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Marianne Bonnefond-Coudry

Le princeps senatus : vie et mort d'une institution rpublicaine


In: Mlanges de l'Ecole franaise de Rome. Antiquit T. 105, N1. 1993. pp. 103-134.
Rsum
Marianne Bonnefond-Coudry, Le princeps senatus : vie et mort d'une institution rpublicaine, p. 103-134.
Choisi selon des critres qui visaient garantir sa dignit minente et faire de sa personne une incarnation du Snat des
origines, le princeps senatus tait une figure emblmatique de la Rpublique, dont le rle, dbordant le cadre du Snat,
consistait maintenir la concorde civile.
Bien que l'aggravation des conflits intrieurs, partir des Gracques, ait rendu cette mission impossible, et provoqu
l'affaiblissement, puis la disparition spontane de l'institution aprs Sylla, l'image prestigieuse du princeps senatus est demeure
si vivace dans les esprits qu'Octave, dans la brve priode de ttonnements qui suit la fin de la guerre civile, revt nouveau ce
titre, avant de lui trouver un substitut original avec celui d'Augustus. Il ne connatra plus, ds lors, que quelques rsurrections
phmres, sous une forme dnature.
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Bonnefond-Coudry Marianne. Le princeps senatus : vie et mort d'une institution rpublicaine. In: Mlanges de l'Ecole franaise
de Rome. Antiquit T. 105, N1. 1993. pp. 103-134.
doi : 10.3406/mefr.1993.1796
http://www.persee.fr/web/revues/home/prescript/article/mefr_0223-5102_1993_num_105_1_1796
MARIANNE BONNEFOND-COUDRY
LE PRNCEPS SENATUS :
VIE ET MORT D'UNE INSTITUTION RPUBLICAINE
En 28, le futur Auguste, qui partage le consulat avec Agrippa comme
l'anne prcdente, o ils avaient entrepris la premire rvision de la liste
des snateurs et le premier census depuis la guerre civile, mne ces oprat
ions leur terme. Il acheva la confection des listes, crit Dion Cassius, et
il y fut appel prince du Snat, comme c'tait la rgle sous la vritable R
publique1. Il ressuscitait en effet le titre de prnceps senatus rcemment
tomb dans l'oubli, mais qui avait honor les plus grands noms de la Rpub
lique et passait pour remonter ses origines2.
Pourtant, si Auguste crit lui-mme dans les Res Gestae : J'ai t
prince du Snat pendant quarante ans, jusqu'au moment o j'crivais ces
lignes3, ce titre de prnceps senatus n'apparat nulle part ailleurs, ni sur les
lgendes montaires, ni dans les inscriptions qui comportent des titula-
tures, ni dans les textes officiels : comme s'il ne mritait pas d'tre clbr.
Cette situation intrigante, et qui n'a gure suscit de curiosits4, appelle
deux sries de questions. Pourquoi, d'abord, Octave a-t-il rappel la vie
cette ancienne institution; quel rle comptait-il lui faire jouer dans le sys
tme politique qu'il laborait; quelle image en avait-il? Et pourquoi, en
suite, cette image ne fut-elle pas valorise par la propagande?
1 Dio 53,1,3 : ,
, rfj .
2 Nous connaissons 14 principes senatus, pour une priode qui s'tend du dbut
du Ve sicle au dbut du Ier : cf. la liste en annexe de l'article de J. Suolatiti cit n. 7.
Mais on a des doutes sur l'authenticit du principat du Snat du premier d'entre eux,
MValerius Volusi f. Maximus, le dictateur de 494, car il n'est attest que par un elo-
giurn dont on a souponn qu'il drivait de Valerius Antias, le pangyriste de la
gens Valeria. Voir plus loin, p. 126 et n. 79.
3 RG 7 : Prnceps senatus fui usque ad eum diem quo scripseram haec per annos
quadraginta. Ce qui nous reporte effectivement l'anne 28.
4 Les auteurs modernes ne s'intressent au titre de princeps senatus que pour
souligner ce qui le distingue de celui de prnceps, comme par exemple J. Branger,
MEFRA - 105 - 1993 - 1, p. 103-134.
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Proposer des rponses oblige un dtour par la Rpublique, nces
saire pour dessiner avec autant de prcision que possible les contours de
l'institution, avant de tenter d'expliquer son effacement.
Les quelques textes anciens qui parlent en termes gnraux du prin
ceps senatus donnent trois indications essentielles. L'une relative sa situa
tion juridique : c'est le snateur que les censeurs, lorsqu'ils effectuent la lec
tio senatus, placent en tte de la liste qu'ils sont chargs de rviser. Une
autre relative sa fonction, ou plutt au privilge dont il jouit en raison de
sa position sur la liste : il est toujours interrog en premier par le magistrat
qui consulte le Snat. La troisime relative sa position sociale : bien qu'il
ne dispose d'aucun pouvoir, il l'emporte en dignit sur tous les autres sna
teurs5. Ces donnes bien connues peuvent tre enrichies de deux manires :
par la prosopographie, qui a permis d'tablir que le princeps senatus tait
choisi parmi les patriciens et qu'il conservait sa position privilgie jusqu'
sa mort6; et par l'analyse des textes relatifs tel ou tel prince du Snat, qui
renseignent sur leur rle effectif7.
Recherches sur l'aspect idologique du Principat, Ble, 1953, p. 40-41; ou pour en indi
quer les implications pratiques, savoir la priorit de parole au Snat.
5 Gell. 14,7,9 (donnant la substance du trait que Vairon rdigea en 70 l'i
ntention de Pompe, qui s'inquitait de son ignorance de la procdure snatoriale) :
Singulos autem debere consult gradatim incipique a consulari gradu. Ex quo gradu
semper quidem antea primum rogari solitum qui princeps in senatu lectus esset.
Zon. 7,19 ( propos de la cration de la censure en 449, et en particulier des
rangs l'intrieur du Snat; c'est le texte le plus fourni dont on dispose sur le prin
ceps senatus\) : , v ( ' '
' ), v (o
), ,
.
6 Quoique Zonaras (7,19) affirme qu'en principe il n'en tait pas ainsi, et que les
censeurs dsignent bien chaque lectio un princeps senatus, mme si le titulaire est
encore en vie; mais dans la ptratique ils le reconduisent. La dsignation, par les cen
seurs de 184, de L. Valerius Flaccus est ainsi l'occasion pour Tite-Live, qui s'inter
roge sur la date de la mort du princeps senatus prcdent, Scipion l'Africain, d'insis
ter sur cet usage (39,52,1-2). La question de l'ventuelle destitution de Scipion, ne
de l'incertitude sur l'antriorit de sa mort par rapport la lectio, a fait couler beau
coup d'encre. Cf. H. Scullard, Roman Politics 220-150 B.C., Oxford, 1951, p. 152,
n. 1. Il parat vraisemblable qu'il dcda au cours des oprations censoriales, et que
Valerius Flaccus fut choisi, peut-tre en 183, pour le remplacer.
7 La question du princeps senatus n'a pas t traite pour elle-mme depuis l'ar
ticle de J. Suolahti, Princeps senatus, dans Arctos, 7, 1972, p. 207-218. Cet article r
eprend les conclusions auxquelles avait abouti Mommsen, et dont la substance se
trouve dans le livre VII du Droit Public Romain, Paris, 1981, p. 156-158, ainsi que
quelques remarques de Willems, Le Snat de la Rpublique romaine, I, Louvain,
1878, p. 111-123; l'auteur y a ajout un dveloppement sur les conditions politiques
le princeps senatus 105
Portrait du princeps senatus
II faut commencer, dans cette analyse de l'institution que constitue le
principat du Snat, par prciser sur quels principes se fondent les censeurs
pour attribuer ce privilge. Ces choses ayant t tablies depuis longtemps,
nous insisterons en fait non sur les critres de dsignation eux-mmes mais
sur leur signification, pour dgager les aspects symboliques de l'image du
princeps senatus, dans la mesure o on peut supposer que ceux-ci ont jou
un rle dans la dcision d'Auguste.
Un seul texte nonce explicitement ces principes : c'est le rcit dtaill
que donne Tite-Live du conflit qui opposa les deux censeurs de 209 pro
pos prcisment du choix du princeps senatus. On y apprend que d'aprs la
tradition la distinction revenait au plus ancien censorius encore en vie,
mais que l'un des censeurs russit convaincre son collgue d'oprer un
libre choix, en la personne de Fabius Maximus, qu'il se faisait fort de
faire reconnatre comme le premier citoyen du moment8. Deux modles
s'opposaient donc : celui, alors en usage, de la promotion automatique,
l'anciennet, qui rduit le rle du censeur une simple formalit, et celui,
nouveau, de la promotion au mrite, fonde sur une primaut unanime
ment reconnue, mais laisse, de fait, l'apprciation du censeur. Il est diffi
cile de savoir quand remontait l'usage de dsigner le plus ancien censor
ius, car outre que quatre princes du Snat seulement sont attests entre la
fondation de la Rpublique et 209, les conditions de leur promotion nous
chappent totalement. Par contre, nos renseignements prosopographiques
sont assez abondants partir de cette fin du IIIe sicle pour permettre de
constater que le nouveau modle impos en 209 dtrna dfinitivement le
prcdent : la dsignation du princeps senatus procda dsormais d'un
choix entre plusieurs candidats possibles. Dans une certaine mesure, elle
devenait donc politique. Mais il ne s'agissait gure du libre choix que re
vendiquait le censeur de 209, car certains critres d'ordre juridique (au
sens large du terme), que seule la prosopographie permet de dcouvrir, ont
toujours limit d'une manire plus ou moins rigide l'ventail des promou-
vables. Ce sont les interfrences entre critres politiques et critres juri-
du choix des diffrents princes du Snat, et une liste, des principes senatus attests ou
supposs.
8Lrv. 27,11,9-11 : Senatus lectionem contentio inter censores de principe legendo
tenuit. Semproni lectio erat; ceterum Cornelius morem traditum a patribus sequendum
aiebat, ut qui primus censor ex Us qui viverent fuisset, eum principem legerent; is
T. Manlius Torquatus erat. Sempronius, cui di sortent legendi ddissent, ei ius liberum
eosdem dedisse deos; se id suo arbitrio facturum lecturumque Q. Fabium Maximum,
quern turn principem Romanae civitatis esse vel Hannibale iudice victurus esset.
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diques, en d'autres termes la rsistance plus ou moins grande, selon les
poques, de ces critres juridiques, qui offrent des perspectives intres
santes sur les reprsentations qui constituent l'image du prnceps senatus.
En vrit, le seul qui ait t respect de manire absolue est la qualit
de patricien9, alors que pourtant l'effectif des snateurs patriciens s'ame
nuisait rgulirement, notamment partir de l'poque gracchienne o le
consulat n'est plus rgulirement mixte, comme d'ailleurs la censure, et
qu'ainsi le nombre des candidats potentiels la distinction de prince du S
nat devenait de plus en plus restreint.
Cette volont de rserver le principat du Snat l'lite toujours plus
troite des patriciens est d'autant plus remarquable que l'accs cette fonc
tion est l'un des rares privilges que conservent les patriciens dans la Rpu
blique classique, et sans doute celui qui a la plus grande porte. la di
ffrence du monopole de quelques sacerdoces prestigieux, qui a une valeur
honorifique, ou de distinctions comme le calceus patricius, qui matrial
isent le rang social10, la position de prnceps senatus confre sinon un pou
voir proprement parler, du moins un moyen d'exercer une initiative poli
tique par le biais de la priorit dans l'expression de la sententia au Snat.
ce titre, elle est identique la prsence dont jouissent, l'intrieur de cha
cune des catgories dtermines par le rang, les snateurs patriciens sur
leurs homologues plbiens, et il est significatif que cette prsance soit at
teste, au moins parmi les consulaires, jusqu' la fin de la Rpublique et
mme au-del11. De mme, le monopole patricien de l'interrgne, institu
tion plus technique, mais qui comporte elle aussi une dimension poli
tique, se maintient jusqu' l'poque de Pompe, et il est intressant de r
emarquer que, lors de ses dernires applications, en 53 et 52, quand il deve
nait difficile de respecter les critres de choix traditionnels de l'interroi -
statut de consulaire et qualit de patricien -, on sacrifiait plus volontiers le
9 Le fait a t tabli fermement par Mommsen ds 1864 : Rmische Forschung
en, I, p. 91-94, Der prnceps senatus; puis contest par Willems, Snat, I, p. 116-
123, propos des principes senatus du Ier sicle, avec des arguments que Mommsen
anantit sans mnagements, mais avec raison, dans son DPR, VII, p. 41, n. 1. Il n'a
plus t remis en question : cf. O'Brien Moore, RE Suppl. VI (1935), s.v. senatus,
699-700; Suolahti, Arctos 1972, p. 208.
