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CORPS ET MMOIRE ROME

Daprs lensemble des textes latins datant du dernier sicle de la Rpublique


et du Haut-Empire, il ny a pas, Rome, une reprsentation cohrente et unie de
la mmoire pourquoi y en aurait-il une, dailleurs 1 ? , reprsentation qui la rattacherait de faon systmatique lme (animus) 2 ou lesprit (mens) ou au corps
(corpus) ou aux sens (sensus), etc.
ce titre, le lexique est rvlateur 3. Le vocabulaire latin de la mmoire est majoritairement driv de la racine indo-europenne *men-, qui indique une activit
intrieure ; il en va ainsi des termes memini, memoria, mais aussi moneo, monumentum, etc 4. Les mots grecs de la mmoire (Mnhmosuvnh, mnhvmh, mnh~ma, ajnavmnhsi",
5
mimnhvskomai, etc.) ont la mme origine . Cependant existent aussi en latin les termes recordatio et recordor, forms sur le mot cor (cur) 6. Le verbe recordor est parfois utilis pour dsigner prcisment le fait de retrouver un souvenir et, dans ce cas,
le contexte explicite cette signication 7. Toutefois, le lexique latin ne distingue pas,
1. Pour notre poque, voir Le Breton 1985, 193-200 : sil y a sans doute dans lOccident moderne un
modle hgmonique du corps [] constitu par le savoir anatomo-physiologique (p. 193), le
corps nen est pas moins lobjet de multiples reprsentations, qui nont pas entre elles de cohrence
et ne visent pas en avoir.
2. Nous traduisons animus par me, sachant bien que cette traduction est imparfaite, puisque le mot
latin a des signications diffrentes (intention, sentiments, courage, etc.) selon les contextes et que le
terme franais est charg de connotations qui nexistent pas en latin pour la priode qui nous intresse.
3. Cet article reprend des lments dvelopps dans ma thse de doctorat (Baroin 1998).
4. Voir Ernout & Meillet 1967, 395, s.v. memini (la racine *men- indiquait les mouvements de lesprit ).
Voir aussi Simondon 1982, 19 : La notion primitive implique dans la racine [est] celle dune activit,
dune nergie mentale qui sexerce dans des oprations comme penser, faire attention , tourner son
esprit vers, se rappeler. Le mot latin mens (dont lune des traductions usuelles est esprit ) est aussi
form sur cette racine (voir Ernout & Meillet 1967, 396, s.v. mens). Toutefois, cette tymologie ne signie nullement que, pour les Romains, la mmoire soit purement et uniquement une facult mentale.
5. Pour les mots grecs forms sur cette racine, voir Chantraine 1968-1975 ; Ernout & Meillet 1967, 395 ;
Simondon 1982, 19.
6. Voir Varron, De lingua Latina, VI, 46 : Recordari (se rappeler), cest rappeler dans son cur (Recordari rursus in cor revocare). Voir aussi Ernout & Meillet 1967, 142, s.v. cor.
7. Cicron (Tusculanes, I, 57-58) utilise recordatio (qui traduit ajnavmnhsi") et recordari ou reminiscor
pour rendre compte de la thorie platonicienne de lanamnse. Ces deux verbes sont employs dans
le mme contexte dans le Cato Maior, 78. Sur lemploi de memoria et recordatio chez Cicron pour
Kentron, no 19, 1-2 2003

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la plupart du temps, entre mmoire et remmoration 8. Ce nest donc pas une telle
distinction que renvoie la double tymologie du vocabulaire latin de la mmoire.
Elle ne dnit pas non plus deux mmoires diffrentes , lune qui serait rattache
lesprit, et lautre au cur 9. En fait, la diffrence entre memini et recordor tient essentiellement leur frquence dans la langue crite : recordor et recordatio se rencontrent beaucoup moins souvent que memini, memoria et leurs composs 10.
Dautre part, an de sinterroger sur les rapports entre la mmoire et le corps
dans une perspective anthropologique, il faut prendre en compte des documents de
genres trs divers sans les hirarchiser : on ne peut considrer, par exemple, que les
textes mdicaux donneraient accs une vrit de la question, davantage que des
textes dits littraires . Autrement dit, il ny a pas, dun ct, des documents qui
montreraient un corps rel et, de lautre, ceux qui dessineraient un corps imaginaire.
Les deux dimensions sont indissociables 11.
Si on ltudie dans une telle perspective, la mmoire apparat comme une caractristique identitaire de lhomme romain (tel quil apparat dans le corpus que nous
avons dni 12) ; elle joue un rle fondamental dans sa relation lui-mme 13 et aux
autres. En mme temps, elle est plus spcialement lie certaines parties du corps.
Elle nen est pas pour autant localise dans le corps sur le plan anatomique ; en effet,
cette relation avec des parties du corps rvle elle aussi limportance de la mmoire
8. rendre compte de ce quest la mmoire selon les picuriens, voir le De nibus, II, 96-106, et les commentaires de Pigeaud 1981, 166-169. Pour des emplois marqus de recordor et recordatio, en dehors
de toute rfrence Platon, cf. Cicron, Pro Sestio, 11 ; Pline le Jeune, Lettres, I, 9, 3.
8. Cest pour cette raison que, dans cette tude, nous ne distinguerons pas non plus entre les deux. En
revanche, la distinction est exprime en grec par les termes mnhvmh et ajnavmnhsi". Pour lexplication de ces termes, cf. Simondon 1982, 149, 157-159, 179, 312-315, 322 en particulier.
9. Une telle conception repose en partie sur un a priori moderne qui diffrencie lesprit et le cur. Quant
la locution par cur , apparue vers 1200, elle est, daprs le Dictionnaire historique de la langue
franaise (A. Rey (dir.), Paris, Le Robert, 1992, s.v. cur), le vestige du sens large ancien sige de
la mmoire . la Renaissance, le mot cur peut signier mmoire , mais la locution par
cur veut dire dans limagination, en apparence (A.J. Greimas et T.M. Keane, Dictionnaire du
moyen franais, La Renaissance, Paris, Larousse, 1992, s.v. cueur, cuer). Aujourdhui, lorsque nous
utilisons lexpression par cur , qui renvoie la mmoire, nous nattribuons pas de rle spcique au cur comme organe.
10. Par exemple, si lon envisage un corpus homogne, on compte 93 formes de memini et 34 de recordor dans la correspondance de Cicron ; chez Tacite, le rapport est analogue : il y a 26 occurrences
du verbe memini pour 5 de recordor (dont deux participes passs).
11. On peut citer ici une formule de D. Le Breton (1985, 194) : Comme tout ce qui relve du smantique, le corps est une ction bien relle [].
12. Il sagit donc essentiellement des hommes de llite politique et sociale de lUrbs, appartenant la
minorit cultive.
13. Nous pensons ici la mmoire et loubli de soi, exprims par les locutions meminisse sui ou memor
sui, et leurs contraires obliuisci sui, oblitus esse sui ou obliuio sui. Sur cet aspect, voir Baroin 1998,
350 sq.

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dans les relations interpersonnelles et elle permet de comprendre comment est construit un corps culturel.

Lhomme, animal memor


Rome, le fait davoir de la mmoire (memoria) ou dtre memor est une caractristique identitaire 14, au point que, dans le De legibus, Cicron dnit lhomme
(homo) dans les termes suivants :
[] cet tre vivant qui est prvoyant, pntrant, multiple, qui a de lacuit, de la mmoire [memor], qui est plein de raison et dintelligence, que nous appelons homme 15.

