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Le baron Frdrick

(dition de luxe
illustre) par Gustave
Aimard

Source gallica.bnf.fr / Bibliothque nationale de France

Aimard, Gustave (1818-1883). Le baron Frdrick (dition de luxe illustre) par Gustave Aimard. 1877-1878.



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1A
REVANCHE
/'CINQUIEME
ET DERNIERE PARTIE DU BARON FREDERICK
PAU
GrITSTAVE
AIMAKZ
PARIS
A.
DEGOROE-OADOT, diteur, 70bi 3,
rxie
Bonaparte
ET CHEZ TOCS 1E3 LIBRAIRES DE FRANCE ET, DE L'TRANGER.
BARON FREDERICK.

69 LIV. LA. REVANCHE.
< lr
DE
M.
GUSTAVE
AIMARD
Une
Poigne
de
coquins,
1-w
partie
du
Baron Frederick.
1 te. 80
L
Loup-Gai'ou, 2"
1 80
Pria au
pige,
3
^-
.
1 80
Les
Fouetteursde
femmes,
4* .
'-
1 80
CINQUIME
PARTIE
LA REVANCHE
i
LE CONSEIL DE GUERRE
Le commandant
Michel,
en
compagnie
de
Lania et de
Charlotte,
tait au
salon,
semblant
attendre
impatiemment quelqu'un
ou une nou-
velle
quelconque.
Tous trois taient anxieux.
On
frappe
dicrtement la
porte
secrte,
Michel va ouvrir.

Pardieul s'cria-t-il en
apercevant
Otto
Wlkfield et lui tendant la
main, soyez
le !
bienvenu,
mon
ami,
c'est vritablement
le ciel
qui
vous envoie.
Le
jeune
homme s'inclina
respectueuse-
ment devant les
dames>
serra la main
qui
lui
tait tendue et
rpondit
avec un charmant
sourire :
-Je ne suis
pas
seul.

Tant
mieux;
qui
nous
amenez^vous,
est-ce notre brave
Ludwig
?

Regardez!
Alors il fit
quelques pas
dans la
salon,
d-
masqua
la
porte
et M. Hartmann
apparut
sur
le
seuil,
le sourire aux
lvres,
l'oeil
brillant,
.
les traits anims et
exprimant
la
joie
la
plus
vive.

Mon
pre!
mon
pre
bien-aim ! s'cria
Lania en
s'lanant
dans les bras du
vieillard,
qu'elle
embrassa en fondant en larmes.
La
joie
comme la douleur a ses
larmes,
mais elles sont douces et dilatent dlicieuse-
ment le coeur.
Enfin ! s'cria Michel avec
bonheur,
nous
voici donc runis
pour
ne
plus
nous
sparer
cette
fois,
mon
pre,
mon cher
pre.
Lania,
Charlotte et Michel se
pressrent
autour du
vieillard, qu'ils
accablrent de ca-
resses.
Celui-ci,
en
proie
une vive
motion,
fut
contraint de
s'asseoir,
les
pleurs
coulaient
lentement de ses
joues amaigries,
la voix lui
manquait,
il n
pouvait
articuler une
parole,
il touffait : c'tait
trop
de
bonheur,
aprs
tant de douleurs si firement
portes.
.
Sur un
geste
de
Michel,
Charlotte avait de-
puis quelques
instants
dj quitt
le
salon;
en ce moment elle
rentra,
Mmcs Walter,
de
I Valral et Hartmann
l'accompagnaient
: nous
[ne
dcrirons
pas
la scne
qui
eut lieu entre
LE BARON FREDERICK
les deux
poux, aprs
une
sparation
aussi
longue.
Les
spectateurs
de cette attendrissante ru-
nion s'taient discrtement retirs l'autre
extrmit du
salon,
laissant cette famille si
prouve
se livrer en toute libert la
joie
qu'elle prouvait.
Otto de Wlkfield s'tait
rapproch
de
Mm
0
de Valral avec
laquelle, aprs
l'avoir
respectueusement salue,
il avait entam
voix basse un entretien
qui,
en
juger par
l'animation des traits de la
jeune
femme,
semblait vivement l'intresser.
Quant
Charlotte et Mmo
Walter,
elles
s'taient insensiblement
rapproches
de la
famille
Hartmann, et,
appeles
bientt
par
un
geste affectueux,
elle avaient fini
par
se
confondre dans le
groupe.
Sur ces
entrefaites,
le
Loup-Garou parut
sur le seuil de la
porte secrte;
aprs
avoir
jet
un
regard investigateur
autour de
lui,
il
vit la comtesse de
Valral,
et il
s'avana,
vi-
vement vers elle.
La
jeune femme,
en
apercevant
le contre-
bandier,
touffa un cri de
joie,
et
posant
un
de ses
doigts
sur ses lvres comme
pour
re-
commander,
non le
silence,
mais la
prudence
au
Loup-Garou,
elle dit Otto avec un de
ces ravissants sourires dont seule elle
poss-.
dait le secret :

Pardonnez-moi, monsieur,
si
j'inter-
romps pour quelques
minutes notre entre-
tien,
mais voici un brave homme
qui
me
cherche et semble avoir
qLielque
chose me
dire.

Madame...,
fit le
jeune
homme en s'in-
clinant comme
pour prendre cong.

Non, restez, je
vous
prie ,
interrom-
pit-elle
affectueusement
;
vous
pouvez
sans
indiscrtion assister ce
qui
va se
pas-
ser.
Puis,
se retournant vers le
Loup-Garou
:

Mais vous me
chercbiez,
il me
semble,
ami
Jacques
Oster?

En
effet,
madame.

Auriez-voiLS
quelques
derniers rensei-
gnements
me demander?
-
A
propos
de
quoi,
s'il vous
plait,
ma-
dame ?

Mais
propos
de l'affaire dont
j'avais
charg
Karl Brunner de vous entretenir.

Non,
madame.

Croj'ez-vous qu'il
vous soit
possible
de
faire cette recherche
laquelle, je
ne vous le
cache
pas, j'attache
un
grand prix.

Non-seulement
possible,
mais facile,
madame la comtesse.

Oh ! facile!
rpondit-elle
avec
doute;
songez
donc
qu'il s'agit
non-seulement de
p-
ntrer dans
Strasbourg,
mais encore de s'in-
troduire clans ma maison
qui, d'aprs
les ren-
seignements que je
suis
parvenue

prendre,
est
occupe par
un officier
prussien.

Je sais tout
cela,
madame
;
ainsi vous
attachez un
grand prix
au succs de cette d-
marche
que
vous considrez comme
dange-
reuse?

Comme
trs-dangereuse
et
presque
im-
possible ;
j'y
attache 3o
plus
haut
prix, je
don-
nerais cent mille francs
pour
avoir entre mes
mains les
papiers prcieux que,
dans la
pr-
cipitation
d'un
dpart imprvu, j'ai
t con-
trainte d'abandonner dans ma maison.
Le
Loup-Garou
sourit finement.

Quel bonheur,
madame la
comtesse,
que
l'offre d'une aussi forte somme ait t
faite seulement devant moi!

Pourquoi
donc
cela,
mon mi?

Parce
que,
madame la
comtesse,
votre
argent
serait fort aventur si tout autre
que
moi et
reu
cette
promesse.
.

Je suis toLite
prte
la tenir.

Je n'en doute
pas ,
madame
,
mais
,.
croyez-moi,
mieux vaut
garder
votre ar-
gent,
vous en aurez
peut-tre
besoin avant
peu.

Mais ces
papiers,
ces
papiers,
il me les
faut tout
prix.

S'il en est
ainsi,
vous les aurez.

Oui,
mais
quand?
LA REVANCHE

Vous tes donc bien


presse
de les te
avoir?
_
..
qv

Oui,
reprit-elle
en le
regardant
fixe-
J'J
ment,
parce que chaque
seconde
qui
s'coule
ei
peut
les faire dcouvrir.
si

Eh
bien, madame, rassurez-vous,
dit-il ti
en
souriant,
puisque
ces
papiers
sont si
pr-
ti
cieux,
que
vous dsirez tant les avoir en votre
possession,
les
voici,
ou du moins
je
le
sup-
p
pose,
s'ils sont renferms dans ce coffret.
n
Et retirant de dessous sa veste la cassette
dont il
s'tait
empar

Strasbourg
dans la
tl
maison de Mm* de Valral d'une
faon
si au-
j
dacieuse,
il la
prsenta
la
jeune
fe'mme.
i
Celle-ci s'en
empara
avec un mouvement
de
joie
fbrile en
poussant
un cri de bon-
]
heur.
'

Oh ! mon
ami,
dit-elle avec
me,
com-
ment
pourrai-jejamais...

Pas un mot de
plus,
madame la com-
tesse,
interrompit-il
avec une
brusquerie
presque
brutale afin de mieux cacher l'mo-
tion
qu'il prouvait,
on ne
rcompense pas
un
homme
pour
avoir fait son
devoir,
on lui dit
merci et c'est fini
par
l.

Diable
d'homme,
fit Otto en
riant;
il
est
impayable,
sur ma
parole.

Comment est-il
possible que dj
vous
vous
soyez acquitt
de cette mission ?

Oh ! cela n'a
pas
t
difficile,
madame
;
j'avais
t
charg par
M. Michel de recon-
duire M. de Poblesko
Strasbourg; j'ai pro-
fit de l'occasion
pour
faire d'une
pierre
deux
coups,
et
voil,
c'est tout
simple.

Vous le
voyez,
madame,
avec le
Loup-
Garou tout est
toujours
tout
simple,
fit Otto
en
riant;
si vous m'en
croyez,
vous interro-
gerez
un de ses
compagnons
et alors vous en-
tendrez le rcit d'un de ces traits d'audace et
de tmrit
qui dpassent
toute
croyance ;
quant

lui,
n'insistez
pas,
il ne vous dirait
rien de
plus,
il a la ferme conviction
que
tout
ce
qu'il
a fait est on ne
peut plus
naturel et
ne vaut
pas
la
peine
d'tre racont.

Oui, oui,
je
sais
cela,
rpondit
la com-
tesse devenue
pensive,
mais
je
sais aussi ce
que je
dois cet homme
extraordinaire,
et
j'ai, je
le
crois,
trouv le
moyen
de
m'acquitter'
envers
lui,
autant toutefois
que
cela est
pos-
sible
aprs
ce
qu'il
a fait
pour moi;
et la let-
.
tre?
ajouta-t-elle
avec une certaine hsita-
tion.

La lettre a t remise aux mains d'une


personne
sre
qui
doit
dj
l'avoir fait
parve-
nir son adresse.

Merci;
c'est au
sujet
de cette
lettre,
dit-elle en
s'adressant au
jeune
homme,
que
je
dsire, monsieur,
avoir avec vous un s-
rieux
entretien.

Vous
savez, madame,
que je
suis com-
pltement
vos ordres
;
tout ce
que
vous me
demanderez,
je
me hterai de le
faire,
je m'y
engage
sur
l'honneur'..

Je retiens votre
parole, monsieur,
r-
pondit-elle
en souriant.
Il
y
eut un court silence.
Le
Loup-Garou, voyant que
ni Otto ni
M"
10
de Valral ne semblaient
plus songer

lui,
salua
respectueusement
la
cqmtesse
et fit
quelques pas pour
se
retirer,
des motifs s-
l
rieux
exigeant imprieusement
sa
prsence
ailleurs.
3
La comtesse
s'approcha
de
lui, et,
posant
sa main blanche sur le bras du
contrebandier,
;
elle lui dit avec un dlicieux sourire :

Arrtez,
Jacques Oster, j'ai
quelques
i- I mots vous dire encore.
x
Le
Loup-Garou
s'arrta.

Vous n'tes
pas
un homme
auquel
on
>-
puisse
offrir de
l'argent, reprit-elle, je
le
sais,
to
cependant je
veux,
je
tiens
absolument
o-
m'acquitter
envers vous,
n-

A
quoi
bon? fit-il en
haussant les
pau-
et les
d'un air
bourru,
vous ne me
devez rien.
3
;

Ce n'est
pas
mon
avis,
voici le
moyen
it
que j'ai
trouv,
fit-elle
affectueusement,
et
ut cette fois
je
vous dfie de me refuser.
Le contrebandier la
regarda
avec tonne-
1-
ment.

C'est comme
cela, reprit-elle
en
riant,
LE BARON
FREDERICK
il vous faut en
prendre
votre
parti,
vous
je
ne dois
rien,
c'est convenu
;
mais vous avez
un
fils,
le seul lien
qui
vous rattache la
vie,
l seul tre
que
vous aimez
p'eut-tre.

Eh bien? balbutia-1-il avec


inqui-
tude.

Eh
bien,
mon ami
Jacques
Oster,

compter d'aujourd'hui
votre fils devient le
mien
;
je
me
charge
de
lui,
il sera lev avec
mon Henri et recevra la mme ducation
que
lui
;
je
veux en faire un
homme; plus tard,
son ducation
termine,
il choisira la carrire
qui
lui
plaira
le
mieux,
et
je
lui faciliterai
toutes les voies
pour
russir : il est bien en-
tendu
que je
ne
prtends
eh aucune
faon
vous
sparer
de votre
fils;
vous resterez
prs
de
lui,
vous le verrez tant
que
vous voudrez
;
je possde
d'immenses forts dans
lesquelles
vous vivrez votre
guise; acceptez-vous
cet
arrangement
?
Des larmes coulaient lentement des
yeux
du contrebandier sur ses
joues
brunies.

Vous feriez cela


pour
mon
petit gars,
madame? dit-il d'une voix
tremblante,
vous
ne me
trompez pas
1

Pourquoi
vous
tromperais-je, pauvre
homme? lui dit-elle avec une extrme bont
;
je
vous ai donn ma
parole,
voici ma main.
Le contrebandier
pressa
doucement cette
main
mignonne, qui disparaissait
tout entire
dans sa main
calleuse;
il la souleva douce-
ment et la
porta
ses
lvres,
et d'une voix
que
l'motion brisait et rendait sourde et
rauque
:

Je vous
crois, dit-il,
vous tes
bonne;
j'accepte pour
mon
petit gars,
et
maintenant,
madame,
je
suis vous
corps
et me
;
ma vie
vous
appartient, disposez-en.

Je sais
que je puis compter
sur
vous,
,
Jacques
Oster,
reprit-elle
doucement,
le mo-
ment
venu,
je
vous
appellerai.

Je serai
prt,
madame.
Et, aprs
avoir salu une dernire fois la
comtesse
qui
le
regardait s'loigner
d'un air
pensif,
il se
dirigea
vers la
porte
secrte du
salon
;
mais en
passant auprs
de Michel
Hartmann,
celui-ci se retourna
brusquement
en l'arrtant au
passage par
le collet de sa
veste :

O
vas-tu,
dserteur? lui dit-il
gaie-
ment,
nous avons besoin de toi
ici,
reste avec
nous.
La comtesse de Valral avait
repris
la con-
versation avec le commandant Otto de Wlk-
field.
Tous
deux,
bien
que pai'lant
fort
bas,
s'taient,
afin de causer
plus
leur
aise,
retirs dans
l'angle
le
plus loign
du salon.

Laissez-moi,
mon
commandant,
avait
rpondu
le
Loup-Garou

Michel,
j'ai
abso-
lument besoin dehors.

C'est
possible,
mais nous avons besoin
de toi
ici,
nous.

C'est
pour
une affaire
importante,
je
ne vous demande
qu'un quart
d'heure.

Hum ! et dans un
quart
d'heure tu seras
de retour?

Je vous le
promets,
commandant.

De
quoi s'agit-il
donc?

Vous le saurez
bientt,
mais
je
vous en
prie,
laissez-moi sortir.

Va
donc,
puisque
tu le veux absolu-
ment,
mais ne sois
pas long.

Un
quart d'heure, pas davantage.
Michel lcha alors le collet de la veste
;
le
Loup-Garou profita
de la libert
qui
lui tait
rendue
pour s'esquiver
au
plus
vite.
L'absence du
Loup-Garou
ne se
prolongea
pas
au del de
vingt minutes; lorsqu'il
re-
parut,
toute trace d'motion avait
disparu
de
son
visage,
ses traits avaient
repris
leur ri-
gidit
habituelle.
Il ne restait
plus
dans le
salon,
lorsque
le
Loup-Garou rentra,"que
M,no la comtesse
de
Valral,
le commandant Otto de Wlkfield
et le commandant Michel.
Le
jeune
officier offrit son bras Mmo.de
Valral et la conduisit un
canap
; puis
d'un
I
geste
il
engagea
Otto et le
Loup-Garou

.
s'asseoir.
LA REVANCHE

Mon cher
Otto,
dit-il
alors,
maintenant
que
nous avons donn nos
panchements
de famille tout le
temps
dont mon
pre,
ma
mre,
ma soeur et moi
pouvions
strictement
disposer,
le
sang-froid
m'est
compltement
revenu et avec lui les lourds soucis
inspa-
rables de la situation dans
laquelle je
me
trouve fatalement
plac ;
votre arrive im-
prvue
m'a caus une vive
joie,
mle,
je
vous
l'avoue,
d'une assez
grande inquitude
,*
je
vous connais
trop pour
ne
pas comprendre
que
si vous vous tes hasard vous avancer
jusqu'ici,
c'est
que
des raisons de la
plus
haute
importance
vous
y
ont
engag ; chaque
jour
notre situation se tend
davantage ;
elle
tait
difficile, maintenant elle se fait
critique
;
le moment d'une
explication
franche entre
nous est venue
;
ne le
pensez-vous pas
comme
moi ?

Vous
l'aurez,
mon ami
;
toute hsita-
tion doit finir
;
il nous faut absolument
pren-
dre un
parti quel qu'il
soit.

Malheureusement,
il nous
manque
un
homme,
un
ami,
dont la
prsence
est indis-
pensable,
et sans
lequel
l'honneur
s'oppose

ce
que
nous
prenions
une rsolution
quel-
conque,
car
plus que
nous encore il est in-
tress dans cette
question.

De
qui
donc voulez-vous
parler,
cher ami?

De
qui
vous
parlerais-je,
si ce n'est
de notre brave
Ludwig,
le commandant des
francs-tireurs d'Altenheim
;
vous savez
que
cette
compagnie
de
partisans
est
presque
en-
tirement
compose
des ouvriers de la fabri-
que
de mon
pre?

Je
lsais, oui,
mon ami
;
mais rassu-
rez-vous;
avant de me mettre en marche
pour
vous
rejoindre, je
lui ai
expdi
un
exprs,
avec un mot dans
lequel je
l'aver-
tissais de ce
que j'allais
faire,
et
je
le
priais
de se rendre ici toute affaire cessante.

Merci
d'y
avoir
song ;
alors
je
crois
que
nous ferons bien de l'attendre.

Il sera ici avant une


demi-heure,
dit le
Loup-Garou.

Comment le'sayez-vous
!

Pardieu ! ce n'est
pas
difficile,
son
avant-garde
est
dj
arrive
;
le
sergent
Pe-
trus
Weber,
qui
la
commande,
m'a assur
que
la
compagnie
ne se trouvait
pas

plus
d'une lieue ou d'une lieue et demie en arrire.

Oh ! alors le fait est certain.

Trs-certain
;
mais
pardon,
messieurs,
puisque
nous avons
quelques
instants devant
nous,
je
dsirerais vous adresser une
ques-
tion et savoir
quelles
sont vos intentions au
sujet
d'un certain individu
que je
viens
l'instant de faire arrter moi-mme au mo-
ment o il
essayait
de nous brler la
politesse
:
heureusement
que
toutes les issues taient
soigneusement gardes.

De
qui s'agit-il
donc? demanda Otto.

D'un misrable
qui
nous a vendus aux
Prussiens,
fit Michel avec
dgot.

Oh! oh !
que
dites-vous donc l ?

La
vrit,
un ouvrier
belge
de notre
fabrique
s'est
engag
nous livrer aux
Allemands contre une certaine somme d'ar-
gent.

Voil,
sur mon
honneur,
un bien odieux
misrable ! avez-vous une certitude ?

Hlas 1
oui,
mon
ami,
bien
que j'ignore
comment le
Loup-Garou
a t instruit de
cette trahison.
Quant

moi,
je
ne
puis
con-
server le
plus lger
doute,
le fait m'a t d-
nonc
aujourd'hui
mme avec toutes les
preuves
les
plus
irrcusables, quelques
mi-
nutes seulement avant votre arrive.

Moi
je
l'ai
appris
cette nuit
par
le
pre
Carillon, qui
a tout entendu
;
le
complot
s'est
fait dans son
cabaret,
dit le
Loup-Garou.

C'est affreux ! s'cria Otto.

Plus affreux
que
vous ne le
supposez
;
savez-vous
qui
est cet homme? le beau-frre
de
Ludwig,
notre brave camarade
;
c'est sa
nice,
la fille de
Ludwig, qui
m'a dnonc la
trahison,
ou
qui,
du
moins,
a tout avou
ma soeur et Charlotte Walter
qui
me l'ont
rapport.

Le cas est
trs-grave, justice
doit tre
LE BARON
FREDERICK
faite
;
mais
Ludwig,
ce coeur si
loyal,
ce t
noble
caractre, il en mourra de honte et de 1
dsespoir.
i

Je crois
qu'il
vaLit mieux ne rien ca- i
cher
Ludwig,
attendre
qu'il
soit ici et i
alors
prendre
une dtermination d'accord
avec lui.

Si les choses sont ainsi


que
vous le
dite,
les Prussiens connaissent notre re-
traite
;
d'un moment l'autre nous
pouvons
les voir arriver
;
je
suis d'avis de nous
pres-
se*-,
au
contraire,
et d'abandonner immdia-
tement les ruines.

Rassurez-vous, messieurs,
dit le con-
trebandier,
grce

Dieu,
les choses ne sont
pas
aussi avances
que
VOLISle
craignez
;
les
Allemands ne savent rien encore.

Prenez
garde
de nous induire en
erreur,
Loup-Garou ;
vous le
savez,
une
erreur serait mortelle
pour
nous.

Je le
sais,
monsieur
Otto,
mais
je
suis
sr de ce
que j'avance,
Fisher n'a encore
rien dit de
positif
;
les Allemands
soLipon-
nent notre retraite. sans savoir exactement
o elle se trouve
;
je
suis certain de
cela,
c'est
aujourd'hui
seulement
que
Fisher de-
vait avoir rendez-vous au cabaret du
pre
Carillon, pour
toucher la somme
promise
pour
sa
trahison,
et rvler le lieu o nous
sommes tablis
;
Fisher ne sera
pas
au ren-
dez-vous
puisque je
l'ai arrt
;
de
plus,
l'of-
ficier
prussien
avec
lequel
il devait
traiter,
chez le
pre
Carillon, est,
selon toutes
proba-
bilits,

Strasbourg,
s'il ne s'est
pas
arrt
en
route, aprs
la droute de ce matin
; qui
sait si cet officier ne croit
pas
avoir t trahi
... lui-mme,
et
aprs
le dsastre de ses trou-
pes,
si rudement
battues,
n'accuse
pas
Fisher
de l'avoir fait tomber dans un
pige?

En
effet,
tout cela est assez
probable,
cependant, lorsqu'il s'agit
du salut de tant
de
gens,
on ne saurait
prendre trop
de
pr-
cautions.

La
plus
efficace, messieurs,
tait d'en-
voyer
des claireurs dans toutes les direc-
tions afin de s'assurer des mouvements de
l'ennemi
;
ces
claireurs,
je
les ai
expdis
moi-mme
;
lorsqu'ils rentreront,
nous sau-
rons dfinitivement
quoi
nous en tenir
;
d'ici
l,
mon humble
avis,
puisque
vous me
permettez
de vous le
donner,
est
que
nous
n'avons rien autre chose faire
que
d'at-
tendre le retour de nos batteLirs
d'estrade,
en
mme
temps que
l'arrive du commandant
Ludwig.

En
effet,
le
Loup-Garou
a
raison,
il faut
attendre.

Attendons donc,
je n'y
vois
plus
d'in-
convnient maintenant.

C'est ce
pauvre Ludwig qui m'inquite,
dit Michel avec tristesse.

Ludwig
est un homme de coeur
que
nous aimons et
que
nous estimons
tous,
dit
vivement Otto
;
il ne saurait
tre,
sous aucun
prtexte,
rendu
responsable
de l'infamie de
ce drle de Fisher
qui,
du
reste,
n'est son
parent que par
alliance.

Il
n'y
a
jamais
eu une
grande sympa-
thie entre
Ludwig
et
Fisher,
c'est
malgr
lui
que
cet homme est entr dans sa famille
;
la mauvaise conduite de Fisher a
toujours
lev une barrii'e entre lui et son beau-
frre,
dit le
Loup-Garou.
Du
reste, messieurs,
si vous me le
permettez, je prendrai
sur moi
d'annoncer au commandant
Ludwig
ce
qui
se
passe ;
cette affreuse nouvelle venant tlt;
moi lui
causera,
j'en
suis
1
sr,
une motion
moins
grande que
si vous la lui annonciez,
vous
qui par
votre ducation et votre
posi-
tion dans le
monde,
vous trouvez si fort au-
dessus de lui
; Ludwig
et moi IIOLLSsommes
du
peuple,
nous savons comment nous de-
vons nous
interroger pour
nous
comprendre
demi-mot
; que pensez-vous
de cette
pro-
position,
messieurs ?
;

Je
pense,
mon cher
Jacques Oster,
dit

Michel en lui tendant la


main, que
vous tes
un brave coeur et
que
vous avez instinctive-
Iment
toutes les
dlicatesses; oui,
il vaut
mieux
que
vous VOLIS
chargiez
de cette
p-
LE BARON FREDERICK

L REVANCHE
Le colonel
Denfert, qui
commande la ville do
Belfort, est un vritable homme de
guerre (page 12).
nible mission
;
venant de
vous,
le
coup
sera
moins rude.

Puisque
vous m'autorisez
agir,
mon
commandant,
je
vais avec votre
permission
vous
quitter pour
aller au-devant de
Ludwig,
afin
que personne
ne me
prvienne,
et ne
l'instruise maladroitement.
-
C'est
cela,
mon
ami,
allez
;
nous vous
attendons ici.
Le
Loup-Garou
se leva et sortit aussitt
du salon.
Les deux commandants demeurs seuls
arrtrent entre eLix certaines mesures ur-
gentes;
ils taient tombs d'accord sur
pres-
que
toutes les
questions, lorsqu'un grand
bruit de
pas
se fit au
dehors,
et
quatre
ou
cinq personnes
entrrent dans le salon.
La
premire qui parut
fut le
.Loup-Garou
qui probablement
servait de
guide
aux autres
;
derrire lui entrrent le commandant Lud-
wig,
Lucien Hartmann et Petrus Weber.
Le commandant
Ludwig
tait
ple,
ses
sourcils taient froncs se
joindre
;
il sem-
blait en
proie
une vive motion
intrieure,
mais son
pas
tait assur
;
il
portait
haut la
tte et son oeil
lanait
des clairs
;
il
y
avait
BARON FUOER1CK.

70 LIV.
LA REVANCHli.

2
10 LE BARON
FREDERICK
du lion et
de
l'agneau
dans cette
grande
et
belle
organisation, qui personnifiait, pour
ainsi
dire,
le
peuple
dans sa force et sa
bont.
Michel et Otto se levrent avec
empresse-
ment
pour
souhaiter la bienvenue aux arri-
vants et
serrrent affectueusement les mains
de
Ludwig, puis
chacun
prit place.

Messieurs,
dit alors
Ludwig
d'une voix
puissante,
et vous
surtout,
monsieur
Michel,
je
vous suis
profondment
reconnaissant de
ce
que
vous avez fait
pour
moi
;
le
Loup-Ga-
rou m'a tout dit :
justice
est faite
;
le mis-
rable ne trahira
plus personne.
Aprs
cette dclaration nette et
prcise,
prononce
d'une voix
ferme,
il
y
eut un si-
lence
lugubre qui
dura
pendant quelques
ins-
tants; puis Ludwig reprit
en
promenant
un
regard
assur autour de lui :

Ce
que je
vous
dis,
fit-il avec amer-
tume,
n'a rien
qui
vous doive
surprendre;
cette affaire me
regardait seul,
et
je
vous
remercie une fois encore de m'avoir laiss le
soin de la
rgler;
en
effet,
ce misrable tait
mon
parent par
alliance
seulement,
pour
l'honneur de ma
famille,
mais encore
par
sa
qualit
d'ouvrier de la
fabrique,
il tait le
compagnon, je
ne veux
pas
dire l'ami de
nous
tous;
en trahissant et vendant l'en-
nemi le secret de la retraite de nos familles
et les livrant
lchement,
il commettait un
crime d'autant
plus grand
et
plus infme,
que
c'taient ses
parents
et ses amis
qu'il
vendait ainsi aux bourreaux
pour quelques
pices
d'or. Je ne
parle
ici
que pour
m-
moire des
obligations
sans nombre
qu'il
avait toute la famille Hartmann
;
celui
qui
trahit les siens
peut
vendre ses bienfaiteurs.
C'taient donc les francs-tireurs d'Altenheim
qui
devaient
juger
ce
misrable,
car c'tait
eux, surtout,
que menaaifcsa
trahison.
Aussitt arriv au chne du
Haut-Baron,
j'ai
runi le conseil de
guerre
de la
compa-
gnie;
Fisher a
comparu
devant
lui, je prsi-
dais;
ma
qualit
de
parent
d cet homme
exi-
geait imprieusement que je
donnasse l'exem-
ple
du
respect
la loi
;
l'accus ne s'est
pas
dmenti,
il s'est montr
lche;
il a avou tous
ses crimes en embrassant nos
genoux
avec
des larmes et des cris de
dsespoir; je
suis
demeur
inflexible,
car il fallait
que justice
ft
faite;
elle le fut. Le tratre a t con-
damn
mort;
mais comme le
temps pres-
sait,
que
la
prudence exigeait que
le bruit des
coups
de feu ne ft
pas
entendu de l'ennemi
embusqu peut-tre
aux
environs,
le con-
damn a t roul dans une
couverture,
bil-
lonn, garrott
et lanc dans le Gave avec
une lourde
pierre
attache aLix
pieds
;
tout
est fini
pour
lui en ce
inonde,
que
Dieu lui
fasse misricorde dans l'autre! Maintenant
que je
vous ai rendu
compte
du
jugement
et
de l'excution de ce
misrable,
j'ai accompli
mon devoir
jusqu'au
bout,
sans faiblesse
comme sans haine
;
que
cet homme soit donc
oubli,
il
reu
le chtiment
qu'il
mritait
;
on ne
peut
et on ne doit lui demander rien de
plus
;
songeons
sauver ceux
qu'il
a failli
perdre
et
qui peut-tre
courent en ce
moment,
cause de sa
trahison,
un
danger
de mort.
Michel et Otto taient
frapps
de
stupeur,
ils taient
ples,
une sueur
glace
inondait
leurs
tempes,
ils se sentaient saisis d'une ad-
miration mle d'effroi
pour
cet
homme, qui
sans hsitation et sans crainte n'avait
pas
recul devant
l'accomplissement
d'un si ef-
frayant
devoir.
Un silence morne et
qui
se
prolongea long-
temps
suivit la dclaration faite
par
le com-
mandant des francs-tireurs d'Altenheim.
Michel
comprit qu'il
ne fallait
pas
laisser
plus longtemps
ses
compagnons
et lui-mme
sous le
coup
de ce sinistre
vnement,
et
qu'une
raction tait
urgente.

Messieurs, dit-il,
vous avez
entendu
notre ami et
compagnon,
le commandant
Ludwig, justice
est
faite, que
le nom du
tratre ne soit
plus prononc parmi
nous
;
un
devoir
suprme
nous est
impos
: dtourner
les
dangers que
cet homme a accumuls sur
LA REVANCHE 11
nos
ttes,
et conduire saines et sauves dans
mie retraite sre les malheureuses familles
s
qui
ont eu foi en nous et se sont confies i
notre
honneur; mais,
avant
tout,
il faut
que
nous
soyons
exactement
renseigns
sur la <
situation dans
laquelle
nous nous
troLivons,
<
que
nous connaissions les vnements
qui
se
sont
passs
autour de
nous,
afin
que
nous ;
sachions
quelles
sont les ressources
qui
nous
restent et de
quels moj^ens
nous
pouvons
dis-
poser, pour
assurer le salut de tant d'tres
qui
nous sont chers et
que
nous sommes r-
solus de dfendre
jusqu'
la dernire
goutte
de notre
sang.

Un
mot,
s'il vous
plait,
mon comman-
dant,
dit Ptrus.

Parlez,
monsieur.

C'est une
espce
de conseil de
guerre
que
nous
tenons,.n'est-ce pas,
commandant?

C'est un conseil de
guerre.

Il me
semble,
sauf meilleur
avis,
com-
mandant,
qu'il
serait
peut-tre
bon
que
les
officiers de nos trois
compagnies
assistassent
ce
conseil,
afin
qu'ils
se
pntrent
bien'de
la
gravit
de la situation et
que
connaissant
toute l'tendue des
dangers qui
nous mena-
cent,
le moment venu
d'agir,
ils nous
prtent
un concours
plus
efficace;
que pensez-vous
de
cette
proposition,
mon commandant?

Je
pense,
cher monsieur
PetrusWeber,
"rpondit gracieusement
Michel,
que, aujour-:
d'hui comme
toujours,
vous
reprsentez parmi,
nous le bon sens et la
logique,
et
que par
con-:
squent
il va immdiatement tre fait droit
votre
demande,
qui
est
trs-juste. Loup-Ga-
rou,
mon
ami, voulez-vous,
je
vous
prie,
prvenir
MM. les officiers de se rendre ici
l'instant?
Petrus s'inclina devant le commandant et
le
Loup-Garou quitta
le
salon.
Bientt il
reparut
suivi de tous les officiers
des francs-tireurs
d'Altenheim,
de ceux de
Otto de Wlkfield et du Parisien
qui,
avec
lui,
reprsentaient
les officiers de la
petite
troupe
de Michel.
Un
nouveau
personnage, qui
fut accueilli
avec les
marques
de la
plus
vive
sympathie,
fit son entre au mme instant.
Ce
nouveau
venu,
que personne
n'atten-
dait,
mais dont chacun dsirait la
prsence,
tait Yvon Kerdrel.
Le
jeune
officier arrivait l'instant mme
au chne du
Haut-Baron,
de retour de la mis-
sion
qui
lui avait t confie
par
Michel.
La runion tait au
grand complet,
elle se
composait
d'une
vingtaine
de
personnes,
Chacun s'installa tant bien
que
mal,
car
l'espace
tait fort
restreint,
et
lorsque
Michel
vit
que
tout le monde tait
assis,
il
reprit
la
parole.

Je
prie,
dit-il,
notre ami et
collgue
Otto de Walkfteld de nous donner les ren-
seignements
les
plus
dtaills sur les vne-
ments
qui
se sont
accomplis pendant
ces der-
nires semaines.
Chacun se
prpara
couter avec la
plus
srieuse attention.
Otto de Wlkfield tait bien
instruit;
ses
innombrables relations lui avaient
permis
de
puiser
ses
renseignements
aux meilleures
sources;
sans
emphase,
sans
passion,
il ra-
conta dans leurs
plus
infimes dtails tous les
vnements
qui
s'taient
passs,
clairement,
nettenient,
s'attacharit surtout tre vridi-
que,
ne
rien
attnuer comme ne rien dis-
simuler
;
il
fallait,
et il le
comprenait, que
tous ces hommes
qui
l'coutaient et
qui,
de-
puis
le commencement de l
guerre,
taient
presque compltement privs
de
nouvelles,
sussent
quoi
s'en tenir sur les
vnements,
afin de
juger
sainement la situation et de
prendre,
sans hsitation contme sans fai-
blesse,
les mesurs ncessaires
pour
viter
une
catastrophe
imminente;
'
-
Le
jeune
commandant
parla longtemps
, d'une voix
nerveuse,
dont les accents
sympa-
thiques
faisaient
pntrer
la conviction dans
!;
le coeur de ses auditeurs,
i

Messieurs,
ajouta-t-il
en
terminant,
il
I
rsulte
pour
nous de ce
que
vous venez d'en-
12
LE BARON FREDERICK
tendre ce fait
trs-grave, que
la
France,
surprise,
livre
pour
ainsi
dire
pieds
et
poings
lis ses ennemis
;
sans arme
solide,
pres-
que;
sans
armes,
se dbat
fatalement
dans les
angoisses
du
dsespoir,
au milieu du cercle
de fer
qui l'enveloppe
de
toutes
parts ;
non
pas
dans
l'esprance
de
rappeler
la victoire
. sous ses
drapeaux,
niais
pour
conserver son
honneur et
inspirer
en tombant ses enne-
mis eux-mmes le
respect
et l'admiration
qui
s'imposent
tout dvouement sublime
;
im-
puissante
se
sauvegarder elle-mme,
elle
est
;
contrainte de nous abandonner aux
inspirations
de notre
patriotisme.
Vaincre
nous est
impossible
;
nous avons dfendu
notre terre d'Alsace et de Lorraine
pied

pied, pouce

pouce,
l'heure est enfin venue
pour
nous de donner nos ennemis une
preuve
clatante de ce
que peut
le
patrio-
tisme d'hommes comme nous en
faisant,
de-
vant les forces crasantes
qui
nous
envelop-
pent,
une retraite
lonine, reculant
pas

pas
sans cesser de faire face
l'ennemi,
lui im-
posant par
notre
attitude,
le tenant
distance,
lui
chappant malgr
tous ses.
efforts,
et re-
joignant
enfin sans nous tre laiss entamer
les
glorieux
restes de ces armes
franaises
si
longtemps
invincibles.
Ces
paroles, prononces
avec un entrane-
ment
chaleureux,
furent couvertes
par
d'una-
nimes
applaudissements ;
tous ces hommes
dvous
qui prfraient
mourir
que
de traiter
avec l'ennemi et
dposer
honteusement les
armes,
accueillirent avec enthousiasme la
proposition
d'une retraite
glorieuse
faite sos
les
yeux
mmes des
troupes allemandes,
sans
que
celles-ci
pussent s'y opposer
;
il
y
avait
dans cette
proposition quelque
chose de
pa-
triotiquement grandiose qui
souriait ces
coeurs d'lite.

Tout ce
que
vous avez
dit,
commandant
Otto
de
Wlkfield,
rpondit Ludwig
en
touffant dans sa vaste
poitrine un:soupir
ressemblant
un
rugissement,
n'est malheu-
reusement
que trop vrai,
l'illusion n'est
plus
possible;
continuer
plus longtemps.la
lutte,
lorsque
tout ce
qui
nous entoure nous est
hostile,
serait un acte de
folie,
nous nous
ferions tuer sans bnfice
pour
la
France,
et
pour nous-mmes, puisque
notre mort
entranerait la
perte
immdiate de tous
les
tres
qui
nous sont chers
et
pour
la d-
fense
desquels
nous avons combattu
pendant
de
longs
mois
;
faire retraite n'est
pas
fuir,
reculons
donc,
puisqu'il
le
faut, mais,
en nous
retirant,
ne laissons rien
derrire nous,
ne
livrons aux Prussiens
que
ce sol sacr
que
nous ne
pouvons plus
dfendre
aujourd'hui,
mais
que, j'en
ai la
conviction, nous, leur re-
prendrons
bientt. Est-ce ainsi
que
vous
comprenez que
nous devons nous retirer?

Certes,

quoi
bon abandonner la
partie,
si nous ne sauvons
pas
nos
femmes,
nos en-
fants et nos vieillards ? tous doivent nous
suivre et
partager
notre sort.

A la bonne
heure,
voil du
franais que
j'entends
et
qui
rsonne doucement mon
oreille!
maintenant,
quelle
direction
pren-
drons-nous,
quel
sera notre
objectif, pour
employer
des termes militaires?

Belfort ! s'cria Michel


vivement,
c'est
vers ce
point que
doit tre
dirige
notre re-
traite,
c'est cette ville
que
nous devons mettre
tous nos efforts atteindre.
-
Oui,
dit
Otto,
et cela
d'autant
plus que
Belfort se dfend
nergiquement
et dfie tou-
tes les
attaques
des forces
prussiennes, qui
l'ont
depuis longtemps
investie : l'hrosme
de cette ville se rit de la
tactique
et de la
discipline prussiennes.
Le colonel
Denfert,
qui
commande la ville de
Belfort,
est un v-
ritable homme de
guerre,
un
patriote dvou,
il mourra son
poste peut-tre,
mais
certai-
nement il ne rendra
jamais
la ville
qu'il
est
charg
de dfendre.
~
Bien,
reprit Ludwig,
moi aussi
j'avais
pens

Belfort,
je
connais le colonel
Denfert,
j'ai
servi sous ses
ordres;
c'est un
soldat,
il
est dur
pour
lui autant
que pour
les
autres,
il
n'y
a
pas
badiner avec
lui, il faut
marcher
LA REVANCHE
Vi
droit,
mais il est
juste
et il est l'ami du sol-
dat;
mais Belfort est bien loin.

C'est
vrai,
dit
Michel,
mais Belfort c'est
encore l'Alsace. .
"

Vous avez
raison, commandant,
va
pour
Belfort;
il ne nous reste
plus
maintenant
rgler que
les dtails d
l'expdition.

Oui,
voil l
mot,
nous ne nous mettons
pas
en
retraite,
nous
poussons
une
pointe

travers les forcs allemandes
pour
nous
ap-
puyer
sur une ville
fortifie,
dit Otto d'un
air de bonne
humeur : ce mot de retraite me
taquinait
et
m'horripilait
affreusement : ex-,
pdition
est le mot
propre.

Je suis
d'avis,
dit alors
Michel,
puisque
ces messieurs sentent tous comme nous
qu'il
est
impossible
de tenir
plus longtemps
la cam-
pagne
dans les
positions que
nous
occupons,
que
des mesures soient
prises
sans retard
pour oprer
notre mouvement dans les con-
ditions de sret
indispensables
aux
femmes,
aux enfants et aux vieillards
que
neus em-
menons avec nous.
En ce
moment,
Ludwig
se leva vivement et
s'adressant aux membres du conseil :

Messieurs et
compagnons,
dit-il avec
une animation
fbrile,
nous sommes
placs
dans de telles conditions
que
la
plus grande
franchise doit tre l'ordre du
jour
entre
nous;
la
confiance,
la
solidarit,
peuvent
seules nous
sauver;
depuis
le
premier jour
quelle
a t notre devise ?

Tous
pour
un,
un
pour
tous ! s'crirent
d'une seule voix tous les officiers des francs-
tireurs.

Oui,
reprit Ludwig
avec
motion,
et
nous avons tenu
loyalement
les
engagements
auxquels
nous
obligeait
cette
parole;
un
seul,
un
misrable,
d'autant
plus
criminel
qu'il
tait non combattant et
protg par
nos
poitrines
si vaillamment
opposes

l'ennemi,
a failli l'honneur
;
justice
a t
faite,
il est
vrai,
mais il ne faut
pas, je
ne dirai
point
qu'un
fait semblable se
reprsente,
cela est
impossible,
mais
qu'une
indiscrtion
puisse
tre commise
Favenir,
car cette indiscr-
tion serait mortelle
;
en
consquence, je
de-
mande
que
les trois commandants seuls,
assists de deux ou trois officiers
qu'ils
dsi-
gneront eux-mmes,
prennent
la
responsabi-
lit entire de tout ce
qui
sera fait
pendant
la rude
campagne que
nous
entreprenons,
que
leurs dcisions soient
secrtes,
et
que
leurs ordres soient
excuts,
sans
hsitations,
sans commentaires et sans
qu'ils
aient besoin
de donner des
explications; pensez-y
bien,
messieurs,
notre
salut,
celui de nos familles
est ce
prix.

Oui,
dit le
Loup-Garou
;
si le secret
n'est
pas gard,
rien ne
pourra
se faire.

Il est bien
entendu,
ajouta
Michel, que
nous nous rservons dans les circonstances
exceptionnelles
le droit de consulter nos offi-
ciers afin de
profiter
de leurs bons avis.

Messieurs,
dit alors un vieux
capitaine,
au nom de mes camarades et au mien
j'ap-
prouve
tout ce
qui
vient d'tre
propos,
nous
jouons
une
partie
terrible
;
une
vigoureuse
initiative,
une excution
rapide,
une disci-
pline
svre
peuvent
seules nous assurer le
succs.

Nous connaissons nos


chefs,
nous sa-
vons ce dont ils sont
capables,
dit un
autre,
laissons-leur carte
blanche,
c'est le seul
moyen
de nous sortir du
gupier
dans
lequel
nous sommes.

Oui,
oui,
carte blanche! s'crirent
d'une seule voix tous les autres officiers.

Comment hsiterions-nous donner


nos chefs cette
marque suprme
de la con-
fiance
qu'ils
nous
inspirent
? dit le
capitaine
Pippermann,
nous combattons
pour
nos fem-
mes et nos enfants.

Messieurs,
dit
Michel,
la
responsabilit
que
vous nous
imposez
est
lourde;
mais nous
ne faillirons
pas
notre tche
;
nous vous
remercions de la confiance
que
vous mettez
en
nous, et,
quoi qu'il arrive,
nous saurons
accomplir
notre
devoir
;
un dernier mot avant
de nous
sparer
:
14 LE BARON
FREDERICK
Que
Dieu nous aide! Vive la France ! vive
la
Rpublique
!

Vive la France ! vive la


Rpublique!
Ce cri
s'lana
enthousiaste et
puissant
hors de toutes les
poitrines, puis
les officiers
salurent
respectueusement
leurs che'fs et se
retirrent;
quelques-uns seulement,
sur des
signes qui
leur avaient t
adresss,
demeu-
rrent ; c'taient le
Loup-Garou,
le
Parisien,
Rolland et
Hertzog,
le
garde
forestier du
Pray.
Mmo de Valral se leva
pour
se retirer elle
aussi,
mais Michel la
pria gracieusement
de
se rasseoir.
'
Nous avons besoin de
vous, madame,
lui dit-il en souriant.

Maintenant, messieurs,
dit Otto en se
frottant les
mains,
l'oeLivre ! Je ne sais
pourquoi,
mais il me semble
que
nous russi-
rons.

Je le crois comme
vous, commandant,
rpondit
le
Loup-Garou
de son air moiti
figue,
moiti raisin.
Alors
commena
entre tous ces hommes
dvous la confrence secrte du rsultat de
laquelle dpendait,
selon toutes
probabilits,
le salut
gnral.
Cette confrence fut
longue
;
elle se
pro-
longea pendant plusieurs heures,
mais lors-
que
les membres de ce consistoire secret se
levrent,
leurs martiales
physionomies rayon-
naient
d'espoir.
II
PENDANT LA RETRAIT
-Quelques
jours
s'taient couls
depuis
les
vnements raconts dans nos
prcdents
chapitres;
la
guerre
semblait redoubler de
fureur;
chacun
prvoyait,
les-uns avec dses-
poir,
les autres avec une satisfaction
secrte,
qu'une catastrophe
terrible tait imminente.
En
effet,
comme aux
poques

jamais
d-
sastreuses du
Bas-Empire,
les hordes bar-
bares des Borusses et des Teutons s'taient
abattues sur la France comme une nue
de
sauterelles,
l'avaient
envahie, et,
s'ten-
dant dans toutes les
directions, menaaient
de la couvrir tout entire de leurs hordes
pil-
lardes, rapaces
et cruelles. A leur
approche,
femmes, enfants, vieillards, animaux,
tout
fuyait ple-mle.
Les villes et les
villages
brlaient comme
de sinistres
phares partout
o ils
passaient;
ils laissaient derrire eux une trace san-
glante
accidente
par
des ruines noircies
;
nos
armes,
composes
la hte
djeunes gens que
l'amour de la
patrie
avait enlevs leurs
foyers
dvasts,
mais inhabiles encore au rude m-
tier de la
guerre,
reculaient
pas

pas
en
frmissant devant la mare
toujours
mon-
tante du flot des
envahisseurs,
illustrant
leurs retraites de victoires
glorieuses,
mais
qui
devaient rester striles
pour
le succs de
la
guerre;
notre honneur militaire tait
sauv,
grce
au dvouement et
l'indomp-
table
courage
de nos
jeunes
recrues,
mais
notre
prestige
militaire tait
perdu,
et la
France
sanglante
et meurtrie
penchait
de
plus
en
plus
vers l'abme
qui,
dans
l'opinion
de
l'Europe, spectatrice goste
et
jalouse
de nos
succs
passs,
devait finalement
engloutir
I
jusqu'
notre nationalit
mme,
sans
espoir
ni
possibilit
de nous relever
jamais
d'une
aussi
effroyable
chute.
Le terrible
finis
Galle tait sur toutes les
lvres minces de ces hideux
serpents
,lu-
nettes
qui composaient
la
diplomatie
euro-
penne.
Seul le
peuple
ne
dsesprait pas ;
il avait
foi dans la mission
providentielle
de la
France;
i il savait
que
ces
grandes conqutes
humani-
i
taires,
le
progrs
et la libert ne s'achtent
>
que par
de
sanglantes
hcatombes et
que
la
-
I force ne
peut
rien
fonder;
accabls sous le
LA REVANCHE 15
nombre,
nos
jeunes
soldats
prsentaient
bra-
vement leurs
poitrines
l'ennemi et tombaient
le sourire sur les
lvres,
aux cris enthousias-
tes de : Vive la
Rpublique
!
On
croyait
la France dfinitivement morte,
au contraire elle
renaissait, et,
comme
Lazare,
elle sortait du
tombeau, pour reprendre,
'
l'effarement
gnral
de ses ennemis
stupfis,
sa
place
au milieu des nations deux ans
peine plus
tard.
Mais nous n'en tions
pas
encore
l,
l'ave-
nir tait cach sous un voile
sanglant charg
de
temptes
;
la
lutte,
prs
de
finir,
continuait
avec un acharnement
inou,
le canon faisait
entendre sans relche sa voix
sinistre,
et les
hommes se couchaient sur le
sol,
comme les
pis
mrs tombent dans le sillon sous la faux
du moissonneur. Le
moissonneur,
c'tait
l'empereur d'Allemagne,
le
despote sanglant,
le
pitiste fanatique, qui
mlait la fois dans
la mme
pense
le
vol,
le meurtre et la reli-
gion.
Mandrin
lugubre
dont les soldats
pil-
laient en
invoquant
le
Seigneur,
violaient et
massacraient en remerciant le Dieu des ar-
mes.
La nuit tait
sombre,
huit heures son-
naient un clocher
loign,
le vent faisait
rage
travers les branches des arbres
qui
se
choquaient
entre
elles,
des
nuages gri-
stres couraient
follement dans
l'espace ;
un
dtachement
nombreux de francs-tireurs tait
camp
sur un des sommets du
Monchsberg,
en Alsace.
Le
Monchsberg,
sans tre une des mon-
tagnes
les
plus
leves de
l'Alsace,
en est
peut-tre
la
plus
curieuse et la
plus pitto-
resque,
couverte
qu'elle
est
d'paisses
forts
de
sapins
et de merisiers,
et arrose
par
de
nombreuses sources
qui
se
prcipitent
en ma-
gnifiques
cascades
le
long
de ses flancs es-
carps.
Avant la
guerre
elle tait seme de
nombreux hameaux demi enfouis sous des
massifs de sombre verdure et de
grandes
exploitations agricoles;
de son sommet or
jouit
du
spectacle magnifique
de la riche e
fertile valle de
Saint-Grgoire,
au milieu de
laquelle,
presque
la base du
Monchsberg,
s'lve la
coquette petite
ville de
Munster,
construite sur les bords del
Fescht;
puis
la
vue s'tend
jusqu'
Colmar d'un ct
qui
n'en
est
loign
que
de
vingt kilomtres,
et de
l'autre une foule de villes et de
villages
ca-
pricieusement
groups jusqu'au
sommet lev
et
presque perdu
dans les
nuages
du
ballon
d'Alsace.
On
tait aux derniers
jours
de dcembre
;
pendant prs
de
trente-six
heures,
la
neige
tait tombe avec violence dans la
montagne;
cependant,
vers
sept
heures du
soir,
le
jour
o nous
reprenons
notre
rcit,
elle s'tait
arrte et le
temps
s'tait
dfinitivement mis
au froid.
Les francs-tireurs
avaient atteint l'endroit
o nous les trouvons
camps,
vers
quatre
heures du
soir,
au
plus
fort de la
tempte
d-
neige.
L'endroit o ils avaient tabli leur
campe-
ment tait des mieux
choisis,
c'tait
l'empla-
cement d'un
village
abandonn ds le com-
mencement de la
guerre ;
quelques maisons,
encore en assez bon
tat,
leur
offraient un
abri
suffisant contre le froid de
plus
en
plus
vif
qui
svissait sur ces hauts
sommets,
et ils
n'avaient aucune
surprise
redouter cause
de la
neige qui
s'tait
amoncele sur toutes
"les
pentes,
dans tous les
sentiers,
et rendait
toute direction
impossible pour
tout autre
qu'un
montagnard
lev dans la contre
mme;
de
plus,
la
neige,
en
continuant
tomber avec force
pendant
trois heures
aprs
l'arrive des francs-tireurs au
village,
avait
compltement
fait
disparatre
ls traces de
leur
passage
travers les sentes
perdues
de
la
montagne.
Les francs-tireurs
conduisaient avec eux
>
plusieurs
de ces
singulires
charrettes
par-
j ticulires
l'Alsace, qui peuvent passer par
i tous les chemins et franchir sans
danger
les
i
passages
les
plus
difficiles
;
ces charrettes re-
t couvertes de toiles
goudronnes,
servaien^
16 LE BARON
FREDERICK
d'asile des femmes et des
enfants, qui
furent immdiatement se
rfugier
dans les
maisons,
tandis
que
les chevaux et les char-
rettes taient abrits tant bien
que
mal dans
les cours et sous les
hangars
demi ruins
;
des
sentinelles furent
places
de
faon
ne
pas trop
souffrir du froid et de manire ne
pas
tre
aperues, puis
tous les francs-ti-
reurs se retirrent dans les
maisons,
dont les
fentres et les
portes
furent
soigneusement
bouches au
moyen
de couvertures en laine
trs-paisses
et de
planches que
l'on trouva
un
peu partout ;
ces
premires prcautions
prises,
des feux furent allums dans toutes
les chemines et les
partisans
se mirent en
devoir de
prparer
le
repas
du soir.
Ce
singulier campement
avait t tabli de
telle
sorte, qu'
moins" de cent
pas
nul ne se
serait
dout,
que prs
de trois cents
individus,
hommes,
femmes et
enfants, campaient
cette
nuit-l sur le sommet du
Monchsberg,
au
milieu des ruines d'un
village
abandonn
par
ses habitants.
Vers neuf heures du
soir,
le ciel s'tait
nettoy
de tous ses
nuages,
il tait devenu
d'un bleu sombre
que
des milliers d'toiles
ponctuaient
comme des
pointes
de
diamant;
la
lune,
la fin de son
premier quartier, nageait
dans
l'atmosphre,
dversant sur la terre
blanche de
neige
ses
rayons
froids et blafards
qui imprimaient
au
paysage
un cachet
trange
et
presque fantastique.
Dans une vaste salle du rez-de-chausse
d'une maison d'assez belle
apparence qui jadis
avait t la
mairie,
plusieurs hommes,
en
compagnie
de
quelques dames,
taient assis
autour d'une vaste chemine dans
laquelle
flambait un feu assez ardent
pour
rtir un
boeuf;
ces divers
personnages
assez bizarre-
ment
groups,
cause des
siges singuliers
que
la ncessit les avait contraints
impro-
viser,
semblaient en
proie
une assez vive
inquitude; quelques-uns
fumaient mlanco-
liquement
dans ces normes
pipes
en
porce-
laine
long tuyau, que
les Alsaciens ont
empruntes
aux
Allemands; d'autres,
les re-
gards
machinalement fixs sur la flamme du
foyer,
rflchissaient
profondment; quel-
ques-uns
semblaient
dormir;
dans l fond
de la
salle,
sur des bottes de
paille
tendues
avec
soin,
deux ou trois femmes dormaient
enveloppes
dans des couvertures.
Cari
Brunner,
Hertzog,
le Chacal et l'A-
moureux mettaient le couvert sous la haute
direction du Parisien.
Les
cinq
francs-tireurs
avaient,
au
mojren
de chevalets et de
planches,
confectionn une
table telle
quelle
au milieu de la
pice,
ils
l'avaient
garnie
de bancs moiti briss
qu'ils
avaient trouvs au milieu des dcombres et
consolids de leur
mieux,
et
maintenant,
ayant
chacun un norme
panier rempli
de vaisselle
sous le
bras,
ils dressaient un couvert aussi
bien ordonn
qu'un
mess d'officiers dans une
ville de
garnison
en
temps
de
paix.
Le Parisien avait l'oeil tout et veillait
ce
que
les
plats,
les assiettes fussent
placs
avec une
irrprochable symtrie ;
l'clairage
surtout tait un
prodige
d'industrie, l'Amou-
reux et le Chacal
avaient,
au
moyen
de bouts
de
planches
et de morceaux de
bois,
improvis
un lustre
qu'ils
avaient
garni
de
bougies
et
qui
du
plafond
descendait
juste
au milieu de
la table.
Rien de
plus pittoresque
et de
plus
bizarre
que
l'effet
produit par
cette table richement
garnie,
au milieu de ces ruines et de cette mi-
sre.
Lorsque
les
bougies
du lustre eurent t
allumes et
que
le Parisien se fut assur
par
un examen srieux
que
tout tait dans l'or-
dre
voulu,
il fit un
signe
ses
compagnons
qui
sortirent aussitt
par
une
porte
de
dga-
gement.
Mais au bout de
quelques minutes,
ils re-
parurent apportant
divers
plats qu'ils pos-
rent crmonieusement sur la table.
Le Parisien
s'approcha
alors de Michel
qui
'
tait assis l'un des
angles
de la
chemine,
et
aprs
lui avoir fait le salut militaire :
LE BARON
FREDERICK

LA. REVANCHE 17
A leur
approche, femmes, enfants, vieillards, animaux,
tout
fuyait ple-mle (page 14).

Mon
commandant,
lui
dit-il,
vous tes
servi.
Le
jeune
homme se
leva,
et s'adressant
aux autres
personnes qui
comme lui avaient
pris place
autour de la chemine :

A table! dit-il.
Chacun sembla se rveiller cet
appel;
les
pipes
furent
teintes,
on se leva et on alla
s'asseoir table.
Le
repas commena,
ce commencement
fut triste et
silencieux; chacun,
sauf
peut-tre
les
simples
francs-tireurs,
mangeait
d'un air
triste et
proccup.
Enfin,
lorsque
le
premier apptit
fut
apais
et
que
les
convives,
ranims
par quelques
ra-
sades de bon
vin,
commencrent choisir de
bons
morceaux,
M. Hartmann
dit,
en s'adres-
sant son fils :

D'o
provient,
mon
fils,
cette
proccu-
pation qui, depuis
notre arrive
ici,
semble
s'tre
empare
de vous? Redouteriez-vous
quelque
vnement fcheux?
Le
jeune
homme
passa
la main sur son
front comme
pour
en chasser une
pense
importLine,
et
aprs
avoir vers dans son
verre
quelques gouttes
de
vin, qu'il
but len-
tement :

Nous sommes en sret


ici,
mon
pre,
rpondit-il,
en
reposant
le verre vide sur
la table
;
la
position que
nous
occupons
est
inexpLignable,
surtout
parle temps
de
neige
et de
gele qu'il
fait;
je
ne crains rien
pour
nous.

C'est donc
pour
d'autres
que
vous tes
inquiet?

Peut-tre,
mon
pre, rpondit-il pres-
que
machinalement,
et aussitt il s'cria
avec un
geste d'impatience:Mais
le
Loup-Ga-
BARON FREDERICK.

71 UV.
LA. REVANCHE.

3
18 LE BARON FREDERICK
rou ne revient
pas
! Vive Dieu ! lui serait-il
donc arriv malheur lui aussi !
Tous les convives relevrent subitement la
tte et fixrent sur lui des
regards
interro-
gateurs.
Le
jeune
homme
s'aperut
alors
qu'il
avait
laiss
chapp imprudemment
sa
pense
se-
crte,
il se mordit les
lvres,
baissa la tte
et retomba dans son mutisme.

Je
n'y comprends
rien,
dit voix basse
M. Hartmann Otto de
Wlkfield,
que
se
passe-t-il
donc ?

Rien, je l'espre, rpondit


celui-ci sur
le mme ton
;
Dieu veuille
que
nous
ayons
bientt des nouvelles.

Mais des nouvelles de


qui?

De nos
compagnons, que
nous avons
laisss en arrire au milieu des
neiges,
et
qui
peut-tre
sont tombs aux mains des Alle-
mands
qui, depuis
hier,
poursuivent
notre
arrires-garde
et escarmouchent avec elle.

Oh! Dieu veuille


qu'il
n'en soit
pas
ainsi! s'cria M. Hartmann avec douleur.