10 Kbler, RE XVIII, 4 (1949), s.v. patres, patricii, 2222-2232, et Mommsen, DPR
VII, p. 66-67 sur le calceus patricius.
11 Dans la liste des snateurs qui participrent la rdaction du snatus-
consulte dit de Mytilenaeis , en 25, le consul patricien de 34 est plac avant le consul
plbien de 40 (Sherk, RDGE n 26, col. b, 1.40). On admet, sans en avoir la preuve
formelle, que l'ordre de classement dans les comits de rdaction des snatus-
consultes tait le mme que dans l'album snatorial.
LE PRINCEPS SENATUS 107
premier que le second12. Le monopole patricien du principat du Snat s'ins
crit donc dans un ensemble de principes qui font du Snat (et du seul S
nat) le conservatoire des structures politiques et sociales archaques. Il re
vient faire du prnceps senatus non pas le reprsentant sociologique de
l'assemble o se ctoient depuis longtemps patriciens et plbiens, mais
l'incarnation de l'institution exclusivement patricienne des origines.
Cette conception apparat encore plus clairement si l'on admet,
comme Mommsen l'a suggr avec de bons arguments, que le prince du S
nat tait choisi non seulement parmi les patriciens, mais dans le groupe
plus troit des maiores gentes13. Cette hypothse, reprise depuis lors sans
hsitation et prsente comme une certitude, mrite qu'on s'y arrte quel
ques instants, moins pour rappeler la fragilit de ses bases que pour mont
rer ses implications dans le domaine des reprsentations qui nourrissent
l'image rpublicaine du princeps senatus.
Elle repose sur la confrontation entre la dfinition gnrale que
donnent les auteurs anciens des maiores et des minores gentes, et la liste
principes senatus attests. La tradition est unanime pour affirmer que les
maiores gentes sont les familles issues des cent premiers snateurs de la ci
t, ceux que Romulus a dsigns ds la fondation de Rome, par opposition
aux minores gentes issues des snateurs ajouts par la suite ce noyau pri
mitif. Ici apparaissent les divergences, ces adjonctions tant attribues soit
Romulus (aprs l'incorporation des Sabins de Titus Tatius), soit Tar-
quin l'Ancien, soit Brutus14, signe qu' la fin de la Rpublique on ne gar
dait pas un souvenir trs clair de ces faits antiques. D'o la difficult o
nous sommes de dresser la liste de ces maiores et de ces minores gentes, dif
ficult insurmontable car, comme on l'a fait remarquer, les descendants de
12 A. Magdelain, Auspicia ad patres redeunt, dans Hommages Bayet, Bruxelles,
1964, p. 427-428.
13m. Forsch. I, p. 258-259 etRhM 19 (1864), p. 455-457 : ber den princeps
senatus. Raffirm plus brivement dans DPR VI, p. 33 et VII, p. 41.
14 Cette dernire tradition, qui n'apparat que chez Tacite ( propos de la cra
tion de nouveaux patriciens par Claude : Ann. 11,25,3), est isole, tout comme la ver
sion que Sutone labore pour ennoblir les origines de la gens Octavia (Aug. 2,1) et
que la critique moderne carte, notamment parce qu'elle confond minores gentes et
gentes plbiennes : cf. P. C. Ranouil, Recherches sur le patriciat (509-366 av. J.-
C), Paris, 1975, p. 124, n. 3; J.-C. Richard, Les origines de la plbe romaine, Rome,
1978, p. 321-322. La tradition dominate, qui attribue la cration des minores gentes
Tarquin, est reprsente par Cicron (Rep. 2,35) et Tite-Live (1,35,6), et reprise par
des auteurs plus tardifs. Denys d'Halicarnasse, qui suivrait peut-tre Varron (cf.
D. Musti, Patres conscripti (e minores gentes), dans MEFRA, 101, 1989, p. 207-227)
est le seul faire remonter leur apparition la fusion latino-sabine (2,47,1).
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ces dernires avaient tout intrt faire oublier ce clivage originel15; d'o
aussi l'impossibilit de prouver que les princes du Snat dont nous
connaissons l'identit faisaient partie des maiores gentes. Mais une chose
est l'ignorance des modernes, une autre celle des intresss : il est trs im
probable qu'au moins les descendants des maiores gentes n'aient pas
conserv le souvenir de l'appartenance (relle ou mythique) de leurs an
ctres au Snat originel, et - point essentiel - du privilge qui passait pour
en dcouler : tre interrogs avant les snateurs des minores gentes i6. Que
ce privilge ait exist ou non importe peu : il suffisait qu'on y crt, et c'est
cette indication, qui accompagne chez Cicron la dfinition des maiores
gentes, qui fait la force de l'hypothse de Mommsen. Car restreindre le
choix du princeps senatus aux descendants de ces premiers snateurs, dis
tingus des nouveaux adlects justement par la priorit dans l'expression
de la sententia, est parfaitement cohrent, et illustre la conception, mise en
lumire plus haut, du princeps senatus comme incarnation du Snat origi
nel, exclusivement patricien et peupl des compagnons de Romulus17.
Un dernier argument pour appuyer l'hypothse mommsnienne de
l'appartenance ncessaire du prince du Snat aux gentes maiores : elle don
nerait la cl d'une anomalie dans la dsignation du princeps senatus lors de
la lectio de 125. Le censeur patricien de cette anne-l, Cn. Servilius Cae-
pio, en l'absence de censorius patricien survivant, ne se dsigna pas lui-
mme comme d'autres, suivant l'exemple de Scipion l'Africain, l'avaient
fait prcdemment; il choisit P. Cornelius Lentulus, dont la gens avait dj
fourni plusieurs princes du Snat, et serait donc une gens maior, mais qui
15 Cf. Richard, Origines, p. 323-329, qui critique en particulier la liste dresse
par Ranouil, Recherches, p. 124-142, et montre l'inanit de ce type de tentative aprs
avoir discut celle de V. Casagrandi, Le minores gentes ed i patres minorum gentium,
Palerme-Turin, 1982 (voir le tableau rcapitulatif p. 359). Mommsen lui-mme indi
quait le caractre alatoire de toute reconstitution de ces groupes, la seule gens sur
laquelle nous ayons une certitude tant la gens Papiria, grce aux indications que Ci
cron donne son ami Papirius Paetus (Fam. 9,21,2-3).
16 Cic. Rep. 2,35 : (Tarquin) duplicavit llum pristinum patrum numerum et anti-
quos patres maiorum gentium appellava, quos priores sententiam rogabat, ad se ad-
scitos minorum.
17 Remarquons que, par contre, l'appartenance aux gentes maiores n'est pas exi
ge pour le choix de l'interroi, comme le montre le cas de celui de 420, L. Papirius
Mugilanus (cf. n. 15 sur l'appartenance de la gens Papiria aux minores gentes). Dans
la conception qui sous-tend l'institution de l'interrgne, la dtention des auspices
majeurs lis au consulat (conu comme un monopole originel des patriciens) est d
terminante : elle dfinit une noblesse de droit, comme l'a montr Magdelain. Le
choix du princeps senatus parmi les membres des maiores gentes illustrerait une
conception plus sociale que juridique de la noblesse.
LE PRINCEPS SENATUS 109
n'tait que consulaire. On en a dduit que Servilius avait renonc s'auto-
dsigner parce qu'il n'appartenait pas au groupe prdestin des membres
des gentes maiores. Cette interprtation18 est trs sduisante, malgr son
point faible qui est notre ignorance quant l'appartenance de la gens Servi-
lia aux gentes minores. Si elle est exacte, elle montre que lorsque tous les
critres traditionnels ne peuvent tre respects simultanment, l'appart
enance aux gentes maiores est prfre au rang de censorius, l'origine famil
iale prime sur le rang. Voil qui conforterait notre analyse sur la valeur
symbolique de l'attribution du principat du Snat aux seuls descendants
des snateurs romulens.
Cela nous amne examiner le troisime critre requis pour la d
signation du princeps senatus : la qualit d'ancien censeur. Rappelons qu'il
tait nonc explicitement par le censeur qui en 209 dsirait que la tradi
tion ft respecte et s'opposait son collgue, partisan du libre choix. Si
ce dernier l'emporta, il choisit tout de mme un ancien censeur - la contes
tation ne portant en fait que sur l'anciennet de la magistrature des deux
candidats en lice -, et la prosopographie des principes senatus montre que
cette condition continua de s'imposer par la suite. L'exception mentionne
ci-dessus, ainsi que celle de 115 o nouveau le choix se porta sur un
consulaire, ne rsultent pas d'un abandon dlibr de l'usage tabli, mais
de la ncessit : aucun censorius patricien ne survivant, il fallut se rabattre
sur des candidats de rang infrieur.
Que signifie cette exigence? D'ordinaire, la question n'est mme pas
pose, parce qu'on considre que les censorii taient placs en tte de la
liste des snateurs19. Ce qui revient dire que dsigner comme princeps se
natus, selon l'usage en vigueur jusqu'en 209, le plus ancien censorius survi
vant, consiste entriner l'ordre hirarchique des snateurs inscrits sur la
liste, mcaniquement dtermin par le rang et l'anciennet. Mais il n'est
pas du tout certain que le groupe des censorii ait prcd tous les autres sur
l'album snatorial20. Qu'il ait t plac avant celui des consulaires, au
moins au dbut du IIe sicle, est bien tabli21, et on suppose que cette pr-
18 Due F. Mnzer, Zu den Fasti censorii, dans RhM 61 (1906), p. 19-27.
O'Brien Moore (RE Suppl. VI, 699) la reprend.
19 C'est la conclusion que tire abusivement O'Brien Moore, RE Suppl. VI, 697,
du texte de Tite-Live relatif l'incident de 209.
20 On a remarqu depuis longtemps que la hirarchie des rangs au Snat diffre
de la hirarchie officielle des magistratures, telle qu'elle figure dans les textes de lois
(lex Baritina, FIRA I, 6, 1.15; lex agraria de 111, FIRA I, 8, 1.35) ou de snatus-
consultes (de 177 : LIV 41, 9, 11) : cf. Willems, Snat, I, p. 248, 257. Rcemment :
G. Morgan, Athenaeum, 79, 1991, p. 362.
21 Per la praescriptio du SC de Bacchanalibus de 186 (FIRA I, 30, 1.2), qui men-
110
MARIANNE BONNEFOND-COUDRY
sance remonte l'poque du plbiscite ovinien qui, en attribuant aux cen
seurs la lectio senatus, a accru considrablement leur prestige22. Mais Zo-
naras (et donc certainement Dion Cassius), dans le dveloppement qu'il
consacre la censure et dont nous avons not plus haut le passage relatif
au prince du Snat, indique que l'ordre hirarchique, au Snat, pour les
magistratures temporaires, plaait en tte les dictateurs, ensuite les cen
seurs, et enfin les matres de la cavalerie23. Ce texte est en gnral nglig,
car l'ensemble du dveloppement comporte des anachronismes. Mais un
article rcent, s'appuyant sur un pisode que nous examinerons plus loin et
qui montre Q. Caecilius Metellus, alors dictatorius, rconciliant les cen
seurs de 179, tablit de faon convaincante que c'est parce qu'il occupait,
comme seul dictatorius survivant, la premire place sur l'album, que Metel
lus a pris cette initiative, se substituant spontanment au princeps senatus
alors dcd24 : ceci confirmerait l'indication donne par Zonaras, et as
surerait que les censorii constituent non pas le premier mais le second
groupe dans la hirarchie du Snat, derrire les dictatorii25.