Cette dnition de lhomme est philosophique, mais elle a en mme temps une
valeur anthropologique. On la retrouve par exemple dans le contexte oratoire. Ainsi,
selon Cicron, la mmoire fait partie des caractristiques de la nature (natura) de
lhomme quun avocat doit envisager dans sa conrmation (conrmatio). Au mme
titre que le sexe (sexus), le peuple (natio), la patrie (patria), la parent (cognatio) et
lge (aetas), lavocat prend en compte les qualits ou les dfauts qui ont t donns par la nature lme [animus] ou au corps [corpus] , cest--dire le fait quun
tre humain soit
fort ou faible, grand ou petit, beau ou laid, rapide ou lent, aigu ou particulirement
mouss, dou de mmoire ou oublieux [memor an obliuiosus ], aimable ou grossier, sachant se tenir ou non 16.

Cicron numre dabord, ici, des caractristiques physiques, puis intellectuelles et morales la fois, sans que le partage entre attributs de lme et attributs du
corps soit toujours clairement tabli quen est-il de la rapidit et de la lenteur ?
Il semble cependant que le fait davoir ou non de la mmoire soit ici mettre du
14. Notons quil existe un cognomen Memor, dont le sens littral renvoie une qualit de la personne
(comme les cognomina Castus, Clemens, etc., qui sont trs frquents : voir Kajanto 1982, 68). Cependant, le fait que ce cognomen existe (il est dailleurs rare : voir Kajanto 1982, 251) ne prouve rien quant
limportance, dans la culture romaine, de la mmoire comme valeur : que faudrait-il dire, alors,
de Cicero ?
15. Cicron, De legibus, I, 22 : [] animal hoc prouidum, sagax, multiplex, acutum, memor, plenum
rationis et consilii, quem uocamus hominem (toutes les traductions de textes anciens sont personnelles, sauf indication contraire). Cest Cicron qui parle ici ; il explique que la raison (ratio) existe
dans lhomme et dans la divinit.
16. Cicron, De inventione, I, 35 : Praeterea commoda et incommoda considerantur ab natura data
animo aut corpori, hoc modo : ualens an imbecillus, longus an breuis, formosus an deformis, uelox an
tardus sit, acutus an hebetior, memor an obliuiosus, comis an infacetus, pudens, patiens an contra.
Il sagit bien des dispositions naturelles de chacun, non de ce qui constitue une manire dtre (habitus), acquise par le travail (industria) et lapplication (studium) : ibid., 35-36.

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ct de lanimus, par distinction avec le corpus. Dans les traits oratoires 17 et dans
les textes philosophiques de Cicron, la mmoire est de faon gnrale rattache
lme (animus), dont elle est un des attributs. Ainsi, dans un passage du premier livre
des Tusculanes (54-66), Cicron sinterroge longuement sur la mmoire (memoria)
et sur lme (animus). Il rappelle la thorie de la rminiscence platonicienne 18, il
soppose au point de vue des picuriens, qui rattachent la mmoire au corps et aux
atomes 19, et il propose aussi deux images, dont celle de la tablette de cire, pour tenter de dcrire la mmoire, tout en montrant quelles sont inadquates 20. Sil attribue
la mmoire lme (animus), qui est de nature divine 21, il ne donne volontairement
pas de dnition, du moins pas de dnition unique de la mmoire. Cependant, si
Cicron rejette dans ce passage la comparaison avec la tablette de cire, il y recourt
dans des traits oratoires pour expliquer ce que sont les lieux et les images de lart
de la mmoire (ars memoriae) 22. Cette reprsentation est donc bien pertinente dans
la culture romaine.
On voit quil ny a pas un discours unique sur la mmoire, mais des discours.
Ainsi, selon lauteur et surtout le genre, le contexte et la stratgie du texte, la mmoire
peut tre considre comme une partie ou un attribut de lme (animus), ou bien
tre en relation avec lesprit (mens) 23 ; lingenium 24 (lintelligence, le temprament)
peut tre quali d oublieux ; il en va de mme pour le cur (cor) 25. La mmoire
17. Voir encore Cicron, De inventione, II, 160 : La mmoire est ce par quoi lme retrouve les choses
qui sont passes (Memoria est per quam animus repetit illa quae fuerunt).
18. Cicron, Tusculanes, I, 57-58 : voir supra note 7.
19. Ibid., 60 : Elle [la mmoire] ne relve certainement pas du cur, ni du sang, ni du cerveau, ni des
atomes ; est-ce du soufe, du feu ? Je lignore (Non est certe nec cordis nec sanguinis nec cerebri nec
atomorum ; animae sit ignisne nescio).
20. Ibid., 61 : pour comprendre ce quest la mmoire, Cicron propose deux hypothses et les repousse
aussitt : on ne peut dire quil y ait dans lme (animus) un rservoir (capacitas) ; on ne peut dire
non plus que lme soit comme une tablette de cire (cera) et que la mmoire soit constitue dempreintes (uestigia) des choses dans lesprit (mens).
21. Ibid., 57 : Habet primum memoriam [animus]. Il y a dans lme [animus] des lments divins (ibid.,
56 : inesse in animis hominum diuina quaedam ). Voir aussi I, 60 et 65-66 (65 : lme est divine :
Ergo animus q<uoque>, ut ego dico, diuinus est [] ). Voir enn Cato Maior, 78 : la mmoire du
pass (memoria praeteritorum) est lune des preuves de limmortalit de lme.
22. Cicron, De oratore, II, 354 ; Partitiones oratoriae, 2, 3 et 26. Voir aussi Ad Herennium, III, 30 ; Quintilien, Institution oratoire, XI, 2, 21.
23. Voir Cicron, Tusculanes, 1, 61 (voir supra note 20 : la mens est en jeu) ; Catulle, Posies, 64, 248 : le
mot mens est quali par ladjectif oublieux (immemor). Voir aussi Ovide, Pontiques, III, 5, 41 :
mens oblita quid absit. Aux vi-viie sicles, Isidore de Sville (tymogies, XI, 1, 13) identie memoria et mens ( [] memoria mens est, unde et immemores amentes ).
24. Cicron, Brutus, 218 : lingenium est quali par ladjectif immemor. Voir aussi Quintilien, Institution oratoire, I, 3, 1 ( Ingenii signum in paruis praecipuum memoria est ).
25. Cf. Virgile, nide, IX, 225 (corda oblita laborum) ; Catulle, Posies, 64, 231 (memori corde) : voir
infra note 66.

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peut encore tre mise en relation avec les sens (sensus) 26. Par ailleurs, la mmoire
est associe des parties du corps ; nous y reviendrons.
En outre, on peut trouver lintrieur dun mme texte, des assertions qui
paraissent contradictoires. Ainsi, daprs Snque le rhteur, si la mmoire est bien
une partie de lanimus, elle est nomme la suite de qualits des organes de la sensibilit :
Mais bien que la vieillesse me donne regretter dj plusieurs de mes avantages, quelle
ait mouss lacuit de mes yeux, diminu la nesse de mon oue, et affaibli la solidit de mes nerfs, plus que tout ce dont je viens de parler, la mmoire, la partie la plus
sensible et la plus fragile de lme, est celle laquelle la vieillesse sattaque dabord 27.

On voit bien quici il ny a pas de sparation tranche entre des qualits physiques et ce qui relve de lanimus. En outre, ce passage met laccent sur une dimension fonctionnelle de la mmoire, dimension essentielle pour comprendre les discours
latins sur la memoria. Enn, il indique que la mmoire diminue avec lge. Ainsi, un
peu plus loin, Snque se plaint de ne plus contrler sa mmoire, qui dsormais lui
obit mal (precario paret) 28. En fait, la mmoire de Snque vieillissant se comporte
comme un mauvais esclave, absent quand on a besoin de lui, loyal autrefois et dsormais indle. Lide que la mmoire est transforme et altre par le vieillissement
est solidaire de la reprsentation gnrale du senex, dont le corps est affaibli et dont
lactivit politique et sociale a diminu. Cette conception montre bien que la mmoire
est lie au corps (corpus) et ltat gnral (habitus).
Dans le De senectute, Cicron met dans la bouche de Caton lAncien lopinion
selon laquelle la mmoire diminue avec lge ; mais Caton ne lexprime que pour la
rfuter. En effet, lui-mme, dit-il, a une excellente mmoire 29 ; pour les autres, il prcise :
Je nai jamais entendu dire quun vieillard avait oubli lendroit o il avait enfoui son
trsor ; les vieillards se souviennent des affaires dont ils soccupent, des engagements
pris sous caution, de leurs dbiteurs et de leurs cranciers 30.