J'espre qu'il
ont
chapp
;
Ludwig
est
aussi rus
que
brave,
il aura russi s'-
chapper;
mais les femmes et les enfants
qu'il
conduit avec
lui,
ce sont eux surtout dont le
sort nous
inquite.
Les convives avaient cess de
manger,
une
inexprimable angoisse
leur serrait le coeur
;
tous, maintenant, comprenaient l'inquitude
de Michel et
y prenaient part.
Ludwig
commandait
l'arrire-garde;
il
tait
par consquent charg
de soutenir la re-
traite et de rallier les
tranards,
ceux
que
le
froid
et la
fatigue contraignaient malgr
eux de ralentir le
pas
;
de
plus
il avait avec
lui
cinq
ou six charrettes
remplies
de fem-
mes et d'enfants,
qu'il
tait
spcialement
charg
de
protger;
c'tait dans ces char-
rettes
qu'il
faisait monter les
tranards;
il
tait
probable que,
serr de
prs par
les
Prussiens,
au milieu de chemins rendus im-
praticables par
la
neige,
il avait t
malgr
lui contraint de les
abandonner;
c'tait ce
malheur
que
redoutait
Michel,
car il
savait,
par exprience,
le cas s'tant
prsent
une
fois
dj, que
ces
malheureux,
s'ils avaient
t
pris,
avaient d tre aussitt massacrs
par
les Prussiens
qui
avaient
jur
de ne
pas
faire
quartier
aux francs-tireurs et leurs
adhrents.
Telle tait la
guerre sauvage que
faisaient
les
Allemands,
mme dans ce
pays qu'ils
re-
vendiquaient
comme leur
appartenant.
Enfin Michel
n'y put
tenir
davantage,
il
quitta
la
table,
et s'adressant au Parisien ;

Mon manteau et mes


armes,
dit-il d'une
voix brve :

O allez-vous? lui demanda Otto.

Ne le
comprenez-vous pas?
lui
rpon-
dit-il avec amertume.

C'est
bien,
je
vous
accompagne.

Non,
c'est
impossible.

Pourquoi
cela?


Qui
veillerait au sahit de ceux-ci,
si
vous veniez avec
moi,
Otto ?

C'est
vrai, rpondit
le
jeune
homme,
mais VOLIS ne
partez pas
seul?

Non,
j'emmne
mes
hommes,
le Pari-
sien doit les avoir
prvenus.

Allez
donc,
mon
ami, reprit
tristement
Otto,
et
que
Dieu veille sur vous.
Lucien et Petrus s'taient levs en mme
temps que
Michel et s'taient
rapprochs
de
lui.

Que veux-tu,
Lucien? demanda l'offi-
cier son
frre,
de cette voix douce et affec-
tueuse
qu'il prenait toujours
en lui
parlant.

Aller avec
toi, frre,
rpondit
Lucien
;
Petrus et
moi,
nous faisons
partie
des francs-
tireurs
d'Altenheim,
l'heure du
danger
no-
tre
plaa
est au milieu d'eux.
Michel fit un
geste.
-
Tu ne
peux
nous
refuser,
dit vivement
le
jeune
homme,
s'il
y
a des
blesss,
qui
les
soignera
si nous ne sommes
pas
l?

D'ailleurs, ajouta
Petrus de sa voix
sombre et
caverneuse,
la mission dont nous
i
'
avions t
chargs prs
de
vous, commandant,
LA REVANCHE 19
est
accomplie,
vous ne
pouvez
maintenant
vous
opposer
ce
que
nous
regagnions
notre
<
poste.
]

Vous avez
raison,
vous tes de braves
>
coeurs,
venez
donc,
je
ne veux ni ne
puis
vous
empcher
de
remplir
votre devoir.
En ce moment le Parisien rentra.

Nos camarades sont-ils


prts?
demanda
Michel en
prenant
ses armes et
jetant
son
manteau sur ses
paules.

Oui, commandant,
ils sont l dehors.

Alors,
ne les faisons
pas
attendre,
r-
pondit-il, chaque
minute
qui
s'coule
peut
tre
marque par
un
irrparable
malheur.
Et,
se tournant vers
les autres
personnes
qui
se tenaient debout et atterres autour de
la table :

N'ayez
aucune crainte sur mon
compte,
bientt vous me reverrez !
Il
sortit,
suivi
d'Otto, qui
voulut l'accom-
pagner jusque
sur la
place
du
village,
et de
Lucien,
Petrus et le Parisien.
Les francs-tireurs de
Michel,
rangs
sur
une seule
ligne,
attendaient leur chef le fu-
sil sur
l'paule.

Otto, je
vous confie ce
que j'ai
de
plus
cher au
monde,
dit l'officier voix
basse,
en
serrant la main du
jeune
homme.

Partez sans
inquitude; je
veillerai,
rpondit
celui-ci en lui rendant son serre-
ment de main
;
au revoir.

Qui
sait si
je
reviendrai,
murmura-t-il
si bas
que
son ami ne
put
l'entendre, et,
raf-
fermissant sa voix : marche 1 dit-il.
La
petite troupe's'loigna
au
pas gymnas-
tique,
et bientt elle
disparut
au milieu des
tnbres.
L'expdition que
tentait Michel Hartmann
en ce moment tait hrisse de difficults
;
bien
que
la nuit ft
claire,
il tait
cependant
excessivement difficile de se
guider
au milieu
de cette immense
nappe
de
neige qui
avait
fait
disparatre
tous les chemins et les sen-
tiers,
sans laisser aucun
point
de
repre
au
moyen duquel
il ft
possible
de se
guider.
Heureusement
que
tous les hommes
qui
composaient
sa
troupe
et choisis avec soin
par
le
Loup-Garou
taient des
montagnards,
des
contrebandiers et des
braconniers,
trois es-
pces
d'hommes
qui,
accoutums vivre cons-
tamment dans les bois et
parcourir, par
tous
les
temps,
les
rgions
les
plus ignores,
ac-
quirent
une acuit de
sens,
facult
qui
a
beaucoup
de
rapport
avec le flair et l'instinct
infaillible du limier de
race,
et leur
permet
presque

coup
sr de franchir
pour
ainsi
dire vol
d'oiseau,
et sans suivre aucune
route,
les
espaces
immenses
qu'il
leur faut
traverser
pour
atteindre un but
marqu
l'a-
vance.
Michel,
reconnaissant
l'impossibilit pour
lui de
guider
srement sa
petite troupe,
or-
donna une halte et tint une
espce
de conseil
de
guerre
en
plein
air
pour
aviser aux
moyens
de
suppler
aux connaissances
qui
lui man-
quaient.
L'Amoureux et le Chacal s'offrirent sans
hsiter
pour
servir de
guides
leurs cama-
rades,
ajoutant que
rien n'tait
plus
facile
que
de
rejoindre
la
compagnie
de francs-tireurs
d'Altenheim,
en
quelque
lieu
qu'elle
se trou-
vt
campe.

Mais si cela est aussi facile


que
vous le
prtendez, objecta
Michel,
comment se fait-il
que
le
Loup-Garou
ne nous ait
pas rejoints?
Il sait se
diriger,
lui aussi.

Certes, commandant,
et mieux
qu'au-
cun de
nous, rpondit
l'Amoureux,
aussi est-
il vident
pour
nous
que
s'il n'est
pas
revenu
encore,
G'est
que quelque
raison
que
nous
ignorons
l'en a
empch,
san? cela vous Tau-
riez revu,
il
y
a
longtemps dj.

Soit
;
ainsi vous vous
croyez
en tat de
nous conduire o nous voulons aller ?
-"-
Parfaitement, commandant;
ce
qui
vous
semble si difficile n'est
qu'un jeu pour
nous,
dont toute la vie se
passe
en
plein
air.

Alors
,
je
m'abandonne vous
,
je
L sais
que
vous
ttes
de braves coeurs et
que
vous
dsirez,
autant
que je
le dsire moi-
20 LE BARON
FREDERICK
mme,
retrouver nos malheureux camarades.

Mon
commandant,
vous
pouvez
avoir
confiance en nous.
Sur cette
assurance,
le commandant s'in-
clina et les laissa libres
d'agir
leur
guise.
L'Amoureux et le Chacal examinrent d'a-
bord la
position
des
toiles, les troncs des ar-
bres,
et enfin la couleur de la
glace ;
leurs
observations
faites,
aprs
avoir
chang quel-
ques
mots 'voix
basse,
ils
prirent
la tte du
dtachement et se mirent en marche d'un
pas rapide
et en
appuyant lgrement
sur la
droite.

Il serait
important,
dit Michel
qui
mar-
chait ct de
l'Amoureux,
de retrouver d'a-
bord l ruisseau
que
nous avons suivi assez
longtemps
et
que
nous avons t
obligs
de
traverser
plusieurs
fois,
mais il doit tre
maintenant cach sous la
neige.

C'est
probable, commandant,
rpondit
l'Amoureux,
mais
peu importe!
ds
que
nous
aurons retrouv la clairire dans
laquelle,
si
vous vous le
rappelez,
nous avons fait iule
courte halte
pendant
la
plus grande
fureur de
la
tempte,
nous serons certains de retrouver
le
ruisseau,
parce qu'il
n'en est
qu' quelque
cinquante pas
tout au
plus.

C'est
vrai, reprit
Michel en hochant la
tte;
mais cette
clairire,
la
retrouverons-
nus? voil la
question.

Pardieu! ce n'est
pas malin,
nous
y
se-
rons
bientt,
et
tenez, entendez-vous la
chouette? C'est le Chacal
qui
nous
prvient;
il
y
a du nouveau.
Ils
pressrent
le
pas,
et bientt ils
atteigni-
rent le Chacal.
Celui-ci tait arrt
auprs
d'un
arbre,
der-
rire le tronc immense
duquel
il semblait
s'tre
embusqu.

Qu'y
a-t-il? demanda Michel.

Il
y
a
que
nous avons atteint l
clairire,
dit
joyeusement l'Amoureux; tenez,
comman-
dant,
regardez
l travers les arbres/

En
effet,
rpondit
Michel
;
mai
pour-
quoi
donc vous tes-vous
arrt,
Chacal?

Chut !
rpondit
celui-ci,
parlez
bas
;
j'entends
des bruits
que je
n
puis
encore
m'expliquer,
mieux vaut demeurer embus-
qus ici, que
de nous avancer
davantage,
avant de savoir
qui
nous
pouvons
avoir af-
faire.

Hein? fit Michel


qui
avait cout atten-
tivement
pendant quelques
secondes,
je
n'en-
tends
rien,
moi.

C'est
que
vous n'avez
pas
l'habitude des
bois, commandant,
reprit
le Chacal-avec un
sourire.

Ces bruits sont


presque
indistincts,
ils
viennent de fort
loin,
ajouta
l'Amoureux;
re-
marquez
, commandant,
qu'il n'y
a
pas
un
souffle dans
l'air,
l'atmosphre
est d'une
pu-
ret
remarquable
;
vous
savez,
mieux
que
nous,
que
la
neige
est un
corps lastique, qui
possde
la facult de
porter
le son
qui
semble
rebondir sur elle
jusqu'
d'normes
distances;
le bruit
que
noLis
entendons,
vous l'entendrez
bientt,
parce qu'il
se
rapproche
assez
rapi-
dement,
bien
qu'il
nous soit
impossible,

cause de son
loignement,
de savoir
quelle
cause le
produit; cependant,
nous
pouvons
affirmer,
ds
prsent, qu'il provient
d'un
motif essentiellement
humain,
la marche
d'une
troupe nombreuse,
par exemple; que
dcidez-vous,
commandant?

Puisque
vous
paraissez
si srs de votre
fait,
mes
enfants,
dit Michel d'un ton de
bonne
humeur,
je
doism'incliner,
nous reste-
rons donc
provisoirement embusqus
ici;
quant
au
Chacal,
il
poussera
une
pointe
en
avant et ira la dcouverte.

Compris,
mon
commandant,
si vous en-
tendez
trois
cris de chouette intervalles
gaux,
vous
pourrez
continuer
d'avancer;
si
vous n'en entendez
qu'un,
vous ne ferez
pas
mal d'ouvrir l'oeil
au, bossoir,
comme disent
les marins.

C'est
convenu,
Chacal
;
partez
et bonne
chance!
Le vieux soldat ne se fit
pas rpter
cet or-
dre,
il se
glissa
comme un
serpent
travers
LA REVANCHE 21
les branches
;
on vit
pendant quelques
instants (
glisser
sa
silhouette
sur la
neige,
mais bien- (
tt il
disparut.
Cependant,
le bruit
augmentait rapide-
i
ment. Il devint vident
pour
Michel
qu'une
1
troupe
nombreuse tait en marche et se diri-
geait prcisment
vers la
position qu'il
occu-
pait.
Le commandant ordonna la
plus grande
vi-
gilance
et il attendit avec anxit le rsultat
de la reconnaissance du Chacal.
Tout
coup
le bruit cessa de se faire en-
tendre et un silence subit lui succda.
Ce silence se
prolongea pendant quelques
minutes,
puis
le cri de la chouette
plusieurs
fois
rpt
se fit entendre.

Ce sont des amis ! s'cria l'Amou-


reux.

Nos
amis,
voulez-vous
dire,
rpondit
Michel, qui
s'avana
rsolument au-devant
des
arrivants, qui
avaient
repris
leur mar-
che.
Presque
aussitt le
Loup-Garou
et Yvon
Kerdrel
parurent
;
ils marchaient au
pas
I
gymnastique
et ils taient suivis d'une
troupe
I
nombreuse dont la
longue ligne
noirtre ser-
pentait
comme un immense
serpent
au mi-
lieu des arbres.
Sur un
geste
de
Michel,
la
troupe
tout en-
tire fit halte dans la clairire mme
;
les
francs-tireurs
d'Altenheim semblaient avoir
peu
souffert
;
non-seulement ils amenaient
toutes les voitures
qu'ils
taient
chargs
d'escorter,
mais encore le nombre de ces
voitures avait
presque
doubl,
et de
plus
ils
conduisaient au milieu d'eux
quatre petites
pices
de
montagne
avec leurs
fourgons
et
leurs
attelages.
A
peine
les
premiers compliments
eurent-
ils t
changs que
Michel,
impatient
de sa-
voir ce
qui
s'tait
pass,
se hta
d'interroger
Ludwig
;
mais
celui-ci,
avec cette
gnrosit,
cette franchise et cette
loyaut qui
formaient
le ct saillant de son caractre et le fai-
saient aimer de
tous,
se tourna vers le
Loup-
Garou et vers Yvon Kerdrel en leur disant
d'un ton de bonne humeur :

C'est
vous, messieurs,
faire votre
rapport
au
commandant;
sans
vous,
mes
hommes, moi,
et les
pauvres
diables
que
nous
escortons,
nous tions
perdus.
,

Que voulez-vous
dire,
mon cher Lud-
wig
? lui demanda Michel avec le
plus
vif in-
trt.
-
Je veux
dire,
mon
commandant, re-
prit-il
avec une
gnreuse motion,
que
nous
devons tous la vie et la libert vos deux
amis
;
c'est une dette
que
nous
acquitterons
tt ou tard.
Mais
enfin,
que
s'est-il
pass
?
I

Oh ! une chose bien
simple,
mon com-
mandant,
dit le
Loup-Garou
avec un sou-
rire,
le commandant
Ludwig exagre
le
peu
que
nous avons
fait,
il s'efface de
parti pris
pour
nous laisser tout l'honneur du combat
qui,
en
ralit,
revient lui seul.

Ah !
pardieu,
ceci est
trop
fort ! s'cria
Ludwig,
et
je
vous trouve charmant avec
I votre chose toute
simple,
mon cher
Loup-
I Garou
; .tenez, commandant,
ajouta-t-il
en
s'adressant
Michel,jeprfretoutvous
dire.

Je crois en effet
que
cela vaudra
mieux,
mon cher
Ludwig, rpondit
le
jeune
homme
en souriant.

Ce matin au
point
du
jour,
au moment
o nous venions de
quitter
notre
campement,
nous avons t tout
coup
assaillis
par
les
Prussiens, que
nous ne
supposions pas
aussi
prs
de nous
;
cette
attaque
fut si subite et
si rudement
mene,
que, je
l'avoue,
dans le
premier
moment
je perdis compltement
la
tte;
les femmes
pleuraient,*
les enfants
criaient,
c'tait un dsordre ne
plus s'y
re-
connatre,
je
ne savais
plus quefaire ; M.Yvon,
me laissant me dbrouiller tant bien
que mal,
se mit la tte d'une soixantaine d'hommes
, rsolus,
aprs
m'avoir recommand de tenir
t tte
quand mme,
fit un dtour sur notre
-
gauche,
se
jeta
travers bois et tourna l'en-
-
I nemi
qu'il attaqua
aussitt avec une
rage
22 LE BARON
FREDERICK
extraordinaire;
dmon
ct,
j'avais
rtabli
un
peu
d'ordre,
et
m'embusquant
derrire les
abatis du
campement, je
fis
courageusement
face aux
Allemands, qui chargrent quatre
fois avec des hurlements de
dmons,
mais
sans russir nous
dbusquer
; dame,
vous
comprenez,
nous combattions
pour
nos
femmes et nos
enfants,
cela nous mettait du
coeur au ventre
;
c'est ce moment-l
que
je
vous
expdiai
M. Lucien et l
sergent
Pe-
trus.

J'avais t averti d
l'approche
des
Allemands,
et
je
vous avais
expdi
le
Loup-
Garou avec un fort dtachement.

Je m'en
aperus
bientt,
mon comman-
dant
;
mais ce moment-l
je l'ignorais.

C'est
juste;
continuez.

Sacrebleu !
commandant,
l'affaire tait
chaude
;
ces
brigands
de Prussiens se bat-
taient comme des dmons
;
sans cesse re-
pousss,
ils revenaient
toujours
avec la
mme
ardeur,
semblant
pour
ainsi dire se
multiplier
autour de nous
;
plusieurs
fois on
se battit
corps

corps,
heureusement
que
notre
position
tait solide et
que
nous avions
tous fait le serment de nous faire
tuer;
il
y
avait surtout des
pices
de
montagne
qui
nous crachaient de la mitraille en veux-
tu en voil ! La
position
n'tait
plus
te-
nable.

Hum !
je comprends
cela.
^
Ce n'tait
pas
la mitraille
qui
me
gnait
le
plus, grce
aux arbres et aux abatis der-
rire
lesquels
nous tions
retranchs,
elle
nous faisait
plus
de
peur que
de
mal, s'par-
pillant
de tous les
cts,
coupant
les bran-
ches et ne nous
atteignant que
fort
peu
;
mais les cris de ces
dmons,
leurs
figures
fa-
rouches
effrayaient
les femmes et.
affolaient
les enfants
qui
se
jetaient

chaque
instant
dans nos
jambes
et nous
empchaient
de
nous battre comme nous
l'aurions voulu
;
et
puis,
vous le
dirai-je,
mon
commandant,
la
terreur et les
sanglots
de ces chres cra-
tures
pour
l'existence
desquelles
nous-trem-
blions,
tout cela
paralysait
notre lan et nous
affaiblissait le coeur
;
enfin les choses
en
vinrent ce
point que je prvoyais que
la
lutte ne
pourrait pas
tre soutenue
long-
temps
encore,
lorsque
tout
coup,
au mo-
ment o
je dsesprais
et o
j'allais
donner
je
ne sais
plus quel
ordre de
poltron,
il me
sembla
que
les efforts de l'ennemi se ralen-
tissaient et
que
le dsordre se mettait
dans
ses
rangs ;
je prtai
l'oreille avec anxit : il
me sembla entendre des
dcharges
continues
de
chassepots
de ma connaissance
;
les Prus-
siens taient
attaqus par
derrire et sur les
flancs. Je savais
que
M. Yvon les
chargeait
avec fureur sur notre
gauche ;
mais ce
qui
me droutait
compltement,
c'est
que depuis
quelques
minutes
dj, j'entendais
les chas-
sepots
chanter sur notre droite.

C'tait le
Loup-Garou
et sa
troupe qui
attaquaient.

Juste,
monsieur
Michel, mais,
moi
je
l'ignorais
;
aussi cette double
attaque
m'in-
triguait
fort
;
cependant, je
ne
perdis pas
la boussole
;
faut voir
a,
me
dis-je
en moi-
mme
}
allons,
garons, m'criai-je
en bran-
dissant mon
sabre,
les
Spitzenlhrncl
mollis-
sent,
ils
reculent,
c'est le moment de les
achever la baonnette ! Les abatis furent
franchis aux cris de vive la
Rpublique
! et
toute ma
troupe,
moi en
tte,
se
lana
la
baonnette sur les Prussiens
;
il
y
eut une
mle terrible
qui
dura
quatre
ou
cinq
mi-
nutes
;
mais l'lan tait
donn,
l'ennemi fut
refoul,
puis
mis en dsordre
;
dix minutes
plus
tard,
il tait en
droute;
ses
bagages,
ses voitures et
jusqu'
ses
pices
de cam-
pagne,
il laissa tout en notre
pouvoir;
M. Yvon et le
Loup-Garou
s'acharnrent
aprs
les
fuyards
et les
poursuivirent pendant plus
d deux
lieues,
sans
qu'ils
aient
essay
de se
rallier;
vous
voyez
bien,
mon
commandant,
que
dans toute cette
affaire,
je
n'ai
jou
qu'un
rle
passif,
et
que
le succs du com-
bat est d tout entier M. Yvon et au
Loup-
Garou
;
il
n'y
a
pas
dire
non,
le fait est l.
LA REVANCH
23
c Michel sourit en
changeant
un
regard
I 1<
d'intelligence
avec Yvon et le
contrebandier,
et
pressant
affectueusement la main du
digne
s
contre-matre :
p

C'est
vident,
mon cher
Ludwig,
dit- s
il,
c'est
probablement
cette
longue pour-
c
suite
qui
vous a retards aussi
longtemps.
(

Un.
peu
cela et un
peu
l'ordre rtablir c
parmi
nous
;
les voitures et les
fourgons qu'il
]
a fallu
ramener,
sans
parler
des morts en- 1
terrer et des blesss
qu'il
a fallu
panser
tant <
bien
que
mal.

Avez-vous
perdu beaucoup
de monde?

Trop,
mon commandant
;
nous avons
eu onze tus et
ving-trois
blesss
;
heureuse-
ment
que
la
plupart
des blessures sont l-
gres.

En
effet,
ces
pertes
sont
srieuses,
et
l'ennemi a-t-il eu
beaucoup
d'hommes hors I
de combat?

Beaucoup,
six fois
plus que
nous envi-
ron
;
vous savez
que
nous ne faisons
plus
de
prisonniers depuis que
les Prussiens ont
pris
l'habitude de fusiller sans
jugement
ceux des .
ntres dont ils russissent
s'emparer.
En
somme,
la
journe
est bonne
pour
nous
;
les
Prussiens ont
reu
une
leon qui, je
le
crois,
les rendra
prudents

l'avenir,
et
par
cons-
quent
nous
permettra
de nous mettre avant
peu
hors de leur atteinte.

Je le crois
aussi,
mon ami
;
mais ce-
pendant,
il est bon de ne
pas
s'endormir et
d'tre
toujours
sur ses
gardes.

Oh!
soyez tranquille, j'ouvrirai l'oeil;
je
les
connais,
les
gredins,
et
je
suis
pay
pour
me mfier d'eux.

Si vos hommes ne
sont
pas trop
fati-
gus,
nous continuerons notre
marche,
le
froid est
vif,
et vous deve.z tous avoir besoin
de nourriture.

Nous n'avons rien


pris depuis
ce
matin,
commandant;
nous
partirons quand
vous
voudrez.

Alors en
route,
nous avons assez de
chemin faire encore avant
que
d'atteindre
le
plateau
sur
lequel
nous sommes
camps.
Les francs-tireurs
reprirent
leurs
rangs
et
|
se
remirent en marohe et cela avec d'autant
plus d'entrain, que
le froid tait
plus piquant
au fur et mesure
que
la nuit
avanait,
et
qu'ils
avaient hte d'atteindre le
campement
o il leur
serait
enfin
possible
de se r-
chauffer et de faire la
soupe
;
ils n'avaient
rien
mang depuis
la
veille, les Prussiens
les
ayant attaqus prcisment
moment
o ils se
prparaient

prendre
le caf.
Michel avait lanc au
pas
de course en
avant de la colonne le
Loup-Garou
et une
vingtaine
de francs-tireurs les
plus dispos,
afin de
prvenir
Otto de Wlkfield et les
autres officiers demeurs au
camp
du
succs
de
l'entreprise
tente
par
le commandant
Mi-
chel la recherche de leurs
compagnons.
I Les francs-tireurs
n'avanaient que
lente-
ment,
la
quantit
considrable de
bagages
de
toutes sortes
que
la colonne menait avec elle
au milieu de
es
sentiers
troits, tortueux,
couverts de
neige,
et
qui
couraient en s'l-
. vant
par
une
pente
assez roide sur les flancs
escarps
de la
montagne,
retardait consid-
rablement leur
marche;
de
plus,
les volon-
taires, qui
avaient combattu toute la matine

jeun
et n'avaient fait
que
de courtes
haltes,
seulement
pour reprendre haleine,
au milieu
de la
neige qui
n'avait cess de tomber
que
vers le
soir,
taient littralement accabls de
t
fatigue;
ils se tenaient
peine,
et ce n'tait
qu'au prix
des
plus grands
efforts et en
s'ap-
;
puyant
sur leurs armes
qu'ils parvenaient

3 mettre un
pied
devant
l'autre,
et ne
pas
rouler le
long
des
pentes jusqu'au
fond des
prcipices.
e Us
n'atteignirent
le
plateau que
vers onze
IL heures du
soir;
mais l ils furent accueillis
avec la
plus
cordiale
hospitalit par
leurs
i, compagnons plus
heureux
;
d'immenses terri-
s ns de vin chaud avaient t
prpares
l'a-
vance afin de les rconforter et
rappeler
la
e
chaleur dans leurs
corps glacs par
le
froid;
e
.
de
grands
feux avaient t allums dans tou-
24 LE BARON FREDERICK
tes les
maisons,
des bottes de
paille
tendues

profusion
dans toutes les
chambres;
de
sorte
que
moins d'une heure
aprs
leur arri-
ve au
camp,
les francs-tireurs d'Alteinheim
avaient
compltement oubli
leurs souffrances
passes
et
soupaient gaiement.
Les trois officiers
suprieurs
avaient
eu en-
tre eux
unelongue
discussion la suite de la-
quelle
il avait t rsolu
que
l'on
diminuerait,
autant
qLie
cela serait
possible,
le nombre des
voitures et des
bagages, que
les
pices
de
campagne prises
aux Allemands
seraient
lan-
ces dans les
prcipices, aprs que
leurs tou-
rillons auraient t briss afin de les mettre
hors de
service,"
et enfin
que
les volontaires
demeureraientpendantun jour.oirdeux
dans
la
position qu'ils occupaient,;
non-seulement
pour
se remettre entirement de leurs fati-
gues,
mais
parce que,
cause de la
gele,
les
sentiers de la
montagne
taient devenus com-
pltement impraticables.
Cette dernire rsolution n'avait rien de
dangereux pour
la sret ds
troupes ;
les
chemins tant ferms en arrire comme en
avant et toute
surprise impossible;
d'ailleurs
les Prussiens avaient t mis en une telle d-
route,
qu'il
n'tait
pas probable qu'ils
fussent
en mesure avant
quelques jours
de se remet-
tre la
poursuite
de la
colonne;
pour plus
de
sret,
Michel fit
braquer
dans la seule direc-
tion
par laquelle
l'ennemi aurait
pu arriver,
les
pices
de
campagne qui
lui avaient t en-
leves et
qui
ne devaient tre mises
qu'au
der-
nier moment hors de service.
Toutes ces
prcautions prises,
et des
pa-
trouilles
envoyes
dans diverses directions
afin de surveiller les
environs,
les officiers
s'occuprent
activement de
passer
une ins-
pection
srieuse des
bagages
afin
d'oprer
la
rduction
projete.
Aussitt
aprs djeuner,
c'est--dire vers
dix heures du
matin,
la visite
commena
et
tout ce
qui
fut
jug superflu
ou inutile
impi-
toyablement
condamn et bris sance te-
nante.
De voiture en
voiture,
la commission tait
arrive
prs
d'une carriole
d'apparence
assez
confortable,
prs
de
laquelle ,
attachs au.
brancard
par
une
longe,
deux
vigoureux
mu-
lets
mangeaient

pleine
bouche la
provende
place

terre,
devant
eux,
sur une couver-
ture.

Quelle
est cette carriole?
demanda
Mi-
chel
Ludwig
;
elle ne fait
pas partie
de nos
bagages.

En
effet,
rpondit
celui-ci; j'avais
ou-
bli hier de vous en
parler;
c'est [toute une
histoire.

Une histoire?

Oui;,
figurz-vous,
mon
commandant,
que
cette carriole
appartient
un
juif
de CoU-
mar. Le
pauvre
diable,
sans doute
fatigu
des
vexations sans nombre
que
les Prussiens lui
faisaient
subir,
avait rsolu d s'enfuir cote
que
cote, et,
ma foi ! il avait mis son
projet
excution
;
mais il avait
compt
sans les
Pih-ellmupt
;
ceux-ci l'ont
dcouvert,
se sont
mis sa
poursuite,
et finalement se sont em-
pars
de lui
; aprs
notre combat d'hier ma-
tin,
en revenant au
bivouac,
M. Yvon nous a
ramen le
pauvre
homme,
tendu demi
mort dans la carriole.
Michel se tourna vers Yvon.

Mon Dieu !
oui,
dit le
jeune
officier,
r-
pondant
cette
interrogation
muette
;
quand
je
suis arriv
prs
de cet
homme,
il tait va-
noui
prs
de sa carriole renverse
;
il
parait
que
les Prussiens l'avaient rou de
coups;
sans mon arrive
imprvue,
ils l'auraient tu.
Il
implora
mon assistance avec de si tou-
chantes
prires, que,
ma
foi,
je
me laissai
attendrir,
d'autant
plus que c'est,
en
somme,
un de mes
compatriotes
; je
l'ai fait mettre
dans sa carriole et
je
l'ai emmen avec moi.

Hum ! fit Michel en


fronant
le
sourcil,
quelle espce
d'homme est-ce ?

Dame! vous
savez,
c'est un
juif
dans la
plus complte acception
du
mot,
rpondit
le
jeune
homme en souriant.

O est-il?
LE BARON FREDERICK

LA REVANCHE
Partout u ils
passaient,
ils laissaient derrire eux une trace
sanijlaiitj (paye l-lj.
On souleva la
capote
de la
voilure;
il
n'y
avait
personne.

Il ne doit
pas
tre
loin,
dit
Ludwig;
d-
sirez-vous le
voir,
commandant?

Oui;
je
ne sais
pourquoi,
mais ce
juif,
bien
qu'il
me soit inconnu
encore,
ne m'ins-
pire qu'une'confiance
trs-mdiocre.

Il a l'air honnte.

Je ne dis
pas non,
mais
je
dsire l'inter-
roger.

Cela est
facile,
je
vais donner l'ordre
qu'on
le cherche et
qu'il
soit amen en notre
prsence.

Faites,
mon cher
Ludwig ;
vous savez
combien,
dans les circonstances o nous som-
mes,
nous devons
agir
avec
prudence.

Oui, oui, commandant,


cela est
juste.
O faudra-t-il conduire cet homme?

Ici
mme, prs
de sa
voiture,
o nous
resterons en
l'attendant;
seulement ni brus-
querie
ni mauvais traitements.

Soyez tranquille,
commandant;
vous
entendez,
ajouta-t-il
en se tournant vers les
francs-tireurs,
que
deux ou trois d'entre vous
se mettent la recherche du
juif
et l'amnent
ici.
Deux hommes
quittrent
aussitt le dta-
chement et
s'loignrent rapidement
afin
d'excuter l'ordre du commandant
Ludwig.
L'attente de Michel ne fut
pas longue
;
au
bout de dix minutes tout au
plus,
il
aperut
les deux volontaires
qui
revenaient,
condui-
sant aLt milieu d'eux l'homme
qu'on
les avait
chargs
de chercher dans le
campement
et
avec
lequel
ils semblaient causer de la
faon
la
plus
amicale.
Le
jeune
officier,
tout en
regardant
cet
homme
s'approcher
de lui de l'air le
plus
tranquille,
l'examina avec la
plus
srieuse
attention.
Ce
personnage, qLii l'intriguait
si
fort,
tait
de haute
taille,
un
peu
maigre, auquel
sans
BARON KRKDERltiK.
-
IZ* L1V.
l.A HKVAXC1114.

4>!
26 LE BARON
FREDERICK
doute Thabitude du bureau ou du
comptoir
avait fait
perdre quelque
chose de sa stature
;
ses traits fins et
rguliers,
son front
large,
ses#yeux
noirs et
vifs,
ses cheveux tombant
presque
sur ses
paules
et mls de nombreux
fils
argents,
son nez
aquilin,
sa bouche un
peu grande, garnie
de dents
magnifiques,
lui
auraient constitu une
physionomie
nette-
ment
belle,
si ses lvres
rouges
et charnues
n'avaient t constamment contractes
par
un
de ces sourires
quivoques qu'il
tait aussi
facile d'attribuer l'ironie
qu'
la bonne hu-
meur,
et si ses
yeux
au
regard
chercheur et
inquiet
n'avaient
pas
t
presque
continuelle-
ment cachs sous un
pince-nez,
verres
ronds et branche d'caill se serrant sur les
tempes.
Du
reste,
il tait correctement
ras,
portait
les favoris en ctelettes encadrant le
visage,
et ses vtements en
drap fin, coups
avec
got,
et
qu'il portait
avec une
lgante
ai-
sance,
tmoignaient
d'une certaine
position
de fortune
qui
le
dsignait
comme
appartenant
l'aristocratie financire de
l'Alsace;
une ro-
sette de couleurs
multiples s'panouissait

sa boutonnire.
En
somme,
cet
homme,
quel qu'il
ft d'ail-
leurs,
n'tait
pas
et ne
pouvait pas
tre le.
premier
venu.
Tel fut le rsultat des observations faites
un
peu
la hte
par
le commandant
Michel;
ces observations n'avaient rien de
dsagra-
ble
pour
celui
qui
en tait
l'objet, pourtant
l'impression qu'il produisit
sur Michel fut
mauvaise;
instinctivement et sans
qu'il
lui
ft
possible
de s'en rendre
compte,
il
prouva
pour
cet homme une invincible
antipathie,
il
eut froid au
coeur,
en un mot il
prouva
sa
vue un sentiment de
dgot
insurmontable,
quelque
chose
d'inexplicable
comme la sensa-
tion
que
l'on ressent
l'approche
d'un
serpent.
Lorsque
l'inconnu ne fut
plus qu'
deux ou
trois
pas
des
officiers,
il
s'arrta,
salua
gra-
cieusement et s'inclinant avec la
plus exquise
politesse
:

Messieurs,
dit-il d'une voix douce et
conciliante,
vous
tes,
si
je
ne me
trompe,
les chefs des braves francs-tireurs
auxquels
je
dois la vie?

Oui, monsieur,
rpondit Ludwig ;
mon-
sieur,
ajouta-t-il
en
dsignant
Michel,
est
notre commandant en chef.
L'inconnu salua Michel.

Je suis
heureux,
reprit-il,
d'avoir t
conduit en votre
prsence, je
m'tais
loign
de ma voiture dans
l'espoir
de vous voir
votre
quartier gnral ;
j'avais
hte,
mes-
sieurs,
de vous
exprimer
tout ce
que
mon
coeur
prouve
de reconnaissance
pour
l'im-
mense service
que
vous m'avez si
gnreuse-
ment rendu.

La vie a-t-elle donc un si


grand prix

vos
yeux,
monsieur? dit Michel avec une
lgre
teinte d'ironie.
'
Oh !
monsieur, rpondit-il
avec ce sourire
ambigu qui
lui tait
familier,
la vie
prcis-
ment
peut-tre pas;
mais
j'avais
quelque
chose de
plus prcieux
encore dfendre et .
conserver.

Quelque
chose de
plus prcieux que
la
vie?
Quoi
donc? L'honneur
peut-tre,
fit.cu-
rieusement Michel.

Non, monsieur,
ma
fortune,
reprit-il
en
s'inclinant, tout en
essuyant
avec le
plus
grand
soin et d'un air satisfait les verres de
son
pince-nez.

C'est
juste,
fit schement Michel en
haussant
imperceptiblement
les
paules,
la
fortune est
beaucoup pour
certaines
gens.

La fortune est
tout,
monsieur,
car
elle
procure [tout
ce
qu'on peut dsirer,
hon-
neurs, considration, jouissances
de toutes
sortes...

Soit, monsieur,
interrompit
Michel d'une
voix
brve,
je
vous le
concde,
mais si vous
me le
permettez,
nous sortirons de ces...
g-
nralits
pour
nous
occuper
de choses
plus
srieuses.

Rien n'est
plus
srieux
que l'argent,
dit
nettement l'inconnu.
LA
REVANCHE 27

Si ce n'est
l'or,
fit en riant Otto.

Vous avez
raison, monsieur,
rpondit-il
en s'inclinant avec dfrence.

Pardieu! dit Otto en se


penchant
l'o-
reille de
Michel,
ce
gaiilard-l
est
plus juif
lui seul
que
toute la tribu
d'phram
;
je
vous le
garantis
comme le
plus grand
usurier
qui
soit en Isral.

Peut-tre!
rpondit
Michel sur le mme
ton en hochant la
tte,
et il
ajouta,
en s'adres-
sant l'inconnu avec une certaine
brusque-
rie : Venons au
fait,
s'il vous
plat,
monsieur,
et ne
perdons pas
un
temps prcieux
en
pa-
roles oiseuses
;
nous ne sommes
pas
ici
pour
faire de
l'esprit.

Permettez-moi de vous faire


observer,
monsieur,
rpondit-il
en s'inclinant"avec une
exquise politesse, que
ce n'est
pas
moi
qui,
le
premier,
ai
plac
la conversation sur le ter-
rain o elle se trouve
;
je
n'ai fait
que rpon-
dre aux
questions qui
m'ont t
adresses,
je
n'avais d'autre
but,
en me rendant
prs
de
vous, que
de vous remercier du service
que
vous m'avez rendu si
propos;
c'est
pour
ac-
complir
cette
dmarche,
que je
considre
comme un
devoir,
que j'ai quitt
ma voiture
et
que,
ainsi
que j'ai
eu l'honneur de vous le
dire,
je
me suis mis votre
recherche;
main-
tenant, monsieur,
me voici
prt

rpondre,
comme doit le faire un
galant
homme,

toutes les
questions qu'il
vous
plaira
de m'a-
dresser.

Trs-bien, monsieur;
vous
tes,
dites-
vous,
notre
compatriote?

Voulez-vous me
permettre, monsieur,
afin de vous viter un
interrogatoire
souvent
aussi
pnible pour
celui
qui y procde que
pour
celui
qui
le
subit,
de me
faire,
en
quel-
qiies mots,
connatre vous?
N'ayant
rien
cacher,
je parlerai
avec la
plus
entire fran-
chise. Si
par
hasard
quelques parties
de mon
rcit vous semblaient
obscures,
je
me hte-
rai de vous fournir toutes les
explications
ncessaires
; d'ailleurs,
je
vous donnerai tou-
tes les
preuves

l'appui
de mon
dire,
et
comme mon rcit sera
court,
ajouta-t-il
avec
ce sourire
nigmatique qui
lui tait familier,
je
n'abuserai
point longtemps
de vos
prcieux
moments.

Soit,
monsieur
;
veuillez donc
parler,
nous vous coutons.

Messieurs,
reprit
alors l'inconnu en
s'inclinant avec courtoisie devant ses trois
interlocuteurs,
je
me nomme Jacob ben Isral
Dessau. Au
moyen ge,
la famille dont
je
descends,
aprs
une foule de
pripties trop
longues
vous raconter
ici,
et dont vous com-
prendrez
les
douleurs,
trouva enfin un asile

peu prs
sr
Dessau,
ville de la confd-
ration
germanique,
dont,
suivant la coutume
adopte
alors
par
nos
coreligionnaires,
afin
d'viter toute confusion dans les
prnoms,
trs-peu
nombreux,
vous le
savez,
chez les
Isralites,
elle
prit
le nom
qui depuis
lui est
toujours
l'est,
coutume
qui explique pour-
quoi
un si
grand
nombre de Juifs
portent
au-
jourd'hui
des noms de
villes,
de
villages,
de
montagnes
et mme de fleuves.

Ainsi,
vous tes
Allemand,
monsieur?

Pardonnez-moi, monsieur,
je
suis Fran-
ais,
et bon
Franais
encore,
je
vous le cer-
tifie...

Cependant
la dclaration
que
vous ve-
nez de faire.

Ne
prouve
nullement
que je
sois Alle-
mand, monsieur;
permettez-moi
de
m'expli-
quer
et vous en aurez bientt la
preuve.

Parlez
donc, monsieur,
s'il en est ainsi.

Vers 1740 ou
45,
je
ne suis
pas
bien
certain de la
date,
ma famille abandonna l'Al-
lemagne
et vint se fixer en
France,
qu'elle
n'a
plus quitte depuis.

Quelle
partie
de la
France,
monsieur?

La ville de
Colmar,
monsieur.
M. Dessau fit alors au commandant un
trs-long
rcit, de son
pass,
de son
prsent,
avec
preuves

l'appui,
il aurait mme dit
son avenir
pour peu qu'on
l'en et
pri,
telle-
ment il tait
loquace
et
plein
de son
sujet.
Et
cependant
la
rpulsion
instinctive
que
cet
LE BARON FREDERICK
homme avait
inspire
Michel semblait s'ac- i
crotre au lieu de
diminuer,
et bien
que
ma-
]
triellement tout lui
prouvt qu'il
avait tort,
ses
soupons grandissaient
malgr
lui
pour
;
ainsi
dire,
et une voix secrte au fond de son
coeur lui
rptait
: Cet homme te
trompe,
c'est
un tratre! et il tait furieux contre lui-
mme de cette
persistance
accuser un in-
dividu
dont l'innocence tait si clairement
prouve.

Que
pensez-vous
de cette
affaire,
cher
ami? lui demanda Otto.

Je ne sais comment vous


rpondre,
r-
pondit-il ;
ces
pices
sont
officielles,
elles n'ont
t ni
surcharges
ni
contrefaites,
et
pour-
tant...

Et
pourtant? reprit
Otto.

Cet homme ne
m'inspire
aucune con-
fiance.

Diable! vous tes


difficile,
mon
ami,
les
preuves
ne
manquent pas pourtant.
C'est
prcisment
cette masse de
preuves,
si adroitement
runies,
qui augmente
mes
soupons
;
un homme
traqu, souponn
et
surveill comme celui-ci
prtend
l'avoir
t,
ne
songe pas

prendre
de si
grandes prcau-
tions
lorsqu'il
veut fuir
pour
sauver sa vie.
Remarquez que, parmi
ces
pices,
il
y
en a
qui
ont d tre
copies,
il
y
a
quelques jours
seulement,
sur les
registres"de
la mairie de
Colmar,
et cela
presque
sous les
yeux
des
autorits
allemandes;
supposez-vous que
cela
ait t
possible?

Je ne
pousse pas
la mfiance aussi loin
que
vous,
mon ami
;
voici les
pices,
elles
sont bonnes
;
je
ne vois
pas
au del : la v-
rit est une.

Ceci est une


erreur,
mon ami
;
une
chose
peut paratre
vraie
jusqu'
l'vidence,
sans
cependant
l'tre.

Alors vous concluez de


l,
mon cher
Michel, que
ce M. Dessau est un
espion?

Nullement,
mon
ami,
je
ne vais
pas
aussi
loin,
Dieu m'en
garde!
Seulement,
je
vous avoue
que je
n'ai
qu'une
confiance trs-
mdiocre en lui
;
en un
mot,
qu'il
m'est sus-
pect,
et
que, jusqu' preuve
du
contraire,
je
ne
changerai pas
d'avis son
gard, quoi qu'il
arriv.

Il nous faut
cependant
sortir de
l,
mon
ami
;
que comptez-vous
faire?

Je
l'ignore absolument,
je
n'ai
pas
de
parti pris; je
crois
que, provisoirement,
et
jusqu'
ce
que
nous le connaissions
mieux,
nous ferons
bien,
sans
pourtant
le lui laisser
voir,
de surveiller attentivement cet
nigma-
tique personnage.
Qui
sait
quelle surprise
l'avenir nous rserve sur son
compte?

Pardieu ! mon
ami,
fit en riant
Otto,
vous
tes,
sur ma
parole,
d'une incrdulit
dsesprer
saint Thomas lui-mme.

Vous vous
trompez,
mon
ami,
ce n'est
ni
incrdulit,
ni enttement : c'est
prudence,
voil tout.

Eh bien ! cher
commandant,
puisque
prudence
il
y
a,
elle vous ordonne de faire
arrter le sieur Dussau et
d'agir
en cons-
quence.

Je n'en ferai rien


quant

prsent,
mon
ami,
parce que, quelle que
soit ma convic-
tion,
comme
je manque
absolument de
preu-
ves
matrielles,
cette
conviction,
il m'a t
impossible
de la faire
partager par
vous;
que,
rest
seul,
mon obstination avait
(tout
l'air
d'un
parti pris,
et ma
position
devenait ridi-
cule
,
vous-mme l'avez reconnu il
n'y
a
qu'un
instant;
j'ai
donc d revenir sur mes
pas
et me dbarrasser de l'odieux
que
l'on
voulait faire
peser
sur moi
;
me
comprenez-
VOLISmaintenant?

Parfaitement. .

Mais
je
ne me tiens
pas pour battu,
soyez-en
sr,
je
ne m'endormirai
pas,
et si
fin
que
soit cet
homme,
je
vous
promets
de le
percer

jour
avant
qu'il
soit
peu.

Je le
dsire, mais, si les choses sont
ainsi
que
vous le
supposez,
vous avez affaire
; un
gaillard pass
matre en
fourberie, et
>
qui
ne se laissera
pas
facilement
prendre
en
dfaut.
LA REVANCHE 29

C'est ce
que
nous
verrons;
je
vais me
reposer
un instant
;
ce soir.

A ce soir.
Les deux hommes se
sparrent
et ren-
trrent dans les
logements particuliers qu'ils
s'taient rservs.
Michel n'avait nullement l'intention de se
reposer;
il avait donn ce
prtexte
son
ami afin de demeurer seul
;
il avait
conu
un
projet qu'il
devait mettre excution.
En
pntrant
daifs sa
chambre,
Michel ne
put
retenir un mouvement de
joie,
en
aper-
cevant le
Loup-Garouas
sis sur une chaise de-
vant la
chemine et en train de se chauf-
fer
consciencieusement les
jambes
un feu
ardent.

C'est vous
que je
cherchais,
Loup-Ga-
rou,
dit-il en
approchant
une chaise et s'ins-
tallant l'autre coin de la chemine.

Je me doutais
que
vous aviez besoin de
moi,
monsieur Michel
;
voil
pourquoi
vous
me trouvez
ici,
rpondit
le contrebandier.

Qui
vous l'a fait
supposer?

A
moi, rien,
monsieur
Michel;
une ide
qui
m'est venue comme
a,
je
ne sais
pour-
quoi.

Ah ! fit-il en allumant un
cigare, y
a-
t-il
quelque
chose de nouveau?

Rien de
rien;
calme
complet
sur toute
la
ligne.

Vous n'avez rien entendu de


suspect
aux environs?

Rien
absolument,
et
cependant
nous
avons
pouss
notre
reconnaissance
plus
de
deLix
lieues, presque
en
vue de Colmar.

Est-ce
que
vous
connaissez
Colmar,
vous,
Loup-Garou
?

Qui
est-ce
qui
ne connat
pas
Colmar?
une
superbe
ville.

Ce n'est
pas
cela
que je
vous
demande.

Ah!
je comprends;
vous voulez
savoir
si
j'y
ai des
amis,
n'est-ce
pas,
monsieur
'
Michel?

C'est
prcisment
cela,
mon ami.

Je connais Colmar
peut-tre
mieux en-
core
que Strasbourg; j'y
ai fait de bonnes
affaires dans le
temps
;
est-ce
que
vous
au-
riez
l'intention de vous introduire
incognito
dans
Colmar,
par hasard,
monsieur Michel?
ce serait
hasardeux dans ce moment-ci.

Non,
pas quant

prsent;
est-ce
que
vous connaissez Colmar un
banquier
du
nom de Dessau?

Ah! fit le
Loup-Garou
en se retour-
nant et en
regardant
fixement
Michel,
est-ce
que
nous aurions tous deux la mme ide?

Quelle
ide?

Allez
toujours
; oui,
monsieur Michel,
je
connais la maison
Dessau;
c'est une des
principales
maisons de
banque
de la ville.

Ah! fit Michel


dsappoint.

Attendez,
reprit-il
vivement,
je
connais
la
maison,
mais de
rputation
seulement;
ja-
mais
je
n'ai fait, d'affaires avec
elle,
et
je
n'ai
jamais
vu M.
Dessau;
c'est avant-hier
que je
l'ai
aperu pour
la
premire
fois.

O cela ?

Quand nous l'avons tir des mains des


Prussiens.

Ah!
bon,
je' comprends; que pensez-
vous de ce
personnage?

Hum ! Voil une


question

laquelle
il
est assez difficile de
rpondre,
monsieur Mi-
chel.

Parlez
franchement,
Loup-Garou;
vous
savez
que
vous
pouvez
tout
dire,
et
que je puis
tout entendre.

Eh bien!
puisque
c'est comme
cela,
mon-
sieur
Michel,
je
vous dirai nettement
qu'en
ma
qualit
de
contrebandier*
je
me connais
en
contrebande,
et
que
ce
particulier, qui
se
donne le nom de
Dessau,
ne
s'appelle pas plus
Dessau
que
vous et
moi; voil,
c'est un fi-
naud
que je souponne
fort de s'tre faufil
parmi
nous
pour
nous tirer les vers du nez
;
je
m'en suis mfi du
premier coup;
d'abord
je
n'aime
pas
les
gens qui portent
des
lunettes,
cela m'a
toujours
l'air d'tre une
frime,
sur-
tout
quand
ils les relvent afin de mieux
voir.
30
LE BARON FREDERICK

Les mmes
soupons
se sont levs dans
mon
esprit
sur cet
homme,
mon
ami;
mal-
heureusement ses
papiers
sont
parfaitement
en
rgle;
nul ne le connat
ici,
et comme il
m'tait
impossible
de
justifier
mes
soupons
n'importe comment,
j'ai
t contraint de les
renfermer au dedans de moi.

Il
y
aurait
peut-tre
un
moyen
de sa-
voir
quoi
s'en tenir dfinitivement sur cet
homme.

Lequel?

Ce serait d'aller s'informer Colmar.

Hum ! le
moyen
est
dangereux.

C'estvrai,
mais l'affaire en vaut la
peine,
il me semble.

Je le sais
bien,
mais
risquer
de se faire
fusiller.

Bah! on ne meurt
qu'une
fois;
si vous
voulez,
j'irai,
moi,
monsieur Michel.

Vous,
Loup-Garou?

Oui, moi,
et cela
pas plus
tard
que
tOLit
de suite
;
je
suis bien connu
Colmar,
per-
sonne ne se mfiera de moi
;
et
puis je pren-
drai
garde
;
vous serez sr ainsi
que
les
renseignements que je
vous donnerai seront
exacts.

C'est
vrai;
mais c'est
jouer
bien
gros
jeu,
et cela
peut-tre pour
rien.

Bon,
les Prussiens ne sont
pas plus
ma-
lins Colmar
qu'ils
le sont
Strasbourg
;
ils
n'y
verront
que
du feu
;
et
puis qui
ne
risque
rien n'a rien
;
je
ne sais
pas pourquoi j'ai
dans l'ide
que j'apprendrai
des choses cu-
rieuses et difiantes
l-bas;
laissez-m'y
aller,
monsieur
Miche], je
vous en
prie.

Cela demande
rflexion,
Loup-Garou,
mon ami
; je
ne me soucie
pas
de vous
perdre,
moi,
je
tiens
trop
vous
pour
cela.

Vous tes bien


bon,
monsieur
Michel,
vous tes
pay
de
retour, allez,
car
je
me
mettrais au feu
pour
vous;
mais il ne
s'agit
pas
de
cela;
laissez-moi aller
Colmar,
je
vous
promets que je
serai
prudent
et
qu'il
ne
m'arrivera
rien,
vous verrez
que
ce
voyage
nous sera
profitable.

Je le sais bien,
mais...

Voyons, pas
de
mais,
monsieur Michel,
c'est
convenu,
hein? fit-il en se levant
; je pars
tout de
suite,
afin d'tre
plus
tt de retour;
demain dans la
journe
ou demain soir au
plus
tard vous me reverrez.

Allez
donc,
puisque
vous le voulez ab-
solument
,
mais souvenez-vous
que pendant
votre absence
je
serai en
proie
la
plus
vive
inquitude.

Bon,
puisque je
vous
promets qu'il
ne
m'arrivera
rien,
fit-il en riant.

Hum,
reprit
Michel en secouant la
tte,
je
crains le
contraire; enfin, puisqu'il
le
fa'ut,
surtout
que
tout le monde
ignore
votre ab-
sence,
ne dites rien me
qui
vive de c
que
vous allez
faire,
le secret
est,
vous le
savez,
la moiti de la russite.

Je
pars
en me
promenant
les mains clans
mes
poches
et sans voir
personne;
demain,
monsieur Michel.
Et
aprs
avoir salu le
commandant,
le
contrebandier
quitta
la
chambre,
dont il fer-
ma la
porte
derrire
lui; cinq
minutes
plus
tard,
il tait hors du
village
et descendait les
pentes
glaces
de la
montagne.
Michel demeura seul et absorb dans ses
penses jusqu'
l'heure du dner.
Lorsque
son ordonnance lui
annona que
le
repas
tait
servi,
il se rendit dans la salle
manger,
o les dames et les officiers taient
dj
runis;
on n'attendait
plus que
lui
pour
se mettre table.
M. Dessau tait
l,
lui aussi
;
Michel
pr-
senta le
banquier
aux
personnes prsentes,et
il le fit asseoir en face de
lui,
entre
Ludwig
et Otto de Wlkfield.
Contrairement ce
qu'on
serait eii droit de
supposer,
le
repas
fut
trs-gai.
L'insouciance est une des vertus cardinales
du soldat.
L'habitude du
danger
fait
qu'il
est
compl-
tement
familiaris avec lui et
n'y songe ja-
mais
que pour
lutter
corps

corps
contre lui
;
vivant au
jour
le
jour,
il saisit avec
empres-
LA REVANCHE
ai
sment toutes les occasions
de
plaisir
of- ciei
fertes
par
le
hasard ;
qui
sait ce
que
demain
ne
]
rserve?
um
M. Dessau se montra homme du monde
doi
dans toute
l'acception
du mot
;
ses manires I
dr
affables,
ses
reparties
fines,
sans
acrimonie,
ne!
sa bonhomie et surtout son inaltrable
bonne
lui
humeur lui eurent bientt
conquis
la bien-
de
veillance
gnrale
;
les dames surtout furent
no
presque
aussitt sous le
charme;
la fin du
bis
repas,
le
banquier
n'tait
plus
un
tranger
fai
pour- personne,
tout le monde le considrait
presque
comme un ami
;
seul
Michel,
bien
pr
qu'il
n'en laisst rien
paratre,
et ft au con-
av
traire d'une
exquise
courtoisie et d'une hu-
meur
charmante,
conservait une
arrire-pen-
fa
se au fond du coeur.
T1
Les dames se retirrent de bonne heure
sc
dans
l'appartement qu'elles occupaient
en
P<
commun,
et laissrent les hommes libres de
"V'
fumer et de causer tout leur aise. I
La conversation devint alors
gnrale
et
trs-gaie,
sans sortir des limites des
plus
strictes convenances.
La
question
du
sjour probable
des
parti-
.
sans dans le
village
fut
pose

Michel,
celui-
ci
rpondit qu'il
avait l'intention de demeu-
rer au moins deux
jours
encore dans cette
position, qui,
non-seulement offrait toutes les
conditions de sret
dsirables,
mais encore
permettait
aux volontaires de se remettre
compltement
de leurs
fatigues,
de
reprendre ]
toutes leurs forces et les mettre ainsi en tat
de faire
vigoureusement
leur devoir si les cir-
constances
l'exigeaient.
Chacun,
naturelle-
ment,
applaudit
cette rsolution
qui
ne
pouvait que produire
un excellent effet sur le
moral des
troupes qui, depuis
le commence-
ment de la
retraite, avaient,
sans se
plaindre
et avec une
abngation
et un dvouement
inous,
support
de si rudes
fatigues
et livr
un combat
presque chaque jour.

Seulement,
ajouta
Michel en
terminant,
mais en
appuyant
assez srieusement sur ces
dernires
paroles, je prie
messieurs les offi- 1
ciers de bien
rappeler
leurs hommes
que
nul
ne
peut quitter
le
camp,
ne serait-ce
que pour
une
promenade;
des ordres svres ont t
donns ce
sujet,
et
quiconque
les enfrein-
drait
s'exposerait
tre tu
roide,.
les senti-
nelles
ayant reu
l'ordre de faire feu sur ce-
lui,
homme,
femme ou
enfant,
qui essayerait
de violer cette
consigne;
il ne faut
pas que
nous
soyons
de nouveau
exposs
une tra-
hison semblable celle dont nous avons
dj
failli tre victimes.
j
Aprs
cet
avertissement,
la
conversation
prit
un autre
tour,
et elle se
prolongea
assez
avant dans la nuit.
M. Dessau avait obtenu la
permission
de
faire avancer sa voiture
jusqu'
la
place
du
village,
o il la remisa sous un
hangar,
de
sorte
qu'il
n'eut
que quelques pas
faire
pour
se retirer chez
lui,
c'est--dir dans sa
voiture.
III
DANS
LKQUEL
SE PRPARENT DE GRANDS
VNEMENTS.
La
journe
du lendemain ne fut
pas perdue
pour
les francs-tireurs
;
ils
l'employrent
en
rparations
de toutes sortes leurs armes et
leurs vtements
;
les braves
gens compre-
naient
que
cette
tape
tait la dernire station
qu'ils
faisaient dans leurs chres
montagnes ;
tristes,
mais
rsolus,
ils se
prparaient
avec
ardeur les
quitter.
Michel avait t
l'unanimit lu chef su-
prme
de tous les francs-tireurs
;
les deux
autres commandants avaient
exig qu'il
en
ft
ainsi,
afin de donner
plus
d'unit au com-
mandement dans les circonstances
critiques
o se trouvaient les
partisans.
I Le
jeune
officier
accomplissait
la rude ta-
32 LE BARON
FREDERICK
che
que,
dans l'intrt
gnral,
il avait
accep-
te,
avec un dvouement au-dessus de tout
loge,
surveillant tout avec une attention
scrupuleuse
et ne
ddaignant pas
d'entrer
dans les
plus
minutieux dtails
pour augmen-
ter autant
que possible
le bien-tre de ses vo-
lontaires et ne
pas
leur
imposer
inutilement
des
fatigues
au-dessus de leurs forces.
Les blesss seuls
inquitaient
le comman-
dant,
bien
que
ces
pauvres gens
fussent en-
tours de soins et
panss
avec une sollicitude
rellement admirable
par
les
quatre jeunes
tudiants en mdecine
qui
s'taient enrls
parmi
eux. Lucien Hartmann et ses
compa-
gnons
ne
purent
viter
que quelques-uns
des
blesss les
plus grivement
atteints ne suc-
combassent leurs
blessures,
cause des
marches forces ncessites
par
une retraite
en
plein
hiver,
au milieu des
ouragans
de
pluie
et de
neige, exposs
toutes les intem-
pries
des
saisons,
dans des charrettes
peine
recouvertes de bches en toile
goudronne,
sans
qu'il
ft
possible d'apporter lapins
l-
gre
modification ce
dplorable
tat de
choses.
Il fut un instant
question
dans le conseil
d'abandonner les blesss clans le
village,
en
faisant
prvenir
les autorits
prussiennes
et
les confiant ainsi leur humanit
;
mais la
barbarie,
ou
pour
mieux dire la cruaut
froide et
systmatique
des Allemands envers
les blesss
franais,
cruaut dont ils ont
donn tant de
preuves
horribles et dont leur
honneur ne se lavera
jamais,
tait tellement
de notorit
publique, que lorsque
Michel
soumit cette
proposition
aux
blesss,
ceux-ci
dclarrent
nergiquement que,
dussent-ils
succomber tous
pendant
le
pnible trajet qu'il
leur restait encore faire avant
que
d'tre
dfinitivement dlivrs de la
poursuite
de
l'ennemi,
ils
prfraient
suivre la retraite de
leurs
compagnons plutt que
d'tre livrs aux
soins d'hommes
qui
se
rjouiraient
de leurs
souffrances,
et
essayeraient plutt
de les
aug-
menter encore
que
de chercher les calmer.
Devant cette
protestation,
toute hsitation
devait
cesser;
il fut donc
rsolu,
la
grande
satisfaction des blesss
,
que
ceux-ci sui-
vraient la
retraite,
ainsi
qu'ils
l'avaient fait
jusque-l,
et
qu'on aviserait,
par
tous les
moyens,
ce
que
leur
transport
s'effectut
dans des conditions
supportables.
Grce l'activit dvorante de
Michel,
en
quelques
heures
peine
le
camp
fut aussi so-
lidement tabli
que
s'il devait durer
plusieurs
mois,
tout fut
organis
et le service se fit
avec une
remarquable rgularit;
plusieurs
postes
avaient t tablis
pour
servir de
grand'gardes
et viter toute
surprise
;
de
plus,
de forts abatis d'arbres formaient
l'entre de
chaque
rue du
village
des barri-
c.ules assez solides
pour
rsister un
coup
de
main.
Tout avait t
dispos
avec tant de
pru-
dence,
que,
du
dehors,
il tait
compltement
impossible
de
s'apercevoir,
moins de
pn-
trer clans le
village, que plusieurs
centaines
d'hommes avaient tabli leur bivac dans cet
endroit.
Les '.vivres
abondaient,
de sorte
que
les
volontaires,
bien
chauffs,
bien
nourris,
et cou-
chs l'abri sur de la
paille frache,
se trou-
vaient fort heureux de leur
position
et
rpa-
raient
promptement
leurs
forces,
tout en se
tenant
prts

supporter
avec une
indompta-
ble
nergie
de nouvelles
fatigues
et de nou-
veaux
dangers.
Pendant toute la
matine,
Michel avait t
en
proie
une
inquitude vague,
le
Loup-Ga-
rou n'tait
pas
de retour
;
le
jeune
homme ne
se rendait
pas
bien
compte
de la distance
qui
le
sparait
de Colmar ni de l'tat des chemins
qui y
conduisaient
;
aussi son
impatience
tait-elle vive
;
plus
le
temps
s'coulait,
plus
cette
impatience augmentait
et
plus l'inqui-
tude du commandant devenait
grande.
Plusieurs
fois,
pendant
la
journe,
brl
par
la fivre de
l'attente,
le
jeune
officier s'-
tait hasard assez loin sur les
pentes
de la
montagne,
dans les directions
par lesquelles
LE BARON FREDERICK

LA REVANCHE 33
Les '-claireurs taient
partis
dans toutes les directions
(paye y).
il
supposait que
le contrebandier devait reve-
nir,
mais
toujours
sans
rsultat;
aussi loin
que
sa vue
pouvait
s'tendre,
aucun
point
noir
ne se dtachait sur la
neige,
la solitude con-
tinuait tre
morne,
silencieuse et
complte
;
alors il rentrait au
village,
les sourcils fron-
cs,
le front
pensif,
la
physionomie soucieuse,
redoutant
qu'il
ne ft arriv malheur son
missaire,
et se
reprochant
de lui avoir
per-
mis de tenter cette audacieuse
entreprise.
La
journe
s'coula
anxieuse;
la soire
pa-
rut
longue
d'un sicle. Vers
minuit,
bris
de
fatigue,
fivreux,
ananti
par
les nervements
de
l'attente,
le commandant Michel finit
par
s'assoupir,
tendu tout habill sur son lit de
camp.
Dormit-il
longtemps?
Il n'aurait SLLle dire.
Lorsqu'il
s'veilla,
la lumire tait
teinte;
un manteau avait t
jet
sur lui
pour
le
ga-
rantir du froid
;
la chambre tait sombre.
Du feu restait dans l'tre. Parfois ce feu
semblait se ranimer
pendant quelques
se-
condes et
lanait
une flamme
qui
illuminait
la chambre avec la
rapidit
du
zigzag
d'un
clair
rayant
les
nuages pour
la
replonger
presque
aussitt clans une obscurit
plus
profonde.
A la lueur d'une des ces flammes
fugitives,
le
jeune
officier crut
apercevoir
la silhouette
noire d'un homme assis
auprs
de la che-
mine.

