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Quand les intrts compensatoires deviennent moratoires

Cass., 22 juin 2010


mercredi 20 octobre 2010. Un article de Gilles CARNOY
Des intrts de retard sont dus sur lindemnit fixe par la dcision judiciaire compter de la
date de la prononciation jusquau moment du paiement. En vertu de larticle 1153 du Code
civil, le taux de lintrt de retard correspond, en rgle, lintrt lgal
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Un arrt de la Cour de cassation du 22 juin 2010 rappelle les principes, souvent
mconnus ou mal appliqus, en matire de taux des intrts compensatoires.
Rappelons d'abord que les intrts compensatoires ne sont pas des intrts
proprement parler. Ils sont une indemnisation.
Les intrts compensatoires font partie intgrante des dommages et intrts
allous en rparation du dommage caus par une faute ; qu'ils constituent une
indemnit complmentaire destine compenser le prjudice n du retard de
l'indemnisation ; (Cass., 22 octobre 2003, rle n P.03.0669.F ; Cass. 7 septembre
2005, rle n P050500F, www.juridat.be).
Le droit la rparation nat au moment o survient le dommage. Le juge dtermine
ce dommage en se portant ce moment, mais il value le dommage au moment de
son prononc. C'est pourquoi il alloue des intrts compensatoires, entendez une
rparation complmentaire, pour tenir compte du temps pass (Cass., 26 octobre
2005, rle n P041258F, www.juridat.be).
Ce dommage complmentaire ne doit d'ailleurs pas forcment tre fix comme un
intrt. Dans son valuation, le juge utilise la rfrence d'actualisation qui rpare le
plus adquatement le dommage.
Il peut faire usage des intrts au taux lgal, ou un autre taux comme le taux des
rendements d'obligations ou le taux des crdits si le crancier a d supporter un
financement, ou encore une indexation ou l'indice ABEX, etc. Le juge apprcie ce
dommage in concreto et souverainement (Cass. 8 janvier 1973, Pas., I, 1973, p.
750).
Bref, les intrts compensatoires sont dus sur une obligation de valeur et constituent
aussi une obligation de valeur.
Mais lorsque l'obligation de valeur est liquide par le juge, par le prononc de son
jugement, elle devient une obligation de somme. Or les intrts sur l'obligation de
somme sont rgis par l'article 1153 du Code civil.
Cela signifie que les intrts compensatoires courent jusqu' la date de la dcision
judiciaire qui fixe les dommages-intrts. A dater de la dcision de justice, ce sont
des intrts moratoires, qui courrent sur la condamnation devenue de somme, et
aussi sur les dpens (Cass., 30 mars 2001, rle n C970330N, www.juridat.be).
A quel taux sont dus ces intrts devenus moratoires puisque portant sur une
obligation de somme ? Au taux lgal en matire civile, comme le prvoit l'article 1153
du Code civil, partir du jour de la dcision et jusqu' leur paiement.
Notons que ces intrts sur le jugement ne doivent pas tre confondus avec les
intrts judiciaires. La notion d'intrt judiciaire est plus large. Les intrts judiciaires
peuvent tre compensatoires ou moratoires. Ils sont tout simplement ceux que le
juge alloue (P. Van Ommeslaghe, Droit des obligations, Bruylant, 2010, T. II, p.
1641 ; Cass., 4 novembre 1985, Pas., I, 1986, p. 254).
On aperoit immdiatement un problme : supposons que le juge accorde des
intrts compensatoires de 7 % l'an. A dater de son jugement, les intrts
deviennent moratoires et sont rgis par l'article 1153 prcit selon lequel le taux lgal
s'applique, soit prsent 3,25 % ...
Par le jugement, le retard de paiement devient donc moins indemnis. Est-ce bien
normal ?
C'est l'application stricte de l'article 1153, alina 1
er
, du Code civil. Selon cette
disposition dans les obligations qui se bornent au payement d'une certaine somme,
les dommages et intrts rsultant du retard dans l'excution ne consistent jamais
que dans les intrts lgaux, sauf les exceptions tablies par la loi.
Quelles sont les exceptions tablies par la loi ?
Tout d'abord, en cas de dol, le juge n'est pas tenu de se limiter au taux lgal (art.
1153, alina 4).
Ensuite, il y a la convention des parties. En responsabilit contractuelle, le juge doit,
mon sens, continuer appliquer l'intrt au taux contractuel en cas d'inexcution,
mme aprs avoir liquid l'indemnit. Cependant, ces clauses sont en gnral
ddies au retard de paiement des obligations de somme, et non de valeur.
Enfin, on peut se demander si les articles 1182 et 1183 du Code civil ne pourraient
pas permettre au juge de droger au taux lgal sur l'indemnit liquide par jugement.
Le juge ne pourrait-il pas dcider que les intrts compensatoires qu'il fixe seront
aussi dus aprs sa dcision, lorsqu'ils seront devenus moratoires, par application de
la rgle de l'indemnisation intgrale du prjudice, appliquant tout simplement les
articles 1382 et 1383 prcits ?
Or c'est justement cela qui a t sanctionn par l'arrt de la Cour de cassation qui
nous occupe. Malheureusement, la lecture de l'arrt (voir ci-dessous), on ne sait
pas comment tait libell le dispositif de l'arrt de la Cour d'appel.
Retenons donc que jusqu' mieux inform, les intrts aprs jugement de rparation
seront au taux lgal.
Notons pour terminer que par taux lgal, on ne peut comprendre celui de la loi du 2
aot 2002, car il ne s'applique que pour les transactions commerciales dfinies
comme prestation de service ou livraison de marchandise. C'est donc inapplicable
une indemnit.
Voyons prsent les attendus de l'arrt de la Cour de cassation :
5. Le moyen, en cette branche, invoque la violation des articles 1153, 1382 et 1383
du Code civil et 2, 1er, de la loi du 5 mai 1865 relative au prt intrt : les juges
d'appel ont accord tort un intrt judiciaire de 5 pour cent.
6. Les intrts compensatoires sont inhrents l'indemnit qui est accorde en vue
de rparer le dommage caus par un acte illicite. Ils indemnisent le dommage
complmentaire caus en raison du sursis de paiement de l'indemnit laquelle la
victime avait droit la date du dommage. Ils courent jusqu' la date de la dcision
judiciaire.
Des intrts de retard sont dus sur l'indemnit fixe par la dcision judiciaire
compter de la date de la prononciation jusqu'au moment du paiement. En vertu de
l'article 1153 du Code civil, le taux de l'intrt de retard correspond, en rgle,
l'intrt lgal.
7. En accordant un intrt judiciaire de 5 pour cent titre de continuation des intrts
compensatoires compter de la date de la dcision, les juges d'appel n'ont pas
lgalement justifi leur dcision.
Le moyen, en cette branche, est fond.
(Cass., 22 juin 2010, rle n P.09.1912.N, www.juridat.be).