26. Voir Horace, podes, 14, 1-2 (cit infra note 48).
27. Snque le rhteur, Controverses, I, prface 2 : Sed cum multa iam mihi ex meis desideranda senectus
fecerit, oculorum aciem retuderit, aurium sensum hebetauerit, neruorum rmitatem fatigauerit,
ante ea quae rettuli, memoria est res ex omnibus animi partibus maxime delicata et fragilis, in quam
primam senectus incurrit.
28. Ibid., prface 5.
29. Cicron, Cato Maior, 21.
30. Ibid. : Nec uero quemquam senem audiui oblitum quo loco thesaurum obruisset ; omnia quae curant
meminerunt, uadimonia constituta, qui sibi, cui ipsi debeant. Le trsor est lune des mtaphores
qui, dans les textes latins, dsignent la mmoire elle-mme (voir par exemple Ad Herennium, III,
28 ; Quintilien, Institution oratoire, XI, 2, 1, etc.). Il y a peut-tre ici un jeu avec cette image bien

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Le type dactivits dcrit ici par Caton correspond la gestion dun patrimoine et
de ressources nancires : mme si les vieillards ne participent plus la vie politique 31,
ils doivent encore grer leurs biens, ce qui entretient une mmoire relationnelle. La
perte de cette mmoire relationnelle est du reste un des symptmes traditionnels du
vieillissement 32. Selon Caton, les vieillards qui courent le risque de perdre la mmoire
sont ceux qui sont par nature plus lents que les autres, ceux qui nexercent pas leur
mmoire 33, ceux dont la vieillesse est inactive, paresseuse, somnolente , linstar
des senes de la comdie latine, qui sont crdules, oublieux [obliuiosi], ramollis 34.
Caton recommande de lutter (pugnare) contre les effets du vieillissement en exerant sa mmoire, mais aussi en respectant la frugalit et la sobrit, an de refaire
(recere) ses forces sans les craser (opprimere), en veillant tant au bon tat du corps
(corpus) qu celui de lesprit (mens) et de lme (animus) 35.
On comprend que le vieillissement du corps et de la mmoire est autant culturel que biologique : les vieillards oublieux ne font pas partie de llite ( laquelle
appartient Caton), ils font partie du monde de la comdie ou de la satire. Dautre
part, lhygine de vie prconise par Caton est la fois physique, intellectuelle et
morale. Dans le Cato Maior, elle est recommande aux vieillards, mais elle est, en fait,
un prolongement des rgles que doit suivre un homme en ge de faire une carrire

31. connue. On peut y voir aussi une allusion certains vieillards de comdie (lEuclion de La Marmite,
par exemple), voqus explicitement plus loin.
31. Cicron, Cato Maior, 35.
32. Cf. Juvnal, Satires, X, 232-237 : Chose pire encore que toutes les dchances physiques, le vieillard
est fou : il ne connat plus le nom de ses esclaves / ni le visage dun ami (omni / membrorum damno
maior dementia, quae nec / nomina seruorum nec uultum agnoscit amici) avec lequel il a dn la nuit
passe, ni les enfants quil a engendrs, quil a levs. Voir aussi Satiricon, 117, 10 : Eumolpe feint
de ne plus reconnatre ceux qui lentourent.
33. Cicron, Cato Maior, 21 : At memoria minuitur. Credo, nisi eam exerceas, aut etiam si sis natura tardior. Pour ces exercices qui concernent spciquement la mmoire, voir ibid., 38 : Caton crit ses
Origines ; il soccupe de droit et de littrature grecque ; il prcise aussi : la manire des Pythagoriciens, pour exercer ma mmoire, le soir, je me remets en mmoire ce que jai dit, entendu ou fait
chaque jour ([] Pythagoreorumque more, exercendae memoriae gratia, quid quoque die dixerim,
audierim, egerim, commemoro uesperi). Caton fait ici allusion l a[skhsi" de la mmoire pratique par les Pythagoriciens chaque matin et chaque soir. Cet exercice de mmoire visait acqurir le
savoir (ejpisthvmh), lexprience (ejmpeiriva) et la rexion (frovnhsi"). Mais il est en mme temps,
au moins daprs certaines sources (notamment Jamblique, Vers dors, 40-44), un examen moral,
qui tend la connaissance de soi. Sur tout cela, voir Simondon 1982, 158-160.
34. Ibid., 36 : Nam quos ait Caecilius comicos stultos senes, hos signicat credulos, obliuiosos, dissolutos,
quae uitia sunt non senectutis, sed inertis, ignauae, somniculosae senectutis. La citation provient
dune comdie perdue de Ccilius.
35. Ibid. : [] utendum exercitationibus modicis ; tantum cibi et potionis adhibendum ut reciantur uires,
non opprimantur. Nec uero corpori solum subueniendum est, sed menti atque animo multo magis [] ;
et corpora quidem exercitationum defatigatione ingrauescunt, animi autem se exercendo leuantur.

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politique (un iuuenis), sil veut tre un bon orateur ; il en va de mme pour lentranement (exercitatio) de la mmoire ; nous y reviendrons.
La mmoire se trouve donc lie au corps social 36 autant qu un certain tat du
corps physique (habitus, ualetudo). De ce double aspect tmoigne la notice que Pline
lAncien consacre la mmoire et ses dysfonctionnements, notice dans laquelle
on retrouve lide de fragilit exprime par Snque le rhteur :
Rien nest aussi fragile en lhomme [que la mmoire] : les maladies, une chute, et
mme la peur peuvent lui porter atteinte, soit partiellement, soit totalement. Frapp
par une pierre, un homme oublia seulement les lettres ; tomb du haut dun toit trs
lev, un autre ne reconnut plus ni sa mre, ni ses parents par alliance, ni ses proches ;
un autre ne reconnut plus ses esclaves pendant une maladie ; lorateur Messala Corvinus oublia jusqu son propre nom. Ainsi, la mmoire essaie et entreprend de nous
faire dfaut, mme quand notre corps est exempt de troubles et en bonne sant 37.

Les amnsies dont Pline rend compte ici sont essentiellement des privations de
la mmoire relationnelle, qui neutralisent le rapport soi et aux autres, comme on
la vu dans le Cato Maior. Un homme qui ne reconnat plus ses proches, qui ne peut
rpondre son propre nom est mis en dehors des changes sociaux, exclu de la pratique de la salutatio, par exemple. En outre, si Pline souligne la relation entre le fonctionnement de la mmoire, dune part, et, dautre part, la sant, la fois physique
(morborum iniuriae, quietum corpus et ualidum) et, en quelque sorte, morale (etiam
metus sentit), aucune des amnsies quil mentionne nest rattache une pathologie prcise ni au mauvais fonctionnement dun organe : ces exemples montrent surtout que la perte totale ou partielle de la mmoire provoque un drglement profond
de lindividu social.
De mme, dans les textes mdicaux, la perte, plus ou moins durable, de la mmoire nest pas envisage comme une pathologie en soi : elle est un signe de maladie 38, par exemple de paralysie nerveuse 39. linverse, le bon fonctionnement de la
36. Jentends par l le corps de lhomme en tant quil est acteur de la vie sociale et de rituels sociaux.
En mme temps, ces rituels sociaux construisent le corps.
37. Pline lAncien, Histoire naturelle, VII, 90 : Nec aliud est aeque fragile in homine : morborum et casus
iniurias atque etiam metus sentit, alias particulatim, alias uniuersa. Ictus lapide oblitus est litteras
tantum ; ex praealto tecto lapsus matris et adnium propinquorumque cepit obliuionem, alius aegrotus seruorum, etiam sui uero nominis Messala Coruinus orator. Itaque saepe decere temptat ac meditatur uel quieto corpore et ualido. Ce texte est repris par Solin, I, 110-111.
38. Sur loubli de soi, loubli des fonctions naturelles et la perte de la mmoire comme signes de maladie chez Hippocrate, voir Pigeaud 1981, 462 (qui renvoie pidmies, III, 6 et 17) et 61 (pour Galien).
Chez Galien, voir Art mdical, XXI, 12 (un oubli inhabituel peut tre un signe avant-coureur de maladie). Je nai rien trouv qui concerne la mmoire ou loubli chez Scribonius Largus.
39. Voir Celse, De medicina, III, 27, 1 (ceux qui ont t frapps de resolutio neruorum, ou paravlusi",
ont perdu la mmoire).

