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Voyage au centre de la Terre

Verne, Jules
Published: 1864
Type(s): Novels, Science Fiction, Adventure
Source: http://www.ebooksgratuits.com
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A propos de Verne:
Jules Gabriel Verne (February 8, 1828March 24, 1905) was a French
author who pioneered the science-fiction genre. He is best known for no-
vels such as Journey To The Center Of The Earth (1864), Twenty Thou-
sand Leagues Under The Sea (1870), and Around the World in Eighty
Days (1873). Verne wrote about space, air, and underwater travel before
air travel and practical submarines were invented, and before practical
means of space travel had been devised. He is the third most translated
author in the world, according to Index Translationum. Some of his
books have been made into films. Verne, along with Hugo Gernsback
and H. G. Wells, is often popularly referred to as the "Father of Science
Fiction".
Source: Wikipedia
Disponible sur Feedbooks pour Verne:
20000 lieues sous les mers (1871)
Le Tour du monde en quatre-vingts jours (1873)
De la Terre la Lune (1865)
Autour de la Lune (1869)
Cinq semaines en ballon (1862)
Une Ville flottante (1870)
Michel Strogoff (1874)
Voyages et Aventures du Capitaine Hatteras (1866)
Les Enfants du capitaine Grant (1868)
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Chapitre 1
Le 24 mai 1863, un dimanche, mon oncle, le professeur Lidenbrock, re-
vint prcipitamment vers sa petite maison situe au numro 19 de K-
nigstrasse, lune des plus anciennes rues du vieux quartier de
Hambourg.
La bonne Marthe dut se croire fort en retard, car le dner commenait
peine chanter sur le fourneau de la cuisine.
Bon, me dis-je, sil a faim, mon oncle, qui est le plus impatient des
hommes, va pousser des cris de dtresse.
Dj M. Lidenbrock ! scria la bonne Marthe stupfaite, en entre-
billant la porte de la salle manger.
Oui, Marthe ; mais le dner a le droit de ne point tre cuit, car il nest
pas deux heures. La demie vient peine de sonner Saint-Michel.
Alors pourquoi M. Lidenbrock rentre-t-il ?
Il nous le dira vraisemblablement.
Le voil ! je me sauve, monsieur Axel, vous lui ferez entendre raison.
Et la bonne Marthe regagna son laboratoire culinaire.
Je restai seul. Mais de faire entendre raison au plus irascible des pro-
fesseurs, cest ce que mon caractre un peu indcis ne me permettait pas.
Aussi je me prparais regagner prudemment ma petite chambre du
haut, quand la porte de la rue cria sur ses gonds ; de grands pieds firent
craquer lescalier de bois, et le matre de la maison, traversant la salle
manger, se prcipita aussitt dans son cabinet de travail.
Mais, pendant ce rapide passage, il avait jet dans un coin sa canne
tte de casse-noisettes, sur la table son large chapeau poils rebrousss,
et son neveu ces paroles retentissantes :
Axel, suis-moi !
Je navais pas eu le temps de bouger que le professeur me criait dj
avec un vif accent dimpatience :
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Eh bien ! tu nes pas encore ici ?
Je mlanai dans le cabinet de mon redoutable matre.
Otto Lidenbrock ntait pas un mchant homme, jen conviens volon-
tiers ; mais, moins de changements improbables, il mourra dans la
peau dun terrible original.
Il tait professeur au Johannaeum, et faisait un cours de minralogie
pendant lequel il se mettait rgulirement en colre une fois ou deux.
Non point quil se proccupt davoir des lves assidus ses leons, ni
du degr dattention quils lui accordaient, ni du succs quils pouvaient
obtenir par la suite ; ces dtails ne linquitaient gure. Il professait
subjectivement , suivant une expression de la philosophie allemande,
pour lui et non pour les autres. Ctait un savant goste, un puits de
science dont la poulie grinait quand on en voulait tirer quelque chose :
en un mot, un avare.
Il y a quelques professeurs de ce genre en Allemagne.
Mon oncle, malheureusement, ne jouissait pas dune extrme facilit
de prononciation, sinon dans lintimit, au moins quand il parlait en pu-
blic, et cest un dfaut regrettable chez un orateur. En effet, dans ses d-
monstrations au Johannaeum, souvent le professeur sarrtait court ; il
luttait contre un mot rcalcitrant qui ne voulait pas glisser entre ses
lvres, un de ces mots qui rsistent, se gonflent et finissent par sortir sous
la forme peu scientifique dun juron. De l, grande colre.
Or, il y a en minralogie bien des dnominations semi-grecques, semi-
latines, difficiles prononcer, de ces rudes appellations qui corcheraient
les lvres dun pote. Je ne veux pas dire du mal de cette science. Loin de
moi. Mais lorsquon se trouve en prsence des cristallisations rhombo-
driques, des rsines rtinasphaltes, des ghlnites, des fangasites, des
molybdates de plomb, des tungstates de manganse et des titaniates de
zircone, il est permis la langue la plus adroite de fourcher.
Donc, dans la ville, on connaissait cette pardonnable infirmit de mon
oncle, et on en abusait, et on lattendait aux passages dangereux, et il se
mettait en fureur, et lon riait, ce qui nest pas de bon got, mme pour
des Allemands. Et sil y avait toujours grande affluence dauditeurs aux
cours de Lidenbrock, combien les suivaient assidment qui venaient sur-
tout pour se drider aux belles colres du professeur !
Quoi quil en soit, mon oncle, je ne saurais trop le dire, tait un vri-
table savant. Bien quil casst parfois ses chantillons les essayer trop
brusquement, il joignait au gnie du gologue lil du minralogiste.
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Avec son marteau, sa pointe dacier, son aiguille aimante, son chalu-
meau et son flacon dacide nitrique, ctait un homme trs fort. la cas-
sure, laspect, la duret, la fusibilit, au son, lodeur, au got dun
minral quelconque, il le classait sans hsiter parmi les six cents espces
que la science compte aujourdhui.
Aussi le nom de Lidenbrock retentissait avec honneur dans les gym-
nases et les associations nationales. MM. Humphry Davy, de Humboldt,
les capitaines Franklin et Sabine, ne manqurent pas de lui rendre visite
leur passage Hambourg. MM. Becquerel, Ebelmen, Brewster, Dumas,
Milne-Edwards, Sainte-Claire-Deville, aimaient le consulter sur des
questions les plus palpitantes de la chimie. Cette science lui devait
dassez belles dcouvertes, et, en 1853, il avait paru Leipzig un Trait de
Cristallographie transcendante, par le professeur Otto Lidenbrock, grand
in-folio avec planches, qui cependant ne fit pas ses frais.
Ajoutez cela que mon oncle tait conservateur du muse minralo-
gique de M. Struve, ambassadeur de Russie, prcieuse collection dune
renomme europenne.
Voil donc le personnage qui minterpellait avec tant dimpatience.
Reprsentez-vous un homme grand, maigre, dune sant de fer, et dun
blond juvnile qui lui tait dix bonnes annes de sa cinquantaine. Ses
gros yeux roulaient sans cesse derrire des lunettes considrables ; son
nez, long et mince, ressemblait une lame affile ; les mchants prten-
daient mme quil tait aimant et quil attirait la limaille de fer. Pure ca-
lomnie : il nattirait que le tabac, mais en grande abondance, pour ne
point mentir.
Quand jaurai ajout que mon oncle faisait des enjambes mathma-
tiques dune demi-toise, et si je dis quen marchant il tenait ses poings so-
lidement ferms, signe dun temprament imptueux, on le connatra as-
sez pour ne pas se montrer friand de sa compagnie.
Il demeurait dans sa petite maison de Knigstrasse, une habitation
moiti bois, moiti brique, pignon dentel ; elle donnait sur lun de ces
canaux sinueux qui se croisent au milieu du plus ancien quartier de
Hambourg que lincendie de 1842 a heureusement respect.
La vieille maison penchait un peu, il est vrai, et tendait le ventre aux
passants ; elle portait son toit inclin sur loreille, comme la casquette
dun tudiant de la Tugendbund ; laplomb de ses lignes laissait dsi-
rer ; mais, en somme, elle se tenait bien, grce un vieil orme vigoureu-
sement encastr dans la faade, qui poussait au printemps ses bourgeons
en fleurs travers les vitraux des fentres.
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Mon oncle ne laissait pas dtre riche pour un professeur allemand. La
maison lui appartenait en toute proprit, contenant et contenu. Le
contenu, ctait sa filleule Graben, jeune Virlandaise de dix-sept ans, la
bonne Marthe et moi. En ma double qualit de neveu et dorphelin, je de-
vins son aide-prparateur dans ses expriences.
Javouerai que je mordis avec apptit aux sciences gologiques ; javais
du sang de minralogiste dans les veines, et je ne mennuyais jamais en
compagnie de mes prcieux cailloux.
En somme, on pouvait vivre heureux dans cette maisonnette de Knig-
strasse, malgr les impatiences de son propritaire, car, tout en sy pre-
nant dune faon un peu brutale, celui-ci ne men aimait pas moins. Mais
cet homme-l ne savait pas attendre, et il tait plus press que nature.
Quand, en avril, il avait plant dans les pots de faence de son salon
des pieds de rsda ou de volubilis, chaque matin il allait rgulirement
les tirer par les feuilles afin de hter leur croissance.
Avec un pareil original, il ny avait qu obir. Je me prcipitai donc
dans son cabinet.
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Chapitre 2
Ce cabinet tait un vritable muse. Tous les chantillons du rgne mi-
nral sy trouvaient tiquets avec lordre le plus parfait, suivant les trois
grandes divisions des minraux inflammables, mtalliques et lithodes.
Comme je les connaissais, ces bibelots de la science minralogique !
Que de fois, au lieu de muser avec des garons de mon ge, je mtais
plu pousseter ces graphites, ces anthracites, ces houilles, ces lignites,
ces tourbes ! Et les bitumes, les rsines, les sels organiques quil fallait
prserver du moindre atome de poussire ! Et ces mtaux, depuis le fer
jusqu lor, dont la valeur relative disparaissait devant lgalit absolue
des spcimens scientifiques ! Et toutes ces pierres qui eussent suffi re-
construire la maison de Knigstrasse, mme avec une belle chambre de
plus, dont je me serais si bien arrang !
Mais, en entrant dans le cabinet, je ne songeais gure ces merveilles.
Mon oncle seul occupait ma pense. Il tait enfoui dans son large fauteuil
garni de velours dUtrecht, et tenait entre les mains un livre quil consi-
drait avec la plus profonde admiration.
Quel livre ! quel livre ! scriait-il.
Cette exclamation me rappela que le professeur Lidenbrock tait aussi
bibliomane ses moments perdus ; mais un bouquin navait de prix ses
yeux qu la condition dtre introuvable, ou tout au moins illisible.
Eh bien ! me dit-il, tu ne vois donc pas ? Mais cest un trsor inesti-
mable que jai rencontr ce matin en furetant dans la boutique du juif
Hevelius.
Magnifique ! rpondis-je avec un enthousiasme de commande.
En effet, quoi bon ce fracas pour un vieil in-quarto dont le dos et les
plats semblaient faits dun veau grossier, un bouquin jauntre auquel
pendait un signet dcolor ?
Cependant les interjections admiratives du professeur ne disconti-
nuaient pas.
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Vois, disait-il, en se faisant lui-mme demandes et rponses ; est-ce
assez beau ? Oui, cest admirable ! Et quelle reliure ! Ce livre souvre-t-il
facilement ? Oui, car il reste ouvert nimporte quelle page ! Mais se
ferme-t-il bien ? Oui, car la couverture et les feuilles forment un tout bien
uni, sans se sparer ni biller en aucun endroit. Et ce dos qui noffre pas
une seule brisure aprs sept cents ans dexistence ! Ah ! voil une reliure
dont Bozerian, Closs ou Purgold eussent t fiers !
En parlant ainsi, mon oncle ouvrait et fermait successivement le vieux
bouquin, Je ne pouvais faire moins que de linterroger sur son contenu,
bien que cela ne mintresst aucunement.
Et quel est donc le titre de ce merveilleux volume ? demandai-je avec
un empressement trop enthousiaste pour ntre pas feint.
Cet ouvrage ! rpondit mon oncle en sanimant, cest lHeims-Kringla
de Snorre Turleson, le fameux auteur islandais du XIIe sicle ! Cest la
Chronique des princes norvgiens qui rgnrent en Islande !
Vraiment ! mcriai-je de mon mieux, et, sans doute, cest une traduc-
tion en langue allemande ?