Qui
est l? demanda-t-il en se dressant
sur son sant et
avanant
la main sur ses
pis-
tolets
poss
sur une table
porte
de sa main.

Eh!
commandant,
prenez garde!
ne
jouez pas
avec vos
revolvers, rpondit
une
voix
railleuse;
vous
savez,
dans
l'obscurit,
un malheur est bien vite arriv 1

Ah ! ah ! c'est
vous,
Loup-Garou, reprit-
il
gaiement,
car il avait aussitt reconnu la
voix du contrebandier.
Il sauta vivement bas du lit et se
rap-
procha
de la chemine.

Est-ce
qu'il y
a
longtemps que
vous tes
ici?
BARON FREDERICK.

73 UV.
LA UEYANCUH.

Oe
34 LE BARON FREDERICK

Deux heures
environ, commandant;
vous dormiez si
profondment quand je
suis
rentr
que
vous ne m'avez
pas
entendu,
et
ma foi
je n'aupas
voulu vous
rveiller,
c'est
si bon le sommeil ! Mais attendez
que j'al-
lume la
bougie,
il fait noir ici comme dans
un four.
Tout en
parlant ainsi,
le
Loup-Garou prit-
dans l'tre un tison demi
consum, qui
faute d'aliment achevait de s'teindre
;
il
souffla
vigoureusement jusqu'
ce
qu'une
l-
gre
flamme se ft
produite,
et alluma la
bougie qu'il posa
sur une table.

L,
dit-il,
voil
qui
est
fait;
mainte-
nant,
avec votre
permission,
commandant,
ajouta-t-il
en
jetant
une ou deux bourres
dans
l'tre,
avec votre
permission, je
vais
ranimer un
peu
le
feu,
il fait froid en
diable,
et
je
suis
tremp
comme un canard.

En
effet,
mon
pauvre garon;
mais
comment se fait-il
que depuis
deux heures
crue vous tes ici vous se
soyez pas
sch ?

Parce
que,
mon
commandant,
il m'au-
rait fallu
pour
cela rallumer du feu et
que,
je
vous l'ai
dit, je
ne voulais
pas
vous r-
veiller.

Et vous tes ainsi rest


grelottant?

Ma foi
oui,
mais
que
cela ne vous in-
quite pas, j'en
ai vu bien
d'autres, allez,
sans
compter
ce
que probablement je
Verrai
encore.
Michel s'assit
prs
de la
chemine,
dans
laquelle
flambait et
ptillait dj
un feu
rtir un
boeuf,
il alluma un
cigare
et
regarda
l'heure sa montre.

Comment !
s'cria-t-il,
dj cinq
heures
du matin !

Tout
autant,
mon
commandant;
il en
tait trois tout
justa lorsque je
suis
arriv,
le
compte y
est,

Maintenant,
causons
;
vous devez avoir
bien des choses me dire?
-
Mais
oui, commandant,
pas
mal.

Et d'abord,
pourquoi
tes-vous demeur
si
longtemps
absent? Je mourais
d'inqui-
tude. Est-ce
qu'il
vous est arriv
quelque
chose de fcheux ?

Vous tes bien


bon,
mon commandant
;
il ne m'est rien arriv du
tout; seulement,
du moment
que j'tais
en
route,
j'ai
voulu
en
profiter pour
me
renseigner
de toutes les
faons;
est-ce
que j'ai
eu tort?

Non
pas,
mon
ami,
au contraire,
voyons
un
peu quel
a t le rsultat de vos d-
marches.

A votre
aise, commandant,
je
suis
pour
vous obir.

Attendez
;
il est
prs
de six
heures,
vous avez march une
partie
de la nuit.

Et
par
de drles de
chemins,
mon com-
mandant;
n'est-ce
pas,
mon
petit
vieux? fit-
il en caressant Tom
qui
tait couch entre
ses
jambes
et se rtissait consciencieusement.
Le chien leva la tte et remua la
queue.

Vous
voyez,
commandant, je
ne lui
fais
pas
dire c't animal.
Michel sourit et caressa le
chien,
puis
il
frappa
du
poing
sur la table en
appelant.

Parisien !
La
porte
s'ouvrit aussitt et le zouave
pa-
rut.

Prsent, commandant,
dit-il.

Le
Loup-Garou
et moi nous nous sen-
tons
apptit
;
est-ce
que
tu n'aurais
pas quel-
que
chose nous donner?

Ce ne serait
pas

faire, commandant,
reprit
le
zouave;
la
popote
est confectionne
et les camarades la
mangent
;
je puis
vous
donner la
soupe
et le
boeuf,
du
pain
ou du
biscuit au
choix,
du vin et du caf
;
cela vous
va-t-il ?

Parfaitement
; apporte
tout,
et n'oublie
pas
ta
ration,
tu nous tiendras
compagnie.

Vous me
contusionnez,
mon comman-
dant,
j'accepte
avec
joie.
Et il
disparut aprs
avoir fait le salut mi-
litaire.
Mais son absence ne fut
pas
de
longue
du-
re;
il
reparut presque
aussitt, charg
de
tout ce
qu'il
avait annonc.
LA
REVANCHE 35

Voil les
comestibles,
dit-il en
dispo-
c
sar.t avec
symtrie
les
plats
sur la
table;
h
quant
aux
liquides,
ils sont
ici,
dans le bas
de l'armoire
;
lorsque
nous
y
serons,
j'irai
s
chercher le caf
que j'ai
laiss
mijoter
afin ;
qu'il
soit bien chaud
;
le caf froid c'est un
vrai
poison pour
le
soldat,
qui
a
toujours
be-
soin de se rchauffer le fusil.

Allons,

table,
bavard.
Les trois hommes s'assirent alors autour
de la table et
attaqurent vigoureusement
ces mets
simples qui
auraie.it fait faire irne af-
freuse
grimace
un
gourmet.

Vous avez eu l une crne


ide,
mon
commandant,
dit le
Loup-Garou
;
Tom et moi
nous sommes
jeun depuis
hier matin.
Lorsque
le
premier apptit
des convives
fut
peu prs
calm et
qu'ils
furent ar-
rivs au
fromage,
le commandant
reprit
la
parole.

Maintenant,
Loup-Garou,
mon
ami,
dit-il,
je
crois
qLie
le moment est venu de
nous conter votre
odysse.
'
De vous conter ma
quoi,
mon comman-
dant?
rpondit
le
Loup
-
Garou la bouche
pleine.

La
langue
m'a
fourch,
reprit
le com-
mandant,
j'ai
voulu dire votre
voyage.

Ah!
bon,
comme cela
je comprends
;
faut-il commencer
par
le
commencement,
mon commandant?

Pardieu,
je
le crois
bien,
je
veux tout
savoir,

Pour lors...
Attends LUI
laps, Loup-Garou,
interrom-
pit
le
Parisien, je
vas chercher
le
caf,
y
a
rien
de
mieux
que a poLir accompagner
une
histoire intressante ,
pas vrai,
comman-
dant?

Allons,
dpche-toi,
bavard, fit celui-
ci en riant.
Le Parisien ne se le fit
pas rpter, cinq
minutes
plus
tard,
le caf et le
cognac
taien
1
sur la table et les convives le buvaient
petit:
coups
ou
plutt
l
sirotaient,
selon
l'exprssioi
consacre au
bivac,
la
pipe
ou le
cigare
aux
lvres.

L ! voil
qui
est
fait,
dit le Parisien
en
s'asseyant,
tu
peux y
aller
quand
tu
voudras,
avec la
permission
du commandant.

Pour
lors,
ainsi
que j'avais
l'honneur de
vous le
dire,
mon
commandant, reprit
le
Loup-Garou, aprs
avoir demand d'un
coup
d'oeil aii
jeune
officier l'autorisation de com- _
mencer son
rcit,
lorsque je
vous ai
quitt
il
tait
dj
tard,
la nuit n'allait
pas
tarder
tomber
; je
me
dpchai
de
prendre
le
plus
court chemin
pour
descendre en
plaine,
afin
de ne
pas
tre
surpris
dans la
montagne par
l'obscurit,
malgr qu'il y
ait de la
lune; je
commenai par
cacher
soigneusement
mon
fusil et tous mes bibelots de soldat dans un
endroit o
j'tais
certain de les retrouver
sans
qu'ils
soient
endommags
;
je
me
coupai
un
gourdin
solide
pour
me
servir,
soit de
canne,
soit
d'arme,
selon les
circonstances,
puis
cela
fait,
je
me mis
dgringoler
les
rampes
de la
montagne;
ce fut l'affaire de
trois bons
quarts
d'heure avant d'atteindre
la
valle;
de la
faon
dont
je
m'tais
dirig,
je
n'avais
plus que
deux lieues
peine pour
atteindre Colmar;
malheureusement le
jour
baissait,
il fallait se hter
pour
arriver avant
la fermeture des
portes
;
mais
pied
et
fatigu
, dj par
de
longues courses,
il n'tait
pas
probable que je pusse
russir; cependant je
t me mis sans hsiter au
pas gymnastique
et
je
commenai

arpenter
rondement le ter-
rain.

Oui,
observa le
Parisien;
mais cela ne
a
pouvait pas
durer
longtemps
comme
a,
e n'est-ce
pas,
mon vieux?
-
Juste,
mon
bonhomme;
je voyais
le mo-
ment o
je
ne
pourrais plus
mettre
un
pied
i- devant
l'autre, lorsque
le bonheur voulut
que
je
fusse
rejoint par
une carriole dont
j'enten-
iq
dais
dj depuis quelque temps
danser der-
nt rire mo les roues sur les cailloutis de la
ts route
;
le
paysan qui
conduisait la carriole
jn
|
fut le
premier
m'adresser la
parole
et 1
C.G
LE BARON FREDERICK
m'offrir de monter
prs
de
lui;
je
n'ai
pas
besoin de vous dire
que j'acceptai
avec en-
thousiasme
;
ce
paysan
tait
justement
un
brave homme hassant les Prussiens et d-
vou la France
;
peut-tre
se douta-t-il
que
je
n'tais
gure
en
rgle;
mais il n'en laissa
rien
paratre
et ne m'adressa aucune
ques-
tion. En arrivant la
porte
de la
ville, quand
on lui demanda
qui j'tais,
il
rpondit
en cli-
gnant
de l'oeil : C'est mon cousin
Gupart,
vous ne connaissez
que
a;
puis, lorsque
la
carriole eut franchi trois ou
quatre
rues,
le
paysan s'arrta,
me fit
descendre,
et me dit en
me serrant la main :
Adieu,
pays,
allez vos
affaires et bonne
chance;
mtez-vous des cas-
ques

pointe,
ils sont mchants comme des
nes
rouges
;
l-dessus il clata de
rire,
fouetta
sa
jument,
en criant tue-tte : Hue donc!
Augusta,
vilaine bte! Et il
partit
comme un
trait;
voici comment
je
suis entr dans Colmar.

Ce n'tait
pas
mal
dbut,
dit le com-
mandant avec un sourire de bonne humeur.

C'est ce
que j'appelle
avoir une rude
chance, appuya
le Parisien en se versant un
verre de
cognac.
Le
Loup-Garou
but une
gorge
de
caf,
fit
claquer
sa
langue,
ralluma sa
pipe qui
s'tait
teinte,
versa une
large
rasade d'eau-de-vie
dans sa
tasse, puis
il
reprit
sa narration en
ces termes :

Je ne me
plaignis pas
d'avoir t ainsi
abandonn seul au milieu de la
rue; grce

Dieu, je
connais Colmar
depuis longtemps
et
je n'y manque pas
d'amis;
cinq
minutes
plus
tard
j'avais
trouv mon
affaire,
et
je
me trou-
vais
parfaitement
en sret dans l'a maison
d'un brave mercier avec
lequel,
dans un autre
temps,
avant la
guerre, j'ai
fait
plus
d'une
bonne
affaire,
et
qui, lorsque je.
lui dis mon
nom travers sa
porte ferme,
se hta de me
l'ouvrir et de me recevoir bras ouverts. Je
soupai copieusement
et
j'allai
me coucher
;
je
"dormis tout d'une traite
jusqu'au
lendemain;
huit heures du matin
j'tais
debout
;
je pris
cong
de mon
.hte qui
insistait
pour
me re-
tenir,
mais
je craignais
de le
compromettre
;
je
le
quittai
et
je
me mis tout de suite en
campagne; j'avais
hte d'obtenir les rensei-
gnements que j'tais
venu
chercher;
aprs
trois heures de
recherches,
de courses et d'in-
terrogations,
voici ce
que je
russis obte-
nir;
vous
pouvez
tre certain de ces rensei-
gnements;
malheureusement ils ne sont
pas
tout fait aussi
complets que je
l'aurais d-
sir
;
du
reste,
vous en
jugerez.

Oui, oui;
mais
voyons
les
renseigne-
ments,
dit le commandant avec une certaine
impatience.

Les
voici,
mon
commandant;
M. Dessau
est trs-connu
Colmar,
o il
jouit
d'une
excellente
rputation;
il
passe poLir
tre fort
riche,
et trs-dvou la
France;
les Prus-
siens,
leur entre
Colmar,
n'ont
pas
trouv d'adversaire
plus
acharn contre les
exactions et les vexations dont selon leur cou-
tume ils ont accabl les
habitants;
M. Dessau
leur a tenu
tte,
il a eu
plusieurs reprises
maille
partir
avec eux sans
jamais
leur
cder;
ils lui ont vou une haine
implacable
et
chaque
fois
que
l'occasion leur en est of-
ferte,
ils lui
jouent
des tours
indignes,
enfin
tout le monde s'accorde dire
qu'il
est de-
venu leur bte
noire;
en somme c'est un
digne
et excellent
homme,
tout dvou la
France,
et ador surtout des
pauvres auxquels
il
fait
beaucoup
de bien
;
car il use noble-
ment de la fortune
qu'il
a
acquise par
son
travail.

Voici un
magnifique portrait,
s'il est
ressemblant
toutefois,
dit Michel en se
pin-
ant
les lvres.

Certes,
il doit
l'tre,
reprit
le
Loup-Ga-
rou avec son sourire
railleur,
les
gens
aux-
quels je
me suis adress sont loin d'tre sus-
pects.

Est-ce tout? fit le


jeune
homme avec une
visible
impatience.

Pas encore
;
vous
comprenez bien,
com-
mandant, que j'ai
tenu voir
un si honorable
citoyen.
LA
REVANCHE 37

Mais
puisqu'il
est ici! s'criale
Parisien,
ce n'tait
pas possible.

Continuez,
dit Michel avec un sou-
rire.
Le
Loup-Garou regarda
le Parisien d'un
air
goguenard
en haussant les
paules.

Tu es encore bien de ton


village,
toi !
fit-il.

Hein !
qu'est-ce que
c'est? s'cria le Pa-
risien trs-vex de
l'apostrophe saugrenue
du
contrebandier.

Tais-toi ! dit
premptoirement
l'officier;
eh bien ! l'avez-vous vu?

Cela m'a t
impossible.

Pardi!
grommela
le
Parisien,
il est
par
trop
bte aussi.

Depuis quinze jours,


continua le
Loup-
Garou,
sans se
proccuper
de
l'interruption
du zouave,
M. Dessau a
disparu aprs
une altercation trs-vive
qu'il
a eue avec le
commandant allemand
;
les uns
prtendent
qu'il
a t enlev
pendant
la nuit et trans-
port
dans une citadelle de l'autre ct du
Rhin,
tandis
que
d'autres soutiennent au
contraire
que
M.
Dessau,
dont les
prcautions
taient
prises
de
longue
date,
et
qui
sait
qu'il
peut compter
sur le dvouement de ses
amis,
serait tout
simplement
cach dans Colmar
mme,
dans une
impntrable
retraite.

Ainsi,
il
n'aurait.pas quitt
Colmar?

C'est
l'opinion gnrale,
mon comman-
dant.

Hum! ces
renseignements
n'ont rien
d'assez
positif pour qu'ils puissent
nous tre
utiles; qu'avez-YOus
fait alors?

Je ne me suis
pas dcourag,
mon com-
mandant,
je
vous avais
promis
de vous
ap-
porter
des
renseignements
certains et cote
que
cote,
je
voulais tenir ma
promesse.
R-
solu
attaquer
le taureau
par
les
cornes,
je
me rendis tout droit la maison de M. Des-
sau,
maison entre
parenthses que
les Prus-
siens ont
pille, dmnage
des caves aux
greniers,
en un mot
compltement
dvaste;
lorsque j'arrivai,
il
y
avait un nombreux ras-
semblement devant la
porte,
on criait et on
sifflait les
Prussiens
qui
taient en train d'en-
lever
impassiblement jusqu'aux
boutons en
cuivre des
portes,
en ricanant btement au
nez de la foule
indigne
d'une telle
faon
d'a-
gir
envers l'un des meilleurs
citoyens
de la
ville.
Le hasard me
plaa auprs
d'un individu
que je
connaissais un
peu.
La conversation
s'engagea
tout de suite entre lui et
moi,
il ca-
chait sous sa veste un
paquet auquel,
de la
faon
dont il
essayait
de le dissimuler aux
regards,
il
paraissait beaucoup
tenir et
qui
devait tre
pour
lui bien
prcieux. Aprs
avoir
chang quelques paroles
avec
moi,
cet homme
fit un mouvement
pour
s'en aller
;
je
le sui-
vis,
je
n'avais
plus
rien attendre l. J'ac-
compagnai
donc mon ancienne connaissance
jusqu'
sa maison situe deux ou trois rues
plus
loin;
lorsqu'il
m'eut fait
entrer,
il ferma
soigneusement
la
porte
derrire
moi,
posa
sur
une table le
paquet
assez volumineux dont il
tait
charg
et se laissa aller sur une chaise
avec un
soupir
de
soulagement.
Il
parait que
les
pauvres qui,
ainsi
que je
l'ai
dit,
aiment
beaucoup
M.
Dessau,
s'taient donn le mot
pour
soustraire la
rapacit prussienne,
au-
tant toutefois
que
cela serait
possible,
les ob-
jets
les
plus prcieux que
leur bienfaiteur
avait laisss dans sa maison en l'abandon-
nant,
ce
quoi
ils
russirent,
au
grand
d-
sappointement'et
la fureur
impuissante
des
Prussiens, qui
ne trouvrent
presque plus
rien
qui
valt la
peine
d'tre
emport,
lors-
qu'ils
arrivrent
pour procder
au
pillage
de
la maison
;
bien entendu
que
tout ce
qui
a t
soustrait ainsi sera conserv
prcieusement
pour
tre remis son
lgitime propritaire
ds
que
celui-ci
reparatra.
Mon homme avait
mis la main sur un lot fort riche
d'objets
d'art,
mais ce
qui
attira surtout mon atten-
tion,
ce fut une
grande
toile voile
que
mon
ami avait
mise de ct avec un soin
particu-
lier
; naturellement,
je
lui demandai ce
que
c'tait
;
il droula la
toile,
c'tait un tableau
38 LE BARON FREDERICK
ou
pour
mieux dire un
portrait;
le
portrait
reprsentait
un homme de
quarante-cinq
ans
environ,
les
yeux
et les cheveux
noirs,
la <
barbe
touffue,
la
physionomie intelligente
et <
douce
;
cet
homme,
vtu d'une
superbe
robe
]
de
chambre,
se tenait debout
prs
d'une table
<
sur
laquelle
un de ses bras
posait lgrement,
il tait de
petite taille, large d'paules
et un
peu gras.
En
rsum,
c'tait trs-beau
;
je
demandai
quel
tait ce
portrait;
mon ami me
rpondit que
c'tait celui de M.
Dessau,
peint
par
un artiste de Paris et
qui
avait t l'Ex-
position
de 1867.

Comment !
m'criai-je,
M. Dessau n'est
donc
pas
vieux?

C'est un homme de
quarante-cinq
ans
tout au
plus,
me
rpondit
mon ami.

Il n'a
pas
les cheveux blancs?

Vous
voyez qu'ils
sont noirs comme du
jais
;
ce
portrait
est d'une ressemblance
frap-
pante,
on dirait
qu'il
va
parler, reprit
mon
ami.

Mais ses
lunettes,
son
lorgnon,
enfin ce
qui
lui sert
voir, je
ne
l'aperois pas?

Des lunettes! M.
Dessau,
fit mon ami en
riant;
avec ces
yeux-l!
vous voulez rire.
J'en avais
appris
assez,
je
me retirai.
Que
pensez-vous
de
cela,
mon commandant ? trou-
vez-vous ces
renseignements positifs?

Certes,
rpondit
Michel devenu
rveur;
ainsi
j'avais
raison? ma mfiance tait
justi-
fie?

Dame ! vous
voyez,
commandant.

Oui,
et
cependant je
ne
puis
rien faire.

Bon!
pourquoi
donc cela? ne vous
ai-je
pas
donn assez de
preuves
de la
superche-
rie?

C'est
vrai,
mais vous ne m'en avez
ap-
port
aucune;
Loup-Garou,
mon
ami,
ajouta-
t-il en hochant la
tte,
nous avons fait-un
pas
dans la voie
que
nous
suivons,
pas immense,
puisque
nous avons maintenant entre nos
mains toutes les
preuves
morales suffisantes
pour justifier
nos
soupons
et nous donner
raison vis--vis de nous-mmes.

Eh
bien, alors,
commandant?...

Mais,
continua
Michel,
nous ne
poss-
dons aucune
preuve
matrielle du
dlit,
preuve
que
nous
puissions
montrer,
si
je puis
m'ex-
primer
ainsi
;
par exemple,
si nous
possdions
ce
portrait qui
vous a fait dcouvrir
la
super-
cherie,
nous
aurions,
ds
prsent, gain
de
cause assur
;
mais comment
pourrons-nous
soutenir cet homme
qu'il
nous
trompe, qu'il
n'est
pas
la
personne qu'il prtend
tre,
lors-
que,
ses
papiers
la
main,
il nous
prouvera
que
nous sommes dans l'erreur?
que
lui r-
pondrons-nous? Rien,
car il nous sera im-
possible
de le
dmasquer.
Tous les tribunaux
nous donneraient
tort,
et ils auraient raison.
Comprenez-vous
ce
queje
veux dire?

Oui, oui, commandant, je comprends


que je
suis un
imbcile,
que j'ai agi
comme
un
nigaud; j'aurais
d
apporter
le
portrait.

L'auriez-vous
pu
?

Peut-tre,
mais rien n'est
perdu,
s'-
cria-t-il rsolument;
ce
que j'aurais
d
faire,
je
le
ferai,
voil tout
;
je puis
tre de retour
ce soir.

Non
pas,
s'il vous
plat.
A
quoi
bon ?
Los
preuves que
vous avez obtenues sont suf-
fisantes
pour
asseoir notre conviction vous
et moi
;
cela n'est-il
pas
tout ce
qu'il
nous
faut? Nous surveillerons cet homme de
prs,
et la
plus lgre apparence
de
trahison, j'en
ferai
justice
;
surtout silence
;
quel que
soit
cet
individu,
il
possde
une habilet
sup-
rieure
;
un mot
imprudent,
un
geste
suffi-
raient
pour
le mettre sur ses
gardes,
et alors
il nous
glisserait
entre les mains comme un
serpent ;
contentons-nous de veiller attenti-
vement sur toLis ses mouvements
;
vous m'a-
vez bien entendu tous
deux,
n'est-ce
pas?

Oui, commandant,
firent-ils d'une seule
voix.

Pour le
reste,
rapportez-vous-en

moi,
et
maintenant, dites-moi,
avez-vous
appris
i
quelques
nouvelles? Paris est-il
pris?
. Non
pas,
commandant,
il rsiste tou-
jours
; d'aprs
ce
que
l'on assure les Parisiens
LA REVANCHE
39
sont comme des
enrags.
Us
fabriquent
de la
poudre
et des
fusils,
fondent des canons et
ont
organis
la dfense de telle sorte
que
les
Prussiens n'ont
pas gagn
un
pouce
de ter-
rain
;
tous les
hommes,
jeunes
ou
vieux,
se
sont
engags
dans la
garde
nationale et se
battent comme des soldats
;
le bombardement
est commenc
depLiis quinze jours
avec des
pices
de canon normes
;
les vivres man-
quent,
rien
n'y fait;
les Parisiens ne veulent
pas
entendre
parler
de se
rendre;
les Prus-
siens sont
pouvants
d'une dfense
que
mal-
gr
eux ils sont contraints d'admirer.

Brave Paris! s'cria Michel avec en-


thousiasme,
c'est bien dans ses murs
que
bat
rellement le coeur de la France!

Eh! eh! fit le Parisien en frisant co-


quettement
sa moustache
rousse,
ce n'est
pas
Paris
qu'on
verra ce
qu'on
a vu Sedan et
Metz ! Vive la
Rpublique
!

Savez-vous
quelque
chose
propos
de
Belfort?

Les Prussiens sont furieux! Le colonel


Denfert a
jusqu' prsent repouss
toutes
leurs
attaques;
il a
jur
de s'ensevelir sons
les ruines de la
place plutt que
de la rendre
;
la
population
tout entire fait chorus avec
lui
;
l'enthoiLsiasme est
gnral
;
les Prus-
siens ne sont
pas plus
avancs
qu'il y
a
quinze jours.
>

A la bonne
heure,
de tels faits
repo-
sent de tant de lchets et de tant de trahi-
sons 1 Les
gens
de coeur ne
manquent pas
en
France,
la
Rpublique
leur
permettra
de se
produire
et de
venger
les hontes du
rgime
imprial;
il faut nous hter de sortir de ces
montagnes
;
nous ne
pouvons plus
servir uti-
lement notre
pays
ici, notre
devoir
exige que
nous
rejoignions
au
plus
vite ses derniers
dfenseurs.

Je me suis
occup
de
cela,
mon com-
mandant,
voil ce
qui
a fait
que j'ai
tard
revenir;
force de rder d'un ct et d'un
autre,
j'ai
russi dcouvrir un chemin
qui
abrge
de
prs
d'un tiers la distance
que
nous
avons encore
parcourir, pour
tre en vue
des
lignes franaises.

Ah !
pour
cette
fois,
ami
Loup-Garou,
si vous tes bien certain de ce
que
vous m'an-
noncez,
voil vritablement une bonne nou-
velle.

Vous
pouvez
VOILSfier
moi,
mon com-
mandant;
je rponds
du
succs,
seulement
je
dois vous avertir
qu'il
est
impossible
de faire
passer
les
bagages par
ce chemin
qui
n'est
en ralit
qu'un
sentier de chvres o des
montagnards
seuls
peuvent
se hasarder sans
risquer
de se
rompre
le cou
;
mais cela est de
peu d'importance, puisque
devant nous la
route est libre et
que
c'est seulement
par
derrire
que
nous
pouvons
tre
attaqus.

Nous
reparlerons
de tout
cela,
dit le
jeune
homme,
voici le
jour qui
se
lve,
nous
avons nous
occuper
de choses
plus pres-
santes.
Parisien,
dbarrasse cette table
;
puis
cela
fait,
tu
prieras
MM.
Ludwig
et Otto de
Wlkfield de venir
ici,
je
dsire causer avec
eux d'une affaire
importante.
Lorsque
les trois officiers furent
runis,
ils
s'enfermrent ensemble.
Leur confrence dura
plusieurs
heures,
elle ne se termina
que
vers midi. En se
spa-
rant, Michel,
Otto et
Ludwig
semblaient
soucieux
; mais,
sur une observation faite
voix basse
par
leur
collgue,
leurs traits s'-
claircirent et
l'expression
de leur
physiono-
mie redevint
culme,
presque
riante.
Une heure environ
aprs
le coucher du
soleil, Michel,
suivi du
Loup-Garou,
du Pari-
sien et de tous les
compagnons insparables
du contrebandier,
quittrent
le.
camp
sans
tre
remarqus
et s'enfoncrent dans la mon-
tagne
o bientt ils eurent
disparu
au milieu
des tnbres.
Leur absence se
prolongea
fort
longtemps,
elle dura
pendant
la
plus grande partie
de la
-
nuit
;
ce ne fut
que
vers trois heures du matin
qu'ils
rentrrent au
village;
ils semblaient
harasss de
fatigue
et avaient de la boue
jusqu'aux genoux.
40 LE BARON FREDERICK
Les trois excursionnistes se
dirigrent
vers i i
la maison dont Michel avait fait son
quartier
'
gnral.
Aprs
avoir
rpondu
au salut de la senti-
nelle,
le commandant
pntra
dans la maison
toujours
suivi de ses
compagnons,
et il ouvrit
la
porte
de sa chambre coucher.
Cette chambre tait en ce moment
occupe
par Ludwig
et Otto de Wlkfield
qui
taient
assis de
chaque
ct de la
chemine,
dans
laquelle
brlait un bon feu
;
ils fumaient et
causaient
pour
tuer le
temps
en attendant le
retour de leur
collgue
et ami.

Eh
bien, commandant,
quoi
de nou-
veau? demanda
Ludwig.

Vous rentrez bien


tard,
avez-vous au
moins russi?
ajouta
Otto de
Wlkfield,
en
serrant la main de Michel.

Tout va
bien,
reprit
celui-ci
;
seulement
les chemins sont excrables. Il nous faudra
attendre une
couple
de
jours que
la terre soit
raffermie.

Ainsi,
il ne nous est
pas possible
de
partir
immdiatement? demanda Otto avec
intention.

Je ne dis
pas
cela
positivement, rpon-
dit
Michel;
le chemin carrossable est bon
la
grande rigueur;
les charrettes
charges
modrment
pourront s'engager
saris courir
le
risque
de
trop s'y embourber;
je parle
surtout du sentier dcouvert
par
le
Loup-
Garou,
sentier dans
lequel
on ne
pourrait
en
ce moment se
risquer
sans
danger.
Ce sentier
raccourcit le
trajet
d'au moins un bon
tiers,
et,
comme le
chemin,
il va dboucher -envi-
ron trois lieues au-dessus de Belfort du ct
de la
France,
dans une fort assez
paisse

douze ou
quinze
cents mtres tout au
plus
d'un
village
assez
important
aiL dire des
pay-
sans,
mais dont le nom ne me revient
pas
en ce
moment;
nous avons
explor
les deux
routes aussi loin
que
cela nous a t
possible,
vu le
peu
de
temps
dont nous
disposions
; car,
avant
tout,
nous avons tenu
explorer
les
environs et nous assurer
qu'aucun danger
imminent ne nous
menaait
de la
part
de
l'ennemi.

Ah ! ah ! et de ce
ct,
n'avez-vous rien
aperu d'inquitant?

Pas
positivement,
bien
que, je
l'avoue,
je
sois assez
perplexe
ce
sujet.

Quelle
est donc cette chose
qui
vous
r-;'iid si
perplexe?

A environ deux lieues et demie


d'ici,
presque
au
pied
de la
montagne,
nous avons
vu ou
cru.voir briller certaines lumires
qui
nous ont sembl
suspectes.
Ces lumires bril-
laient d'un vif
clat,
puis
tout
coup
elles
disparaissaient pour reparatre
uu instant
plus
tard;
cela nous
inquita
d'autant
plus
que
dans la direction o se trouvaient ces
lueurs ou ces
lumires,
il n'existe ni hameau
ni
village.

C'tait
singulier,
en effet.

N'est-ce
pas?
Je voulais marcher rso-
lument en avant
pour
m'assurer moi-mme
de ce
que
cela
pouvait signifier,
mais le
Loup-Garou
et le Parisien
s'y opposrent;
finalement,
ce fut le
Loup-Garou qui
fut
charg
de cette
reconnaissance;
il fut absent
une demi-heure
peu prs. Lorsqu'il
revint,
il
m'annona qu'il
avait failli donner dans un
poste prussien, que
son chien l'avait averti
temps,
sans cela il tait
pris
;
il me raconta
ensuite
qu'il
s'tait
approch
le
plus prs
possible,
eu
rampant
sur les
genoux
et sur
les mains
,
du bivac ennemi
,
qu'il
avait
tout examin avec le
plus grand soin,
et
qu'il
avait
compt
un dtachement nombreux.
N'est-ce
pas, Loup-Garou?

Oui,
mon
commandant,
ils sont en-
viron
quinze
cents hommes
,
infanterie et
cavalerie;
il est vident
qu'ils
sont l
pour
nous.

Voil o nous diffrons


d'opinion
: la
prsence
de la cavalerie me
fait,
au
contraire,
supposer que
ces
troupes
se
dirigent proba-
blement sur Belfort en suivant autant
que
i
cela leur est
possible
le
pied
des
montagnes,
la cavalerie les
gnerait
fort au milieu des
/,--
LE BARON
FREDERICK

LA. REVANCHE 11
pente-,
des
escarpements
et des dfils
qui
nous servent de
refuge.

Si vous consentez m'accorder


quel-
ques
instants
d'attention,
mon cher
Michel,
je
crois tre certain
que lorsque
vous m'au-
rez
entendu,
vous vous
rangerez,
comme
nous le
faisons,
Ludwig
et
moi,

l'opinion
du
LoLLp-Garou, qui
noLis
semble
cette
fois,
comme
toujours,
avoir bien vu. N'est-ce
pas,
mon cher Lu dw i
g
?

Oui, oui,
monsieur
Otto,
et. le comm an
dant ne fera
pas
mal de vous couter,
rpon-
dit l'ex-contre-matre en hochant la tte.
coutez le
commandant,
ajoLLta-t-il,
d'ailleurs
cela ne vous
engage
rien.

Je ne demande
pas
mieux, messieurs,
que
de faire ce
que
vous
dsirez, rpondit
Michel en
souriant;
toute
question
d'amour-
propre
doit tre mise de ct
quand
il
s'agit
de l'intrt
gnral, je
n'hsiterai
pas

BARON FREDERICK.

74 LIY.
LA REVANCHE. 68
42 LE BARON FREDERICK
avouer
que j'ai
tort si
je
me suis
tromp,
croyez-le
bien. Parlez
donc,
je
vous en
prie,
mon cher
Otto,
je
vous
prte
la
plus
srieuse
attention.

La chose n'est
pas longue,
mais elle a
une
signification

laquelle
vous ne vous
tromperez pas,
mon cher
Michel;
ce
soir,
une heure
environ
aprs que
vous aviez
quitt
le
camp,
une de nos sentinelles avan-
ces crut
apercevoir
une ombre
qui glissait
devant lui
porte
de
pistolet

peu prs
entre les arbres. La sentinelle cria :
Qui
vive ! Trois fois elle
rpta
ce mme avertis-
sement,
et trois fois il demeura sans r-
ponse
;
la sentinelle crut mme
s'apercevoir
que
l'ombre
suspeete,
au lieu de se.
rappro-
cher comme elle l'avait fait
d'abord,
essayait
au contraire de
s'loigner
au
plus vite,
elle
paula
son
fusil,
visa et fit feu en criant :
Aux
armes! On accourut au bruit
;
on s'in-
forma,
et sur les indications donnes
par
la
sentinelle,
on
dcouvrit,
dans la direction o
elle avait
tir,
le
corps
d'un homme tendu
sur le sol : la balle lui avait travers la tte
;
il tait mort sur le
coup;
ce
qui
dans le
pre-
mier moment causa une
impression gn-
rale de
mcontentement,
parce que
ce ca-
davre tait vtu du costume des
montagnards,
mais
aprs
l'avoir
minutieusement
examin,
on dcouvrit
qu'il portait pendue
au cou une
petite
tablette
portant
un
nom,
une
date,
enfin un
signalement
parfaitement
en
rgle ;
le
prtendu
montagnard
tait un soldat
prus-
sien. Par une
singulire concidence,
dans
laquelle
le hasard nous a sembl n'tre
pour
rien,
au
moment o nous sortions de la
fort,
nous nous sommes trouvs nez nez avec le
sieur
Dessau,
le
juif que
vous savez et
qui
a
paru singulirement
contrari de la ren-
contre,
bien
que
nous
ayons
feint de n'atta-
cher aucune
importance
de le voir dans un
endroit
o,
sous aucun
prtexte,
il n'aurait d
se
trouver, sivrtout une heure aussi avance
de la nuit. Voil mon
histoire,
mon cher Mi-
chel,
comment la
trouvez-vous 2 Elle est sim-
ple, mais,
ainsi
que je
vous l'ai dit en com-
menant,
il nie semble
qu'elle
a une certaine
signification qui
ne saLirait vous
chapper.

Et
qui
ne
m'chappe pas, soyez-en
cer-
tains
; messieurs, je
fais amende
honorable,
j'avais tort,
le
Loup-Garou
seul avait raison,
son instinct de contrebandier lui avait cette
fois encore fait deviner
juste.

Que
pensez-vous que
nous devions
faire? La situation est
critique,
d'un moment

l'autre,
nous
pouvons
tre
attaqus.

La situation se
complique,
mais elle
n'est
pas
aussi
critique que
vous le
supposez.
Quant
une
attaque,
nous n'avons
pas
en
redouter une d'ici deux ou trois
jours
au
-
moins;
la
rigueur,
nous
pouvons
des-
cendre,
mais il est
impossible,
clans l'tat o
se trouvent les
chemins,
qu'un corps
de
troupe
ose se hasarder
gravir
ls
pentes
escarpes qui
conduisent an sommet de cette
montagne,
les soldats
qui
ne resteraient
pas
embourbs rouleraient invitablement dans
les
prcipices ;
de ce
ct,
nous n'avons, donc
rien redouter
quant

prsent,
d'autant
plus que l'espion prussien,
dcouvert au mo-
ment o il cherchait s'introduire dans le
camp,
n'a
pu
s'aboucher avec son
complice,
puisqu'il
a t tu roide
;
donc les Prussiens
ignorent
l'endroit
prcis
o nous sommes
camps
et ils
l'ignoreront longtemps
encore,
la
neige
et la
pluie ayant
effac toutes les
traces de notre
passage
dans la
montagne.

Tout cela est


parfaitement probable
;
que
concluez-vous,
ou
plutt quelle
dtermi-
nation
prenez-vous?
-^ Il nous faut mettre
profit
le
temps
qui
nous est accord
;
voici donc ce
que
nous
ferons demain
;
au
point
du
jour
tous les ba-
gages
et toutes les charrettes
partiront par
la route
carrossable,
les
bagages
seront es-
corts
par
vous, Otto,
et
cinquante
hommes
de votre
compagnie,
le reste demeurera ici
ma
disposition
; je
vous recommande de veiller
avec LLII soin tout
particulier
SLir ce cher
M. Dessau.
LA REVANCHE 43

Soyez tranquille,
il est en bonnes
mains. <

Ah !
je
n'ai
pas
la moindre
inquitude
ce
sujet;
vous
pousserez
en avant le
plus
que
vous
pourrez
;
le rendez-vous
gnral
est l'embranchement des deux chemins.

C'est
entendu,
cela sera
ponctuellement
excut.
Quant

vous,
Ludwig,
vous for-
merez
l'arrire-garde
avec le reste de la
compagnie
de Otto et la moiti de la vtre.
S'il
n'y
a rien de
nouveau,
vous
partirez
dans
trois
jours par
la sente dcouverte
par
le
Loup-Garou,
et dont on vous montrera l'en-
tre;
vous arriverez avant Otto au rendez-
vous,
o vous me'trouverez
moi-mme,
car
je partirai par
le mme chemin un
jour
avant
vous,
avec une
cinquantaine
d'hommes
choisis
parmi
les
plus
robustes,
tandis
que
le
lieutenant
Kerdrel,
avec le reste des deux
compagnies, prendra
la mme heure la
route carrossable
;
n'oubliez
pas, Ludwig,
que,
afin de mieux donner le
change
aux
Prussiens et les
loigner
des
bagages
et sur-
tout des voitures dans
lesqiLelles
se trouvent
les femmes et les
enfants,
vous devrez les
attirer sur votre
piste, par consquent
vous
laisser voir
d'eux,
sans
cependant,
bien en-
tendu,
vous
engager
srieusement.

Cela sera
facile,
mon commandant.

Vous m'avez bien


compris,
messieurs?
Vous n'avez
pas
d'observations me faire?

Aucune.

Ainsi,
ce
plan
vous convient?

Il noirs semble
prudent
et d'une ex-
cution facile
;
nos
forces,
bien
qu'assez
es-
paces,
seront
toujours
en mesure de se SOLL-
tenir.

Alors, adieu,
mon cher
Otto,
nous ne
nous reverrons
probablement pas
avant votre
dpart; songez que je
vous confie ce
que j'ai
de
plus
cher au
monde,
ma famille et ma
fiance,
ajouta-t-il
avec une motion con-
tenue.

Je me ferai tuer
pour
les
dfendre, je
ne
puis
rien assurer au
del,
fit-il en souriant.

Prenez vos
dispositions
le
plus
se-
crtement
possible,
il est
important que
nul
ne soit
prvenu ;
au
point
du
jour,
en route
et bonne chance.
Les deux
jeunes gens
s'embrassrent
comme s'ils eussent t frres
;
puis, aprs
une dernire
poigne
de
main,
ils se
spa-
rrent.
Ainsi
que
cela avait t
rsolu,
le len-
demain au lever du
soleil,
Otto
quitta
le
camp.
Le secret avait t si bien
gard que
M. Dessau fut littralement
pris

l'impro-
viste
;
il dormait encore
lorsque
Otto lui
annona
que
les
premires
charrettes taient
dj
en
marche,
et
qu'il
n'avait
que cinq
mi-
nutes
pour
faire ses
prparatifs
et suivre la
colonne.
Loin de
paratre
contrari de ce
brusque
dpart,
M. Dessau
parut
au contraire trs-
satisfait de
quitter
le
village,
et sa satisfaction
se
changea presque
en
joie lorsqu'il apprit
qu'il
faisait
partie
du convoi des
blesss,
des
femmes et des enfants
qui
avaient
reu
l'ordre
de
partir
en avant.
Cette
joie parut
tellement insolite Mi-
chel, lorsqu'on
lui rendit
compte
de ce
qui
s'tait
pass, qu'il
s'en montra fort in-
quiet
.
Le lendemain ce fut le tour du dtachement
command
par
Yvon
Kerdrel,
de se mettre
en marche.
Avant le
dpart,
les deux frres d'armes
eurent entre eux une
longue
confrence
voix
basse,
la suite de
laquelle
Yvon dit
son ami ces deux seuls mots :
*

Je veillerai !
PiLis il se mit la tte de son
dtachement,
qui disparul
bientt dans les mandres de la
route.
Enfin Michel
s'loigna
lui
aussi, aprs
avoir renouvel ses recommandations LLid-
wig.
s L'ancien contre-matre demeura seul dans
.
J
le
village,
la tte d'un dtachement d'en-
44
LE BARON FREDERICK
viron deux cents
hommes,
prt
recevoir
l'ennemi s'il se
prsentait
et faire comme
toujours
consciencieusement son devoir.
Du reste
l'attente,
de
Ludwig
ne fut
pas
de
longue
dure
;
vers trois heures de
l'aprs-midi,
ses
vedettes lui annoncrent
l'apparition
des ttes de colonnes
prussiennes
qui gravissaient
la
montagne
en bon ordre.
Les
Allemands venaient lentement avec
des
prcautions extrmes,
ce
qui
donna
le
temps

Ludwig
de faire ses derniers
pr-
paratifs.
Enfin,
vers
quatre heures,
ils arrivrent
en vue du
plateau.
Ils avaient avec eux de la cavalerie et
plusieurs pices
de
montagne,
ce
qui
avait
retard leur marche
travers ces chemins
remplis
de fondrires.
Lorsque
l'ennemi fut bonne
porte,
il
fut salu
par
une
dcharge
terrible
qui
lui
fit
d'autant
plus
de mal
qu'il
n'avait
pas
en-
core eu le
temps
de se
dployer.
Les
francs-tireurs avaient
coup
le
pla-
teau dans tous les sens
par
des
tranches
larges
et
profondes;
ils avaient fait des
paulem'ents
et des abatis de bois
qui
ren-
daient leur
position
rellement formidable et
presque impossible
enlever.
Les
Allemands
essayrent
de tourner cette
position qu'ils dsespraient d'enlever, de
front,
et leur
premier
soin fut de s'tablir
solidement l'entre du chemin
carrossable,
afin de
couper
la retraite aux
francs-tireurs
qu'ils espraient
ainsi
prendre
comme dans
un immense filet.
Le combat se
prolongea jusqu'
la nuit
noire,
sans
pertes
sensibles du ct des Fran-
ais, parfaitement
abrits derrire les
paule-
ments et les abatis.
L'obscurit
interrompit
forcment le com-
bat.
Chacun
campa
o il se
trouvait,
et les feux
de bivac furent allums.
Ludwig,
sans
perdre
de
temps
et avant le
lever de la
lune,
fit
.filer
ses francs-tireurs
par
la sente
escarpe que
le
Loup-Garou
avait
dcouverte
;
il ne laissa en arrire
que vingt-
cinq
hommes
chargs
d'entretenir
les feux
de bivac et de surveiller
l'ennemi,
leurre-
commandant de tenir le
plus longtemps pos-
sible.
Ceux-ci obirent
ponctuellement.
Au lever de la
lune,
les Allemands tent-
rent une
surprise,
mais, reus par
une fusil-
lade bien
nourrie,
ils se retirrent
;
trois fois
pendant
la nuit ils
essayrent
ainsi d'enlever
les
retranchements,
mais sans
plus
de suc-
cs.
Une heure environ avant le
jour,
les francs-
tireurs
jugeant qu'ils
avaient assez
fait,
et
que
demeurer
plus longtemps
serait une tm-
rit
inutile,
se mirent en retraite leur tour
et s'lancrent sur les
pentes abruptes
du
sentier,
vritable chemin de
chvres,
o seuls
des
montagnards pouvaient
tenir
pied.
Ds
qu'il
fit assez
jour pour distinguer
les
objets,
les Prussiens tentrent une
attaque
gnrale
en la faisant
appuyer par
l'artille-
rie.
Ne recevant
pas
de
rponse
et
craignant
quelque diabolique
invention des francs-ti-
reurs, l'ennemi,
au lieu de s'lancer brave-
ment
l'assaut,
recula au contraire et
prit
des mesures de
prcautions
mticuleuses
contre toute
ventiialit,
ce
qui
donna le
temps
ncessaire aux francs-tireurs
pour
se
mettre l'abri et
rejoindre
leurs
compa-
gnons.
Enfin,
lorsque
les dernires mesures furent
prises,
les Prussiens se rurent contre les
barricades
qu'ils
couronnrent en
poussant
des hurrahs formidables.
Ils furent
frapps
de
stupeur,
en
voyant
que
les barricades taient abandonnes.
Les francs-tireurs avaient
disparu jusqu'au
dernier.
Mais bientt leur
surprise
se
changea
en
rage,
ils avaient dcouvert la sente
par
la-
quelle
leurs ennemis avaient
battu
en re-
traite.
LA REVANCHE 45
Cette sente tait une
espce
de
prcipice,
dont la vue seule
faisait reculer
d'pouvante
les
plus
braves soldats.
Les officiers
voyaient
au
moyen
de leurs
lorgnettes
les francs tireurs courant comme
des
chamois,
se laissant
glisser
ou s'accro-
chant aux
broussailles et aux
angles
des ro-
chers
;
c'tait donc bien
par
l
qu'ils
avaient
fui
; d'ailleurs,
il n restait
que
cette
issue,
toutes les autres taient
gardes.
Les
poursuivre par
ce chemin tait
impos-
sible,
surtout avec de la cavalerie et de l'ar-
tillerie.
Un
moment le chef de la colonne eut la
pense
de descendre
parla
route
carrossable,
mais cette route ne
portait
aLicune trace du
passage
d'une
troupe
arme ou d'un
convoi,
d'ailleurs elle semblait sLiivre une direction
diamtralement
oppose
celle
prise par
les
francs-tireurs.
Les
Prussiens,
honteux et
confus,
comme
dit le bon La
Fontaine,
d'avoir une fois en-
core t
pris pour dupes par
ces dmons de
francs-tireurs,
qui
se
moquaient
d'eux avec
une si dtestable
effronterie,
retournrent
Bur leurs
pas
la recherche d'un chemin
qui
les remit sur la trace de ces insaisissables
ennemis
dont,
avec d'horribles
blasphmes,
ils
juraient
de tirer une
vengeance
exem-
plaire
ds
qu'ils
les tiendraient.
IV
LE VILLAGE ABANDONN
Trois
jours
s'taient couls
depLiis que
s'taient
passs
les vnements raconts dans
notre
prcdent chapitre.
Il tait trois heures de
l'aprs-diner
envi-
ron,
bien
que
le
jour
semblt tre
beaucoup
plus
avanc tant il tait
sombre;
depuis
le
matin un
ouragan
de
neige
svissait
avec
fureur dans les hautes
rgions montagneuses
qui
avoisinentle Ballon d'Alsace
;
les
nuages,
d'un
gris
sale et fort
bas,
couraient lourde-
ment dans
l'espace
;
le vent soufflait
en fou-
dre,
courbant les arbres chevels et faisant
tournoyer
la
neige qui
tombait flots si
pres-
ss
que
le
jour
obscurci
prenait
des teintes
de
plus
en
plus
sombres et se faisait
presque
crpusculaire
;
les
pentes abruptes
des mon-
tagnes n'apparaissaient plus que
comme un
immense
tapis
de
neige perc

et l
par
les
gants
des
forts,
ressemblant de
grands,
fantmes blanchtres dont les bras
s'agitaient
dsesprment,
avec de sinistres
plaintes.
Pourtant,
aLi milieu de ce chaos incessam-
ment boLilevers
par
la
tempte,
dont les
efforts allaient
toujours
croissant,
un
voya-
geur,
mont sur une bonne mule
d'amble,
suivait les sinuosits sans nombre d'une sente

peine
trace sur les
pentes,
et
qui
couraient
capricieLisement
travers bois et
montagnes,

nous disons
suivait,

c'est
essayait
de
suivre
que
nous aurions d
dire,
caria sente,
entirement recouverte de
neige,
tait
impos-
sible
reconnatre,
et la
mule,
demi aveu-
gle, n'avanait plus qu'avec peine
et en tr-
buchant
chaque pas.
Ce
voyageur,
dont il tait
impossible
d'a-
percevoir
les
traits,
tait frileusement enve-
lopp
dans les
plis pais
d'un
large
manteau,
sur
lequel
la
neige
s'amoncelait sans
qu'il
songet
la
secouer,
son
visage
tait
enfoui
jusqLi'aux yeux
dans les
replis
sans nombre
d'un immense cache-nez et un
chapeau
rond
larges
ailes,
soigneusement
rabattu sur ses
yeux, protgeait
sa tte en achevant de le
rendre
compltement
mconnaissable.
Cet homme tait arriv la veille au
soir,
venant
on ne savait
d'o,
au
village
de Plan-
cher-les-Mines,
situ sur l'extrme frontire
des deux
dpartements
de la Haute-Sane
et
du
Haut-Rhin,
mais
appartenantau
premier;
il avait
pass
la nuit tant bien
que
mal dans
une misrable
auberge
du
village
;
mais
40 LE BARON FREDERICK
peine
le
jour
venu,
malgr
la mauvaise
ap-
parence
du
temps,
il avait insist
pour
conti-
<
nuer sa
route, sans vouloir couter les
pro-
lixes observations de son
hte,
qui
s'tendait
avec une
complaisance effrayante
sur les dan-
gers
sans nombre
auxquels, par
une si
pou-
vantable
tempte,
il allait tre
expos
dans
les hautes
rgions
de la
montagne.
Notre
homme,
qui,
au dire de
l'hte,
tait
plus
entt
que
sa mule
elle-mme,
pauvre
bte,
avait
mang
un morceau la
hte,
tandis
qu'on
sellait sa
monture,
puis
il tait
parti,
non sans avoir
pralablement
demand
force
renseignements topographiques,
dans
la direction de
Giromagny,
chef-lieu de can-
ton du
dpartement
du
Haut-Rhin,
sitLi
dix-sept
ou dix-huit kilomtres au
plus
de
Belfort,
en-ce moment
assig par
les
troupes
allemandes,
qui, dsesprant
de s'en
emparer
autrement, en avaient commenc le bombar-
dement, que, depuis plusieurs jours,
ils con-
tinuaient avec une
rage
sans
gale.
Le
vojrageur esprait
atteindre bien avant
la nuit
Giromagny,
o, disait-il,
l'appelaient
dsintrts del
plus
haute
importance, etque
le moindre retard
risquait
de
compromettre.
Pendant les deux
premires
heures,
mal-
gr
les
lugubres prdictions
de
l'aubergiste,
l'inconnu continua son
voyage
dans des con-
ditions.relativement assez
favorables;
il est
vrai
que, pendant
tout ce
temps,
il avait
march en
plaine,
et il se
persuada qu'il
arri-
verait bientt et sans encombre au but
qu'il
se
proposait
d'atteindre,
c'est--dire Giro-
magny;
la
vrit,
il souffrait un
peu
du
froid,
mais il
n'y
avait l rien
qui pt
le d-
courager;
il tait bien
couvert;
sa monture
tait bonne
;
il
n'y
avait donc
que patience

prendre.
Cela dura ainsi
jusqu'
ce
que
le terrain se
soulevant et s'ondulant de
plus
en
plus,
le
voyageur
se trouva enfin
compltement
en-
gag
sur les
pentes
de,
plus
en
plus
roides de
la
montagne;
alors les choses
changrent
tout
coup
et sans transition.
La
neige
tombait
plus,
serre,
elle s'amon-
celaitdans le
sentier,
dont toutes traces ne
tardrent
pas

disparatre,
le
vent,
assez fort
en
plaine, prenait,
dans ces hautes
rgions,
des
proportions
terribles,
il fouettait sans
relche le
voyageur
ahuri,
qu' chaqLLe
ins-
tant il
menaait
de renverser et de faire rou-
ler avec sa monture au fond des abmes bants
et d'une
profondeLir
redoutable.
La
mule,
de
plus
en
plus aveugle par
la
neige, n'avanait plus qu' petits pas,
avec
une vidente
hsitation,
semblant ne rencon-
trer
qiL'avec
Line difficult extrme un terrain
solide o
poser
srement les
pieds
;
elle mar-
chait la tte
basse,
les naseaux
OLiverts,
hu-
mant l'air dans toutes les directions
; parfois
le
pauvre
animal
s'arrtait,
ne sachant com-
ment suivre sans
s'garer
dfinitivement les
mandres infinis du sentier
disparu, puis
il
reprenait
sa roLito avec une
rsignation
d-
sespre.
D'abord le
voyageur
avait
essay
de diri-
ger
sa monture dans ce
qu'il supposait
le bon
chemin,
mais
l'animal,
se fiant son instinct
infaillible
plus qu'aiix
maladroites indications
de son
cavalier,
avait
oppos
une rsistance
obstine aux efforts de
celui-ci,
rsistance
qui,
deux ou trois
fois,
avait failli lui devenir
fatale,
si bien
qu'en dsespoir
de
caus,
le
voyageur
ne se souciant nullement d'amener
une
rupture complte
avec sa
monture,
rup-
ture dont les SLiites
pour
lui
pouvaient
tre
dplorables,
avait fini
par
cder un entte-
ment
plus
fort
que
le
sien,
et
contraignant
sa
raison s'humilier devant l'instinct de sa
bte
rtive,
il lui avait lch la
bride,
la lais-
sant libre de se
gOLiverner
sa
guise,
et de
le conduire comme bon lui semblerait.
C'tait le meilleur
parti que
le
voyageur
pt adopter,
et bientt il en eLit la
preuve
;
la
mule,
dont
jusque-l
les
pas
avaient t
hsitants,
la marche incertaine, et
presque
hbte,
releva
gaillardement
la
tte, pointa
les
oreilles,
tourna la tte droite et
gau-
|
che comme
pour
s'orienter,
et
aprs
deux ou
LA REVANCHE 47.
trois minutes de ce
singulier mange,
elle
J
lir
s'lana
au
grand
trot dans une direction dia- I la
mtralement
oppose
celle
qu'un
instant au- de
paravant
SOILcavalier s'obstinait vouloir
lui vi
faire
prendre.
Elle
quitta
bientt les
pentes
ai
dboises, atteignit
la lisire des forts scu- et
laires,
et
commena
filer sous bois avec une c(
assurance et une
rapidit
de bon
augure poiir
s<
le succs du
voyage.
. n
Nous abandonnerons
pendant quelques

instants,
car nous ne tarderons
pas
le re- v
trouver,
l'inconnu fort satisfait du rsultat f<
des concessions
qu'il
s'tait enfin dcid I b
faire l'instinct de sa
monture,
et nous en- n
fonant
avant lui dans la fort dans
laquelle
1
nous l'avons vu
entrer,
nous
pntrerons

dans un
village plac
dans une situation j
charmante,
en
pleine montagne,
et nomm
LLxelles-le-Haut, pour
le
distinguer
d'un
<
autre
village
bti
quelques
portes
de fusil I
de
lui,
mais dans le
pli
d'un
ravin,
sur les
bords tourments d'une
rivire,
dont le nom
est Auxelles-le-Bas.
Auxelles-le-Haut,
peu loign
de Giroma-
gny,
son chef-lieu de
canton, est,
ou
plutt
tait habit avant la
guerre, par
une
popu-
lation
intelligente
et
laborieuse, occupe
presque
exclusivement
l'exploitation
des
mines de
plomb argentifre qui
abondent
dans cette contre dont elles forment la
principale,
ou
pour
mieux dire
l'unique
ri-
chesse;
cette
popLilation
de rudes monta-
gnards, profondment patriote,
avait vu,
avec
LLiie douleur
que
rien ne saLvrait
exprimer,
l'invasion
de la France
par
les
Allemands,
pour lesquels
elle
prouvait
une haine ins-
tinctive;

peine apprit-on
Auxelles-le-
Haut l'investissement
de
Strasbourg que
tous
les travaux cessrent
dans les mines
;
les
hommes en tat de
porter
les armes dcro-
chrent les vieux
fusils de braconniers ac-
crochs au manteau de la
chemine,
bour-
rrent leurs
poches
de cartouches
>
et
aprs
avoir embrass' femmes et
enfants,
ils se
je-
trent rsolument dans la
montagne
et se
firent
partisans,
rsolus
dfendre,
jusqu'
la
dernire
goutte
de leur
sang,
le sol sacr
de la
patrie;
les
femmes,
les
enfants,
les
vieillards
rassemblrent la hte ce
qu'ils
avaient de
plus prcieux,
et laissant derrire
eux les
portes
de leurs chaumires
ouvertes,
ces tres sans
dfense,
mais anims
par
le
souffle
puissant
du
patriotisme,
'abandonn-
rent sans hsiter leur
pauvre village pour
aller chercher un
refuge
assur contre l'en-
vahisseur
excr,
soit
Vesoul,
soit Bel-
fort;
quelques
vieillards
seulement, trop
fai-
bles ou
trop
attachs aLi sol
qui
les avait vus
natre et o se trouvaient les tombes de
leurs
pres,
ne voulurent
pas migrer
et
attendirent avec
rsignation
l'arrive de l'en-
nemi.
Deux ou trois fois les Prussiens traver-
srent
Auxelles-le-Haut,
pillant
et brlant
I les
pauvres
demeures et torturant les
quel-
ques
vieillards
qui
seuls taient demeurs
dans le
village,
afin de les
obliger
leur r-
vler des
gisements
de richesses
imaginai-
res,
de sorte
qu'Auxelles-le-Haut
ne fut
plus
bientt
qu'une
ruine informe et ne ren-
fermant
plus
un seul tre humain.
Cependant,
au moment o nous
pntrons
sur la
place
du
village depuis
longtemps dj
compltement ddaign par
les
plus
effronts
pillards
de l'arme
prussienne,
cause de sa
misre
notoire,
une maison de cette
place,
la
seule de toutes
qui
ft encore
peu prs
in-
'
tacte,
avait une
apparence
de vie
laquelle,
,
depuis
bien
longtemps,
sans
doute,
elle
>
n'tait
plus
habitue;
ses chemines lan-
aient
dans l'air des tourbillons d'une fume
noire et
paisse,
des lueurs de flammes
ap-
3
paraissaient
derrire les
.vitres,
par
miracle
3 encore
intactes,
de ses
fentres,
et devant sa
porte
entr'ouverte tait
arrte,
le brancard
relev,
une chaise de
post
entirement re-
-
coiLverte
deaieige.
s
Des
voyageurs
s'taient arrts dans cette
;-
maison,
surpris probablement par l'ouragan
;e
|
au milieu des
montagnes;
ces
voyageurs,
4S LE BARON
FREDERICK
quels qu'ils
fussent,
avaient cherch un re-
fuge
dans le
village.
Des feux normes avaient t allums
dans trois
pices,
le bois ne
manquait pas
pour
l'entretenir,
et les
'voyageurs
ne s'en
faisaient
pas
faute.
Dans la cuisine en
bas,
une
jeune
fille,
leste, accorte,
et
portant
le costume do la
Prusse
rhnane,
tait activement
occupe

prparer
un
repas
assez bien fourni et sur-
tout trs-dlicat, vu le lieu, o elle se troLi-
vait
;
dans' une
pice
du
premier tage,
deux
hommes assez
jenes,
bien
arms,
dont l'un
tait revtu d'une
lgante
livre,
et l'autre
d'un costume de
postillon,
taient assis de
chaque
ct d'une chemine
;
fumant dans
d'normes
pipes
de
porcelaine,
et
ayant
entre
eux,
leur
porte,
une table sur
laqiLelle
taient
poss
deux verres &n corne d'une
assez
grande
dimension,
et une cruche
ventre rbondi
pleine
de bire.
-'Enfin,
'
dans une troisime
pice,
assise
prs
du
feu,
le coude
appuj'
sur une table et
la tte
reposant
sur la
main,
une clame
jeune
et d'une rare beaut suivait d'un air distra't
les
ptillements
de la flamme dans la che-
mine.
Cette dame,
que
le lecteur connat de-
puis longtemps
et
que
sans doute il n'a
pas
oublie,
tait M"
10
la baronne de Stein-
feld.
Par
quel trange
hasard retrouvons-nous
la baronne de Steinfeld dans ce misrable
village
ruin et sans habitants? C'est ce
que
la
suite de ce rcit ne tardera
pas
nous
ap-
prendre.
La chambre dans
laquelle
se tenait la ba-
ronne tait
dmeuble,
ou
peu
s'en
faut,

part quelques
chaises
dpailles,
deux tables
en bois
commun,
il
n'3'
avait rien
;
un lit de
campagne apport
dans la berline tait dress
dans un
angle
de la
chambre,
et sur la che-
mine
reposait
un riche ncessaire de
voj'age,
dont la
glace
avait t retire et
pose
de-
bout contre le
mur; prs
de lui
quelques
vtements,
un
chapeau,
taient
ngligem-
ment
jets,
soit sur le
lit,
soit sur le clos
d'une ou deux chaises
;
c'tait en somme un
vritable
campement ;
campement,
la v-
rit,
de femme riche accoutume ses
aises,
et o rien de ce
qui
est
indispensable
en
voyage
ne faisait dfaut.
La
porte s'ouvrit,
le valet de chambre
entra,
et sans faire le moindre
bruit,
il ten-
dit une
nappe
damasse sur une des
tables,
et en
quelques
minutes il eut dress le cou-
vert avec, autant de soin et de
symtrie que
s'il se ft trouv Berlin clans l'htel de sa
matresse;
cela
l'ait,
il mit du bois au feu
et se relira aussi
lgrement qu'il
tait
entr.
La baronne
n'avait sembl faire aucune
attention
lui,
elle
rflchissait,-et, d'aprs
les diverses
expressions que prenait
tour
tour sa charmante
physionomie,
ces r-
flexions ne semblaient
pas
tre d'une
gaiet
folle. :
'
Cependant
le
jour
dcroissait
rapidement,
l'obscurit
commenait
envahir la chambre
dans
laquelle
se tenait la baronne
;
elle releva
la tte et
appuya
son
doigt
dlicat sur un
timbre
plac prs
d'elle.
La
porte s'ouvrit,
le valet de
chambre
parut.