J URI SQUES
www.jurisques.com

Cabinet d'Avocats, Jean-Franois CARLOT



POINT DE DEPART DES INTERETS DUS PAR L'ASSUREUR DANS LE
REGLEMENT DES SINISTRES


LES INTERETS DUS PAR L'ASSUREUR AVAIENT UN CARACTERE
COMPENSATOIRE
Selon la jurisprudence traditionnelle, le point de dpart des intrts ds par
l'assureur ne pouvait tre antrieur la date de la dcision judiciaire fixant le
montant de l'indemnit revenant l'assur ou la victime, conformment
l'article 1153 du Code Civil.

Cass. Civ. I, 12/12/1995, RGDA 1996, p.436 note Maurice, confirme par Cass. Civ. I,
7/01/1997, RGDA 1997, p.232, note Kullman.

Ces intrts taient qualifis de compensatoires, c'est dire taient inclus
dans l'assiette du prjudice de la victime :

En effet, les intrts compensatoires constituent une rparation
complmentaire faisant partie intgrante des dommages-intrts accords
titre principal et doivent tre distingus des intrts moratoires de l'indemnit
dus par l'assureur en excution apport satisfaire son obligation de
paiement...

Ces intrts compensatoires taient donc inclus dans le plafond de garantie
de l'assureur qui ne pouvait tre dpass.

Cass. Civ. I, 26/05/1994, RGAT 1994, note Kullman.
LES INTERETS ONT DESORMAIS UN CARACTERE MORATOIRE
Le 28 Avril 1998, la premire Chambre de la Cour de Cassation a rendu une
dcision de principe qui a fix le point de dpart des intrts mis la
charge d'un assureur de responsabilit une date antrieure la
dcision judiciaire fixant le prjudice.

Les intrts allous la victime en application de l'article 1153-1 du Code Civil
pour une priode antrieure la date de la dcision qui fixe l'indemnit ayant
ncessairement un caractre moratoire, c'est bon droit qe la Cour d'Appel a
qualifi ainsi les intrts lgaux des indemnits alloues par elle, dont elle a
discrtionnairement fix le point de dpart la date de l'assignation.