Bon ! riposta vivement le professeur, une traduction ! Et quen ferais-
je de ta traduction ! Qui se soucie de ta traduction ? Ceci est louvrage
original en langue islandaise, ce magnifique idiome, riche et simple la
fois, qui autorise les combinaisons grammaticales les plus varies et de
nombreuses modifications de mots !
Comme lallemand, insinuai-je avec assez de bonheur.
Oui, rpondit mon oncle en haussant les paules, sans compter que
la langue islandaise admet les trois genres comme le grec et dcline les
noms propres comme le latin !
Ah ! fis-je un peu branl dans mon indiffrence, et les caractres de
ce livre sont-ils beaux ?
Des caractres ! Qui te parle de caractres, malheureux Axel ! Il sagit
bien de caractres ! Ah ! tu prends cela pour un imprim ! Mais, igno-
rant, cest un manuscrit, et un manuscrit runique !
Runique ?
Oui ! Vas-tu me demander maintenant de texpliquer ce mot ?
Je men garderai bien , rpliquai-je avec laccent dun homme bless
dans son amour-propre. Mais mon oncle continua de plus belle et
minstruisit, malgr moi, de choses que je ne tenais gure savoir.
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Les runes, reprit-il, taient des caractres dcriture usits autrefois
en Islande, et, suivant la tradition, ils furent invents par Odin lui-
mme ! Mais regarde donc, admire donc, impie, ces types qui sont sortis
de limagination dun dieu !
Ma foi, faute de rplique, jallais me prosterner, genre de rponse qui
doit plaire aux dieux comme aux rois, car elle a lavantage de ne jamais
les embarrasser, quand un incident vint dtourner le cours de la
conversation.
Ce fut lapparition dun parchemin crasseux qui glissa du bouquin et
tomba terre.
Mon oncle se prcipita sur ce brimborion avec une avidit facile com-
prendra. Un vieux document, enferm depuis un temps immmorial
dans un vieux livre, ne pouvait manquer davoir un haut prix ses yeux.
Quest-ce que cela ? scria-t-il.
Et, en mme temps, il dployait soigneusement sur sa table un mor-
ceau de parchemin long de cinq pouces, large de trois, et sur lequel
sallongeaient, en lignes transversales, des caractres de grimoire.
En voici le fac-simil exact. Je tiens faire connatre ces signes bizarres,
car ils amenrent le professeur Lidenbrock et son neveu entreprendre
la plus trange expdition du dix-neuvime sicle :
[Image dun cryptogramme]
Le professeur considra pendant quelques instants cette srie de carac-
tres ; puis il dit en relevant ses lunettes :
Cest du runique ; ces types sont absolument identiques ceux du
manuscrit de Snorre Turleson ! Mais quest-ce que cela peut signifier ?

Comme le runique me paraissait tre une invention de savants pour


mystifier le pauvre monde, je ne fus pas fch de voir que mon oncle ny
comprenait rien. Du moins, cela me sembla ainsi au mouvement de ses
doigts qui commenaient sagiter terriblement.
Cest pourtant du vieil islandais ! murmurait-il entre ses dents.
Et le professeur Lidenbrock devait bien sy connatre, car il passait
pour tre un vritable polyglotte. Non pas quil parlt couramment les
deux mille langues et les quatre mille idiomes employs la surface du
globe, mais enfin il en savait sa bonne part.
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Il allait donc, en prsence de cette difficult, se livrer toute
limptuosit de son caractre, et je prvoyais une scne violente, quand
deux heures sonnrent au petit cartel de la chemine.
Aussitt la bonne Marthe ouvrit la porte du cabinet en disant :
La soupe est servie.
Au diable la soupe, scria mon oncle, et celle qui la faite, et ceux qui
la mangeront !
Marthe senfuit. Je volai sur ses pas, et, sans savoir comment, je me
trouvai assis ma place habituelle dans la salle manger.
Jattendis quelques instants. Le professeur ne vint pas. Ctait la pre-
mire fois, ma connaissance, quil manquait la solennit du dner. Et
quel dner, cependant ! Une soupe au persil, une omelette au jambon re-
leve doseille la muscade, une longe de veau la compote de prunes,
et, pour dessert, des crevettes au sucre, le tout arros dun joli vin de la
Moselle.
Voil ce quun vieux papier allait coter mon oncle. Ma foi, en quali-
t de neveu dvou, je me crs oblig de manger pour lui, en mme
temps que pour moi. Ce que je fis en conscience.
Je nai jamais vu chose pareille ! disait la bonne Marthe.
M. Lidenbrock qui nest pas table !
Cest ne pas le croire.
Cela prsage quelque vnement grave ! reprenait la vieille ser-
vante en hochant la tte.
Dans mon opinion, cela ne prsageait rien, sinon une scne pouvan-
table quand mon oncle trouverait son dner dvor.
Jen tais ma dernire crevette, lorsquune voix retentissante
marracha aux volupts du dessert. Je ne fis quun bond de la salle dans
le cabinet.
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Chapitre 3
Cest videmment du runique, disait le professeur en fronant le
sourcil. Mais il y a un secret, et je le dcouvrirai, sinon
Un geste violent acheva sa pense.
Mets-toi l, ajouta-t-il en mindiquant la table du poing, et cris.
En un instant je fus prt.
Maintenant, je vais te dicter chaque lettre de notre alphabet qui cor-
respond lun de ces caractres islandais. Nous verrons ce que cela don-
nera. Mais, par saint Michel ! garde-toi bien de te tromper !
La dicte commena. Je mappliquai de mon mieux ; chaque lettre fut
appele lune aprs lautre, et forma lincomprhensible succession des
mots suivants :
mm.rnlls esreuel seecJde
sgtssmf unteief niedrke
kt, samn atrateS Saodrrn
emtnael nuaect rrilSa
Atvaar .nscrc ieaabs
ccdrmi eeutul frantu
dt, iac oseibo KediiY
Quand ce travail fut termin, mon oncle prit vivement la feuille sur la-
quelle je venais dcrire, et il lexamina longtemps avec attention.
Quest-ce que cela veut dire ? rptait-il machinalement.
Sur lhonneur, je naurais pas pu le lui apprendre. Dailleurs il ne
minterrogea pas cet gard, et il continua de se parler lui-mme :
Cest ce que nous appelons un cryptogramme, disait-il, dans lequel
le sens est cach sous des lettres brouilles dessein, et qui, convenable-
ment disposes, formeraient une phrase intelligible ! Quand je pense
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quil y a l peut-tre lexplication ou lindication dune grande
dcouverte !
Pour mon compte, je pensais quil ny avait absolument rien, mais je
gardai prudemment mon opinion. Le professeur prit alors le livre et le
parchemin, et les compara tous les deux.
Ces deux critures ne sont pas de la mme main, dit-il ; le crypto-
gramme est postrieur au livre, et jen vois tout dabord une preuve irr-
fragable. En effet, la premire lettre est une double M quon chercherait
vainement dans le livre de Turleson, car elle ne fut ajoute lalphabet
islandais quau quatorzime sicle. Ainsi donc, il y a au moins deux
cents ans entre le manuscrit et le document.
Cela, jen conviens, me parut assez logique.
Je suis donc conduit penser, reprit mon oncle, que lun des posses-
seurs de ce livre aura trac ces caractres mystrieux. Mais qui diable
tait ce possesseur ? Naurait-il point mis son nom quelque endroit de
ce manuscrit ?
Mon oncle releva ses lunettes, prit une forte loupe, et passa soigneuse-
ment en revue les premires pages du livre. Au verso de la seconde, celle
du faux titre, il dcouvrit une sorte de macule, qui faisait lil leffet
dune tache dencre. Cependant, en y regardant de prs, on distinguait
quelques caractres demi effacs. Mon oncle comprit que l tait le
point intressant ; il sacharna donc sur la macule et, sa grosse loupe ai-
dant, il finit par reconnatre les signes que voici, caractres runiques quil
lut sans hsiter :
[Image dun cryptogramme]
Arne Saknussemm ! scria-t-il dun ton triomphant, mais cest un
nom cela, et un nom islandais encore, celui dun savant du seizime
sicle, dun alchimiste clbre !
Je regardai mon oncle avec une certaine admiration.
Ces alchimistes, reprit-il, Avicenne, Bacon, Lulle, Paracelse, taient
les vritables, les seuls savants de leur poque. Ils ont fait des dcou-
vertes dont nous avons le droit dtre tonns. Pourquoi, ce Saknussemm
naurait-il pas enfoui sous cet incomprhensible cryptogramme quelque
surprenante invention ? Cela doit tre ainsi. Cela est.
Limagination du professeur senflammait cette hypothse.
Sans doute, osai-je rpondre, mais quel intrt pouvait avoir ce sa-
vant cacher ainsi quelque merveilleuse dcouverte ?
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Pourquoi ? pourquoi ? Eh ! le sais-je ? Galile nen a-t-il pas agi ainsi
pour Saturne ? Dailleurs, nous verrons bien ; jaurai le secret de ce docu-
ment, et je ne prendrai ni nourriture ni sommeil avant de lavoir devin.

Oh ! pensai-je.
Ni toi, non plus, Axel , reprit-il.
Diable ! me dis-je, il est heureux que jaie dn pour deux !
Et dabord, fit mon oncle, il faut trouver la langue de ce chiffre.
Cela ne doit pas tre difficile.
ces mots, je relevai vivement la tte. Mon oncle reprit son soliloque :
Rien nest plus ais. Il y a dans ce document cent trente-deux lettres
qui donnent soixante-dix-neuf consonnes contre cinquante-trois voyelles.
Or, cest peu prs suivant cette proportion que sont forms les mots des
langues mridionales, tandis que les idiomes du nord sont infiniment
plus riches en consonnes. Il sagit donc dune langue du midi.
Ces conclusions taient fort justes.
Mais quelle est cette langue ?
Cest l que jattendais mon savant, chez lequel cependant je dcou-
vrais un profond analyste. Ce Saknussemm, reprit-il, tait un homme
instruit ; or, ds quil ncrivait pas dans sa langue maternelle, il devait
choisir de prfrence la langue courante entre les esprits cultivs du sei-
zime sicle, je veux dire le latin. Si je me trompe, je pourrai essayer de
lespagnol, du franais, de litalien, du grec, de lhbreu. Mais les savants
du seizime sicle crivaient gnralement en latin. Jai donc le droit de
dire priori : ceci est du latin.
Je sautai sur ma chaise. Mes souvenirs de latiniste se rvoltaient contre
la prtention que cette suite de mots baroques pt appartenir la douce
langue de Virgile.
Oui ! du latin, reprit mon oncle, mais du latin brouill.
la bonne heure ! pensai-je. Si tu le dbrouilles, tu seras fin, mon
oncle.
Examinons bien, dit-il, en reprenant la feuille sur laquelle javais
crit. Voil une srie de cent trente-deux lettres qui se prsentent sous un
dsordre apparent. Il y a des mots o les consonnes se rencontrent seules
comme le premier m.rnlls , dautres o les voyelles, au contraire,
abondent, le cinquime, par exemple, unteief , ou lavant-dernier
oseibo. Or, cette disposition na videmment pas t combine ; elle est
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donne mathmatiquement par la raison inconnue qui a prsid la suc-
cession de ces lettres. Il me parat certain que la phrase primitive a t
crite rgulirement, puis retourne suivant une loi quil faut dcouvrir.
Celui qui possderait la clef de ce chiffre le lirait couramment. Mais
quelle est cette clef ? Axel, as-tu cette clef ?
cette question je ne rpondis rien, et pour cause. Mes regards
staient arrts sur un charmant portrait suspendu au mur, le portrait
de Graben. La pupille de mon oncle se trouvait alors Altona, chez une
de ses parentes, et son, absence me rendait fort triste, car, je puis lavouer
maintenant, la jolie Virlandaise et le neveu du professeur saimaient avec
toute la patience et toute la tranquillit allemandes. Nous nous tions
fiancs linsu de mon oncle, trop gologue pour comprendre de pareils
sentiments. Graben tait une charmante jeune fille blonde aux yeux
bleus, dun caractre un peu grave, dun esprit un peu srieux ; mais elle
ne men aimait pas moins ; pour mon compte, je ladorais, si toutefois ce
verbe existe dans la langue tudesque ! Limage de ma petite Virlandaise
me rejeta donc, en un instant, du monde des ralits dans celui des chi-
mres, dans celui des souvenirs.