Des
lumires, dit-elle.
Le valet de chambre
sortit, mais,
il
rpaut
presque
aussitt, tenant de
chaque
main un
candlabre
cinq
branches
garnies
de bou-
gies
roses allumes
;
il
posa
un des cand-
labres sur la table o le couvert
tait.dress
et l'autre sur la
chemine,
puis, prenant
deux couvertures de
voyage places
sur une
chaise,
il les tendit
devant les fentres en
guise
de rideaux.

Madame la baronne
dsire-t-elle diner?
demanda-t-il
respectueusement,
Lilias m'a
charg
de
prvenir
madame la baronne
que
tout est
prt
et
qu'elle
attend ses or-
dres.

QLielle
heure est-il ?
demanda-t-elle.
LE BARON FREDERICK

LA REVANCHE 43
Pillant et brlant les
pauvres
demeures..,
(page 47).

Cinq
heures
passes,
madame.

Vous servirez dans une demi-heure.


Le valet de chambre s'inclina
rcspec-
ueusement et fit un mouvement
pour
se re-
tirer.

Quel
temps
fait-il?
reprit-elle.

L'ouragan, qui
avait
paru
se
calmer,
a
repris, depuis
une heure
environ,
une inten-
sit
nouvelle,
madame la baronne
;
la nuit
sera mauvaise.

Quel
ennui! fit-elle en touffant un
billement. x\llez
;
je
sonnerai
quand
il me
plaira
de
souper.
Le valet de chambre s'inclina et sortit.
La baronne retomba dans ses rflexions.
Une demi-heure environ
s'coula,
la
jeune
femme releva
languissamment
la tte.

Je ne me sens aucun
apptit,
mur-
mura-t-elle
;
cette
tempte qui
me
relgue
ici,
quand je
devrais tre loin
dj
;
qui
sait
si ce retard fatal ne sera
pas
cause d'un irr-
parable
malheurI
Que
faire?...
Soupons,
re-
prit-elle aprs
un
instant;
cela me fera
passer
une heure : ce sera autant de
gagn
Elle
allongea
le bras vers le
timbre,
mais
en ce moment il lui sembla entendre un cer-
tain bruit au dehors.
Elle
couta,
mais elle ne
put
rien distin-
guer qu'un
bruit de
voix,
sans
qu'un
seul
mot
parvint
son oreille.

Que
se
passe-t-il
donc? murmura-t-elle.
Deux
coups lgers
furent
frapps
la
porte.

Entrez,
dit-elle.
La
porte
s'ouvrit,
le valet de chambre
pa-
rut.

Que
voulez-vous? demanda la baronne.

Un
voyageur
vient d'arriver. .

Un
voyageur
! fit-elle avec
tonnement,
par
ce
temps pouvantable
!
BARON FREDERICK. 75e UV. LA REVANCHE. 7
50 LT3 BARON
FREDERICK

Oui,
madame la
baronne; mouill,
transi de
froid,
il fait rellement
peine
voir t
tant il
parait
avoir soLiffert.
c

Sans doute
quelque pauvre
malheureux
qui
s'est
gar
dans les
neiges par
cet
effroya-
s
ble
ouragan?
(

Madame la baronne
m'excusera,
rpon-
<
dit
respectueusement
le valet de
chambre,
ce :
voyageur
ne ressemble en rien un malheu-
reux,
il est bien vtu et est arriv ici mont
sur une bonne
mule;
il
parait
mme,
d'aprs
ce
qu'il
nous a
dit, que
c'est l'instinct de la
pauvre
bte
qui
l'a
sauv,
en l'amenant tout
droit
ici,
lorsqiLelui
ne savait
plus
comment
se
diriger.

Voil
qui
est
singulier, quel
homme est
cet
tranger?

Je ne
pourrais
rien dire encore cet
gard
madame la
baronne;
il est tellement
emmitoufl dans ses vtements
qu'il
nous a t
jusqu' prsent impossible
devoir son
visage.

Comment! vous
radotez,
je pense,
ou vous
VOLIS
permettez
une sotte
plaisanterie,
dit-elle
svrement.
D'aprs
votre
propre
aveu,
vous
avez caus, avec cet
tranger,
et vous soute-
nez ne
pas
avoir vu son
visage.

C'est
pourtant
l'exacte vrit
;
je
ne me
permettrais pas
de
plaisanter
en
prsence
de
madame la baronne.

Alors
expliquez-vous clairement,
car
je
ne
comprends
absolument rien tout votre
verbiage.

Madame la
baronne,
voici ce
qui
est ar-
riv :
lorsqiie
cet
tranger
s'est arrt devant
la
porte
de la maison o nous
sommes,
il lui
a t
impossible
de mettre
pied
terre ainsi
que
nous
l'y
invitions
;
ses aiticulations roi-
dies
par
le froid lui refusaient tout
service;
Johan le
postillon
et moi nous l'avons
empoi-
gn
chacun
par
une
jambe,
et nous l'avons
port
dans la cuisine : il tait droit et roide
comme un
pieu;
nous l'avons
plac
du mieux
que
nous avons
pu
devant un
grand feu,
afin
de le
rchauffer,
et en ce moment il est en
train de
dgeler peu

peit.
A cet
trange
rcit,
fait avec le
plus imper-
turbable
sang-froid,
la baronne sourit
malgr
elle.

C'est
bien, dit-elle,
prenez
le
plus grand
soin de ce
pauvre
homme;
lorsqu'il
sera
compltement dgel, ajouta-t-elle
en se
pin-
ant
les
lvres,
tchez de savoir
qui
il
est, et
si,
ce
qui
est
possible,
c'est rellement un
homme comme il
faut,
vous me
prviendrez.

Madame la baronne sera


ponctuelle-
ment
obie;
faut-il servir le dner de madame
la baronne?

Non,
j'attendrai
encore
quelques
ins-
tants
;
allez et surtout n'oubliez
pas
mes re-
commandations.
Le
domestique
salua
respectueusement
sa
matresse,
puis
il sortit.
Demeure
seule,
la baronne
prit
un livre
pos prs
d'elle sur la table et elle
l'ouvrit,
plutt pour
se donner une contenance
que
pour lire;
son
esprit
tait ailleurs,
ses re-
gards
ne
distinguaient
les caractres tracs
sr les
pages qu'
travers un
nuage,
mais ses
rflexions avaient
chang
de
sujet,
elle
pen-
sait ce
voyageur qui, malgr l'ouragan,
n'avait
pas
hsit
s'engager
au milieu des
neiges
de la
montagne, et, seul, loign
de
tout secours,
avait rsolument brav les
plus
grands prils,
sans doute
malgr
les obser-
vations
qui
lui avaient t faites
par
les ha-
bitants du bas
pays
;
et elle se disait menta-
lement
qu'il
fallait
que
cet homme
et,
comme
elle en avait
elle-mme,
des motifs bien s-
rieux,
ou des affaires bien
importantes pour
agir
ainsi
qu'il
l'avait
fait,
et tOLit naturelle-
ment la curiosit de la
baronne,
qui
tait
femme
jusqu'au
bout des
ongles,
s'veillait
et elle se demandait
quel poiivait
tre cet
homme et
quels
taient les motifs ou les af-
faires
qui
avaient
pu
le
pousser
ainsi bra-
i ver une mort horrible et
presque
certaine.
Cependant
le
temps passait; prs
d'une
heure s'tait coule
depuis
l'arrive de l'-
tranger,
et elle ne recevait aucune nouvelle
de
lui;
sa CLiriosit tait
extrme,
son
impa-
LA REVANCHE 51
tience au comble
; malgr
elle,
elle coutait
|
d'i
les bruits
vagues
del
maison;
sa main
frap-
I de
pait
nerveusement la
table;
deux ou trois fa
fois elle fLit sur le
point
de se lever et d'aller
qt
s'informer elle-mme de ce
qui
se
passait,
le ti
respect
de sa
dignit
fut seul assez fort
pour
ce
la retenir
chaque
fois
que, malgr
elle,
elle tt
faisait un moLivement
pour
se lever. h
Enfin la
porte
s'ouvrit et le valet de cham-
bre
parut.
c
La baronne eut besoin de toLite sa volont c
pour
retenir une exclamation
qui
flottait sur
ses lvres.
r

Madame la
baronne,
dit le
domestique
I s
toujours
formaliste,
j'ai
l'honneur de vous i
apporter
des nouvelles. ]

Ah ! fit-elle avec une nonchalance af- 1


fecte en
teignant
le feu de son
regard.
Eh
bien,
qu'y
a-t-il? votre homme est-il
dgel?

Compltement,
madame
la
baronne,
mais il tait
temps, quelques
minutes de
plus
et c'tait
fini,- maintenant,
il
parle,
il boit et
il remue absolument comme une
personne
na-
turelle;
c'est une bien belle cure
que
nous
avons faite
l,
madame la baronne.

Tant
mieux,
rpondit-elle
en
souriant,
j'en
suis charme
pour
lui
;
de sorte
que
main-
tenant vous avez
pu
voir son
visage.

Certes, madame,
il s'est dbarrass de
tous ses vtements de
dessus,
au fur et me-
sure
qu'il
se
dgelait
et
qu'il reprenait
la li-
bert de ses
mouvements;
alors nous avons
vu son
visage
tout notre
aise,
c'est un beau
gaillard
haut en
couleurs,
portant
des favoris
en
ctelettes,
l'air sociable et bon
enfant,
quoique
ne
manquant pas
d'une certaine dis-
tinction commerciale.

Hein!
que
nommez-vous distinction
commerciale? fit-elle en relevant curieusement
la tte.

Madame la baronne me
pardonnera
cette locution
singulire, j'en
conviens
;
j'en-
tends
par
ces
motSj
cette distinction
qui
n'-
tant
pas
inne chez l'individu
s'acquiert
dans
le commerce ou mme l'industrie
par
suite
1 un frottement continuel avec les
personnes
le race avec
lesquelles
on est en relations d'af-
faires. Les
grands commerants,
les ban-
quiers, etc., ont toiLS en
gnral
cette dis-
tinction
commerciale
qui trompe
au
premier
coup
d'oeil,
mais
qui
certains mots et cer-
tains
gestes
involontaires ne tarde
pas
tra-
hir le vilain dcrass.

Oui,
en un
mot,
VOLLSvoulez dire
que
la
caque
sent
toujours
le
hareng,
n'est-ce
pas
cela? fit-elle en souriant.

Madame la baronne a
parfaitement
rendu ma
pense
;
tel
est,
en
effet,
cet tran-
ger,
il a l'air
jovial,
le Liez
gros,
la bouche
grande,
les dents
magnifiques,
est
trs-lgam-
ment
vtu,
mais il
porte
une chane d'or
trop grosse
et un diamant au
petit doigt trop
voyant.

Oui,
lgance commerciale,
ainsi
que
vous
dites,
interrompit-elle
en riant.

C'est cela
mme,
madame la baronne.

Hum,
ce
signalement,
si
complet qu'il
paraisse,ne m'apprend cependant pas grand-
chose;
ne vous a-t-il donc rien dit?

Pas
grand'hose,
madame la
baronne,
qui puisse
nous aider deviner
qui
il
est;
il
parle beaucoup pour
ne rien
dire,
et semble
se tenir sur ses
gardes
;
il nous a seulement
dit
que
des affaires
importantes l'obligeaient
de
voyager
avec la
plus grande rapidit,
et a
sembl trs-contrari d'tre
oblig
de s'arrter
ici,
voil tout.

Ce n'est
pas grand'chose
;
continuez
i avoir soin de
lui,
et faites servir.
(

Pardon,
si madame la. baronne le
per-
met,
j'achverai
ce
que j'ai
lui dire.

Vous n'avez donc


pas
termin
?
,i

Un mot
seulement,
madame la ba-
t ronne.

Dites
promptement.
a

Lorsque l'tranger
s'est trouv mieux,
- il nous a demand Johan et moi
qui
nous
3- tions
;
comme madame la baronne
ne semble
s
pas
vouloir
garder l'incognito,
nous n'avons
te fait aucune difficult
pour
dire cet
tranger
LE BARON FREDERICK
que
la maison dans
laquelle
il se trouve en ce
moment est
temporairement occupe par
Mmela
baronne de
Steinfeld,
dont nous avons
l'honneur d'tre les
serviteurs.

Vous avez bien


fait,
je
n'ai aucun mo-
tif
pour
cacher
qui je suis,
et alors?

En
entendant le nom de madame la ba-
ronne,
l'tranger
a
tressailli,
et s'est cri en
donnant les
marques
de la
plus
vive
surprise
:
Ah!
pardieu,
voil
qui
est
singulier,
la ren-
contre est
trange.

Il a dit cela?

Mot
pour
mot,
madame la baronne.

Voil
qui
est
singulier,
en
effet;
est-ce
tout?

Pas
encore, madame;
je
me suis alors
permis
de lui demander son nom et s'il con-
nat ma noble matresse.

Que vous a-t-il


rpondu?

Il s'est mis
rire,
en me disant. : Peut-
tre,
mon
ami,
et il a
ajout
: Vous tes cu-
rieux
;
c'est un vilain dfaut dont il faudra
vous
corriger;
il a alors retir un
portefeuille
de sa
poche,
a crit
quelques
mots sur une
page
blanche
qu'il
a dchire ensuite et
qu'il
m'a remise
aprs
l'avoir
plie
d'une certaine
faon,
en me
chargeant
de la remettre
M"
10
la baronne.

Et cette
lettre,
o est-elle ?

La
voil,
madame la
baronne,
dit-il
en' la
plaant
sur une assiette et la
prsen-
tant
respectueusement
sa matresse.

Vous ne
pouviez pas
vous viter tout ce
verbiage
et me remettre cette lettre tout de
suite,
dit-elle d'un ton de
mauvaise
humeur
en la
prenant.

J'ai obi madame la baronne en lui


donnant des
renseignements qu'elle
m'avait
fait l'honneur de me demander.
La baronne haussa les
paules
sans r-
pondre
et
parcourut
la lettre des
yeux.

En
effet,
murmura-t-elle voix basse
aprs
avoir
lu,
voil une rencontre bien
trange,
et elle
ajouta
au bout d'un ins-
tant :

Qui sait,
peut-tre
est-ce Dieu
qui
me
l'envoie ! Dans tous les
cas,
qu'il
soit le bien-
venu, j'aurai
du malheur si
je
ne russis
pas
en tirer ce
que je
dsire en savoir.
Elle demeura
pensive pendant quelques
instants,
enfin elle releva la tte et
aperut
le valet de chambre
qui
se tenait
respectueuse-
ment courb devant elle :

Que faites-vous l? lui demanda-t-elle


brusquement.

J'attends les ordres de madame la ba-


ronne,
rpondit-il;
madame la baronne a sans
doute oubli de me dire si
je
devais servir le
dner.

Je n'ai rien oubli


;
priez
cet
tranger
de monter
ici,
et introduisez-le immdiate-
ment;
quant
au
dner,
rien ne
presse
encore
;
allez.
Le valet de chambre sortit.

Voil
qui
est
singulier, reprit-elle
ds
qu'elle
fut seule
;
cotninent cet homme se
trouve-t-il ici ?
Quel
motif
l'y
amne?
Quel-
que vilenie,'
quelque trahison,
sans doute !.
Nous verrons
bien,
ajouta-t-elle
finement. Je
l'entends
qui
monte
;
notre
rle,
et surtout
jouons serr;
il n'est
pas
aussi rus
qu'il
veut le
paratre.
La
porte
s'ouvrit,
et le valet de chambre
parut, prcdant l'tranger.
'
Voici la
personne que
madame la ba-
ronne a dsir
voir,
dit le valet de chambre
en
s'effaant
pour
laisser
passer
le
voya-
geur.
Celui-ci
entra;
c'tait M.
Jeyer,
ce ban-
quier
de
Strasbourg que
nous avons
perdu
de
vue
depuis
son fcheux entretien
avec
M.
Hartmann,
entretien la suite
duquel
il avait t
contraint,
bien
malgr
lui,
de
faire Lin
voyage trs-dsagrable
en Hol-
lande,
ainsi
que
le lecteur doit se le
rap-
peler.

Sortez,
dit la baronne au valet de
chambre aussitt
que
le
banquier
fut
entr,
mais tenez-vous
porte
du
timbre,
j'aurai
probablement
bientt besoin de vous.
LA REVANCHE 53
Le valet de chambre salua silencieuse- l n
ment et se retira en fermant la
porte
derrire n
lui. 1

Comment,
c'est
vous,
cher monsieur c
Jeyer
! s'cria la baronne d'un ton de bonne
j
humeur en lui tendant la
main,
je
suis heu- ;
reuse de vous voir.

Et moi
donc,
madame la
baronne,
r- <
pondit-il
en se
penchant respectueusement
s
sur la main
qui
lui tait tendue et la bai- ;
sant, certes,
en arrivant
ici,
je
ne m'at-
]
tendais
pas
faire une aussi
agrable
ren-
contre.

Asseyez-vous
l,
prs
de la chemi-
ne,
vous devez avoir froid
encore,
si ce
que
l'on m'a dit de l'tat o vous vous
trouviez votre arrive est
vrai,
dit-elle en
riant.

J'tais littralement
gel,
madame la
baronne,
j'ai
cru
que je
ne
parviendrais pas
me rchauffer.

Aussi
quelle imprudence
de se hasarder
ainsi, seul,
dans la
montagne par
un
temps
pareil
!

J'en
conviens,
madame, j'ai
failli
payer
cher cette
imprudence,
et
je
m'en souvien-
drai
;
j'ai
t
compltement tromp
sur les
distances,
les lieues de
montagne
sont inter-
minables.


qui
le
dites-vous,
^cher monsieur
Jeyer,
il
m'est,
moi
aussi,
arriv
peu prs
la mme chose
qu'
vous
;
je
me suis
gare
et
j'ai
t fort heLireuse de
pouvoir
me rfu-
gier
ici.

Oui,
madame la
baronne;
rpondit-il
en frmissant au souvenir de ce
qu'il
avait
souffert,
mais vous tiez
,. vous,
dans
une voiture bien
ferme,
vous souffriez
peine
du
froid,
tandis
que
moi
j'tais

cheval,
c'est--dire
mule,
recevant sans
pouvoir
l'viter la
neige
sur tout le
corps ;
aussi
tais-je glac jusqu'aux
os
;
c'est
grce
l'instinct de ma mule
qiie je
dois d'tre
encore
vivant;
pauvre
bte, elle a t ad-
mirable de dvouement. Je ne sais
pas,
com-
ment elle a fait
pour
s'orienter dans cet im-
mense
dsert de
neige,
mais aussitt
que je
lui ai eu laiss la bride sur le
cou,
elle m'a
conduit directement et sans hsiter ici
;
com-
prenez-vous cela,
madame la baronne? Quant

moi,
n tel
prodige
me
passe.

Il ne vous est rien arriv en cette cir-


constance
que
de
trs-naturel,
cher mon-
sieur
Jeyer
;
mais
pour
VOILS tre hasard
ainsi,
il
faut
que
vous
ayez
des affaires trs-
pressantes.

J'en ai de fort
pressantes,
en
effet,
ma-
dame la baronne
;
mais
vous-mme, quelles
raisons assez srieuses ont
pu
vous
obliger

voyager
dans cette affreuse saison
;
vous une
femme du
grand
monde, dlicate,
habitue
toutes vos aises?

Sans
doute,
cher monsieur
Jeyer,
les
mmes
qui
vous
obligent

galoper par
monts
et
par
vaux sur une mule.

C'est
possible,
madame la
baronne,
ce-
pendant je
ne le crois
pas.

Comment,
vous ne le
croyez pas?

Pardonnez-moi,
madame la
baronne,
je
veux dire
que j'ai
sans doute des motifs
personnels que
vous,
je
le
suppose,
vous ne
pouvez
avoir.

Au
fait,
cela
peut
tre
;
je
n'insiste
pas,
quant

prsent
du
moins,
fit-elle en sou-
riant
;
mais laissons
cela,
cher monsieur
Jeyer.

Tout vos
ordres,
madame la baronne.

Je
suppose que depuis
ce matin vous
n'avez
pas
rencontr
beaucoup d'auberges
sur
l votre roiLte.
t
I

J'ai
quitt
huit heures du matin
3 I Planche-les-Mines,
un
village
situ
quel-
1
ques
lieues d'ici.
i

Je le
connais,
j'y
suis
passe,
inter-
s
'
rompit-elle,
et
depuis
votre
dpart
de ce vil-
; lage?
e

J'ai
march,
madame la baronne,
e march sans m'arrter
jusqu'
cette mai-
l-
son,
o
j'ai
eu le bonheur
de vous ren-
L- contrer.
54
LE BARON FREDERICK

Ce
qui
veut
dire,
en bon
allemand, que
vous tes
jeun.

Compltement, je
vous
l'avoue,
ma-
dame la
baronne, et,
au
risque
de vous
paratre
un tre
grossier
et
matriel,
j'a-
jouterai que
maintenant
que je
suis com-
pltement
remis
,
mon
apptit
s'est r-
veill dans des conditions tout fait formi-
dables.

Avouez,
cher monsieur
Jej'er,
ne vous
gnez pas,
fit-elle en
riant,
je
trouve cela
tout fait
naturel,
et la
preuve,
c'est
que
moi
qui
n'ai
pas, j'en conviens,
un
apptit
aussi formidable
que
le
vtre,
ainsi
que
vous
pouvez
le voir
par
cette table toute
dresse,
j'allais
me mettre table
prcisment
au mo-
ment o vous tes arriv.

Je suis rellement
dsol,
madame la
baronne,
que
ma
prsence
vous ait em-
pche...

Pas
d'excuse,
cher monsieur
Jeyer, je
me flicite au contraire d'avoir attendu
jus-
qu' prsent, puisque
cela me
permet
de
vous offrir de
partager
mon modeste diner.

Madame,
je
suis confus...

Allons, pas
de crmonies entre
nous,
cher monsieur
Jeyer,
nous ne sommes
pas
ici dans des conditions
normales,
nous
sommes tout
simplement
deux
voyageurs
que
le hasard a runis et
qui
mettent en
commun ce
qu'ils possdent.

C'est
que je
ne
possde
rien crue mon
apptit
en ce
moment,
madame la
baronne,,
fit-il avec un
gros
rire.

Bah! cela suffira


pour aujourd'hui,
un
autre
jour
vous
prendrez
votre revan*ie
;
acceptez
mon invitation aussi franchement
que je
vous la
fais,
d'ailleLirs
je
vois
que
vous
en mourez d'envie.

Je
l'avoue, madame,
j'ai grand'faim,
et si...

Voil
qui coupe
court tout
refus,
c'est
convenu,
nous dnons ensemble.

Puisque
vous tes assez bonne
pour
in-
sister,
madame la
baronne, je
ne rsisterai
pas davantage, j'accepte
avec
joie
l'honneur
que
vous
daignez
me faire.

A la bonne
heure,
je
savais bien
que je
russirais vous convaincre.

Vous tes
irrsistible,
madame la ba-
ronne.

Flatteur,
fit-elle en
souriant;

propos,
vous
parlez anglais, je
crois.

Un
peu, oui,
madame la
baronne,
r-
pondit-il
avec une feinte modestie.

Trs-bien,
je
suis sre de mes
gens,
ils
sont honntes et
dvous,
mais malheureu-
sement,
de mme
que
tous les
domestiques,
ils ont le dfaut d'tre
trs-curieux,
et comme
il est
probable que
dans le cours de notre
conversation nous aurons nous dire des
choses
qu'il
est inutile
qu'ils
entendent,
si
cela ne vous est
pas trop dsagrable,
nous
parlerons anglais
;
qu'en pensez-vous?

Vos dsirs sont des ordres


pour
moi,
madame la baronne.

Alors,
voil
qui
est
entendu,
vous vous
appelez Lippinann.

Vous
pensez

tout,
madame la ba-
ronne.

Une indiscrtion est vite commise et


peut
amener un malheur
irrparable,
clans la
situation o nous sommes vous et
moi,
cher
monsieur
Jeyer;
vous le
savez,
la
prudence
porte
l'excs est la
premire
condition de
la sret
;
peut-tre
est-il ncessaire
poLir
la
russite de ces affaires dont vous m'avez
parl que
VOLIS
gardiez
le
plus
strict inco-
gnito?

C'est en effet mon


dsir,
madame la ba-
ronne.

Alors tout est


bien,
fit-elle en
riant;
maintenant dinons.

Dinons,
madame la
baronne,
dit-il en se
frottant,
joyeusement
les mains.
La baronne
appuya
LUI
doigt
SLir le timbre.
La
porte
s'ouvrit
aussitt,
et le valet de
chambre
parut
aussitt sur le seuil.

Monsieur
Julius,
lui dit sa ma-
tresse,
vous
ajouterez
un couvert
pour
L-A REVANCHE
55
M,
Lippmann,
il me fait l'honneur de dner 1
avec
moi;
Lilias
servira ;
vous donnerez l'or- i
dre Johann de
prendre
soin de la mule de
monsieur
; quant

vous,
vous choisirez
parmi
toutes les
chambres
qui
sont
disponi-
bles dans cette maison celle
qui
vous semblera
la moins
dgrade,
vous
y
allumerez LUI bon
feu et vous la
prparerez pour
M.
Lippmann
qui
a l'intention de
passer
la nuit dans ce
village,
le mauvais
temps
ne lui
permettant
pas
de se remettre en route ce soir
; d'ailleLLrs,
il fait
nuit; allez.
Le valet de chambre se hta
d'obir,
il mit
un second
couvert,
puis
il se retira
;
un ins-
tant
phis
tard la
porte
se rouvrit et Lilias la
jeune
servante entra
apportant
le
potage.
Cette Lilias avait
vingt
ans
peine,
elle
tait admirablement
faite,
jolie,
frache,
avec
une
physionomie
mutine,
des
yeux
veills et I
des dents
magnifiques;
de
plus,
ce
qui
ne
gtait rien,
elle tait entirement dvoue
M"
10
la baronne de
Steinfeld,
qui,
bien
qu'elle
n'ei'it
qu'une
dizaine ou une douzaine
d'annes de
plus qLi'elle,
tait sa
marraine,
et
qu'elle
n'avait
pour
ainsi dire
jamais quit-
te
depuis
sa
naissance;
nous
ajouterons que
Lilias avait assist aux
leons
de tous les
pro-
fesseurs de sa
marraine,
que par consquent
elle avait
reu
une ducation fort au-dessus
de la modeste
position
cni'elle
occupait, qu'elle
connaissait
plusieurs langues,
entre autres
l'anglais, qLi'elle parlait
fort
couramment;
ce n'tait donc
pas
contre elle
que
Mmo de
Steinfeld avait VOLLIU
prendre
des
prcaLi-
tions;
quel
tait donc le but
que
se
proposait
Mm
0
de Steinfeld en invitant M.
Jeyer

par-
ler
anglais
et en choisissant
prcisment pour
choisir table
Lilias,
qui
seule de ses
gens
comprenait
cette
langue?
C'est ce
que
la ba-
ronne
gardait
au fond de son coeur.

A table ! cher monsieur


Jeyer,
dit-elle
gaiement,
ds
que
le
potage
fut servi.
Lilias ne
put
retenir Lin mouvement d'ton-
nement
surpris
la drobe
par
le
banquier.

Bon,
se dit-il
part
lui,
se
mprenant
;out naturellement au mouvement de la
jeune
Hlle
;
voil ma
petite
curieuse toute droute,
Bile
comptait
bien savoir sans cloute ce
que
nous
dirions.
Le
repas commena,
il fut d'abord assez
silencieux. M.
Jeyer
moLirait littralement
de
faim;
il
mangeait
comme un
loup,
et
bu-
vait comme un
templier;
M"
10
de Steinfeld l
regardait
en souriant s'escrimer contre les
plats,
fort
copieux
du
reste,
et trs-bien as-
saisonns,
avec une
vigueur que
rien ne sem-
blait devoir
ralentir;
cependant
les
plus
f-
roces
apptits
finissent
par s'assouvir,
il
-
arriva un moment o le
banquier,
sa
premire
faim tant
apaise, comprit que
son. silence
ne
poiLvait
durer
davantage
sans
impolitesse ;
il
songea
s'excuser.
Pardonnez-moi ma
gloutonnerie,
madame
la
baronne,
dit-il en
reposant
vide sur la table
le verre
qu'il
venait de
vider,
je
suis relle-
ment honteux de
manger
ainsi. Vous devez
trouver,
vous
qui
touchez
peine
du bout de
vos dents ravissantes aux mets
placs
devant
vous,
que je
me conduis comme un homme
sans
ducation,
tranchons le
mot,
comme un
rustre.

Nullement,
cher monsieur
Jeyer; je
comprends que
vous
ayez gagn
de
l'apptit
pendantvotre pnible
course dans la monta-
gne,
et
je
trouve toiLt naturel
que,
assis de-
vant une bonne table assez bien
garnie,
vous
satisfassiez cet
apptit.

Merci, madame,
vous avez une admi-
rable
faon
de tourner les choses
;
mais com-
ment se fait-il
que
dans ce dsert vous
soyez
en mesure de vous faire servir de si
splen-
dides
repas?

Ne
plaisantez point,
ce
repas
n'est
pas
ce
qu'il
aurait t si
je
me fusse attendue
vous avoir
pour
convive,
cher monsieur
Jeyer;
quant
la
faon
dont
je
me le suis
procur,
cela n'a rien
qui
doive vous
surprendre
;
vous
savez mieux
que personne
combien
je
suis
contrainte
voyager.
Ma
vie, depuis plu-
i.
I
sieurs
mois,
se
passe
sur les
grands
chemins,
56 LE BARON FREDERICK
je prends
mes
prcautions
en
consquence
;
ma voiture est
grande, commode,
munie de
coffres
spacieux,
ce
qui
fait
que j'emporte
toujours
avec moi tout ce
qui peut
m'tre n-
cessaire
quand je
neveux
pas
m'arrter dans
un
village
ou LLiie
ville,
ou
lorsque je
suis
oblige,
comme
aujourd'hui, par exemple,
de me
rfugier,
cause d'obstacles
imprvus,
dans un endroit o il me serait
impossible
de
me
procurer
un verre d'eau.

Je
profiterai
del
leon
que
vous me
donnez,
madame la
baronne;
je
vous
jure
que je prendrai
des
prcautions

l'avenir,
afin de ne
phis
me trouver dans une situation
aussi
critique
:
je
sais
trop
bien ce
que
mon
imprudence
a failli me coter.

Rien de tel
que l'exprience,
cher mon-
sieur
Jeyer,
fit-elle en
riant;
vous aurez rai-
son de
prendre
vos
prcautions,
mais voici le
dner
peu prs
termin : Lilias
dispose
le
dessert.
Voici,
je
crois,
le moment venu de
causer entre la
poire
et le
fromage
de nos
affaires
particulires
:
qu'en pensez
vous?
Je ne demande
pas
mieux,
madame la
baronne;
rien ne couronne mieux un dner
aussi excellent
que
celui
que
nous venons de
faire,
qu'une
bonne
causerie;
sur
l'honneur,
je puis
bien l'avouer
maintenant,
madame la
baronne,
je
tombais d'inanition
;
cet admira-
ble
repas
m'a fait un bien
extrme,
il m'a
compltement mtamorphos; je
me trouve
maintenant un tout autre
homme,
mes ides
sont
plus
claires,
plus
nettes et surtout
plus
gaies;
ce
que
c'est
que
de
nous,
cependant!
et
quelle
immense influence la matire
pos-
sde sur le moral 1

Del
philosophie,
cher monsieur
Jeyer?

Oh !
rassurez-vous,
madame la
baronne,
je
n'en abuserai
pas;
cela ne m'arrive
que
trs-rarement,
parfois aprs
un bon
dner;
ce soir
je
suis
heureux,
trs-heureux. La
journe,
si mal commence,
finit comme un
rve des Mille et une
Nuits;
il ne me
manque
plus...

Que
du caf et des
cigares, interrompit-
elle en souriant.
Rassurez-vous,
cher mon-
sieur
Jeyer;
ces deux
complments,
indis-
pensables
tout
repas
un
peu
convenable,
viendront leur heure.

Dcidment,
madame la
baronne,
VOLIS
me comblez
;
je
ne sais rellement...

Vous
plaisantez,
mon cher monsieur
Jeyer; je
ne fais
que remplir
du mieux
qu'i
1
m'est
possible
mes devoirs de matresse de
maison,
voil
tout; aprs cela,
qui
sait,
ajouta-t-elle
avec un dlicieux
sourire,
peut-
tre
ai-je
l'intention de vous sduire !

Quanta cela,
madame la
baronne,
c'est
fait; je
m'avoue vaincu l'avance: vous
voyez
en moi un esclave
prt
vous obir
en tout ce
qu'il
vous
plaira
de lui ordonner.

Oh !
je
ne serai
pas exigeante....

Vous aurez
tort,
car vous tes en droit
de tout
exiger.

Savez-vous
que j'ai
t
trs-inquite
sur
votre
compte?

Comment
cela,
madame la baronne?

Voil un
temps
infini
que je
n'ai en-
tendu
parler
de vous
;
tout le monde
ignorait
ce
que
YOLLStiez devenu.

Ah! ah! fit-il en


rougissant lgre-
ment.

Mon Dieu
oui,
et sans M. de
Poblesko,
j'ignorerais
encore les vnements dsas-
treux dont vous avez t victime.

Vous avez vu M. de Poblesko?

H
y
a
quinze jours
environ.

Et il vous a dit?

Tout.

C'est
singulier; je
l'ai
vu, moi,
il
y
a
une douzaine de
jours,
c'est--dire
aprs
vo-
tre entrevue avec
lui,
et il ne m'a
pas
ouvert
la bouche de ce
qui
s'tait
pass
entre
vous,
madame la baronne.

Cela n'a rien


d'tonnant,
cher monsieur
Jeyer;
M. de
Poblesko,
vous l'avez sans
doute
remarqu depuis longtemps dj,
est
fort
discret,
ou.
plutt-fort
dissimul;
il est
dvor
d'ambition, et,
autant
que
cela lui est
I
possible,
il s'attribue en haut
lieu,
sans la
LE EAlOS FREDERICK

LA EETA-CHB
Les
rfugis alsaei'^ns^'coutent
le liseur de nouvelles.
moindre
vergogne,
bien souvent des succs
dans
lesquels
il n'a eu
qu'une part
fort m-
diocre.
.

H
y
a
beaucoup
de vrai dans ce
que
vous dites
l,
madame la baronne.

Je le crois
bien; tenez,
je
ne vous
citerai
qu'un
fait : les francs-tireurs
d'Al-
tenheim
,
ces dmons incarns
par qui
toutes les forces
prussiennes
ont t mi-
ses sur les dents sans
jamais
russir
les
surprendre
et les
dtruire,
avaient
trouv
un
refuge
formidable
au milieu des
montagnes.

Je connais ce
refuge, j'y
ai t conduit
malgr
moi
par
ces
dmons, qui
avaient ecL
l'audace de m'enlever en
plein
Strasbourg.

Oui,
je
sais;
ils vous ont fait
pajrer
une
ranon
norme.

Hlas!
OLii,
madame la baronne;
mais
je
me
vengerai, je
vous
le
jure,
et cette
ven-
liARON FREURlilK.

76 t,IV.
I.A REVANCHE-

oP
58 LE BARON FREDERICK
geance
sera terrible
;
toutes mes mesures
sont
prises ;
cette
fois,
ces misrables ne m'-
chapperont pas.

Moi aussi
je
veux me
venger.

Vous,
madame la baronne?

Ignorez-vous que j'ai


failli- tre fusille
par
ces
bandits;
qu'ils
m'ont tout
pris
et ont
pouss
la cruaut
jusqu' pendre
devant moi
ce
pauvre
baron de
Brisgaw?

C'est
juste
! Pauvre
baron,
il n'a
pas
eu
de
bonheur,
un si
gai compagnon
!

Ils l'Ont
pendu.

Que
Dieu ait son
me;
mais
revenons,
s'il vous
plat,
madame la
baronne,
M. de
Poblesko.

Votre enlvement et celui de M. de Po-


blesko. causrent un scandale norme Stras-
bourg ;
nos
gnraux
taient
furieLix,
mais ils
ne
savaient
que
faire
; je
me
prsentai
au
gn-
ral von Werder et
je
lui
offris, moi,
de d-
couvrir cette retraite introuvable des francs-
tireurs.

Et vous avez russi sans


doute,
madame
la baronne?

Oui,
cher monsieur
Jeyer;
ma haine
aiguisait
mon
intelligence;
en
cinq
ou six
jours

peine, j'appris
tout ce
que je
voulais
savoir;
je communiquai
alors mes
renseigne-
ments M. de Poblesko...

Et il se les
appropria, interrompit
vive-
ment le
banquier.
-

Oui,
il eut ainsi tout l'honneur de la d-
couverte,
fut flicit et
rcompens,
tandis
que moi, lorsque je
voulus donner des
expli-
cations,
on me rit aiL nez
;
mais cette trahi-
son de M. de Poblesko envers moi n'abou-
tit
pas
au rsultat
que
l'on en attendait
;
les
francs-tireurs,
qui,
sans
doute,
avaient
des
soupons,
s'taient
prudemment
mis en
retrait... _

De sorte
que lorsqu'on
eut cern cette
partie
de la
montagne...

On ne trouva
plus personne
;
ils avaient
disparu
sans laisser de
traces;
les ruines
mmes
qu'ils
avaient si
longtemps occupes
taient
compltement
boLLleverses et ren-
dues
impraticables.

Je suis charm de ce rsultat


pour
M. de
Poblesko;
et les fraiLcs-tireurs?

VQLLS savez bien


qu'on
les
poursuit
chaudement,
et
qLie
d'ici un
jour
ou
deLix,
grce
aux. mesures
qui
ont t
prises,
on es-
pre
en finir avec
eux;
ne faites donc
pas
de
diplomatie
avec
moi,
cher monsieur
Jej'er
;
croj'ez-moi, je
suis au moins autant
que
vous-
mme au courant de ce
qui
se
passe.

Belle dame...

Il ne
s'agit pas
ici de
galanterie,
mais
d'affaires,
et d'affaires srieuses. Voulez-vous
m'aider dans ma
vengeance
afin
que je
vous
aide dans la vtre? Je suis
prte

y
consen-
tir,
et cette fois nous
russirons,
c'est moi
qui
vous l'affirme: les femmes sont
plus
fortes
qLLe
les
hommes,
sachez-le
bien, quand
il s'a-
git
de se
venger.

C'est
vrai,
madame la baronne. Eh
bien!
soit,
parlez; que
faut-il faire
pour
cela ?

Cesser de
tergiverser
et
jouer
cartes sur
table.

Je ne demande
pas
mieux.

O allez-vous?

A
Giromagny.

Et de l?

Je
l'ignore,
cela
dpendra
des vne-
ments.

O se trouve en ce moment M. de Po-


blesko ?

ALI milieu mme des ennemis


;
ne le sa-
viez-vous
pas,
madame la baronne?

Allons,
je
vois
que
cette fois vous
parlez
avec franchise
;
eh
bien,
puisqu'il
en
est
ainsi, je
vous le
rpte,
nous
russirons,
non-seulement nous
venger
de ceux
que
nous
hassons,
mais encore de M. de Po-
blesko, qui, jusqu' prsent,
nous a cons-
tamment
jous,
et s'est servi-de nous comme
de
marchepieds pour
s'lever la fortune et
aux honneurs
qu'il
ambitionne.
Regardez
ceci,
ajouta-t-elle
en lui montrant une lettre
LA REVANCHE
59
renferme dans une
enveloppe
d'un assez
grand
format
qu'elle
retira de son sein.

L'criture de M. le comte de Bis-


mark! s'cria-t-il avec un tonnement
pro-
fond.

Oui,
et
qui
me donne
plein pouvoir.

Parlez, madame, ordonnez,


je
suis
A'OUS
corps
et me.

Voil comme
je
voulais vous voir
;
nous,,
allons
jouer
la dernire
partie,
il
s'agit pour
vous de
regagner
ce
que
vous avez
perdu.

Je vous
obirai,
je
le
jure.

Et vous serez discret ?

Comme la tombe.

C'est
bien,
y y compte
;
vous
voyez que
la
journe
finit
pour
vous mieux encore
que
vous ne le
supposiez
;
il se fait tard,
retirez-
vous,
demain
je
vous donnerai vos instruc-
tions dfinitives.

Je les suivrai
strictement,
quoi qu'il
puisse
arriver, rpondit-il
en se levant.

Jy compte; dormez,
la nuit
porte
con-
seil,
demain.
Elle
appuya
le
doigt
sur le
timbre,
le valet
de chambre
parut.

Eclairez,
dit-elle.
M.
jfeyer
baisa
respectueusement
la main
de la baronne et se retira
prcd par
le
domestique qui portait
Lin candlable devant
lui.

Cette fois
je
le
tiens, fit-elle,
ds
qu!elle
fut seule avec Lilias
;
moi aussi
je
crois
qLie
je
russirai si Dieu me vient en aide !
Puis elle
ajouta
au bout d'un instant :

Petite,
aide-moi me mettre aLi lit
;
cette nuit tout me.
prsage
un bon som-
meil.
V
PERFIDE COMME LONDE.
Lorsque
la baronne se fut mise au
lit,
elle
appela
d'un
geste
Lilias
auprs
d'elle et lui
parla pendant
deux ou trois
minutes
l'oreille,
mais si bas
que
ce fut
peine
si la
jeune
fille entendit
; lorsque
sa marraine se
tut, Lilias se redressa et sortit de la chambre'
aprs
avoir fait de la-tte un
geste
d'assen-
timent ou
plutt
d'obissance.
Demeure
seule,
la baronne
prit
un livre
pos
sur la table au chevet de son
lit,
l'ouvrit,
plaa
le coude sur
l'oreiller,
la tte dans la
main,
et lut.
L'absence de Lilias fut
longue
: elle dura
prs
d'une
heure,
lorsqu'elle
rentra elle sou-
ciait.
La baronne
interrompit
sa lecture et re-
levant la tte :

Eh bien? demanda-t-elle.

Monsieur
Jej'er
a t conduit
par
Ju-
lius dans une chambre situe
l'tage
au-
dessus de
celui-ci,
la fentre de cette cham-
bre donne sur une cour.

Trs-bien, fillette,
aprs?

J'ai excut vos


ordres, marraine;
avant de se
coucher,
M.
Jeyer
a demand
se rafrachir
;
Juliuslui a
prpar
un
grog,
ou,
pour
tre
vrai,
le
grog
a t
prpar
par
moi,
de la
faon que
vous m'avez re-
commande,
et c'est JUULLS
qui
le lui a
port.

Continue, fillette,
jusqu' prsent
"tout
cela est trs-bien. Je suis contente d toi
;
que
fait
M.
Jeyer
maintenant?

Aprs
avoir
pos
ses revolvers sur une
table
porte
de sa
main,
M.
Jeyer
a ferm
le mieux
qu'il
a
pLi
la
porte
de sa
chambre,
dont la serrure a t
enleve,
puis
il s'est d-
barrass
de ses vtements les
plus gnants,
a bu le
grog jusqu'
la dernire
goutte,
s'est
envelopp
dans une couverture et s'est
jet
tout habill sur le
lit;
maintenant il dort
profondment.

Bravo, fillette,
est-ce tout?

Dame, oui,
marraine.

Les
domestiques,.que
foiit-ils?


Us veillent dans la
cuisine,
assis
auprs
i
I
du
feu,
buvant et fumant.
co LE BARON FREDERICK

Il no faut
pas qu'ils
s'enivrent.

Us nie l'ont
promis.
.

Quel
temps
fait-il ?
Neige-t-il
tou-
jours
?

Non, marraine,
la
neige
a
cess,
le
vent est tomb
compltement;
le ciel est sem

d'toiles,
la nuit est
claire,
mais le froid a
redoubl.

Tu as bien recommand aux


domestiques
de ne
pas
se coucher?

Oui, marraine,
il
y
en aura
toujours
un
d'veill,
l'autre dormira sur une chaise.

Parfait,
fais ton lit dans cet
angle
du
mur et
couche-toi,
fillette
;
seulement ne te
dshabille
pas compltement,
tu m'entends
;
surtout,
n'oublie
pas
de fermer la
porte
de la
chambre.
-
Est-ce
que
vous
craignez quelque
chose,
marraine ?

Dans un endroit comme celui o nous


nous
trouvons, fillette,
il est
prudent
de se
tenir
toujours
sur ses
gardes;
on ne sait
pas
ce
qui peut
survenir
d'un instant
l'autre
lorsqu'on y pense
le moins. Hte-toi
de te
coucher,
fillette
; quant
moi
je
vais
dormir.

Bonsoir,
marraine.

Embrasse-moi,
et bonne nuit, fil-
lette.
La baronne ferma son
livre,
le
posa
sur la
table et ferma les
yeux.
La
jeune
fille
prpara
tout
pour
son cou-
cher,
ferma la
porte
en
dedans,
souffla les
bougies,
et ainsi
que
le lui avait recommand
sa
marraine,
elle se
jeta presque complte-
ment habille sur son lit.
La chambre n'tait
plus-
claire
que par
la kieur intermittente des flammes du
foyer
;
un silence
profond, que
nul bruit ne venait
troubler, rgnait
au dehors.
Dans la maison tout le monde dormait ou
semblait dormir.
La
nuit,
dans les
campagnes,
on entend
parfois
le chant des
coqs annonant
les
heures matinales,
les abois des chiens hur-
lant la
lune,
l'heure sonnant un clocher
lointain,
enfin ces bruits indistincts, inexpli-
cables, produits par
la ruche humaine en-
dormie,
mais
qui
dnotent la vie
;
mais dans
ce
village
abandonn,
au milieu de ce dsert
de
neige,
o nul tre humain n'tait rest
sauf dans une seule
maison,
le silence tait
de
plomb, lugubre,
sinistre et ressemblait
celui du tombeau.
Plusieurs heures s'coulrent ainsi,
xdans
un calme et un
repos
absolus
;
cependant
vers
trois heures du
matin,
le
ptillement
d'une
allumette retentit dans la chambre
occLipe
par
M
1"0
la baronne de Steinfeld.

Est-ce
que
vous tes
indispose,
mar-
raine? demanda aussitt la voix aux notes
mlodieuses'de la
gentille
Lilias avec un vif
accent d'intrt.

Pas le moins du
inonde, fillette,
r-
pondit
la baronne en allumant les LLnes
aprs
les autres les
bougies
du candlabre
pos
sur sa
table,
mais
j'ai
assez dormi et
je
vais
me lever.
Lilias tait
dj
debout,
et
compltement
vtue.

Aide-moi,
lui dit sa matresse.
La
jeune
fille
obit,
puis
elle ranima le
feu
presque
teint et
qui .bientt lana
de
joyeuses gerbes
de flamme.

Va faire un tour la cuisine et dis


Johann de donner l'avoine aux chevaux.
La
jeune
fille
sortit,
la baronne acheva de
s'habiller,
puis
elle
s'enveloppa
frileusement
dans les
plis
d'un cachemire.

Te voil
dj?
dit-elle Lilias
qui
rentrait, comment as-tu trouv nos deux
hommes ?

En
parfait
tat, marraine,
ils ont dormi
tour de rle et sont frais et
dispos.

Tu sais o se trouve la chambre de


M.
Jeyer
?

Oui,
marraine.

Est-il
possible
de
s'y
rendre sans tre
vu
par
nos
gens
?

C'est
trs-facile,
marraine.
LA REVANCHE 01

Alors,
conduis-moi.

Sans lumire ?

Certainement,
est-ce
que
la nuit n'est
pas
assez claire
pour qu'il
nous soit facile de
nous
diriger
?

Oh !
si, marraine,
la lune claire comme
en
plein jour.

Viens,
ne
perdons pas
de
temps.
Elles
sortirent,
se
glissant
silencieuses et
effrayes
travers les corridors
sombres,
comme deux souris
gourmandes
trottinant
la recherche de leur
souper.
Aprs
avoir mont un escalier assez
raide,
et travers un
long
corridor sur
lequel

droite et
gauche
s'ouvraient
plusieurs
portes
entre-billes
pour
la
plupart,
Lilias
s'arrta devant une
dernire,
ferme
celle-l,
et derrire
laquelle
on entendait
gronder
des
ronflements sonores.

Notre ami dort


bien,
dit la baronne avec
un sourire
ironique.

Oh ! il
n'y
a
pas
de
danger qu'il
s'-
veille,
rpondit
la
jeune
fille avec un rire
perl.
-
Chut ! fit sa
matresse,
entrons.
Elles
poussrent
la
porte,
mais celle-ci r-
sista.

S'est-il donc enferm? dit la baronne


avec
dpit.
.
Non, marraine,
il
n'y
a
pas
de ser-
rure
;
il'a
plac quelque
chose derrire la
porte pour
la
maintenir, essaj'ons
encore.

Essaj'ons.
Elles firent de nouveaux
efforts,
cette fois
la
porte
cda,
lentement
d'abord,
puis
tout
coup brusquement,
et un bruit assez fort se
fit entendre;
c'tait la barre
que
M.
Jeyer
avait
place pour
maintenir la
porte, qui
tombait avec fracas sur le
parquet.
Les deux femmes se blottirent
effrayes
dans l'endroit le
plus
obscur du
corridor,
le
coeur
palpitant
et l'oreille tendue.
Mais leur crainte tait
exagre,
les ron-
flements continuaient aussi sourds
;
il fallait
que
le sommeil
du
banquier
ft
rellement
bien fort
pour qu'il
ne se ft
pas
rveill
un
pareil
vacarme.
Les deux
femmes,
entirement
rassures,
se
rapprochrent
sur la
pointe
du
pied
et
p-
ntrrent dans la chambre.
M.
Jeyer
s'tait
jet
tout habill sur le
lit de
paille qu'on
lui avait
prpar
;
le
manteau dans
lequel
il s'tait
envelopp
s'tait
drang;
sous son
gilet,
demi d-
boutonn,
on
apercevait
une
partie
de la
large
ceinture de cuir
qui
lui serrait les
reins.
La baronne sourit d'un air satisfait.

Aide-moi,
petite,
dit-elle la cam-
ris te.

Que
faut-il
faire,
marraine ?

Soulever doucement le haut du


corps
de cet homme.

Mais s'il s'veille ?

Il ne s'veillera
pas
; htons-nous,
re-
prit-elle
d'une voix brve.
'
La
jeune
fille
obit;
M.
Jeyer
tait
gros
et fort
;
ce ne fut cure trs-difficilement
que
Lilias
parvint
le soulever un
peu.
Sans
perdre
de
temps
la baronne
dgrafa
la ceinture et la cacha sous son chle.
Lilias
reposa
doucement le dormeur dans
sa
premire position
sans
que
celui-ci et un
seul instant
interrompu
ses ronflements.

C'est
gal,
murmura
l'espigle jeune
fille,
ce brave monsieur fait en ce moment
un
singLilier
rve sans s'en douter.
Pendant ce
temps,
la baronne fouillait
dans le
paletot
du
banquier, pos
sur une
chaise,
et en retirait un
large portefeuille.

Prends ce candlabre et
viens,
dit-elle
Lilias.
Elles sortirent et
repoussrent
doucement
la
porte..

Entrons dans cette


chambre,
reprit
la baronne en
dsignant
la
plus rapproche
de celle
occupe par
le
banquier
;
allume une
bougie.
La
porte pousse,
la
bougie
allume et
pose
sur la
chemine,
la baronne ouvrit
02 LE BARON
FREDERICK
le
portefeuille,
visitant les
papiers
les uns 1
aprs
les autres avec la
plus
srieuse atten- <
tion.

Il
n'y
a
rien,
dit-elle d'union demau-
*
vaise humeur en
plaant
le
portefeuille

<
ct d'elle sur la chemine
; voyons
la cein-
ture,
l sans doute
je
trouverai ce
que je
cherche.
Cette ceintur renfermait de
l'or,
des
pa-
piers
et des liassr-s de billets de
banque.

Cet homme est une vritable tonne


d'or, murmura-t-elle,
il
porte
sur lui
pour
plus
de deux millions de
valeurs,

qui
peut-il
avoir vol tout cela ?
Quelle
horrible
sangsue
!
Tout en
parlant
ainsi,
elle
dpliait
les
pa-
piers
et les examinait. Cette
fois,
ses re-
cherches ne furent
pas longues,
et obtinrent
un succs
complet;
la baronne choisit
quatre
papiers qu'elle
cacha aussitt dans son
sein avec une
joie
indicible et
qui,
sans
doute,
avaient
pour
elle une
grande impor-
tance.

Le bonhomme est
fin,
si rustre
qu'il
soit, murmura-t-elle,
la cachette tait bien
choisie,
et certes nul ne l'aurait devine
moins de faire ce
que j'ai
fait
; maintenant,
quoi qu'il
arrive,
je
le
tiens;
ce n'est
plus

moi mais lui seul de trembler.
La baronne remit alors et billets et
pa-
piers
dans leur ordre
primitif, puis
elle re-
ferma la serrure et
replaa
la clef dans le
por-
tefeuille.

L ! voil
qui
est
fait, dit-elle,
teins la
bougie, petite,
et retournons achever ce
que
nous avons si bien commenc.
Elles
quittrent
alors la chambre et se
dirigrent
vers
celle,
du.banquier,
o elles en-
trrent.
Celui-ci dormait
toujours
aussi
profon-
dment.

Voil un rude
sommeil,
murmura la
fillette en
reposant
le candlabre l'endroit
o elle l'avait
pris,
tandis
que
la baronne
replaait
le
portefeuille
dans la
poche
du
pa-
letot
;
il sera
joliment fatigu
d'avoir 1 bien
dormi
quand
il s'veillera.
Le
premier
soin de la
baronne,
en rentrant

dans sa
chambre,
fut de cacher les
pr-
cieux
papiers
dont elle s'tait si heureuse-
ment
empare,
de
faon que
nul,
except
elle,
pt
les
trouver;
ce soin
accompli,
elle
s'assit
prs
die feLi
pour
se
rchauffer,
car
elle avait
grand
froid.
Elle fit sonner sa
montre,
il tait
cinq
heu-
res et
demie,
ses recherches avaient dur
plus
de deux heures.

Fillette, dit-elle,
lorsque
tu auras re-
pli
le lit et remis un
peu
d'ordre
ici,
tir
t'occuperas
du
djeuner,
n'est-ce
pas?

Est-ce
que
vous
comptez quitter
le vil-
lage aujourd'hui,
marraine?