Doit tre rejet le pourvoi de l'assureur condamn in solidum avec son assur
payer au tiers ls, outre des indemnits dont le montant global est gal au
plafond de garantie de la police, les intrts portant sur ces indemnits
compter de la date de l'assignation

RGDA 1998, p.808; Recueil dalloz, Info. Rapides, p.140 - La nature des intrts dans
l'assurance de responsabilit ; incidences sur leur point de dpart et le plafond de garantie :
H. Groutel, Resp. Civ. et Ass. Septembre 1998, p.7 - Cf.: Indemnit d'assurance et intrts au
taux lgal, J.Kullmann, R.G.D.A. 1998, p.662

Dsormais, selon la Juridiction Suprme :
les intrts allous la victime en application de l'article 1153-1 du
code civil pour une priode antrieure la date de la dcision qui fixe
l'indemnit ont ncessairement un caractre moratoire.
Ds lors, conformment l'article 1153-1 du Code Civil, le point de
dpart de ces intrts moratoires peut tre fix discrtionnairement
par le juge du fond, notamment la date de l'assignation : Cass. Civ. I, 28
Avril 1998, n96-14.762 AXA / Pacte Scurit: RGDA 1998, p.662, Chr. J.Kullmann :
Arrt destin tre publi au Bulletin Civil, au Bulletin d'information et au Rapport
annuel de la Cour de Cassation.
Par ailleurs, cette position a t renforce par un arrt du 16 juillet 1996, selon
lequel :

La dcision judiciaire condamnant l'assur en raison de sa responsabilit
constitue, pour l'assureur, dans ses rapports avec la victime, la ralisation du
risque couvert et fait courir son encontre les intrts moratoires.

RGDA 1998, p.809.

Cette dcision de principe constitue donc un revirement de jurisprudence lourd
de consquence pour les assureurs pour les deux raisons suivantes :
POINT DE DEPART PEUT ETRE FIXE DES LA DATE DE LA RECLAMATION DE
L'INDEMNITE
Le Juge peut mettre la charge de l'assureur des intrts moratoires
antrieurement la date de la dcision judiciaire qui fixe le montant de
l'indemnit, c'est dire compter de la rclamation judiciaire que peut
constituer une assignation en rfr ou au fond, voire une sommation de
payer.

Ces intrts moratoires peuvent tre rclams par la victime depuis la date de
la condamnation judiciaire de l'assur, mme si elle n'a pas fait valoir son droit
indemnisation cette occasion.

En effet, le droit d'action directe de la victime est "cristallis" au moment de la
ralisation du dommage, et fix dans son montant le jour de son valuation
par le juge.
L'INDEMNITE DUE, MAJOREE DES INTERETS MORATOIRES, PEUT EXCEDER
LE PLAFOND DE GARANTIE DE L'ASSUREUR
De plus, ces intrts moratoires qui s'ajoutent l'indemnit d'assurance, sont
susceptibles de dpasser le plafond de la garantie souscrite.

Il a t jug que l'article L 113-5 du Code des Assurances ne faisait d'ailleurs
pas obstacle ce que l'indemnit fixe au plafond de la garantie contractuelle
produise des intrts au taux lgal en cas de retard, mme non fautif.

Cass. Civ. I, 7/07/1992, RGAT 1992, p.901, note Beauchard.
INCITATION DES ASSUREURS A REGLER RAPIDEMENT
Ce revirement s'explique vraisemblablement par le dsir de la Cour de
Cassation d'inciter les assureurs procder l'excution de leurs obligations
le plus rapidement possible, et de limiter ou abrger les procdures purement
dilatoires.

Elle va donc dans le sens de l'acclration des procdures d'indemnisation
des victimes et des consommateurs d'assurance.

Elle est rapprocher de la confirmation de la jurisprudence incitative de la
Cour de Cassation selon laquelle, en cas de recours subrogatoire contre la
personne tenue rparation, les assureurs peuvent exiger les intrts lgaux
compter deleur quittance subrogative

Ass. Pln., 7/02/1986, D. 1987, p.185 - Cass. Civ. I, 26/02/1991, Argus 1991, p.1339 - Cass.
Civ. I, 02/07/1996 n94-12.849.

Nul doute qu'il sera fait une application systmatique de cette nouvelle
jurisprudence et que les assureurs auront intrt solutionner
amiablementtrs rapidement les litiges.

En effet, ils risquent de s'exposer :
des intrts courant pendant toute la dure d'une expertise judiciaire,
outre la procdure au fond de premire instance et d'appel, c'est dire
pendant plusieurs annes.
la capitalisation des intrts dans les conditions prvues par
l'article 1154 du Code Civil.


A noter que ces intrts peuvent tre ds :
soit l'assur revendiquant l'excution d'une obligation de garantie.
soit la victime agissant par voie directe.
Il conviendra donc de tenir compte de ce risque nouveau dans l'estimation des
risques et l'valuation des primes.

En tout tat de cause, cette nouvelle jurisprudence devrait inciter les rgleurs
de sinistre trouver une solution rapide aux litiges, au besoin en procdant au
rglement "pour le compte de qui il appartiendra".

Il conviendra galement d'abrger la dure des procdures qui a pourtant
tendance s'allonger compte tenu de l'encombrement des juridictions.