Si cet ordre hirarchique est avr, le choix du princeps senatus parmi
les censorii prend un sens diffrent : c'est effectivement un choix, c'est--
dire qu'au lieu de puiser dans le groupe qui se trouve automatiquement en
tte de la liste, on puise dans le second, en passant, en quelque sorte, par
dessus la tte des anciens dictateurs. Comme si les anciens censeurs
avaient une vocation spcifique fournir des princes du Snat. Et il faut
s'interroger encore une fois sur les valeurs, les reprsentations sur le
squelles repose ce principe de choix. Bien sr, on songe au prestige de la
censure, largement attest par les textes, dans lesquels revient avec insis-
tionne les trois snateurs ayant particip sa rdaction dans cet ordre : 1. M. Clau
dius Marcellus, cens. 189, cos. 196, plbien; 2. L. Valerius Flaccus, cos. 195, patri
cien; 3. Q. Minucius Rufus, cos. 197, plbien (Marcellus a t consul avant Flaccus,
mais si les consulaires avaient prcd hirarchiquement les censorii il aurait t
plac, comme plbien, en troisime position).
22 Willems, Snat I, p. 257; Mommsen, DPR VII, p. 153.
23 Zon. 7,19 : ,
, -
24 G. Morgan, Q. Metellus (cos. 206), dictatorii in the presullan Senate, and the
end of the dictatorschip , dans Athenaeum, 79, 1991, p. 359-370. Pour que la dmonst
ration soit complte, il faudrait ajouter que le Snat comptait en 179 au moins
quatre censorii, donc que Metellus ne se trouvait pas en tte de la liste par dfaut ac
cidentel de membres de cette catgorie de snateurs, mais bien parce que dans l'a
lbum les dictatorii prcdaient les censorii.
25 C'est ce que Willems admettait, et c'est dans cet ordre qu'il dressa ses tableaux
reconstituant la composition du Snat diffrentes dates. Mais il n'a pas t suivi
(cf. la prudence de O'Brien Moore, RE Suppl. VI, 697).
LE PRINCEPS SENATUS 111
tance l'ide d'une dignit particulire de la magistrature, avec une connotat
ion religieuse qu'on ne trouve pas dans d'autres contextes26. L'tude proso-
pographique de Suolahti le confirme, en montrant que la censure, long
temps reste un bastion patricien, n'a accueilli quand elle est devenue
mixte que des membres des gentes plbiennes les plus distingues27. Le
fait qu'elle soit revtue rgulirement aprs le consulat depuis 378, de
rares exceptions prs, va dans le mme sens : Plutarque prcise propos de
Flamininus qu'elle constitue le couronnement de la carrire28. Mais il y a
certainement plus : les auteurs qui insistent le plus nettement sur le pres
tige de la censure associent celui-ci avec l'examen des murs29, dont Astin
a montr rcemment qu'il s'appliquait essentiellement lors de la lectio sena
tus et de la recognitio equitum, et qu'il constituait, fondamentalement, un
mcanisme d'auto-contrle de la classe dirigente, ayant pour effet de ren
forcer le sentiment d'identit commune l'intrieur des ordres supr
ieurs30. Nous tenons peut-tre l, pour le choix du princeps senatus parmi
les censorii, une explication qui aille au-del du seul prestige de la magist
rature : l'ancien censeur est celui qui a contribu prserver la valeur mor
ale de l'assemble en l'purant de ses membres indignes, et donc lgit
imer, sur ce plan, la place du Snat dans la cit. ce titre, il incarne dans sa
personne la dignit de l'institution, ce qui le prdestine, en quelque sorte,
en devenir le membre le plus illustre31. Cette image symbolique du prince
du Snat n'est pas contradictoire avec celle que nous avons tent de dga
ger plus haut et qui en faisait le vivant souvenir du Snat des origines : elle
lui confre une dimension morale qui trouve son expression dans les no
tions d'estime, de dignit (, gravitas), de qualit eminente (
), qui sont couramment associes, dans les textes, au titre de princeps se
natus32.
26 Cf. Cic. Sest. 55; Denys 4, 22, 2; Plut. Cam. 14,1; Aera. 38, 7.
27 J. Suolahti, The Roman Censors. A Study on social Structure, Helsinki, 1963,
p. 136-137.
2*Ibid. tableau IV; Plut. Flam. 18,1.
29 Cic. Sest. 55 et Zon. 7,19.
30 A. E. Astin, Regimen morum, dans JRS 78, 1988, p. 14-34.
31 Cette conception expliquerait peut-tre que plusieurs censeurs en exercice se
soient dsigns eux-mmes comme princeps senatus - ou se soient fait dsigner par
leur collgue - : Scipion l'Africain en 199, L. Valerius Flaccus en 184, M. Aemilius
Lepidus en 179, Ap. Claudius Pulcher en 136. Sans sous-estimer leurs motivations
strictement politiques et leur ambition personnelle, on peut penser que cette ide
d'un prince du Snat incarnant la dignit de l'assemble, dont les censeurs taient
les garants, a pu leur servir de justification plus noble.
32 : Zon 7,19 (texte cit n. 5), Plut. TG 4,2; gravitas : Cic. Scaur. 46; -
112 MARIANNE BONNEFOND-COUDRY
Nous avons vu qu'en 209 s'est introduit un changement dfinitif dans
les critres de dsignation du prince du Snat : l'anciennet dans le rang de
censorius a cess d'tre une condition indispensable, et les censeurs ont d
sormais choisi celui qu'ils allaient promouvoir parmi les anciens censeurs
patriciens des gentes maiores encore vivants au moment de la lectio. Que
l'anciennet ne soit plus prise en considration est montr de manire
exemplaire dans le choix opr par Ap. Claudius Pulcher en 136 : il se d
signe lui-mme , alors que deux autres concurrents taient en lice, et que
l'un d'eux, L. Cornelius Lentulus Lupus, qui avait gr la censure en 147,
deviendra princeps senatus la lectio suivante, en 131. On constate le mme
abandon du principe de l'anciennet lorsque, faute de censorii survivants,
on dut choisir parmi les consulaires : en 125, quand la situation se prsenta
pour la premire fois, les censeurs choisirent le plus ancien, P. Cornelius
Lentulus, dont le consulat remontait 162; mais en 115, ce fut le consul de
l'anne, M. Aemilius Scaurus, qui devint prince du Snat, alors qu'au
moins deux consulaires patriciens plus anciens taient disponibles. Tout se
passe comme si, une fois le principe entam, il tait balay par le jeu des a
lliances et des rivalits politiques. La rapidit avec laquelle ce critre d'an
ciennet est abandonn offre un contraste frappant avec le respect in
flexible des autres, appartenance aux gentes maiores et qualit d'ancien
censeur. Ceci suggre deux observations : d'une part l'pret de la compti
tion politique dont la position de princeps senatus devient si rapidement un
enjeu33, d'autre part la solidit des conceptions qui dfinissent son image
dans les mentalits de la classe dirigeante.
Or nous allons voir que, mme dans la comptition politique, certaines
de ces conceptions continuent de s'exprimer travers les justifications
avances pour des choix qui, de toute vidence, relvent de manuvres
partisanes - quoique le dtail de celles-ci nous chappe presque toujours.
Nous allons donc tenter, pour les cas o la documentation s'y prte, d'ex
aminer ces justifications afin d'apprcier les nuances qu'elles apportent
l'image du princeps senatus bauche jusqu' maintenant partir des seuls
critres gnraux.
C'est propos du choix de Fabius Maximus en 209 qu'on rencontre
l'expression la plus nette d'un argument qui sera avanc en d'autres occa
sions : c'est parce qu'il est sans conteste le premier citoyen de Rome, le
: Plut, Aem. 38, 8, dfinissant les tches des censeurs, et notamment le lectio se
natus : ; Flam. 18,3 (texte cit n. 37).
33 On a suggr avec raison que le principe d'anciennet avait peut-tre dj t
contest avant l'pisode de 209 : cf. Scullard, RP p. 70, n. 2, rappelant cette hypo
thse de Mnzer.
LE PRINCEPS SENATUS 113
princeps civitatis, que Fabius doit tre dsign comme princeps senatus, af
firme le censeur Sempronius, qui gagnerait la cause mme avec Hannibal
comme juge34. Que cette opinion soit fonde est incontestable : Fabius do
mine la scne politique depuis plusieurs annes, il vient d'tre lu son
cinquime consulat, et la prise de Tarente quelques mois plus tard lui vau
dra le triomphe35. Mais l'important, de notre point de vue, est qu'elle ait t
formule : elle traduit la valorisation d'une autorit qui s'tend sur l'e
nsemble de la cit, qui est reconnue par la communaut civique entire, et
que la position de princeps senatus doit venir consacrer. Le mme type de
justification a probablement t avanc, bien que ce ne soit pas attest ex
plicitement, lorsque Scipion l'Africain fut choisi comme prince du Snat -
ou se choisit lui-mme, puisqu'il tait censeur - en 199 : mme si sa posi
tion politique n'tait plus aussi solide qu'au lendemain de son triomphe
deux ans plus tt36, il jouissait d'un prestige suffisamment clatant pour
tre considr comme un princeps civitatis, et Plutarque l'indiquera sans
quivoque propos de sa reconduction en 18937. Dans ces deux cas, la d
signation comme prince du Snat est prsente comme la reconnaissance
d'une prminence de fait, que le titre vient en quelque sorte entriner.
La situation est tout autre avec Aemilius Scaurus : de nombreux t
moignages le prsentent comme un. princeps civitatis 3&, mais il ne pouvait
dj passer pour tel en 115, lorsqu'il fut dsign comme princeps senatus : il
venait d'tre lu au consulat, aprs son chec de l'anne prcdente, et il ne
devint une figure de premier plan que par la suite. C'est donc certainement
un autre titre que les censeurs ont pu prtendre justifier leur choix. Plu
sieurs indices suggrent qu'il donnait alors de lui l'image d'un gardien s
vre des murs traditionnelles : en 117, il avait exhort les snateurs re-
34Liv. 27,11,11 : texte cit n. 8.
35 Le mot clbre qu'Hannibal aurait prononc aprs la chute de Tarente : Les
Romains ont leur Hannibal (Liv. 27,16,10; Plut. Fab. 23,1) rappelle la formule de
Tuditanus, et on peut se demander si la discussion sur le choix du princeps senatus
n'a pas eu lieu aprs la prise de Tarente. On sait que l'ordre suivi par Tite-Live dans
son rcit n'est pas toujours strictement chronologique, notamment parce qu'il divise
sa matire en vnements intrieurs et campagnes militaires, sans se soucier de da
ter prcisment les uns et les autres; d'autre part il est impossible de savoir quel
moment se place, dans les oprations des censeurs, la lecture de la nouvelle liste des
snateurs.
36 Scullard, RP, p. 83-88, repris dans Scipio Africanus, soldier and politician,
Londres, 1970, p. 199.
37 Plut, Flam. 18,3 : '
, ,
.
38 Cf. L. Wickert, RE XXII, 2 (1954), 5. . princeps, 2021.
MEFRA 1993, 1
114 MARIANNE BONNEFOND-COUDRY
sister aux tentatives de corruption des ambassadeurs de Jugurtha - ce que
Salluste lui reconnat dans le portrait pourtant acrimonieux qu'il dresse de
lui cette occasion39 -; et comme consul, en 115, il fait voter une loi somp-
tuaire. Or les censeurs exercrent leur charge avec une svrit parti
culire, rayant 32 snateurs de la liste, et interdisant certains spectacles40 :
le choix d'Aemilius Scaurus pouvait passer pour la reconnaissance offi
cielle de son engagement dfendre les mmes valeurs. Ce n'est pas un ha
sard, sans doute, si parmi les snateurs exclus figurait le rival heureux de
Scaurus au consulat en 116, C. Licinius Geta, victime de l'examen des
murs, et si l'un des candidats possibles au principat du Snat, le consul
de 137 M. Aemilius Lepidus, dj cit par les censeurs de 125 pour son luxe
excessif41, pronona un discours contre la loi somptuaire de Scaurus42. Ces
questions lies au respect des murs traditionnelles ont visiblement susci
t d'intenses controverses derrire lesquelles se profilent d'pres querelles
de personnes. Mais ce qui nous importe ici est la mise en avant - si notre
interprtation est exacte - d'un critre d'ordre moral pour justifier le choix
du pnnceps senatus. Cela pourrait tenir au fait qu'aucun censorius patri
cien n'tant alors disponible, on a voulu montrer que celui qu'on choisis
sait incarnait les valeurs lies la censure sans l'avoir encore exerce. Cette
mise en avant des qualits idales du censeur se retrouve dans d'autres
cas : propos de L. Valerius Flaccus, nomm princeps senatus en 184 par
son collgue Caton, qui avait appuy son lection la censure en le prsen
tant comme le seul candidat capable de combattre avec lui la dcadence
des murs43; propos aussi d'Ap. Claudius Pulcher, quoique moins nette
ment44.
