34
a) - La f asci nat i on des hommes pour l es l ment s ..................................34
b) - Cont re l e pant hi sme st oci en ................................................................35
c) - Contre l e rai sonnement de Pl aton sur Di eu..........................................37
2) - La di vi ni sat i on des ani maux, des passi ons et de l ' homme l ui -mme...39
a) - Cont re l ' i mpi t des Egypt i ens ...............................................................39
b) - Vi si on chrt i enne de l a f emme : ent re prsence et ef f acement .....41
c) - Contre l a di vi ni sati on des passi ons .......................................................42
B - CONDAMNATION DE LA DEIFICATION DES HOMMES..............................................43
1) - Cont re l ' apot hose des empereurs romai ns et l e cul t e i mpri al ..........43
a) - Rej et d' une prati que snatori al e .............................................................43
b) - Sparati on entre Di eu et Csar................................................................45
c) - Une " anci enne habi tude" venue de Grce.............................................46
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2) - Cri ti que de l a di vi ni sati on humai ne................................................................47
a) - Les hommes mort el s ne seront j amai s des di eux i mmort el s .......47
b) - La not i on chrt i enne de sai nt et ............................................................49
C - LA PROVIDENCE CONTRE LA FATALITE..................................................................51
1) - Le concept de Provi dence ...............................................................................51
a) - L' heure de l a Provi dence ..........................................................................51
b) - Athanase sous l a protecti on di vi ne ........................................................52
2) - Contre l e Hasard ................................................................................................53
a) - Cont re l e message f at al i st e de l ' Il i ade...................................................53
b) - Di vergence ent re At hanase et l es phi l osophes st oci ens.................54
c) - Contre l a ngati on du chri sti ani sme ......................................................54
III - LA REFUTATION DE L'IDOLATRIE
A - CRITIQUE DE LA MYTHOLOGIE TRADITIONNELLE ET DE SES
DIEUX IMMORAUX.......................................................................................................56
1) - Cont re l es f abl es paennes et l eurs aut eurs...............................................56
a) - Des di eux i mmoraux ..................................................................................56
b) - Des myt hes ri di cul es .................................................................................57
c) - Avance moral e de l ' humani t grce au chri st i ani sme .....................59
d) - Les pot es, aut eurs de f abl es mensongres .....................................60
c) - " Les Grecs ont-i l s cru l eurs mythes ?" ..............................................62
2) - Refus de l ' expl i cati on al l gori que ou vhmri ste....................................64
a) - Cont re l ' expl i cat i on vhmri st e............................................................64
b) - Cont re l ' al l gori sme st oci en...................................................................65
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B - LA VANITE DU CULTE DES IMAGES..........................................................................66
1) - La pl ace des i dol es............................................................................................66
a) - L' i dol e est oeuvre de l ' art des hommes ...............................................66
b) - Les i dol es sont i nsensi bl es.....................................................................66
c) - Le probl me de l a reprsent at i on du di vi n...........................................67
2) - Cont re l ' i nt erprt at i on nopl at oni ci enne des i mages...............................69
a) - Les i dol es serai ent un moyen de communi quer avec l a di vi ni t .....69
b) - Di eu et l es anges ne se mani f est ent pas par l ' i dol e...........................70
C - LES PRATIQUES HONTEUSES DU CULTE DES FAUX DIEUX......................................72
1) - Les sacri f i ces humai ns of f ert s des dmons ...........................................72
a) - L' horreur des sacri f i ces humai ns ..........................................................72
b) - La ral i t des sacri fi ces humai ns ?........................................................73
c) - Les sacri f i ces humai ns l ' ori gi ne des cri mes des hommes ..........74
2) - Des vi ces i nfmes : l a prosti tuti on, l a castrati on, l ' adul tre
et l ' homosexual i t .............................................................................................76
a) - La prost i t ut i on sacre ...............................................................................76
b) - La castrati on ................................................................................................77
c) - La soci t romai ne en phase de chri st i ani sat i on au IVme si cl e .78
d) - L' homosexual i t .........................................................................................78
Concl usi on ........................................................................................................................81
Bi bl i ographi e .....................................................................................................................87
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