Certes,
mon
enfant,
est-ce
que
tu t'a-
muses, ici,
toi?

Moi,
oh non!
marraine,
pas
le moins
du monde.

Alors,
hte-toi de nous faire
djeuner,
je
veux
partir
de bonne
heure;
dis aux do-
mestiques
de tout
emballer; mais, d'abord,
je
vais un
peu rparer
le dsordre de ma toi-
lette
; va, mignonne.
Sa toilette
termine,
elle sonna
;
il tait
sept
heures
passes
;
le valet de chambre
pa-
rut.

Est-ce
que
M.
Lippmann
est veill?
demanda-t-elle.

Je ne l'ai
pas
encore
entendu, ma-
dame.

Enlevez ce lit et tout ce


qui
n'est
plus
ncessaire
ici;
nous
partons aprs djeu-
ner.
Lorsque
le valet de chambre eut tout em-
port
et tout
emball,
il rentra.

A
quelle
heure madame la baronne d-
sire-t-lle
djeuner?
demanda-t-il.

Le
djeuner
est-il
prt?

Oui,
madame la baronne.
;

Bien! A
propos,
M.
Lippmann
est-il
; veill?
. I
Je ne crois
pas,
madame la baronne.
LA REVANCHE 63

C'est
singulier!
Quelle
heure est-il
donc?
njouta-t-elle
en
regardant
sa montre,
et
vritable chef-d'oeuvre de
Janisset;
prs
de
neuf heures et il dort
encore; allez,
je
VOLIS r<
prie,
l'veiller de ma
part,
et
sLirtoLit,
afin
pi
qu'il
se
hte,
dites-lui
que je
l'attends
pour q
me mettre
table;
vous ne servirez
que
lors-
g
qu'il
sera
arriv;
allez.
Le
domestique
sortit.
q

Voil
un bon sommeil
;-c'est
gal, je
b
crois
que
celte
espigle
de Lilias avait fait la v
dose un
peu
forte,
dit-elle avec un malin sou- cl
rire ds
qu'elle
se trouva seule. e
Prs d'une demi-heure
s'coula sans
que j
M.
Jeyer part.
i
La baronne
commenait

s'inquiter
se-
]
rieusement et elle allait sonner
pour
s'infor- :
mer, lorsque
enfin il entra dans la chambre.
Le
banquier
tait
ple,
dfait,
il avait les
yeux
cerns et ne semblait
pas
encore com-
pltement
veill,
il ne dissimulait
qu'
grand'peine
derrire sa main les billements
qui

chaque
instant lui
disloquaient
la m-
choire.

Mais arrivez donc, cher monsieur


Jeyer,
lui dit-elle enriantetenluitendantlamain
que
le
banquier
baisa
respectueusement; quel
en-
rag
dormeur vous faites! nous sommes tous
ici levs
depuis
six heures du
matin,
tandis
que
vous,
vous dormez comme un loir sans
vous
inquiter
de rien.

Vous tes charmante,


madame la ba-
ronne,
rpondit-il
en
s'asseyant
la
place
que
lui
indiquait
M"
10
de
Steinfeld;
je
vous
avoue
que je
ne
comprends
rien ce
qui
se
passe
en
moi;
je
ne suis
pas
dormeur de ma
nature,
et un sommeil
prolong,
au lieu de
me-reposer,
m'a
fatigu-considrablement':
'
je
suis
rompu.

Cela n'a rien


que
de
trs-naturel,
cher
monsieur
Jeyer, aprs
votre accident
d'hier,
vous deviez vous
y
attendre;
la raction s'est
opre,
voil tout. Ce malaise n'est
rien;
il
disparatra
bientt.
Soyez tranquille,
le d-
jeuner
vous remettra
compltement.
Le
djeuner
commena,
il tait
apptissant
et du meilleur
got.
Les
prvisions
de la baronne se ralis-
rent,
le malaise du
banquier
cda devant
l'ap-
ptit
formidable dont celui-ci faisait
preuve,
quelques
verres de bon vin achevrent
sa
gurison.

Ah ! fit-il en
respirant
comme un
pho-
que, je
me sens
beaucoup
mieux,
madame la
baronne,
je
renais littralement la
vie,
et il
vida
gaiement
son verre. En
vrit,
je
vous
dois la
vie;
me voici votre dbiteur
ternel,
et
je
crains bien malheureusement
que je
ne
pourrai jamais m'acquitter
envers.vous,

moins
que
le ciel ne
prenne piti
de moi et me-
'
permette
mon toctr devons rendre un
grand
service.
La baronne clata d'un rire franc et
lg-
rement
moqueur.

Ainsi,
cher monsieur
Jeyer,
dit-elle,
vous souhaitez
qu'il
m'arrivemal,
afin de vous
acquitter
envers moi du service
prtendu
que je
vous ai rendu.

Oh! loin de moi cette


pense,
madame
la
baronne, je
disais seulement...

Tenez, franchement,
je
crois
que
vos
paroles
ont
tromp
votre
pense
et-
que
vous
no savez
pas beaucoup
ce
que
vous dites en
ce
moment,
fit-elle
gaiement.

Il
y
a un
peu
de
cela,
je
l'avoue, madame
la baronne.

Eh
bien, rassurez-vous,
puisque
vous
i
tenez tant vous montrer reconnaissant en-
i vers
moi,
peut-tre
l'occasion- vous en sera-
i t-elle offerte
plus
tt
que
vous ne le
suppo-
i sez.
3

Dieu le
veuille,
madame! Est-ce
que
:
vous craindriez...

Moi!
interrompit-elle vivement,
je
ne
r
crains rien
;.
mais
qui peut prvoir
l'avenir,
", surtout
l'poque
de bouleversements
o
st nous sommes? Vous savez
qu'aussitt aprs
le
il
djeuner je qLiitte
le
village?
-

Telle est aussi mon
intention,
.madame-
la baronne.

Alors,
cher monsieur
Jeyer,
nous allons
nous
sparer.

Comment,
nous
sparer,
madame la ba-
ronne,
est-ce
que
nous ne suivons
pas
la
mme route?

Je ne crois
pas,
dit-elle avec un accent
singulier.

Comment cela?

Mais tout
simplement parce que
nous
nous tournons le dos.

Vous n'allez donc


pas
du ct de l'Al-
lemagne?

D'o vous vient cette


pense?

Dame!
cela me semblait
ainsi,
excusez-
moi,
madame la baronne.

Oh !
je
vous
comprends,
cher monsieur
Jeyer,
je
sais le motif de cette insinuation.

Une.insinuation,
madame la baronne!
s'cria-t-il en se redressant.

Parfaitement,
cher monsieur
Jeyer;
vous oubliez
toujours que
nous sommes con-
venus
djouer
cartes sur
table,
il
n'y
a
que
moi
qui
suis franche.

Je ne
comprends pas,
balbutia-t-il.

Non? fit-elle avec un sourire


aigu;
eh
bien, qu'
cela ne
tienne,
je m'expliquerai
si
cela
peut
vous tre
agrable.

Je vous en
prie
humblement,
madame
la baronne.

Un certain auteur
franais,
homme de
beaucoup d'esprit,
nomm,
je
crois,
Beau-
marchais,
a dit il
y
a
quelque
soixante-dix
ou
quatre-vingts
ans,
un mot d'une vrit
terrible :
Calomniez, calomniez,
il en restera
toujours quelque
chose. Me
comprenez-vous
maintenant,
cher monsieur
Jeyer?

Non,
madame la
baronne,
je
vous le
jure.

Alors, je
veux tre
claire,
ou
plutt
ex-
plicite
:
j'ai
t odieusement, indignement
ca-
lomnie,
cher monsieur
Jeyer.

Vous,
madame la
baronne,
s'cria-t-il
enjoignant
les
mains,
c'est
impossible.

Merci,
fit-elle avec ironie
;
mais le fait
est
vrai,
j'ai
t
calomnie;
par qui? je
l'i-
gnore,
ou
plutt je
veux
l'ignorer, ajout-
t-elle avec intention
;
du
reste,
je
ne me
plains
pas,
c'tait de bonne
guerre;
et
puisque
nous
sommes aux confidences
sincres, je
ne veux
rien vous
cacher.
Los
confidences mutuelles durrent une
heure.
La baronne savait tout ce
qu'elle
avait, in-
trt connatre.
Quanta
Jeyer,
il fut bern del
plus agra-
b'c
faon.
Quelques
instants
aprs,
le
banquier pre-
nait
cong
de la baronne et lui recommandait
une dernire fois ses intrts.

Vous entendrez bientt


parler
de
moi,
cher monsieur
Jeyer,
lui dit-elle avec un ac-
cent
singulier
et un sourire
trange,
en U\
quittant
sur le seuil de sa chambre coucher.
Le
banquier
tressaillit involontairement,
il sentit un
soupon
traverser son
esprit
et
regarda
la
baronne,
elle souriait de son sou-
rire le
plus
sduisant;
le
soupon disparut,
il
s'inclina et sortit.
Dix minutes
plus
tard,
il
quittait
la vieille
auberge
si
gaie,
si bien
achalande,
il
y
a
quelques
mois
peine,
et
aujourd'hui pres-
que
abandonne...
VI
LE PETIT GARS ET LILIAS.
Cinq
heures du matin sonnaient un clo-
cher lointain
;
le bruit de
l'airain, rpercut
par
les chos des moines et
port
sur l'aile
humide de la brise
nocturne,
venait mourir
sur l'un des sites les
plus pittoresques
et ls
plus grandioses
du ballon
d'Alsace,
clair
comme en
plein jour par
les
ples rayons
de
la
lune, qui
s'inclinait
l'horizon, nageant
au milieu d'un flot de
vapeurs.
LE BARON FREDERICK

LA
REVANCHE G5
La
viule'aifljergo
si
gaie,
si hieu achalande
(paire G').
A
peine
la dernire vibration du dernier
coup
de
cinq
heures achevait de
s'teindre,
que
le cri de la chouette se fit entendre sous
le
couvert;
ce cri fut aussitt
rpt
dans
plusieurs
directions;
on et cru
que
toutes
les chouettes endormies dans la fort s'-
taient veilles la fois et
s'appelaient
les
unes les autres
;
puis, aprs
LUI
instant, LUI
lger
froissement se fit dans les
halliers,
et
un homme revtu d'un costume de franc-ti-
reur et tenant un fusil la
main,
dboucha
dans une clairire assez
troite,
enfouie
pour
ainsi dire au milieu
d'pais
fourrs de ver-
dure
qui,
s'tendant une assez
grande
dis-
tance,
lui formaient une
espce
de
rempart,
inaccessible tout
regard
indiscret.
Derrire
le
premier
franc
-
tireur un
deuxime
parut, puis
un troisime et bientt
d'autres cartrent
les buissons de diffrents
cts et
pntrrent
leur tour dans la clai-
rire,
le
doigt
sur la
gchette.du
fusil,
l'oeil
et l'oreille au
guet,
si bien
qu'au
bout de
cinq
OLLsix mimites
peine,
une
quinzaine
de
gaillards
l'air dtermin se trouvrent
BARON FREDERICK.

77e LIV.
LA REVANCHE.

9
00
LE BARON FREDERICK
groups
autour de celui dont nous avons
parl
d'abord et
qui portait
les
galons
de
sergent
cousus sur ses manches.
r Sommes-nous tous l? demanda le ser-
gent.

Oui,
monsieur
Petrus,
rpondirent-ils
tous
ensemble,
mais d'une voix contenue.

Il ne
manque que
le
Loup-Garou, ajouta
l'Amoureux.

Oh! celui-l ne
m'inquite pas, reprit
Petrus,
il saura bien nous
rejoindre quand
cela lui
plaira;
avant
tout,
mes
gars,
faites-
moi une visite exacte du charmant lieu de
dlices o notre ami
Loup-Garou
nous a si
adroitement
conduits;
fouillez tous les buis-
sons et tous les taillis avec le
plus grand
soin
;
on ne se
figure pas
ce
qui peut
se cacher dans
un
roncier;
souvenez-vous
que
si un
proverbe
assure
que
les murs ont des
oreilles,
un autre
affirme
que
les feuilles ont des
yeux;
ainsi,
attention !
Les francs-tireurs se mirent immdiate-
ment
excuter,
avec une minutieuse exac-
titude,
l'ordre de leur
chef..
Pendant crue les francs-tireurs excutaient
ses
ordres, Petrus, lui,
tait entr dans une
hutte
qu'il
examinait trs-attentivement
;
cette hutte tait
presque
ruine,
mais en
moins d'une demi-heure elle
pouvait
tre
par-
faitement
rpare
et rendue
habitable,
les
matriaux ne
manquaient point.
Petrus ne
perdit pas
un instant
pour
faire
commencer les
rparations
;
les
premiers
francs-tireurs
qui
vinrent lui faire leur
rap-
port
furent aussitt mis en
rquisition pour
ce travail d'intrt
gnral,
car l'intrieur
de la hutte
pouvait
facilement contenir un
nombre d'hommes double de ceux
qui
se
pro-
posaient
de l'habiter.

Ainsi rien
d'inquitant
aux environs?
dit Petrus
qui
s'tait, install sur un tronc
d'arbre,
prs
du
feu,
et fumait
gravement
sa
longue
et norme
pipe
de
porcelaine.
Non,
sergent,
tout est
calme,
nous n'a-
vons dcouvert aucune trace.

C'est
bien,
mais comme il est
toujours
bon de se
mfier, caporal
Oswald,
t vas
placer qLiatre
factionnaires dans les fourrs
de
faon que
nous
soyons gards
de tous
les
cts
;
vu le
froid,
les factions seront d'une
heure; leste,
mes
garons!
Le
caporal
Oswald choisit
quatre
hommes
et sortit avec eux.

Mes
enfants,
continua
Petrus,
vous tes
libres de faire le
caf,
de
manger,
de boire et
mme de
dormir;
je
n'ai
pas
besoin,
n'est-ce
pas,
de vous recommander de ne
pas
vous
loigner,
le
temps
n'est
pas
la
promenade,
et les environs
manquent compltement
de
brasseries,
ajouta-t-il
en
poussant
un
soupir
et en
nettoyant
les verres de ses lunettes.
Enfin,
la
guerre
comme la
guerre.
Puis il mit sa
pipe
de
ct,
s'assit cheval
sur son tronc
d'arbre,
ouvrit son sac et en
retira avec ce soin
presqLLe religieux qu'il ap-
portait
toutes
choses,
diverses
provisions
qu'au
fur et mesure il
plaait
devant lui
avec une certaine
symtrie.
Ces
provisions,
d'une
frugalit
faire honte un
moine,
se
composaient
d'un morceau de lard
sal,
d'un
saucisson,
d'un cervelas
l'ail,
d'un reste de
jambon,
de
sept
ou huit
pommes
de terre
cuites sous la
cendre,
mais
froides,
et d'une
galette
de
biscuit;
il retira
ensuite, toujours
de son
sac,
une assiette en
tain,
un
couteau,
Line fourchette et un
gobelet
en cuir.

L, dit-il,
lorsque
ses
prparatifs
furent
termins,
voil
qui
est
fait,
mangeons;
c'est
gal, ajonta-t-il
en
jetant
un
regard piteux
sur ses
provisions,
on dira ce
qu'on
voudra,
mais
je
vais faire un ficliLi
djeuner.

Attendez,
monsieur
Petrus,
dit une voix
joyeuse
au
dehors,
nous
apportons
un ren-
fort de
provisions.
Chacun se retourna au bruit de cette
voix
bien connue.
La couverture fut souleve et le
Loup-Ga-
rou,
Michel Hartmann et le Parisien
pn-
trrent dans la
hutte,
prcds par Tom.qui,
! en deux
bonds,
se trouva install devant le
LA REVANCHE G7
feu,
o les francs-tireurs dont il
tait,
avec mi
raison,
fort
aim,
s'cartrent
pour
lui faire n
place. qv
Le
Loup-Garou portait quatre
livres et un de
mouton
;
Michel tenait un norme
chapelet
de tu
poules
et de
canards, quant
au
Parisien,
il lu
avait sur les
paules
un'barillet sur
lequel
il ci
veillait avec la
plus grande
sollicitude,
six ce
pains
de
quatre
livres taient enfils dans son
sabre. P

Voil des
provisions,
camarades,
dit le v:
Loup-Garou
en se dbarrassant des livres
fi
et du
mouton,
mouvement aussitt imit
par g
Michel Hartmann
;

l'oeuvre,
rondement!
n
Quant
au
Parisien,
il avait doucement
pos
I f
son barillet terre dans un coin de la hutte s
loign
du feu.

Voil le
liquide,
dit-il,
je
ne vous dis (
que
cela;
vous vous en lcherez les
babines;
<
je
vous donne du
chteau-margaux
l'ordi-
]
naire,
plaignez-vous,
mes
lapins; croyez-vous
maintenant
que
nous connaissons le
fourbi,
nous autres vieux
Africains,
voil boire et

manger
!
Cette dclaration dnue d'artifice
porta
au
I comble l'enthousiasme
gnral.
Petrus avait, avec un
soupir
de
soulage-
ment,
renferm toutes les
provisions que pr-
cdemment il avait tablies devant lui avec
tant de
soin,
non sans murmurer de la voix
la
plus lugubre
: I
T Pourvu
que je
n'aie
pas
bientt besoin
d'y
avoir encore recours...
En moins d'iLne
heure,
tant les francs-ti-
reurs s'taient
hts,
tout fut
prt
et cuit
point;
chacun se servit et le
repas commena
au milieu des cris et des rires
joyeux
des vo-
lontaires
qui,
leur arrive dans la
clairire,
taient loin de s'attendre cette bonne aiL-
baine.
Michel Hartmann,
le
Loup-Garou,
Petrus
et le Parisien faisaient bande
part
;
ils s'-
taient installs dans un endroit un
peu.
l'-
I cart,
avaient
improvis
une table tant bien
j
que
mal et tout en
mangeant
bien et buvant
mieLix,
ils causaient entre eux voix conte-
nue;
du reste les francs-tireurs
comprenant
que
leurs chefs dsiraient s'entretenir sans
doute de choses
srieuses,
s'taient
respec-
tueusement retirs l'autre extrmit de la
hutte;
ils se livraient eux-mmes- une oc-
cupation trop agrable pour songer
couter
ce
qu'ils
ne devaient
pas
entendre.

Eh! eh ! fit Petrus la bouche


pleine,
le
Parisien avait raison de
prtendre que
les
vieux Africains connaissent le fourbi et le
frichti
donc! ils le
possdent
au
plus
haut de-
gr,
voil un balthazar
qui
me
rajeunit
de six
mois
;
il me
rappelle
la Robertsau o nous
|
faisions
de si bons
dners,
ajouta-t-il
avec un
soupir;
ah! ce
temps-l
est
pass!

Bah ! il reviendra ! dit le


Loup-Garou
en
riant; aprs
la
pluie
le beau,
temps,
c'ust connu cela! Ne vous
inquitez
donc
pas, sergent; mangez
et buvez tout votre
saoul.

C'est ce
que je
fais
consciencieusement,
ami
Loup-Garou, rpondit-il
en donnant un
os
Tom, qui
le
regardait
d'un air
famlique;
mais
je
voudrais bien savoir o vous avez fait
cette
agrable razzia,
l'endroit est bon
connatre,
on
peut y
retourner.

Pour
qLii
nous
prenez-vous,
ami Petrus?
dit Michel en
souriant,
cette
razzia,
comme
vous
l'appelez,
a t faite
coups
de
pices
I de
cinq
francs dans un
village
situ trois
i lieues d'ici
;
nous ne sommes
pas
des
pil-
lards...

Dans notre
pays, complta gravement
i le Parisien.
a Les convives clatrent de
rire,
et burent
chacun une
large
rasade du vin
apport par
i,
le Parisien.
i-

Il
y
a donc des
villages
aux environs?
demanda Petrus.
,s

Quelques-uns
dissmins de ci et de l.
3-

Tout en achetant vos
provisions, qui
- dcidment
sont
exquises,
vous n'avez
pas
m t sans vous informer un
peu.
ut

Nous nous sommes informs
beaucoup
;
C3
LE BARON
FREDERICK
d'ailleurs n'tions-nous
pas partis
tout
exprs
pour
cela ?

C'est
vrai,
Loup-Garou,
mon
ami;
eh
bien?

Eh
bien,
sergent,
calme
plat,
on ne dit
rien, tout est
tranquille
dans la
montagne,
on n'a
pas aperu
la moustache rousse d'un
seul Prussien de ce
ct;
c'est croire
qu'ils
n'existent
pas.

Oh! oh! fit Petrus eii hochant la


tte,
voil
qui
me semble diablement
louche;
voil
un cline et une
tranquillit qui
ne me ras-
surent
pas
du
tout,
moi
;
cela n'est
pas
natu-
rel.

N'est-ce
pas?
dit
Michel;
je
suis enti-
rement de votre
avis,
ami
Petrus;
trop.de
tranquillit
la surface dnote
quelque
tra-
hison dessous.

C'est aussi mon avis.


-
Et le mien.

Vous n'avez rien


dcouvert,
aucun in-
dice,
si
petit qu'il
soit,
Loup-Garou,
vous
qui
connaissez toutes les
rubriques
de nos enne-
I
mis?
reprit
Petrus.

Rien
absolument,
ce
qui augmente
en-
core mon
inquitude
;
il est vident
pour
moi
qu'il y
a
quelque
chose
;
mais
quoi
? voil ce
que malgr
tous mes efforts
je
ne
puis
russir,
non
pas

deviner,
mais seulement
pressen-
tir
;.
il est certain
que
tout cela est men avec
une adresse et une habilet
extrmes,
et
par
un homme trs-fort
; je parierais
tout ce
qu'on
voudrait
qu'il y
a du Poblesko l-des-
sous.

Le fait est
que
nous lui avons
jou
un
tour
sanglant,
et
qu'il
doit avoir
grande
en-
vie de nous rendre la monnaie de notre
pice.

Il nous
fautjouer plus
serr
que jamais;
ce serait une honte
pour
nous d'chouer au
port,
dit
Michel,
devenu
rveur;
dans deux
jours
au
plus
nous serons l'abri de tout
danger;
notre
devoir est de redoubler de
prcautions; j'ai
la conviction
que
des es-
pions
se sont
glisss parmi
nous,
etqu'ils
tiennent nos ennemis au courant de nos mou-
vements.

Cela doit
tre,
dit
Petrus;
mais com-
ment dcouvrir ces
espions?

Nous
y parviendrons,
avec l'aide de
Dieu
;
le
principal
est de ne
pas
nous endor-
mir,
de veiller attentivement autour de
nous;
un
mot,
un
geste, peut
nous faire tout dcou-
vrir.

Malheureusement,
nous sommes mal
placs pour agir
comme il le faudrait cons-
tamment sur le flanc
gauche
de la colonne
que
nous sommes
chargs
d'clairer;
nous
ne
pouvons
assez nous
rapprocher, pour
nous
tenir au courant de ce
qui s'y passe.

Ce
soir,
lorsque
le bivac sera
tabli,
je prendrai
toutes les mesures
ncessaires,
dit
Michel,
nous ne
pouvons
continuera mar-
cher ainsi
l'aveuglette;
tant
pis pour
ceux
qui
se trouveront
froisss,
mais l'intrt
g-
nral
exige que
des mesures
nergiques
soient
prises
sans retard.
En
parlant
ainsi il
changea
un
regard
d'Intelligence
avec le
Loup-Garou.

Voulez-vous me
permettre
de vous
faire une
observation,
mon commandant? de-
manda le
Loup-Garou.

Parlez,
mon
ami,
vos observations sont
toujours
les bienvenues.

Vous
comptez,
n'est-ce
pas,
faire halte
pour
la nuit Seeiven?

Certes,
la
position
de ce
village
est fa-
cile
dfendre,
en un mot elle nous offre
toutes les
garanties
de sret
dsirables,
et
nous
permet
de
protger
efficacement les
femmes,
les
enfants,
les vieillards et surtout
les blesss
que
nous conduisons avec nous
;
d'ailleurs,
nous
n'y passerons que quelques
heures.
Le
Loup-Garou
hocha la tte
plusieurs
reprises
:

Qui
sait? dit-il.

Comment!
qui
sait?
reprit
Michel
;
de-
main,
au
jour,
nous nous remettrons en
route,
cela est
certain,
maintenant
surtout,
nous
LA REVANCHE
&
n'avons
pas
nous
arrter;
il nous faut mar- n
cher
quand
mme.
d

Certes,
mon commandant.
Quant
Seei-
a
vcn,
je
vous avoue
que malgr
sa forte
posi-
u
lion,
et
peut-tre
mme cause
d'elle,
ce vil-
a
loge
ne
m'inspire
aucune confiance. , .

Expliquez-vous,
mon ami.
1

Si vous le
permettez,
mon
commandant,
je m'expliquerai catgoriquement aprs
le
1
retour de mon
petit gars, que j'ai envoy
aux t
renseignements.
M'est avis
qu'il
ne sera
pas
1
longtemps
revenir.
i

Attendons
donc,
fit Michel Hartmann
c
qui
s'tait lev
de-table;
il se
promenait
de
long
en
large
dans la hutte d'un air
pensif.
<
Le Parisien s'tait tendu les
pieds
au feu
1
et
dormait,
Petrus et le
Loup-Garou
cau-
saient voix
basse; quant
aux autres francs-
tireurs,
depuis longtemps dj
ils ronflaient
tout
rompre.
Tout
coup,
Tom
qui
tait couch devant
le
feu,
se
dressa,
pointa
les
oreilles,
remua
la
queue,
et
aprs
avoir
pouss
deux ou trois
petits
cris,
d'un bond il
s'lana
au dehors.

C'est mon
petit gars qui
revient,
mais il
n'est
pas seul,
dit le
Loup-Garou
en s'adres-
sant Michel
qui l'interrogeait
du
regard.

Bon,
comment savez-Yous cela ? de-
manda Petrus.

Tom me l'a
dit,
rpondit
le contreban-
dier de l'air le
plus
srieux.
L'ex-tiLcliant,
compltement
dferr
par
cette
rponse plus que singulire,
le
regarda
tout
effar;
il ne
comprenait
rien ce lien
invisible
qui
rattachait.le chien son matre
et faisait
qu'ils
se
comprenaient
d'un mot ou
d'un
signe.
Michel Hartmann avait
repris
sa
prome-
nade.
Quelques
minutes s'coulrent
encore,
puis
un brait de
pas
et de voix se fit entendre au
dehors
;
enfin la couverture
qui.
servait de
porte
fut souleve et
plusieurs personnes p-
ntrrent dans la hutte la suite les unes
des
autres,
le
caporal
Oswald entra le
pre-
mier,
derrire lui
apparut
la mine
espigle
du
petit
gars, qui,
tout en
marchant,, jouait
avec les oreilles de son
chien;
vint ensuite
une
ravissante
jeune
fille vtue du costunie
alsacien et frileusement
enveloppe
dans une
paisse
mante semblable celles
que portent
les
paysannes
des
Vosges.
. Le
Loup-Garou
enleva son enfant dans ses
bras
robustes,
appliqua
deux
gros
et reten-
tissants baisers sur ses
joues rouges
et re-
bondies comme des
pommes d'api, puis
il le
reposa
terre devant lui et le
regardant
avec
complaisance
:

Te voil donc de
retour,
p'tit gars,
lui
dit-il,
t'as
pas
t
longtemps,
sais-tu,
mon
bonhomme.

Oh !
dame,
mon
p'pa, j'avais pas
loin
aller non
plus pour
sr,
rpondit
l'enfant de
sa.voix tranante.

Est-ce
que
tu n'aurais
pas
fait ma com-
mission?
reprit
le
pre
on
fronant
les sour-
cils.
L'enfant fit
claquer
ses
doigts
et
reprit
en
hochant la tt d'un air malin :
Pour sr
qu'elle
est
faite,
la commis-
sion,
et bien
faite, allez,
mon
p'pa.
. T'as t Seeiven?

J'en arrive.

Qu'est-ce
que
t'as vu l-bas?

Un beau
village rempli
de
monde,
bien
gai toujours
et bien aimable
;
ne faut
pas
dire
non,
ils rient et ils chantent
toujours,
sans
compter
ce
qu'ils
boivent et ce
qu'ils
fument.
Le commandant Michel
qui
s'tait
rappro-
! ch
changea
un
coup
d'oeil avec le
Loup-
L Garou.

Alors ils t'ont bien


reu?

J'ai bu et
mang
tant
que j'ai
voulu.

Et
quelle langue parlent-ils
entre eux?
3

Le
franais donc,
mon
p'pa,
c'est des
i braves
gens
et
qu'aiment pas
ces
gueux
de
e Prussiens,
non
pour
sr. Allez! faut voir
comme
ils les
abment,
y
ne dcessent
pas,
s
quoi!
i-

Ils n t'ont
pas interrog?
70 LE BARON
FREDERICK

Oh, si,
toutd'mine!

Qu'est-ce
qu'ils
t'ont demand ?

Ci et
a;
si les francs-tireurs allaient
bientt
arriver,
o ils
taient,
un tas de cho-
ses, quoi!
Le
Loup-Garou
et le commandant Michel
changrent
un nouveau
regard.

Et
toi,
qu'est-ce que
t'as
rpondu,
hein,
p'tit gars? reprit
le
pre
au bout d'un ins-
tant.
L'enfant fit
claquer
ses
doigts, cligna
de
l'oeil,
et se dcida enfin
rpondre
en riant :

Dame,
mon
p'pa, j'ieur
ai dit
que je
ne
savais
pas
de
quels
francs-tireurs ils vou-
laient
parler; que j'tais
un
p'tit gars
de Gi-
romagny, que jamais j'avais
vu de francs-
tireurs et
que par consquent j'pouvais pas
savoir o
qu'y
en
avait,
et comme
y
m'trai-
taient
d'menteur,
qu'ils
me
menaaient
de me
tirer les oreilles si
j'voulais pas rpondre
mieux
que a,
j'ai profit
de l'occasion d'une
belle voiture
qui
sortait au
galop
de la cour
de
l'auberge,
sur la
grande place,
et
que
tout
l'inonde se r'tournait
pour
voir,
j'm'ai
lanc
derrire la.voiture et
j'suis parti
avec
;
on a
eu beau crier
aprs
moi,
me m'nacer
d'coups
d'fusil,
j'savais
bien
qu'ils
n'oseraient
pas
tirer
d'peur
de blesser ceux
qu'taient
dans
la
voiture,
pour
lors
j'ai
fait la feintise de
n'pas
entendre et
j'm'ai
ensauv du
vidage
toujours
derrire la voiture.

Ainsi,
t'as
pas parl,
mon
p'tit gars,
hein,
dis?

Pas
rien,
mon
p'pa,
aussi
y
taient
vexs fallait
voir;
dame !
y
avait ben de
quoi
tout
d'mme,
allez.

C'est-y
tout,
p'tit gars?

Pour le
village,
mon
p'pa.

Oui,
pour
le
village?

Tout
vrai,
mon
p'pa.

Et comment
que
t'es revenu?

En
voiture,
donc.

Comment,
en voiture? s'cria Michel.

C'est--dire
pas
tout
fait;
faut
pas
mentir :
pour
lors,
pendant plus
d'une heure
la voiture a continu
galoper, j'osaispns
descendre,
vu
qu'j'avais peur
de m'casser
quasiment
les
reins,
si
j'essayais
de m'couler
par terre, quand
vl
juste
au moment o
j'savais plus
comment
faire,
la voitLire
qui
s'arrte toute
seule,
et une belle dame
qui
passe
la tte la
portire
et
qui m'appelle
en
riant,
en me disant de venir lui
parler.
Le
sergent Petrus, aprs
avoir cout le
rapport
du
caporal Oswald,
l'avait
congdi;
puis, aprs
avoir allum sa
pipe,
il tait all
tout doucement se
placer,
ainsi
que
le Pari-
sien,
auprs
du
Loup-Garou
et du comman-
dant Michel.
Quant
aux
francs-tireurs,
ils
s'taient
rapprochs
de la
jeune
fille et ils
l'avaient
galamment
conduite
auprs
du feu
;
la
jeune
fille ne s'tait
pas
fait
prier beaucoup,
et
aprs
les avoir remercis avec un char-
mant
sourire,
elle s'tait assise sans
pronon-
cer un mot tout
prs
du
groupe compos
de
Michel,
de
Petrus,
du
Loup-GaroiL
et de
son
petit gars,
et tout en se chauffant elle
prtait
attentivement l'oreille tout ce
qui
se disait et dont elle ne
perdait pas
un seLil
mot.

Qu'est-ce
que
tu as fait alors?
reprit
le
Loup-Garou
en continuant son
interroga-
toire.

Dame! mon
p'pa, je
me suis
approch.

Et
puis, aprs, qu'est-ce qu'elle
t'a dit
cette belle dame?

Oh ! bien des
choses,
allez mon
p'pa,
seulement
j'sais pas
comment vous les ra-
conter,
fit-il en se
grattant
la tte avec fu-
reur.

Est-ce
que
tu ne t'en souviens
pas?

Oh!
j'ai
rien oubli.

Eh bien ! alors.

C'est
que
tout
a s'embrouille,
mon
p'pa,
et vrai sur ma foi de
Dieu,
je
ne sais
pas
comment vous raconter tout
a.

Essaye toujours.

J'veux
bien,
mon
p'pa,
mais
p't'tre
bien
que
YOUSne me
comprendrez pas.
La
jeune
fille se
leva, s'approcha
tout
LA REVANCHE
~t\
fait du
groupe,
et
aprs
un
gracieux
sa-
lut :

Messieurs,
dit-elle d'une voix harmo-
nieuse et avec un charmant
sourire,
si vous
le
dsirez,
me voici
prte
satisfaire votre,
curiosit,
et vous dire ce
que
ce
pauvre
petit
craint de ne
pouvoir
vous
expliquer.

Qui tes-vous, mademoiselle? lui de-


manda alors Michel
aprs
l'avoir un instant
examine avec la
plus
srieuse
attention.

Une
jeune fille, monsieur,
rpondit-elle
avec une certaine
malice,
une
jeune
fille
qui,
si les
apparences
ne la
trompent pas,
est
charge pour
vous d'un
message important.

Pour moi ? fit-il avec un


geste
de sur-
prise,
cela
m'tonnerait, mademoiselle,
car
je
ne crois
pas
avoir l'honneur de vous con-
natre.

En
effet, monsieur,
vous ne me connais-
sez
pas,
mais il n'en est
pas
de mme
pour
la
personne qui
m'envoie.
Vous m'tes donc rellement
envoye par
quelqu'un
?

Comment
serais-je
ici sans
cela,
mon-
sieur? fit-elle en riant et devenant
rouge
comme une cerise.

C'est
vrai,
rpondit
le
jeune
officier sur
le mme
ton,
je
ne sais ce
que je
dis
;
et
quelle
est la
personne qui
vous envoie ?

Vous le saurez dans un


instant,
mon-
sieur,
si vous consentez m'couter. Je ne
me
trompe point,
n'est-ce
pas,
monsieur,
en
supposant que j'ai
l'honneur de m'adresser au
commandant Michel Hartmann ?

Je
suis,
en
effet,
le commandant Michel
Hartmann,
mademoiselle.

Je vous
remercie, monsieur;
on vous
.avait si
parfaitement dpeint

moi,
que j'tais
certaine de ne
pas
commettre
d'erreur, et,
VOLIS le
voyez, je
vous ai reconnu tout de
suite.

En
effet, mademoiselle,
mais cela ne
m'apprend pas...

Pardonnez-moi mon
bavardage, m'y
voici,
monsieur.'A une demi-lieue d'ici
peu
prs,
la clame
qui
est ma marraine et
que j'ai
I
l'honneur
d'accompagner,
fit arrter sa chaise
de
poste
et invita l'enfant
qui,
dans le
village,
tait mont derrire la
voiture,

s'approcher
d'elle;
le
pauvre petit
tremblait
beaucoup,

la fois de froid et de
peur
sans doute
;
sa
pr-
sence
d'esprit
lui a seule sauv la
vie,
car les
hommes au milieu
desquels
il se trouvait
l'auraient tu
impitoj'ablemnt
s'il n leur
avait
pas
si adroitement
chapp.

Quels
sont donc ces misrables
qui
ne
craignent pas
d'assassiner les enfants?
s'cria
Michel avec
indignation.

Ce n'est
pas
moi
qu'il appartient
de
rpondre
cette
question,
monsieur.

Soit !
continuez,
mademoiselle.

L'enfant
s'approcha,
la dame ma mar-
raine lui
adressa,
mais dans un but
diffrent,
toutes les
questions qui prcdemment
lui
avaient t faites dans le
village
au
sujet
des
francs-tireurs,
mais ce fut inutilement,
elle
ne
put
rien obtenir de
lui,
il resta
impn-
trable,
se contentant de
rpondre par
un non
tout sec chacune des
questions qui
lui taient
adresses;
ma marraine lui
proposa
alors de
demeurer avec la voiture l'endroit o elle
se
ti'ouvait,
tandis
que
moi
je partirais
avec
lui et
je l'accompagnerais jusqu'
l'endroit o
vous seriez afin de
m'acquitter
de la mission
dont elle allait me
charger pour
vous
;
cette
dernire
proposition,
l'enfant
parut
assez
embarrass
;
il
hsita,
se
gratta
la
tte, puis
enfin il
rpondit
: Si la demoiselle veut venir
avec
moi,
elle est libre de le
faire,
je
serai
l content de l'avoir avec moi
;
quant
aux francs-
tireurs,
je
ne sais
pas
ce
que
vous voulez
dire,
s
je
n'en ai
jamais
entendu
parler, je
suis un
5
petit gars
de
Giromagny,
et
par
chez nous il
, n'y
a
pas
de francs-tireurs, Ma matresse
3. lui
rpondit que
c'tait
bien,
et comme l'en-
fant.insistait
en lui disant : Surtout ne bou-
3
gez pas
d'o vous
tes,
sans cela
je
n'emmne
pas
la
demoiselle,
elle lui
promit
d'attendre
Y
I mon retour l'endroit o elle tait arrte.
x
I
Je me mis donc en marche
avec
l'enfant;
72
LE BARON
FREDERICK
lorsque
la voiture se trouva loin de
nous,
ca-
che
par
les broussailles et les dtours de la
route, l'enfant se mit
rire,
et il me dit en
frappant
des-mains-l'une contre l'autre : Tu
es
bonne,
je
t'aime
bien,
j'aime
bien aussi ta
matresse;
si tu me
promets
de ne rien dire,
je
te conduirai
auprs
'de celui
que
tu veux
voir. Je lui
promis
tout ce
qu'il
voulut,
bien
rsolue
garder
le secret
qu'il
me demandait
;
l'enfant se remit
gaiement
en
ronte,
en me
disant : Tu vas le voir ! Je ne sais com-
ment il
dirigea
sa
marche,
mais
cinq
minutes
aprs,
tout au
plus,
nous nous sommes tiou-
vs face face avec
plusieurs
hommes
arms;
l'enfant a dit
quelcuies
mots voix basse
leur
chef;
alors celui-ci m'a salue et il m'a
invite
poliment
le
suivre,
ce
que j'ai
accept;
un
quart
d'heure
plus
tard nous
sommes arrivs
ici;
voil ce
qui
s'est
pass,
messieurs.

Ah !
p'tit gars,
s'cria le
Loup-Garou
en
mangeant
littralement l'enfant de
caresses;
t'as
joliment
manoeuvr tout
d'mme;
je
suis
content de
toi,
vrai Dieu
;
va
djeuner,
tu dois
avoir faim.
L'enfant, choy
et caress
par
tout le
monde,
refusa
cependant
de
manger,
car il
avait
copieusement djeun
clans le
village,
mais il
commena
se rouler
joyeusement
avec son ami Tom.

Je vous remercie de
l'explication que
vous m'avez
donne, mademoiselle,
et main-
tenant ..

Vous dsirez savoir


qui je
suis,
n'est-ce
pas
?
interrompit-elle gaiement.

Et
quelle
est la
personne qui
vous en-
voie, oui,
mademoiselle.

Monsieur, je
nie nomme
Lilias,
la
per-
sonne
qui
m'envoie vers vous est ma mar-
raine,
voil tout ce
qu'il
m'est
permis
de vous
dire;
mais
peut-tre, ajouta-t-elle,
retirant un
papier
cachet de son
corsage
et le
prsen-
tant
par
un
geste coquet
au
commandant,
cette lettre vous en
apprendra-t-elle
davan-
tage.
L'officier
prit
la
lettre,
l'ouvrit et la
par-
courut des
yeux.

Sapristi!
fit Petrus en se
pourlchant;
quel joli
brin de fillette !

Sergent,
mon
collgue,
ne vous
empor-
tez
pas,
lui
rpondit
le
Parisien;
la fillette est
jolie, a
ne fait
pas
de
doute,
mais ce n'est
pas
une raison
pour
VOLLSincendier.
Cependant,
aprs
avoir lu une fois la
lettre,
Michel l'avait relue avec
plus
d'attention en-
core,
en
proie
une
surprise qu'il n'essayait
mme
pas
de cacher.
Cette lettre tait
courte;
elle ne contenait
que
ces mots :

Monsieur,
Une
personne

laquelle
vous avez
plu-
sieurs fois sauv la vie a fait devant vous le
serment de ne se laisser arrter
par
aucune
considration, lorsque
l'occasion se
prsente-
rait de vous
prouver
-
sa
reconnaissance;
l'heure est venue
pour
elle de tenir son ser-
ment. La mort vous
menace,
une mort hor-
rible,
toutes les
prcautions
sont
prises pour
vous faire
tomber,,
vous et tous ceux
qui
vous
sont
chers,
dans un
guet-apens
infme. Si vous
vous souvenez de
Voyres,
vous n'hsiterez
pas
suivre la
jeune
fille
qui
vous remettra
ce
mot,
elle vous conduira
prs
de celle
qui
donnerait avec
joie
sa vie
pour
saLwer la
vtre.

Htez-vous,
le
temps presse
;
en
quelque
lieu
que
se trouvent vos
volontaires,
arrtez
leur marche
jusqu'
ce
que
vous VOLIS
soj'ez
entreteiiLi avec moi et
que je
vous aie
rvl,
dans tous ses
dtails,
l'odieux
complot
tram
contre vous.
Venez
seul,
mais au nom du
ciel, htez-
vous,
l'heure
passe
et il
s'agit
de votre salut
tous.

Que
penses-tu
de cela ? dit Michel en
passant
la lettre Petrus.
Celui-ci la lut avec la
plus
srieuse atten-
tion,
il resta un instant
pensif
et tout
coup
se
frappant
le front :
LE BARON FREDERICK

LA REVANCHE 73
Apres.es'Kenlaits
de la
paix (page 75).

Il faut aller ce
rendez-vous, dit-il,
quoique
cette lettre ne soit
pas signe, je
sais
qui
te l'adresse.

Ainsi,
tu crois...

Fou, oublieux,
s'cria l'ex-tudiant avec
feu;
cette lettre est de M"
10
la baronne de
Steinfeld.

Comment ! tu
supposes...

Je ne
suppose pas, j'en
suis sr
;
si vous
vous souvenez de
Voyres
;
ces six mots sont
la
signature
de la lettre.

En
effet,
dit le
Loup-Garou,

qui
le Pa-
risien avait
lu le
billet;
il
n'y
a
pas

hsiter;
et
puis, ajouta-t-il
en montrant la
jeune fille,
regardez
cette charmante enfant
;
elle
sourit,
donc vous avez devin.

Oui, rpondit-elle
en
souriant,
c'est bien
cela,
c'est moi
qui
ai crit la lettre
;
ma mar-
raine,
Mme la baronne de
Steinfeld,
me l'a
dicte;
mais cette lettre
pouvait
tre sur-
prise
;
en la
signant,
elle se serait
perdue
sans vous
saiwer;
elle a
pens que
vous
devineriez son nom en vous souvenant de
Voyres.

Et nous l'avons
devin,
en
effet,
s'cria
joyeusement
Petrus.
BUION
FREDERICK.

<i- 1.1V. I.A RKVASCIIli.

10
74 LE BARON FREDERICK

Hsitez-vous ? demanda la
jeune
fille en
souriant avec
coquetterie.

Hum ! avec un
guide pareil, j'irais
en
enfer,
moi !
reprit
Petrus.

Je n'hsite
pas,
mademoiselle,
je
suis
prt
vous suivre.

Alors,
s'il en est
ainsi, partons,
mon-
sieur,
le
temps presse.

Un instant
encore,
mademoiselle. Pe-
trus,
tu resteras ici avec ton dtachement.

C'est entendu.

Quant

vous,
Loup-Garou, partez
en
toute
hte;
vous savez o vous rencontrerez
nos hommes. Donnez l'ordre de faire
halte,
en choisissant une situation facile dfendre.
Laissez votre
petit gars
ici;
je
l'enverrai,
si
j'ai
d'autres ordres
donner,
sinon
j'irai
moi-mme; surtout,
bouche
close,
crue tout le
monde
ignore
les motifs de cette halte
;
d'ail-
leurs nous saurons bientt
quoi
nous en
tenir sur cette trahison,
dont nous avions
dj quelques vagues apprhensions.

Je
pars,
mon commandant;
vos ordres
seront trictement excuts
;
bonne chance !

Mademoiselle,
me voici votre
dispo-
sition.

Eh bien ! et moi ? fit le Parisien.

Toi ? tu restes ici.

Hum ! fit-il en
grommelant
selon son
habitude;
c'est ce
qu'il
faudra voir.

Partons, monsieur,
dit Lilias en s'enve-
loppant
frileusement
dans sa mante.
Us
quittrent
la hutte.
A
peine
taient-ils sortis
que
le Parisien se
glissait

pas
de
loup
derrire eux,
en
ayant
soin,
bien
entendu,
de ne
pas
tre
aperu par
le
commandant,
qui
ne lui aurait
pas pardonn
sa dsobissance.
VII
UN CHALET DANS LES VOSGES.
La
plupart
des
gourmets, pour
ne
pas
dire
tous, qui, aprs
un
plantureux
dner ou un
fin
soLiper, pousss par
le dsir de rveiller
leur soif endormie afin de livrer une dernire
et dcisive
attaque
aLix flacons de toutes
formes,
remplis
de vins
gnreux,
accumuls
devant
eux,
se servent avec un indicible
plai-
sir un morceaLL de
fromage
de
gruyre,
certes
ne se doutent
pas
le moins du monde
que
ce
modeste et humble dessert est
peut-tre
la
plus potique production qu'ait jamais
inven-
te la
goiLrmandise.
Il en est
cependant
ainsi,
aucune ne s'la-
bore dans d'aussi charmantes
conditions,
dans
des lieux
plus pittoresques
;
l o toutes les
autres industries sont contraintes de cesser
leurs
travaux,
dbute celle
qui
lui donne nais-
sance.
Les hacLtes
montagnes,
les
herbages
aro-
matiques,
sont les tmoins et les auxiliaires
indispensables
de son
origine.
Cherchant
toujours
le
voisinage
du
ciel,
cette industrie
presque ignore, prospre
sur
les mmes sites
que l'athamante,
le
cumin,
la
pense
des
Alpes,
la
germandre
sau-
vage,
la
potentille rampante
et l'arnica em-
baum.
Lorsque
l'on
essaye
d'abaisser vers les
plaines
cette
singulire exploitation,
le fro-
mage
tourne,
se
dtriore,
devient
excrable,
et il faiLt remonter vers les hauts sommets.
Avant la
guerre
avec la
Prusse,
il existait
entre Guebwiller et le ballon
d'Alsace,
aux
environs de
Murbach,
une
fromagerie
ou
grande exploitation
de
fromage
de
gruyre,
qui probablement aujourd'hui
a
disparu.
L,
comme
partout
en Alsace o ils ont
pass,
les Prussiens n'auront laiss
que
des
ruines.
LA REVANCHE 75
Le
jour
o les vnements de notre histoire I
nous
y
conduisent,
une animation extraordi-
I
naire
rgnait
dans ce chalet
vosgien;
vers
sept
heures du
soir,
Luie
vingtaine
de
per-
sonnes,
hommes et
femmes,
taient runies
clans une
grande
salle
et,
assises de
chaque
ct d'une
longue
table
qui occupait
le milieu
do la
pice, mangeaient
de bon
apptit
des
mets
prpars
la hte et
qui
taient d'une
frugalit
rellement
primitive
:
pommes
de
terre cuites l'eau et
trempes
dans du
lait;
omelettes au
fromage, etc.,
le tout arros
par
un
petit piclienet pelure d'oignon
d'une verdeur
faire danser de.-; chvres. I
Ces
vingt, personnes qLii mangeaient
de si
bon
apptit
taient videmment des
gens
du
pays;
leur costume n'avait rien
d'lgant,
et
leur coiffure semblait
pour
un motif ou
pour
LUI autre fort
nglige;
les
hommes,
robustes
la
plupart
et dont le
plus grand
nombre avait
atteint le milieu de la
vie,
portaient
des vestes
de toile et des
gilets
de
grosse
laine;
les
femmes,
un
corsage
d'toffe
paisse
et de cou-
leur
voyante qui
laissait
paratre
les manches
de leur
chemise;
mais sous ces costumes si
simples,
il
y
avait des
pl)3'sionomies
intelli-
gentes
et mme
distingues,
claires
par
des
vgards
de
feu,
qu'on
tait tout tonn de ren-
contrer l.
Au bout de la table
qu'il prsidait
tait
assis un
grand
vieillard,
aux membres mus-
culeux,
aux traits fortement accentus et
l'air
grave,
Lin vritable
type
de
montagnard;
cet homme tait le chef de cette tribu sau-
vage;
sa droite se tenait une femme de cin-
quante-cinq
ans
environ;
sept gaillards
ro-
bastes et l'air dtermin taient assis
droite et
gauche
des deux
vieillards,
"avec
lesquels
leur ressemblance rvlait leur
proche parent
;
en
effet,
ces
sept vigoureux
garons
taient les fils du chef de
l'exploita-
tion, que
leur travail assidu faisait
prosprer
et dans
laquelle
ils travaillaient en
qualit
de
marquards.
Les autres
pices
du chalet taient
occupes
par
de nombreux
trangers, qui,
eux aussi,
taient en train de dner.
Devant la
maison,
une douzaine de voitures
et de charrettes taient
alignes
les unes au-
prs
des autres
;
les chevaux de ces charrettes
avaient t abrits dans l'immense curie du
chalet.
Afin de ne
pas
tenir
plus longtemps
le lec-
teur en
suspens,
nous lui dirons ce
que
sans
doute il a
devin,
c'est
que
tous ces
trangers
runis en ce lieu
par
le hasard taient nos
anciennes
connaissances,
les francs-tireurs
d'Altenheim, auxquels, depuis
le
dpart
du
I chne du
Haut-Baron,
s'taient
joints
ceux
de Otto de Wlkfield.
Lorsque
le
repas
fut
peu prs termin,
le
chef de la maison fit
remplir
les verres de ses
convives,
et levant, son verre en se soulevant
demi de son fauteuil :

Compatriotes
et
amis, dit-il,
soyez
les
bienvenus sous mon toit dans ces
jours
de
calamit et ife
tempte, soyez
les
bienvenus,
mme si votre
prsence
amne avec elle le
malheur;
vous tes ici chez
vous,
disposez
de
tout votre
gr
et selon vos besoins. Vive la
France ! vive la
Rpublique
! Mort aux Prus-
siens
pillards, grgeurs
de femmes et d'en-
fants !
Ce cri fut
rpt
avec enthousiasme
par
las
convives;
les verres se
choqurent
et
furent
d'un seul
coup
vids rubis sur
l'ongle.
Le vieillard se rassit et brisa son verre.

Qu'on
m'en donne un
autre, dit-il;
celui-ci
aprs
un
pareil
toast ne
pouvait .plus
servir.
De
bruyantes
.et
joyeuses
acclamations ac-
cueillirent ci-s dernires
paroles.

La
France, reprit
le vieillard dont les
regards
lancrent des
clairs,
traverse en ce
moment
une des
plus
sombres et des
plus
ter-
ribles
poques
de son histoire.
Aprs
les bien-
faits de la
paix
dont elle a
joui
de
longues
et
s heureuses annes,
notre
patrie
souffre des
calamits
pouvantables
de la
guerre.
Ses
i
I
ennemis sculaires ont
jur
sa
perte;
les
LE BARON FREDERICK
succs
prodigieux qu'ils
ont obtenus ne seront
qu'phmres ;
la
France,
ce
champion
dvou <
de l'ide et du
progrs,
est,
par
la volont de <
Dieu,
indispensable
au bonheur de tous les 1
autres
peuples
;
si elle
mourait,
ce seraient
i
les
tnbres,
la
barbarie;
bon
espoir
donc!
combattons
jusqu'au
dernier
soupir,
certains
que
nos fils nous
vengeront
et craseront
pour
jamais
ces froces
vainqueurs, qui pendent
les
prtres
devant leurs
glises parce qu'ils
appellent
leurs
paroissiens
la dfense de la
patrie, qui
massacrent les
femmes,
fusillent
les hommes et violent les filles dans les bras
de leurs mres!
Otto de
Wlkfield,
Yvon Kerdrel et leurs
compagnons
coutaient avec une
respectueuse
admiration les
paroles prophtiques
du vieil-
lard
;
celui-ci
passa
la main sur son front
pur
et
poli
comme de
l'ivoire,
un sourire trs-
!
triste
plissa
les commissures de ses lvres
ples
et il
reprit
:

Mais laissons cela


;
si
rapproch que
cet
avenir soit de
nous,
sans doute
je
ne le verrai
point;
oh! la
gnration qui grandit
en ce
moment sera
heureuse,
car elle assistera
des choses
grandes
et belles
qui
renouvelle-
ront notre vieux monde.
Et,
'adressant aux chefs des francs-ti-
reurs :

tesrvous
toujours
rsolus vous re-
mettre en route
demain,
messieurs ? demanda-
t-il.

Il le
faut,
rpondit
Otto,
un devoir
imp-
rieux nous
y oblige
;
demain l'aube nous
partirons
; pourquoi
vous obstiner demeurer
ici,
surtout
aprs
la
rception que
vous nous
avez faite ? ne vaudrait-il
pas
mieux
pour
vous
d'abandonner
provisoirement
cette maison et
vous retirer avec nous ?
Le vieillard hocha tristement la tte.

Non! dit-il avec un


soupir,
cela ne se
peut
pas;
avez-vous lu la date
grave
sur le
pignon
de cette vieille demeure ?

Oui,
fit
Yvon,
1574
;
c'est sans doute la
date de sa construction.

Oui,
rpondit-il
avec
tristesse,
c'est en
effet
cela;
quelques
membres de ma
famille,
chapps par
miracle aux boucheries de la
Saint-Barthlmy,
vinrent,
deux ans
aprs
ce
crime odieux commis
par
un roi sur son
peuple,
se
rfugier
sur cette terre
qui
alors
n'tait
pas
encore
franaise,
mais assez
rap-
proche cependant
de cette chre
patrie que
nous abandonnions en
pleurant
afin d'exercer
librement notre culte
perscut, pour que
par-dessus
les hauts sommets des
montagnes
le vent nous
apportt
les senteurs et les ma-
nations de la France
;
depuis
trois cents
ans,
nous sommes rests
marquards;
l'Alsace a
t runie la
France,
et sans
quitter
les
Vosges
nous nous sommes retrouvs clans
notre
patrie:
cette fois il en sera de mme.

Dieu le veuille ! murmura Otto.

Messieurs,
continua-t-il
aprs
une invo-
cation muette et les mains
jointes,
la soire
s'avance,
l'heure du
repos
ne tardera
pas

sonner
;
voulez-vous
que
nous disions la
prire
en comniLin avant de nous
sparer pour
la
nuit ?
Tous les assistants firent un
geste
de res-
pectueuse
adhsion.
Sur un
signe
du
vieillard,
les
portes
s'ou-
vrirent,
et alors on
aperut
dans les
longs
corridors et dans les
pices adjacentes,
les
mtayers
et les
francs-tireurs,
debout et tte
nue.
Le vieillard se
leva,
mouvement aussitt
imit
par
les convives.
ILe
plus jeune
des fils du matre de la mai-
son
prsenta
alors
respectueusement
son
pre
une bible ouverte.
Celui-ci la
prit,
tourna
quelques
feuillets,
et
la-prire
commena ; chaque verset,
aprs
avoir t lu
par
le
vieillard,
tait
rpt

demi-voix
par
les assistants.
Au dehors le vent soufflait avec
violence,
la
neige
fouettait les
vitres,
il
y
avait
quelque
chose de
grandiose
et de rellement touchant
dans cette crmonie
cependant
si
simple,
J
mais dont les circonstances dans
lesquelleson
LA REVANCHE 77
se
trouvait faisaient en
quelque
sorte un acte
de foi.
La
prire termine-,
le vieillard salua
les
assistants et referma la
Bible,
qu'il
remit
son
plus jeune
fils.

Messieurs,
dit alors le chef de la famille,
il est
temps
de se livrer au
repos, que
Dieu
VOLIS
donne un sommeil
paisible;
demain
je
vous reverrai une fois encore avant votre
dpart.
Les assistants
s'inclinrent, et,
prcds
d'un
mtayer portant
une lanterne
allume,
ils
quittrent
la salle et se retirrent dans les
chambres
qui
avaient t l'avance
disposes
pour
les recevoir et
que depuis
la veille ils
habitaient.
Otto de Wlkfield et Yvon
Kerdrel,
dont
les chambres taient
contigus,
au lieu de se
sparer
entrrent tous les deux dans une
mme
chambre,
celle de
Otto;
ils avaient
s'entretenir des mesures
prendre pour
la
continuation du
voyage
avant
que
de se livrer
au sommeil.
Peu
peu
les lumires
s'teignirent,
les
fentres devinrent sombres les unes
aprs
'
les
autres,
le silence se
fit;

peine
une
heure s'tait-elle coule
que
tout dormait
ou du moins semblait dormir dans la m-
tairie.
Au moment o le dernier
coup
de onze
heures sonnait un clocher
peu loign,
un
certain mouvement
s'opra
dans une des voi-
tures remises devant la maison.
Ce
mouvement,
d'abord timide et
pour
ainsi
dire
craintif, s'accentua
peu

peu,
bien
qu'aucun
bruit ne se fit
entendre;
le rideau
de cuir
plac
au-dessus du tablier de cette
voiture,
rideau destin
garantir
les
voya-
geurs
du froid
extrieur,
de la
pluie
et de la
neige,
s'carta
lgrement,
et bientt
par
l'entre-billement
apparut
une tte
ple
et
anxieuse,
qui pendant prs
de
cinq
minutes
observa les
environs,
et
prta
attentivement
l'oreille ces mille bruits sans cause
appr-
ciable
qui
troublent le
silence des nuits et
qui
ne
sont
que
le travail incessant des infiniment .
petits.
Rassur sans doute
par
le calme
profond
qui rgnait
au
dehors,
l'homme dont nous
parlons
retira sa
tte,
acheva d'ouvrir
le ri-
deau,
puis coutant, regardant,
et enfin con-
vaincu
qu'il
n'avait aucun
regard
indiscret
redouter,
il mit dfinitivement
pied

terre,
s'enveloppa
frileusement dans son manteau et
rabattit sur ses
yeux
les
larges
ailes de sou
chapeau
de feutre.
Cela
fait,
il
jeta
de nouveau
un
regard
au-
tour de
lui,
sans doute afin de se rendre
compte
de la
disposition
des lieux;
sauf un
troit sentier noirtre creus
par
les bottes
des francs-tireurs dans leurs alles et venues
des voitures au chalet et du chalet aux voi-
tures,
toute l'tendue de la terrasse
sur la-
quelle
s'levait l'habitation tait couverte
d'un
pais tapis
d'une blouissante blancheur,
car
depuis
une heure
peine
la
neige
avait
cess de
tomber;
notre inconnu,
vu les
pr-
cautions
qu'il prenait,
avait sans doute de
graves
raisons
pour
ne
pas
laisser
soupon-
ner son excursion nocturne;
le sentier dont
nous avons
parl
aboutissait au seuil mme
de la
porte
de la maison ;
pour
surcroit de
bonheur,
le toit
s'avanant beaucoup
aLi de-
hors,
la
neige
n'avait
pu pntrer jusqu'aux
murailles et formait une
espce d'pais
bour-
relet un
peLi
en dedans de l'avancement du
toit,
de sorte
que
tout
l'espace compris
entre
le mur et ce
bourrelet,
n'tait macul
par
au-
cun flocon de
neige,
le sol tait nu,
si bien
qu'en
tournant tout autour d la
maison,
il
tait facile de marcher en toute 'scurit et
sans
laisser derrire soi la moindre em-
preinte
dnonciatrice et
compromettante.
L'inconnu
jugea
la situation
d'un
coup
d'oeil
rapide.

