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LHomme

154-155 (avril-septembre 2000)


Question de parent
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Claude Lvi-Strauss
Postface
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Claude Lvi-Strauss, Postface, LHomme [En ligne], 154-155|avril-septembre 2000, mis en ligne le 04 mai
2007, consult le 17 mai 2014. URL: http://lhomme.revues.org/57
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cole des hautes tudes en sciences sociales
PRS LA RICHESSE et la diversit des articles qui dmontrent que les pro-
blmes de la parent et de lalliance restent au premier plan des proccupations
des ethnologues, on ne peut manquer dtre frapp, dans ce numro de LHomme,
par le malaise qui sy fait jour au sujet de lchange. Tantt lchange des femmes
apparat comme une vrit dvidence, et lexpression nappelle aucun commen-
taire tant elle semble appartenir au langage courant de la profession. Tantt cette
notion est rejete, parfois avec vhmence. Chose curieuse : il arrive que le mme
article oscille entre les deux positions. Dune page lautre on dcrit les modali-
ts de lalliance en termes dchange comme si la chose allait de soi, et lon sins-
crit en faux contre la notion quon vient prcisment demployer.
Comme la plupart des auteurs mattribuent avec une gnrosit excessive la
paternit de linterprtation par lchange des rgles de parent et dalliance, je sai-
sis loccasion qui mest offerte de prciser nouveau ma pense.
Il me semble que les critiques adresses la notion dchange reposent sur des
quivoques et procdent dune conception trop troite. Les cas o les rgles du
mariage sexpriment en termes ngatifs infirment-ils la ralit de lchange ? Mais
cest ce quon observe le plus souvent, mme quand cette ralit est le plus mani-
feste. Moins frquentes sont les socits conscientes que les prohibitions recou-
vrent un contenu positif, tels les Candoshi cits dans un article (p. 123). Comme
le notent justement les Strathern : What one group prohibits another prefers and
each appeals to self-evident propositions to legitimate its practices. (p. 380).
Lchange et le partage ne sont pas davantage trangers lun lautre : le par-
tage est la forme que revt lchange quand chaque partie prenante pourrait pr-
tendre au tout. Dans le rapt rel ou simul des pouses quon invoque parfois, il
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faut voir une manire relle ou symbolique de ruser avec la loi dchange, sinon
mme, ventuellement, de ramorcer le circuit. Lchange nimplique pas non
plus lexistence ncessaire dunits changistes. La reprsentation simpliste quon
se fait de lchange masque mal une ralit trs complexe. Pour lapprhender, on
doit se placer au moins trois niveaux.
Celui qui offre la plus grande gnralit dcoule directement de lexistence
dempchements au mariage. la limite, un seul suffit pour que la mcanique de
lchange se dclenche hors de la conscience des sujets. Du fait quune femme
mest interdite, elle se mariera ailleurs et jpouserai moi-mme une femme ren-
due disponible parce quelle tait interdite autrui. Cette forme universelle de
lchange relve de ce que jai nomm change gnralis, car on donne habi-
tuellement dautres que ceux de qui lon reoit, et on reoit dautres que ceux
qui lon donne. Lchange gnralis, considr ce niveau, fonctionne de faon
alatoire reprsentable seulement par un modle statistique.
Sur ce socle coextensif lensemble des socits humaines et o lchange
trouve son fondement, nombreuses sont celles qui ont bti des systmes aux
contours mieux dfinis. Ils relvent de ce quon pourrait appeler un change
gnralis orient, lui-mme susceptible de prendre plusieurs aspects selon quil
suppose ou engendre des units changistes, ou quil procde avec plus de sou-
plesse par la voie des degrs prfrs.
Si, dans cette perspective, lchange gnralis orient constitue un cas parti-
culier de lchange gnralis alatoire, lchange restreint constitue son tour un
cas particulier de lchange orient, qui sobserve quand le nombre des units
changistes tombe deux. Lchange restreint apparat donc comme la limite
infrieure de lchange gnralis, ce que javais jadis propos
1
.
Faire de lchange restreint un cas particulier de lchange gnralis orient,
et de celui-ci un cas particulier de lchange gnralis alatoire offre des avan-
tages certains.
On se donne ainsi le moyen de rpondre une question troublante pose par
lhistoire de lethnologie au cours du sicle qui sachve. Elle nest pas mention-
ne ici, mais un article rcent de Gradhiva lvoque de manire implicite
2
.