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mmoire est un signe de sant et entraner sa mmoire peut mme avoir une valeur
curative 40. Dans les deux cas, la prsence et lactivit de la mmoire sont associes
la sant, sant du corps et de lme ou de lesprit la fois. En revanche, les textes
des mdecins ne consacrent pas de dveloppement particulier des maladies de la
mmoire ou la mmoire en soi 41 ; si lon est tent dy chercher quelque chose de
tel, cest par un a priori moderne. En effet, ce sont les affections de la personne et
leur traitement qui importent dans le discours mdical, Rome du moins 42. Mais la
mmoire ny est pas isole comme si elle tait une facult tudier pour elle-mme,
indpendamment du corpus et de lanimus. Il faut donc prendre en compte le discours mdical lorsquon sinterroge sur le corps et la mmoire, mais il nest ni plus
vrai ni plus riche denseignements sur cette question que les textes de Pline lAncien
ou ceux qui sont issus de traits oratoires.
Dautre part, cest encore le corps social de lindividu qui est en jeu dans des
contextes et des pratiques o il y a perte de mmoire, perte qui nest pas ncessairement connote de manire ngative. En effet, il existe ce quon peut appeler des
nourritures doubli 43, cest--dire des substances, associes des comportements,
40. Voir Celse, De medicina, III, 18, 11 et 21 : parmi les moyens de gurir la forme aigu de linsania, ou
frevnhsi", Celse recommande de faire rciter aux malades, sils sont lettrs (studiosi litterarum), ce
dont ils peuvent se souvenir ( recitare, si qua meminerunt, cogendi sunt ), et encore de les obliger
apprendre quelque chose par cur et sen souvenir ( ediscere aliquid et meminisse ). Sur la phrnitis (maladie aigu), voir Pigeaud 1981, 61, 71-100, 347 en particulier.
41. Hippocrate et Galien associent la mmoire et loubli une certaine qualit de lme (yuchv), pour
le premier, ou du cerveau (ejgkefavlo"), pour le second ; voir Hippocrate (Joly 1967), Du rgime, I,
35, 1 : lme compose du feu le plus humide et de leau la plus sche est la plus intelligente et a la
meilleure mmoire (fronimwtavth kai; mnhmonikwtavth) ; Galien, Art mdical, VI, 10 : la mmoire
est la marque dune substance stable (monivmo" oujsiva) du cerveau ; loubli, dune substance uide
(diarreouvsh oujsiva). Sur le texte dHippocrate, cf. Pigeaud 1987, 42.
42. Voir Debru 2002, 78 : Chez les Romains, par exemple, depuis Celse et Pline jusquaux auteurs de
lpoque tardive, on sintresse peu lanatomie et la physiologie du corps normal. La littrature
encyclopdique ou mdicale les sous-entend plutt quelle ne les dtaille, prfrant sattacher aux
maux et leur traitement. Cela ne signie pas que cette mdecine ne sintresse pas au corps. Mais
le corps ny existe que lorsquil est mdicalis, cest--dire soumis diffrents processus qui le recongurent. Ce nest pas le corps lui-mme, mais son altration qui est lobjet de la mdecine.
43. Cette expression est emprunte Simondon 1982, 135 sq. Lauteur dsigne sous ce nom des substances qui sont la fois un mal et un bien, poison et remde (ibid., 135), parce quelles donnent un
oubli qui fait plaisir, momentanment ou durablement, mais quelles sont en mme temps dangereuses. Parmi ces nourritures, il y a le npenths quHlne jette dans le vin pour ter aux convives
de Sparte les souvenirs des maux de Troie (Odysse, IV, 220 sq.), le lotus, qui donne loubli du retour
et qui apparat dans lpisode des Lotophages (Odysse, IX, 94 sq.). La drogue de Circ te elle aussi
tout souvenir de la patrie (Odysse, X, 236 sq.). Quant Calypso (Odysse, V, 197 sq.), elle offre Ulysse,
pour le retenir auprs delle, lternel oubli de la vie divine , sous la forme du nectar et de lambroisie (Simondon 1982, 139). Rome, le lotus est toujours cit comme une nourriture doubli : voir
Pline lAncien, Histoire naturelle, XIII, 105. Les Romains attribuent aussi le pouvoir de donner loubli
au pavot ; voir Ovide, Fastes, IV, 533 : On raconte que, pendant quil cueille le pavot, il la got dans

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Corps et mmoire Rome


qui provoquent loubli. Ces nourritures sont ambivalentes : cest le contexte qui
dtermine si leur usage est moralement condamnable, ou au contraire licite et mme
souhaitable. Rome, la nourriture doubli par excellence est le vin, souvent associ
au sommeil. Ainsi, dans les textes comiques, mais aussi dans linvective politique,
sont mis en relation le fait de boire (de faon inconsidre, honteuse) et celui de perdre la mmoire. Soit cette conduite est le fait dtres qui ont la fois par leur nature
et leur position sociale tendance loubli, cest--dire des esclaves et des affranchis 44,
soit elle est attribue des membres de la nobilitas, voire des Princes, qui sont dbauchs et qui sadonnent au vin et au sommeil 45. Le vin comme le sommeil sont contraires lindustria et au pudor, quand ils sont installs au cur dun espace (la vie
politique) o ils ne peuvent tre que perturbateurs.
En revanche, loubli apport par le vin a une valeur positive lorsquil intervient
dans le cadre du banquet, qui, lui, relve de lotium 46. Cet oubli est ncessaire, car
il permet de quitter lespace du negotium. Dans le mme contexte, lamour joue un
rle analogue au vin et provoque loubli 47. Ainsi, Horace ne peut plus crire de posie, car il est amoureux de laffranchie Phryn ; il sadresse Mcne en ces termes :