Je revis la fidle compagne de mes travaux et de mes plaisirs. Elle
maidait ranger chaque jour les prcieuses pierres de mon oncle ; elle
les tiquetait avec moi. Ctait une trs forte minralogiste que mademoi-
selle Graben ! Elle aimait approfondir les questions ardues de la
science. Que de douces heures nous avions passes tudier ensemble,
et combien jenviai souvent le sort de ces pierres insensibles quelle ma-
niait de ses charmantes mains !
Puis, linstant de la rcration venue, nous sortions tous les deux, nous
prenions par les alles touffues de lAlster, et nous nous rendions de
compagnie au vieux moulin goudronn qui fait si bon effet lextrmit
du lac ; chemin faisant, on causait en se tenant par la main. Je lui racon-
tais des choses dont elle riait de son mieux. On arrivait ainsi jusquau
bord de lElbe, et, aprs avoir dit bonsoir aux cygnes qui nagent parmi
les grands nnuphars blancs, nous revenions au quai par la barque
vapeur.
Or, jen tais l de mon rve, quand mon oncle, frappant la table du
poing, me ramena violemment la ralit.
Voyons, dit-il, la premire ide qui doit se prsenter lesprit pour
brouiller les lettres dune phrase, cest, il me semble, dcrire les mots
verticalement au lieu de les tracer horizontalement.
Tiens ! pensai-je.
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Il faut voir ce que cela produit. Axel, jette une phrase quelconque sur
ce bout de papier ; mais, au lieu de disposer les lettres la suite les unes
des autres, mets-les successivement par colonnes verticales, de manire
les grouper en nombre de cinq ou six.
Je compris ce dont il sagissait, et immdiatement jcrivis de haut en
bas :
J m n e , b
e e , t G e
t b m i r n
a i a t a !
i e p e
Bon, dit le professeur, sans avoir lu. Maintenant, dispose ces mots
sur une ligne horizontale.
Jobis, et jobtins la phrase suivante :
Jmne,b ee,tGe tbmirn aiata ! iepe
Parfait ! fit mon oncle en marrachant le papier des mains, voil qui a
dj la physionomie du vieux document : les voyelles sont groupes ain-
si que les consonnes dans le mme dsordre ; il y a mme des majuscules
au milieu des mots, ainsi que des virgules, tout comme dans le parche-
min de Saknussemm !
Je ne puis mempcher de trouver ces remarques fort ingnieuses.
Or, reprit mon oncle en sadressant directement moi, pour lire la
phrase que tu viens dcrire, et que je ne connais pas, il me suffira de
prendre successivement la premire lettre de chaque mot, puis la se-
conde, puis la troisime, ainsi de suite.
Et mon oncle, son grand tonnement, et surtout au mien, lut :
Je taime bien, ma petite Graben !
Hein ! fit le professeur.
Oui, sans men douter, en amoureux maladroit, javais trac cette
phrase compromettante !
Ah ! tu aimes Graben ! reprit mon oncle dun vritable ton de
tuteur !
Oui Non balbutiai-je !
Ah ! tu aimes Graben, reprit-il machinalement. Eh bien, appliquons
mon procd au document en question !
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Mon oncle, retomb dans son absorbante contemplation, oubliait dj
mes imprudentes paroles. Je dis imprudentes, car la tte du savant ne
pouvait comprendre les choses du cur. Mais, heureusement, la grande
affaire du document lemporta.
Au moment de faire son exprience capitale, les yeux du professeur Li-
denbrock lancrent des clairs travers ses lunettes. Ses doigts trem-
blrent, lorsquil reprit le vieux parchemin ; il tait srieusement mu.
Enfin il toussa fortement, et dune voix grave, appelant successivement
la premire lettre, puis la seconde de chaque mot, il me dicta la srie
suivante :
messunkaSenrA.icefdoK.segnittamurtn
ecertserrette, rotaivsadua, ednecsedsadne
lacartniiiluJsiratracSarbmutabiledmek
meretarcsilucoYsleffenSnl
En finissant, je lavouerai, jtais motionn, ces lettres, nommes une
une, ne mavaient prsent aucun sens lesprit ; jattendais donc que le
professeur laisst se drouler pompeusement entre ses lvres une phrase
dune magnifique latinit.
Mais, qui aurait pu le prvoir ! Un violent coup de poing branla la
table. Lencre rejaillit, la plume me sauta des mains.
Ce nest pas cela ! scria mon oncle, cela na pas le sens commun !
Puis, traversant le cabinet comme un boulet, descendant lescalier
comme une avalanche, il se prcipita dans Knigstrasse, et senfuit
toutes jambes.
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Chapitre 4
Il est parti ? scria Marthe en accourant au bruit de la porte de la rue
qui, violemment referme, venait dbranler la maison tout entire.
Oui ! rpondis-je, compltement parti !
Eh bien ! et son dner ?fit la vieille servante.
Il ne dnera pas !
Et son souper ?
Il ne soupera pas !
Comment ? dit Marthe en joignant les mains.
Non, bonne Marthe, il ne mangera plus, ni personne dans la maison !
Mon oncle Lidenbrock nous met tous la dite jusquau moment o il
aura dchiffr un vieux grimoire qui est absolument indchiffrable !
Jsus ! nous navons donc plus qu mourir de faim ! Je nosai pas
avouer quavec un homme aussi absolu que mon oncle, ctait un sort in-
vitable. La vieille servante, srieusement alarme, retourna dans sa cui-
sine en gmissant. Quand je fus seul, lide me vint daller tout conter
Graben. Mais comment quitter la maison ? Le professeur pouvait ren-
trer dun instant lautre. Et sil mappelait ? Et sil voulait recommencer
ce travail logogryphique, quon et vainement propos au vieil Oedipe !
Et si je ne rpondais pas son appel, quadviendrait-il ?
Le plus sage tait de rester. Justement, un minralogiste de Besanon
venait de nous adresser une collection de godes siliceuses quil fallait
classer. Je me mis au travail. Je triai, jtiquetai, je disposai dans leur vi-
trine toutes ces pierres creuses au-dedans desquelles sagitaient de petits
cristaux.
Mais cette occupation ne mabsorbait pas ; laffaire du vieux document
ne laissait point de me proccuper trangement. Ma tte bouillonnait, et
je me sentais pris dune vague inquitude. Javais le pressentiment dune
catastrophe prochaine.
17
Au bout dune heure, mes godes taient tages avec ordre. Je me
laissai aller alors dans le grand fauteuil dUtrecht, les bras ballants et la
tte renverse. Jallumai ma pipe long tuyau courbe, dont le fourneau
sculpt reprsentait une naade nonchalamment tendue ; puis, je
mamusai suivre les progrs de la carbonisation, qui de ma naade fai-
sait peu peu une ngresse accomplie. De temps en temps, jcoutais si
quelque pas retentissait dans lescalier. Mais non. O pouvait tre mon
oncle en ce moment ? Je me le figurais courant sous les beaux arbres de
la route dAltona, gesticulant, tirant au mur avec sa canne, dun bras
violent battant les herbes, dcapitant les chardons et troublant dans leur
repos les cigognes solitaires.
Rentrerait-il triomphant ou dcourag ? Qui aurait raison lun de
lautre, du secret ou de lui ? Je minterrogeais ainsi, et, machinalement, je
pris entre mes doigts la feuille de papier sur laquelle sallongeait
lincomprhensible srie des lettres traces par moi. Je me rptais :
Quest-ce que cela signifie ?
Je cherchai grouper ces lettres de manire former des mots. Impos-
sible ! Quon les runit par deux, trois, ou cinq, ou six, cela ne donnait
absolument rien dintelligible. Il y avait bien les quatorzime, quinzime
et seizime lettres qui faisaient le mot anglais ice , et la quatre-vingt-
quatrime, la quatre-vingt-cinquime et la quatre-vingt-sixime for-
maient le mot sir . Enfin, dans le corps du document, et la deuxime
et la troisime ligne, je remarquai aussi les mots latins rota , muta-
bile , ira , nec , atra .
Diable, pensai-je, ces derniers mots sembleraient donner raison
mon oncle sur la langue du document ! Et mme, la quatrime ligne,
japerois encore le mot luco qui se traduit par bois sacr . Il est
vrai qu la troisime, on lit le mot tabiled de tournure parfaitement
hbraque, et la dernire, les vocables mer , arc , mre , qui
sont purement franais.
Il y avait l de quoi perdre la tte ! Quatre idiomes diffrents dans
cette phrase absurde ! Quel rapport pouvait-il exister entre les mots
glace, monsieur, colre, cruel, bois sacr, changeant, mre, arc ou mer ?
Le premier et le dernier seuls se rapprochaient facilement ; rien
dtonnant que, dans un document crit en Islande, il ft question dune
mer de glace . Mais de l comprendre le reste du cryptogramme,
ctait autre chose.
Je me dbattais donc contre une insoluble difficult ; mon cerveau
schauffait, mes yeux clignaient sur la feuille de papier ; les cent trente-
18
deux lettres semblaient voltiger autour de moi, comme ces larmes
dargent qui glissent dans lair autour de notre tte, lorsque le sang sy
est violemment port.
Jtais en proie une sorte dhallucination ; jtouffais ; il me fallait de
lair. Machinalement, je mventai avec la feuille de papier, dont le verso
et le recto se prsentrent successivement mes regards.
Quelle fut ma surprise, quand, dans lune de ces voltes rapides, au mo-
ment o le verso se tournait vers moi, je crus voir apparatre des mots
parfaitement lisibles, des mots latins, entre autres craterem et
terrestre !
Soudain une lueur se fit dans mon esprit ; ces seuls indices me firent
entrevoir la vrit ; javais dcouvert la loi du chiffre. Pour lire ce docu-
ment, il ntait pas mme ncessaire de le lire travers la feuille retour-
ne ! Non. Tel il tait, tel il mavait t dict, tel il pouvait tre pel cou-
ramment. Toutes les ingnieuses combinaisons du professeur se rali-
saient ; il avait eu raison pour la disposition des lettres, raison pour la
langue du document ! Il sen tait fallu de rien quil pt lire dun bout
lautre cette phrase latine, et ce rien , le hasard venait de me le
donner !
On comprend si je fus mu ! Mes yeux se troublrent. Je ne pouvais
men servir. Javais tal la feuille de papier sur la table. Il me suffisait
dy jeter un regard pour devenir possesseur du secret.
Enfin je parvins calmer mon agitation. Je mimposai la loi de faire
deux fois le tour de la chambre pour apaiser mes nerfs, et je revins
mengouffrer dans le vaste fauteuil.
Lisons , mcriai-je, aprs avoir refait dans mes poumons une ample
provision dair.
Je me penchai sur la table ; je posai mon doigt successivement sur
chaque lettre, et, sans marrter, sans hsiter, un instant, je prononai
haute voix la phrase tout entire.
Mais quelle stupfaction, quelle terreur menvahit ! Je restai dabord
comme frapp dun coup subit. Quoi ! ce que je venais dapprendre
stait accompli ! Un homme avait eu assez daudace pour pntrer !
Ah ! mcriai-je en bondissant, mais non ! mais non ! mon oncle ne le
saura pas ! Il ne manquerait plus quil vint connatre un semblable
voyage ! Il voudrait en goter aussi ! Rien ne pourrait larrter ! Un go-
logue si dtermin ! Il partirait quand mme, malgr tout, en dpit de
19
tout ! Et il memmnerait avec lui, et nous nen reviendrions pas ! Ja-
mais ! jamais !
Jtais dans une surexcitation difficile peindre.
Non ! non ! ce ne sera pas, dis-je avec nergie, et, puisque je peux em-
pcher quune pareille ide vienne lesprit de mon tyran, je le ferai.
tourner et retourner ce document, il pourrait par hasard en dcouvrir
la clef ! Dtruisons-le.
Il y avait un reste de feu dans la chemine. Je saisis non seulement la
feuille de papier, mais le parchemin de Saknussem ; dune main fbrile
jallais prcipiter le tout sur les charbons et anantir ce dangereux secret,
quand la porte du cabinet souvrit. Mon oncle parut.
20
Chapitre 5
Je neus que le temps de replacer sur la table le malencontreux
document.
Le professeur Lidenbrock paraissait profondment absorb. Sa pense
dominante ne lui laissait pas un instant de rpit ; il avait videmment
scrut, analys laffaire, mis en uvre toutes les ressources de son imagi-
nation pendant sa promenade, et il revenait appliquer quelque combinai-
son nouvelle.