Comment se fait-il que la dcouverte par lcole dite de Leyde (suivant une piste
que T. C. Hodson avait dj ouverte) de ce mode dalliance baptis par elle
connubium circulaire (et que jappellerai moi-mme change gnralis) na
trouv lpoque aucun cho ou presque ? La premire raison, certes, est dordre
linguistique, mais la thse de G. J. Held sur le Maha b a rata par ut en anglais : les
anthropologues orientalistes durent la connatre. Une autre raison, mes yeux
essentielle, provient de ce que J. P. B. de Josselin de Jong et ses disciples F. A. E.
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1. Cf. Anthropologie structurale, Paris, Plon, 1958, chapitre VIII, Les organisations dualistes existent-
elles ? (1956) : 167 ; Anthropologie structurale deux, Paris, Plon, 1973, chapitre VI, Sens et usage de la
notion de modle (1960) : 92.
2. Cf. Thomas Beaufils, La Hollande, lautre pays du structuralisme (prsentation, traduction et com-
mentaire dune confrence de J. P. B. de Josselin de Jong) , Gradhiva, 1997, 21 : 97-116.
Van Wouden et G. J. Held, aprs avoir isol le connubium circulaire comme une
forme remarquable dalliance, se sont empresss de le rduire un cas particulier
de lchange restreint conu, si lon peut dire, laustralienne. Ils ont ainsi eux-
mmes dvaloris et, en quelque sorte, banalis leur dcouverte.
Quen est-il maintenant des socits prtendues sans change comme celle des
Na invoque par Chantal Collard, mais dont, dans un autre article de ce recueil,
Chuan-kang Shih montre que la description sur laquelle elle se fonde ne peut tre
reue sans rserve ? Avant de lancer les Na dans le dbat, il et mieux valu sin-
former dans le grand ouvrage dirig par Michael Oppitz et Elisabeth Hsu
3
,
auquel Chuan-kang Shih a dailleurs collabor, qui prsente les institutions de ce
peuple et de ses voisins sous un jour infiniment plus nuanc.
Celles des Na apparatront moins extraordinaires quand on se sera aperu
quelles offrent une image inverse des ntres. Il nest pas plus surprenant de refu-
ser au mari, cest--dire au preneur de femme, une place marque dans le systme
quil ne lest, comme nous faisons, de refuser une place marque loncle mater-
nel, cest--dire au donneur (la journaliste du Monde cite par Shih ne ma pas
compris
4
). Non que chez les Na, le premier ne puisse occasionnellement jouer un
rle, comme chez nous le donneur. Notre socit connat des cas o loncle
maternel en tant que tel prend formellement place dans la configuration fami-
liale. Mais ce nest pas prvu par le systme o latome de parent, tel que je lai
dfini, se trouve normalement priv dun de ses lments. Que cet lment reste
virtuellement et puisse redevenir actuellement prsent, la situation complexe pr-
valant chez les Na latteste, car ils nignorent pas les positions de pre et de mari.
De mme, dans notre socit, en priode de tension ou de crise loncle maternel
peut rapparatre, et lon voit alors se reconstituer au complet le systme des rap-
ports noncs par la thorie. preuve la fameuse sortie du comte Spencer lors
des obsques de la princesse Diana. De la faon la plus inattendue, ses propos fai-
saient renatre le rle de loncle maternel dont on pouvait croire que dans ltat
prsent de la socit, il ntait plus quune relation de parent parmi dautres,
dnue de la connotation symbolique sur laquelle, dans son article, Salvatore
DOnofrio a justement insist. Comme en Europe au Moyen ge le comte affir-
mait quentre lui et ses neveux existait un lien spcial qui lui donnait le droit et
lui faisait un devoir de protger les enfants de sa sur, laquelle il tait, disait-il,
tendrement uni, contre leur pre et sa ligne.
Dans les deux cas, cette dsintgration dune structure de base tient des fac-
teurs dmographiques, conomiques, politiques, religieux mme. Cest vrai de
notre socit o le systme de parent a beaucoup perdu de ses anciennes fonc-
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3. Cf. Michael Oppitz & Elisabeth Hsu, Naxi and Moso Ethnography : Kin, Rites, Pictograph, Zrich,
Vlkerkundemuseum, 1998.
4. Cf. Vronique Pierron, Le peuple o le pre nexiste pas , Le Monde de lducation, novembre 1998,
264 : 39.
tions, tandis que dans dautres, ces fonctions ne sont que partiellement remplies.
Les liens de consanguinit et daffinit nexercent plus un rle rgulateur sur len-
semble des rapports sociaux dont la cohrence dpend alors dautres facteurs
5
.