Ainsi, le portrait du princeps senatus, tel qu'on l'avait esquiss partir
des critres de type juridique qui conditionnent de manire gnrale sa d
signation, se trouve complt et nuanc par l'examen des critres idolo
giques avancs pour cautionner les choix particuliers. Depuis que, avec l'
abandon du principe d'anciennet, la dsignation du princeps senatus a mis
en concurrence des personnages de statut identique, et qu'il a fallu justifier
le choix de l'un d'entre eux, on l'a fait tantt en valorisant ses qualits de
39 Sall. lug. 15,4-5.
40 Rfrences dans Broughton, MRR I, p. 531-532.
41 Vell. 2,10,1 et Val. Max. 8,1,7.
42 Malcovati, ORF I, p. 135-136.
43 Plut. Cat.mai. 16,7-17,1; Liv. 39,41,4.
44 Plut. TG 4,2 dit seulement qu'il devint princeps senatus '
, et vante
sa sagesse; mais Dio fr. 81 voque sa duret dans l'exercice de la censure : or il devint
pnnceps senatus cette occasion.
LE PRINCEPS SENATUS 115
censeur, tantt en arguant de son autorit politique effective. Dans le pre
mier cas, on reprenait en l'explicitant l'une des facettes de la figure tradi
tionnelle du prince du Snat : le garant de la dignit de l'assemble. On
mettait ainsi l'accent sur ce que son image comportait de plus dynamique.
Dans le deuxime cas, on considrait que ce titre constituait la conscrat
ion d'une position hgmonique acquise par la valeur personnelle, ce qui
confre l'image du prnceps senatus une dimension plus proprement poli
tique.
Dans ces conditions, on pressent que le titre de prince du Snat n'a pas
seulement une valeur honorifique, qu'il est plus que la sanction de l'autori
t personnelle, de la valeur morale, du prestige tir de l'origine familiale :
nous allons tenter de montrer qu'il confre un surcrot d'influence, qu'il
prdispose des initiatives spcifiques.
Rle du princeps senatus
On songe d'abord naturellement un rle spcifique au sein-mme du
Snat. Le privilge d'tre toujours sollicit en premier de donner son opi
nion permet-il au princeps senatus, comme on s'y attend, d'exercer une ini
tiative plus tendue et une autorit plus grande que celles des autres sna
teurs interrogs aprs lui, bref de peser plus fortement sur les dcisions de
l'assemble? Les lacunes et les imprcisions de la documentation rendent
hasardeuse toute rponse cette question. Tite-Live, qui est notre source la
plus riche jusqu'en 167, rapporte trop souvent les dlibrations sous une
forme elliptique, ou, lorsqu'il prsente des divergences d'opinion, sans
nommer les protagonistes, pour qu'on puisse apprcier le poids effectif du
princeps senatus dans les dbats45. Et l'indigence des sources pour la pri
ode qui spare la perte du texte livien de l'poque cicronienne (o il n'y a
plus de princeps senatus) est pire encore.
Faute d'avoir les moyens d'une analyse factuelle, on peut voquer tout
de mme quelques textes qui suggrent en termes gnraux l'autorit
propre au prince du Snat. Ce sont deux passages du Brutus relatifs au type
d'loquence de deux principes senatus, P. Cornelius Lentulus, qui fut choisi
45 Le cas le moins mal document est celui de Fabius Maximus, devenu prince
du Snat en 209. Entre 216 et 209, nous avons 6 comptes rendus de sances avec in
dication des intervenants, et Fabius figure trois fois parmi eux; entre 209 et 204, l'an
ne de sa mort, 3 comptes rendus de sances, dans lesquels il figure chaque fois.
Mais pour la mme priode Tite-Live a rapport prs de 200 snatus-consultes! Dans
ces conditions, on ne saurait sans tmrit conclure un accroissement de l'autorit
de Fabius aprs 209, en relation avec sa nouvelle position au Snat.
116 MARIANNE BONNEFOND-COUDRY
en 125, et M. Aemilius Scaurus, qui occupa cette position de 115 sa mort
en 89. Du premier, Cicron crit qu'il passait pour avoir juste assez d'
loquence pour sa fonction46. Du second, que son loquence, peu approprie
au genre judiciaire, s'adaptait au contraire parfaitement son rle de
prince du Snat, car il donnait une impression de grande sagesse et, par
sa sobrit, de sincrit47. Ces jugements attestent que l'on attend du prin
ceps senatus un rle actif, et les aptitudes oratoires ncessaires son exer
cice, c'est--dire la capacit de convaincre par son autorit : Cicron a sou
lign la gravitas et Yauctoritas de l'loquence de Scaurus, termes souvent
associs dans le vocabulaire politique pour dsigner l'influence dont jouit
un leader48. Et l'apprciation qu'il porte sur l'loquence de Lentulus in
dique bien que le prince du Snat exerce d'ordinaire une influence de pre
mier plan.
Il faut ajouter un texte relatif au poids spcifique de l'opinion formule
par le snateur interrog en premier. Bien qu'il corresponde une poque
o, comme nous le verrons, les censeurs ne dsignent plus de princeps se
natus, il exprime une ralit gnrale, valable aussi pour la priode mdio-
rpublicaine. C'est un passage d'une lettre adresse par Cicron Atticus
en 61, dans laquelle il indique dans quel ordre le consul Pison a dcid d'in
terroger les snateurs - il tait d'usage alors, et nous y reviendrons tout
l'heure, que les consuls distinguent certains snateurs et les interrogent r
gulirement extra ordinem, c'est--dire avant les autres, sans respecter
l'ordre fix par l'album. Froiss de ne figurer qu'en seconde place dans ce
petit groupe privilgi, il s'en console en affirmant que celui qui parle en
second a presque l'autorit du premier49. Signe que la position de primus
rogatus accorde par les consuls n'est pas simplement une distinction ho
norifique, mais qu'elle confre, sinon exactement un pouvoir, du moins un
moyen de jouer dans l'laboration des dcisions un rle plus important que
les autres snateurs : elle a une valeur politique. Il est bien vident qu'il en
allait de mme antrieurement pour le princeps senatus50.
46 Brut. 108 : P. Lentulus Me princeps ad rem. publicam dumtaxat quod opus esset
satis habuisse eloquentiae dicitur.
47 Brut. 112 : Ad senatoriam vero sententiam, cuius erat Me princeps, vel maxime
(hoc dicendi genus aptum videbatur) : significabat enim non prudentiam solum sed,
quod maxime rem continebat, fidem.
48 Cf. J. Hellegouarc'h, Le vocabulaire latin des relations et des partis politiques
sous la Rpublique, Paris, 1972, p. 280-281; 299-300.
49 Cic. AU. 1,13,2 : Ille secundus in dicendo locus habet auctoritatem paene princi-
pis.
50 La mme situation se retrouve l'poque impriale, o le consul dsign, r
gulirement interrog en premier, est l'objet de pressions visant obtenir du Snat,
LE PRINCEPS SENATUS 117
Mais il y a plus : il arrive que dans certaines circonstances le prince du
Snat prenne des initiatives d'un type particulier et qui, si l'on peut dire,
dbordent le cadre du Snat lui-mme. Willems avait le premier attir l'a
ttention sur ce point, et Suolatiti a repris ses observations, mais ni l'un ni
l'autre n'ont, nous semble-t-il, suffisamment dgag la porte de ces
conduites51. C'est ce que nous nous efforcerons de faire en reprenant ces
cas un par un, car ils nous paraissent fournir l'une des cls de la disparition
du titre de princeps senatus la fin de la Rpublique, puis de sa rsurrec
tion en 28.
Le premier se place la fin de l'anne 208 : dans un climat d'anxit
caus par la rcente droute des deux armes consulaires et la mort des
consuls victimes d'une embuscade cartaginoise dans le Bruttium, les sna
teurs favorisent l'lection pour l'anne suivante de C. Claudius Nero et de
M. Livius Salinator, aprs avoir convaincu ce dernier de renoncer la se
mi-retraite dans laquelle il s'obstinait demeurer depuis son retour d'exil
deux ans plut tt. Puis, dsireux de hter le partage des provinces consul
aires, ils doivent encore obtenir de Livius qu'il renonce Yinimicitia qui
l'oppose Nero, pour permettre au collge une unit d'action videmment
cruciale dans ces circonstances. C'est l que - alors que les tractations pr
cdentes restaient anonymes dans le rcit livien - nous voyons Fabius
Maximus, princeps senatus depuis l'anne prcdente, entreprendre au S
nat de rconcilier les consuls nouvellement lus : et la formulation du texte
fait clairement ressortir l'initiative de Fabius52, qui parvient ses fins :
l'autorit du Snat les contraignit abandonner leurs querelles et diri
ger les affaires publiques selon un esprit et une ligne de conduite
communs53. Le prince du Snat s'est fait en quelque sorte le dfenseur des
intrts de la res publica, le Snat appuyant son initiative de manire v
isiblement spontane.
On retrouve quelques annes plus tard, en 179, une situation compar
able. Cette fois-ci, ce sont les censeurs dsigns qu'une inimiti bien
connue, dit Tite-Live, spare. Le danger que cette discorde faisait courir
la cit, s'il n'est pas du mme ordre que dans le cas prcdent, n'est pas
grce lui, un vote de complaissance, comme dans l'affaire des fianailles de Nron
et d'Octavie (Tac. Ann. 12,9,1). Snque en tire des effets comiques dans l'Apocolo-
quintose (9,4-5).
51 Willems, Snat I, p. Ill; Suolahti, Arctos 1972, p. 210-211.
52 Lrv. 27,35,6 : De reconciliatione etiam gratiae eorum in senatu actum est, prin
cipio facto a Q. Fabio Maximo.
53 Lrv. 27,35,9: Vicit tarnen auctoritas senatus ut positis simultatibus communi
animo consilioque administrarent rem publicam.
118 MARIANNE BONNEFOND-COUDRY
moins grave, puisque, outre les oprations censoriales elles-mmes, le lus
trum, par lequel est symboliquement refonde l'organisation civique, se
trouve mis en cause. C'est ce qui explique que, ds leur entre en charge,
les censeurs soient rejoints l'ara Martis par les dirigeants de la cit, sui
vis d'une colonne de snateurs; de ces principes civitatis se dtache
Q. Caecilius Metellus, qui prononce une vibrante exhortation la rconcil
iation, au nom de l'intrt public, engageant les censeurs exercer leur
charge dans l'unit d'esprit et de dcision, l'image de la concorde ta
blie entre Romulus et Titus Tatius. Les auditeurs approuvent bruyamment
et, interrompant l'orateur, rclament l'unisson la mme chose; l'affaire se
clt par la rconciliation solennelle des censeurs54. Comme en 208, les s
nateurs font bloc derrire celui qui, incarnant la res publica, rtablit l'ha
rmonie ncessaire sa continuit. Pourtant Metellus n'est pas princeps sena-
tus : depuis la mort de son titulaire, L. Valerius Flaccus, l'anne prc
dente55, la fonction tait vacante. Or Metellus, en qualit de plus ancien
ictatorius (et probablement seul survivant de ce groupe), se trouvait ce
rtainement de ce fait en premire place sur l'album snatorial56 : tout porte
croire qu'en l'absence de princeps senatus en titre, il a assum le rle que
Fabius avait jou vingt ans plus tt et qui lui a peut-tre servi de modle.