Tout va
bien, je
suis
sauv,
murmur-
t-il voix basse.
Il
s'enveloppa plus
troitement
dans son
manteau et
s'engagea
rsolument
dans le sen-
tier;
puis,
arriv sons l'auvent
form
par
le
78 LE BARON FREDERICK
toit,
il se mit en devoir de contourner la mai-
son,
ce
qu'il
russit faire sans
qu'aucun
indice
pt, plus
tard,
dnoncer' sa
prsence.
Seulement,
arriv derrire la
maison,
il se
trouva arrt net.
C'tait l
qu'il
lui fallait
quitter
l'abri tut-
laire
qui, jusque-l,
l'avait si
providentielle-
ment
protg;
en face de
lui,
cent ou cent
cinquante
mtres
environ, commenait
une
immense fort sculaire
;
c'tait cette fort
dans
laquelle
il lui fallait
pntrer,
mais une
immense
neige compltement
immacule le
sparait
de cette
fort,
et cette
nappe,
il tait
oblig
de la
traverser;
mais comment faire
pour accomplir
ce
trajet prilleux
sans lais-
ser derrire soi des traces de son
passage?
L tait la
question,
et certes elle n'tait
pas
facile rsoudre.
Par
hasard,
une immense
perche
se trou-
vait couche le
long
du mur contre
lequel
il
s'appuyait ;
cette
perche
il l'avait
fait,
sans
y
faire
attention,
rouler sous ses
pieds;
cette
perche,
c'tait le
moyen,
c'tait le
salut;
elle
avait une
quinzaine
de
pieds
de
haut;
il la
dressa contre le
mur,
puis
il releva son man-
teau,
l'attacha autour de lui de
faon
ce
qu'il
ne
gnt pas
ses mouvements et il
prit
la
perche.
Notre inconnu tait
jeune,
sans
doute,
trs-leste,
et de
plus rompu
tous les exer-
cices de la
gymnastique ;
il fallait d'ailleurs
qu'il
en ft ainsi
pour qu'il
russt dans sa
hasardeuse tentative
;
il saisit la
perche, prit
son
lan,
en
planta
l'extrmit le
plus
loin
possible
dans la
neige
et du
premier coup
il
se trouva
port
une assez
grande
distance
de la maison
; cinq
fois il
recommena
le
mme
exercice,
et la
cinquime
il se trouva
port
sur la lisire mme de la
fort,
ne lais-
sant derrire
lui,
grce
au soin
qu'il
avait
pris chaque
fois de
pitiner
l'endroit o l'a-
vait
port
son
lan,
d'autres traces
que
des
plaques
noirtres sans aucune ressemblance
de
pieds.

Vive Dieu! s'cria-t-il en se frottant les


mains
lorsqu'il
eut
dpos
sa
perche
au
pied
d'un
arbre,
voil un exercice fort sahitaire
dans la saison o noLis sommes
;
je
sivis litt-
ralement en
nage;
bien fin
qui
se doutera de
ce tour de
passe-passe.
Allons,
c'est bien
jou
;
notre affaire
maintenant,
je
n'ai
pas
un instant
perdre.
Et il
s'enfona
sous le
coLwert;
en ce mo-
ment la
neige recommena
tomber avec
violence.
Si l'inconnu n'avait
pas
t si
complte-
ment absorb
par
ses
penses
et s'il et
song
se retourner avant
que
de
s'engager
sous
bois, certainement il et frmi de crainte en
apercevant
derrire lui une forme
humaine,
qui,
sans se
proccuper
de
prendre
les m-
mes
prcautions que
lui,
traversait la
neige
en marchant
tranquillement, prcisment

l'endroit o il l'avait si
singulirement
tra-
verse lui-mme
quelques
instants
aupara-
vant.
Cette forme
humaine,
si
parfaitement
em-
mitoufle
qu'il
tait
impossible
de reconnatre

quel
sexe elle
appartenait, pntra
clans la
fort en marchant
positivement
clans les
pas
de
l'inconnu,
qui, pensant
ne
plus
avoir be-
soin de
prendre
des
prcautions,
laissait der-
rire lui des traces
parfaitement
visibles.
Cependant
l'inconnu continuait sa
marche;
il avait allum un
cigare
et chantonnait
demi-voix un air
que probablement
il
impro-
visait au fur et mesure.
Il
paraissait
se croire l'abri de tout
danger.
Au bout d'un
quart
d'heure
peu prs,
il
s'arrta
;
il se trouvait sur la lisire d'un ra-
vin assez
profond'.
Aprs
avoir
jet
autour de lui un
regard
investigateur,
notre homme
aspira coup
sur
coup plusieurs
bouffes de
tabac,
puis
il
lana
son
cigare
incandescent dans le ravin en di-
sant voix
haLite,
mais sans
crier,
ce seul
mot :

Vaterland !

KoenigWilhem! rpondit
aussitt une
LA REVANCHE 79
voix
qui
semblait s'lever des
profondeurs
de
l'abme,
et en mme
temps
un
zigzag
de feu
raya
les tnbres.
Au bout de
quelques
instants une ombre
se
dessina sur la lvre du ravin et un homme
parut.

Salut! herr baron de Stambow,


dit cet
homme en
s'approchant,
la main
tendue,
de
l'inconnu.

Pas de nom
propre,
cher monsieur
Jej-er, rpondit
l'autre en ricanant : nous ne
sommes
pas
ici dans un
salon,
mais dans une
foret.

Ce
qui
veut dire?

Que
quoique charges
de
neige,
les
feuilles des arbres ont des
yeux
et des
oreilles.

Trs-bien! l'avis est


bon, j'en profite-
rai
;
vous avez bien
tard,
il
y
a
plus
d'une
heure
que je
vous attends.

Il m'a t
impossible
de venir
plus
tt,
il me fallait laisser mes
espions
le
temps
de
s'endormir
;
d'ailleurs notre rendez-vous
tait
pour
minuit,
et l'heure est sonne de-
puis quelques
minutes
peine.

C'est
juste,
herr
baron,
excusez-moi.

Venons au
fait,
le
temps presse.

Soit, interrogez.

Les
troiLpes?

En marche
depuis
le coucher du soleil.

Venant d'o?

De Colinar et de Belfort.

Trs-bien
;
combien d'hommes?

Six mille.

De mieux en mieux.

De
plus,
dans le
village que
vous
savez,
six cents hommes sont cachs dans les
caves,
les
granges
et les
greniers.

Parfait;
avec les
habitants,
cela fait un
joli
chiffre.

Us seront
pris
comme dans un filet.

Oui,
cette
fois,
je
crois
que
nous les te-
nons et
qu'ils
sont bien
positivement perdus.

C'est mon
opinion.
-
Quand
la danse commencera-t-elle ?

Pas avant demain


soir;
il faut donner
le
temps
nos soldats de
prendre
toutes
leurs mesures
;
un chec nouveau serait une
honte,
dont il nous serait
impossible
de nous
relever.

C'est
vrai,
alors fixons l'heure et le si-
gnal.

J'coute.

L'heure sera- une heure du


matin,
c'est
le moment de la nuit o le sommeil est le
plus profond.

En effet
;
le
signal
maintenant ?
-
Je mettrai le feu une
grange pleine,
de
fourrages,
la flamme se voit de loin
pen-
dant les tnbres
;
chacun se
prcipitera
au
secours afin d'arrter
l'incendie,
cela don-
nera aux
troupes
toutes les facilits nces-
saires
pour agir
avec ensemble et
prcision.
:
C'est
parfait.

Le
village
sera envahi de tous les cts
la
fois;
on aura soin de laisser en dehors
un fort cordon de
troupes,
afin d'arrter
ceux
qui
tenteraient de
s'chapper
: est-ce
entendu?

C'est
entendu, oui,
herr baron.

Surtout,
pas
un mouvement avant
que
le
signal
soit
donn;
trop
de
prcipitation
compromettrait
le succs de
l'entreprise.

Soyez tranquille.

Quels
sont les deux officiers
chargs
du
commandement des deux dtachements?

Le colonel de Lensfeld est la tte du


dtachement de
Belfort,
et le lieutenant-
colonel comte Eckenfeld commande celui de
Colmar.

Bravo ! ce sont d'excellents


officiers,
sur
lesquels
on
peut
entirement
compter
;
le
choix a t bien fait.

N'est-ce
pas?

N'avez-vous rien de
plus
me dire?

Non, rien,
herr baron.

Alors, sparons-nous.

Soit,
demain.
Us se serrrent
[la
main et se
spar-
rent.
80 LE BARON
FREDERICK
Tout
coup
le
banquier
s'arrta en se
frappant
le front.

A
propos,
dit-il,
o donc
ai-je
la tte?

Quoi
encore? demanda le baron d'un air
de mauvaise humeur en se retournant.

Revenez,
herr baron.

Que
le diable vous
emporte
!
grommela
le baron en se
rapprochant, quelle
mouche
Vous
pique?

Aucune,"
seulement
j'avais
oubli de
vous
parler...

De
qui
?

De la
petite
baronne.

Quelle
petite
baronne?

M"
10
de Steinfeld.

Eh
bien, aprs?

Je l'ai revue.

Qui,
la baronne?

Elle-mme.

Quand
cela?

Il
y
a deux
jours.

Vous tes fou


;
la baronne est enferme
au chteau de
Spandau,
et elle ne l'a
pas
vol.

Vous vous
trompez,
herr
baron,
j'ai
rencontr il
y
a deux
jours,
dans un
village
abandonn,
M"
10
la baronne de
Steinfeld,
plus piaffante que jamais
;
elle est
complte-
ment rentre en
grce,
et elle se rend Ver-
sailles o Sa
Majest
le roi et Son Excellence
le
premier
ministre l'ont fait
appeler
en toute
hte
pour
lui donner des instructiens confi-
dentielles.

C'est une histoire dormir debout


que
vous me contez l.

Non
pas,
herr
baron,
c'est l'exacte
vrit.
Et il raconta dans tous ses dtails
par quel
hasard fortuit il avait rencontr la baronne
qui
lui avait
peu prs
sauv la vie.
Le baron hocha la tte
plusieurs reprises
pendant
ce rcit.

Cher
monsieur,
dit-il
lorsque
le baron
se tut enfin,
la baronne vous a
jou
comme
un
enfant,
elle s'est
positivement moque
de
vous
; elle ne se rend
pas
Versailles et elle
n'est
point
rentre en
grce,
si vritablement
vous l'avez vue...

Je vous le
certifie,
interrompit
vivement
le
banquier.

Soit;
eh bien c'est
qu'elle
a
russi,
je
ne
sais
comment,

s'chapper
de la forteresse
de
Spandau.
Cette baronne est bien fine :
pourvu qu'elle
ne vous ait
pas
tir les vers
du
nez.

Qu'appelez-vous
tirer les vers du nez?
fit-il en
plissant.

Pardieu ! vous faire raconter ce


que
vous avez si
grand
intrt
garder pour
vous.
Voyons, soyez franc;
avez-vous
parl?
Le
banquier
hsita.

Bien,
je
sais
quoi
m'en
tenir,
reprit
le
baron,
vous avez
parl
;
qu'est-ce que
vous
lui avez dit? .

Hlas !
murmura le
banquier
d'une voix
tremblante, je
voudrais
bien...

Malheureux ! s'cria le baron avec vio-


lence,
lui auriez-vous livr le secret de nos
oprations?

Je ne me-dfiais
pas
d'elle
;
je croyais
avoir la certitude
qu'elle
tait avec nous. Je
ne sais
pas
comment elle
s'3r
est
prise,
mais
je
lui ai tout rvl.

Misrable! s'cria le baron en le sai-


sissant la
gorge
et le secouant avec la
plus
grande violence, misrable
! tout est
perdu
par
votre
sottise,
cette femme est
l'espionne
des
Franais.

L'espionne
des
Franais
!
fit-il,
en
joi-
gnant
les mains avec
pouvante.

Oui, j'en
ai la
preuve.

Oh ! mon Dieu ! mon Dieu !

Il est bien
temps
de
gmir maintenant,
s'cria le baron en le
repoussant
avec une
telle force
que
le
banquier
fit
qLielques pas
en arrire en trbuchant comme un homme
ivre,
et finalement il tomba tout de son
long
sur la
neige.

Voyons,
relevez-vous;
assez
de
jr-
miades comme
cela,
lui dit brutalement le
LE BARON FREDERICK

LA REVANCHE 81
Notre
pairie
soull're (lefeculirnlits
pouvantables
de la
guerre (paye 75).
\V-- .!'/
baron
;
il faut se hter de donner contre-
ordre
partout;
mon Dieu !
pourvu qu'il
ne soit
pas trop
tard
;
vous
m'entendez, contre-ordre,
que personne
ne
bouge
sans avoir
reu
de
nouvelles instractions de moi.

Je le
ferai,
duss-je
mourir la
peine.

Il
y
va de votre
tte, je
vous en avertis.

Je ne
perdrai pas
un
instant;
cette nuit
mme,
vos ordres seront transmis
partout.

C'est bien
;
il faut arrter la baronne
cote
que
cote,
morte ou
vive;
vous me
comprenez
bien?

Morte OLI
vive,
je comprends,
mur-
mura-t-il en
tremblant,
mais elle doit tre
bien loin maintenant
pour qu'il
soit
possible
de l'atteindre.

Vous tes un imbcile.

Je ne le vois
que trop,
dit-il avec hu-
milit.

Elle vous a
affirm,
n'est-ce
pas, qu'elle
se rendait Versailles?

Tout
droit, oui,
herr baron.

Niais
que
vous
tes,
si elle vous a dit
cela,
il est vident
qu'elle
n'a
pas quitt
BARON FREDERICK.

79 L1V. LA REVANCHE.

11
82
LE BARON FREDERICK
l'Alsace; maintenant
qu'elle
connat notre
plan,
elle doit travailler de toutes ses forces
pour essayer
de le faire chouer.

C'est
vident,
herr baron.

Donc,
au- lieu d'tre sur la route de
Versailles,
elle rde
probablement
aux"envi-
rons du lieu o nous
sommes;
peut-tre
mme en ce moment se trouve-t-elle
plus
prs
de nous
que
nous ne le
supposons;
r-
glez-vous l-dessus,
c'est
ici, dans un
pri-
mtre de
cinq
ou six lieues tout au
plus, que
les recherches
doivent
tre faites
;
mais au
nom du
ciel,
pas
de
ttonnement,
la
plus
grande
activit
;
si nous ne russissons
pas

nous
emparer
de cette maudite
pronnelle,
nous sommes
perdus.

Je vous
promets que je
ferai les
plus
grands
efforts.

Et vous aurez
raison,
interrompit-il
brutalement,
car,
de mon
ct,
je
vous le
jure,
c'est vous seul
qui
resterez
responsable
de tout ce
qui
est arriv et des suites
peut-
tre dsastreuses do votre
sottise;
mainte-
nant, allez et ne
perdez pas
une
seconde,
car
le
temps
nous brle.
Les deux hommes se
sparrent
sans se
serrer la
main,
cette
fois,
et bientt le ban-
quier
eut
disparu
dans le ravin.
Nous avons dit
plus
haut
qu'au
moment o
le baron
s'engageait
sous le
couvert de la
fort,
la
neige
avait recommenc tomber
avec une extrme
violence;
les flocons
pres-
ss rendaient les tnbres encore
plus opa-
ques ;
revenu sur la lisire de la
fort,
le
baron s'arrta afin de
s'orienter;
mais ce
fut en vain
qu'il regarda
dans tontes les di-
rections,
l'obscurit s'tait s-ubitement faite
si
profonde, que
tous les
objets
se confondant
en-une seule
masse,
les accidents du
paysage
avaient
compltement disparu
;
le chalet
tait- devenu
invisible,
il ne restait
plus
aucun
point
sur
lequel
il ft
possible
de se
fixer
pour
dterminer la direction suivre
afin de ne
pas s'garer.

Donnerwetter ! murmura le baron avec


dpit,
voil un fcheux
contre-temps
;
le
diable
emporte
ce sot animal de
Jeyer; je
voudrais
qu'il
se
rompt
les os au fond d'un
prcipice;
s'il ne m'avait
pas
retenu aussi
longtemps, je
ne me trouverais
point
dans
cet embarras
;
comment faire maintenant
pour
me sortir de ce
gupier?
Je ne
puis
point passer
ma nuit
patauger
dans la
neige
;
au diable!
Il allait se lancer travers la
neige
au
risque
de
s'garer, lorsque
tout
coup
il
poussa
un cri
touff,

quelques pas
de lui
tout au
plus,
une
ombre,
une forme humaine
presque
indistincte semblait
glisser
sur le
sol
;
cette ombre sortait du couvert de la
fort.

Un
espion,
fit-il en
proie
une vive
inquitude,
un tmoin cach a assist mon
entrevue avec le
banquier;
cet
espion
a tout
entendu sans
doute;
quel que
soit cet indi-
vidu,
il faut
qu'il
meure,
mon salut est ce
prix!
Cette
fois,
toutes ses hsitations cessrent
comme
par
enchantement, le soin de son salut
avait rveill toute son
nergie;
il
s'lana
rsolument la
poursuite
du noir fantme
dont la
marche,
la fois assure et
rapide,
augmentait
encore ses
apprhensions.
Les traces du
passage
de
l'espion
inconnu
taient visibles sur la
neige.
Cet individu ne
semblait nullement se
proccuper
de cacher
les indices de son
passage.
Aprs
une marche
qui
dura deux ou trois
minutes tout au
plus,
le baron tressaillit su-
bitement;
par
un
brusque
mouvement ma-
chinal,
il se
rejeta
vivement en arrire en
poussant
un cri d'effroi
touff;
une
porte
s'tait tout
coup
ouverte
prs
de
lui,
et un
jet
brillant de lumire l'avait
frapp
en
plein
visage.
Au mme
instant,
cette ombre
qu'il pour-
suivait s'encadra dans l'huis lumineux de la.
porte,
et une douce voix de
femme,
dont
l'accent
qu'il
crut reconnatrele fit
tressaillir,
lui dit avec un accent de mordante raillerie :
LA REVANCHE 83

Entrez, monsieur le baron de Stam- r<


bow,
il est inutile de me
poursuivre plus
e1
longtemps, je
suis
prte
vous donner les f;
explications que
vous semblez dsirer obte- s
nir de moi. d
Le baron de Stambow tait un homme ti
brave
jusqu'
la
frocit;
le son de cette
voix, l'accent de menace avec
lequel
l'invita- h
tion
qui
lui tait faite avait t
prononce,
cl
suffirent
pour
faire,
non
pas disparatre
ses 1
craintes,
mais revenir tout son
sang-froid.
f

Soit,
rpondit-il; d'ailleurs,
mieux vaut c
en finir d'une
faon
ou d'une autre.
Et,
comme sa
singulire
interlocutrice s'- i
tait recule
pour
lui livrer
passage,
il franchit
<
rsolument la
porte, qui
se referma derrire
lui.
Il
y
eut un instant de silence.
A
quelques pas
en
arrire,
le coude
appuy
sur le
couvercle d'un haut bahut sur
lequel
tait
pose
une
lanterne,
se tenait la femme
qui
avait si
singulirement interpell
le ba-
ron;
une
ample
mante la couvrait tout en-
tire,
et un voile
pais
dont les
plis presss
recouvraient son
visage empchait
de distin-
guer
ses traits.
Seulement,
on
voyait
briller
derrire ce voile comme deux charbons ar-
dents des
yeux opinitrement
fixs sur
l'homme
qui
venait d'entrer et
qui,
lui
aussi,
s'tait
envelopp
dans son manteau et se te-
nait immobile et sombre sur le seuil de la
porte.
Les deux
adversaires,
comme deux enne-
mis sur le
point d'engager
un duel
mortel,
s'examinaient avec la
plus scrupuleuse
atten-
tion,
cherchant se deviner l'un l'autre.

Madame,
se dcida dire M. de Stam-
bow,
vous m'avez
appel,
me voici
;
que
me
voulez-vous !

Ce
que je
veux,
je
vous le
dirai,
mais
d'abord,
plus
de
dguisements.,
bas les
masques
! Vous tes le baron Frdric de
Stambow,
ce misrable
qui, aprs
avoir s-
duit la fille de l'homme
qui
lui avait sauv la
vie,
a lchement abandonn cette mallru-
reuse et l'enfant dont il l'avait rendue
mre,
et
moi,
ajouta-t-elle
d'une voix vibrante
en
faisant
brusquement
tomber son
voile,
je
suis cette femme si honteusement
trahie et
dshonore,
je
suis Anna
Sievers,
votre vic-
time! Me reconnaissez-vous
maintenant?

Elle fit un
pas
en avant et se
posa
en
pleine
lumire
;
elle tait admirable de bpaut et de
douleur;
son
corps
firement cambr,
la tte
haute,
le
regard
tincelant,
le bras tendu en
avant
par
un
geste
de
menace,
elle tait belle,
comme la Niob
antique.
Le baron
frissonna,
bloui
; subjugu
mal-
gr lui,
il recula sous l'clair de ce
regard
comme s'il et voulu fuir.

Oh ! murmura-t-il d'une voix


saccade;
dmon ! tu ne t'es
pas tromp,
oui,
je
t'avais . .
reconnu
depuis longtemps,
oui. tu es mon
remords;
la
pierre d'achoppement
contre la-
quelle, quoi qLLe je
tente,
viennent, se briser
tous mes
projets
d'ambition,
de fortune et de
bonheur! mais tes
projets
toi aussi avorte-
ront
misrablement;
tu crois me tenir entre
tes
mains,
tu te flattes
prmaturment
d'un
triomphe impossible!
Je ne suis
pas
vaincu
encore,
c'est toi
qui
es en mon
pouvoir
et
bientt tu en auras la
preuve.

Va ! va !
Frdric,
rpondit-elle
d'une
voix
frmissante, menace, insulte,
essaye
de te
donner le
change

toi-mme;
tu es bien rel-
lement
vaincu,
tu le
sens,
tu le
sais,
tu as beau
te dbattre dans les rets au milieu
desquels
tu t'es
envelopp
toi-mme,
tous tes
complots
,
sont
djous,
tu es
perdu,
bien
perdu
cette fois!
11
y
eut Lin court silence
pendant lequel
les
deux ennemis demeurrent haletants et se
dfiant du
regard.
3 Mais tout
coup
un
changement trange
s'opra
dans la contenance et les traits du
s baron,
l'clair de son
regard s'teignit,
les
s
lignes crispes
de son
visage
se
dtendirent,
e deux larmes
jaillirent
de ses
yeux
et coul-
s- rent lentement le
long
de ses
joues,
il se
rap-
a
pr.ocha
del
jeune femme,
toujours
fire et
i-
menaante
:
84
.LE BARON FREDERICK

Anna,
lui dit-il d'une voix douce et
que
l'motion faisait
trembler, Anna,
tu as rai-
son,
je
suis
vaincu, vaincu,
non
par
ta
haine,
mais
par
mes
remords. Le
jour
se fait enfin
dans mon me
bourrele; oui,
tu as dit
vrai,
pauvre fille,
je
suis un
misrable, indigne
de
pardon; je
t'ailchement
trompe,
la
fougue
de la
jeunesse,
une soif insatiable de
plaisirs,
l'ambition,
l'orgueil,
la soif de l'or m'ont em-
port ;
j'ai
vouhi tre riche et
puissant.
Tu
tais un obstacle
pour l'accomplissement
de
mes
dsirs, je
t'ai brise
froidement,
de
parti
pris; j'ai broy
ton coeur
qui
n'avait
jamais
battu
que pour
moi. Oh!
crois-moi,
pauvre
enfant,
si
j'ai
t
coupable, j'ai
chrement
pay
mon.
crime;
depuis
bien
longtemps je
souffre un horrible
martyre, car,
tu l'as
dit,
tu es mon
remords,
tu es ma conscience.
Mais seras-tu
implacable? Implorerai-je
en
vain mon
pardon?
Ne te laisseras-tu
pas
at-
tendrir
par
mes larmes?
.

Larmes de
tigre qui
ne
peut
dvorer la
proie qu'il convoite,
rpondit-elle
avec un
accent de
mpris suprme. Frdric,
dj
une
fois tu as
jou
devant moi cette comdie
odieuse du
repentir, aujourd'hui je
ne me
laisserai
pas tromper par
toi.
-
Anna!
je
t'en
supplie,
si ce n'est
pas
pour moi, que
ce soit au moins
pour
ton
fils,
pour,
notre
enfant,
cette innocente crature
qui
ne
peut
subir la honte des crimes de son
pre.

Ton
fils,
tu oses
parler
de ton fils ! s'-
cria-t-elle avec un lan de
gnreuse indigna-
tion;
oh! c'en est
trop!

Oui,
je t'implore
au nom de ton
fils,
reprit-il
d'une voix
qui
se faisait de
plus
en
plus plaintive
;
aie
piti
de
lui, Anna,
aie
pi-
ti de toi-mme
;
c'est
lui,
c'est toi
que
tu
brises,
en
poursuivant
cette
vengeance
im-
placable
dont tu veux me rendre victime !
Crois mon
repentir,
il est sincre 1 Tu m'as
fait
comprendre
mon
infamie,
ne, me
pousse
pas
dans l'abme au fond
duquel je
suis sur
le
point
de
rouler,
si tu refuses de me tendre
une main secourable.
Vois, Anna,
mon
pre-
mier,
mon seul
amour,
je
suis tes
pieds
;
laisse-toi attendrir
par
mon
dsespoir.
Et il se laissa tomber ses
pieds.
->-
Misrable ! s'cria-t-elle en se
rejetant
vivement en
arrire,
misrable
qui implore,
qui supplie
et
qui
ose
parler
de
repentir
au
moment mme o il caresse sous son manteau
la
poigne
de l'arme dont il se
prpare
me
frapper
!
Le baron
poussa
un
rugissement
de
tigre
en se
voyant
si bien devin
; renonant
tout
mnagement,
il se releva d'un bond et s'-^
lana
le
poignard
la main en s'criant avec
un accent terrible :

Ah! dmon ! tu ne
jouiras pas
de ton
triomphe ;
si
je
dois
succomber,
tu me
pr-
cderas dans la mort.

C'en tait fait de la


jeune, femme,
rien
ne
pouvait
la
sauver;
instinctivement elle
avait fait un mouvement
pour
fuir,
mais ar-
rte
par,
le baron
qui
lui serrait le bras
comme dans une main de
fer,
elle vit le
poi-
gnard
tinceler au-dessus de sa
tte;
elle
s'affaissa sur elle-mme et ferma les
yeux.

Enfin ! s'cria le baron avec un ricane-


ment de
hyne.
Tout
coup
un tumulte
affreux,
ml de
cris et
d'imprcations,
s'leva de toutes les
parties
de la maison.
Le baron
s'arrta,
il
prta
l'oreille.
Le bruit
augmentait,
il
semblait se
rap-
procher.
Le baron
jeta
un
regard ddaigneux
sur sa
victime
pantelante
et demi vanouie ses
pieds.

A
quoi
bon la tuer
maintenant,
mur-
mura-t-il avec un accent de
rage
satisfaite
;
le
coup
a
russi,
cette
vengeance
sera com-
plte!
Ah! cette fois
je triomphe!
Quant
toi,
misrable
crature,
ajouta-t-il
avec un
ricanement terrible en
poussant
la
jeune
femme du
pied, vis,
je
te fais
grce
!
je
tiens
une
plus prcieuse
victime !
Il
s'lana
vers la
porte qu'il
brisa et bon-
LA REVANCHE 85
dit hors de la maison en
poussant
un dernier
cri de
joie qui
n'avait rien d'humain.
Presque
au mme
instant,
une
porte
int-
rieure
s'ouvrit,
M.
Hartmann, Otto, Yvon,
et une dizaine d'autres
personnes
se
prcipi-
trent en tumulte dans le
vestibule,
brandis-
sant des
armes;
quelques
francs-tireurs
te-,
naient des torches allumes.

Mon
Dieu,
s'cria la
jeune
femme, que
se
passe-t-il?

Lania! Charlotte!
rpondirent
les con-
vives d'une seule voix.

Enleves!
disparues! ajouta
M. Hart-
mann avec
dsespoir.

Mon Dieu ! fit la


jeune
femme
;
et se
dressant toute droite : l! l!
ajouta-t-elle
d'une voix
brise;
l'assassin! courez! cou-
rez !

Quel
assassin? demanda Yvon avec ter-
reur.

Poblesko I le
tratre,
le
lche,
reprit-
elle,
il ne
peut
tre loin!
poursuivez-le!
Et succombant son
motion,
elle tomba
vanouie dans les bras d'Otto.

Venez ! venez ! s'cria Yvon en se


pr-
cipitant
hors de la maison.
,
Tous les francs-tireurs le suivirent.
Ce n'tait
que trop vrai,
Mmo
Hartmann,.
M
9
Walter,
sa
fille,
et Lania
avaient dis-
paru.
Si la
plus importante partie
du
plan
de
M. de Stambow avait
chou,
la seconde
avait
russi,
ses
complices, par
ses ordres et
aprs
avoir
longtemps
attendu son
arrive,
retarde
par
sa rencontre avec Anna Sie-
vers,
s'taient
empars
de ces
prcieux
ota-
ges.
-
VIII
COMMENT M. JEYER RENCONTRA LE PARISIEN
ET CE
QUI ADVINT DE CETTE RENCONTRE.
Nous reviendrons maintenant au
comman-
dant
Michel, que
nous avons abandonn au
moment o il avait
quitt
la
hutte,
en com-
pagnie
de
Lilias, pour
se rendre
l'appel
de
la baronne de Steinfeld.
Tout en marchant d'un
pas press,
cte
cte avec la
jeune
fille,
Michel
essaya
de
l'interroger ;
mais ce fut en vain
qu'il
iui
adressa les
questions
les
plus
subtiles ou les
plus
dtournes,
il ne
put
obtenir aucune
rponse
favorable de la
jeune
fille;
elle ne
savait
rien, ou,
ce
qui
est
plus probable,
elle
feignait
de ne rien savoir et dtournait cons-
tamment la conversation avec une
adresse
qui prouvait
la fois sa
prsence d'esprit
et
son
parti
dfinitivement
pris
de le laisser
dans la
plus complte ignorance
sur les cho-
ses
qu'il
avait un intrt si
grand
con-
natre.
L'officier se rsolut
garder
le silence.
Il tait vident
que
la
jeune
fille avait
reu
une
consigne
et
qu'elle
ne voulait
y manquer
pour
rien au monde.
Ce silence se continua
pendant
environ dix
miniLtes entre les deux
compagnons
de
voyage
que
le hasard avait si fortuitement runis.
Ce fut Michel
qui
le
premier reprit
la
pa-
role.
Devant eux la route nue et couverte de
neige
s'tendait
perte
de
vue, permettant
de
distinguer
les moindres
objets
Une
grande
distance
;
de
chaque
ct du chemin
et formant une
espce
de muraille
naturelle,
s'levaient des massifs de ronces et de hauts
taillis.

Avons-nous
longtemps
marcher en-
core? demanda l'officier
aprs cinq
minutes
de marche
silencieuse;
je
ne vois
pas
encore
la voiture dont vous m'avez
parl.

Regardez
vos
pieds, rpondit-elle
la-
coniquement
et sans ralentir sa
marche.
Le
jeune
homme baissa les
yeux;
des tra-
ces de roues taient
parfaitement
visibles
sur le sol
que
la
neige
ne tachait
que par
places.

C'est
vrai,
dit-il
;
mais
je n'y comprends
plus
rien.
86
LE BARON FREDERICK.

L'nigme
n'est
pourtant pas
difficile
deviner,
rpondit-elle
avec malice
;
ma mar-
raine a fait
avancer la voiture
beaucoup plus
loin
que
vous et moi nous ne l'avons
sup-
pos
;
nous avons
pass
sans nous en
aperce-
voir devant l'endroit o elle est
;
maintenant
nous sommes
obligs
de retourner en arrire
et, tenez, l-bas,
prs
de cet norme
pin,

l'entre de cette
clairire,
apercevz-vous
la
voiture?

C'est ma foi vrai


; dcidment,
chre
enfant, vous tes un excellent
guide, je
n'en
aemanderais
pas
de meilleur
pour
le SLiivre
au bout du monde.

Je ne vous conduirai
pas
si
loin,
mon-
sieur
l'officier,
dit-elle en
riant; je
craindrais
trop...

Quoi donc ?
demanda-t-il en
voyant
qu'elle
s'interrompait.

Rien,
je m'entends,
reprit-elle;
htons-
nous,
ma marraine
s'impatiente,
le
temps
est
mal choisi
pour
dire des
galanteries.
Le
jeune
homme se mordit les
lvres,
mais
il ne
rpondit pas.
Ils continurent
marcher,
et bientt ils
ne furent
plus qu'
une dizaine de
pas

peine
de la voiture.
La baronne ouvrit alors la
portire,
sauta
sur le sol et
s'avana
vers eux d'un
pas
press;
le commandant se hta de se
rappro-
cher d'elle.

Laisse-nous, petite,
dit la baronne la
jeune
fille
qui s'loigna
aussitt.

Madame,
dit le commandant en la sa-
luant
respectueusement, je
me suis
empress
de me rendre votre
appel.

Et
je
vous en
remercie,
pour
moi et
pour vous, monsieur,
rpondit-elle gracieu-
sement,
mais veuillez me
suivre,
je
vous
prie,
j'ai
dcouvert
prs
d'ici un arbre
immense,
mort de
vieillesse,
mais debout
encore,
dont
le tronc est
compltement creux,
nous serons
l fort bien
pour
causer des affaires
graves
qui
m'ont
oblige
me mettre votre re-
. cherche.

Je suis vos
ordres,
madame.
Ils firent
quelques pas
sans
changer
une
parole,
la baronne s'arrta devant un
gant
scLilaire de la
fort,
dont le tronc immense
tait en effet
compltement
creux.

Voil notre salle de


conseil,
dit la ba-
ronne en
pntrant
dans la cavit. Vous
voyez que
d'autres
s'y
sont abrits avant
nous
;
nous
y
serons trs-bien.
En
effet,
cette cavit avait environ
quinze
pieds
de
tour,
ce
qui
lui donnait les dimen-
sions d'une
pice
de
moyenne grandeur ;
sa
hauteur tait d'une douzaine de
pieds,
le sol
tait uni et trs-sec
;
quelques
bottes de
fourrage
taient
jetes
dans un
coin,
deux
bancs,
un escabeau et une
table,
le tout
gros-
sirement taill
coups
de
hache,
meu-
blaient cette
trange
demeure,
qui
dans Lin
temps
assez
rapproch
avait d servir d'ha-
bitation
quelque
bcheron
;
peut-tre
mme
le
singulier propritaire
de cette
trange
hutte l'habitait-il
encore,
et
quelques
raisons
connues de lui seul'le tenaient-elles
loign
en ce moment.
La
baronne,
comme si elle et fait les
honneurs de son salon un ami en
visite,
in-
vita avec un
gracieux
sourire le commandant

s'asseoir,
puis
elle s'assit elle-mme.
Il.
y
eut un court
silence; videmment,
chacun des deux interlocuteurs hsitait
prendre
la
parole.

Monsieur
Hartmann,
fit enfin Mmo de
Steinfeld,
d'une voix douce et
affectueuse,
j'ai
contract envers vous des dettes de recon-
naissance dont
jamais, quoique je
fasse,
je
ne serai assez heureuse
pour m'acquitter;-
deux fois le hasard nous a mis en
prsence,
deux fois
je
vous ai d la vie.

Madame!...

Je dois me souvenir et
je
me
souviens,
monsieur; j'ai
fait le serment de me dvouer
compltement
vos intrts et ceux des
personnes que
vous aimez
pendant
tout le
temps que
durera cette horrible
guerre,
c'est-
-dire
pendant
tout le
temps qne
vous et les
LA REVANCHE 87
vtres vous serez
exposs
des
dangers que
nulle
puissance
et nulle
prudence
humaines
ne
parviendraient
vous faire
viter,
si un
ami dvou et fidle ne se donnait
pas
la
tche de vous
prvenir
d'tre sur vos
gardes.
Ce
serment,
je
le tiendrai
quoi qu'il
m'en
cote;
des
soupons
se sont
dj
levs con-
tre
moi,
j'ai
t arrte et conduite
Span-
dau,
mais
j'ai
russi
prouver
mon innocence
et on m'a
relche;
je
suis revenue aussitt
et
j'ai
recommenc une lutte mortelle contre
votre
plus implacable
ennemi.

Ce misrable Poblesko ! s'cria le com-


mandant avec
colre,
ce
serpent que
nous
avons rchauff dans notre
sein,
et
qui paye
nos
bienfaits,..

Par la
plus
noire
ingratitude;
cela est
presque toujours
ainsi;
ne le savez-vous
pas,
monsieur?

Peu
m'importe
la haine de ce lche co-
quin, madame;
une fois
dj je
l'ai tenu en-
tre mes mains
;
je pouvais l'craser, j'ai
d-
daign
cette
vengeance; aprs
lui avoir fait
rendre
gorge, je
l'ai laiss aller.

Je le
sais;
vous avez eu
tort, monsieur;
quand
on
tient.un
serpent,
il
faut,
non-seule-
ment craser sous le talon de sa botte sa tte
hideuse et
gonfle
de
venin,
mais encore cou-
per
son
corps par
morceaux et en
jeter
au
loin les
tronons pour
les
empcher
de se re-
joindre ;
si la haine de cet homme ne s'adres-
sait
qu'
vous,
cela serait de mince
impor-
tance;
vous tes
soldat, et,
par consquent,
en tat de vous
dfendre;
mais il n'en est
pas
ainsi,
ce
monstre,
qui
n'a d'humain
que
le
visage, enveloppe
dans sa haine votre famille
tout entire
;
il a
prpar
contre eux une
vengeance
horrible,

laquelle peut-tre,

moins d'un
miracle,
nous ne russirons
pas

les sauver.

Au nom du
ciel, madame,
expliquez-
vous ! vous
m'pouvantez,
s'cria-t-il
avec
agitation.

J'ai
russi,
avec l'aid de
Dieu,
et au
risque
de me
perdre moi-mme,

ra'emparer
de ce
plan machiavlique
et dont la
concep-
*
tion
dpasse
tout ce
que
la frocit la
plus
sauvage pourrait imaginer.

Et ce
plan?
-
Il est entre mes
mains,
le voici.
La baronne lui tendit alors les
papiers que
quelques jours auparavant
elle avait russi
enlever au
banquier Jeyer pendant
son
sommeil.
L'officier s'en
empara
vivement et fit un
mouvement comme
pour
lire ces
papiers.

Attendez,
lui dit-elle.
Il releva la tte et cacha les
papiers
dans
son sein.

Parlez, madame, dit-il,


c'est moi main-
tenant
qui
suis votre
oblig.

Hlas ! fit-elle avec


tristesse,
qui
sait si
mes efforts n'auront
pas
abouti
presser
l'affreux dnoment
que
nous redoutons?
voici
quatre jours que
ces
papiers
sont entre
mes mains
;
depuis quatre jours je
vous
cherche en vain
partout,
c'est
par
hasard
que
seulement
aujourd'hui,
il
y
a deux heures

peine, j'ai pu
dcouvrir o vous tiez
;
de-
puis quatre jours, songez
combien d'heures
se sont
coules; qui
sait si cet homme n'a
pas
t
prvenu par
son
complice,
ce
Jeyer

qui j'ai
enlev ces
papiers.

Ah! ce
juif
lche et odieux est aussi de
cette
conspiration
?

Il est le
principal
affid de Poblesko.

Mais ce
Poblesko,
o
est-il,
lui?

Depuis
dix
jours, dguis
et sous un
faux
nom,
il s'est ml...

Dessau ! s'cria-t-il avec


explosion.

Oui,
tel est le nom sous
lequel
il se
cache.

Ah ! s'cria-t-il avec
colre,
pourquoi
s'est-on obstin ne
pas
me croire !
je
l'avais
devin du
premier coup
d'oeil,
malgr
la
per-
fection de son
dguisement.
Oh! cette
fois,
il aura un rude
compte
me rendre. Je vais
-
l'instant...

Arrtez !
dit-elle,
en
l'obligeant
se
rasseoir,
car Michel s'tait lev avec
imptuo-
sit et allait s'lancer au dehors.
LE
BARON FREDERICK

C'est
juste,
il est
important que je
I
sache tout avant
que
de
punir.

Vous
parlez
de
punir,
monsieur,
fit-elle
en hochant tristement la
tte, qui
sait si
dj
cet homme n'a
pas accompli
sa
vengeance
et
chapp
la vtre ?

Expliquez-vous,
au nom du ciel! le ter-
rain brle sous mes
pieds, je
dois voler au.
secours des miens.

Si c'est
fait,
il est
trop
tard
;
si ce n'est
pas
fait
encore,
vous avez
plusieurs
heures
devant
vous,
ce
qu'il
mdite est une oeuvre
de
tnbres,
et ne
doit;; s'accomplir.que pen-
dant la
nuit;
o vos francs-tireurs ont-ils
tabli leur bivouac
pendant
la nuit d'avant-
hier?
-
'

Autour d'une
fromagerie isole,
chez
un
marquard, qui
aux
premiers
bruits de
guerre
a abandonn son
exploitation
et s'est
rfugi
Colmar.

Ce n'est
pas cela;
avez-vous vu vos
gens
?
:''.'

Pas
depuis quatre jours, je
marche en
avant
pour
clairer le chemin.

Comment se fait-il
que
Lilias vous ait
trouvs
camps?

Ce n'tait
pas
un
campement,
mais une
halte
pour
se
reposer
une heure en
djeu-
nant.
Quand
j'ai reu
votre
lettre,
dont le
contenu m'a
inquit, j'ai expdi
un homme
sr mes amis
pour
les
prvenir
de ne
pas
quitter
leur
campement,
mais d'attendre mes
ordres.

Vous avez
agi
avec
prudence ;
cet
homme vous
apportera
sans doute des nou-
velles.

Avant deux ou trois


heures,
il ne
peut
manquer
d'tre de retour.

Dieu veuille
que je
me sois
trompe,
et
que
ces nouvelles soient bonnes. O votre
troupe
s'est-elle arrte hier au soir?

Dans une
fromagerie trs-importante,
dans un chalet dont le matre n'a
pas
voulu
s'loigner,
et o
l'hospitalit
la
plus
cordiale
lui a t offerte.

Ce chalet est-il
loign
de Seiveens?

Non,
il est
peine
trois lieues.

S'il en
est
ainsi, monsieur, rassemblez
tout votre
courage.

Madame,
au nom du ciel!...

Toutes les mesures taient


prises

l'avance
pour
l'enlvement de tous les tres
qui
vous sont
chers,
votre
mre,
votre
soeur,
et votre
fiance,
votre fiance surtout dont
Poblesko a
jur
de faire sa matresse.

Oh! c'est
impossible
! s'cria-t-il en se
levant,
Dieu ne
permettra pas qu'un
tel
crime
s'accomplisse; je
cours...

O irez-vous?
que pourrez-vous
faire?
Qui
sait o M.
Poblesko a conduit ses malheu-
reuses victimes?

Je le
saurai; adieu,
madame!
Soyez
bnie
pour
le service
que
vous avez voulu me
rendre
; laissez-moi,
je pars ;
je
les
sauverai,
je
le
jure,
ou
je
mourrai.

Prenez
garde'prenez garde!
s'cria la
baronne en
s'lanant
vers lui et le retirant
vivement en arrire.
Au mme instant un
coup
de feu se fit en-
tendre,
presque
immdiatement suivi d'un
second.

Ah! s'cria la baronne on


chancelant.
L'officier la
reut
dans ses bras.
Elle tait subitement devenue affreuse-
ment
ple
et une tache
rouge
souillait sa
robe un
peu
au-dessous du sein droit.
Le
jeune
homme enleva la
pauvre
femme
dans ses
bras,
la
transporta
dans le fond de
la cavit et la fit coucher sur les bottes de
paille qu'il jeta ple-mle-
terre.
Tout
coup
deux
personnes
entrrent dans
la
cavit,l'une
tait
Lilias,
qui
se
prcipita
en
pleurant
au secours de sa
matresse;
l'autre tait le Parisien.

Bravo ! s'cria-t-il
joyeusement
en
aper-
cevant
Michel;
vous n'tes
pas touch,
com-
mandant? voil une chance. Vive la
joie
et
les...

Tais-toi, malheureux,
s'cria
vivement
I
Michel en lui saisissant le
bras,
il
y
a l une
LE BARON FREDERICK

LA REVANCHE SO
Auly'AR^iiiivfromajjerie
isole
(pajje 83)
pauvre
femme crue la balle a
frappe,
et
qui
,
expire peut-tre
en ce moment.

Pas
possible,
comment la balle aurait
frapp
une femme ! Oh !
misrable,
c'est elle
qu'il
visait,
pour
sr.

Regarde.

C'est
pardieu
vrai ! s'cria-t-il avec tris-
tesse. Ah ! c'est comme
a,
s'cria-t-il tout
coup
en
frappant
la crosse de son fusil
terre
;
ah bien ! sois
tranquille,
mon bon-
homme,
nous allons rire...
Et,
avant
que
le commandant
songet

s'y
opposer,
il
s'lana
en courant hors de la
cavit et
presque
aussitt il
disparut
au mi-
lieu des
broussailles,
fort
paisses
en cet
endroit.
Mais il
reparut presque
aussitt,
tranant
par
les
jambes,
sans le moindre
mnage-
ment,
un homme
qui poussait
des hurle-
ments de douleur entremls de
piteuses sup-
plications auxquelles
le Parisien ne faisait
pas
la
phis lgre
attention.

Ah!
sapristi, que j'ai
eu l'oeil amri-
cain de vous
dsobir,
mon
commandant,
disait le
sergent
tout eri
marchant;
je
me
mfiais de
quelque
chose :
toujours
tre la
niuox l'RE^Euim;.

yu LIYI luA U!.\ ANGUK.

12
90 LE BARON FREDERICK
riposte
avec ces
brigands
de Prussiens
;
c'est
pis que
des
bdouins,
quoi
; a
tue les femmes
et les enfants sans dire
gare ;
v'i l'homme
qu'a
fait le
coup,
mon
commandant;
vous
avez entendu chanter mon
flingot,
c'est sur
lui
que j'ai tir, trop
tard malheureusement,
j'me
suis
pas
assez
mfi,
et
puis j'ai
tir au
jug.
C'est
gal, j'iui
ai
endommag
une
patte
;
r'gardez-moi
cette
frimousse-l,
mon
commandant,
vous la
reconnaissez,
hein ? H
n'y
a
pas longtemps que
vous l'avez vue.
Allons, retournez-vous, l'homme,
pour qu'on
vous voie.
Tout en
parlant
ainsi,
l'implacable sergent
tait arriv
auprs
du
commandant;
impri-
mant alors une secousse l'individu
qu'il
tranait avec si
peu
de
mnagement,
il le
retourna
brusquement
sur le dos.
Le misrable
poussa
un dernier
gmisse-
ment et ferma les
yeux.

Jeyer!
s'cria Michel avec horreur.

Lui-mme en
personne
naturelle,
mon
commandant,
un
joli coquin,
sur ma
parole
;
que
faut-il en faire?

Brle-lui la
cervelle,
c'est un
assassin,
il a mrit la mort.

Trs-bien,
mon
commandant;
c'est en-
tendu,
n'vous
occupez plus
de
a,
allez un
peu
voir la
petite
dame.
Michel
s'lana
aussitt vers la baronne
qu'il
se
reprochait
d'avoir si
longtemps
n-
glige
dans la situation o elle se trouvait.
Le
sergent
le suivit sournoisement du re-
gard,
et
lorsqu'il
se crut assur
que
son chef
ne
songeait plus
lui :

Pour un
assassin,
c'est un assassin,
dit-il de sa voix
goguenarde,
mais
quant

lui brler la
cervelle, nisco; a
ne serait
pas
drle,
et
puis
ce serait
trop
vite fini
;
il faut
qu'il
sente la mort
venir,
cela fera
plaisir

la
petite
dame
;. pauvre
chre
crature,
si
belle et si
aimable*
si ce n'est
pas
une abomi-
nation de la tuer comme
a
comme une
per-
drix.
'
...'-.
Tout en
parlant
ainsi,
le
sergent
suivait
sournoisement du
regard
les mouvements du
jeune homme;
lorsqu'il
se fut assur
que
celui-ci,
compltement
absorb
par
les soins
qu'il
donnait la
blesse,
ne
songeait
en
aucune
faon

lui,
il
s'loigna
tout douce-
ment en tirant
aprs
lui le malheureux ban-
quier,
et en murmurant avec un accent
sardonique
cette
phrase qu'il
semblait
parti-
culirement affectionner :

Nous allons rire.


11 marchait
doucement, regardant
attenti-
vement autour de lui et
parfois
levant la tte
en l'air comme s'il et cherch
quelque
chose
qu'il
ne
pouvait
trouver :

Voil mon
affaire,
s'cria-t-il
enfin,
avec un
geste
de
satisfaction,
et s'adressant
au
banquier qui
avait recommenc
geindre
piteusement
: Ne
t'impatiente pas,
mon bon-
homme, dit-il;
je m'occupe
de
toi,
ajouta-t-il
avec une
gaiet
sinistre
qui
fit frissonner le
misrable.
Il lcha la
jambe
du bless
qui poussa
un
gmissement
et
s'approcha
d'un arbre assez
lev,
un merisier
qui.jusqu'
la hauteur
d'une
quinzaine
de
pieds
tait
compltement
priv
de branches.
Le
sergent, aprs
avoir examin cet arbre
avec une
expression
d'vidente satisfaction,
se dbarrassa d'une corde assez
fine,
mais
d'une solidit toute
preuve, qui
lui
ceignait
les reins et faisait de nombreux tours autour
de sa ceinture.

Ce
que
c'est
que
d'tre
prvoyant pour-
tant,
murmura-t-il
;
ma
petite
corde a enfin
trouv son
emploi.
Lorsque
la corde fut
compltement
d-
roule,
il attacha une
pierre
l'une de ses
extrmits et la
lana
par-dessus
une branche
horizontale;
la
pierre
retomba de l'autre
ct;
le
sergent
tira alors la corde
jusqu'
ce
qu'elle
se trouvt deux ou trois
pieds
de
terre
peu prs, puis
il confectionna un
noeud coulant avec le soin le
plus
minutieux.
En ce moment un bruit assez fort se fit
dans les broussailles.
LA REVANCHE
91
Le Parisien releva la tte.
Le
sergent
Petrus Weber et
sept
ou huit
]
francs-tireurs venaient de
pntrer
dans la
clairire o il se trouvait.
;

Tiens, tiens, tiens,


dit-il d'un air
go-
guenard, soyez
le
bienvenu, collgue.

Merci!
qu'est-ce que
vous confectionnez
donc l avec tant de soin?

Vous le
voyez, collgue,
une
mcanique
pour rgler
le
compte
de
monsieur,
rpondit-
il en montrant le
banquier aplati
littrale-
ment sur le sol.

C'est une ide


;
qu'est-ce que
c'est
que
ce
particulier?

Regardez
de
plus prs.
Petrus le
poussa
du
pied.

Le
banquier Jeyer!
dit-il.

Lui-mme,pour
nous servir... de
passe-
temps,
dit le Parisien de
plus
en
plus gogue-
nard
;
mais comment se fait-il
que
vous
soyez
venu
par
ici,
collgue?
-
Dame,
sergent
mon
ami,
j'ai
entendu
deux
coups
de
feu,
et comme le commandant
Michel est aux
environs,
cela m'a
inquit
et
je
me suis mis sa recherche.

Vous avez bien


fait,
sergent;
ces deux
coups
de feu ont t
tirs,
le
premier par
cet
homme et le second
par
moi.

Ah! ah ! en
effet,
j'ai
cru reconnatre le
son de votre
fusil,
et le commandant n'est
pas
bless?

Non, heureusement,
mais ce drle a
atteint et
peut-tre
tu une femme charmante
avec
laquelle
le commandant tait en train d
causer de bonne amiti.

Que
me dites-vous donc l ?

La vrit.

Comment,
ce misrable a eu la lchet
de tirer sur la baronne de Steinfeld?
"

Comme sur un
lapin,
oui,
collgue
;
avan-
cez uli
peu
et vous trouverez la
pauvre
femme
tendue l, dans la cavit d'un arbre mort.

J'y
cours
;
pauvre
femme ! s'cria Pe-
trus,
j'espre que
vous ne ferez
pas grce

ce
coquin?

Je n'en ai
pas
l'air,
il me
semble,
fit le
Parisien en ricanant.
Petrus,
aprs
avoir d'un
signe
ordonn
ses volontaires de ne
pas
le
suivre, s'lana
dans la direction
que
le zouave lui avait
indique.
Celui-ci se remit
impassiblement
la be-
sogne,
aid cette fois
par
les volontaires.
La clairire dans
laquelle
le zouave s'tait
arrt tait assez vaste
;
avant la
guerre,
elle
avait t le centre d'une
grande coupe
de bois
ainsi
que
le
prouvaient
non-seulement beau-
coup
d'arbres
marqus pour
tre
abattus,
mais une
grande quantit
d'autres,
dont les
troncs seuls
mergeaient
du
sol,
et
qui, aprs
avoir t
dbits,
taient
empils
les uns sur
les
autres,
tout
prts
tre enlevs
;
la
guerre
tait
survenue,
les travaux avaient t inter-
rompus,
et naturellement les troncs et les
branches dbits taient rests
l,
en atten-
dant des
temps
meilleurs.
Sur l'ordre du
Parisien,
une
espce
de
plate-forme
fut
dispose par
les francs-tireurs
au
moyen
de ces morceaux de bois au
pied
mme de l'arbre destin servir de
potence.
Cela
fait,
on
plaa
M.
Jeyer
debout sur la
plate-forme,
le
corps appuy
contre l'arbre
lui-mme;
on lui
passa
la corde au
cou,
puis
deux francs-tireurs le soulevrent tandis
que
le Parisien
glissait
sous ses
pieds
un madrier
en forme de rouleau
;
la corde fut ensuite
attache solidement.

L, Yoil
qui
est
fait,
dit le Parisien en
se frottant les mains
;
j'espre que
ma mca-
nique
est fameuse.
Les trois francs-tireurs descendirent alors
de la
plate-forme,
abandonnant le malheu-
reux
banquier
lui-mme.
Voici
quelle
tait la
position
de M.
Jeyer
:
il avait le
corps
adoss
au
tronc de
l'arbre',
l'extrmit
de ses
pieds reposait
sur le rou-
leau,
la corde
passe
autour de son coii tait
tendue,
mais
pas
assez
cependant pour gner
i la
respiration
outre
mesure; seulement,
au
moindre mouvement
qu'il
ferait,
le rouleau
92
LE BARON FREDERICK
s'chapperait, glisserait
sur la
plate-forme,
alors
l'quilibre
serait
rompu
et l'assassin
demeurerait bel et bien
pendu
sans rmis-
sion.
Le Parisien l'en avertit
charitablement.

Au nom du ciel ! tuez-moi tout de suite,


s'cria le
misrable,
ne me faites
pas
souffrir
cet horrible
supplice.
-
Nous ne voulons
pas
tuer l'me avec le
corps, rpondit
froidement le
sergent
;
vous
tes un
grand coupable, profitez
des
quelques
instants
qui
vous restent encore
pour prier
et
recommander votre me Dieu.

Quelques
minutes me suffiront-elles
pour implorer
le
pardon
de mes crimes ? s'-
cria-t-il avec
dsespoir.

C'est votre
affaire,
cela ne me
regarde
pas.

Hlas! mes forces


s'puisent, grce,
au
nom du ciel !

Vous tes
condamn,
priez
si vous
l'osez.

Grce!
grce! reprit-il
avec un
rle;
tuez-moi tout de suite.

Non.

Je suis
riche,
je porte
sur moi
plus
d'un
million en or et en billets de
banque ; prenez
tout,
je
vous le
donne,
mais laissez-moi la
vie,
la
vie,
la
vie,
si misrable
qu'elle soit,
plutt que
cette horrible mort. Piti !
je
n'en
puis plus.

Priez
;
votre or ne vous sauvera
pas,
nous n'en avons
que
faire.
Dj
nous vous
avons
pardonn
une fois
;
priez,
vous tes
condamn sans
appel.
Adieu.
Le
sergent
fit un
geste,
et les francs-tireurs
s'loignrent
avec lui. Pendant
quelques
ins-
tants,
les
prires,
les
supplications,
les me-
naces et les
blasphmes
du misrable les
poursuivirent.
Us
pressrent
le
pas
;
tout
coup
ils en-
tendirent un cri horrible et
qui
n'avait rien
d'humain;
si braves
qu'ils
fussent,
ils tres-
saillirent et le
sang
se
glaa
dans leurs
veines.
Justice tait faite
;
le
banquier
avait rendu
son me au
Crateur,
son
corps
n'tait
plus
qu'un
cadavre.
Cependant
Michel Hartmann tait fort em-
barrass,
il. ne s'entendait
pas
le moins du
monde
panser
les blessures
; Lilias,
la
pau-
vre
enfant,
ne
s'y
entendait
pas plus que
lui,
elle
pleurait,
c'tait tout ce
qu'elle pouvait
faire.
La baronne avait
perdu
connaissance.
Michel se creusait en vain la cervelle
pour
inventer un
moyen
de venir en aide cette
femme charmante
qui, depuis quelque temps,
lui avait donn tant de
preuves
de dvoue-
ment et
qui,
en ce
moment,
gisait
mourante
ses
pieds,
victime de la dernire tentative
qu'elle
avait faite
pour
sauver lui et tous ses
compagnons.
Les deux
domestiques
de la
baronne,
vieux
serviteurs
qui
lui taient entirement d-
vous,
taient accourus au bruit des
coups
de
feu;
eux non
plus
ne savaient
que faire;
leur
impuissance
les
dsesprait.
En ce moment Petrus
parut.
En
l'apercevant,
Michel
poussa
un cri de
joie
et
s'lana
vers lui.
Petrus
Weber,
avant de se faire franc-
tireur,
tait tudiant en mdecine
depuis plu-
sieurs annes
dj;
il avait fait d'excellentes
tudes, et,
lorsque
la
guerre
clata,
il ne lui
restait
plus que
son doctorat
passer
et
subir sa thse.
En
quelques
mots,
Michel le mit au cou-
rant des vnements.

Je savais
dj
tout
cela,
rpondit-il,
le
Parisien me l'avait
dit;
en
quel
tat se trouve
la blesse?

Elle est vanouie.

Tant
mieux, l'vanouissement,
en ralen-
tissant la circulation du
sang, permet
au cail-
lot de se
former;
vous savez
que je
m'tais
d'abord
engag
comme mdecin dans les
francs-tireurs
d'Altenheim;
j'ai
dans mon sac
tout ce
qu'il
me faut
pour
sonder la
plaie
et
faire un
pansement;
ne
dsesprons pas
encore.
LA REVANCHE
93

Pensez-vous sauver cette malheureuse


femme,
mon cher Petrus?

Je ferai tout mon


possible pour
cela,
mais
quant

prsent, je
ne
puis
rien
dire,
je
ne l'ai
pas
vue.

C'est
juste, je
ne sais o
j'ai
la tte de
vous retenir l
;
venez.
Ils
s'approchrent
alors des bottes de
paille
sur
lesquelles
la baronne tait tendue.

Laissez-moi seul avec la


blesse,
dit Pe-
trus,
cette
jeune
femme me suffira
pour
le
pansement, je
n'ai
pas
besoin de
vous, emp-
chez
qui que
ce soit d'entrer.

Ne
me laissez
pas
en
proie
cette in-
quitude qui
me dvore
;
ds
que
vous aurez
examin la
blessure,
dites-moi si elle est
grave,
mortelle ou
lgre
;
je prfre
la
plus
affreuse certitude au sentiment
qui
me serre
le coeur en ce moment.

Je vous donne ma
parole
d'honneur,
mon
cher
Michel,
que lorsque je
le saurai moi-
mme,
je
vous dirai franchement et sans rien
vous cacher ce
qui
en
est; allez,
quelques-
uns de nos camarades sont
ici,
faites-leur
chercher de
[l'eau
ou,
son
dfaut,
de la
neige,
de la
neige
mme vaudra
mieux, j'en
aurai besoin
pour
le
pansement.
Michel
quitta
alors la
cavit;
au mme
instant,
le cri
suprme pouss par
le ban-
quier
se fit entendre avec un retentissement
lugubre.,
le
jeune
homme frisonna.

Qu'est
cela? se demanda-t-il en
jetant
un
regard
autour de
lui;
serait-ce un nouveau
malheur? Dieu nous en
prserve
!
Mais la vrit lui fut
presque
aussitt ex-
plique
par
l'arrive du Parisien et de ses
compagnons.

Lorsque
le Parisien eut termin son
rap-
port,
Michel
se dcouvrit.

Que
Dieu lui
pardonne,
dit-il.

Que
faut-il faire du cadavre? demanda
le Parisien.

Creuser une fosse et l'enterrer l'ins-


tant.

Mon
commandant,
cet homme avant de
mourir nous a rvl
qu'il portait
sur lui des
sommes considrables en or et en billets de
banque, plus
d'un million
d'aprs
son dire.

Il nous a mme offert


ses
richesses,
si
nous consentions le laisser
vivre,
dit l'A-
moureux.

.Qu'est-ce
que
vous avez fait de cet ar-
gent
?