En effet, il sassit dans son fauteuil, et, la plume la main, il commena
tablir des formules qui ressemblaient un calcul algbrique.
Je suivais du regard sa main frmissante ; je ne perdais pas un seul de
ses mouvements. Quelque rsultat inespr allait-il donc inopinment se
produire ? Je tremblais, et sans raison, puisque la vraie combinaison, la
seule , tant dj trouve, toute autre recherche devenait forcment
vaine.
Pendant trois longues heures, mon oncle travailla sans parler, sans le-
ver la tte, effaant, reprenant, raturant, recommenant mille fois.
Je savais bien que, sil parvenait arranger des lettres suivant toutes
les positions relatives quelles pouvaient occuper, la phrase se trouverait
faite. Mais je savais aussi que vingt lettres seulement peuvent former
deux quintillions, quatre cent trente-deux quatrillions, neuf cent deux
trillions, huit milliards, cent soixante-seize millions, six cent quarante
mille combinaisons. Or, il y avait cent trente-deux lettres dans la phrase,
et ces cent trente-deux lettres donnaient un nombre de phrases diff-
rentes compos de cent trente-trois chiffres au moins, nombre presque
impossible numrer et qui chappe toute apprciation.
Jtais rassur sur ce moyen hroque de rsoudre le problme.
Cependant le temps scoulait ; la nuit se fit ; les bruits de la rue
sapaisrent ; mon oncle, toujours courb sur sa tche, ne vit rien, pas
mme la bonne Marthe qui entrouvrit la porte ; il nentendit rien, pas
mme la voix de cette digne servante, disant :
21
Monsieur soupera-t-il ce soir ?
Aussi Marthe dut-elle sen aller sans rponse. Pour moi, aprs avoir r-
sist pendant quelque temps, je fus pris dun invincible sommeil, et je
mendormis sur un bout du canap, tandis que mon oncle Lidenbrock
calculait et raturait toujours.
Quand je me rveillai, le lendemain, linfatigable piocheur tait encore
au travail. Ses yeux rouges, son teint blafard, ses cheveux entremls
sous sa main fivreuse, ses pommettes empourpres indiquaient assez sa
lutte terrible avec limpossible, et, dans quelles fatigues de lesprit, dans
quelle contention du cerveau, les heures durent scouler pour lui.
Vraiment, il me fit piti. Malgr les reproches que je croyais tre en
droit de lui faire, une certaine motion me gagnait. Le pauvre homme
tait tellement possd de son ide, quil oubliait de se mettre en colre ;
toutes ses forces vives se concentraient sur un seul point, et, comme elles
ne schappaient pas par leur exutoire ordinaire, on pouvait craindre que
leur tension ne le ft clater dun instant lautre.
Je pouvais dun geste desserrer cet tau de fer qui lui serrait le crne,
dun mot seulement ! Et je nen fis rien.
Cependant javais bon cur. Pourquoi restai-je muet en pareille cir-
constance ? Dans lintrt mme de mon oncle.
Non, non, rptai-je, non, je ne parlerai pas ! Il voudrait y aller, je le
connais ; rien ne saurait larrter. Cest une imagination volcanique, et,
pour faire ce que dautres gologues nont point fait, il risquerait sa vie.
Je me tairai ; je garderai ce secret dont le hasard ma rendu matre ! Le
dcouvrir, ce serait tuer le professeur Lidenbrock ! Quil le devine, sil le
peut. Je ne veux pas me reprocher un jour de lavoir conduit sa perte !
Ceci bien rsolu, je me croisai les bras, et jattendis. Mais javais comp-
t sans un incident qui se produisit quelques heures de l.
Lorsque la bonne Marthe voulut sortir de la maison pour se rendre au
march, elle trouva la porte close ; la grosse clef manquait la serrure.
Qui lavait te ? Mon oncle videmment, quand il rentra la veille aprs
son excursion prcipite.
tait-ce dessein ? tait-ce par mgarde ? Voulait-il nous soumettre
aux rigueurs de la faim ? Cela met paru un peu fort. Quoi ! Marthe et
moi, nous serions victimes dune situation qui ne nous regardait pas le
moins du monde ? Sans doute, et je me souvins dun prcdent de nature
nous effrayer. En effet, il y a quelques annes, lpoque o mon oncle
travaillait sa grande classification minralogique, il demeura quarante-
22
huit heures sans manger, et toute sa maison dut se conformer cette
dite scientifique. Pour mon compte, jy gagnai des crampes destomac
fort peu rcratives chez un garon dun naturel assez vorace.
Or, il me parut que le djeuner allait faire dfaut comme le souper de
la veille. Cependant je rsolus dtre hroque et de ne pas cder devant
les exigences de la faim. Marthe prenait cela trs au srieux et se dsolait,
la bonne femme. Quant moi, limpossibilit de quitter la maison me
proccupait davantage et pour cause. On me comprend bien.
Mon oncle travaillait toujours ; son imagination se perdait dans le
monde idal des combinaisons ; il vivait loin de la terre, et vritablement
en dehors des besoins terrestres.
Vers midi, la faim maiguillonna srieusement ; Marthe, trs innocem-
ment, avait dvor la veille les provisions du garde-manger ; il ne restait
plus rien la maison, Cependant je tins bon. Jy mettais une sorte de
point dhonneur.
Deux heures sonnrent. Cela devenait ridicule, intolrable mme.
Jouvrais des yeux dmesurs. Je commenai me dire que jexagrais
limportance du document ; que mon oncle ny ajouterait pas foi ; quil
verrait l une simple mystification ; quau pis aller on le retiendrait mal-
gr lui, sil voulait tenter laventure ; quenfin il pouvait dcouvrit lui-
mme la clef du chiffre , et que jen serais alors pour mes frais
dabstinence.
Ces raisons, que jeusse rejetes la veille avec indignation, me parurent
excellentes ; je trouvai mme parfaitement absurde davoir attendu si
longtemps, et mon parti fut pris de tout dire.
Je cherchais donc une entre en matire, pas trop brusque, quand le
professeur se leva, mit son chapeau et se prpara sortir.
Quoi, quitter la maison, et nous enfermer encore ! Jamais.
Mon oncle ! dis-je.
Il ne parut pas mentendre.
Mon oncle Lidenbrock ! rptai-je en levant la voix.
Hein ? fit-il comme un homme subitement rveill.
Eh bien ! cette clef ?
Quelle clef ? La clef de la porte ?
Mais non, mcriai-je, la clef du document ! Le professeur me
regarda par-dessus ses lunettes ; il remarqua sans doute quelque chose
dinsolite dans ma physionomie, car il me saisit vivement le bras, et, sans
23
pouvoir parler, il minterrogea du regard. Cependant jamais demande ne
fut formule dune faon plus nette.
Je remuai la tte de haut en bas.
Il secoua la sienne avec une sorte de piti, comme sil avait affaire un
fou.
Je fis un geste plus affirmatif.
Ses yeux brillrent dun vif clat ; sa main devint menaante.
Cette conversation muette dans ces circonstances et intress le spec-
tateur le plus indiffrent. Et vraiment jen arrivais ne plus oser parler,
tant je craignais que mon oncle ne mtoufft dans les premiers embras-
sements de sa joie. Mais il devint si pressant quil fallut rpondre.
Oui, cette clef ! le hasard !
Que dis-tu ? scria-t-il avec une indescriptible motion.
Tenez, dis-je en lui prsentant la feuille de papier sur laquelle javais
crit, lisez.
Mais cela ne signifie rien ! rpondit-il en froissant la feuille.
Rien, en commenant lire par le commencement, mais par la fin
Je navais pas achev ma phrase que le professeur poussait un cri,
mieux quun cri, un vritable rugissement ! Une rvlation venait de se
faire, dans son esprit. Il tait transfigur.
Ah ! ingnieux Saknussemm ! scria-t-il, tu avais donc dabord crit
ta phrase lenvers ?
Et se prcipitant sur la feuille de papier, lil trouble, la voix mue, il
lut le document tout entier, en remontant de la dernire lettre la
premire.
Il tait conu en ces termes :
In Sneffels Yoculis craterem kem delibat umbra Scartaris Julii intra calendas
descende, audas viator, et terrestre centrum attinges. Kod feci. Arne Saknussem.
Ce qui, de ce mauvais latin, peut tre traduit ainsi :
Descends dans le cratre du Yocul de Sneffels que lombre du Scartaris vient
caresser avant les calendes de Juillet, voyageur audacieux, et tu parviendras au
centre de la Terre. Ce que jai fait. Arne Saknussemm.
Mon oncle, cette lecture, bondit comme sil et inopinment touch
une bouteille de Leyde. Il tait magnifique daudace, de joie et de convic-
tion. Il allait et venait ; il prenait sa tte deux mains ; il dplaait les
siges ; il empilait ses livres ; il jonglait, cest ne pas le croire, avec ses
24
prcieuses godes ; il lanait un coup de poing par-ci, une tape par-l.
Enfin ses nerfs se calmrent et, comme un homme puis par une trop
grande dpense de fluide, il retomba dans son fauteuil.
Quelle heure est-il donc ? demanda-t-il aprs quelques instants de
silence.
Trois heures, rpondis-je.
Tiens ! mon dner a pass vite. Je meurs de faim. table. Puis
ensuite
Ensuite ?
Tu feras ma malle.
Hein ! mcriai-je.
Et la tienne ! rpondit limpitoyable professeur en entrant dans la
salle manger.
25
Chapitre 6
ces paroles, un frisson me passa par tout le corps. Cependant je me
contins. Je rsolus mme de faire bonne figure. Des arguments scienti-
fiques pouvaient seuls arrter le professeur Lidenbrock ; or, il y en avait,
et de bons, contre la possibilit dun pareil voyage. Aller au centre de la
terre ! Quelle folie ! Je rservai ma dialectique pour le moment opportun,
et je moccupai du repas.
Inutile de rapporter les imprcations de mon oncle devant la table des-
servie. Tout sexpliqua. La libert fut rendue la bonne Marthe. Elle cou-
rut au march et fit si bien, quune heure aprs ma faim tait calme, et je
revenais au sentiment de la situation.
Pendant le repas, mon oncle fut presque gai ; il lui chappait de ces
plaisanteries de savant qui ne sont jamais bien dangereuses. Aprs le
dessert, il me fit signe de le suivre dans son cabinet.
Jobis. Il sassit un bout de sa table de travail, et moi lautre.
Axel, dit-il dune voix assez douce, tu es un garon trs ingnieux ;
tu mas rendu l un fier service, quand, de guerre lasse, jallais abandon-
ner cette combinaison. O me serais-je gar ? Nul ne peut le savoir ! Je
noublierai jamais cela, mon garon, et de la gloire que nous allons ac-
qurir tu auras ta part.
Allons ! pensai-je, il est de bonne humeur ; le moment est venu de
discuter cette gloire.
Avant tout, reprit mon oncle, je te recommande le secret le plus abso-
lu, tu mentends ? Je ne manque pas denvieux dans le monde des sa-
vants, et beaucoup voudraient entreprendre ce voyage, qui ne sen dou-
teront qu notre retour.
Croyez-vous, dis-je, que le nombre de ces audacieux ft si grand ?
Certes ! qui hsiterait conqurir une telle renomme ? Si ce docu-
ment tait connu, une arme entire de gologues se prcipiterait sur les
traces dArne Saknussemm !
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Voil ce dont je ne suis pas persuad, mon oncle, car rien ne prouve
lauthenticit de ce document.
Comment ! Et le livre dans lequel nous lavons dcouvert !
Bon ! jaccorde que ce Saknussemm ait crit ces lignes, mais sensuit-
il quil ait rellement accompli ce voyage, et ce vieux parchemin ne peut-
il renfermer une mystification ?
Ce dernier mot, un peu hasard, je regrettai presque de lavoir pronon-
c ; le professeur frona son pais sourcil, et je craignais davoir compro-
mis les suites de cette conversation. Heureusement il nen fut rien. Mon
svre interlocuteur baucha une sorte de sourire sur ses lvres et
rpondit :
Cest ce que nous verrons.
Ah ! fis-je un peu vex ; mais permettez-moi dpuiser la srie des
objections relatives ce document.
Parle, mon garon, ne te gne pas. Je te laisse toute libert dexprimer
ton opinion. Tu nes plus mon neveu, mais mon collgue. Ainsi, va.
Eh bien, je vous demanderai dabord ce que sont ce Yocul, ce Sneffels
et ce Scartaris, dont je nai jamais entendu parler ?