Comme on l'a fait remarquer rcemment, ni son ge, ni son rang de pont
ife, ni son activit antrieure ne suffisent expliquer son initiative : la vo
lont d'assumer le rle spcifique du princeps senatus est une hypothse
beaucoup plus sduisante57.
Ainsi semble se dessiner, au dbut du IIe sicle, une vocation propre au
prince du Snat : il est celui qui met fin aux discordes prives lorsqu'elles
menacent, en affectant les magistrats, de perturber la vie publique, et dans
54 Lrv. 40,45,8 : Quo repente principes senatorum cum agmine venerunt civitatis,
inter quos Q. Caecilius Metellus verba fecit. Wickert (RE XXII,2,2019), juste titre
car l'expression principes civitatis se retrouve quelques lignes plus loin (46,14),
comprend que ce sont les principes civitatis qui sont suivis par senatorum agmine, et
non les principes senatorum qui sont suivis par civitatis agmine comme je l'ai affirm
par erreur dans ma thse. Discours de Metellus : 40,46,1-12; 8 : uno animo uno
consilio. Raction de la foule des snateurs : 46,13 : Fremitus ortus cum assensu,
deinde universorum voces idem petentium confusae in unum orationem interpella-
runt. Cette anecdote, illustrant le topos du renoncement aux inimitis prives au
nom de l'intrt public, se trouve dj chez Ennius, et est rapporte aussi par Cic-
ron (Prov. cos. 21), par Aulu-Gelle (12,8,5-6) et par Valre-Maxime (4,2,1). Voir
R. Weigel, AncW 2, 1979, p. 51-53. Mais seul Tite-Live mentionne l'initiative de Met
ellus.
55 Liv, 40,42,6.
56 Cf. p. 109-110.
57 Morgan, Athenaeum 1991, p. 367.
LE PRINCEPS SENATUS 119
cette occasion particulire, le Snat, faisant taire ses divisions, s'unit der
rire lui pour soutenir son initiative. Deux gnrations plus tard, en pleine
crise gracchienne, nous retrouvons un princeps senatus, P. Cornelius Len-
tulus, dans une position la fois trs proche et trs diffrente : au premier
rang de ceux qui, ds le vote du senatus consultum ultimum contre Caius
Gracchus et ses partisans, se jettent en armes leur poursuite. Les textes
qui voquent cet pisode insistent sur son courage - Lentulus fut grave
ment bless - et sur son dvoument l'tat : son initiative est dans le droit
fil de la vocation du prince du Snat dfendre l'intrt public58. Le mme
scnario se rpte en 100, avec Aemilius Scaurus, qui, ds le vote du sena
tus consultum ultimum contre Saturninus et Glaucia, prend la tte de ceux
qui courent aux armes sous la direction des consuls. Cicron, qui pour les
besoins de la cause de Rabirius dtaille plaisir l'vnement, numre ces
combattants selon un classement trs significatif : derrire Scaurus, sept
consulaires, nommment cits et classs par ordre d'anciennet dcroiss
ant, et tous ceux qui taient alors consulaires, puis tous les prteurs,
toute la noblesse et la jeunesse; suit une nouvelle enumeration, qui
comprend des personnages de rang infrieur la preture au moment des
faits, mais parvenus depuis au consulat pour la plupart, et dtaills ici pour
rendre plus vivant le souvenir des vnements : c'est le Snat reconstitu
selon la pyramide des rangs. Plus haut, Cicron avait schmatis en ces
termes : le Snat tout entier..., l'ordre questre..., tous ceux qui, dans tous
les ordres, pensaient que leur propre salut rsidait dans celui de l'tat59.
Le sens de ce tableau est clair : il offre l'image de l'lite de la cit recompos
e, derrire le prince du Snat, selon les divisions hirarchiques qui l'art
iculent; c'est comme une amplification du soutien que le Snat unifi offrait
au princeps senatus du dbut du IIe sicle. Initiative du princeps senatus au
service de la res publica menace par les discordes, adhsion de ceux qui
l'incarnent avec lui : on est dans le droit fil du modle ancien. Celui-ci ins
pire nouveau, en 84, la conduite du prince du Snat L. Valerius Flaccus :
pour couper court aux prparatifs militaires des consuls, Cinna et Carbo,
contre sylla qui rentrait d'Orient, il convainc le Snat d'envoyer ce dernier
58 Cic. Phil. 8,14 : P. Lentulum, principem senatus, compluris alios summos vi-
ros, qui cum Opimio consule armati Gracchum in Aventinum persecuti sunt;
Cat. 3,10 : imago avi tui, clarissimi viri, qui amavit unice patriam et civis suos; 4,13 :
huius avus Lentuli, vir clarissimus, armatus Gracchum est persecutus; Val. Max.
5,3,2 : Namque P. Lentulus, clarissimus et amantissimus rei publicae civis...; proelii
illius quo leges, pacem lbertatemque in suo statu retinuerat.
59 Cic. Rab. perd. 20-21.
120 MARIANNE BONNEFOND-COUDRY
une deputation pour prserver la paix. C'est l encore une initiative visant
la rconciliation - et l'abrviateur de Tite-Live qui rapporte le fait prcise
que Flaccus fut aid par ceux qui uvraient la concorde60 -, mais elle
revt une forme moins solennelle que d'ordinaire puisqu'elle se limite une
intervention indirecte, Flaccus n'ayant visiblement pas pris la tte de cette
deputation61. Et, surtout, elle se solde par un chec : c'est Sylla qui impose
ses conditions pour un retour pacifique, et, en radicalisant ses adversaires,
place le princeps senatus et les partisans de la conciliation hors du jeu.
On est donc loin, l'poque syllanienne, de la situation du dbut du IIe
sicle : le prince du Snat n'est plus en mesure de restaurer l'entente nces
saire la survie de l'tat, tant les discordes sont profondes. Au demeurant,
les initiatives de Lentulus en 121 et de Scaurus en 100 n'ont pas mieux russ
i : les ractions des populres contre les effets du senatus consultum ulti-
mum, mme si elles ne mettent pas directement en cause le princeps sena
tus, manifestent d'elles-mmes que cette manire d'assurer le salut de l'tat
ne fait pas l'unanimit. Le comportement de Lentulus au lendemain de la
rpression est cet gard trs intressant : Valre Maxime, le citant parmi
les Cornelii victimes de l'ingratitude de leurs concitoyens, rapporte qu'il
obtint du Snat une legatio libera, rclama dans une contio de ne jamais re
venir Rome, et se retira en Sicile62. Comme si, du par les attaques por
tes notamment contre Opimius, il les interprtait comme un insupport
able dsaveu de sa propre conduite, et, en mme temps, du rle du prin
ceps senatus tel qu'il le concevait. On a l'impression qu'en somme il prend
acte de l'inadaptation de ce rle une situation politique caractrise par
des conflits bien plus radicaux et plus tendus que ceux du dbut du sicle,
et qui avaient oblig repenser le modle ancien du princeps senatus, le
redfinir en fonction de cette situation nouvelle.
Dans ce passage d'un modle de conciliation pacifique un modle de
rpression arme des fauteurs de discorde, l'entreprise de Scipion Nasica
en 133 constitue un tournant capital. La tradition le prsente comme assu
mant le rle du consul dfaillant63, mais certains modernes ont fait remar
quer avec justesse que le princeps senatus du moment, Ap. Claudius Pul-
60 Lrv. Per. 83 : Cum L. Cinna et Cn. Papirius Carbo a se ipsis consules per bien-
nium creati bellum contra Sullam praeparerent, effectum est per L. Valerium Flaccum
principem senatus, qui orationem in senatu habuit, ut legati ad Sullam de pace mitte-
rentur.
61 Cf. App. BC 1,77,79.
62 Val. Max. 5,3,2..
63 Notamment Cic. Tusc. 4,51 et Val. Max. 3,2,17.
LE PRINCEPS SENATUS 121
cher, tait dfaillant lui aussi, absent ou silencieux64, et il n'est pas imposs
ible que ce soit le modle du princeps senatus que Nasica ait eu l'esprit
lorsqu'il entrana les snateurs contre Tiberius Gracchus. En faveur de
cette hypothse, on peut invoquer sa position de pontifex maximus, rappel
e ce propos par Appien65, l'anciennet de son consulat qui le plaait par
mi les premiers sur l'album snatorial, le fait que son pre, Nasica Cor-
culum, avait t prince du Snat avant Ap. Claudius, l'erreur de Diodore
qui le prsente comme princeps senatus lui-mme, et peut-tre, justement,
le comportement de Lentulus, qui, confront des circonstances semb
lables, a pu s'inspirer de sa conduite66.
Quoi qu'il en soit, il reste que le modle ancien du prince du Snat a
subi l'poque gracchienne, sous la pression des vnements, une mutat
ion qui, tout en lui redonnant consistance, l'exposait aux critiques, et, au
bout du compte, ouvrait la voie sa disparition.
Peut-tre faut-il, pour expliquer le demi-chec de ces principes senatus,
voquer l'volution gnrale du systme politique qui a fait surgir, ct
du prince du Snat, des grands personnages dont l'autorit repose sur des
bases extra-snatoriales, et non seulement concurrence la leur, mais sape
les valeurs sur lesquelles elle tait tablie. Au dbut du IIe sicle, les prin
cipes senatus sont en mme temps principes civitatis (Fabius, Scipion l'Afri
cain); par la suite, hormis le cas isol de Scaurus, les principes senatus ne
sont plus des personnages de premier plan, ou du moins ne sont plus les
seuls : des figures comme celles de Caton, de Paul Emile, de Scipion mi-
lien tendent clipser un M. Aemilius Lepidus, pourtant rest princeps se
natus pendant prs de 30 ans, ou un Ap. Claudius Pulcher67. En somme,
avant mme l'poque des Gracques, le prince du Snat a perdu le mono-
64 Suolahti, Arctos 1972, p. 210. On ne peut tablir s'il tait alors Rome ou si
les travaux de la commission agraire l'avaient dj loign de la capitale : cf. E. Gabb
a, Appiani bellorum civilium liber primus, Florence, 19672, p. 43.
65 BC 1,16.
66 Quelques dtails supplmentaires suggrent que le comportement de Nasica
en 133 fut aprs coup rapproch de celui de Lentulus et de Scaurus : Velleius Pater-
culus (2,3,1-2) le montre entranant les aristocrates, le Snat, la meilleure et la plus
grande partie de l'ordre questre, et les plbiens pargns par les ides malsaines;
Diodore (34/35,33,6) insiste sur son grand ge. Une autre explication, qui n'exclut
pas la ntre, a t propose pour l'attitude de Nasica : en tant que grand pontife,
charg de veiller la rgularit des rites, il aurait pris l'initiative de la consecratio ca-
pitis de Tiberius, devenu sacer ds lors qu'il manifestait son aspiration la tyrannie
et violait la loi de Valerius Publicola : cf. B. Stanley-Spaeth, The goddess Ceres and
the death of Tiberius Gracchus, dans Historia, 39, 1990, p. 182-195.
67 Cf. la liste dresse par Wickert, RE XXII, 2, 2016-2029, utiliser avec prcaut
ion cause des dformations causes par les parti-pris des auteurs anciens.
122 MARIANNE BONNEFOND-COUDRY
pole du leadership. Les conditions strictes imposes sa dsignation, en
cartant les talents plbiens, empchaient d'enrayer cette volution. La
disparition du titre en a sans doute t facilite.
Disparition de la fonction
En effet, Mommsen a dfinitivement tabli que, contrairement ce
qu'affirmait Willems, il n'y avait plus, aprs Sylla, de princeps senatus au
sens technique du terme, c'est--dire jouissant du privilge d'tre appel
en premier formuler son opinion au Snat68. Parmi ses arguments, deux
mritent d'tre approfondis. Le premier concerne les textes qui qualifient
certains personnages de princeps senatus. Leur examen confirme effectiv
ement que l'expression a perdu son sens prcis pour voquer simplement
l'autorit de fait dont ce personnage jouit au sein du Snat. Lorsque Cic-
ron, se flattant que Catulus l'ait appel au Snat pre de la patrie, le qualif
ie de premier de cet ordre et inspirateur des dcisions publiques;
lorsque Velleius prsente le mme personnage comme de l'avis de tous le
prince du Snat; lorsque Cremutius Cordus crit propos de la mort de
Cicron : lui qui tait peu auparavant le prince du Snat et l'emblme du
peuple romain, ils se servent de ces formules comme d'images propres
mettre en valeur le prestige et l'influence de ces hommes de premier plan69.