44. son palais oublieux (oblito palato) (ladjectif a une valeur rsultative). Le pavot est aussi associ
au sommeil qui est une gure de loubli comme lattestent le discours mdical aussi bien que la
posie ; voir par exemple Celse, De medicina, V, 254 : le pavot sauvage entre dans la composition dun
remde qui fait dormir ; Virgile, nide, IV, 486 : le pavot est quali de soporiferum (qui apporte
le sommeil).
44. Pour les esclaves, voir Plaute, Trinummus (1013-1014 et 1017-1018) : lesclave Stasimus se blme luimme pour avoir bu et pour avoir, du coup, oubli sa mmoire ( Memoria<m> esse oblitum ? ) ;
Amphitryon, 630-631 (Sosie Amphitryon : Jai de la mmoire et du zle pour que ce que tu ordonnes soit excut. Je nai pas aval tes ordres dans un verre de vin. [Et memor sum et diligens, ut quae
imperes compareant. / Non ego cum uino simitu ebibi imperium tuum]) ; la mme ide apparat dans
le Persa, 170. Voir aussi Columelle, De re rustica, XI, 1, 13 : lintendant dune ferme doit faire un
usage modr du vin, du sommeil et des plaisirs de lamour, qui sont les ennemis de lattention
dans le travail (diligentia), du souci de la tche (cura ofcii), de la mmoire (memoria).
45. Voir Cicron, De haruspicum responsis, 55, propos de Clodius : Sans doute est-il plein de vin, de
dbauche, de sommeil, plein de la plus dmente et de la plus folle irrexion (Est quidem ille plenus
uini, stupri, somni, plenusque inconsiderantissimae ac dementissimae temeritatis). Si Cicron ne parle
pas explicitement doubli, tous les termes quil emploie lui sont associs et sopposent la mmoire,
la prudence. Voir aussi Tacite, Histoires, III, 55 sq., propos de Vitellius, et Histoire auguste, Les deux
Maximins, 17, 5 : apprenant que Gordien est Empereur, avec lapprobation du Snat, et que ces deux
autorits rclament sa mort, Maximin est pris de folie furieuse : [] comme il ne pouvait contenir sa fureur, pour oublier cette pense, le premier jour, il se noya de vin, dit-on, jusqu ne plus savoir
ensuite ce qui stait pass (Sed cum furorem suum tenere non posset, ut obliuionem cogitationis acciperet, uino se primo die obruisse dicitur, eo usque ut, quid actum esset, ignoraret).
46. Horace, Odes, II, 7, 21. Le Massique est obliuiosus : il donne loubli.
47. Voir par exemple Trence, Eunuque, 296 sq.

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Statut et image du corps


Pourquoi une paresse amollissante a rpandu un tel oubli au plus profond de mes
sens, comme si javais aspir, dune gorge dessche, des coupes versant avec elles un
sommeil lthen, tu me tues, loyal Mcne, me le demander sans cesse 48.

Ces quelques vers recensent toutes les nourritures et les conduites doubli traditionnelles : la paresse (inertia), le vin et le Lth, qui est associ au sommeil 49 ;
lamour, qui est la cause de tout cela, apparat dans la suite du pome. Il est possible, en outre, que, dans cette pode, limage de la diffusion de loubli dans tout le
corps soit une allusion au poison ; en effet, la perte de la mmoire parat tre un des
symptmes caractristiques de lempoisonnement 50.
Ces diffrents exemples conrment quel point la mmoire est constitutive de
lindividu et de son intgrit, sur le plan biologique comme sur le plan culturel.
Cet aspect est sensible dans un texte de ction comme les Mtamorphoses dOvide.
En effet, sil ny est nullement question de mmoire du corps dun corps qui garderait la mmoire de ce quil a t ou au contraire qui loublierait , il apparat que
cest la mmoire qui assure une permanence de lidentit, au-del du corps et de ses
mtamorphoses. Ainsi, les objets et les tres qui ont subi une transformation se souviennent (ils sont memores) de ce quils ont t, de leur pass, du malheur qui a provoqu la transformation de leurs corps, et leur comportement est conditionn par ce
souvenir 51. La mmoire fait le lien entre pass, prsent et avenir ; elle organise laction 52.

48. Horace, podes, 14, 1-5 : Mollis inertia cur tantam diffuderit imis / obliuionem sensibus, / pocula Lethaeos
ut si ducentia somnos arente fauce traxerim, / candide Maecenas, occidis saepe rogando [].
49. Voir Simondon 1982, 131 sq. sur la mythologie grecque du Lth. Rome, il ny a pas de mythologie
du Lth, du sommeil ou de certaines nourritures, mais le sommeil et le Lth sont des gures potiques de loubli. De plus, le sommeil et certains comportements (inertia, mollitia, etc.) associs
lingestion de certaines substances (vin, poisons ou remdes) se rattachent la catgorie culturelle
de lotium, qui soppose celle du negotium et ses valeurs (lindustria, le labor).
50. Voir Juvnal (de Labriolle, Villeneuve & Grard 1983), VI, 610-614 : Parmi ces charlatans, lun apporte
des chants magiques, lautre vend des philtres thessaliens grce auxquels la femme abrutira son mari
et le fessera coups de savate. Si tu perds le sens, l en est la cause ; cest de l que te viennent des
nuages qui tobscurcissent lme ; cet oubli complet de tes actions les plus rcentes (quod desipis, inde
est, / inde animi caligo et magna obliuio rerum / quas modo gessisti).
51. Voir Ovide, Mtamorphoses, XIV, 558-565 : les navires dne brls par Turnus ont t transforms
par Cyble en naades de la mer ; celles-ci nont pas oubli (non oblitae) les dangers de la navigation
et se souviennent (memores) des malheurs des Troyens ; IV, 603 : Cadmus et Harmonie transforms
en serpents se souviennent de ce quils ont t autrefois ( Quidque prius fuerint placidi meminere
dracones ) ; voir aussi VIII, 259 (Perdix). Inversement, Callisto, transforme en ourse, oublie parfois ce quelle est devenue (Ovide, Mtamorphoses, II, 493 : Saepe feris latuit uisis, oblita quid esset ).
52. Sur cette ide, voir Simondon 1982, 11 et 306-309 (p. 306 : Un prjug rpandu depuis lantiquit
jusquaux thoriciens modernes de la mmoire donne un privilge au pass enregistr ou lhabitude acquise ou la xation et lvocation du souvenir, sans accorder dattention une forme de
mmoire lie ce que nous appelons le projet daction. ).

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Corps et mmoire Rome

La mmoire, loreille, lestomac et autres parties du corps


Si le fonctionnement de la mmoire est li ltat gnral du corps, la memoria
est aussi plus spciquement associe certaines parties du corpus, en particulier
loreille et lestomac. Loin de faire apparatre un corps morcel ou, au contraire, de
dessiner une sorte de physiologie unique du corps, ce lien entre mmoire et parties
du corps montre de nouveau quel point la mmoire est pense Rome comme
une fonction, qui organise des comportements dans un contexte donn.
En ce qui concerne loreille 53, tout dabord, un passage tonnant de Pline lAncien
explique que le lobe de loreille est le lieu de la mmoire ; Pline explique aussitt
cette localisation par une pratique, en disant que cest lendroit que nous touchons
quand nous demandons un tmoignage quelquun 54. Loreille et la mmoire sont
ici mises en relation par un geste, qui sert demander quelquun de tmoigner de
ce quil a vu et entendu. Cet usage est attest par dautres textes 55. De faon gnrale,
toucher ou tirer loreille de quelquun consiste lui rappeler quelque chose (admonere), solliciter sa mmoire 56.
Dautres documents, textes littraires 57 mais aussi inscriptions 58 et reprsentations gures 59, montrent limportance de loreille des dieux dans le culte : leur parler loreille, remercier leurs oreilles dans une ddicace, cest en mme temps
sadresser leur mmoire 60. Il est en effet dans la fonction des dieux de se souvenir
des hommes et de leurs demandes.
Tous ces documents montrent que le lien entre loreille et la mmoire est bien
attest dans la culture et appartient un savoir partag. Ils permettent aussi de comprendre que le propos de Pline lAncien cit initialement ne restitue pas un savoir
anatomique selon lequel la mmoire serait loge dans une partie du corps, mais quil
rend compte dune sorte de physiologie fonctionnelle du corps, ou, pour reprendre
les termes de Marcel Mauss, de techniques du corps 61. On le comprend bien aussi
53. Jai abord cette question lors dun expos prsent dans le sminaire de Philippe Moreau lUniversit de Caen Basse-Normandie le 6 mai 2003.
54. Pline lAncien, Histoire naturelle, XI, 251 : Est in aure ima memoriae locus, quem tangentes antestamur [].
55. Voir Horace, Satires, I, 9, 74-77 et les commentaires ad loc. dAcron et de Porphyrion.
56. Voir Virgile, Bucoliques, VI, 3-4 et le commentaire de Servius (voir infra, note 62).
57. Snque, Lettres Lucilius, I, 10, 5 et IV, 41, 1.
58. CIL, III, 986 = ILS 3848 ; CIL, V, 759 = ILS 3497.
59. Cf. Lambrechts & Vanden Berghe 1955. Cet article sintresse deux autels : le premier, trouv
Glanum et dat du premier sicle de notre re, porte une ddicace faite par une auxiliaire (ministra)
du culte aux oreilles probablement de la Bonne Desse (Bona dea) ; le second vient dArles et il
est ddi Bona dea par un personnage analogue ; sur les deux autels sont reprsentes, lintrieur
dune couronne, deux oreilles.
60. Pour la Grce, voir Weinreich 1912, et Versnel 1981.
61. Mauss 1936.