Tel serait le cas des Na si, comme certains indignes ou enquteurs le pen-
sent, le mariage avait t interdit et la filiation matrilinaire impose aux classes
infrieures par des familles nobles dtentrices du pouvoir politique, elles-mmes
rgies par la filiation patrilinaire et le mariage avec la cousine croise, pour viter
que des lignes concurrentes aux leurs ne puissent se former. Quoi quil en soit de
cette hypothse avance parmi dautres, le systme des visites se situe dans un
ensemble si compliqu de rgles touchant la filiation et lalliance, qui varient
dune population lautre et, pour chacune, selon la classe sociale considre, quil
serait naf den tirer un argument remettant en cause toutes les ides acquises.
Un des plats de rsistance de ce recueil, si jose ainsi mexprimer, nous est cer-
tainement offert par les articles de Laurent Barry, Pierre Bonte et douard Conte.
Sans tre daccord sur tout, ils apportent une profusion dobservations indites et
dinterprtations originales qui obligent reprendre sur nouveaux frais le pro-
blme controvers du mariage arabe. Ils redonnent aussi de la force cette vrit
thorique trop souvent oublie que les notions dendogamie et dexogamie, rela-
tives lune par rapport lautre, ne sont pas dfinissables dans labsolu. Que le
mariage au sein du groupe restreint, en apparence endogamique, admette une lec-
ture en termes dexogamie est un aspect capital des recherches de Barry, dautant
que cette exogamie usage interne, si lon peut dire, a pour autre face une exoga-
mie externe qui, peut-on supposer, saccrot avec la distance entre familles,
groupes, campements et plus encore au niveau intertribal. Lquilibre approxima-
tif entre mariages croiss et parallles latteste. Sur la faon dont ces deux modali-
ts sarticulent, le texte de Conte apporte des lumires. Toutefois le problme de
la circulation des femmes (qui se pose invitablement, mme si, dans les cas de
cycles dchange trs courts analyss par Conte, elle a lair de marquer le pas) ne
semble pas avoir progress au-del des trouvailles de Sophie Caratini
6
(prsente
dans ce volume, mais sur un autre sujet) et de Sophie Ferchiou
7
, dont Barry lui-
mme dans un article paru antrieurement dans LHomme, a reconnu les mrites
8
.
En vrit, on peut se demander si le mariage arabe diffre foncirement des
mariages dans un degr rapproch pratiqus dans la Grce ancienne ; autrement
dit, si, ct de lidologie agnatique et de la tendance au repliement qui orien-
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5. Cf. Anthropologie structurale, op. cit., 1958, chapitre II, Lanalyse structurale en linguistique et en
anthropologie (1945) : 58.
6. Cf. Sophie Caratini, propos du mariage arabe. Discours endogames et pratiques exogames :
lexemple des Rgayba t du nor d-ouest saharien , LHomme, 1989, 110 : 39-40.
7. Cf. Sophie Ferchiou, Structures de parent et dalliance dune socit arabe. Les aylt de Tunisie ,
in Sophie Ferchiou, ed., Hasab wa nash. Parent, alliance et patrimoine en Tunisie, Paris, ditions du
CNRS, 1992 : 137-167.
8. Cf. Laurent Barry, Les modes de composition de lalliance. Le mariage arabe , LHomme, 1998,
147 : 17-50.
tent les choix matrimoniaux, bien mises en lumire par les trois auteurs dans des
perspectives diffrentes, on ne doit pas, avec Sophie Caratini et Sophie Ferchiou,
reconnatre le rle dterminant des rapports de statut ou de prestige qui prva-
lent entre des preneurs et des donneurs.
Sur ce point comme sur dautres, on me trouvera toujours prt accueillir la
discussion et les critiques. Il y a pourtant deux inexactitudes, rcurrentes dans ce
numro et aussi ailleurs, que je me sens tenu de rectifier. La premire porte sur les
places respectives que jaccorde au biologique et au social. Jai lu quelque part que,
dans Les structures lmentaires de la parent, jaurais ignor Freud tout en faisant
mienne sa thse de lantriorit des familles biologiques sur la socit. Double
erreur quun coup dil sur lindex et permis dviter. Discutant Totem et tabou,
je soutenais quon ne pouvait sauvegarder la valeur de ce livre quen le considrant
comme un mythe. On en dira autant du clbre aphorisme au sens contraire de
Edward B. Tylor, mais cela ne leur enlve rien de leur beaut littraire et de leur
prgnance dans lordre symbolique. Aussi dans Les structures lmentaires de la
parent, je rcusais le faux problme de lantriorit respective de la famille et du
groupe, et je faisais valoir que la contrainte psychologique de lchange pouvait
natre dans nimporte quelle forme non cristallise de la vie sociale
9
.