En passant du vocabulaire juridique au vocabulaire politique, l'expression
a acquis une valeur normative, ce qui traduit la persistance, dans les ment
alits - du moins dans certaines mentalits - des valeurs positives autre
fois attaches au rle du princeps senatus.
Le deuxime argument concerne le changement intervenu dans la pro
cdure d'interrogation, au dtriment du princeps senatus. Il est nonc
dans deux passages d'Aulu Gelle, dont l'un transmet les termes-mmes em
ploys par Vairon dans son trait isagogique de 70 : Varron rapporte que,
68 Partant de l'ide que le princeps senatus tait ncessairement un patricien
(Rom. Forsch., 1, p. 91-94), il avait ajout que l'expression princeps senatus appli
que dans certains textes Q. Lutatius Catulus n'tait pas prendre dans son sens
technique (RhM, p. 455-457). Ce que Willems (Snat I, p. 116-123) contesta, identi
fiant Q. Lutatius Catulus, P. Servilius Vatia Isauricus et Cicron comme princes du
Snat du Ier sicle. Mommsen rejeta la dmonstration et attribua fermement Sylla
la suppression du privilge qui dfinissait le princeps senatus (DPR VII, p. 41, n. 1;
p. 157 et 163). Suolatiti se range ses conclusions.
69Cic. Pis. 6 : Me Q. Catulus, princeps huius ordinis et auctor publici consilii...
parentem patriae nominava; Vell. 2,43,3 : Q. Catulus, omnium confessione senatus
princeps; Cremutius Cordus (Peter II, p. 87-88) : brevi ante princeps senatus Roma-
nique nominis titulus.
LE PRINCEPS SENATUS 123
cependant, l'poque o il crivait, un nouvel usage s'tait impos sous
l'effet de la recherche de la faveur : celui qui runissait le Snat interrogeait
en premier celui qu'il voulait, condition toutefois qu'il ft de rang consul
aire. L'autre passage rpte ces principes avant de les illustrer par
l'exemple du consulat de Csar : Certains des consuls, pousss par l'amiti
politique, interrogeaient d'abord qui ils jugeaient bon, en dehors de l'ordre,
pour lui faire honneur70. Plusieurs exemples illustrent cette nouvelle pra
tique, outre celui de Csar en 59, et confirment la nature exclusivement po
litique de ces choix71. Le contraste avec la situation antrieure est consid
rable : au lieu d'un princeps senatus, choisi par les censeurs selon des cri
tres stricts d'origine et de rang, et jouissant, jusqu' la lectio suivante en
principe, mais en fait jusqu' sa mort, de la priorit dans l'expression des
avis, on a maintenant un simple consulaire, gratifi de ce privilge par les
consuls, et ne l'exerant qu'une anne, parfois moins.
Mommsen prsente ce changement comme une rforme introduite par
Sylla et l'associe la suppression de la censure. C'est cette interprtation
que nous voudrions discuter. Ecartons d'abord la question du lien avec la
suppression de la censure : non seulement cette suppression n'est pas cer
taine, mais les censeurs de l'poque post-syllanienne n'ont rien perdu de
leur attributions antrieures; pourtant ils ne dsignent plus de princeps se
natus, ou, s'ils le font, ce personnage ne retrouve plus son privilge distinc-
tif . En fait, il semble peu probable que celui-ci ait t aboli par une mesure
autoritaire. Revenons aux textes d'Aulu Gelle cits plus haut. Vairon y parl
ait de nouvel usage, et non de rgle : alors que pour tous les autres l
ments de la procdure snatoriale qu'il numrait il employait les termes
de ius, iustum, oportere, il utilise ici mos. Aulu Gelle lui-mme crit: Cer
tains des consuls interrogeaient d'abord qui ils jugeaient bon, suggrant
que le comportement des magistrats tait variable; il ajoute plus loin: C
sar (en 59) n'interrogea que quatre snateurs en dehors de l'ordre72,
comme si le nombre des snateurs gratifis de ce privilge changeait d'un
consul l'autre. Bref, on a plutt l'impression d'une libert de manuvre,
d'une improvisation. Il serait surprenant que Sylla, s'il avait transfr des
70 Gell. 14,7,9 : Turn autem cum haec scriberet (Varr), novum morem institu-
tum refert per ambitionem gratiamque, ut is primus rogaretur quern rogare vellet qui
haberet senatum, dum is tarnen ex gradu consulari esset; 4,3,10 : Quidam e consuli-
bus, studio aut necessitudine aliqua adducti, quern is visum erat honoris gratia extra
ordinem sententiam primum rogabant.
71 Celui de Pupius Piso en 61 notamment : cf. M. Bonnefond-Coudry, Le Snat
de la Rpublique romaine, de la guerre d'Hannibal Auguste, Rome, 1989, p. 488-490.
72 4,10,5 : Caesar... quattuor solos extra ordinem rogasse sententias dicitur.
124 MARIANNE BONNEFOND-COUDRY
censeurs aux consuls le choix du premier snateur interroger, n'ait pas
dfini plus prcisment les rgles de ce choix. Et ceci nous amne la ques
tion de fond : pourquoi aurait-il t au pnnceps senatus son privilge spci
fique? Une telle mesure ne s'accorde ni avec l'orientation gnrale de ses
rformes institutionnelles touchant au Snat, ni avec le contexte politique.
Il avait en effet toutes les raisons de maintenir dans sa position le prince du
Snat en titre, L. Valerius Flaccus, qu'il avait dj rcompens de son ra
lliement (et peut-tre aussi d'avoir ouvert les ngociations en 84, puis fait
voter, comme interroi, la loi qui confrait Sylla la dictature) en en faisant
son matre de la cavalerie.
Au demeurant, les raisons de ce changement de procdure pourraient
bien tre prcisment d'ordre politique. Le mme Valerius Flaccus tait
parvenu au consulat en 100 avec le soutien de Marius qui, aux dires de son
adversaire Rutilius Rufus, se servit de lui pour faire obstacle l'lection de
Metellus, et obtint ainsi prix d'argent un appariteur plutt qu'un col
lgue73. Peut-tre dut-il ses attaches marianistes d'tre choisi comme
pnnceps senatus en 8674; en tout cas, il tait trs nettement marqu. Dans
ces conditions, son ralliement Sylla et la rcompense qu'il en obtint ne
pouvaient, aprs la disparition du dictateur, que lui attirer mpris et hostil
it. Ce n'est probablement pas un hasard si l'on n'entend plus parler de lui
jusqu'en 63, aprs sa mort, o Cicron l'voque, propos de l'excution du
senatus consultum ultimum contre Saturninus et Glaucia laquelle il parti
cipa comme consul, en des termes qui mritent d'tre cits : Un homme
qui dans toute sa carrire politique, et spcialement dans l'exercice des mag
istratures, dans les sacerdoces et les crmonies religieuses auxquelles il
prsidait, montra tant de diligente activit75. Pas un mot, dans cet loge
plus que tide (mais ncessaire la cause), pour ses fonctions de pnnceps
senatus, et une belle formule pour rendre hommage celles de. .flamine!
On peut donc se demander si Valerius Flaccus n'a pas contribu, par
sa trajectoire politique, discrditer l'image du princeps senatus, et du
mme coup la fonction; et si par consquent le nouvel usage en vigueur
dans les annes 70 ne s'est pas introduit spontanment, du fait de la r
pugnance des consuls interroger en premier un personnage honni et m-
73 Plut. Mar. 28,8.
74 E. Gruen, Roman Politics and the Criminal Courts 149-78 B.C., Cambridge
Mass., 1968, p. 240-241; mais il tait le seul censorius patricien disponible...
75 Rab. 27 : L. Flaccum, hominem cum semper in re publica, turn in magistrati-
bus gerendis, in sacerdotio caeremoniisque quibus praeerat diligentissimum, nefarii
scelers ac parricida mortuum condemnabimus?
LE PRINCEPS SENATUS 125
pris. Cet usage a pu se maintenir pour deux raisons diffrentes : peut-tre
la longvit de Flaccus - on ne sait quand il est mort, peut-tre peu avant
63 -, et surtout parce que la procdure nouvelle, qui permettait une rota
tion plus rapide des bnficiaires de la priorit d'interrogation, et faisait de
tous les consulaires un peu en vue des candidats potentiels, correspondait
parfaitement aux murs d'une classe politique avide de comptition et ha
bile nouer ces relations d'amiti qui reposent sur des changes de ser
vices. On a vu avec quelle insistance sont voques ces notions d'ambitio,
degrada, de necessitudo dans les passages d'Aulu Gelle cits plus haut. Il en
va de mme chez Cicron propos du choix par Pison des snateurs inter
rogs extra ordinem en 61 76. Il faudrait invoquer aussi un phnomne plus
gnral, qui va dans le mme sens : la moindre importance, a cette poque,
des considrations de rang et d'ge dans l'exercice de l'initiative au Snat :
contrairement ce qu'on observait au IIe sicle, les snateurs les plus haut
placs dans la hirarchie et les plus anciens dans leur rang n'ont plus le
monopole de l'expression politique et de la dcision77. Cette dmocratisat
ion de l'initiative politique se reflte dans la perte de prestige des censorii,
parmi lesquels se recrutait traditionnellement le prince du Snat : jamais
ils ne sont distingus, dans les textes de l'poque cicronienne, comme un
groupe spcifique; et lorsqu'ils sont mis en scne individuellement, leur
qualit d'anciens censeurs est passe sous silence78. L'lite du Snat s'est
largie, elle est dsormais constitue des consulaires parmi lesquels les
consuls distinguent ceux qu'ils interrogeront en premier, en dehors de
l'ordre. En somme, la souplesse de la nouvelle procdure s'adaptait bien
aux usages et aux mentalits politiques de l'poque.
La conjoncture de l'poque syllanienne d'un ct, les transformations
de la vie politique de l'autre : ces deux ordres de phnomnes ont donc
contribu l'effacement du princeps senatus, tans au sein du Snat que
dans la cit toute entire o il ne pouvait plus prtendre ce rle d'arbitre
et de rconciliateur que dj les princes du Snat de l'poque gracchienne
n'avait pas russi maintenir - rappelons l'exil volontaire de Lentulus. Plus
qu' une suppression autoritaire par Sylla, il faut songer, nous semble-t-il,
un effondrement spontan de l'institution, dont ne survit plus qu'une
image. Il est rvlateur que l'on ignore mme si les censeurs de la fin de la
Rpublique, lorsqu'ils effectuaient la lectio, plaaient en tte de la liste celui
qui sa qualit de patricien, son rang et son anciennet confraient auto
matiquement la premire place, ou bien un snateur de leur choix! Voil
76 Art. 1,13,2.
77 Bonnefond-Coudry, Snat, p. 633-644.
78 Ibid. p. 618-620.
126 MARIANNE BONNEFOND-COUDRY
qui atteste bien que cette place tait sans valeur, et qui explique pourquoi
l'expression est passe dans le domaine politique.