Nous
n'y
avons
pas
touch,
mon com-
mandant
;
nous n'avons
pas
voulu sans votre
ordre chercher dans ses vtements.

Vous avez bien fait


;
je
vous
accompa-
gnerai jusqu'au
lieu de
l'excution,
nous
procderons
la leve du
cadavre,
puis
nous
dresserons
procs-verbal
de tout ce
qui
sera
trouv sur lui
;
cela fait, on
l'enterrera;
deux
d'entre vous creuseront une
fosse,
tandis
que
nous
procderons
aux constatations ; vous,
l'Amoureux,
tchez de vous
procurer
de
l'eau,
vous
l'apporterez
ici
;
quant

vous,
Chacal,
demeurez cette
place
;
si le
sergent
Petrus me
demande,
vous viendrez me cher-
cher aussitt.

Oui,
mon commandant.
Pendant
prs
d'une demi-heure

un
sicle!
pour
le commandant

il attendit des
nouvelles de la blesse.
Rien.
Son anxit
tant au comble Michel Hartmann allait en
chercher
lui-mme.
Enfin Petrus
parut
sur le seuil del cavit
;
le
long
et
ple visage
du
sergent
tait
plus
sombre et
plus lugubre que jamais,
ce
qui
sembla d'un bon
augure
Michel
qui
le con-
naissait de
longue
date et
par consquent
sur
le bout du
doigt.
Petrus avait la
joie
sinistre,
le bonheur
sombre.
Michel
s'lana
vers lui.
.

Eh bien? lui demanda-t-il av.ec
agita-
tion.
Le
sergent
le
regarda
un instant d'un air
hagard.

Je fumerais bien une


pipe, rpondit-il,
sapristi,
voil
plus
de deux heures
que je
n'ai
I fum.
94 LE BARON FREDERICK
Et il se mit incontinent bourrer l'norme I
pipe
de
porcelaine qu'il portait
constamment
pendue
sa ceinture.
'
Parlez
donc,
mon
ami,
rpondez-moi,
s'cria Michel en
frappant
du
pied
avec im-
patience.

Nous sommes tous


mortels,
reprit
Pe-
trus,
en frottant une allumette sur sa man-
che et
l'approchant
du
foyer
de sa
pipe.
Michel se
contint,
il connaissait l'homme.

Ah ! cela fait du
bien,
dit le
sergent
en
lchant une norme bouffe de
tabac; vrai,
j'avais
besoin de cela.

Voyons, Petrus,
au nom du
ciel,
mon
ami,
ayez piti
de
moi,
ne me laissez
pas
plus longtemps
dans ces transes
;
maintenant
votre
pipe
est
allume,
rien ne vous
manque,
rpondez-moi; que dois-je esprer? que
dois-
je
craindre?

Mon cher
Michel,
rpondit
Petrus d'une
voix caverneuse en
s'enveloppant
d'un
pais
nuage
de
fume,
vous tes
incroyable,
sur
ma
parole
!
Croyez-vous
donc
que je
serais
si
tranquillo
si
j'avais
une mauvaise nouvelle
vous donner? ce serait mal me connatre.

Ainsi,
il
y
a
espoir!
s'cria-t-il avec
joie.

Comment,
s'il
y
a
espoir, je
le crois
bien.

Elle est sauve!

Tout ce
qu'il y
a de
plus sauv,
cher
ami.

Dieu soit lou! fit-il avec


sentiment;
voyons,
cher
ami,
ce
premier point tabli,
expliquons-nous.

Je ne demande
pas
mieux,

Dites-moi
positivement
en
quel
tat elle
se trouve.

Trs-bien,
cher
ami,
on ne
peut
mieux
;
demain,
s'il lui
plat,
elle
pourra
danser la
gavotte.

Ne
plaisantez pas,
mon ami.

Je n'ai
jamais
t
plus srieux;
et ce
que je
dis est si vrai
que
la
baronne serait
dj
partie,
si
je
ne
m'y
tais
absolument
oppos.
-
Vous avez eu raison
;
je
tiens lui faire
mes adieux.
En ce moment Mmo la baronne de Stein-
feld, ple
et
tremblante,
apparut appuye
sur
l'paule
de Lilias.

Pardonnez-moi
l'inquitude que je
vous
ai
cause, monsieur,
dit-elle en souriant ;
maintenant,
c'est fini
;
je
me sens
parfaite-
ment remise. Votre
docteur,
ce cher M. Pe-
trus,
a fait des
prodiges
;
il m'a
gurie
non-
seulement de ma blessure
qui
n'est
rien,
mais de la
peur qu'elle
m'avait donne,
ce
qui
est
beaucoup plus
srieux
;
je vais-partir
;
je
ne sais si nous nous reverrons
jamais,
messieurs
;
mais
quoi qu'il
advienne,
votre
souvenir me sera
toujours prcieux; je
le
conserverai ternellement dans mon
coeur;
ne
perdez pas
un
temps prcieux
;
un mal-
heur est
peut-tre
arriv cette nuit
;
courez
sans
plus
de retard o l'amour,
l'affection et
le devoir vous
appellent
;
adieu
encore,
mes-
sieurs.

Nous ne vous abandonnerons


pas
ainsi,
madame.

Ne vous
occupez pas
de
moi,
je
n'ai rien

redouter;
dans
quelques
heures,
je
serai
l'abri de toute insulte
;
je
vous en
prie,
ne
vous
occupez plus
de
moi, songez
ceux
qui
peut-tre
en ce moment vous
appellent
avec
dsespoir.

Hlas !
j'avais
tout
oubli,
s'cria Mi-
chel,
ma
mre,
ma soeur.

Et votre fiance,
dit-elle avec un sourire
triste
; qui
sait ce
qu'elle
souffre en ce mo-
ment
; allez, allez,
je
vous en
supplie.
Elle fit un dernier
geste
d'adieu de la
main,
leur
jeta
un
long regard
et
s'loigna

pas
lents.
Bientt elle
disparut
au milieu des taillis
;
quelques
minutes
plus
tard on entendit la
voiture
qui s'loignait
au
galop.
Les deux hommes taient demeurs immo-
biles,
les
regards
fixs vers l'endroit o la
charmante
apparition
s'tait vanouie.
Michel
poussa
un
soupir.
LA REVANCHE 95
.

Elle est
partie,
murmura-t-il.

Oui,
fit
Petrus,
que
Dieu la conduise
;
nous ne ferons
pas
mal de suivre son exem-
ple,
nous n'avons
plus
rien faire ici et d'au-
tres devoirs nous
appellent.

Partons! s'cria Michel d'une voix


que
l'motion faisait
trembler, partons,
nous n'a-
vons
que trop
tard.
Quelques
minutes
plus tard,
ce lieu o s'-
taient
passs
ces sinistres vnements tait
dsert.
Les francs-tireurs avaient
regagn
la
hutte.
IX
AU VILLA CE DE SEIVEENS.
. Un tumulte
effroyable rgnait
dans le
chalet des
Vosges.
Cette
paisible
demeure avait en
quelques
instants
peine compltement chang
d'as-
pect.
Tandis
qu'Otto
de Wlkfield enlevant
Anna Sievers dans ses bras
vigoureux,
aussi
facilement
qu'il
aurait fait d'un
enfant,
la
transportait toujours
vanouie dans la cham-
bre
qui
lui avait t destine et la confiait aux
soins dvous de sa fidle
Hlne,
la
plus
grande partie
des
francs-tireurs, ayant
leur
tte Yvon Kerdrel et M.
Hartmann,
suivis de
serviteurs et de volontaires arms de
torches,
s'taient lancs au dehors et visitaient avec
la
plus
minutieuse attention les environs de
la
fromagerie.
La
neige
avait
depuis quelques
minutes dis-
continu de tomber : le
temps
s'tait mis au
froid
;.
le
ciel,
sans un
nuage,
tait d'un bleu
profond
et sem d'une
profusion
d'toiles
tincelantes.
De nombreuses
traces de
pas
existaient sur
les derrires de la maison
;
en diverses
places
la
neige
avait t
pitine;
l'entre de la fo-
rt,
une dizaine de mtres sous le
couvert,
on dcouvrit un
endroit o dans les ruines
d'une cabane de
bcheron,
et autour de cette
cabane, une
quinzaine
de chevaux avaient
t attachs et avaient d stationner
pendant
au moins deux ou trois heures.
A cet
"endroit,

peine
recouvert de
neige,
il existait dans la boue de nombreuses traces
de
pas ;
ces traces continuaient
pendant
cent
ou cent
cinquante
mtres
peu prs, puis
elles
se
sparaient
en ventail et
s'loignaient
dans
trois directions diffrentes
pour
se
perdre
au
loin au fond de ravins
profonds
o elles dis-
paraissaient
compltement.
Plusieurs
postes
de
francs-tireurs,
tablis
pendant
la
journe prcdente
dans diverses
directions,
afin de veiller
sur
le
gros
de la
troupe,
n'avaient rien vu et rien entendu.
L'enlvement avait t excut avec une
adresse extrme
par
des hommes
parfaite-
ment
renseigns
et connaissant sur le bout
du
doigt
les moindres accidents du terrain
sur
lequel
ils devaient manoeuvrer.
Les recherches continurent ainsi avec la
plus grande
ardeur
pendant
toute la
nuit,
mais sans
produire
le moindre rsultat s-
rieux.
Les francs-tireurs
qui
avaient t
envoys
la dcouverte dans
plusieurs
directions re-
vinrent les uns
aprsles autres,
harasss de
fatigue,
sans avoir relev le
plus lger
in-
dice.
M. Hartmann et Yvon Kerdrel taient au
dsespoir.
Il fut
prouv
seulement
que pour que
l'en-
lvement et aussi
compltement russi,
il
fallait
que
les
portes
du chalet eussent t
ouvertes l'ennemi
par
un
tratre;
mais ce
. tratre
quel
tait-il? comment le
dmasquer?
Sans doute il avait
accompagn
dans leur
fuite les
gens qui
avaient excut l'enlve-
ment des
dames.
On
procda
un
appel gnral
des francs^
tireurs.
90
LE BARON
FREDERICK
Deux ne
rpondirent pas

l'appel
;
on re-
connut
que
ces deux dserteurs taient des
hommes rcemment enrls et dont la con-
duite
jusqu'
ce moment avait t excellente.
Que
dduire de cela? taient-ils
coupables?
ou bien leur tait-il arriv malheur
pendant
les recherches faites la nuit?
Vers huit heures du
matin,
le cadavre af-
freusement mutil d'un de ces deux hommes
fut trouv
gisant
au fond d'une fondrire et
apport
au chalet
;
ne
pouvait-il
tre arriv
le mme malheur au volontaire encore ab-
sent?
-
En
rsum,
tout tait tnbres autour de
ce sinistre vnement.
Cependant,
il tait
important d'agir
au
plus vite;
on discutait
perte
de vue sans
rien
conclure;
tout
coup
on
aperut
un
homme
accompagn
d'un enfant et suivi d'un
norme chien noir
qui
se
dirigeait
vers le
chalet.
A sa
vue,
il
y
eut un cri de
joie gnral.

Le
Loup-Garou
! le
Loup-Garou
! s'-
crirent les francs-tireurs.
En effet c'tait le
digne
contrebandier en-
voy par
Michel et
qui
arrivait au
chalet,
ne
se doutant
pas
le moins du monde des mal-
heureux vnements survenus
pendant
la
nuit.
Bien
qu'il
ft trs-aim des
francs-tireurs,
le
Loup-Garou
tait loin de s'attendre la
rception qui
lui tait faite
;
sa modestie s'en
tonnait avec
raison,
jamais
sa
prsence aprs
une absence
plus
ou moins
longue
n'avait
caus tant de fracas.
Il voulut
interroger,
mais on ne lui en
laissa
pas
le
temps.
M.
Hartmann,
Otto et Yvon Kerdrel s'em-
parrent
de lui et l'entranrent dans une
chambre dont ils refermrent la
porte
derrire
eux,
puis,
sans autres
prambules,
Yvon
Kerdrel,
au nom de
tous,
lui raconta dans les
plus
minutieux
dtails,
d'une voix
que
l'mo-
tion faisait
trembler,
les vnements de la
nuit
prcdente.
Le
contrebandier,
triste et
recueilli,
couta
sans
l'interrompre
une seule fois le lamenta-
ble rcit
que
lui fit le
jeune
homme avec cet
accent
dsespr qui
va l'me.
Lorsque
Yvon Kerdrel se
tut,
il hocha la
tte
plusieurs. reprises
en murmurant
demi-voix,
comme s'il se ft
parl
lui-
mme
;

Voil sur ma foi un bien


grand
mal-
heur !
Que va dire M. Michel?

Hlas ! s'cria M.
Hartmann,
il sera d-
sespr
comme nous le sommes tous.

C'est en devenir fou ! murmura Yvon.


Le
contrebandier redressa firementla
tte,
son
regard lana
un
fulgurant
clair.

Non,
dit-il d'une voix
sourde,
ce n'est
pas
le moment de se laisser accabler
par
la
douleur,
il faut dcouvrir les
coupables
et les
punir;
en un mot montrer ces ennemis
sans foi
qui s'attaquent
aux
femmes, que
nous
sommes des hommes
qu'on
n'insulte
pas
im-
punment.
Qu'est-C3
que
vous avez fait
aprs
l'enlvement?

Toute la nuit s'est


passe
en recherches
infructueuses.
Un sourire
ironique plissa
les lvres du
contrebandier.

Vous des hommes des


villes,
vous,
dit-
il,
vous n'entendez rien aux forts et aux d-
serts, je trouverai,
moi.

Malheureusement,
ces recherches exi-
geront beaucoup
de
temps,
et
peut-tre
n'abou-
tiront-elles
pas,
dit M. Hartmann avec un
soupir qui
souleva sa
poitrine
comme un
sanglot.
Le contrebandier
cligna
de
l'oeil,
sa
phy-
sionomie
prit
une
expressiou
indicible de
ruse.

Je vous demande deux


heures, dit-il,
est-ce
trop
?

Non
certes,
dit vivement
Otto,
et dans
deux heures?...

Je saurai
tout, rpondit-il
nettement.

Mais c'est
impossible,
s'cria
Yvon,
je
vous
rpte que
nous nous sommes livrs aux
LE BARON FREDERICK

LA REVANCHE 97
Un seiHifefe:tlisl les
Vosges.
recherches les
plus
minutieuses,
et
que
nous
n'avons rien dcouvert.

Cela ne m'tonne
pas; moi, je
dcou-
vrirai,
j'en rponds, quand
mme ils se
seraient terrs comme des
taupes.

A la
grce
de Dieu ! murmura M. Hart-
mann avec abattement.

Quand vous mettrez-vous en


qute?
de-
manda Yvon.

Dans un
instant,
rpondit-il.
Il ouvrit la
porte
et
appela.

Eh !
petit gars
!
L'enfant
apparut presque
aussitt en cou-
rant.

Me
voil,
mon
p'pa, rpondit-il.

Il est bon de ne rien


oublier,
dit le
Loup-
Garou,
se
parlant
plutt
lui-mme
que
s'adressant aux assistants.
Il se tourna alors vers
l'enfant, qui
se
tenait immobile sur le seuil de la
porte.

Petit
gars,
lui dit-il
aprs
l'avoir em-
brass,
tu vas retourner
l-bas,
la hutte
d'o nous
venons,
tu sais...

Oui,
mon
p'pa.
BARON l'RDMUCK.

81 L1V.
LA RliVANGUli.

13
98 LE BARON FREDERICK
. T'as entendu raconter
par
les camarades i
ce
qui
s'est
pass
ici cette nuit ?

Oui, mon
p'pa.

Tu raconteras tout M. Michel et tu


lui diras
qu'on
l'attend ici avec les
autres,
et
surtout
qu'ils
se
dpchent,
c'est
press;
t'as
bien
compris,
hein,
petit gars?

Oui,
mon
p'pa.

Rpte
un
peu pour
voir.
L'enfant redit
alors,
sans se
tromper
d'une
syllabe,
les instructions
que
son
pre
lui avait
donnes.

C'est
bien,
t'es un
gentil garon
;
dcampe
et ne t'amuse
pas
en route.

Y a
pas
d'soin,
mon
p'pa.
Il salua en se
prenant
une
mche.de che-
veux et tirant la
jambe gauche
en
arrire,
et
il
partit
en courant.

Tom ! ici mon


petit
vieux,
cria le con-
trebandier. I
Le chien bondit
jusqu'au
milieu de la
chambre.

Reste avec
moi,
mon
garon,
nous
avons travailler
ensemble.',
lui dit le
Loup-
Garou en lui donnant une
tape
amicale sur
le dos.
Le chien fixa ses
yeux
ardents sur son
matre et remua la
queue.
; Pouvez-vous me conduire
l'apparte-
ment
occup par
ces dames? dit le contreban-
dier;
j'ai
besoin de le voir.

Venez,
lui dit Otto.
Us
quittrent
la
pice
o ils se trouvaient
et ils se rendirent dans une
grande
chambre
dans
laquelle
taient
quatre
lits
spars par
des
paravents.

C'est
ici,
dit Otto.

Restez au
dehors,
mais laissez la
porte
ouverte, reprit
le contrebandier.
Et
aprs
avoir fait
signe
son.chien dele
suivre,
il
pntra
dans la chambre.
Les lits taient
dfaits,
les malles ou-
vertes,
tout tait dans le
plus complet
d-
sordre.
Le
Loup-Garou, toujours
suivi de son
chien,
examina minutieusement la
pice,
s'ar-
rtant
parfois,
faisant sentir Tom soit une
robe, soit un
schall,
soit un mouchoir
ayant. appartenu
l'une ou l'autre de ces
dames.
Un
gant
de Lania tait abandonn sur un
meuble,
il le fit
plusieurs reprises
sentir
Tom,
qui, chaque
fois
que
son matre le sou-
mettait cette
exprience,
remuait la
queue,
poLissait
un
gmissement
doux et
faible,
et le
regardait
d'un air
intelligent.
Enfin,
aprs
s'tre livr
pendant prs
de
vingt,
minutes ces
expriences singulires,
le
Loup-Garou prsenta
de nouveau le
gant

son chien et lui dit ce seul mot :

Cherche !
Tom mit aussitt le nez en
terre,
et
aprs
avoir fait un ou deux tours dans la
chambre,
il
s'approcha
de l'une des
fentres,
devant
I
laquelle
il
aboya
en remuant la
queue.
'
Tiens,
dit le
Loup-Garou,
cette fentre
n'est
pas
ferme,
elle n'est
que pousse; voyez
donc.

C'est
vrai,
murmurrent les trois hommes
qui,
sur son
invitation,
avaient
pntr
clans
la chambre.
-'
C'est
par
l
que
ces dames ont t en-
leves.

Vous
croyez?
s'cria M. Hartmann.

Pardieu !
Regardez
Tom,
il a un rare
flair,
allez
;
maintenant
que
nous tenons un
bout de la
piste, je
vous
rponds que
nous
arriverons bientt
l'autre;
suivez bien ce
qui
va se
passer.
Le chien
s'lana
dehors d'un
bond,
son
matre le suivit
aussitt,
mais avec une cer-
taine
prcaution
;
la fentre tait
sept pieds
du sol.
Au bas la terre tait
pitine
sur un assez
grand espace.
Le
Loup-Garou
se baissa et ramassa dans
la boue une fine chaine d'or
laquelle
pendait
une
mignonne
croix du mme mtal.

Regardez,
dit-il.

Cette chane et cette croix


appartiennent
LA REVANCHE 99
ma
pauvre enfant,
s'cria M. Hartmann
en
baisant avec des
sanglots
ces chers
]
objets.

Vous
voyez que je
ne me suis
pas
;
tromp, reprit
le contrebandier
;

peine
me i
suis-je
mis en route
que j'ai dj
trouv <
quelque
chose.
Les trois hommes avaient tourn
par
un
corridor et taient sortis de la
maison,
leurs
regards interrogeaient
machinalement
le sol.
Le
chien,
immobile sur ses
quatre pattes,
'regardait
son matre avec cette
expression
presque
humaine
que
Dieu a mise dans l'oeil
de
certaines nobles familles de la race ca-
nine.

Vous me rendrez ma
fille,
n'est-ce
pas,
mon ami ? dit M. Hartmann avec
prire.

Tom et moi nous ferons tout ce


que
nous
pourrons pour
cela, monsieur,
rpondit
le
contrebandier de cet air moiti
figue,
moiti
raisin
qui
lui tait
particulier.
Puis,
prsentant
de nouveau le
gant
au
chien :

En
route,
lui
dit-il,
il faut nous hter.
Le chien remua la
queue,
et il se mit aus-
sitt en
qute.
Il alla tout droit la hutte ruine o. les
chevaux avaient t attachs.

Nous sommes venus l


dj
cette
nuit,
dit Otto.
-
Ce n'tait
pas
difficile,
rpondit
le
Loup-
Garou d'un air
goguenard.

C'est
vrai,
reprit
le
jeune
homme,
les
traces sont assez .visibles.
Le
chien,
aprs
avoir fait le tour de la hutte
et
pntr
clans
l'intrieur,
suivit la
piste
sans s'arrter.
MM.
Hartmann,
Otto et Yvon
Kerdrel,
fort
intresss
par
les manoeuvres
singulires
du
contrebandier et de son
chien,
s'engagrent
eux aussi sur la
piste.
Les francs-tireurs
groups
devant la maison
regardaient
de loin.

Je dois vous
avertir,
dit
Otto, que
la
piste
se divise en trois
quelques pas
d'ici.

Merci
;
c'est une vieille
ruse,
bonne tout
au
plus pour tromper
un homme de la
ville,
mais
qui
ne saurait donner le
change
un
chien aussi
intelligent que
Tom;
VOLIS allez
voir.
Arriv
l'espce
de
patte
d'oie forme
par
les trois
routes,
le
chien,
sans
s'arrter, .
s'engagea
rsolument dans celle de
gauche.

Nous sommes sur la bonne


voie,
dit
laconiquement
le contrebandier
;
mainte-
nant,
il
n'y
a
plus
de
danger que
nous la
per-
dions.
Les trois hommes suivaient
toujours.
Au bout de trois ou
quatre
cents
pas,
le
chien donna tout
coup
des
marques
d'in-
quitude,
son
poil
se hrissa et il
poussa
un
hurlement
plaintif qui
fit tressaillir les
quatre
hommes et
glaa
le
sang
dans leurs
veines,
et il bondit dans les taillis o il
disparut
aus-
sitt.
Un instant
plus.tard
on-l'entendit une
distance assez
rapproche pousser
un hurle-
ment
plus lugubre
encore
que
le
premier.

Qu'est-ce
que
cela veut dire? demanda
'
M. Hartmann.

Cela veut dire


que
le chien a dcouvert
quelque
chose,
un cadavre
probablement.

Un cadavre !
s'crirent-ils.

Il faut aller
voir,
dit rsolument Yvon
Kerdrel.

J'allais vous le
proposer, ajouta
Otto.

Allons, dit le
contrebandier,
qui
tait le
seul-qui
ft muni d'un fusil et
qui
l'arma.
Tous
quatre pntrrent
alors dans l
fourr
;

peine
eurent-ils fait une dizaine de
pas
sous le couvert
qu'ils aperurent Tom,
assis sur son train de derrire
auprs
du cada-
vre d'un homme tendu sur le sol et demi re-
couvert de
neige,
ce
qui prouvait que
sa mort
remontait au milieu de la nuit
prcdente.
En
apercevant
les trois
hommes,
le
chien,
i sans
quitter
la
place qu'il
avait
choisie, poussa
un troisime
hurlement.
100
LE BARON FREDERICK
Ils
s'approchrent;
un
coup
d'oeil suffit
Otto et Yvon
pour
reconnatre dans ce ca-
davre le franc-tireur
qui
avait
disparu,
et
que
jusque-l
on
n'avait
pu
retrouver.
Le
Loup-Garou
se
pencha
sur le
corps
et
pendant quelques
minutes il l'examina avec
la
plus
srieuse attention.

Cet homme a t
assassin,
dit-il
enfin,
en se redressant.
-
Assassin ! s'crirent-ils avec horreur.

Voyez,
son
chassepot qui
est
prs
de
lui est encore
charg.

C'est
vrai,
fit Otto.

Ses
revolvers,
passs
sa
ceinture,
le
sont aussi.
Qu'est-ce
que
cela veut dire? demanda
M. Hartmann.
Mettez votre main dans la
poche
du
pan-
talon de cet
homme,
tout vous sera
expliqu,
reprit
le contrebandier.
M. Hartmann se recula avec horreur.

Vous ne voulez
pas?
attendez.
Le
Loup-Garou enfona
la mai n dans la
poche qu'il
retourna
;
une
vingtaine
de
pi-
ces
d'or,
florins et frdrics roulrent sur le
sol.

Comprenez-vous
maintenant? dit-il.

A
peu prs,
dit Otto.

Pas du
tout,
ajouta
Yvon.

Cet homme tait un


tratre,
murmura
M. Hartmann.

Juste,
fit le
Loup-Garou.

Oh!
prenez garde
d'accuser sans tre
sr, reprit
Yvon.

Cette
certitude,
vous l'aurez bientt
comme moi. Voil ce
qui
s'est
pass.
Cet
homme a fourni aux Allemands les rensei-
gnements
ncessaires
pour pntrer
dans le
chalet,
car si les dames ont t enleves et
passes par
les
fentres,
les hommes
chargs
de ce
rapt
ont t introduits dans la maison
par
cet homme
;
l'enlvement
excut,
pen-
dant
que
vous vous livriez d'inutiles re-
cherches,
cet homme s'est rendu tout droit
ici en courant sous le couvert.
Voyez,
sa trace
est assez visible. Un autre individu l'atten-
dait ici
pour
lui
payer
le
prix
convenu de sa
trahison,
ce
qu'il
a
fait,
puis
il l'a
'engag

le
suivre,
le franc-tireur a
refus,
l'autre a
feint de se contenter des raisons
qui
lui
taient
donnes,
et ils se sont
spars ici,
o
vous
voyez
la terre foule. Le franc-tireur
ne se mfiait
pas,
il marchait vite afin d'tre
de retour au chalet avant
qu'on
se ft
aperu
de son absence.
L'Allemand, lui,
au con-
traire,
ne fit
que quelques pas
dans le sens
oppos.
Tout
coup
il
s'arrta,
pivota
tout
d'une
pice
sur les
talons; voyez,
la
marque
est bien
visible,
puis, aprs
une seconde d'h-
sitation,
il s'est d'un bond lanc sur le
franc-tireur,
l'a saisi au collet
brusquement,
tir en
arrire,
et il lui a
coup
la
gorge
avec
un
long
couteau de chasse dont il tait arm.

Le
pseudo
M. Dessau
portait toujours
un couteau de
chasse,
dit
Otto,
en forme de
parenthse.
Le
Loup-Garou
continua comme s'il n'et
rien entendu.

Le
pauvre
diable est tomb roide
mort,
sans mme
jeter
un
cri, dit-il,
l'assassin s'est
pench
sur lui
peut-tre
dans l'intention de
reprendre l'argent qu'il
lui avait
donn,
mais
quel que
ft son
dessein,
il n'eut
pas
le
temps
de
l'accomplir. Voyez
le dsordre des vte-
ments de la
victime,
un bruit
que
l'assassin
entendit
l'effraya
;
quel
tait ce
bruit,
peut-
tre la course effare de
quelque
animal sau-
vage,
l'assassin se releva et il courut tra-
vers les bLiissons
jusqu'
l'endroit o il avait
attach son cheval avant
que
de
s'engager
sous bois
;
il sauta en selle et
partit
fond
de train
;
voil. Maintenant il
s'agit
d'enter-
rer dcemment ce
pauvre
diable,
il a chre-
ment
pay
le crime
qu'il
a commis.

Que
cela ne vous
inquite pas, Loup-
Garou,
mon
ami,
ce soin nous
regarde,
dit
Otto.

Oui,
ajouta'M.
Hartmann;
quant

vous,
mon
ami,
n'interrompez pas
vos re-
cherches.
LA REVANCHE 101

C'est
juste,
messieurs,
je
n'ai
perdu que
trop
de
temps
ici.
Il siffla son chien
qui
le suivit la tte et la
<
queue basses,
et il
regagna mlancoliquement
la route.
Les autres le suivirent silencieusement.
En
atteignant
la limite du
couvert,
le con-
trebandier tendit le bras vers un arbre au
pied duquel
le sol tait
pitin
et dont l'corce
tait enleve
par place,
une hauteur d'en-
viron
quatre pieds, par
le frottement continu
d'une
longe
ou d'une cord.

Voil 011le cheval tait


attach,
dit-il.
Et il
passa.
Quelques
minutes
s'coulrent,
le chien
s'tait remis en
qute,
sur un
signe
de son
matre
;
tout
coup
il
s'arrta,
sembla sentir
le
vent,
puis
d'un bond
prodigieux
il
disparut
dans les broussailles.

Il
y
a
quelque
chose de
nouveau,
dit
Otto.

Oui,
reprit laconiquement
le contreban-
dier.

Pressons le
pas.

C'est
inutile,
voyez,
le chien.
En
effet,
il n'avait fait
pour
ainsi dire
que
disparatre
et
reparatre.
Il revenait en courant vers son matre.
Il remuait la
queue
en
poussant
ces
petits
gmissements plaintifs qui
lui taient
parti-
culiers et il
portait quelque
chose dans sa
gueule.
Il s'arrta devant son matre et
dposa

ses
pieds
ce
qu'il portait.
C'tait un
gant
de femme.

Ce
gant appartient
ma fille ! s'cria
M. Hartmann en s'en
emparant
et le
portant
ses lvres
par
un mouvement convulsif.

Messieurs,
dit alors le
contrebandier,
vous le
voyez, je
tiens maintenant la
piste;
quoi qu'il arrive,
je
ne la
perdrai pas,
et,
je
vous le
jure, j'arriverai
au but. Ce
gant
a t
jet exprs, j'en
ai la conviction. Je suis cer-
tain de retrouver encore d'autres
indices;
esprez
:
j'ai promis
de retrouver les ravis-
seurs,
cote
que
cote,
je
les
retrouverai;
ne faites rien avant mon
retour;
dans une
heure,
deux au
plus
tard,
je
serai
prs
de
vous,
muni de'tous les
renseignements
nces-
saires
;
il est inutile de
m'accompagner plus
loin,
vous devez tre maintenant
complte-
ment rassurs sur le rsultat de mes recher-
ches; quittons-nous ici,,
vous retardez ma
marche,
et
peut-tre l-bas,
au
chalet,-
a-t-on
besoin de vous.

C'est
juste,
ami
Loup-Garou,
dit
Otto,
nous vous
laissons, persuads que
YOUSrus-
sirez.

Rendez-moi ma
fille,
murmura M. Hart-
mann.

Je vous l'ai dit


dj,
monsieur,
tout ce
qu'un
homme
peut
faire,
je
le ferai.
Il fit un dernier
signe
d'adieu avec la
main,
siffla son chien
qui s'lana
en
avant,
le nez
terre,
et il
s'loigna
d'un
pas
si
rapide,que peu
de
gens
auraient t en mesure de le suivre.
Presque
aussitt il tourna un
angle
de la
route et
disparut.
M. Hartmann retourna silencieux et
pen-
sif au chalet.
Des
francs-tireurs,
en furetant aux envi-
rons,
avaient retrouv le cadavre de leur ca-
marade et l'avaient
enlev,
ainsi
qu'Otto
s'en
assura en
passant
devant l'endroit o le
pauvre
diable avait t assassin.
Nous abandonnerons maintenant le chalet
et faisant
rtrograder
notre histoire de
quel-
ques heures,
nous conduirons le lecteur au.
village
de
Seive.ens,
dont il a t
parl plu-
sieurs
fois,
et o se
passaient
alors certains
vnements de la
plus
haute
importance
et
qu'il
nous faut raconter.
Le
gros bourg
de Seiveens tait avant la
guerre
un des centres les
plus populeux
et
surtoutles
plus
industrieux de toute la chane
des
Vosges franaises ;
aussitt la
guerre
dclare,
cette
prosprit disparut
comme
par
un
coup
de
foudre;
quelques jours aprs
Reischoffen,
la
population migra
en masse
I et le
village
fut abandonn.
102
LE BARON
FREDERICK
Or,
sept
ou huit
jours
avant celui o nous
pntrons
dans ce
village chang
en
dsert,
il
s'y
tait
pass
un
vnement
trange
et
qui
certes aurait vivement excit la
curiosit,
si
tous les environs dix et mme
quinze
lieues
la
ronde,
n'avaient
pas
t dserts eux
aussi
par
leurs
habitants,
et surtout si les com-
munications d'un
point
un
autre,
si
rappro-
chs
qu'ils fussent,
n'eussent
pas
t ren-
dues
presque impossibles
dans ces hautes
latitudes
par
la
rigueur
extraordinaire de
l'hiver.
Un
matin,
au lever du
soleil,
une
longue
ligne
de charrettes
charges
de
meubles,
plusieurs troupeaux
marchant la
queue
leu-leu, suivis d'un
grand
nombre de
paysans,
avaient subitement
apparu, gravissant
les
pentes abruptes
de
la
montagne
et se
dirig-
rent vers Seiveens.
Ces
paysans portaient
le costume national
des
montagnards
et
escortaient
les
charrettes,
marchant
gravement
les uns derrire les au-
tres,
sans
changer
une seule
parole
et fu-
mant d'un air morne dans d'normes
pipes
en
porcelaine.
Dtail
singulier
: tous ces
paysans
taient
jeunes, vigoureux;
leurs traits taient
durs,
leur
physionomie
sombre,
et il ne se trouvait
pas parmi
eux un seul homme
qui
et
dpasse
le milieu de la vie
;
de
plus,
il
n'y
avait
pas
un
enfant,
et les
femmes,
fortes
gaillardes
aux
regards
assurs et l'allure
presque
vi-
rile,
marchaient rsolument
auprs
des hom-
mes,
au lieu de s'abriter dans les charrettes
contre la
neige qui
tombait drue
depuis plu-
sieurs heures
dj.
D'ailleurs,
le nombre.de ces femmes tait
fort
restreint;
il
n'y
eh avait
que
dix ou douze
tout au
plus,
tandis
que
les
paysans
taient
au moins six
cents;
c'est--dire
que
cette
population
nomade
qui
arrivait Seiveens
dpassait
d'environ un
cinquime
la
popula-
tion
primitive
du
village.
Lorsque
les nouveaux venus
atteignirent
le
bourg,
ils s'arrtrent sur la
grande place,
se formrent sur deux
rangs
avec une
prci-
sion
qui
et fait honneur des soldats
prus-
siens,
et ils attendirent silencieusement et
sans cesser de fumer.
Les
charrettes s'taient
arrtes,
elles
aussi, s'taient
ranges
derrire les
paysans
et attendaient.
Grce un hasard
singulier, jamais
les
troupes
allemandes n'avaient eu occasion de
traverser ces
parages,
de sorte
que
le
village
avait
jusqu'alors chapp
au
pillage,
et
que
toutes les
maisons,
soigneusement fermes,
se trouvaient dans le meilleur tat.
Plusieurs
paysans, qui
semblaient tre les
chefs de cette
singulire migration,
s'avan-
crent alors devant le front form
par
le
double
rang
des
paysans
: l'un de ces chefs
portait
un cahier
qu'il ouvrit,
et il
commena
faire
l'appel
nominal de
chaque individu,
auquel
un second chef
dsignait
aussitt la
maison dans
laquelle
il devait s'tablir.
L'homme ainsi
appel
sortait des
rangs,
une charrette le
suivait,
et sans
pronon-
cer
un-mot,
il allait immdiatement
prendre
possession
de la maison
qui
lui tait dsi-
gne.
Et tout cela se faisait
froidement,
posment,
sans
entrain,
sans
embarras,
sans
paroles
changes,
avec un ensemble et un ordre ad-
mirables, Qomme
un
rgiment
arrivant
l'tape
et
auquel
on distribue ses billets de
logement.
En moins d'une heure chacun fut
cas,
les
gens installs,
les charrettes
dcharges
et
remises,
les
portes
furent
ouvertes,
les fe-
ntres
garnies
de rideaux
;
les
chemines
lancrent dans les airs des tourbillons de
fume,
les chevaux furent
l'curie,
les trou-
peaux
dans les
tables,
les
coqs
chantrent
dans les basses-cours.
Un
tranger qui,
deux heLires
plus tard,
aurait travers ce
village,
se ft
persuad
que
celui-ci n'avait
jamais
t
abandonn,
et
il et admir la
quitude
de cette
population
que pourtant
la
guerre enveloppait
de toutes
LA REVANCHE
103
Parts, tant
la vie ordinaire avait
repris
son
cours et tant
"chaque
chose semblait relle-
ment bien sa
place.
Cependant
un observateur
minutieux,
et
surtout
curieux,
aurait t fort
intrigu par
cette
placidit mme, tout
extrieure,
faite
pour
ainsi dire
pour
l'oeil,
dont la vie de fa-
mille tait
compltement absente, puisque
la
famille n'existait
pas, par
le
manque
de mres
et
d'enfants,
et o les moindres
mouvements,
les actes en
apparence
les moins
importants
des
hommes semblaient tre l'avance
rgls
par poids
et
par
mesures.
En un
mot,
Seiveens aurait
eu,
aux
yeux
de ce curieux
observateur,
bien
plutt l'appa-
rence d'une vaste caserne
que
d'un
village
de
montagnards industrieux;
pas
de
chants,
pas
de
joie, pas
de
rire, pas
de
disputes,
ni
de rixes comme on en rencontre si souvent
dans les
gros bourgs,
sur le seuil des caba-
rets
;
mais au contraire
partout
des airs com-
passs,
des
paroles
mesures
changes
froi-
dement,
et dans tous les lieux de
runion,
le
soir la
veille,
qui
ne se
prolongeait jamais
au-del
de huit
heures,
un silence de
plomb
qui
semblait tendre un
long
voile de deuil
sur cette
singulire population,
si
complte-
ment
ptrifie.
Cela marchait ainsi
depuis
huit
jours,
avec
une
rgularit
de
pendule, lorsqu'un matin,
entre
quatre
et
cinq
heures,
une
quinzaine
de
cavaliers,
couverts de manteaux blancs de
neige,
arrivrent' au
village,
conduisant au
milieu d'eux
plusieurs personnes enveloppe
jusques
aux
yeux
dans
d'paisses
mantes
ressemblant aux limousines de nos charre-
tiers des environs de
Paris,
et
qui
semblaient
tre la fois de la
part
de leurs
compagnons
l'objet
des soins les
plus
attentifs
et de la
surveillance la
plus grande.
En tte de cette
cavalcade, qui glissait
si-
lencieusement sur la
neige
avec une
appa-
rence de
fantmes,
se tenait
mont,
sur LUI
cheval d'un noir de
jais,
un homme ressem-
blant
s'y mprendre
M.
Dessau,
auquel
nous avons vu
jouer
un si
singulier
rle dans
notre
prcdent chapitre.
La cavalcade se
dirigea
sans hsiter vers
une
grande
maison
qui
tenait
peu prs
le
centre de la
place
du
village,
et dont les fe-
ntres taient brillamment
claires, lorsque
toutes celles des autres maisons du
village
taient obscures.
Plusieurs cavaliers mirent
pied
terre de-
vant la
porte
de cette maison o l'on sem-
blait les
attendre,
car cette
porte
s'ouvrit
avant mme
qu'ils
eussent le
temps
de
frapper
pour
annoncer leur
prsence,
et
plusieurs
in-
dividus arms de flambeaux et de lanternes
parurent
sur le seuil.
M.
Dessau,
ou
plutt
M. de
Stambow,
car
il est
temps
de rendre cet homme son vri-
table
nom,
fit un
geste imperceptible
ceux
des cavaliers
qui
avaient mis
pied

terre;
ceux-ci
s'approchrent
alors des
personnes
dont nous avons
parl plus
haut,
prirent
les
chevaux
par
la
bride,
les conduisirent de-
vant la
porte, puis
ils aidrent ces
personnes
mettre
pied

terre,
ce
que
celles-ci firent
avec
prcaution
et
Line
apparente rpu-
gnance
,
mais sans
prononcer
une seule
pa-
role.
Elles
pntrrent
dans la maison
prcdes
de M. de Stambow et suivies
parles
individus
arms de
flambeaux,
et trois ou
quatre
cava-
liers dont on entendait les lourds fourreaux
de fer rsonner sur les dalles.
Aprs
avoir franchi les marches d'un esca-
lier situ au bout d'un
long corridor,
M. de
Stambow se trouva sur un
palier
sur
lequel
don-
naient
plusieurs "portes;
il ouvrit une de ces
portes
et introduisit les
personnes qui
le sui-
vaient dans un
appartement compos
de
plu-
sieurs
pices
assez convenablement
meubles;
ces
pices
taient
claires,
un bon feu br-
lait dans les
chemines;
la
pice
du
fond,
la
plus grande
de
toutes,
servait de chambre
coucher,
quatre
lits faits la
franaise s'y
trouvaient.
Deux femmes aux
regards effronts,
aux
101
LE BARON FREDERICK
traits durs et aux manires
peu engageantes
se
tenaient dans
cette dernire
pice
et sem-
blaient attendre.

Mesdames,
dit froidement M. de Stam-
bow en se retournant vers les
personnes
dont
nous avons
parl, et,
les saluant avec hau-
teur, voici
l'appartement qui
vous est des-
tin
;
ces deux femmes ont t choisies
pour
vous
servir;
elles sont vos ordres.

Monsieur,
rpondit
une des clames en
rejetant
en arrire le
capuchon
de sa mante
et
laissant voir le
visage
de M"
10
Hartmann,
nous
n'avons besoin de
personne,
nous nous
servirons
nous-mmes.

Soit,
madame,
rpondit
M. de Stambow
avec un sourire
railleur,
je
ne veux vous
g-
ner en
rien;
d'ailleurs
peut-tre
n'est-il
pas
mauvais
que
vous
appreniez

vous
servir
vous-mmes;
mais
pardon, je
crois m
aper-
cevoir
que
vous tes
fatigues.
Je me relire
afin de vous laisser libres de
prendre
le re-
pos
dont vous avez si
grand besoin,
aprs
la
longue
course
que
nous venons de faire. Des
rafrachissements ont t
prpars
voire
intention dans la chambre
prcdente.
M. de Stambow demeura un instant im-
mobile comme s'il et attendu une
rponse ;
mais
voyant que
cette
rponse
ne venait
pas
et
que
Mmo Hartmann lui avait tourn le dos
sans crmonie avec une
expression
de mortel
ddain,
il salua
profondment,
ordonna d'un
geste
aux deux
singulires
camristes de sor-
tir et se retira suivi de toutes les
personnes
qui
l'avaient
accompagn.
Derrire lui la
porte
du
palier
fut ferme
double tour et une sentinelle
pose
sur le
palier
mme.

Hum 1 dit en souriant un


gros
bour-
geois
M. de
Stambow,
tout en descendant
l'escalier, voil,
par
mon me! une matresse
femme.

Bah!
rpondit
celui-ci en
souriant,
je
la connais
depuis longtemps,
toute cette
grande
colre se fondra avant une heure en
une
pluie
de
larmes, j'ai
des armes terribles
contre
elle;
qu'elle
le veuille o
non,
il fau-
dra
qu'elle
consente ce
que je prtends
ob-
tenir d'elle.
le ne crois
pas que
vous russirez,
reprit
l'autre en hochant la
tte,
elle me fait l'effet
d'avoir une volont de fer.

Si cela-est
ainsi,
cher
ami,
rpondit
lgrement
M. de
Stambow,
tant
pis pour
elle, car, je
vous le
jure, je
la briserai sans
hsiter.

A votre
aise, baron,
mieux
que
moi vous
savez ce
qu'il
vous convient de faire
;
mais
prenez-y garde,
les
Franais
nous accusent
avec
quelque
raison d'tre cruels envers les
femmes.

Les
Franais
sont des
chiens,
s'cria-
t-il avec
violence; d'ailleurs,
ajouta-t-il plus
doucement,
comment .sauront-ils ce
qui
se
sera
pass;
ne sommes-nous
pas
chez nous
ici?

C'est vrai
;
cependant, croyez-moi, pre-
nez
garde
aux tmoins du
pote Ibycus.

Merci, docteur,
rpondit-il
avec un sou-
rire
sardonique,
l'avis est
bon, je
m'en sou-
viendrai
pour
bien
prendre
mes
prcautions
;
ne
m'accompagnez-vous pas
au conseil?

Si
fait,
mon cher baron.
Us sortirent alors de la maison.
La
place
du
village
tait
dserte,
les cava-
liers s'taient retirs.
Aprs
avoir
congdi
les individus
qui
les
accompagnaient,
les deux hommes travers-
rent la
place,
et ils entrrent dans une maison
place prcisment
en face de celle dans la-
quelle
les dames taient renfermes et dont
depuis quelques
minutes les fentres venaient
de s'clairer.
Au moment o vers dix heures du matin
M. de Stambow sortait de la maison dans la-
quelle
il avait
pris
un
logement
et traversait
la
place,
il vit une
troupe
de cavaliers com-
pose
d'une douzaine d'hommes environ et en
tte de
laquelle
se trouvaient deux officiers
suprieurs portant
l'uniforme
badois,
arrte
devant la
porte
de la
principale auberge
du
LE BARON FREDERICK

LA REVANCHE 105
D'autres
s'imaginent q&ilult
Je so
ilguiser
en chasseur
(rare !12).
village
et en train de
parlementer
avec
l'hte.
Les cavaliers
qui accompagnaient
les deux
officiers
portaient
l'uniforme de la
garde
saxonne et taient commands
par
un vieux
sous-officier mine rbarbative.
BARON FREDERICK.

82e L1V. LA RIVANGU1.

14
106
LE BARON FREDERICK
M, de
Stambow,
cela va sans
dire,
avait
chang d'habit,
il tait maintenant revtu
d'un costume
demi-civil,
demi-militaire
qui
modifiait
compltement
sa
physionomie,
et
faisait
admirablement valoir tous les avan-
tages
d sa
personne,
car ainsi
que
nous l'a-
vons constat en son
temps,
M. de Stambow
non-seulement tait
jeune,
il avait
peine
trente-deux
ans,
mais encore il
passait
avec
raison
pour
un des
plus accomplis gentils-
hommes de la cour de Prusse.
Aprs
avoir
jet machinalement,
et
par
suite
de son habitude de tout
remarquer,
un
regard
presque
indiffrent sur les
trangers,
il lui
sembla
que
les traits de l'un des deux officiers
ne lui taient
pas inconnus,
et afin de s'assu-
rer
qu'il
ne se
trompait pas,
il se
drangea
de la direction
premire qu'il
avait
prise,
et
s'avana
vers
l'auberge,
o il arriva
prcis-
ment au moment o les deux officiers
pn-
traient dans l'intrieur.
Quant
l'escorte,
un valet avait ouvert la
porte
charretire de
l'auberge
et les soldats
saxons taient en
train,
sous la surveillance
de leur
sous-oflcier,
de mettre leurs chevaux
l'curie et de les
panser
avec ce soin minu-
tieux
que
les cavalier
apportent
cette occu-
pation importante.
"Eh! vive Dieu! s'cria l'officier.le
plus
lev en
grade
en
apercevant
M. de
Stambow,
voil uiie heureuse rencontre
; je
ne
comptais
gure
trouver dans ce coin
perdu
du monde
une
figure
de connaissance.
Et laissant l
l'aubergiste
avec
lequel
il
tait en train de
causer,
il
s'avana
le sourire
sur les lvres et la main tendue vers le baron
en disant :

Monsieur le baron Frederick de Stam-


bow,
je
crois?

Monsieur le
gnral
comte Otto de Drol-
ling,
si
je
ne me
trompe, rpondit
le
baron,
en
secouant cordialement la main
que
le comte
lui tendait.

Moi-mme,
herr
baron,
dit rondement
le comte, et bien heureux de vous rencontrer
si
l'improviste, je
vous
jure; j'tais
loin de
m'attendre une si bonne
aubaine,
dans ce
trou
de
montagne.

Trs-heureux,
herr
gnral,
et entire-
ment votre
disposition
si
je puis
vous
servir
en
quoi que
ce soit.
;
:

Mille fois
merci,
j'accepte
cette; offre
charmante aussi Cordialement
qu'elle
m'est
faite;
c'est
plaisir.de
trouver
qui parler
au
milieu de toutes' ces
plates figures
alsa-
ciennes,
dont ls
gros yeux
semblent vouloir
vous dvorer
;
Donnrwetter ! nous sommes
peu
aims en ce
pays.

Fort
peu,
en
effet,
herr
gnral, rpon-
ditle baron avec un sourire
lgrement
nar-
quois.

Ah

! herr
baron,
j'admire
comment
vous avez
pu
me reconnatre si
facilement,
nous ne nous sommes vus
qu'une fois,
si ma
mmoire ne me
trompe pas,
et il
y acinq
ans
de cela.

En
effet,'herr gnral,
au bal de l'archi-
duchesse
Sophie,
Berlin. Vous m'avez
fait
l'honneur
d'changer quelques
mots avec moi.

C'est cela
mme,
derr teiiffl !
Quelle
mmoire vous
possdez,
herr
baron,
c'est
prodigieux
!

G'estvrai,
rpondit-il
avec
complaisance,
je possde
cette admirable
proprit que
lors-
que j'ai
vu une seule fois une
personne,
cela
me suffit
pour
la
reconnatre,
serait-ce
vingt
ans
aprs.

Je le vois
bien,
et se dtournant tandis
qu'un
sourire d'une
expression, singulire
et
qui
aurait donn fort
penser
au baron s'il
avait
pu
le
voir,
plissait
les commissures de
ses
lvres,
il
ajouta
: Herr
baron,
permetteZ-
moi de vous
prsenter
le colonel de
Wrang-
gel,
mon ami et mon
cousin,
monsieur le
baron Frederick de Stambow.
Les deux hommes
changrent
un salut
crmonieux.

J'ai
beaucoup
entendu
parler
de M. de
Stambow,
dit le colonel avec une
exquise
courtoisie.
LA REVANCHE
107

La
charge
des cuirassiers de
Wranggel
Woerth est reste clbre dans l'arme
prus-
sienne,
rpondit
le baron sur le mme ton.
La connaissance tait
faite,
on
s'assit,
on
fit
apporter
des
rafrachissements,
on alluma
les
pipes
et la conversation devint
gnrale;
on
parla
des diffrents vnements de la
guerre,
des
plans plus
ou moins heureux
de certains
gnraux,
du succs final trs-
rapproch,
de la France ruine et d-
membre
pour toujours
et de tant d'autres
choses,
trs-importantes.pour
des officiers al-
lemands,
et tout en
parlant
on buvait comme
des
outres,
et on fumait comme des
tuyaux
de chemine.
Le
gnral
comte de
Drolling
avait une
vritable
figure
de soudard
;
c'tait un
gros
homme entre deux
ges, fort, grand, qui por-
tait sa barbe comme Sa
Majest
le roi de
Prusse,
avait le nez
rouge,
les
pommettes
saillantes et
violaces,
la face
apoplectique,
dont une norme balafre
partageait
littrale-
ment le
visage
en
deux,
et donnait sa
phy-
sionomie
quelque
chose de sinistre cause
d'un tic
que
cette blessure lui avait laiss clans
la bouche et dans l'oeil
droit,
qui pleurait
tou-
jours
et dont la
paupire
retourne
apparais-
sait
rouge, presque sanglante.
Quant
au colonel Graff de
"vVrangge],
c'-
tait un homme de
prs
de six
pieds, maigre

proportion
;
il
paraissait
au moins soixante
ans;
ses cheveux et sa
barbe,
qu'il portait
longs,
taient d'une blancheur
argente,
ce
qui
tranchait d'une
faon singulire
avec la rou-
geur
violace du
peu que
l'on
voyait
de son vi-
sage ;
ses
yeux petits
et relevs vers les
tempes
dont le
regard
brlait,
et son nez
pat,
lui
donnaient une certaine ressemblance avec la
race kalmouke.
. Du
reste,
tels
qu'ils
taient,
les deux offi-
ciers saxons
paraissaient
de bons vivants
;
ils fumaient
bien,
buvaient mieux et causaient
avec.un entrain du diable et
qui rjouissait
fort leur convive
improvis.

Comment se fait-il
que
vous
passiez par
ici,
gnral?
demanda le
baron,
un certain
moment,
ce
village
n'est sur aucune route,
il
me semble.

C'est selon o l'on


va, baron, rpondit
le
gnral
en vidant
d'un trait un immense
widercom.
-
Bon,
o allez-vous donc?

Cela vous intresse? fit-il en


clignant
l'oeil
gauche,
ce
qui
lui fit faire une horrible
grimace.

Moi,
gnral, pas
le moins du
monde, je
vous
jure.

Alors tant
mieux,
car
je
n'aurais
pu
vous
le dire.

N'en
parlons plus,
dit le baron en riant.

C'est cela
;
est-ce
que
ce n'est
pas
le co- .
lonel von Eckenfels
qui
commande
ici,
herr
baron?

Hein ? fit-il avec un tressaillement de


surprise.

Bon ! il
parait que je
me suis mal
expli-
qu, reprit-il
avec
bonhomie;
ce
village
se
nomme-t-il Seiveens?

En
effet,
gnral,
tel est son nom.

Eh bien!
alors,
je
disais
bien,
c'est le
comte de Eckenfels
qui
a
occup
ce
village
il
y
a huit
jours,
afin de
jouer
un bon tour
ces dmons de
marquards
ou
francs-tireurs,
comme il vous
plaira
de les nommer.

Comment savez-vous?... s'cria-t-il au


comble de l'tonnement.

Vous
m'interrogez, je
crois,
fit-il avec
une nuance de svrit.

Pardonnez-moi,
herr
gnral,
mais...

Mon cher
baron,
interrompit-il, puisque
j'ai
eu le
bonheur de vous rencontrer et
que
vous vous tes si
gracieusement
mis
ma
disposition,
voulez-vous tre assez aima-
ble
pour prier
le colonel von Eckenfels de se
rendre ici dans une
heure,
afin
que j'aie
le
temps
de me
prparer
recevoir sa visite ?
Je vous serai
oblig;
veuillez dire au colonel
qu'il s'agit
d'affaire de
service.

Je vous
obirai,
mon
gnral;
seule-
ment
si vous
daignez
me
permettre...
103
LE BARON FREDERICK

Herr
baron,
interrompit
le comte en se
levant,
vous ne faites
pas, que je sache,
par-
tie de l'arme ?

C'est
vrai,
mon
gnral,
mais...

Assez sur ce
sujet.
Je ne vous retiens
plus,
herr baron. Je serai charm de vous
revoir avant mon
dpart.
Mon
appartement,
drle !
ajouta-t-il
en se tournant vers l'hte-
lier.

Voil,
Votre
Excellence,
rpondit
ce-
lui-ci,
en se
prcipitant
le bonnet la main.
Le
gnral
et le colonel salurent le baron
et se retirrent
prcds par
l'htelier
qui
se
confondait en salutations.

Soudards idiots ! s'cria M. de Stam-


bow avec
dpit
ds
qu'il
fut
seul;
on ne
peut
rien tirer de
pareils
nes.
Il
quitta l'auberge pour s'acquitter
de la
commission
qu'il
avait
reue et,
ce devoir ac-
compli,
il se rendit d'un
pas press
dans la
maison
qui
servait de
prison,
Mmcs Hart-
mann et Walter ainsi
qu'
leurs charmantes
filles.
Bien
qu'elles
fussent accables de
fatigue,
ces dames ne s'taient
pas
mises au
lit,
le
chagrin qu'elles prouvaient
tait
trop
vif,
leur
inquitude trop grande pour qu'elles
songeassent

prendre
du
repos,
l'audacieux
enlvement dont elles avaient t victimes
les avait littralement terrifies
;
elles ne sa-
vaient
quoi
attribuer cet acte
que
rien ne
justifiait
et
qui
n'avait aucun intrt
politique,
moins
que
ce ne ft une
vengeance parti-
culire. Mais
qui pouvait
se
venger d'elles,
qui
n'avaient
jamais
fait
que
du
bien,
ou
pour
tre
plus
vrai,
avaient combl de
bienfaits
tous les malheureux
qui
les
avaient
appro-
ches,
ou seulement s'taient fait recomman-
der elles?
Accables
par
la
fatigue,
les deux
jeunes
filles,
dont l'me
pure
n'avait
pas
conscience
de l'horrible malheur
qui
les
menaait,
s'-
taient endormies sur leurs
chaises,
la tte
reposant
sur le
pied
du lit
auprs duquel
elles
s'taient
assises; seules,
les deux mres n'a-
vaient
pas
ferm la
paupire,
les heures
avaient
pass longues
et sombres sans
qu'elles
semblassent en tenir
compte;
la douleur fait
tout oublier.
Soudain elles tressaillirent.
Un bruit de
pas
faisait rsonner le
parquet
dans la chambre
prcdant
celle dans la-
quelle
elles se tenaient.
Deux
coups, par
une ironie
amre,
furent
frapps
sur cette
porte qui
n'tait mme
pas
ferme.

Entrez,
dit machinalement M""
5
Hart-
mann.
La
port
fut
pousse,
un homme
parut
sur
le seuil.
Cet homme tait le baron de Stambow.

M. de Poblesko ! s'cria M"


10
Hartmann,
en
proie
la
plus grande surprise.
Elle le reconnaissait seulement alors.
Ajoutons que
la
digne
femme,

laquelle
ni son mari ni Michel n'avaient rien
rvl,
ne connaissait de M. de Poblesko
que
son
beau ct
;
en un
mot,
elle le
croyait
dvou
sa famille.

Moi-mme, madame,
rpondit
le
jeune
homme avec un
profond
salut.

Dieu soit lou 1 s*cria-t-elle en


joi-
gnant
les
mains,
c'est lui
qui
vous envoie
pour
nous sauver.

C'est mon
plus
ferme
dsir, madame,
rpondit-il
avec une
lgre
nuance d'tonn-
ment.
Il la
croyait
instruite.

Oh !
je
vous en
supplie,
sauvez-nous
;
mais surtout sauvez nos enfants ! s'cria-
t-elle avec me.

J'y
tcherai, madame,
rpondit-il
froid
et
compass
;
mais cela sera difficile.

Difficile?

Oui, madame;
cela
dpend
de vous
surtout.

De moi?

Oui,
dit-il avec un mauvais
sourire;
un
mot de
vous,
un
seul,
et dans
cinq
minutes
cette
porte,
si
rigoureusement
ferme,
s'ou-
LA REVANCHE
10.)
vrira toute
grande
et vous serez libres.

Libres?... Je ne vous
comprends pas,
monsieur. Comment se fait-il
que
vous,
un
Polonais,
vous
ayez
tant de
pouvoir
sur les
Allemands,
vos ennemis naturels? cela est
trange,
en vrit.

Madame, rpondit-il,
en se mordant les
lvres,
deux mots vous
expliqueront...

Votre lche
trahison,
monsieur! s'cria
Lania
qui
tout
coup
se dressa fire et m-
prisante
devant lui.

De telles
paroles
! s'cria-t-il en recu-
lant
malgr
lui devant la hautaine
jeune
fille.

Sont
justes, monsieur, reprit-elle
avec
une
nergie
fbrile
;
ma
mre,
la bonne et
sainte
femme, ignore
votre
infamie,
elle ne
sait
pas que
vous tes un vil et
mprisable
espion prussien,
elle
ignore
enfin
que
c'est
vous
qui
nous avez enleves cette nuit au
milieu de nos amis
;
vous
qui
vous tes
pr-
sent nous sous le nom d'un
proscrit
en r-
clamant notre
protection
!
Sortez, monsieur,
votre
prsence
nous est odieuse.
Le baron de
Stambow,
loin d'tre atterr
par
cette
foudroyante interpellation,
se re-
dressa
cynique
et railleur.

A la bonne heure, dit-il,


voil
qui
est
parler;
vous avez
raison, mademoiselle,
tout
ce
que
vous dites est
vrai;
mais vous seule
tes
la cause de ce
qui
arrive : si
j'ai agi
ainsi
que je
l'ai
fait,
si
je
vous ai
enleve,
sa-
chez-le,
c'est
que je
vous aime et
que j'ai
fait
le serment
que je
tiendrai,
duss-je
tre fou-
droy
une heure
plus
tard,
que
vous
n'ap-
partiendrez ,
moi
vivant,
aucun autre
homme.

Monsieur,
Dieu est
juste,
il vous
pu-
nira, je
me ris de vos menaces.
Le baron haussa les
paules,
il
sourit d-
daigneusement.

Peut-tre,
dit-il en lui
lanant
un
regard
de
tigre.
Et se tournant vers les trois
pauvres
femmes
qui
assistaient atterres cet
pou-
vantable entretien :

Mesdames, dit-il,
vous avez t condam-
nes
par
un conseil de
guerre pour
les vols
commis mon
prjudice
et celui de M. Je-
yer, banquier, par
le sieur Michel Hartmann,
ce bandit hors la loi
qui
se dit chef de francs-
tireurs. Dans une heure vous serez fusilles
sur la
place
de ce
village
! Recommandez vo-
tre me Dieu !
Il salua froidement et se
dirigea
vers la
porte
;
arriv sur le
seuil,
il se retourna :

Votre fille seule


peut
vous
sauver,
dit-il
en
appuyant
avec intention sur
chaque
mot,
qu'elle
consente tre moi.