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Statut et image du corps


en lisant un commentaire de Servius, dans lequel on retrouve la notice de Pline
lAncien :
Les naturalistes disent que les parties du corps sont chacune consacres des divinits, comme loreille la mmoire de l (Bucolique, VI, 3) le dieu du Cynthe me tira
loreille et me rappela la mmoire , le front au gnie (genius ), do le fait que,
quand nous rendons un culte ce dieu, nous nous touchons le front, la main droite
la fides [], les genoux la piti, de l le fait que ceux qui font une demande les
touchent 62.

Ainsi, les parties du corps ne sont pas consacres une divinit au sens o
elles lui appartiennent, mais elles participent des gestes rituels qui mettent en cause
une divinit (le Genius, la Fides) ou une valeur (la mmoire, la compassion) 63.
Dautres parties du corps sont associes la mmoire, en particulier dans la
langue potique. Ainsi le cur (cor), la poitrine (pectus), la langue (lingua), la bouche (os) et la main (manus ou dextra) sont-ils qualis par les adjectifs memor (qui
se souvient, qui a de la mmoire) ou immemor, obliuiosus et oblitus (oublieux) 64.
Comme loreille, ces organes sont dnis comme dous de mmoire ou, au contraire,
oublieux, lorsquils interviennent dans un geste, un acte 65 et dans un contexte prcis ; trs souvent, ces formules sont lablatif instrumental. Par exemple, dans le carmen 64 de Catulle, Ariane est abandonne par un Thse dont la poitrine est pleine

62. Servius, nide, III, 607 : [] physici dicunt esse consecratas numinibus singulas corporis partes, ut
aurem memoriae hinc est (E. VI 3) Cynthius aurem uellit et admonuit frontem genio, unde uenerantes deum tangimus frontem, dextram dei, [] genua misericordiae, unde haec tangunt rogantes.
63. Cette ide apparat trs clairement chez Pline lAncien lui-mme, dans le passage qui prcde immdiatement la notice sur loreille (et o lon retrouve les lments nots par Servius) : Selon les prceptes populaires, il y a une sorte de respect religieux pour les genoux de lhomme. Les suppliants
les touchent, tendent les mains vers eux, les adorent comme des autels []. dautres parties du
corps aussi sattache une sorte de respect religieux, par exemple la main droite : on cherche le dos
de la main pour lembrasser, on la tend pour donner sa foi. Les anciens Grecs avaient coutume de
supplier en touchant le menton (Histoire naturelle, XI, 250).
64. Certaines formules sont une priphrase du nom memoria ou du verbe memini. Voir Horace, Satires,
II, 4, 90 : referre pectore memori ; Juvnal, Satires, XI, 27-30 : la prescription morale gnw~qi seautovn
doit tre xe dans une poitrine pleine de mmoire et doit y tre mdite (gendum et memori
tractandum pectore).
65. Par exemple, on rencontre une occurrence de manus memor et une de os memor chez Ovide,
pour exprimer lacte dcrire ou de dire en rapport avec la mmoire et la commmoration : voir Pontiques, III, 4, 18 : les potes qui ont pu voir le triomphe de Tibre notent (notare) ce quils ont vu
(uisa) dune main qui se souvient (memori manu) ; Mtamorphoses, X, 204 : Apollon saccusant
davoir caus la mort dHyacinthe, lui promet : Tu seras toujours avec moi et tu resteras toujours
x dans ma bouche qui se souviendra (Semper eris mecum memorique haerebis in ore). Voir aussi
Mtamorphoses, VI, 508 (memori ore salutare) et Amores, III, 14, 48 (lingua memor).

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Corps et mmoire Rome


doubli 66. Dans une lgie de Properce, Tarpia, amoureuse de Titus Tatius, laisse
chapper de ses mains oublieuses lurne avec laquelle elle allait puiser de leau
pour le culte de Vesta 67. On peut penser que ces images ne sont pas de simples gures de style (des mtonymies et des hypallages). En effet, elles permettent de reprer
des situations (la mmoire des promesses, lchange de bienfaits, loubli des obligations cultuelles au prot de lamour) dans lesquelles la mmoire et loubli jouent
un rle dterminant. En outre, si ces expressions ne dessinent pas une reprsentation unie des parties du corps en tant quorganes de la memoria et de lobliuio, elles
montrent encore une fois laspect fonctionnel de la mmoire et de loubli, qui caractrisent gestes et conduites. Comme dans le cas de loreille, ce qui est en jeu ici, ce
nest pas une mmoire psychologique, mais une mmoire daction, une mmoire
pragmatique, qui est actualise par des gestes et des comportements.
Il nous reste examiner une dernire partie du corps lie la mmoire : lestomac (stomachus) 68, et tudier le rapprochement entre mmoire et digestion. Cette
question renvoie toute une reprsentation de lducation, de la mmorisation et
de la remmoration 69. cet gard, le dveloppement que Quintilien consacre la
mmoire de lorateur (Institution oratoire, XI, 2) est particulirement clairant. On
y trouve plusieurs indications qui mettent en jeu le corps. Tout dabord, la mmoire
naturelle de chacun dpend de la qualit de son temprament (ingenium) 70 ; en
66. Catulle, Posies, 64, 123 (immemori pectore) et 208 (oblito pectore) ; voir aussi 248 (mente immemori).
Dans ce pome, Thse est en quelque sorte un hros de loubli, vis--vis dAriane comme dge ;
ainsi, ge rappelle son ls quil ne doit pas oublier ce quil lui a prescrit (changer la voile) : Alors,
fais en sorte que mes ordres, mis en rserve dans ton cur plein de mmoire, restent vigoureux et ne
laisse pas le temps les effacer (231-232 : Tum uero facito ut memori tibi condita corde / haec uigeant
mandata nec ulla obliteret aetas). Pour un exemple non potique qui associe la poitrine et loubli,
voir Snque, De beneciis, I, 3, 1 : [] celui qui revient la charge et accumule bienfait sur bienfait fait sortir la reconnaissance mme dune poitrine dure et oublieuse (at qui instat et onerat priora
sequentibus, etiam ex duro et immemori pectore gratiam extundit).
67. Properce, lgies, IV, 4, 22 : manus oblitas excidit urna (ladjectif a une valeur rsultative). Il y a
peut-tre dans ce vers un jeu sur le verbe excidere, qui signie aussi sortir de la mmoire (employ
seul ou avec memoria).
68. Sur ce terme, voir Andr 1991, 132-133 : stomachus, quon rencontre dans les textes partir du premier sicle avant J.-C., peut dsigner lsophage ou lestomac.
69. Ma rexion est ici largement tributaire des travaux dEmmanuelle Valette-Cagnac 1993, 138 sq. et
2002, en particulier 299-303.
70. Quintilien, Institution oratoire, XI, 2, 42 : [] ceux qui ont un temprament un peu plus lent que
les autres nont pas une bonne mmoire du pass rcent ([] minime delem esse paulo tardioribus ingeniis recentem memoriam). Labsence de mmoire, ou plutt dun certain type de mmoire,
est ici associe la lenteur, comme dans le Cato Maior, 21 (voir supra note 33). Dans son trait sur
la mmoire (De memoria et reminiscentia, 449b, 6-9), Aristote tablit une diffrence entre ceux qui
sont lents et ceux qui sont rapides : [] ce ne sont pas les mmes personnes qui ont de la mmoire
et qui se souviennent par rminiscence ; mais le plus souvent, ce sont les gens lents qui ont plus de
mmoire, et ceux qui se souviennent le plus facilement sont ceux qui sont vifs et intelligents ( ouj