Il semble pourtant que le mythe du princeps senatus rconciliateur res
tait vivace : c'est sans doute l'poque de Sylla qu'a t forg le principat
du Snat de M' Valerius Volusi f . Maximus, le dictateur de 494 et prtendu
ment le premier princeps senatus. Plusieurs indices font en effet douter de
son authenticit : on ne connat aucun autre prnceps senatus avant la dy
nastie des Fabii qui monopolisent ce privilge pendant trois gnrations
partir du milieu du IVe sicle, ce qui suppose un hiatus de prs d'un sicle
et demi; mais surtout, la fonction de prnceps senatus n'est atteste, pour
Valerius Maximus, que par un elogium, dont certains pensent qu'il drive
de Valerius Antias, qui a coutume comme on sait d'attribuer beaucoup sa
gens79. Or la tradition unanime80 donne Valerius Maximus un rle de pre
mier plan dans la rsolution du premier conflit patricio-plbien, marqu
par la scession sur l'Aventin et la cration des tribuns de la plbe : son
honntet, ses efforts pour ramener la concorde sont fortement souligns
dans les rcits les plus dtaills, ceux de Tite-Live et de Denys d'Halicar-
79 II s'agit de l'un des elogia retrouvs Arretium, et dont le texte est complet,
contrairement celui, trs mutil, du forum d'Auguste : Degrassi, Inscr. Ital. XIII, 3
(Elogia), n 78 (Arretium) et 60 (Rome). Dans le dbat sur son historicit, qui a oppos
fortement Hirschfeld et Mommsen, le premier souponnant qu'il contient des
anachronismes - notamment le titre de princeps senatus - introduits indirectement
par l'annaliste, le second affirmant qu'il drive au contraire de sources anciennes et
sres, Degrassi (p. 6-7) se rallie Mommsen. Ce choix, qui n'est pas vraiment argu
ment, ne nous convainc gure, et nous suivons plus volontiers Hirschfeld : partant
de la constatation de ce hiatus de 150 ans entre le principat de Valerius et celui de
Fabius Ambustus, il fait valoir que la falsification qu'il prsume permettait d'attr
ibuer la gens Valeria, qui avait dj fourni les premieurs consuls et les premiers dic
tateurs, un rle primordial dans les institutions de la Rpublique naissante, et que
cette affabulation pouvait s'expliquer par le dsir de Valerius Antias de justifier les
aspirations politiques de son contemporain Valerius Flaccus, le prnceps senatus de
l'poque du conflit entre marianistes et syllaniens - reproduction moderne du conflit
patricio-plbien - (Valerius Maximus, dans Philologus, 34, 1876, p. 92-93). F. Mnz
er, dans sa dissertation inaugurale de 1891, De gente Valeria, va beaucoup plus loin,
et souponne Valerius Antias non seulement d'avoir fait faussement de Valerius
Maximus un princeps senatus, mais d'avoir exagr son rle dans la rsolution du
conflit patricio-plbien (p. 23-24 et 63)
80 Malgr de nombreuses confusions sur sa personne et ses liens de parent avec
Valerius Publicola, sur les honneurs qui lui furent accords, sur les raisons pour le
squelles il les reut (rconciliation patricio-plbienne ou victoire sur les Sabins).
Voir, outre les rcits de Tite-Live (2,30-31) et de Denys (6,40-44), les indications de
Cicron, de Plutarque, d'Hygin (rfrences dans Degrassi, Elogia n 78).
LE PRINCEPS SENATUS 127
nasse, et malgr son chec immdiat devant l'ultime rsistance des patri
ciens les plus intransigeants, c'est lui qui est crdit de la rconciliation.
Mais c'est comme dictateur qu'il agit : aucun texte ne le prsente comme
pnnceps senatus. On peut donc se demander si la mention de son principat
dans Yelogium n'est pas une invention tardive, due effectivement Valerius
Antias, qui exprimerait, un moment o l'institution, en la personne de
son dernier reprsentant, un Valerius justement, est conteste, l'attach
ement de certains nostalgiques une image magnifie du pnnceps senatus
traditionnel. Image magnifie, car aucun des princes du Snat histo
riques que nous avons vus intervenir dans des situations de discorde n'a
eu une action aussi dterminante que celle que la tradition attribue Vale
rius Maximus. Comme si l'chec des principes senatus de l'poque post-
gracchienne avait donn naissance, par raction, ce mythe fondateur de
l'institution, au moment-mme o elle disparaissait.
LE PRINCEPS SENATUS IMPRIAL
Pourquoi Octave dcide-t-il de ressusciter le titre de pnnceps senatus
en lui redonnant la consistance institutionnelle qu'il avait perdue depuis un
demi-sicle? Le contexte immdiat de cette rsurrection nous parat en
clairer trs nettement le sens. Rappelons d'aborder que c'est en 28, la fin
des oprations censoriales entreprises avec Agrippa l'anne prcdente,
qu'Octave est nomm prince du Snat, comme c'tait la rgle sous la vri
table Rpublique81. Or cette anne 28 est marque par plusieurs initiatives
par lesquelles Octave manifeste son intention de restaurer la Rpublique,
ou du moins ses apparences, aprs la liquidation de la guerre civile. D'a
bord l'abolition par un dcret des dispositions illgales et injustes prises
pendant cette priode82. Puis des mesures sans porte relle mais charges
d'une forte valeur symbolique : le partage des faisceaux avec Agrippa, qui
rtablit les apparences de la collgialit rpublicaine, ngliges l'anne pr
cdente o Octave et Agrippa avaient dj exerc ensemble le consulat; et
la prestation la fin de l'anne du serment traditionnel de sortie de charge.
Dion Cassius en mentionnant ces dtails insiste fortement sur leur signif
ication : Octave se conforma aux rgies respectes depuis les temps les
plus reculs; il prta serment selon la tradition ancestrale83. Il est d'ail-
81 Dio 53,1,3 : texte n. 1.
82 Dio 53,2,5.
83 Dio 53,1,1 : ,
,
, .
128 MARIANNE BONNEFOND-COUDRY
leurs trs significatif que l'vocation du titre de princeps senatus dans le
contexte de l'poque impriale soit toujours associ, sous sa plume, au sou
venir de la Rpublique84. Cette volont affiche par Octave de rompre avec
les usages de la guerre civile, le texte mme des Res Gestae en porte la
marque : le court paragraphe qui, aprs l'numration des charges dcli
nes, nonce les fonctions assumes de manire durable, fait succder d
irectement la mention du principat du Snat celle du triumvirat, comme
si la collation du titre de princeps senatus tait l'aboutissement de cette
longue entreprise de restauration de l'tat et son expression la plus signifi
cative.
Rappelons aussi que la lectio senatus - la premire depuis 50 - avait t
entreprise l'anne prcdente pour purer le Snat des lments qui ne
mritaient pas d'y figurer et s'y taient introduits la faveur des guerres
civiles, et qu'Octave suscita leur retrait volontaire en faisant appel leur
conscience, donc en rappelant la ncessaire dignit de l'assemble : il man
ifestait clairement son souci de rveiller les valeurs traditionnellement a
ttaches au statut de snateur. C'est aussi ds cette premire lectio qu'il ac
crut le nombre des familles patriciennes avec la permission ostensible du
Snat - qui se trouve ainsi associ cette uvre de restauration -, parce
que beaucoup avaient disparu... et qu'elles sont considres comme tou
jours ncessaires pour perptuer les institutions ancestrales85. Cette nota
tion de Dion Cassius, quoiqu'elle se prsente plus comme une parenthse
de l'historien que comme une justification explicitement formule par Oc
tave, est rvlatrice malgr tout du sens gnral de ces mesures : la volont
de faire renatre le Snat dans ses formes de la Rpublique classique.
Dans ces conditions, la dsignation d'Octave comme princeps senatus
selon les usages traditionnels - il est patricien, assimil un censeur, et le
seul candidat possible - n'est pas inattendue : elle couronnait cette entre
prise de restauration ostentatoire de l'institution la plus caractristique de
la Rpublique. Mais Octave n'avait-il pas autre chose en vue? On a tabli
plus haut que la fonction de prince du Snat comportait la fois une prro
gative pratique, le privilge d'tre interrog en premier, et des lments
Sur le fait qu'il ne s'agit que d'une apparence de collgialit, voir en dernier lieu
K. Girardet, Die Entmachtung des Konsulates im bergang von der Republik zur Mo
narchie und die Rechtsgrundlagen des Augusteischen Prinzipats, dans Festgabe
E. Steinmetz, Stuttgart, 1990, p. 106.
84 propos de Tibre : 57,8,2 : , de Pertinax : 74,5,1, dans les
mmes termes. Ce point n'est pas abord par D. Fechner, Untersuchungen zu Cas
sius Dios Sicht der Rmischen Republik, Hildesheim, 1986.
85 Dio 52,42,1-5.
LE PRINCEPS SENATUS 129
symboliques, le fait d'incarner la dignit de l'assemble, ainsi qu'une autor
it morale tendue l'ensemble de la cit. Il ne faut srement pas sous-
estimer, dans les intentions d'Octave en 28, les implications fonctionnelles
de sa nouvelle position : en assumant le titre de princeps senatus dans ses
formes lgales traditionnelles, il rtablissait son profit non seulement la
priorit dans l'expression de son opinion comme snateur, mais une stabil
it dans la procdure d'interrogation, stabilit qui n'existait plus depuis
que les consuls avaient pris l'habitude de choisir leur gr les quelques s
nateurs qu'ils interrogeraient en premier, hors du tour. Cette proccupat
ion semble avoir dj t prsente dans l'esprit de Csar, qui se fit accor
der en 46 le privilge d'tre toujours interrog en premier au Snat - mais
sans se soucier d'tre nomm princeps senatus86. En outre, on sait qu'Au
guste se fit attribuer, en 23, lorsqu'il renona au consulat, un ius relationis
qui lui permette de ne pas se trouver en situation d'infriorit lgale par
rapport aux consuls et de pouvoir consulter le Snat sur un pied d'galit
avec eux; puis qu'il reut, l'anne suivante, le droit de runir le Snat sans
tre soumis aux contraintes du calendrier, donc dans des conditions privi
lgies par rapport aux consuls87. C'est le signe qu'il attachait une grande
importance aux moyens juridiques d'exercer son autorit au Snat, mme
si sa position de princeps suffisait lui assurer une domination de fait.
Cette proccupation lgaliste, si manifeste en 23, devait a fortiori tre
prsente son esprit en 28.
La valeur symbolique du titre de prince du Snat lui importait cer
tainement autant : il est, dans cette priode cruciale, la recherche d'un
titre exprimant sa place dans l'Etat : ses hsitations et les discussions qui
eurent lieu dans son entourage propos du nom de Romulus sont bien
connues88. la faveur du triomphe de 29, et juste avant la lectio, il s'tait
fait accorder le titre permanent 'imperator*9 : on peut se demander si celui
de princeps senatus qu'il prend aprs celle-ci, dans un contexte de renais
sance du Snat et de rveil des symboles rpublicains, n'tait pas destin
constituer son pendant dans le domaine civil. En rappelant toutes les va
leurs attaches un titre que le naufrage de l'institution n'avait pas effac
des mmoires, il se prsentait comme l'incarnation rassurante et presti-
86 Dio 43,14,5. Et aussi, sans doute, celui de prsider les sances sur un pied d'
galit avec les consuls, ce qu'Auguste se fera galement attribuer en 23.
87 Cf. Cl. Nicolet, La tabula Siarensis, la lex de imperio Vespasiani et le ius rela
tionis de l'empereur au Snat, dans MEFRA, 100, 1988, p. 840-842.
88 Dio 53,16,7-8; Suet. Aug. 7,4.
89 Dio 52,41,3-4.
MEFRA 1993, 1
130 MARIANNE BONNEFOND-COUDRY
gieuse des notions de dignit et d'autorit pacifique qui avaient caractris
l'image du princeps senatus jusqu' l'poque des Gracques.
Ds l'anne suivante, cependant, Octave prend le titre indit ! August
us, et celui de princeps senatus sombre dans l'oubli : il ne figurera ni sur
les lgendes montaires ni sur les inscriptions qui numrent ses titres et
ses fonctions. Qu'il ait t clips par une dnomination qui exprimait plus
heureusement la position originale du prince90 est une vidence, que nous
parat confirmer l'analyse que donne Dion Cassius de la valeur du titre
d'Auguste : Le nom d'Auguste ne confre (aux empereurs) aucun pouvoir
propre (), mais manifeste l'clat de leur dignit (). On r
econnat trs exactement les termes employs par Zonaras, et certainement
repris de sa source, pour dfinir le princeps senatus91 : les deux titres
avaient la mme valeur symbolique. L'effacement du second tient sans
doute ce qu'il n'y avait plus, aprs 27, la mme urgence rtablir les ap
parences rpublicaines : la resurrection phmre du principat du Snat a
condic avec les ttonnements d'Octave dans la priode incertaine qui s
pare la liquidation de la guerre civile de l'tablissement du Principat.