Rien nest plus facile. Jai prcisment reu, il y a quelque temps, une
carte de mon ami Augustus Peterman de Leipzig ; elle ne pouvait arriver
plus propos. Prends le troisime atlas dans la seconde trave de la
grande bibliothque, srie Z, planche 4.
Je me levai, et, grce ces indications prcises, je trouvai rapidement
latlas demand. Mon oncle louvrit et dit :
Voici une des meilleures cartes de lIslande, celle de Handerson, et je
crois quelle va nous donner la solution de toutes tes difficults.
Je me penchai sur la carte. Vois cette le compose de volcans, dit le
professeur, et remarque quils portent tous le nom de Yocul. Ce mot veut
dire glacier en islandais, et, sous la latitude leve de lIslande, la plu-
part des ruptions se font jour travers les couches de glace. De l cette
dnomination de Yocul applique tous les monts ignivomes de lle.
Bien, rpondis-je ; mais quest-ce que le Sneffels ? Jesprais qu
cette demande il ny aurait pas de rponse. Je me trompais. Mon oncle
reprit : Suis-moi sur la cte occidentale de lIslande. Aperois-tu Reyk-
jawik, sa capitale ? Oui. Bien. Remonte les fjords innombrables de ces ri-
vages rongs par la mer, et arrte-toi un peu au-dessous du soixante-cin-
quime degr de latitude. Que vois-tu l ?
27
Une sorte de presqule semblable un os dcharn, que termine une
norme rotule.
La comparaison est juste, mon garon ; maintenant, naperois-tu
rien sur cette rotule ?
Si, un mont qui semble avoir pouss en mer.
Bon ! cest le Sneffels.
Le Sneffels ?
Lui-mme, une montagne haute de cinq mille pieds, lune des plus
remarquables de lle, et coup sr la plus clbre du monde entier, si
son cratre aboutit au centre du globe.
Mais cest impossible ! mcriai-je en haussant les paules et rvolt
contre une pareille supposition.
Impossible ! rpondit le professeur Lidenbrock dun ton svre. Et
pourquoi cela ?
Parce que ce cratre est videmment obstru par les laves, les roches
brlantes, et qualors
Et si cest un cratre teint ?
teint ?
Oui. Le nombre des volcans en activit la surface du globe nest ac-
tuellement que de trois cents environ ; mais il existe une bien plus
grande quantit de volcans teints. Or le Sneffels compte parmi ces der-
niers, et, depuis les temps historiques, il na eu quune seule ruption,
celle de 1219 ; partir de cette poque, ses rumeurs se sont apaises peu
peu, et il nest plus au nombre des volcans actifs.
ces affirmations positives je navais absolument rien rpondre ; je
me rejetai donc sur les autres obscurits que renfermait le document.
Que signifie ce mot Scartaris, demandai-je, et que viennent faire l
les calendes de juillet ?
Mon oncle prit quelques moments de rflexion. Jeus un instant
despoir, mais un seul, car bientt il me rpondit en ces termes :
Ce que tu appelles obscurit est pour moi lumire. Cela prouve les
soins ingnieux avec lesquels Saknussemm a voulu prciser sa dcou-
verte. Le Sneffels est form de plusieurs cratres ; il y avait donc ncessi-
t dindiquer celui dentre eux qui mne au centre du globe. Qua fait le
savant Islandais ? Il a remarqu quaux approches des calendes de juillet,
cest--dire vers les derniers jours du mois de juin, un des pics de la
montagne, le Scartaris, projetait son ombre jusqu louverture du cratre
28
en question, et il a consign le fait dans son document. Pouvait-il imagi-
ner une indication plus exacte, et une fois arrivs au sommet du Sneffels,
nous sera-t-il possible dhsiter sur le chemin prendre ?
Dcidment mon oncle avait rponse tout. Je vis bien quil tait inat-
taquable sur les mots du vieux parchemin. Je cessai donc de le presser
ce sujet, et, comme il fallait le convaincre avant tout, je passais aux objec-
tions scientifiques, bien autrement graves, mon avis.
Allons, dis-je, je suis forc den convenir, la phrase de Saknussemm
est claire et ne peut laisser aucun doute lesprit. Jaccorde mme que le
document a un air de parfaite authenticit. Ce savant est all au fond du
Sneffels ; il a vu lombre du Scartaris caresser les bords du cratre avant
les calendes de juillet ; il a mme entendu raconter dans les rcits lgen-
daires de son temps que ce cratre aboutissait au centre de la terre ; mais
quant y tre parvenu lui-mme, quant avoir fait le voyage et en tre
revenu, sil la entrepris, non, cent fois non !
Et la raison ? dit mon oncle dun ton singulirement moqueur.
Cest que toutes les thories de la science dmontrent quune pareille
entreprise est impraticable !
Toutes les thories disent cela ? rpondit le professeur on prenant un
air bonhomme. Ah ! les vilaines thories ! comme elles vont nous gner,
ces pauvres thories !
Je vis quil se moquait de moi, mais je continuai nanmoins :
Oui ! il est parfaitement reconnu que la chaleur augmente environ
dun degr par soixante-dix pieds de profondeur au-dessous de la sur-
face du globe ; or, en admettant cette proportionnalit constante, le rayon
terrestre tant de quinze cents lieues, il existe au centre une temprature
de deux millions de degrs. Les matires de lintrieur de la terre se
trouvent donc ltat de gaz incandescent, car les mtaux, lor, le platine,
les roches les plus dures, ne rsistent pas une pareille chaleur. Jai donc
le droit de demander sil est possible de pntrer dans un semblable
milieu !
Ainsi, Axel, cest la chaleur qui tembarrasse ?
Sans doute. Si nous arrivions une profondeur de dix lieues seule-
ment, nous serions parvenus la limite de lcorce terrestre, car dj la
temprature est suprieure treize cents degrs.
Et tu as peur dentrer en fusion ?
Je vous laisse la question dcider, rpondis-je avec humeur.
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Voici ce que je dcide, rpondit le professeur Lidenbrock en prenant
ses grands airs ; cest que ni toi ni personne ne sait dune faon certaine
ce qui se passe lintrieur du globe, attendu quon connat peine la
douze millime partie de son rayon ; cest que la science est minemment
perfectible et que chaque thorie est incessamment dtruite par une tho-
rie nouvelle. Na-t-on pas cru jusqu Fourier que la temprature des es-
paces plantaires allait toujours diminuant, et ne sait-on pas aujourdhui
que les plus grands froids des rgions thres ne dpassent pas qua-
rante ou cinquante degrs au-dessous de zro ? Pourquoi nen serait-il
pas ainsi de la chaleur interne ? Pourquoi, une certaine profondeur,
natteindrait-elle pas une limite infranchissable, au lieu de slever jus-
quau degr de fusion des minraux les plus rfractaires ?
Mon oncle plaant la question sur le terrain des hypothses, je neus
rien rpondre.
Eh bien, je te dirai que de vritables savants, Poisson entre autres,
ont prouv que, si une chaleur de deux millions de degrs existait
lintrieur du globe, les gaz incandescents provenant des matires fon-
dues acquerraient une lasticit telle que lcorce terrestre ne pourrait y
rsister et claterait comme les parois dune chaudire sous leffort de la
vapeur.
Cest lavis de Poisson, mon oncle, voil tout.
Daccord, mais cest aussi lavis dautres gologues distingus, que
lintrieur du globe nest form ni de gaz ni deau, ni des plus lourdes
pierres que nous connaissions, car, dans ce cas, la terre aurait un poids
deux fois moindre.
Oh ! avec les chiffres on prouve tout ce quon veut !
Et avec les faits, mon garon, en est-il de mme ? Nest-il pas
constant que le nombre des volcans a considrablement diminu depuis
les premiers jours du monde, et, si chaleur centrale il y a, ne peut-on en
conclure quelle tend saffaiblir ?
Mon oncle, si vous entrez dans le champ des suppositions, je nai
plus discuter.
Et moi jai dire qu mon opinion se joignent les opinions de gens
fort comptents. Te souviens-tu dune visite que me fit le clbre chi-
miste anglais Humphry Davy en 1825 ?
Aucunement, car je ne suis venu au monde que dix-neuf ans aprs.
Eh bien, Humphry Davy vint me voir son passage Hambourg.
Nous discutmes longtemps, entre autres questions, lhypothse de la
30
liquidit du noyau intrieur de la terre. Nous tions tous deux daccord
que cette liquidit ne pouvait exister, par une raison laquelle la science
na jamais trouv de rponse.
Et laquelle ? dis-je un peu tonn.
Cest que cette masse liquide serait sujette comme lOcan,
lattraction de la lune, et consquemment, deux fois par jour, il se pro-
duirait des mares intrieures qui, soulevant lcorce terrestre, donne-
raient lieu des tremblements de terre priodiques !
Mais il est pourtant vident que la surface du globe a t soumise
la combustion, et il est permis de supposer que la crote extrieure sest
refroidie dabord, tandis que la chaleur se rfugiait au centre.
Erreur, rpondit mon oncle ; la terre a t chauffe par la combus-
tion de sa surface, et non autrement. Sa surface tait compose dune
grande quantit de mtaux, tels que le potassium, le sodium, qui ont la
proprit de senflammer au seul contact de lair et de leau ; ces mtaux
prirent feu quand les vapeurs atmosphriques se prcipitrent en pluie
sur le sol, et peu peu, lorsque les eaux pntrrent dans les fissures de
lcorce terrestre, elles dterminrent de nouveaux incendies avec explo-
sions et ruptions. De l les volcans si nombreux aux premiers jours du
monde.
Mais voil une ingnieuse hypothse ! mcriai-je un peu malgr
moi.
Et quHumphry Davy me rendit sensible, ici mme, par une exp-
rience bien simple. Il composa une boule mtallique faite principalement
des mtaux dont je viens de parler, et qui figurait parfaitement notre
globe ; lorsquon faisait tomber une fine rose sa surface, celle-ci se
boursouflait, soxydait et formait une petite montagne ; un cratre
souvrait son sommet ; lruption avait lieu et communiquait toute la
boule une chaleur telle quil devenait impossible de la tenir la main.
Vraiment, je commenais tre branl par les arguments du profes-
seur ; il les faisait valoir dailleurs avec sa passion et son enthousiasme
habituels.
Tu le vois, Axel, ajouta-t-il, ltat du noyau central a soulev des hy-
pothses diverses entre les gologues ; rien de moins prouv que ce fait
dune chaleur interne ; suivant moi, elle nexiste pas ; elle ne saurait exis-
ter ; nous le verrons, dailleurs, et, comme Arne Saknussemm, nous sau-
rons quoi nous en tenir sur cette grande question.
31
Eh bien ! oui, rpondis-je en me sentant gagner cet enthousiasme ;
oui, nous le verrons, si on y voit toutefois.
Et pourquoi pas ? Ne pouvons-nous compter sur des phnomnes
lectriques pour nous clairer, et mme sur latmosphre, que sa pression
peut rendre lumineuse en sapprochant du centre ?
Oui, dis-je, oui ! cela est possible, aprs tout.
Cela est certain, rpondit triomphalement mon oncle ; mais silence,
entends-tu ! silence sur tout ceci, et que personne nait ide de dcouvrir
avant nous le centre de la terre.
32
Chapitre 7
Ainsi se termina cette mmorable sance. Cet entretien me donna la
fivre. Je sortis du cabinet de mon oncle comme tourdi, et il ny avait
pas assez dair dans les rues de Hambourg pour me remettre. Je gagnai
donc les bords de lElbe, du ct du bac vapeur qui met la ville en com-
munication avec le chemin de fer de Hambourg.
tais-je convaincu de ce que je venais dapprendre ? Navais-je pas su-
bi la domination du professeur Lidenbrock ? Devais-je prendre au s-
rieux sa rsolution daller au centre du massif terrestre ? Venais-je
dentendre les spculations insenses dun fou ou les dductions scienti-
fiques dun grand gnie ? En tout cela, o sarrtait la vrit, o commen-
ait lerreur ?
Je flottais entre mille hypothses contradictoires, sans pouvoir
maccrocher aucune.
Cependant je me rappelais avoir t convaincu, quoique mon enthou-
siasme comment se modrer ; mais jaurais voulu partir immdiate-
ment et ne pas prendre le temps de la rflexion. Oui, le courage ne met
pas manqu pour boucler ma valise en ce moment.
Il faut pourtant lavouer, une heure aprs, cette surexcitation tomba ;
mes nerfs se dtendirent, et des profonds abmes de la terre je remontai
sa surface.