Ce nest donc pas sans effarement que je lis et l dans ce numro que jai
institu comme premires les units protagonistes de circuits dchange et donn
prcdence la filiation sur lalliance. Car, nai-je cess de rpter, ce qui diff-
rencie lhomme de lanimal, cest que dans lhumanit une famille ne saurait exis-
ter sil ny avait pas dabord une socit [...] et que le procs naturel de la filiation
ne peut suivre son cours quintgr au procs social de lalliance
10
.
Combien de fois me faudra-t-il aussi rpter quil est indiffrent la thorie
que les hommes changent les femmes ou bien linverse ? Jai tent de rduire la
confuse multiplicit des rgles de parent et de mariage, dpourvue dintelligibi-
lit, un petit nombre de types simples, chacun dot dune valeur explicative ;
de montrer qu partir de ces types simples on pouvait dduire des types plus
complexes ; et quentre tous ces types existaient des rapports de transformation.
Que, dans cette construction, ce soient les hommes ou les femmes qui se dpla-
cent ne change rien son conomie. Il suffit dinverser les signes et le systme des
rapports restera inchang. Et supposer que les deux sexes soient mis galit,
on pourra dire, ce qui revient aussi au mme, que des groupes forms dhommes
et de femmes changent entre eux des relations de parent
11
.
Je nai pas dcrt que les hommes taient les agents et les femmes les sujets de
lchange. Les donnes de lethnographie mont simplement appris que, dans la
grande majorit des socits, les hommes font ou conoivent les choses de cette
faon et quen raison de sa gnralit, cette disparit offre un caractre fonda-
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9. Cf. Les structures lmentaires de la parent, Paris, PUF, 1949 : 51-52, 609-611; P aris-La Haye,
Mouton & Co, 1967 (nouvelle dition, revue et corrige) : 48-49, 563-564.
10. Cf. Le regard loign, Paris, Plon, 1983, chapitre III, La famille (1956) : 83.
11. Id.-Ibid. : 91.
mental. Il fallait donc que la thorie prt cette situation en compte bien quelle
et pu saccommoder de la situation inverse qui, on le sait mieux aujourdhui,
existe ou parat exister dans un trs petit nombre de socits. Mais en un temps
o les documents ntaient gure disponibles, jinvitais dj rechercher si cer-
taines cultures navaient pas tendu la raliser sous une forme fictive. Javais
mme repr et signal un cas, celui des Minangkabau (quon croit pouvoir
mopposer) et prsent quelques rflexions ce sujet
12
.
Ces rectifications indispensables ne veulent pas rappeler le lecteur une quel-
conque orthodoxie. Depuis ces temps dcidment rvolus, les tudes sur la
parent et le mariage ont accompli dimmenses progrs. Aprs tant de travaux
parus depuis cinquante ans, ce numro de LHomme en apporte une preuve sup-
plmentaire et qui fera date. De vieux dossiers sont rouverts, explors et rinter-
prts en profondeur, ainsi le systme dravidien par Thomas R. Trautmann ici
second par Isabelle Daillant. Le traitement algbrique des systmes de parent a
pris en Hollande un nouvel essor. Des matriaux gnalogiques dune richesse
que naurait pu souponner William H. R. Rivers, recueillis dans diverses rgions
du monde, peuvent tre exploits au moyen de linformatique des fins quvo-
quent ici, entre autres, Laurent Barry, Franoise Hritier, Isabelle Leblic, Jean-
Claude Muller, Alexandre Surralls. Loriginalit des vues thoriques, les
rapprochements entre des domaines trs divers, dont on est redevable Franoise
Hritier, renouvellent les problmes discuts dans ce numro, et leur porte
stend bien au-del.
Quand on jette un regard rtrospectif sur le sicle qui sachve, on ne peut
mettre en doute que, pour nos disciplines, les progrs essentiels ont rsult de lou-
verture la recherche de ce monde ignor qutait lintrieur de la Nouvelle-
Guine. Larticle des Strathern sen fait lcho. Et comme, dans les dcennies sui-
vantes, un phnomne analogue allait plus modestement se produire en Amrique
du Sud, avec le nouvel lan pris en Amazonie par les tudes de parent, un vaste
champ soffre des recherches comparatives menes lchelle intercontinentale
sur la structure familiale et sociale des peuples chasseurs et jardiniers.
Bien quil porte sur une autre rgion de la Mlansie, connue et tudie depuis
longtemps, larticle dIsabelle Leblic offre un exemple de ce quon peut attendre
de cette confrontation. Il montre mais au Brsil, le cas des Bororo lavait dj
rvl quune division en moitis exogamiques nexclut pas un systme
dunions prfrentielles entre certains clans et lignages, et que cette exogamie
slective coexiste avec une endogamie restreinte, privilge de quelques lignages au
sein de chaque moiti. Que cette anomalie apparente se rpte dans deux soci-
ts, lune mlansienne, lautre sud-amricaine, incite penser quelle pourrait
tre une proprit intrinsque dun certain type dorganisation sociale.