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outre, la mmoire est particulirement lente (tardior) ou solide (rmior) selon la
constitution (habitus) 71 ; enn, pour bien se souvenir, il faut veiller lhygine du
corps et de lme. Ainsi, il explique :
Il y a quelque chose de commun lacte dapprendre par cur et celui dcrire : ce
qui est le plus utile dans les deux cas, cest une bonne sant, une nourriture bien digre, une me libre de toute autre pense 72.

Lorateur qui prpare ses discours doit donc avoir le corps et lme dgags, libres
de tout processus de digestion ou de rexion. En fait, le conseil de Quintilien relve
de toute une reprsentation du corps mditant, lisant, crivant 73.
Lorateur doit encore exercer sa mmoire et la nourrir, comme un athlte le
ferait pour son corps : propos des exercices qui sont pratiqus par lenfant, futur
orateur, et qui consistent pour lui mmoriser ce quil a lu, en particulier des passages choisis de textes potiques, Quintilien explique que cest surtout par lexercice quon affermit et quon nourrit la mmoire 74. Cet aspect est solidaire de tout
un systme de pense dans lequel lenseignement consiste nourrir, comme lindique le double sens du verbe latin alere : nourrir et lever, amener lge adulte 75.
De plus, la mmoire sexerce, comme le corps ; on a vu que Caton recommandait
cet entranement aux senes.
En outre, la lecture dauteurs, qui est un des lments essentiels de la formation
de lorateur, est conue comme une ingestion, une mastication et une digestion.
Ainsi, Quintilien, dans un chapitre consacr aux lectures utiles lorateur (X, 1),
donne le conseil suivant :
71. ga;r oiJ aujtoi; eijsi mnhmonikoi; kai; ajnamnhstikoiv, ajll wJ" ejpi; to; polu; mnhmonikwvteroi me;n oiJ
bradei~", ajnamnhstikwvteroi de; oiJ tacei~" kai; eujmaqei~") (jai lgrement modi la traduction de
R. Mugnier, 1965). Cette remarque repose sur la distinction entre mmoire et remmoration ou rminiscence, qui, encore une fois, nest pas pratique dans les textes latins.
71. Ibid., 4 : [] la mmoire est particulirement lente ou solide selon notre constitution (habitu
tardiorem rmioremque memoriam eri). Voir aussi XI, 2, 44.
72. Ibid., 35 : Illud ediscendo scribendoque commune est, utrique plurimum conferre bonam ualetudinem, digestum cibum, animum cogitationibus aliis liberum.
73. Voir aussi ibid., 3, 19 : pour prendre soin de sa voix, lorateur doit veiller la fermet de son corps
(rmitas corporis) et, cette n, avoir une digestion facile (facilis ciborum digestio) et respecter en
tout la frugalit (frugalitas). Voir encore X, 3, 26 et les analyses dE. Valette-Cagnac (1993, 154 et 2002,
302-303), qui montrent quil existait une vritable dittique de la lecture Rome et que celle-ci
rentrait dans une conception de lingestion et de lassimilation du savoir.
74. Quintilien, Institution oratoire, I, 1, 36 : [] et ea praecipue rmatur atque alitur exercitatione. La
notion de rmitas (fermet, solidit, dure aussi) est essentielle pour dnir la mmoire : voir Rhtorique Hrennius, I, 3 ; Cicron, De inuentione, I, 9 ; Quintilien, Institution oratoire, XI, 2, 2 et 4
(cit supra note 71) et 35 ; Diomde, in H. Keil, Grammatici latini, I, Hildesheim, G. Olms, 1961, 419.
75. Voir Dupont 2002, 115 et 136 ; le nourrissage est biologique, mais aussi culturel (136 : Ce qui est en
jeu est la transmission du corpus et de lanimus du pre, la formation du corps culturel de lenfant ).

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Corps et mmoire Rome


On peut revenir [sur le texte] plusieurs reprises, soit quon ait des doutes, soit quon
veuille le xer profondment dans la mmoire. Revenons-y et reprenons-le, et, de
mme que les aliments sont mchs et presque liqus quand nous les avalons, an
de faciliter la digestion, ce que nous lisons ne doit pas non plus tre transmis tout cru
la mmoire et limitation, mais par de frquentes reprises, doit tre amolli et, pour
ainsi dire, absorb 76.

Ici, la digestion est conue comme une coction (coctio ou concoctio) des aliments, qui sont crus, conformment la thorie hippocratique reprise dans les traits romains 77. Cest cette transformation opre par la digestion qui permet aux
aliments dtre assimils par le corps et de faire partie de lui 78. Le texte, quant lui,
doit tre mch comme un aliment (cest--dire lu et relu) pour tre mieux digr
par le corps 79. La mmoire ne doit pas jouer le rle dun estomac qui cuit les aliments 80, car les textes-aliments doivent lui parvenir digrs (cest--dire cuits), mais
elle a un rle de conservation. Le danger est quy reste xe une lecture crue , qui
naura pas vraiment t assimile et qui sera reproduite telle quelle. Cest ce que fait
comprendre le terme imitatio, ici associ memoria. Limitatio peut tre dnie
comme la facult de produire des noncs en se souvenant dautres noncs, qui
jouent le rle de modles, mais elle suppose que lon se soit appropri ces modles.
Limitation nest nullement une reproduction lidentique.
Dans une Lettre Lucilius, Snque a lui aussi recours la comparaison entre
assimilation du savoir et digestion ; si le terme dimitation ny gure pas, lide, elle,
est bien prsente. Voici en effet ce que Snque conseille Lucilius :
Les aliments ingrs, tant quils se conservent tels quels et quils nagent ltat solide
dans lestomac, sont une charge. Mais quand ils se sont transforms, alors, et alors
seulement, ils se changent en forces et en sang. Procdons de mme pour les nourritures de lintelligence : faisons en sorte que tout ce que nous avons absorb ne demeure

76. Quintilien, Institution oratoire, X, 1, 19 : [] repetere saepius licet, siue dubites siue memoriae penitus adgere uelis. Repetamus autem et tractemus, et, ut cibos mansos ac prope liquefactos demittimus,
quo facilius digerantur, ita lectio non cruda, sed multa iteratione mollita et uelut confecta memoriae
imitationique tradatur.
77. Voir Celse, De medicina, prface 38. Sur les thories antiques de la digestion, voir Pigeaud 1981, 180186 et 198.
78. Voir Galien, Des facults naturelles, II, 4, 89 : La coction est une altration et une transformation
de laliment en la qualit propre du corps nourri (traduction Pigeaud 1981, 182, note 184).
79. Valette-Cagnac 1993, 139 : La lecture nest pas conue comme un processus de digestion complet ;
elle correspond la phase de mchage, o la salive produit une premire forme de cuisson et de
digestion. [] elle permet la transformation en sucus, substance homogne, dune varit daliments htrognes.
80. Voir Galien, Art mdical, XVII, 3 sur les marques disctinctives et les diffrents types destomac
(gasthvr) : lors de la digestion, un estomac qui est plus chaud par nature cuit les aliments.