Cest absurde ! mcriai-je ; cela na pas le sens commun ! Ce nest
pas une proposition srieuse faire un garon sens. Rien de tout cela
nexiste. Jai mal dormi, jai fait un mauvais rve.
Cependant javais suivi les bords de lElbe et tourn la ville. Aprs
avoir remont le port, jtais arriv la route dAltona. Un pressentiment
me conduisait, pressentiment justifi, car japerus bientt ma petite
Graben qui, de son pied leste, revenait bravement Hambourg.
Graben ! lui criai-je de loin.
33
La jeune fille sarrta, un peu trouble, jimagine, de sentendre appe-
ler ainsi sur une grande route. En dix pas je fus prs delle.
Axel ! fit-elle surprise. Ah ! tu es venu ma rencontre ! Cest bien ce-
la, monsieur.
Mais, en me regardant, Graben ne put se mprendre mon air in-
quiet, boulevers.
Quas-tu donc ? dit-elle en me tendant la main.
Ce que jai, Graben ! mcriai-je. En deux secondes et en trois
phrases ma jolie Virlandaise tait au courant de la situation. Pendant
quelques instants elle garda le silence. Son cur palpitait-il lgal du
mien ? Je lignore, mais sa main ne tremblait pas dans la mienne. Nous
fmes une centaine de pas sans parler. Axel ! me dit-elle enfin.
Ma chre Graben !
Ce sera l un beau voyage.
Je bondis ces mots.
Oui, Axel, un voyage digne du neveu dun savant. Il est bien quun
homme se soit distingu par quelque grande entreprise !
Quoi ! Graben, tu ne me dtournes pas de tenter une pareille
expdition ?
Non, cher Axel, et ton oncle et toi, je vous accompagnerais volon-
tiers, si une pauvre fille ne devait tre un embarras pour vous.
Dis-tu vrai ?
Je dis vrai. Ah ! femmes, jeunes filles, curs fminins toujours in-
comprhensibles ! Quand vous ntes pas les plus timides des tres, vous
en tes les plus braves ! La raison na que faire auprs de vous. Quoi !
cette enfant mencourageait prendre part cette expdition ! Elle net
pas craint de tenter laventure. Elle my poussait, moi quelle aimait ce-
pendant ! Jtais dconcert et, pourquoi ne pas le dire, honteux.
Graben, repris-je, nous verrons si demain tu parleras de cette manire.
Demain, cher Axel, je parlerai comme aujourdhui. Graben et moi,
nous tenant par la main, mais gardant un profond silence, nous conti-
numes notre chemin, jtais bris par les motions de la journe. Aprs
tout, pensai-je, les calendes de juillet sont encore loin et, dici l, bien des
vnements se passeront qui guriront mon oncle de sa manie de voya-
ger sous terre. La nuit tait venue quand nous arrivmes la maison de
Knigstrasse. Je mattendais trouver la demeure tranquille, mon oncle
34
couch suivant son habitude et la bonne Marthe donnant la salle
manger le dernier coup de plumeau du soir.
Mais javais compt sans limpatience du professeur. Je le trouvai
criant, sagitant au milieu dune troupe de porteurs qui dchargeaient
certaines marchandises dans lalle ; la vieille servante ne savait o don-
ner de la tte.
Mais viens donc, Axel ; hte-toi donc, malheureux ! scria mon oncle
du plus loin quil maperut, et ta malle qui nest pas faite, et mes papiers
qui ne sont pas en ordre, et mon sac de voyage dont je ne trouve pas la
clef, et mes gutres qui narrivent pas !
Je demeurai stupfait. La voix me manquait pour parler. Cest peine
si mes lvres purent articuler ces mots :
Nous partons donc ?
Oui, malheureux garon, qui vas te promener au lieu dtre l !
Nous partons ? rptai-je dune voix affaiblie.
Oui, aprs-demain matin, la premire heure. Je ne pus en en-
tendre davantage, et je menfuis dans ma petite chambre. Il ny avait plus
en douter ; mon oncle venait demployer son aprs-midi se procurer
une partie des objets et ustensiles ncessaires son voyage ; lalle tait
encombre dchelles de cordes, de cordes nuds, de torches, de
gourdes, de crampons de fer, de pics, de btons ferrs, de pioches, de
quoi charger dix hommes au moins. Je passai une nuit affreuse. Le lende-
main je mentendis appeler de bonne heure. Jtais dcid ne pas ouvrir
ma porte. Mais le moyen de rsister la douce voix qui prononait ces
mots : Mon cher Axel ?
Je sortis de ma chambre. Je pensai que mon air dfait, ma pleur, mes
yeux rougis par linsomnie allaient produire leur effet sur Graben et
changer ses ides.
Ah ! mon cher Axel, me dit-elle, je vois que tu te portes mieux et que
la nuit ta calm.
Calm ! mcriai-je. Je me prcipitai vers mon miroir. Eh bien,
javais moins mauvaise mine que je ne le supposais. Ctait ny pas
croire. Axel, me dit Graben, jai longtemps caus avec mon tuteur.
Cest un hardi savant, un homme de grand courage, et tu te souviendras
que son sang coule dans tes veines. Il ma racont ses projets, ses esp-
rances, pourquoi et comment il espre atteindre son but. Il y parviendra,
je nen doute pas. Ah ! cher Axel, cest beau de se dvouer ainsi la
science ! Quelle gloire attend M. Lidenbrock et rejaillira sur son
35
compagnon ! Au retour, Axel, tu seras un homme, son gal, libre de par-
ler, libre dagir, libre enfin de La jeune fille, rougissante, nacheva
pas. Ses paroles me ranimaient. Cependant je ne voulais pas croire en-
core notre dpart. Jentranai Graben vers le cabinet du professeur.
Mon oncle, dis-je, il est donc bien dcid que nous partons ?
Comment ! tu en doutes ?
Non, dis-je afin de ne pas le contrarier. Seulement, je vous demande-
rai ce qui nous presse.
Mais le temps ! le temps qui fuit avec une irrparable vitesse !
Cependant nous ne sommes quau 26 mai, et jusqu la fin de juin
Eh ! crois-tu donc, ignorant, quon se rende si facilement en Islande ?
Si tu ne mavais pas quitt comme un fou, je taurais emmen au Bureau-
office de Copenhague, chez Liffender et Co. L, tu aurais vu que de Co-
penhague Reykjawik il ny a quun service.
Eh bien ?
Eh bien ! si nous attendions au 22 juin, nous arriverions trop tard
pour voir lombre du Scartaris caresser le cratre du Sneffels ! Il faut
donc gagner Copenhague au plus vite pour y chercher un moyen de
transport. Va faire ta malle !
Il ny avait pas un mot rpondre. Je remontai dans ma chambre.
Graben me suivit. Ce fut elle qui se chargea de mettre en ordre, dans
une petite valise, les objets ncessaires mon voyage. Elle ntait pas
plus mue que sil se ft agi dune promenade Lubeck ou Heligoland.
Ses petites mains allaient et venaient sans prcipitation. Elle causait avec
calme. Elle me donnait les raisons les plus senses en faveur de notre ex-
pdition. Elle menchantait, et je me sentais une grosse colre contre elle.
Quelquefois je voulais memporter, mais elle ny prenait garde et conti-
nuait mthodiquement sa tranquille besogne.
Enfin la dernire courroie de la valise fut boucle. Je descendis au rez-
de-chausse.
Pendant cette journe les fournisseurs dinstruments de physique,
darmes, dappareils lectriques staient multiplis. La bonne Marthe en
perdait la tte.
Est-ce que monsieur est fou ? me dit-elle.
Je fis un signe affirmatif.
Et il vous emmne avec lui ?
Mme affirmation.
36
O cela ? dit-elle.
Jindiquai du doigt le centre de la terre.
la cave ? scria la vieille servante.
Non, dis-je enfin, plus bas ! Le soir arriva. Je navais plus
conscience du temps coul. demain matin, dit mon oncle, nous par-
tons six heures prcises. dix heures je tombai sur mon lit comme
une masse inerte.
Pendant la nuit mes terreurs me reprirent.
Je la passai rver de gouffres ! Jtais en proie au dlire. Je me sentais
treint par la main vigoureuse du professeur, entran, abm, enlis ! Je
tombais au fond dinsondables prcipices avec cette vitesse croissante
des corps abandonns dans lespace. Ma vie ntait plus quune chute
interminable.
Je me rveillai cinq heures, bris de fatigue et dmotion. Je descen-
dis la salle manger. Mon oncle tait table. Il dvorait. Je le regardai
avec un sentiment dhorreur. Mais Graben tait l. Je ne dis rien. Je ne
pus manger.
cinq heures et demie, un roulement se fit entendre dans la rue. Une
large voiture arrivait pour nous conduire au chemin de fer dAltona. Elle
fut bientt encombre des colis de mon oncle.
Et ta malle ? me dit-il.
Elle est prte, rpondis-je en dfaillant.
Dpche-toi donc de la descendre, ou tu vas nous faire manquer le
train !
Lutter contre ma destine me parut alors impossible. Je remontai dans
ma chambre, et, laissant glisser ma valise sur les marches de lescalier, je
mlanai sa suite.
En ce moment mon oncle remettait solennellement entre les mains de
Graben les rnes de sa maison. Ma jolie Virlandaise conservait son
calme habituel. Elle embrassa son tuteur, mais elle ne put retenir une
larme en effleurant ma joue de ses douces lvres.
Graben ! mcriai-je.
Va, mon cher Axel, va, me dit-elle, tu quittes ta fiance, mais tu trou-
veras ta femme au retour.
Je serrai Graben dans mes bras, et pris place dans la voiture. Marthe
et la jeune fille, du seuil de la porte, nous adressrent un dernier adieu ;
37
puis les deux chevaux, excits par le sifflement de leur conducteur,
slancrent au galop sur la route dAltona.
38
Chapitre 8
Altona, vritable banlieue de Hambourg, est tte de ligne du chemin
de fer de Kiel qui devait nous conduire au rivage des Belt. En moins de
vingt minutes, nous entrions sur le territoire du Holstein.
six heures et demie la voiture sarrta devant la gare ; les nombreux
colis de mon oncle, ses volumineux articles de voyage furent dchargs,
transports, pess, tiquets, rechargs dans le wagon de bagages, et
sept heures nous tions assis lun vis--vis de lautre dans le mme com-
partiment. La vapeur siffla, la locomotive se mit en mouvement. Nous
tions partis.
tais-je rsign ? Pas encore. Cependant lair frais du matin, les dtails
de la route rapidement renouvels par la vitesse du train me distrayaient
de ma grande proccupation.
Quant la pense du professeur, elle devanait videmment ce convoi
trop lent au gr de son impatience. Nous tions seuls dans le wagon,
mais sans parler. Mon oncle revisitait ses poches et son sac de voyage
avec une minutieuse attention. Je vis bien que rien ne lui manquait des
pices ncessaires lexcution de ses projets.
Entre autres, une feuille de papier, plie avec soin, portait len-tte de
la chancellerie danoise, avec la signature de M. Christiensen, consul
Hambourg et lami du professeur. Cela devait nous donner toute facilit
dobtenir Copenhague des recommandations pour le gouverneur de
lIslande.
Japerus aussi le fameux document prcieusement enfoui dans la plus
secrte poche du portefeuille. Je le maudis du fond du cur, et je me re-
mis examiner le pays. Ctait une vaste suite de plaines peu curieuses,
monotones, limoneuses et assez fcondes : une campagne trs favorable
ltablissement dun railway et propice ces lignes droites si chres aux
compagnies de chemins de fer.
Mais cette monotonie neut pas le temps de ma fatiguer, car, trois
heures aprs notre dpart, le train sarrtait Kiel, deux pas de la mer.
39
Nos bagages tant enregistrs pour Copenhague, il ny eut pas sen
occuper. Cependant le professeur les suivit dun il inquiet pendant leur
transport au bateau vapeur. L ils disparurent fond de cale.
Mon oncle, dans sa prcipitation, avait si bien calcul les heures de
correspondance du chemin de fer et du bateau, quil nous restait une
journe entire perdre. Le steamer lEllenora ne partait pas avant la
nuit. De l une fivre de neuf heures, pendant laquelle lirascible voya-
geur envoya tous les diables ladministration des bateaux et des rail-
ways et les gouvernements qui tolraient de pareils abus. Je dus faire
chorus avec lui quand il entreprit le capitaine de lEllenora ce sujet. Il
voulait lobliger chauffer sans perdre un instant. Lautre lenvoya
promener.