Une autre raison, secondaire sans doute mais probable, a pu provo
quer son oubli : ses implications pratiques ont bientt, elles aussi, - mais
on ne peut prciser quand exactement - perdu leur intrt. On sait en effet
qu'Auguste bouleversait couramment lui-mme l'ordre d'interrogation des
snateurs sans tenir compte, donc, de la priorit que lui assurait en prin
cipe sa position de princeps senatus : soit, quand les consuls prsidaient la
sance, il intervenait n'importe quel moment, et ventuellement parmi les
derniers pour prserver la libert d'expression des autres snateurs92; soit,
quand il procdait lui-mme l'interrogation, il le faisait selon un ordre
qu'il tablissait lui-mme, afin de forcer les snateurs sortir d'une confor
table routine et prendre l'initiative de propositions93. Il exerait donc au
Snat une autorit de fait (dont il tentait d'attnuer les effets) qui tait d
sormais toute signification son titre de prince du Snat. Dpass rapide
ment sur le plan symbolique, celui-ci finit par l'tre aussi dans ses implica
tions pratiques : il n'avait plus sa place dans le nouveau rgime.
90 Cf. les remarques de P. Grenade, Essai sur les origines du Principat, Paris,
1961, p. 178, et son interprtation trs suggestive de l'incident du triomphe de Cras-
sus.
91 Dio 53,18,2 :
, '
-
, . . 7,19 : texte . 5.
92 Dio 55,34,1.
93 Suet. Aug. 35,5.
LE PRINCEPS SENATUS 131
Ainsi commence, trs vite, la seconde agonie de la fonction et de l
'image du princeps senatus. Il n'est pas inintressant d'en suivre les tapes et
de mesurer la dnaturation progressive de l'institution. Dion Cassius nous
apprend, dans un passage o il numre les titres habituellement ports
par Tibre, qu'en gnral il tait appel Csar, quelquefois Germanicus...,
et prince du Snat, selon l'ancien usage et par lui-mme94. Outre la r
frence au souvenir de la Rpublique, qui exprime l'orientation du Princi-
pat de Tibre, au moins dans ses dbuts (mais malheureusement le texte ne
comporte aucune indication chronologique), on remarque la prcision :
par lui-mme, signe que la collation du titre n'est pas associe une lec
tio senatus : elle s'est dtache de son contexte institutionnel, et a pris une
valeur abstraite. Mais une valeur sans doute bien terne, car le titre fut tout
aussi nglig que sous le rgne prcdent : pas plus que sous Auguste, il ne
figure dans les titulatures impriales, et Tibre, en se l'accordant, n'avait
sans doute pas d'autre intention que de manifester sa fidlit son pr
dcesseur. D'ailleurs son comportement au Snat est exactement calqu
sur celui d'Auguste95 : pour lui aussi, les implications pratiques de sa posi
tion de prince du Snat taient sans intrt.
Aprs un long oubli, le titre de princeps senatus ressurgit au dbut du
rgne de Pertinax : son avnement, crit Dion Cassius, il prit tous les
titres habituels, et un autre pour montrer sa volont d'tre rpublicain : il
fut appel prince du Snat selon l'ancien usage96. Ce rappel de la tradition
rpublicaine s'inscrit dans un ensemble de notations, prsentes la fois
chez Dion Cassius, chez Hrodien et chez le biographe de l'Histoire Aug
uste, qui prsentent Pertinax comme un empereur dmocratique, dsi
reux de gouverner avec le Snat : il ne se considre comme investi du pou
voir qu'aprs son acclamation par celui-ci97, frquente rgulirement les
sances et y joue un rle actif98, manifeste sa dfrence l'gard des sna
teurs les plus minents et sa bienveillance l'gard des autres99, se montre
94 Dio 57,8,2 : ' , ' -
,
' -
.
95 M. BoNNEFOND-CouDRY, Princeps et Snat sous le Haut-Empire : des relations
inventer, paratre.
96 Dio 74,5,1 :
- .
97 Dio 74,1; Her. 2,3; SHA. Pert. 4,9-11.
98 SHA Pert. 9,9; il avait reu lors de son avnement le ius quartae relationis
(5,6).
99 Dio 74,3,3-4; SHA Pert. 9,9-10; 13,2.
132
MARIANNE BONNEFOND-COUDRY
soucieux, enfin, de la dignit de chaque rang100; les plus affects par sa
mort furent les snateurs, crit Hrodien : Ils avaient perdu un pre
tendre et un protecteur bienveillant101. Pertinax avait tent, ainsi, un re
tour au modle augusten, dont le renouveau du principat du Snat consti
tue un aspect significatif.
Mais ce n'est qu'un renouveau formel : confr hors de toute lectio, au
moment de l'avnement, le nom de prince du Snat devient proprement
parler, et pour la premire fois, un titre, plac sur le mme plan que les
autres : l'volution amorce avec Tibre parvient ici son aboutissement
logique. Cette caractristique est confirme par l'usage que fit Pertinax de
ce titre : il est le seul empereur l'avoir intgr sa titulature, comme le
montrent plusieurs inscriptions dans lesquelles il figure souvent la pre
mire place102. Deux d'entre elles sont particulirement intressantes, car
elles associent l'empereur, prince du Snat, et son fils, prince de la jeu
nesse103, le premier incarnant l'ordre snatorial, le second l'ordre questre.
Signe que demeure encore, associe au titre depnnceps senatus, une partie
de son image rpublicaine : le princeps senatus comme emblme du Snat.
C'tait un hommage bien anachronique une assemble dont le rle, sinon
le prestige, s'tait beaucoup affaibli sous les derniers Antonins, concernant
notamment la succession impriale : il n'est pas tonnant qu'aucun autre
empereur ne se soit senti tenu de revtir un titre dont mme la valeur sym
bolique devenait ngligeable104.
100 ji rtrograde les snateurs adlecti inter praetorios par Commode derrire les
praetori : SHA Pert. 6,10.
101 Her. 2,6,2.
102 ILS 408; 409; 5842; 5845; Wilcken, Chrestomatie n 490; Henzen, Acta fr. Ar-
val. p. CXCIV, 1.16.
103 Par exemple ILS 5845 : IMP CAESAR / P. HELVIUS PERTI/NAX AUG PRIN
CEPS / SENATUS COS II / PONTIF MAXIMUS TRIB / POT PP ET CAESAR HEL/
VIUS PERTINAX FI[L] / PRINCEPS IUVENTUTIS.
104 Une srie de tmoignages, littraires et pigraphiques, suggrent une vri
table rsurrection du personnage du princeps senatus au IIIe sicle, selon l'expres
sion d'A. Chastagnol (La prfecture urbaine Rome sous le Bas Empire, Paris, 1960,
p. 69). Mais ceux-ci prsentent un ensemble de difficults qui en rendent l'exploita
tion dlicate. D'abord parce que l'expression princeps senatus n'apparat que dans
l'Histoire Auguste, et propos de deux futurs empereurs, dont l'avnement est an
nonc (Valerien, en 238 - il rgnera 17 ans plus tard - : Gord. 9,7) ou dcrit (Tacite :
Tac. 4,1). En sorte qu'on peut se demander si le biographe n'a pas choisi dessein
une expression prime mais vocatrice pour annoncer le destin de ses personnages.
Dans les autres textes figurent des priphrases qui expriment uniquement la priorit
dans l'expression de l'opinion : primae sententiae vir, ou senator, ou consularis, ou
primae sententiae seulement, dans l'Histoire Auguste (Aur. 41,1; Tac. 4,1; Aur. 19,3;
Prob. 12,1); ou des formules plus dveloppes : qui primus sententiae erat dicturus,
LE PRINCEPS SENATUS 133
Figure emblmatique du Snat des origines, garant de la dignit de
l'assemble, appel jouer le premier rle dans ses dlibrations et inspi
rer prioritairement ses dcisions, investi d'un prestige et d'une autorit qui
le prdisposent maintenir la concorde dans la cit, le princeps senatus
tait un personnage central de la Rome rpublicaine. Mais sa marginalisat
ion progressive partir des Gracques, sa disparition de fait aprs Sylla,
puis sa rsurrection phmre au tout dbut du Principat et sa rsurgence
sous une forme dnature pendant les quelques mois du rgne de Pertinax,
dans l'Histoire Auguste galement (Max. Balb. 1,2); sententiae in senatu dicendae pr
imus chez Aurelius Victor (Epit. 34,3); qui primus in senatu sententiam rogari solitus
dans l'inscription de 377 concernant le pre de Symmaque (CIL VI, 1698). Voil qui
fait dj douter srieusement de la rsurrection du titre mme de princeps senatus.
La seconde difficult tient ce que les personages dont on est sr qu'ils ont joui de
cette priorit dans l'interrogation sont peu nombreux : ceux qui figurent dans l'His
toire Auguste sont inconnus par ailleurs, et trs probablement fictifs (Ulpius Silanus
cit dans Aur. 19,3, et Manlius Statianus, dans Prob. 12,1 : voir Barnes dans Phoenix
1972, p. 172 et PLRE I, p. 852). Inconnu galement le Nunechius prsent dans un
fragment de Pierre le Patrice (fr. 16, HGF IV, p. 190) relatif une ambassade en
voye par Magnence Constance en 350, et appel qui plus est ,
ce qui ne peut signifier princeps senatus (cf. PLRE I, p. 635). Symmaque, l'orateur,
est appel dans l'Histoire ecclsiastique de Socrate (5,14,6) ...
, formule qui peut exprimer simplement son autorit, et pas ncessaire
ment sa premire place dans l'interrogation; et cette autorit suffit aussi justifier
l'arbitrage entre snateurs qu'il voque dans une lettre de 397 (Ep. 6,22,4 : cf.
A. Marcone, Commento storico al libro VI dell'epistolario di Q. Aurelio Simmaco,
Pise, 1983, p. 97). Ne restent, finalement, que trois personnages dont la fois l'iden
tit et la fonction soient assures : Pomponius Bassus, dans les annes 268-270
(AUR.VICT. Epit. 34,3; de Caes. 34,3; cf. PLRE I, p. 155); le pre de Symmaque, honor
par une inscription de 377 (CIL VI, 1698 = ILS 1257); et Iulius Agrius Tarrutenius
Marcianus, honor lui aussi par une inscription qui semble dater du milieu du Ve
sicle (CIL VI, 1735; cf. PLRE II, p. 718-9) : trois exemples, spars chaque fois par
prs d'un sicle! Enfin, dernire difficult, les termes dans lesquels la fonction de ces
personnages est voque indiquent - comme d'ailleurs l'emploi de priphrases vi
tant le mot princeps et exprimant seulement la priorit dans l'interrogation - que
leur rle est exclusivement circonscrit aux dlibrations de Snat. A cet gard on
peut citer le texte de l'inscription honorifique du pre de Symmaque : interrog en
premier au Snat, il a t, par son autorit, sa sagesse, son loquence, la hauteur de
la grandeur de son tour de parole, en proportion de la dignit d'une assemble si
considrable (CIL VI, 1698, 1.10-14 : qui primus in senatu sententiam rogari solitus
auctoritate prudentia atque eloquentia pro dignitate tanti ordinis magnitudinem loci
eius impleuerit). Rien qui voque le rle de rconciliateur du princeps senatus rpub
licain; mais l'loge des qualits politiques, morales et oratoires parat sorti du ca
larne de Cicron - ce qui atteste tout de mme, au bout du compte, la vitalit d'une
partie au moins de l'image rpublicaine du princeps senatus.
134 MARIANNE BONNEFOND-COUDRY
montrent que cette institution n'avait sa place que dans un cadre politique
et idologique prcis, celui de la Rpublique classique, domine par le S
nat. Ds que le consensus sur l'organisation des pouvoirs et le systme de
valeurs qui le soutenait s'effrita, l'institution perdit sa vocation et disparut
en moins de deux gnrations. Qu'elle ait ressurgi nanmoins, et dans des
conditions si diffrentes, manifeste la fascination durable exerce par l
'image de cette Rpublique harmonieuse qu'elle incarnait.
Marianne Bonnefond-Coudry