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12. Cf. Anthropologie structurale, op. cit., 1958 [1945] : 57 ; Les structures lmentaires de la parent, op.
cit., 1949 : 149 ; op. cit., 1967 : 135.
Autre dveloppement remarquable que cette livraison met bien en lumire :
lattention croissante porte aux socits cognatiques. Lanthropologie classique
avait sous-estim leur importance parce quil aurait fallu, pour prendre leur
mesure, intgrer la thorie de la parent les donnes provenant du pass et du
prsent de nos propres socits. Or lanthropologie prfrait traditionnelle-
ment clairer le pass de nos institutions par celles des socits quelle disait pri-
mitives plutt quoprer en sens inverse. Elle a mis longtemps sapercevoir
que la seconde dmarche, applique certains domaines, pouvait tre plus
fconde. Une dizaine darticles qui mriteraient dtre comments un un
tayent cette dmonstration.
Mais, en faisant une place au cognatisme ct des systmes unilinaires et
bilinaires, on constatait que le traitement formel des systmes de parent, en
pleine expansion grce lordinateur, se heurtait divers obstacles dus au fait
que, dans les socits cognatiques plus encore que dans les autres, les liens de
parent et ceux de nature politique ou conomique simbriquent. Reconnatre
ces adhrences , comme les nomme Georges Augustins dans son article,
oblige placer les faits de parent dans un ensemble plusieurs dimensions, et
formuler de faon moins rigide de grandes oppositions classiques comme
celles entre exogamie et endogamie, consanguinit et affinit, nomenclature de
parent et termes connotant des rles sociaux, politiques, religieux. Jean
Schmitz dcrit ainsi comment, au Sngal, la parent spirituelle interfre avec la
parent relle et remodle lespace social. Le traitement des systmes de parent
en catgorie spare, pouvant faire lobjet dune tude spcifique, napparat plus
que comme une simplification justifie, dun point de vue mthodologique, par
les besoins de la formalisation.
Ce numro illustre enfin une troisime direction dans laquelle les tudes sur
la parent et lalliance sengagent avec succs depuis quelques annes. Les ethno-
logues attendaient nagure que ces tudes les instruisent en raccourci sur le fonc-
tionnement rel de la socit et sur la faon dont elle se perptuait. Les
conditions trs altres de la recherche ethnographique qui, pour simplifier une
histoire vieille de plus dun sicle, est alle de la collecte dobjets au tte--tte
avec des hommes font qu ces tudes, on demande aujourdhui davantage.
Dune part, les gnalogies offrent un des derniers moyens disponibles pour vali-
der des droits fonciers et dfendre devant les tribunaux les revendications terri-
toriales des premiers occupants. Barbara Glowczewski lillustre pour lAustralie
de faon saisissante et lAmrique du Nord fournirait aussi des exemples. Dautre
part, on dcle dans la parent, secteur le mieux rsistant la dgradation de la
vie traditionnelle, une voie encore ouverte pour accder lexprience intime des
acteurs et leur mode de pense.
Il est remarquable qu partir dune analyse critique de la notion daffinit,
conue par les Indiens sud-amricains comme faisant charnire entre des opposs :
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humain et divin, ami et ennemi, parent et tranger, nos collgues brsiliens soient
parvenus dgager ce quon pourrait appeler une mtaphysique de la prdation.
Les sud-amricanistes prsents dans ce volume, Dimitri Karadimas, Alexandre
Surralls, Anne Christine Taylor ne demeurent pas en reste. Sans doute cette
approche nest-elle pas labri des dangers qui guettent toute hermneutique :
quon se mette insidieusement penser la place de ceux quon croit comprendre
et quon leur prte plus ou autre chose que ce quils pensent. Nul ne peut pour-
tant nier que de grands problmes comme ceux du cannibalisme et de la chasse
aux ttes en sortent transforms. De ce courant dides, une impression den-
semble se dgage : quon sen rjouisse ou quon sen inquite, la philosophie
occupe nouveau le devant de la scne anthropologique. Non plus notre philo-
sophie, dont ma gnration avait demand aux peuples exotiques de laider se
dfaire ; mais, par un frappant retour des choses, la leur.
MOTS CLS/KEYWORDS : parent/kinship change/theory of exchange systme lmen-
taire/elementary system systme complexe/complex system endogamie/exogamie/endo-
gamy/exogamy.