Kiel, comme ailleurs, il faut bien quune journe se passe. force de
nous promener sur les rivages verdoyants de la baie au fond de laquelle
slve la petite ville, de parcourir les bois touffus qui lui donnent
lapparence dun nid dans un faisceau de branches, dadmirer les villas
pourvues chacune de leur petite maison de bain froid, enfin de courir et
de maugrer, nous atteignmes dix heures du soir.
Les tourbillons de la fume de lEllenora se dveloppaient dans le ciel ;
le pont tremblotait sous les frissonnements de la chaudire ; nous tions
bord et propritaires de deux couchettes tages dans lunique
chambre du bateau.
dix heures un quart les amarres furent largues, et le steamer fila ra-
pidement sur les sombres eaux du Grand Belt.
La nuit tait noire ; il y avait belle brise et forte mer ; quelques feux de
la cte apparurent dans les tnbres ; plus tard, je ne sais, un phare
clats tincela au-dessus des flots ; ce fut tout ce qui resta dans mon sou-
venir de cette premire traverse.
sept heures du matin nous dbarquions Korsor, petite ville situe
sur la cte occidentale du Seeland. L nous sautions du bateau dans un
nouveau chemin de fer qui nous emportait travers un pays non moins
plat que les campagnes du Holstein.
Ctait encore trois heures de voyage avant datteindre la capitale du
Danemark. Mon oncle navait pas ferm lil de la nuit. Dans son impa-
tience, je crois quil poussait le wagon avec ses pieds.
Enfin il aperut une chappe de mer.
Le Sund ! scria-t-il.
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Il y avait sur notre gauche une vaste construction qui ressemblait un
hpital.
Cest une maison de fous, dit un de nos compagnons de voyage.
Bon, pensai-je, voil un tablissement o nous devrions finir nos
jours ! Et, si grand quil ft, cet hpital serait encore trop petit pour
contenir toute la folie du professeur Lidenbrock !
Enfin, dix heures du matin, nous prenions pied Copenhague ; les
bagages furent chargs sur une voiture et conduits avec nous lhtel du
Phnix dans Bred-Gade. Ce fut laffaire dune demi-heure, car la gare est
situe en dehors de la ville. Puis mon oncle, faisant une toilette som-
maire, mentrana sa suite. Le portier de lhtel parlait lallemand et
langlais ; mais le professeur, en sa qualit de polyglotte, linterrogea en
bon danois, et ce fut en bon danois que ce personnage lui indiqua la si-
tuation du Musum des Antiquits du Nord.
Le directeur de ce curieux tablissement, o sont entasses des mer-
veilles qui permettraient de reconstruire lhistoire du pays avec ses
vieilles armes de pierre, ses hanaps et ses bijoux, tait un savant, lami du
consul de Hambourg, M. le professeur Thomson.
Mon oncle avait pour lui une chaude lettre de recommandation. En g-
nral, un savant en reoit assez mal un autre. Mais ici ce fut tout autre-
ment. M. Thomson, en homme serviable, fit un cordial accueil au profes-
seur Lidenbrock, et mme son neveu. Dire que notre secret fut gard
vis--vis de lexcellent directeur du Musum, cest peine ncessaire.
Nous voulions tout bonnement visiter lIslande en amateurs
dsintresss.
M. Thomson se mit entirement notre disposition, et nous courmes
les quais afin de chercher un navire en partance.
Jesprais que les moyens de transport manqueraient absolument ;
mais il nen fut rien. Une petite golette danoise, la Valkyrie, devait
mettre la voile le 2 juin pour Reykjawik. Le capitaine, M. Bjarne, se
trouvait bord ; son futur passager, dans sa joie, lui serra les mains les
briser. Ce brave homme fut un peu tonn dune pareille treinte. Il trou-
vait tout simple daller en Islande, puisque ctait son mtier. Mon oncle
trouvait cela sublime. Le digne capitaine profita de cet enthousiasme
pour nous faire payer double le passage sur son btiment. Mais nous ny
regardions pas de si prs.
Soyez bord mardi, sept heures du matin , dit M. Bjarne aprs
avoir empoch un nombre respectable de species-dollars. Nous
41
remercimes alors M. Thomson de ses bons soins, et nous revnmes
lhtel du Phnix.
Cela va bien ! cela va trs bien, rptait mon oncle. Quel heureux ha-
sard davoir trouv ce btiment prt partir ! Maintenant djeunons, et
allons visiter la ville.
Nous nous rendmes Kongens-Nye-Torw, place irrgulire o se
trouve un poste avec deux innocents canons braqus qui ne font peur
personne. Tout prs, au n 5, il y avait une restauration franaise, te-
nue par un cuisinier nomm Vincent ; nous y djeunmes suffisamment
pour le prix modr de quatre marks chacun.
1
Puis je pris un plaisir denfant parcourir la ville ; mon oncle se lais-
sait promener ; dailleurs il ne vit rien, ni linsignifiant palais du roi, ni le
joli pont du dix-septime sicle qui enjambe le canal devant le Musum,
ni cet immense cnotaphe de Torwaldsen, orn de peintures murales
horribles et qui contient lintrieur les uvres de ce statuaire, ni, dans
un assez beau parc, le chteau bonbonnire de Rosenborg, ni ladmirable
difice renaissance de la Bourse, ni son clocher fait avec les queues entre-
laces de quatre dragons de bronze, ni les grands moulins des remparts,
dont les vastes ailes senflaient comme les voiles dun vaisseau au vent
de la mer.
Quelles dlicieuses promenades nous eussions faites, ma jolie Virlan-
daise et moi, du ct du port o les deux-ponts et les frgates dormaient
paisiblement sous leur toiture rouge, sur les bords verdoyants du dtroit,
travers ces ombrages touffus au sein desquels se cache la citadelle, dont
les canons allongent leur gueule noirtre entre les branches des sureaux
et des saules !
Mais, hlas ! elle tait loin, ma pauvre Graben, et pouvais-je esprer
de la revoir jamais ?
Cependant, si mon oncle ne remarqua rien de ces sites enchanteurs, il
fut vivement frapp par la vue dun certain clocher situ dans lle
dAmak, qui forme le quartier sud-ouest de Copenhague.
Je reus lordre de diriger nos pas de ce ct ; je montai dans une petite
embarcation vapeur qui faisait le service des canaux, et, en quelques
instants, elle accosta le quai de Dock-Yard.
Aprs avoir travers quelques rues troites o des galriens, vtus de
pantalons mi-partie jaunes et gris, travaillaient sous le bton des argou-
sins, nous arrivmes devant Vor-Frelsers-Kirk. Cette glise noffrait rien
1.2 francs 75 centimes environ. Note de lauteur.
42
de remarquable. Mais voici pourquoi son clocher assez lev avait attir
lattention du professeur : partir de la plate-forme, un escalier extrieur
circulait autour de sa flche, et ses spirales se droulaient en plein ciel.
Montons, dit mon oncle.
Mais, le vertige ? rpliquai-je.
Raison de plus, il faut sy habituer.
Cependant
Viens, te dis-je, ne perdons pas de temps. Il fallut obir. Un gar-
dien, qui demeurait de lautre ct de la rue, nous remit une clef, et
lascension commena. Mon oncle me prcdait dun pas alerte. Je le sui-
vais non sans terreur, car la tte me tournait avec une dplorable facilit.
Je navais ni laplomb des aigles ni linsensibilit de leurs nerfs. Tant que
nous fmes emprisonns dans la vis intrieure, tout alla bien ; mais aprs
cent cinquante marches lair vint me frapper au visage, nous tions par-
venus la plate-forme du clocher. L commenait lescalier arien, gard
par une frle rampe, et dont les marches, de plus en plus troites, sem-
blaient monter vers linfini. Je ne pourrai jamais ! mcriai-je.
Serais-tu poltron, par hasard ? Monte ! rpondit impitoyablement
le professeur.
Force fut de le suivre en me cramponnant. Le grand air
mtourdissait ; je sentais le clocher osciller sous les rafales ; mes jambes
se drobaient ; je grimpai bientt sur les genoux, puis sur le ventre ; je
fermais les yeux ; jprouvais le mal de lespace.
Enfin, mon oncle me tirant par le collet, jarrivai prs de la boule.
Regarde, me dit-il, et regarde bien ! il faut prendre des leons dabme !

Jouvris les yeux. Japerus les maisons aplaties et comme crases par
une chute, au milieu du brouillard des fumes. Au-dessus de ma tte
passaient des nuages chevels, et, par un renversement doptique, ils
me paraissaient immobiles, tandis que le clocher, la boule, moi, nous
tions entrans avec une fantastique vitesse. Au loin, dun ct
stendait la campagne verdoyante ; de lautre tincelait la mer sous un
faisceau de rayons. Le Sund se droulait la pointe dElseneur, avec
quelques voiles blanches, vritables ailes de goland, et dans la brume de
lest ondulaient les ctes peine estompes de la Sude. Toute cette im-
mensit tourbillonnait mes regards.
Nanmoins il fallut me lever, me tenir droit et regarder. Ma premire
leon de vertige dura une heure. Quand enfin il me fut permis de
43
redescendre et de toucher du pied le pav solide des rues, jtais
courbatur.
Nous recommencerons demain , dit mon professeur.
Et en effet, pendant cinq jours, je repris cet exercice vertigineux, et, bon
gr mal gr, je fis des progrs sensibles dans lart des hautes
contemplations .
44
Chapitre 9
Le jour du dpart arriva. La veille, le complaisant M. Thomson nous
avait apport des lettres de recommandations pressantes pour le comte
Trampe, gouverneur de lIslande, M. Pietursson, le coadjuteur de
lvque, et M. Finsen, maire de Reykjawik. En retour, mon oncle lui oc-
troya les plus chaleureuses poignes de main.
Le 2, six heures du matin, nos prcieux bagages taient rendus
bord de la Valkyrie. Le capitaine nous conduisit des cabines assez
troites et disposes sous une espce de rouffle.
Avons-nous bon vent ? demanda mon oncle.
Excellent, rpondit le capitaine Bjarne ; un vent de sud-est. Nous al-
lons sortir du Sund grand largue et toutes voiles dehors.
Quelques instants plus tard, la golette, sous sa misaine, sa brigantine,
son hunier et son perroquet, appareilla et donna pleine toile dans le d-
troit. Une heure aprs la capitale du Danemark semblait senfoncer dans
les flots loigns et la Valkyrie rasait la cte dElseneur. Dans la disposi-
tion nerveuse o je me trouvais, je mattendais voir lombre dHamlet
errant sur la terrasse lgendaire.
Sublime insens ! disais-je, tu nous approuverais sans doute ! tu nous
suivrais peut-tre pour venir au centre du globe chercher une solution
ton doute ternel !
Mais rien ne parut sur les antiques murailles ; le chteau est, dailleurs,
beaucoup plus jeune que lhroque prince de Danemark. Il sert mainte-
nant de loge somptueuse au portier de ce dtroit du Sund o passent
chaque anne quinze mille navires de toutes les nations.
Le chteau de Krongborg disparut bientt dans la brume, ainsi que la
tour dHelsinborg, leve sur la rive sudoise, et la golette sinclina l-
grement sous les brises du Cattgat.
La Valkyrie tait fine voilire, mais avec un navire voiles on ne sait ja-
mais trop sur quoi compter. Elle transportait Reykjawik du charbon,
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des ustensiles de mnage, de la poterie, des vtements de laine et une
cargaison de bl ; cinq hommes dquipage, tous Danois, suffisaient la
manuvrer.
Quelle sera la dure de la traverse ? demanda mon oncle au
capitaine.
Une dizaine de jours, rpondit ce dernier, si nous ne rencontrons pas
trop de grains de nord-ouest par le travers des Fero.
Mais, enfin, vous ntes pas sujet prouver des retards
considrables ?
Non, monsieur Lidenbrock ; soyez tranquille, nous arriverons.
Vers le soir la golette doubla le cap Skagen la pointe nord du Dane-
mark, traversa pendant la nuit le Skager-Rak, rangea lextrmit de la
Norvge par le travers du cap Lindness et donna dans la mer du Nord.
Deux jours aprs, nous avions connaissance des ctes dcosse la
hauteur de Peterheade, et la Valkyrie se dirigea vers les Fero en passant
entre les Orcades et les Seethland.<
Bientt notre golette fut battue par les vagues de lAtlantique ; elle
dut louvoyer contre le vent du nord et natteignit pas sans peine les Fe-
ro. Le 3, le capitaine reconnut Myganness, la plus orientale de ces les,
et, partir de ce moment, il marcha droit au cap Portland, situ sur la
cte mridionale de lIslande.