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pas intact en nous, de peur que cela ne nous reste tranger. Digrons ces nourritures :
sinon elles passeront dans notre mmoire, non dans notre intelligence 81.

L aussi, le travail de digestion doit tre fait juste aprs lingestion an que la
mmoire ne stocke pas une nourriture crue, non assimile. Cest en ce sens que la
memoria est ici distingue de lingenium, qui permet de sapproprier et de rutiliser
un savoir.
Bien aprs Snque et Quintilien, la comparaison alimentaire et digestive est
utilise propos de la mmoire par Augustin. Cependant, elle na pas le mme sens
et elle permet, de ce fait, de comprendre la particularit des reprsentations antrieures. Voici ce qucrit Augustin :
Sans doute la mmoire est-elle comme lestomac [uenter ] de lme, et la joie ou la
tristesse comme une nourriture douce ou amre ; lorsque ces sentiments sont cons la mmoire, aprs tre passs, en quelque sorte, dans cet estomac, ils peuvent
sy enfermer, mais ils nont plus de got.

Il ajoute un peu plus loin :


Peut-tre que, comme la rumination ramne de lestomac la nourriture, la remmoration ramne de la mmoire des sentiments 82.

Ici, la mmoire est clairement compare un estomac. Mais, si la mmoire a,


l aussi, un rle de conservation (recondi), elle dnature ce quelle conserve (sapere
non possunt), les aliments concerns sont des sentiments (la joie, la tristesse), non
des connaissances, et, surtout, il nest pas question ici de digrer des aliments pour
mieux les rutiliser, alors que la notion dassimilation du savoir et celle de limitation sont fondamentales chez Snque et Quintilien. En outre, cette comparaison
ne sert pas valoriser la mmoire des sentiments, sans doute parce que, chez le chrtien Augustin, le corps a une autre place et que cest lme qui prvaut.

81. Snque, Lettres Lucilius, XI, 84, 6-7 : [] alimenta, quae accepimus, quamdiu in sua qualitate
perdurant et solida innatant stomacho, onera sunt ; at cum ex eo, quod erant, mutata sunt, tum demum in uires et in sanguinem transeunt. Idem in his, quibus aluntur ingenia, praestemus, ut quaecumque hausimus, non patiamur integra esse, ne aliena sint. Concoquamus illa : alioquin in memoriam
ibunt, non in ingenium. Valette-Cagnac 1993, 171, remarque que cette reprsentation de la digestion est parfaitement conforme au discours mdical de lpoque.
82. Augustin, Confessions, X, 14, 21 : Nimirum ergo memoria quasi uenter est animi, laetitia uero atque
tristitia quasi cibus dulcis et amarus : cum memoriae conmendantur, quasi traiecta in uentrem recondi
illic possunt, sapere non possunt. et 22 : Forte ergo sicut de uentre cibus ruminando, sic ista de memoria recordando proferuntur. Le terme uenter (estomac) apparat avec Scribonius Largus au premier sicle aprs J.-C. ; il est utilis par Pline lAncien et jusqu la basse latinit (Andr 1991, 133).

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Corps et mmoire Rome


Citons enn un dernier extrait de lInstitution oratoire, assez difcile comprendre, qui associe limage de la fermet de la mmoire celle de la digestion :
Il est tonnant, et difcile expliquer, quel point un intervalle dune nuit apporte
de la fermet la mmoire, soit quil la repose de son travail, dont la fatigue tait pour
elle un obstacle, soit que la remmoration [recordatio ], qui est la partie la plus ferme
de celle-ci, soit mre et digre 83.

Ici, la rminiscence (recordatio) apparat comme llment actif de la mmoire.


Or, par un effet analogique, cest parce quelle est la plus ferme (rmissima) quelle
peut donner de la fermet (rmitas) la mmoire. De plus, cette partie de la mmoire
elle-mme est digre. Peut-tre faut-il mettre en relation la mtaphore de la mmoiredigestion ainsi formule et rapporte la recordatio avec la reprsentation des aliments. En effet, ils mrissent, ils sont digrs et, daprs Celse, ils peuvent tre fermes et, de ce fait, plus ou moins faciles digrer 84. Dans lextrait de Quintilien, tout
se passe comme si la mmoire devait, au terme du processus de lingestion et de la
digestion du texte-aliment, avoir la mme qualit que les aliments quelle ingre,
sans dperdition. Cependant, il nest ni certain ni ncessaire que cette mtaphore
dune remmoration digre soit parfaitement cohrente avec les autres textes
de Quintilien et avec celui de Snque que nous avons cits et participe dune reprsentation unie de la mmoire.
Passer en revue les parties du corps qui sont associes la mmoire nous a donc
permis de comprendre plusieurs points importants. Les gestes accomplis dans le cadre
de rituels religieux ou sociaux (la demande de tmoignage, par exemple) font voir
quil existe une mmoire daction, reprable en particulier dans les relations dchange.
En outre, en examinant les textes de Snque et de Quintilien qui dnissent lassimilation des connaissances comme une digestion, on voit que la mmoire permet
de conserver le savoir et que ce rle entre dans une conception plus gnrale de la

83. Quintilien, Institution oratoire, XI, 2, 43 : Mirum dictu est nec in promptu ratio quantum nox interposita adferat rmitatis, siue requiescit labor ille, cuius sibi ipsa fatigatio obstabat, siue maturatur atque
concoquitur, quae rmissima eius pars est, recordatio []. J. Cousin, traducteur pour la CUF, et
H.E. Butler, dans ldition Loeb, traduisent rmus par important , mais rmus na jamais ce
sens.
84. Celse (De medicina, II, 18, 1 sq.) distingue trois classes daliments : la premire rassemble les plus
nourrissants (genus ualentissimum in quo plurimum alimenti est ) ; la seconde est intermdiaire
et la troisime comprend les nourritures les plus faibles (imbecillissima materia). lintrieur
de ces classes, certains aliments peuvent tre plus nourrissants que dautres ; ces qualits sont dnies par plusieurs adjectifs, dont ladjectif rmus, qui parat mis sur le mme plan que grauis ou
ualens. Enn, plus un aliment est nourrissant, plus il est difcile digrer, mais, sil est digr, il est
plus nourrissant (13 : Fere uero sequitur, ut, quo ualentior quaeque materia est, eo minus facile concoquatur, sed, si concocta est, plus alat. ).

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Statut et image du corps


production ou de limitation dnoncs, dans laquelle corpus, animus, ingenium sont
indissociablement lis.

Conclusion
Au terme de cette tude, on peut dire que la mmoire est un bon exemple de
labsence de sparation systmatique et tranche entre corpus, dune part, et animus
ou mens ou ingenium, dautre part, absence de sparation qui caractrise la socit
et les discours Rome, pour la priode que nous avons envisage. Dans les diffrentes reprsentations que nous avons rencontres, la mmoire se constitue en mme
temps que lhomme et avec lui : grce la nourriture et lentranement, elle devient
ferme ; lorsque lhomme est vieux, elle saffaiblit ou senfuit. Elle est donc solidaire
la fois de son corpus et de son animus ; elle est un des lments qui composent et
font vivre son corps culturel.
Dautre part, dans les textes examins, il y a des liens multiples entre le corps
et la mmoire, quil sagisse de parties du corps ou bien du corps tout entier. Ces
liens, tablis et vivis par la langue et par des pratiques (celle qui consiste toucher
loreille, par exemple), indiquent que la mmoire comme loubli, Rome, caractrisent les hommes comme tres sociaux, dans leurs relations avec les autres et dans
leurs conduites. En cela, les images et les comparaisons qui dcrivent la mmoire,
son fonctionnement et ses implications, permettent bien davoir accs un corps
rel .

Catherine Baroin
Universit de Rouen

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