Horreur ! s'cria la
jeune
fille.
Et vaincue
par
la
douleur,
elle tomba va-
nouie entre les bras de Charlotte et de
M,no Walter.

Jamais !
rpondit
Mm
0
Hartmann avec
une
nergie hroque,
et tendant le bras
vers lui. Va!
maudit,
ajouta-t-elle,
va !
je
te
chasse.

Je reviendrai dans une


heure,
rpondit-
il avec un affreux ricanement.
Et il sortit
pas
lents en refermant la
port
derrire lui.
Les malheureuses femmes fondirent en
larmes et clatrent en
sanglots.
X
OU LES FRANCS-TIREURS PRENNENT DFINI-
TIVEMENT LEUR REVANCHE.
Le colonel von Eckenfels non-seulement
tait
gentilhomme, puisqu'il
tait
comte,
mais de
plus
il tait
officier,
et
par surcrot,
Prussien des vieilles
provinces
des Marches
de
Brandebourg, triple
motif
pour qu'il pos-
sdt une
morgue
et un
orgueil
au-dessus de
toute
apprciation logique;
si nous
ajoutons
cela
que
les Prussiens et les Saxons se d-.
110
LE
BARON
FREDERICK
testent cordialement et
par consquent
se m-
prisent rciproquement
et faisaient fort mau-
vais
mnage lorsque
les
exigences
de la
guerre
les
rapprochaient
accidentellement
les uns des
autres,
le lecteur
comprendra
avec
quel plaisir
il dut recevoir l'invitation
de se rendre l'entrevue
que
lui faisait de-
mander le
gnral
comte
Drolling par
l'en-
tremise du baron de Stambow,
Nous n'avancerons rien de
trop
en affir-
mant
que
la nouvelle seule de l'arrive du
gnral
dans le
village
avait suffi
pour
le
mettre de mauvaise
humeur,
mais
que
lors-
qu'il
connut l'invitation
qui
lui tait
faits,
il
devint littralement furieux.
L'invitation, polie
dans la
forme,
n'tait rien
moins
qu'un
ordre
premptoire auquel
il tait
impossible
de se
soustraire;
la
discipline
prussienne
ne connat ni
rangs,
ni
grades,
elle est la mme
pour
les soldats et
pour
les
officiers,
plus
cruelle encore
peut-tre pour
ces
derniers,
car elle les
frappe
dans leur or-
gueil
;
tandis
que
le
soldat, qui
n'est en rsum
qu'une
brute,
ne
souffre, lui,
que
clans son
pi-
derme bless et
impitoyablement
entam
par
le
bton,
ce
qui,
en
somme,
n'est rien
pour
lui,
car ses
plaies
se
gurissent
vite et une
longue
habitude
l'empche
de
trop
s'en
pr-
occuper.
Le colonel comte de
Eckenfels,
tout en
maugrant
et en
envoyant
au
diable,
grce

ces
magnifiques jurons que
la
langue
alle-
mande est seule
capable
de
composer
et
qui
la font si
riche,
se rsolut obir
;
et
aprs
s'tre
soigneusement sangl
dans son uni-
forme et s'tre mis dans une tenue
irrpro-
chable,
il sortit de la maison
qu'il
habitait
;
et, suivi
par
deux officiers
qui
lui servaient
provisoirement
d'aides de
camp,
car il com-
mandait en
chef,
il se rendit de son
pas
le
plus
majestueux

l'auberge
o le
gnral
tait
descendu,
rsolu intrieurement faire
comprendre,
bien entendu avec tout le
respect
requis,
cet officier saxon
que
les officiers de
Sa
Majest prussienne
n'taient
pas
habitus
tre traits avec ce
sans-faon,
ce laisser-
aller de la
part
d'officiers,
fussent-ils
gn-
raux,
sous les ordres directs
desquels
ils
n'taient
pas placs.
Le
gnral
se faisait
garder
avec un soin
extrme.
Devant la
porte
un cavalier saxon che-
val so tenait immobile comme une statue
questre.
La salle
principale
de
l'auberge
tait m-
tamorphose
en une
espce
de
corps
de
garde
;
les soldats
saxons,
assis des tables,
buvaient
et
mangeaient
;
le vieux sous-officier mine
rbarbative,
leur chef
immdiat,
se
promenait
de
long
en
large
devant ses subordonns sur
lesquels
il
jetait
des
regards
mlancoliques,
sans
interrompre pour
cela de fumer l'norme
pipe qui
ne le
quittait jamais.
Le colonel et ses officiers
pntrrent
dans
l'auberge
;
le
sergent
s'arrta,
dit un mot
ses hommes
qui
se levrent
aussitt,
et les
honneurs militaires furent rendus l'officier
suprieur
avec tout le crmonial accou-
tum.

Le
gnral
comte de
Drolling,
demanda
le colonel
l'aubergiste, qui
accourait vers
lui le bonnet la main.

Mon colonel,
lui
rpondit respectueuse-
ment
l'htelier,
Son Excellence le
gnral
est
en train de
djeuner,
il a
presque
termin.

Il
suffit;
annoncez Son Excellence le
gnral
le colonel comte de
Eckenfels,
et de-
mandez-lui
s'il lui
plat
de le recevoir.

A l'instant,
mon
colonel,
rpondit
l'h-
telier.
Et
aprs
avoir fait le salut
militaire,
il
quitta
la
grande
salle en courant.

Herrs, reprit
l'officier en s'adressant
ses aides de
camp,
vous
m'attendrez,
non
pas
ici,
fit-il en
jetant
un
regard
de
mpris
aux
soldats
toujours
droits, immobiles,
et la main
au
front,
mais dans
quelque
cabinet o vous
serez seuls.
L'htelier
reparut.

Son Excellence le
gnral prie
Son Ex-
LA REVANCHE
Ul
Cellence le colonel de monter son
apparte-
ment,
rpondit-il.

Indiquez-moi
le chemin.
Et
aprs
avoir salu les deux officiers
d'un
geste protecteur,
il
quitta
la salle sur les
pas
de l'htelier.
Aussitt
que
leur chef fut
sorti,
les officiers
ouvrirent la
porte
d'un cabinet dans
lequel
ils s'installrent de leur mieux.
I
Sur un
signe
de leur
sous-officier,
les sol- I
dats saxons s'taient remis table et avaient
recommenc
manger; quant
au
sous-officier,
il avait
repris
sa
pipe
et sa
promenade.
Le colonel fut accueilli
par
le
gnral
avec
une rondeur toute militaire.
M. de
Drolling
tait assis en face de son
silencieux aide de
camp
et table
jusqu'au
menton
;
une foule de
plats
vides et d'assiettes
sales
gisaient
sur une table
place exprs

proximit
et sur
laquelle
se trouvaient en sus
une dizaine de bouteilles
galement
vides et
un nombre
presque gal
de bouteilles
pleines,
parmi lesquelles quatre
bouteilles de Cham-
pagne
tenaient la meilleure
place.
Le
gnral
et son aid de
camp
taient rou-
ges
comme deux
coqs
;
ils avaient fait
grand
honneur au
plantureux repas qui,
sur leur
ordre,
leur avait t servi.

Asseyez-vous,
colonel,
dit le
gnral
en
lui tendant cordialement la main
par-dessus
la
table, je
suis vritablement charm de vous
voir. Der teuffel!
je
ne vous invite
pas
d-
jeuner parce que,
vous le
voyez,
nous sommes
au dessert.

Mille
grces,
mon
gnral, j'ai djeun
moi
aussi, rpondit
l'officier en
s'asseyant.

Tant
mieux,
mille carcasses de
Franais
!
mais si vous ne
mangez pas,
vous ne refuse-
rez
pas
de
boire,
par
la barbe du diable I
Allons, toi, ajouta-t-il,
en s'adressant l'h-
telier,
donne un verre au herr
colonel,
mau-
dite
peau
de
porc
! et dbouche une bouteille
de
Champagne; dpche-toi
ou sinon
je
te
romps
les
os,
espce
de tte de mouton !
L'htelier
s'empressa
d'obir.
Les verres furent
remplis
et vids.

Excellent vin ! fit le


gnral
en
passant
sa
langue
sur ses lvres avec satisfaction,
excellent
vin,
infrieur
cependant
nos bons
crus du Rhin.
Le colonel
Wranggel poussa
une
espce
d'brouement,mais
sans
prononceruneparole
distincte,
et il
remplit
de nouveau les
verres.

Est-ce
que
vous vous
plaisez beaucoup
ici,
colonel?
reprit
le
gnral, qui
choisissait
un
rgalia
dans un
magnifique porte-cigares.

Nullement,
herr
gnral,
la vie est in-
sipide.

Je
comprends
cela
;
votre sant.!

A la
vtre,
mon
gnral!
'A
propos,
lisez ceci.
Il
prsenta
au colonel un
papier pli qu'il
avait retir de son uniforme.

Un ordre du
gnral
von Werder
qui
me
place
sous vos
ordres,
mon
gnral,
s'cria-t-il avec
surprise.

En seriez-vous fch? fit le


gnral
en
viciant son verre
que
son silencieux aide de
camp
venait de
remplir.
Ce
singulier
aide de
camp
semblait ne
pas
avoir d'autre mission
auprs
de son chef
que
celle de
remplir
son
verre,
et de boire comme
un
muid,
double mission du reste dont il
s'acquittait
en conscience et avec une distinc-
tion
particulire.

Nullement,
mon
gnral, rpondit
M. de Eckenfels en dissimulant une
grimace,
je
suis au contraire bien heureux de ce
qui
arrive. Ainsi Votre Excellence
remplace
le
gnral
Yon Werder dans le commandement
de l'Alsace.
-
Oui,
fit-il
ngligemment
;
prenez
donc
un
cigare.
M, le baron de Moltke le trouve
trop
mou et surtout
trop
doux
pour
ces
popu-
lations rvoltes.

Je n'aurais
pas
cru cela.

C'est
cependant
ainsi. Quel
homme de
guerre que
ce baron de Moltke,
fit-il en vi-
dant son verre. A votre
sant !
113 LE BARON FREDERICK

Un
gant
! s'cria le colonel en buvant
avec enthousiasme. . , .

Un
prodige!
dit l'aide de
camp
d'une
voix caverneuse.
La
glace
tait
rompue,
on
buvait,
on fu-
mait et on
prenait
le caf tout ensemble
;
les
Allemands ont une
faon particulire
de
manger.

Vous avez de bien mauvais


espions,
re-
prit
le
gnral
entre deux bouffes de
tabac,
aussi tes-vous
pitoyablement
servi.
-
.
- -

Vous
croyez, gnral.

J'en ai la
preuve.
Les uns mettent beau-
coup trop
de
passion,
on les
dpiste
imm-
diatement. D'autres
s'imaginent qu'il
suffit
de se
dguiser
en chasseur
pour
tout
appren-
dre et tout savoir. C'est
pitoyable.
A votre
sant !

A l
vtre,
mon
gnral
;
je
ne
comprends
pas
bien ce
que
Votre Excellence me fait
l'honneur de me dire.

Les
Franais
!
que
le ciel les crase!
ont ce
proverbe
: II.ne faut
pas
chasser deux
livres la
fois; moi,
je
dirai il ne faut
pas
essayer
dfaire ensemble ses affaires et celles
du
gouvernement,
der teuffel !

Oh! oh! fit le


colonel,
qui
se sentit
plir
et
qui
vida son verre d'un trait afin de. dissi-
muler l'motion
qui
s'tait subitement em-
pare
de lui.

Vous
comprenez, reprit
le
gnral
avec
bonhomie. , .

Je
comprends,
oui,,
mon
gnral.

Tant
mieux,
cela m'vitera d'entrer
dans de
plus longs dveloppements,
nous
sommes admirablement
renseigns
au
grand
quartier gnral.

Je le
vois,
Excellence.

Vous ne. savez rien


encore ;.
voulez-vous
des
preuves
?
je
vous en fournirai mille.

Permettez-moi de vous faire


observer,
Excellence,
que
nous
qui
sommes sur les
lieux...

Vous ne savez rien


; interrompit
le
g-
nral avec un
gros
rire.

Oh! fit le colonel avec un


geste
de
pro-
testation.

Vous le
voyez, Wranggel,
dit-il son
aide de
camp
avec un haussement
d'paules
significatif.

Us ont des
yeux pour
ne
pas
voir et des
oreilles
pour
ne
pas
entendre, rpondit
l'aide
de
camp
d'un ton si
lugubre que
le colonel se
sentit frissonner intrieurement.

coutez,
herr
colonel, reprit
le
gnral,
il
y
a deux
jours
un de vos
principaux espions
a t
pendu

quelques
lieues d'ici
peine,
par
les francs-tireurs.

-Un de nos
principaux espions?

Oui,
herr colonel
;
le
banquier Jeyer,
de
Strasbourg,
s'il faut
que je
vous rvle son
nom
;
que pensez-vous
de cela?
.: C'est
.effroyable,
mon
gnral,

Ce n'est rien encore.

Oh ! mon
gnral
!...

Vous allez en
juger, reprit-il
froide-
ment en
posant
sur la table son verre
vide,
que
son aide de
camp s'empressa
de
remplir
en mme
temps que
le
sien,
bien entendu
;
vous avez entendu
parler
de M"
10
la baronne
de
Steinfeld,
sans
doute,
herr
colonel,
une
femme dlicieusement
jolie
et
qui
nous a
rendu de
trs-grands
services.
.

Oui, Excellence,
trs-souvent et avec de
grands loges.
-
Le
gnral
et son aide de
camp
clatrent
la fois d'un rire si
diabolique que
le colo-
nel en demeura tout dferr.

Pardon,
herr
colonel,
fit le
gnral, par-
don,
cela a.t
plus
fort
que
moi,
der teuffel !
il fallait
que j'clate
ou
que jecrve,
mille dia-
bles! Eh bien! cette
dlicieuse baronne,
dont
on fait si souvent
l'loge
devant
vous,
est
tombe amoureuse d'un de. ces . chefs de
I
marquards,
de ces dmons incarns de francs-
tireurs.

Elle ! mon
gnral.

Parfaitement
;
les femmes vont vite
en
besogne.
Mm de Steinfeld
n'ignore pas
les
succs du
jeune gnral
Gremer aux environs
LE BARON FREDERICK

LA REVANCHE 113
M"' do Steinfeld
n'ignoro pas
Is^suies
du
jena gnral
Oemer
(page 112).
de
Dijon,
en marche vers
l'Est,
aussi
fait-elle conduire les francs-tireurs mau-
dits
par
des sentiers
presque impratica-
bles hors de
l'Alsace,
la rencontre des
forces
rgulires
de l'ennemi
;
si bien
que
si
nous
n'y prenons pas garde
ils nous
chap-
peront,
et,
avant
demain,
seront hors de nos
griffes.
.
Cependant,
mon
gnral,
M. de Stam-
bow m'a assur...

M. de Stambow est un charmant


garon,
que j'aime beaucoup;
mais,
dans cette cir-
constance,
il a
compltement
fait fausse
route;
M. de Stambow est
amoureux,
lui
aussi,
d'une
petite
fille
qu'il
a enleve et
qu'il
a conduite ici
;
croyez-vous
donc
que j'ignore
quelque chose,
herr colonel?
ajouta-t-il
en
lui
lanant
un
regard
devant
lequel
l'officier
baissa
malgr
lui le sien en
rougissant;
assez
sur ce
sujet, je
ne veux ni rechercher les cou-
pables,
ni svir contre eux
; je
veux,
s'il en
-
est
temps
encore,
rparer
le mal
qui
a t
fait.
M'y
aiderez-vous ?

Pouvezrvous en
douter,
mon
gnral?
r-
''
Non,
car
je
sais
que
vous avez un vri-
table coeur de soldat et
que
vous tes dvou
nvnoN FRtfn&RicK.

83ft .iv. LA. RHVANCHli. 15<>
III
LE BARON
FREDERICK
la sainte cause allemande
;
comprenez-moi
I
!
demi-mot : ds
rapports
ont t faits en haut
<
lieu;
chacun a des envieux et des
ennemis,
moi
je
ne vous veux
pas
de mal
;
selon
que
vous
agirez
A'ous
serez
rcompens
;
est-ce
compris?

Mon
gnral,
s'cria le
colonel avec en-
tranement,
quoi que
vous
ordonniez,
j'obi-
rai;
comptez
sur moi.

C'est
bien,
je
retiens votre
parole
;
com-
bien
avez-vous de inonde ici?

En
tout,
mon
gnral
?

Oui,
soldats et soi-disant
paysans;

Douze cents
hommes,
mon
gnral, qua-
tre cents soldats formant la
population
du
village
;
huit cents
hommes sont
embusqus
aux
environs.

C'est bien
cela,
en effet
; coutez-moi
bien
;
il
s'agit
de service.

A vos
ordres,
mon
gnral,
dit-il en se
levant.

La
position
de ce
village
est
excellente,
je
tiens la
conserver,
elle
pourra
nous tre
d'une
grande
utilit
pour
certains
projets que
je
vous
communiquerai
en
temps
utile.
Oui,
mon
gnral.

Vous
allez,
aussitt
aprs
m'avoir
quitt,
sortir du
village
sans
affectation;
vous avez
des officiers
auxquels
vous
avez
particulire-
ment confiance ?

Deux, oui,
mon
gnral,
ils sont
ici,
en
bas.

Trs-bien,
vous les
emmnerez avec
vous. Naturellement vous n'avez
pas
de trou-
pes
dans le
village?

Non,
mon
gnral.

En
effet,
il fallait conserver les
appa-
rences
;
mais maintenant
que
l'embuscade est
devenue
inutile,
il faut
changer
ces
disposi-
tions. Parmi vos
officiers,
n'avez-vous
pas
un
capitaine
nomm Shimelmann?

Oui,
mon
gnral,
un brave soldat.

Je le
sais,
rpondit
en souriant M. de
Drolling.
Vous mettrez deux cents hommes
sous ses ordres et vous le
ferez entrer dans
le
village
avant une
heure;
il est
important
que
nous
soyons gards.

Oui,
mon
gnral,
cela sera fait.

Quant
vous,
herr
colonel,
vous ferez
abandonner les
embuscades,
vous runirez
tous vos hommes et vous les
mettrez,
sans
perdre
une
seconde,
en marche sur
Seiveens;
je
vous recommande surtout les
quatre
obu-
siers
de
montagne que
vous avez avec
vous,
ils vous seront trs-utiles
lorsque
vous ren-
contrerez les francs-tireurs.

C'est donc leur


poursuite que
vous
me
lancez,
mon
gnral?

Avant trois heures ils seront entre vos


mains si vous savez vous
y prendre,
herr co-
lonel,
et
cette fois ils
n'chapperont pas,
car
ils seront
envelopps
de tous les cts.

Vous tes admirablement


renseign,
mon
gnral,
cela est vritablement
prodigieux.

Oui,
nous sommes bien
servis,
nous
autres,
ne vous
l'avais-je pas
dit? Aussitt
vos
troupes
en
marche,
vous vous rendrez ici
en toute
hte,
herr
colonel,
afin de recevoir
YOSdernires instructions
;
un verre de Cham-
pagne
et en
route,
il
n'y
a
pas
un instant
perdre
si nous voulons russir.
:
Nous russirons ! s'cria le colonel.

J'en ai
l'espoir, rpondit
le
gnral
avec
un sourire d'une
expression singulire
;

votre
sant,
herr
colonel,
et surtout bouche
close,
mme avec votre meilleur
ami,
il
s'agit
de vie ou de mort.

Je serai
muet,
mon
gnral.
Les verres se
choqurent
et l'on but.

Bonne
chance, colonel,
je
vous
attends
ici.

Avant une heure


je
serai de
retour,
mon
gnral.

Tant
mieux,
il faut mener cela ronde-
ment.
Le colonel salua et
sortit;
un instant
plus
tard il
quittait
le
village
en
compagnie
de ses
deux officiers monts tous trois sur d'excel-
I
lents
chevaux, que
sur l'ordre du colonel un
des officiers avait fait-amener.
LA REVANCHE
Mo
M. de Eckenfels n'avait rencontr
personne
f
sur son
chemin,
et
par consquent
il n'avait
<
pu changer
une
parole
avec
qui que
ce
ft.
i
Le
gnral
et son aide de
camp,
cachs
derrire les rideaux de leur
fentre,
avaient
1
suivi d'un
regard
anxieux les mouvements
<
dufolonel;
ds
qu'il
eut
disparu
dans la
campagne,
ils se rassirent en se frottant les
mains,
et
changrent
un
regard
en riant
silencieusement.
Sur un
signe
du
gnral,
l'aide de
camp
appela.
Au bout d'un
instant,
l'htelier
parut.

Avance
ici, drle,
lui dit M. de
Drolling.
Triple
dindon! connais-tu M. le baron de
Stambow?

Oui,
mon
gnral, rpondit
le
pauvre
diable.

Pourquoi
trembles-tu,
tte de mouton
que
tu es? crois-tu
que je
veux
manger
une
aussi vilaine bte
que
toi? Va tout de suite
trouver M. le baron de
Stambow,
fais-lui mes
compliments
et
prie-le
de me faire l'honneur
de se rendre
ici,
fque je
dsire causer avec
lui;
m'as-tu
compris,
double brute?

Oui,
mon
gnral.

Alors
dcampe,
si tu ne veux
pas que je
t'assomme.
Le
pauvre
diable ne se fit
pas rpter
cette
invitation,
il
s'lana
en courant hors de la
chambre et on l'entendit
dgringoler quatre

quatre
les marches de l'escalier.
Les deLix officiers
reprirent,
l'aide de
camp
son norme
pipe,
le
gnral
un excellent
rgalia.
Dix minutes
plus
tard,
le baron de Stam-
bow faisait son entre dans la chambre oc-
cupe par
le
gnral.

Vous m'avez fait l'honneur de me man-


der,
monsieur le comte ? dit-il en s'inclinant
respectueusement.

Oui,
monsieur le
baron,
rpondit
le
gnral
avec la
plus grande
cordialit. J'ai
dsir;
si cela ne vous
drange pas trop
toute-
fois, jouir pendant quelques
instants de votre
charmante conversation.

C'est
beaucoup
d'honneur
pour
moi,
monsieur le comte.

Asseyez-vous
donc,
je
vous
prie.
Vou-
lez-vous
accepter
un verre de
Champagne?
il
est dlicieux.

Vous
m'excuserez,
monsieur le comte,
je
ne bois
jamais, rpondit
le baron en s'as-
seyant,

Est-ce
question d'hygine
? seriez-vous
mal
portant
?

Nullement,
mon
gnral, simple
habi-
tude,
voil
tout,
fit-il en souriant.
--
Voil
qui
est
singulier,
un Allemand
qui
refuse de boire.

En
effet, aussi,
monsieur le
comte,
je
m'excuse.

Enfin,
vous
accepterez
un de ces
rgalias,
je
vous les
garantis
de
provenance
directe,
ils m'ont t donns
par
M. le comte de Bis-
marck,
il n'en fume
pas
d'autres.

Je
comprends
cela,
j'accepte
avec re-
connaissance.
Le baron choisit un
cigare
dans le
porte-
cigares que
lui tendait le
gnral
et il ralluma.

Ainsi
que
vous le
dsiriez,
monsieur le
comte,
je
vous ai
envoy
le colonel Eckenfels
;
avez-vous t satisfait de votre entrevue avec
lui?

Mais
oui, assez,
herr
baron,
M, de Ec-
kenfels n'est
pas
seulement un excellent
soldat,
c'est encore un homme du meilleur
monde,
il est
gentilhomme
des
pieds
la
tte,
Ion
ne
peut que
s'instruire dans sa conversation.

Ah! fit le baron en


souriant,
la conver-
sation du
digne
colonel est si instructive
que
cela?
j'ignorais
ce
dtail,
monsieur le comte.
*
C'est comme
j'ai
l'honneur de vous le
dire,
herr baron
;
du
reste,
nous avons beau-
coup parl
de vous.

De moi ?
i

Mon
Dieu, oui,
en bien
seulement,
bien
entendu, vous avez un ami bien
prcieux
dans le
colonel,
herr baron.
116
LE BARON FREDERICK

Vous
croyez,
monsieur le comte?

J'en suis
convaincu,
herr
baron,
il n'a
pas
un instant tari sur votre
compte,
tout-
prtexte
lui tait bon
pour
faire votre
loge.

Tant
que
cela? fit-il en riant.

Sur
l'honneur,
c'est textuel.

Voil
qui
est charmant.

N'est-ce
pas?

Ma foi
oui,
monsieur le
comte,
et cela
est d'autant
plus
charmant
que j'tais
loin de
m'y
attendre.

Oui, je sais;
il m'a
parl
de cela
;
vous
avez eu une
lgre pique.

Ah ! il vous a dit...

Tout;
il
s'agissait, je crois,
d'une
jeune
fille
que
vous avez enleve et
qu'il
rclamait
pour
sa
part
de
butin,
s'appuyant
sur ce mo-
tif
que, ayant
du mme
coup
enlev deux
jeunes
filles
galement
belles toutes les
deux,
rien ne
s'opposait
ce
que
vous lui en cdiez
une.

Comment ! Me
serais-je tromp?
'
Je ne dis
pas
cela,
monsieur le baron.
Ah!
peut-tre ai-je
commis une indiscrtion.

Non
pas,
mais c'est une
question
si
dlicate.

Ah!
oui,
je comprends,
l'amour; mais,
aprs
tout,
il
s'agit
de
Franaises,
n'est-ce
pas
?

Oui,
monsieur le
comte,
deux Alsacien-
nes.

Eh
bien,
c'est
pain
bnit,
comme disent
les
catholiques,
fit-il avec un
gros
rire,
et
puis
ne faut-il
pas que
les Alsaciens
payent
les frais de la
guerre, puisque
c'est
pour
les
rendre la
grande
famille allemande
que
nous nous battons?

Ainsi,
monsieur le
comte,
vous
ne trou-
vez
pas
mauvais...

Que
vous fassiez la cour aux
jolies
filles?
der teuffel! c'est de votre
ge
cela! herr ba-
ron. Je n'ai
qu'un
seul
regret,
c'est de ne
pouvoir
en faire autant. A
propos,
sont-elles
vritablement
j
olies ?

Charmantes,
monsieur
le comte.

Alors,
je comprends pourquoi
vous et
le colonel vous montiez sur vos
ergots
comme
deux braves
coqs
de combat.

C'est
vrai,
mais tout est
arrang.

Je le sais
;
tes-vous aim?

Dtest,
monsieur le comte.

C'est clans l'ordre. Cela n'en sera


que
plus piquant.

Qui
sait?

Eh
quoi
! vous
doutez,
lorsque
toutes les
chances sont
pour
vous?
.

Ah
,
mais ce bavard de colonel vous
a donc tout racont ?

Mon Dieu oui,


pourquoi
m'aurait-il ca-
ch
quelque
chose ? D'ailleurs
je
ne vois rien
que
de trs-honorable
pour
vous dans cette
affaire;
de
quoi s'agit-il,
en somme? des
femmes sont accuses et convaincues d'tre
non-seulement
parentes
mais encore affilies
des francs-tireurs
franais,
c'est--dire des
bandits hors la loi
;
de
plus
ces femmes sont
complices
de vols considrables commis au
prjudice
de
sujets allemands,
en
consquence,
un conseil de
guerre
les a condamnes
mort,
ce
qui
est
justice;
et
remarquez qu'en
droit
ce
jugement
tait
inutile,
vous tiez
parfaite-
ment libre de faire sance tenante fusiller ces
femmes
;
au lieu de cela vous vous laissez at-
tendrir et vous consentez sauver les cou-
pables,
la seule condition
que
les
jeunes
filles vous
tmoignent
un
peu
de reconnais-
sance
;
c'est la moindre des
choses,
que
diable ! Il faudra
que
ces deux cratures
soient bien dnatures
pour
refuser d'ac-
cepter
d'aussi douces conditions.
Pendant
que
le
gnral parlait ainsi,
M. de
Stambow l'examinait attentivement
pour
voir
s'il ne raillait
pas
et si c'tait srieusement
qu'il
soutenait cette
trange
thorie
;
mais il
en fut
pour
ses frais
d'examen,
il lui fut im-
possible
de rien dcouvrir
;
le
gnral parlait
avec la
plus parfaite
bonhomie
et,
en
appa-
rence,
la
plus'
entire
conviction,
son
visage
refltait bien la
pense qu'il exprimait
si cha-
leureusement
;
le baron
sourit,
il
avait trouv
LA REVANCHE 117
dans le comte de
Drolling
l'homme
qu'il
cher-
chait
pour justifier plus
tard,
s'il en tait be-
soin,
cet acte
inqualifiable.

Hum,
dit-il
part
lui,
est-ce
que
Henri
Heine avait raison
lorsqu'il
crivait : Le
Prussien est
bte,
l'instruction le rend f-
roce. Ce
digne gnral, qui
est
trs-savant,
ce
que
l'on
dit,
me semble
manquer
com-
pltement
de sens moral
;
quels
admirables
instruments
que
de tels hommes clans des
mains
qui
savent s'en
servir,
et comme le
comte de Bismarck les connat bien !

Avez-vous t faire visite vos


prison-
nires,
herr baron?
reprit
le
gnral
en sou-
riant.

Oui,
monsieur le comte.

Je
parie qu'on
vous a chass comme un
laquais,
et en vous accablant
d'injures.

En
effet,
gnral,
c'est ce
qui
est arriv.

J'en tais sur.

Mais
que
se
passe-t-il
sur la
place
? dit
tout
coup
le baron en se levant
pour
aller
regardera
la fentre.

Il se
passe quelque
chose?
rpondit
le
gnral
avec la
plus complte
indiffrence,
tout en
changeant
la drobe un
regard
avec son silencieux aide de
camp.

Mais
oui,
et
quelque
chose d'assez sin-
gulier
mme.

Quoi donc,
s'il vous
plat,
herr baron ?

Une foule de
paysans qui
arrivent con-
duisant des charrettes
charges
de
lgumes,
de volailles et de denres de toutes sortes.
-

Eh ! eh! ce n'est
pas
si
dsagrable cela,
il me semble.

C'est
vrai,
monsieur le
comte,
mais de-
puis
huit
jours,
voici la
premire
fois
que pa-
reil fait se
produit.

tl faut un commencement
tout;
que
voyez-vous
donc de si
inquitant
l dedans ?

Rien,
si cela se
passait
dans un
tout
autre
village que
celui-ci,
fit-il avec intention.

Der teuffel ! s'cria le comte en se


frap-
pant
le front
; je n'y songeais pas,
sur mon
me !

Et maintenant vous
comprenez.

Je le crois bien.

Il faut l'instant
prvenir
le
colonel,
et
je
vais...

C'est
inutile,
dit le
gnral
en l'arrtant
d'un
geste,
le colonel est absent.

Absent,
le colonel?

Oui,
il
s'acquitte
en ce moment d'une
mission
importante
dont
je
l'ai
charg.

Vous,
monsieur le comte?

Pourquoi pas,
herr
baron,
puisque
c'est
moi
qui
commande ici ?

Vous commandez
ici,
gnral?

Oui, monsieur,
rpondit-il,
avec un ac-
cent
glac qui
arrta net les mots sur les lvres
crispes
du baron.
Il
y
eut un silence.
Le baron tait
confondu,
un sombre
pres-
sentiment lui serrait le coeur.
Le
gnral
ne le laissa
pas
sous cette mau-
vaise
impression.

Que
vous
importe cela, reprit-il
avec un
indicible accent de
bonhomie,
si au lieu d'un
ennemi
cach,
cela vous
donne,
au
contraire,
un ami
puissant
et tout
dispos
vous servir?

Vous seriez rellement mon


ami,
mon-
sieur le comte ?
rpondit-il
avec mfiance.

Pourquoi
non?
aurais-je quelque
motif
pour
vous en vouloir?

Non !
grce
au ciel.

Alors
pourquoi
ne
serais-je pas
votre
ami ?

C'est
juste
; excusez-moi,
monsieur le
comte,
je
ne sais ce
que je
dis
;
je crois,
Dieu
me
pardonne, que je perds
la tte.

Amour,
printemps
de la
vie,
chantonna
I l'aide de
camp
en faux-bourdon.

Monsieur de
Wranggel
a
raison,
herr
baron,
dit le
gnral
en
riant,
c'est l'amour
qui
vous tourne la
tte,
il faut vous
gurir
au
plus
vite,
vous le
savez,
le seul remde- est la
possession
de
l'objet
aim.

Hlas ! murmura M, de Stambow d'une


voix
sourde, je
crains bien
que
cette adorable
fille ne s'obstine me
repousser.
us LE BARON FREDERICK

Si vous doutez du
succs,
vous tes
perdu,
herr baron
;
der teuffel !
quelles poules
mouilles sont donc les
jeunes gens d'aujour-
d'hui !
Tenez,
herr
baron,
vous me feriez
rire,
mille diables 1 si tout cela n'tait
pas
en
ralit si
pitoyable
!
Comment,
vous l'homme
de bronze
que
nul obstacle n'a
jamais
t
assez
puissant pour
arrter! vous
qui, pour
les besoins de votre
ambition,
marcheriez
sans faiblir dans le
sang jusqu'aux genoux,
vous tremblez devant deux enfants !
pour
la
premire
fois de votre
vie,
vous
hsitez,
vous
reculez
presque!
c'est
n'y
rien
comprendre,
der teuffel !

Mon
gnral,
dit l'aide de
camp
de sa
voix la
plus lugubre,
laissez faire M. le
baron,
il rve
petits
moutons
enrubans,
il se laisse
aller au courant du fleuve de
Tendre,
il ma-
rivaude son amour
pour
en confectionner une
ictylle
charmante dans le
got
de Floriau OLI
de Mmo Deshoulires
;
vous ne com
prenez
rien

cela, vous,
mon
gnral.
C'est
charmant,
vous verrez.
Et il se mit incontinent dclamer avec
emphase
d'une voix
porter
le diable en
terre :
Dans ces
prs
fleuris
Qu'arrose
la
Seine,
Cherchez,
qui
vous
mne,
Mes chres
brebis;
J'ai fuit
pour
vous rendre
Le destin
plus
doux
Ce
qu'on peut...

Donnerwetter! s'cria le baron en


frap-
pant
un si furieux
coup
de
poing
sur la table
que
verres,
bouteilles et assiettes en dansrent
une sarabande
affole,
je
n'en aurai
pas
le
dmenti,
cette fille ne se
moquera pas impu-
nment de moi. J'en ai fait le
serment,
elle
m'appartiendra
ou elle ne sera
personne
!
duss-je
la
poignarder
de ma
propre
main.
-
A la bonne
heure,
der teuffel ! s'cria le
gnral
en
riant,
je
vous reconnais enfin
;
voulez-vous
que
nous allions de
compagnie
faire Visite cette
belle
ddaigneuse
?

Allons! dit-il d'une voix sourde.

Feu de
paille qu'une
larme
teindra,
murmura l'aide de
camp
assez haut
pour
tre
entendu.
Le baron
poussa
un
rugissement
touff.

Nous
verrons,
dit-il avec un
geste
de
rage.
Ils sortirent.
La
place
tait encombre de
monde,
ainsi
que
l'avait dit le
baron;
une foule de
paysans
conduisant des charrettes avaient
pntr
par
tous les chemins dans le
Alliage,
et ils s'-
taient sans
faon
installs dans la
place qu'ils
avaient ainsi
mtamorphose
en
march,
o
en
criant,
se
disputant,
ils dbitaient leurs
marchandises tous venants.
En revenant au
grand
air,
le baron
parut
se calmer et
reprendre peu

peu possession
de lui-mme
;
il
s'arrta,
et
aprs
avoir
jet
un
regard inquiet
autour de lui :

Je n'irai
pas,
dit-il rsolument
;
excusez-
moi, messieurs,
de vous laisser si
brusque-
ment,
d'autres soins
plus importants
rcla-
ment toute mon
intelligence,
il se
passe
ici
des choses
que je
ne
comprends pas,
et
que je
veux
approfondir;
il
y
a de la trahison clans
l'air
;
nous nous reverrons
;
bientt.
Et avant
que
les deux
hommes, qui
taient
si loin de s'attendre de telles
paroles,
fussent revenus de leur
surprise,
le baron se
glissa
dans la foule et
disparut
leurs re-
gards.

Nous sommes
jous
! s'cria le
gnral,
cet homme s'est
moqu
de nous.

Il nous a
devins,
rpondit
l'autre
;
que
faire?

Jouer le tout
pour
le tout
;
noits ne
pouvons plus
reculer.

Oui,
la
partie
est
engage,
il faut aller
jusqu'au
bout,
cote
qLie cote.,
et tomber
bravement
si nous chouons.

A la
grce
de Dieu. Nous avions
cepen-
dant bien commenc.

C'est vrai
;
mais nous avons
trop
tendu
Ila
corde,
elle s'est
rompue
entre nos
mains,
allons.
LA REVANCHE

Ils se serrrent
nergiquement
la main
et ils
rentrrent dans
l'auberge.
La salle commune tait
remplie
de monde.
Un
paysan s'avana
vers le
gnral
et lui
dit
quelques
mots l'oreille.

L !
rpondit
le
gnral
en
dsignant
la maison o les
prisonnires
taient renfer-
mes.
Le
paysan s'loigna
aussitt.
Le
gnral
fit un
signe
au sous-officier
saxon, puis
il
quitta
la 'salle suivi de son
aide de
camp qui
fumait le
plus tranquille-
ment du monde son immense
pipe.
A
peine
les deux officiers entraient-ils dans
leur
appartement que
le sous-officier
appa-
raissait derrire eux.
Le
gnral
fit un mouvement
pour
fermer
la
porte.

Laissez-la ouverte au
contraire,
dit le
soldat,
on ne sait
jamais
ce
qu'il y
a der-
rire une
porte
ferme;
ouverte c'est autre
chose,
on
peut
se mfier et voir venir.

C'est
juste,
dit le
gnral.

Eh
bien,
quoi
de nouveau? demanda le
soldat
;
cela marche comme sur des
roulettes,
n'est-ce
pas?
Moi, j'ai
ficel le soi-disant h-
telier et
je
l'ai mis au frais clans la cave
;
ce
drle
m'agaait
horriblement.

Ami
Loup-Garou,"
cela no marche
pas
du tout comme sur des
roulettes,
dit l'aide
de
camp.

Bah !
qu'est-il
donc
arriv,
monsieur
Petrus? Cela allait bien
pourtant.

Trop
bien
;
nous avons voulu abuser et
la machine s'est
dtraque.

Oui,
ce misrable Poblesko nous a de-
vins,
il nous a
gliss
entre les mains comme
un
serpent qu'il
est.

C'est un
peu
de votre
faute,
monsieur
Otto; quand
vous le teniez ici il ne fallait
pas
le lcher.

C'est
vrai,
rpondit
le
jeune
homme
avec un
soupir,
mais c'est fait
maintenant,
il
n'y
a
plus

y
revenir.

Bah ! tout n'est


pas perdu encore,
dit
vivement
Petrus,
je
ne
jette pas
ainsi le
manche
aprs
la
cogne,
moi; que
le Stam-
bow ait des
soupons,
c'est vident
; quant

une
certitude,
cela n'est
pas probable
;
le
coup
tait
trop
hardi,
l'affaire
trop
bien
conduite,
pour
chouer ainsi misrable-
ment.
-
Esprons
; d'ailleurs,
nous aurons tou-
jours
la ressource de nous faire tuer.

Jolie
consolation,
dit le
Loup-Garou
en
riant,
il nous faut sauver les daines.

Hlas ! c'est bien difficile maintenant.

Voici le
capitaine
Shimelmann et les
deux cents hommes
qui
entrent sur la
place,
dit Petrus.

Bon 1attention !
Loup-Garou,
et nous,

nos rles.

Je vois le
Poblesko,
dit Petrus
qui
n'a-
vait
pas quitt
la
fentre,
il cause avec le ca-
pitaine
Shimelmann.

Ne vous
inquitez pas
de
cela,
ami Pe-
trus,
je
connais Shimelmann de
longue
date,
c'est une brute
;
Poblesko n'en obtiendra rien.

Dieu le veuille ! le
capitaine
fait entrer
sa
troupe
dans une maison de la
place,
il
quitte
Poblesko
qui
entre dans la maison et
il se
dirige
de ce ct.

Bien 1
soyons prts
aie recevoir.
Le
Loup-Garou
tait redescendu dans la
salle commune.
Quelques
minutes
s'coulrent,
bientt des
pas pesants
rsonnrent dans
l'escalier,
la
porte
s'ouvrit et le
capitaine
Shimelmann
parut
sur le seuil.

Entrez,
capitaine Shimelmann,
dit Oito
|
de l'air le
plus gracieux.

Le
gnral
me connat! s'cria le
gant
flatt d'avoir t
appel par
son nom.

Certes, je
vous
connais,
capitaine,
re-
prit
Otto,
c'est moi
qui
vous ai
dsign
au
colonel.

Je le sais et
je
vous en
remercie,
mon
gnral.

Je tenais avoir un brave soldat au-


prs
de moi.
Que
fait le colonel?
lin LE BARON FREDERICK

Mon
gnral,
le colonel a rassembl
tous les
dtachements,
il les a runis en un
seul
groupe
dont il a
pris
le
commandement,
et il est
parti
aussitt comme s'il voulait
ga-
gner
Belfort.

C'est cela
mme, capitaine,
vos rensei-
gnements
sont exacts
;
ds ce moment vous
prenez
le commandement du
village
;
souve-
nez-vous
que je
vous ai choisi entre
tous;
vous avez votre avancement clans la
main,
excutez fidlement mes
ordres,
et bientt
vous ne serez
plus capitaine
;
vous m'avez
entendu ?

Oui,
mon
gnral.

Allez,
capitaine.
L'officier salua et
pivotant
sur les talons,
il marcha vers la
porte.

Halte ! front! cria le


gnral.
Le
capitaine
obit avec une
rgularit
au-
tomatique.

Prenez
garde
M. le baron de Stam-
bow, reprit
le
gnral,
certains
rapports
ont
t faits contre lui.

Faut-il
l'arrter,
mon
gnral?
Celui-ci sembla rllchir.

Non,
dit-il au bout d'un
instant,
sur-
veillez-le
; seulement, empchez qu'il
ne com-
munique
avec les
prisonniers.

Oui,
mon
gnral.
En ce
moment,
il se fit un
grand
bruit sur
la
place,
les
ps3'sans
semblaient en
proie

une
panique gnrale,
ils couraient et se
bousculaient en
poussant
des
cris,
le tumulte
tait extrme.
Au moment o le
capitaine
ouvrait la
porte
pour
sortir,
un norme chien bondit sur
lui,
le saisit la
gorge,
et l'homme et le chien
roulrent sur le
plancher.
Mais la lutte fut de courte dure. Le
Loup-
Garou
qui
rentrait et Petrus s'lancrent
sur le
capitaine.effar,
le billonnrent et le
garrottrent
en un tour de main.

Voici nos amis! s'cria Petrus


;
ils en-
trent
par
trois
cts,
conduits
par
MM. Mi-
chel,
Yvon et
Ludwig,
ils se sont
empars,
comme cela tait
convenu,
du colonel Ecken-
fels
qu'ils
ramnent
prisonnier;
ceux de nous
autres
qui
sont entrs ce
matin, dguiss
en
paysans,
ont saut sur leurs
armes,
et ar-
rtent les soldats
prussiens dguiss
en ha-
bitants.

Poblesko? demanda Petrus.

Je n'en ai
pas
entendu
parler.

Tant
pis.

Nous le
trouverons,
dit Otto.

Peut-tre
trop
tard,
murmura Petrus
part
lui.

Bas les uniformes


allemands,
commanda
Otto,
les
prisonniers
renferms,
fusills sans
misricorde s'ils rsistent. Dans dix
minutes,
clans la salle du
bas,
avec
cinquante
hommes
rsolus; alerte,
Loup-Garou,
c'est le
coup
de
partie.

Nous
gagnerons,
commandant,
vive la
Rpublique!

Vive la
Rpublique
!
reprirent
les deux
hommes en se dbarrassant au
plus
vite de
leur
dguisement.
Cinq
minutes
plus
tard,
Petrus et Otto de
Wlkfield,
qui
avaient
repris
leur
figure
natu-
relle,
faisaient leur
apparition
dans la salle
commune
o une
cinquantaine
de francs-ti-
reurs,
revtus de costumes de
paysans,
mais
bien
arms,
les accueillaient avec de chaleu-
reuses dmonstrations de
joie
et aux cris r-
pts
de : Vive la
Rpublique
!
Cependant
le combat tait devenu
gnral
dans le
village
;
tous les soldats dont on n'a-
vait
pu s'emparer,
et c'tait le
plus grand
nombre,
s'taient rallis sous les ordres de
cinq
ou six
officiers,
et ils rsistaient aux
francs-tireurs
qui
les
attaquaient
de tous les
cts la fois avec cette rsolution farouche
d'hommes
qui
se sentent
perdus
et ont fait le
sacrifice de leur vie.

En avant! s'cria Otto en brandissant


sa
longue rapire.

En avant !
rptrent
les francs-tireurs.
Et sur ses
pas
ils se
jetrent
la tte basse
clans la mle.
LE BARON FREDERICK

LA REVANC H 121
Dans leur
prison,
les dames taient en
proie

d'inexprimables angoisses,
elles en- i
tendaient et
voyaient
tout ce
qui
se
passait
sur la
place,
et elles avaient de continuelles
alternatives
d'esprance
et de
dsespoir,
selon la =
tournure
que
semblait
prendre
le combat.
Tout
coup,
la
porte \
de leur
appartement ;
s'ouvrit,
et un homme
j
parut
sur le seuil.
Cet homme tait le
baron de Stambow.
Derrire
lui, plusieurs
;
soldats se tenaient som-
bres et immobiles.
Les clames dtourn-
rent la tte avec un sen-
timent d'effroi ml de
dgot.

L'heure est cou-


le,
ditle baron avec un
accent
glac
,
je
viens
chercher votre
rponse.

La mort
plutt que
la
honte, rpondit
fi-
rement Mmo Hartmann
;
tuez-moi,
misrable !

Est-ce aussi 1
opinion
de voire fille?
rpondit
le baron avec un ricanement sardo-
nique.

Lche ! lche ! s'cria Liana en fondant


en larmes et en se
jetant
dans les bras de sa
mre,
qu'elle
tint troitement embrasse.

Emparez-vous
de ces
femmes, sparez-
les,
s'cria le baron avec
rage.
Les soldats s'avancrent.
M,M
0
Hartmann
dposa
un
long
baiser sur
le front
ple
de sa
fille,
et dnouant le collier
qu'elle
lui avait fait au cou avec ses
bras,
elle
fit un
pas
en
avant,
et s'adressant aux soldats :

Marchons,
dit-elle firement.

Marchons, rpta
M"
10
Walter on se
pla-
ant rsolument son ct.
Les deux
jeunes
filles semblaient
mortes;
affaisses sur le
sol,
elles ne remuaient
plus.

En avant ! cria le baron d'une voix stri-


dente.
Au son de cetle voix
xcre,un
tremblement
onvulsif
agita
tout leur
:orps,
elles se dressrent
debout et
menaantes,
et
par
un bond
sublime,
s'lanant
en
avant,
elles
se
placrent
devant leurs
deux mres en s'criant
d'une voix clatante :

C'est nous
qui
de-
vons mourir !
Les soldats
hsitrent;
malgr eux,
ces brutes
chez
lesquels
il restait
peut-tre quelque
senti-
ment humain
,
se sen-
taient mus de
piti pour
ces belles cratures
qui,
ples, cheveles, implo-
raient la mort la
place
de leurs mres.
Finissons-en!
reprit
durement M. de Stam-
bow,
qui comprenait que
s'il
hsitait,
sa ven-
geance
lui
chapperait.
Les soldats avancrent.

Piquez-les
avec vos
baonnettes,
si elles
ne veulent
pas
faire
place,
cria-t-il.
I En ce moment un
grand
bruit se fit enten-
dre dans les
tages
infrieurs de la
maison,
on entendait des
cris,
des menaces mls
des
coups
de feu et des
gmissements.
.

Htez-vous! htez-vous! Les


voil,
ils
viennent ! cria le baron aux soldats
qui
com-
menaient
hsiter
rellement;
peut-tre
comprenaient-ils
enfin
quel
horrible crime
on leur
imposait.

Ah! c'est ainsi! s'cria M. de Stambow


en
proie
une
rage
folle. Eh
bien,
soitje
tien-
drai mon
serment,
elle ne sera
personne!
BARON FREDERICK.

84 L1V. LA niiVANCUii.

10
122 LE BARON FREDERICK
Et sortant un revolver de sa
poche,
il
ajusta
Lania.
Le
coup partit.
La
jeune fille,
cramponne
aux vte-
ments de sa
mre,
ne voulait
pas
se
sparer
d'elle,
elle tait
perdue,
un miracle seul
pou-
vait la sauver.
Mmo
Walter,
dont la
pauvre
fille succom-
bant la douleur tait vanouie ses
pieds,
se
pencha
sur
elle,
la baisant au front en
murmurant voix basse ce seul mot :

Adieu!
Puis,
par
un mouvement
plus rapide que
la
pense,
elle se
rejeta
en
arrire,
faisant
bravement un
rempart
de son
corps
aux deux
pauvres
femmes troitement enlaces aux-
quelles, par
ce dvouement
hroque,
elle
sauva la vie.
La balle lui traversa la
poitrine,
elle roula
sur le sol sans
pousser
une
plainte,
mais un
sourire radieux sur les lvres.
Elle tait morte.
Le baron
poussa
un cri de bte fauve aux
abois. .

Oh !
je
la tuerai ! s'cria-t-il en
grinant
des dents.
Il n'eut
pas
le
temps
d'excuter cet excra-
ble
projet.
Tout
coup
des
pas
nombreux se firent en-
tendre
; plusieurs personnes
accouraient en
toute
hte,
mais une femme demi folle de
douleur,
renversant tous les obstacles
qui
s'opposaient
son
passage,
bondissait en
avant de
tous,
elle
s'lana
sur le
baron,
et
d'une voix
entrecoupe
:

Fuyez
1
fuyez! s'cria-t-elle; fuyez!
si-
non vous tes
perdu
;
ils
arrivent,
les voil
;
fuyez,
sinon
pour
moi,
mais
pour
notre fils 1
pour
notre enfant
que
votre mort laisserait
orphelin.
Le baron la
repoussa
d'un
geste
brutal,
la
pauvre
femme alla tomber
quelques pas
de
lui sur le sol.
Elle se releva sur les
genoux
et
joignant
ms mains :

Au nom de Dieu ! s'cria-t-elle avec


douleur,
fuyez,
Frdric,
je
vous en
supplie!
Le baron avait les
yeux hagards,
ses che-
veux se hrissaient sur son front
livide,
une
cume blanchtre suintait de ses lvres cris-
pes,
il semblait en
proie
un accs de fivre
furieuse
;
tout
coup
ses
regards
tombrent
sur la
pauvre femme,
toujours suppliante.

Ah ! c'est
toi,
Anna Sievers ! s'cria-
t-il en
grinant
horriblement des
dents,
c'est
toi, dmon,
tu es
l,
l
toujours
! Tu es mon
crime,
mon remords
;
eh bien !
soit, que
l'en-
fer nous
engloutisse
ensemble !
Il leva son revolver.
Mais au mme instant s'leva un tumulte
effroyable.
Grce
Tom,
le chien si
intelligent
du
contrebandier,
les francs-tireurs avaient d-
couvert une
brche,
l'avaient franchie et
accouraient au secours des
prisonnires
en
refoulant et renversant tout sur leur
pas-
sage.
Tom
s'lanant

l'improviste
la
gorge
de
M. de
Poblesko,
roula avec lui sur le sol.
La balle du revolver se
perdit
dans la mu-
raille. M. de Poblesko laissa
chapper
son
arme,
en mme
temps que
Otto de Wlk-
field lui
enfonait
son
pe
dans la
poitrine.
L'espion poussa
un cri terrible et ne bou-
gea plus.
Cependant
une lutte acharne s'tait en-
gage
entre les
Franais
et les
Allemands;
ceux-ci
peu

peu
refouls furent contraints
,
la
baonnette dans les
reins,
de
quitter
la
maison.

Eh! fit le
Loup-Garou
en
apercevant
le
corps
de M. de Poblesko
auprs duquel
Tom
s'obstinait se tenir en
sentinelle,
voil un
gaillard
bien mal
accommod;
c'est
gal,
comme il
pourrait
en
revenir,
soyons pru-
dent!
Et enlevant le
corps
dans ses bras
puis-
sants,
il le fit
passer par
une fentre et le
lana
sur la
place.
Les
Allemands,
assaillis de tous les
cts.
LA REVANCHE 193
furent contraints d'vacuer le
village,
et de
se mettre dfinitivement en retraite.
Michel et Yvon s'taient
empars
des
jeu-
nes filles
auxquelles
ils
prodiguaient
les soins
les
plus
attentifs.
M. Hartmann et sa femme
pleuraient
sur
le
corps dj
froid de M,n
0
Walter,
sur les
lvres de
laquelle
son dernier sourire
pers-
vrait encore.
Dix-huit mois s'taient couls.
Otto de
Wlkfield,
ou
pour
mieux dire le
comte de
Franck-Alleu, qui
aussitt
aprs
son
mariage
avec Anna Sievers avait rsolu
de vendre tous ses biens et de se retirer
en France avec sa charmante
femme,
habi-
tait
depuis quelques jours
la ville de Munich
aux environs de
laquelle presque
tous
_ses
biens taient situs
;
la comtesse demeurait
chez son
pre
et sa
mre, qui
en
voyant
re-
venir chez eux cette enfant si
chrie,
lui
avaient ouvert les bras en
pleurant
de
joie
et de bonheur.
Un soir le
comte,
dont les affaires taient
termines, et
qui
avant son
dpart pour
la
France tenait faire ses adieux
plusieurs
de ses anciens
amis,
s'tait rendu au cer-
cle de la
noblesse,
dont tous les membres
l'avaient accueilli avec la
plus
chaude cor-
dialit.
A
peine
se trouvait-il au cercle
depuis
une
demi-heure, lorsqu'
sa
grande surprise,
il
vit entrer le front
haut,
le sourire sur les
lvres et l'air
hautain,
le baron de Stambow.

Cordieu! murmura l comte voix


basse,
ce drle vit encore ! Le
Loup-Garou
avait bien raison de
prtendre qu'il
avait la
vie
dure.;
cette fois nous verrons s'il
chap-
pera
aussi heureusement.
Il fit un mouvement
pour
se lever et mar-
cher droit au baron.
Mais le
prsident
du cercle avec
qui
il cau-
sait
l'arrta.

Laissez
faire, comte,
dit-il eu
souriant,
c'est moi
que
cela
regarde,
Et
s'approchant
du
baron,
il lui dit sche-
ment sans mme le saluer :

Nous sommes
trs-tonns,
monsieur
le
baron,
de votre
prsence
au milieu de
nous.
Tous les membres du cercle se
tenaient
silencieux et immobiles derrire leur
prsi-
dent.

Qu'est-ce

dire,
monsieur? demanda le
baron avec hauteur.

Ne vous a-t-on
pas
transmis votre d-
mission
signe par
tous les membres du cer-
cle?
rpondit
froidement
le
prsident.

C'est
prcisment
au
sujet
de cette in-
sultante dmission
que je
viens vous deman-
der une
explication.

A ceci c'est moi de


rpondre,
fit un
des assistants en
s'avanant,
et donnencetter !
cette
explication
sera courte et
catgorique.

C'est ce
que je
dsire,
gnral.
Le
gnral,
car ce nouveau
personnage
tait un des
principaux
officiers de l'arme
bavaroise,
sourit avec ironie.

Soyez
donc
satisfait,
reprit-il
brutale-
ment : vous avez t chass
parce que
le cer-
cle de la noblesse n'admet
que
des hommes
d'honneur au nombre de ses membres.
Le baron de Stambow devint livide.

Gnral, s'cria-t-il d'une voix tran-


gle,
une telle insulte ne demeurera
pas
im-
punie,
et
je jure...

Ne
jurez pas,
monsieur,
personne
ici ne
vous
prtera
collet,
rpondit
froidement le
gnral
;
nos
pes
sont
trop pures pour
se
croiser contre la vtre.
-
D'ailleurs,
ajouta
le
prsident,
en ren-
trant votre
htel,
vous trouverez l'ordre
du roi
qui
vous chasse de la
Bavire,
et l'es-
corte
charge
de vous conduire la fron-
tire.

Que
signifie?...
s'cria-t-il
perdu.

Gela
signifie, reprit
le
gnral
avec un
accent
glac, que
nous sommes de braves sol-
124
LE BARON FREDERICK
dats et des
gens
d'honneur,
que
si des rai-
sons de haute
politique
nous ont contraints
faire cause commune avec la Prusse
pen-
dant la dernire
guerre, que
si nous avons
souvent
profit
des
rapports
des
espions
en-
tretenus et.solds
par
la
Prusse,
ainsi
que
la
ncessit nous
y obligeait,
ces
espions
n'en
ont
pas
moins t constamment considrs
par
nous comme des misrables et des lches,
et
que
nous
prtendons
laisser
peser
le
poids
de toutes les infamies
qu'ils
ont commises
sur le
gouvernement qui
les entretenait avec
un machiavlisme
que
la morale
rprouve.
Sortez,
monsieur !
espion
et
assassin,
vous
n'avez rien faire au milieu des
gens
de
coeur.

Oh! s'cria-t-il au
paroxysme
de la
rage,
moi! subir tant
d'opprobre
et de hon-
teuses insultes! Personne n'aura-t-il donc
piti
de moi !

Personne
;
sortez si vous ne voulez
que
nous vous fassions
jeter
dehors
par
les valets.

Oh ! fit le baron en
s'lanant
vers le
comte de Franck-Alleu
qu'il
venait de recon-
natre,
vous du
moins,
vous tes
Franais,
vous tes mon
ennemi,
vous ne refuserez
pas
de croiser votre
pe
avec la mienne.
Le comte hocha la tte avec une
dignit
triste.

Vous vous
trompez, monsieur,
dit-il
schement;
pendant
la
guerre j'ai

plusieurs
reprises essay
de vous craser sous le talon
de ma botte comme une bte
venimeuse;
au-
jourd'hui,
il
n'y
a
plus
rien de commun entre
vous et moi. Je serais
jamais
dshonor si
je
vous touchais seulement du bout du
doigt.
Le baron
poussa
un cri de fauve aux abois
et se
prcipita
comme un fou au dehors.
En arrivant son
htel,
il
aperut
une
petite troupe
de soldats
qui
stationnait
prs
de la
porte;
il entra et monta son
appar-
ment;
un officier l'attendait et lui
prsenta
l'ordre
d'expulsion.

C'est
bien,
dit-il
froidement,
je
vous de-
mande
cinq
minutes.
L'officier s'inclina sans
rpondre.
Le baron
passa
dans une autre
pice.
Presque
aussitt une dtonation faisait vi-
brer les vitres.
On accourut.
La
porte
fut
enfonce,
le baron de Stam-
bow
gisait
sur le sol le crne horriblement
fracass.
L'espion
s'tait fait
justice.
Deux
jours plus tard,
le
comte,
en
compa-
gnie
de sa femme
qui
il laissa
ignorer
cette
pouvantable catastrophe, quitta
la Bavire
pour
rentrer en France et
rejoindre
la fa-
mille Hartmann.
Yvon Kerdrel et son ami Michel sont ma-
ris;
tous deux viennent
passer
les loisirs
que
leur laisse le service militaire
auprs
de M.
Philippe Hartmann,
qui
s'est fix
Fontainebleau,
o il a fond une nouvelle fa-
brique
dans
laquelle
tous ses anciens ou-
vriers ont trouv
place.
Le
Loup-Garou
est
heureux;
charg
de la
surveillance des immenses
proprits
du
comte de
Franck-Alleu,
il court les bois
jour
et nuit en
compagnie
de son
insparable
Tom.
Son
petit gars,
si ft et si
intelligent,
est
lev avec le fils de la comtesse
qui
a voulu
tenir sa
promesse
au contrebandier.
Ptrs a
pass
sa thse : il est
parti pour
l'Algrie,
avec les
premiers migrants
alsa-
ciens.
..;-..
-
/--^nr^x
TIN DE LA
REVANCHE,
DICHNIEUE PARTIE BU BAHON FR.DiRIGK'.
ENTENTE IMMDIATEMENT
LA
GURILLA-FANTOME
Roman indit de
GUSTAVE
AIMARD
L'ouvrage complet
formera 12 livraisons 10
cent., ou,
en un volume
complet
et
broch,
l'fr. 20 c.
^ ..^.fH.;'
ti'w-ju
T^-^fljyp^TT^^^r^'4j4gaH