La traverse noffrit aucun incident remarquable. Je supportai assez
bien les preuves de la mer ; mon oncle, son grand dpit, et sa honte
plus grande encore, ne cessa pas dtre malade.
Il ne put donc entreprendre le capitaine Bjarne sur la question du Snef-
fels, sur les moyens de communication, sur les facilits de transport ; il
dut remettra ses explications son arrive et passa tout son temps ten-
du dans sa cabine, dont les cloisons craquaient par les grands coups de
tangage. Il faut lavouer, il mritait un peu son sort.
Le 11, nous relevmes le cap Portland ; le temps, clair alors, permit
dapercevoir le Myrdals Yocul, qui le domine. Le cap se compose dun
gros morne pentes roides, et plant tout seul sur la plage.
La Valkyrie se tint une distance raisonnable des ctes, en les prolon-
geant vers louest, au milieu de nombreux troupeaux de baleines et de
requins. Bientt apparut un immense rocher perc jour, au travers du-
quel la mer cumeuse donnait avec furie. Les lots de Westman sem-
blrent sortir de lOcan, comme une seme de rocs sur la plaine liquide.
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partir de ce moment, la golette prit du champ pour tourner bonne
distance le cap Reykjaness, qui ferme langle occidental de lIslande.
La mer, trs forte, empchait mon oncle de monter sur le pont pour
admirer ces ctes dchiquetes et battues par les vents du sud-ouest.
Quarante-huit heures aprs, en sortant dune tempte qui fora la go-
lette de fuir sec de toile, on releva dans lest la balise de la pointe de
Skagen, dont les roches dangereuses se prolongent une grande distance
sous les flots. Un pilote islandais vint bord, et, trois heures plus tard, la
Valkyrie mouillait devant Reykjawik, dans la baie de Faxa.
Le professeur sortit enfin de sa cabine, un peu ple, un peu dfait,
mais toujours enthousiaste, et avec un regard de satisfaction dans les
yeux.
La population de la ville, singulirement intresse par larrive dun
navire dans lequel chacun a quelque chose prendre, se groupait sur le
quai.
Mon oncle avait hte dabandonner sa prison flottante, pour ne pas
dire son hpital. Mais avant de quitter le pont de la golette, il
mentrana lavant, et l, du doigt, il me montra, la partie septentrio-
nale de la baie, une haute montagne deux pointes, un double cne cou-
vert de neiges ternelles.
Le Sneffels ! scria-t-il, le Sneffels !
Puis, aprs mavoir recommand du geste un silence absolu, il descen-
dit dans le canot qui lattendait. Je le suivis, et bientt nous foulions du
pied le sol de lIslande.
Tout dabord apparut un homme de bonne figure et revtu dun cos-
tume de gnral. Ce ntait cependant quun simple magistrat, le gouver-
neur de lle, M. le baron Trampe en personne. Le professeur reconnut
qui il avait affaire. Il remit au gouverneur ses lettres de Copenhague, et il
stablit en danois une courte conversation laquelle je demeurai absolu-
ment tranger, et pour cause. Mais de ce premier entretien il rsulta ceci :
que le baron Trampe se mettait entirement la disposition du profes-
seur Lidenbrock.
Mon oncle reut un accueil fort aimable du maire,
M. Finson, non moins militaire par le costume que le gouverneur, mais
aussi pacifique par temprament et par tat. Quant au coadjuteur, M.
Pictursson, il faisait actuellement une tourne piscopale dans le
Bailliage du Nord ; nous devions renoncer provisoirement lui tre pr-
sents. Mais un charmant homme, et dont le concours nous devint fort
47
prcieux, ce fut M. Fridriksson, professeur de sciences naturelles lcole
de Reykjawik. Ce savant modeste ne parlait que lislandais et le latin ; il
vint moffrir ses services dans la langue dHorace, et je sentis que nous
tions faits pour nous comprendre. Ce fut, en effet, le seul personnage
avec lequel je pus mentretenir pendant mon sjour en Islande.
Sur trois chambres dont se composait sa maison, cet excellent homme
en mit deux notre disposition, et bientt nous y fmes installs avec
nos bagages, dont la quantit tonna un peu les habitants de Reykjawik.
Eh bien, Axel, me dit mon oncle, cela va, et le plus difficile est fait.
Comment, le plus difficile ? mcriai-je.
Sans doute, nous navons plus qu descendre !
Si vous le prenez ainsi, vous avez raison ; mais enfin, aprs avoir
descendu, il faudra remonter, jimagine ?
Oh ! cela ne minquite gure ! Voyons ! il ny a pas de temps
perdre. Je vais me rendre la bibliothque. Peut-tre sy trouve-t-il
quelque manuscrit de Saknussemm, et je serais bien aise de le consulter.
Alors, pendant ce temps, je vais visiter la ville. Est-ce que vous nen
ferez pas autant ?
Oh ! cela mintresse mdiocrement. Ce qui est curieux dans cette
terre dIslande nest pas dessus, mais dessous. Je sortis et jerrai au
hasard.
Sgarer dans les deux rues de Reykjawik net pas t chose facile. Je
ne fus donc pas oblig de demander mon chemin, ce qui, dans la langue
des gestes, expose beaucoup de mcomptes.
La ville sallonge sur un sol assez bas et marcageux, entre deux col-
lines. Une immense coule de laves la couvre dun ct et descend en
rampes assez douces vers la mer. De lautre stend cette vaste baie de
Faxa, borne au nord par lnorme glacier du Sneffels, et dans laquelle la
Valkyrie se trouvait seule lancre en ce moment. Ordinairement les
gardes-pche anglais et franais sy tiennent mouills au large ; mais ils
taient alors en service sur les ctes orientales de lle.
La plus longue des deux rues de Reykjawik est parallle au rivage ; l
demeurent les marchands et les ngociants, dans des cabanes de bois
faites de poutres rouges horizontalement disposes ; lautre rue, situe
plus louest, court vers un petit lac, entre les maisons de lvque et des
autres personnages trangers au commerce.
48
Jeus bientt arpent ces voies mornes et tristes ; jentrevoyais parfois
un bout de gazon dcolor, comme un vieux tapis de laine rp par
lusage, ou bien quelque apparence de verger, dont les rares lgumes,
pommes de terre, choux et laitues, eussent figur laise sur une table lil-
liputienne ; quelques girofles maladives essayaient aussi de prendre un
petit air de soleil.
Vers le milieu de la rue non commerante, je trouvai le cimetire pu-
blic enclos dun mur en terre, et dans lequel la place ne manquait pas.
Puis, en quelques enjambes, jarrivai la maison du gouverneur, une
masure compare lhtel de ville de Hambourg, un palais auprs des
huttes de la population islandaise.
Entre le petit lac et la ville slevait lglise, btie dans le got protes-
tant et construite en pierres calcines dont les volcans font eux-mmes
les frais dextraction ; par les grands vents douest, son toit de tuiles
rouges devait videmment se disperser dans les airs au grand dommage
des fidles.
Sur une minence voisine, japerus lcole nationale, o, comme je
lappris plus tard de notre hte, on professait lhbreu, langlais, le fran-
ais et le danois, quatre langues dont, ma honte, je ne connaissais pas le
premier mot. Jaurais t le dernier des quarante lves que comptait ce
petit collge, et indigne de coucher avec eux dans ces armoires deux
compartiments o de plus dlicats toufferaient ds la premire nuit.
En trois heures jeus visit non seulement la villa, mais ses environs.
Laspect gnral en tait singulirement triste. Pas darbres, pas de vg-
tation, pour ainsi dire. Partout les artes vives des roches volcaniques.
Les huttes des Islandais sont faites de terre et de tourbe, et leurs murs in-
clins en dedans ; elles ressemblent des toits poss sur le sol. Seulement
ces toits sont des prairies relativement fcondes. Grce la chaleur de
lhabitation, lherbe y pousse avec assez de perfection, et on la fauche
soigneusement lpoque de la fenaison, sans quoi les animaux domes-
tiques viendraient patre sur ces demeures verdoyantes.
Pendant mon excursion, je rencontrai peu dhabitants ; en revenant de
la rue commerante, je vis la plus grande partie de la population occupe
scher, saler et charger des morues, principal article dexportation. Les
hommes paraissaient robustes, mais lourds, des espces dAllemands
blonds, lil pensif, qui se sentent un peu en dehors de lhumanit,
pauvres exils relgus sur cette terre de glace, dont la nature aurait bien
d faire des Esquimaux, puisquelle les condamnait vivre sur la limite
du cercle polaire ! Jessayais en vain de surprendre un sourire sur leur
49
visage ; ils riaient quelquefois par une sorte de contraction involontaire
des muscles, mais ils ne souriaient jamais.
Leur costume consistait en une grossire vareuse de laine noire connue
dans tous les pays scandinaves sous le nom de vadmel , un chapeau
vastes bords, un pantalon lisr rouge et un morceau de cuir repli en
manire de chaussure.
Les femmes, figure triste et rsigne, dun type assez agrable, mais
sans expression, taient vtues dun corsage et dune jupe de vadmel
sombre : filles, elles portaient sur leurs cheveux tresss en guirlandes un
petit bonnet de tricot brun ; maries, elles entouraient leur tte dun
mouchoir de couleur, surmont dun cimier de toile blanche.
Aprs une bonne promenade, lorsque je rentrai dans la maison de M.
Fridriksson, mon oncle sy trouvait dj en compagnie de son hte.
50
Chapitre 10
Le dner tait prt ; il fut dvor avec avidit par le professeur Liden-
brock, dont la dite force du bord avait chang lestomac en un gouffre
profond. Ce repas, plus danois quislandais, neut rien de remarquable
en lui-mme ; mais notre hte, plus islandais que danois, me rappela les
hros de lantique hospitalit. Il me parut vident que nous tions chez
lui plus que lui-mme.
La conversation se fit en langue indigne, que mon oncle entremlait
dallemand et M. Fridriksson de latin, afin que je pusse la comprendre.
Elle roula sur des questions scientifiques, comme il convient des sa-
vants ; mais le professeur Lidenbrock se tint sur la plus excessive rserve,
et ses yeux me recommandaient, chaque phrase, un silence absolu tou-
chant nos projets venir.
Tout dabord, M. Fridriksson senquit auprs de mon oncle du rsultat
de ses recherches la bibliothque.
Votre bibliothque ! scria ce dernier, elle ne se compose que de
livres dpareills sur des rayons presque dserts.
Comment ! rpondit M. Fridriksson, nous possdons huit mille vo-
lumes dont beaucoup sont prcieux et rares, des ouvrages en vieille
langue scandinave, et toutes les nouveauts dont Copenhague nous ap-
provisionne chaque anne.
O prenez-vous ces huit mille volumes ? Pour mon compte
Oh ! monsieur Lidenbrock, ils courent le pays ; on a le got de
ltude dans notre vieille le de glace ! Pas un fermier, pas un pcheur qui
ne sache lire et qui ne lise. Nous pensons que des livres, au lieu de moisir
derrire une grille de fer, loin des regards curieux, sont destins suser
sous les yeux des lecteurs. Aussi ces volumes passent-ils de main en
main, feuillets, lus et relus, et souvent ils ne reviennent leur rayon
quaprs un an ou deux dabsence.
En attendant, rpondit mon oncle avec un certain dpit, les
trangers
51
Que voulez-vous ! les trangers ont chez eux leurs bibliothques, et,
avant tout, il faut que nos paysans sinstruisent. Je vous le rpte,
lamour de ltude est dans le sang islandais. Aussi, en 1816, nous avons
fond une Socit littraire qui va bien ; des savants trangers shonorent
den faire partie ; elle publie des livres destins lducation de nos com-
patriotes et rend de vritables services au pays. Si vous voulez tre un de
nos membres correspondants, monsieur Lidenbrock, vous nous ferez le
plus grand plaisir.
Mon oncle, qui appartenait dj une centaine de socits scienti-
fiques, accepta avec une bonne grce dont fut touch M. Fridriksson.
Maintenant, reprit celui-ci, veuillez mindiquer les livres que vous esp-
riez trouver notre bibliothque, et je pourrai peut-tre vous renseigner
leur gard. Je regardai mon oncle. Il hsita rpondre. Cela touchait
directement ses projets. Cependant, aprs avoir rflchi, il se dcida
parler.
Monsieur Fridriksson, dit-il, je voulais savoir si, parmi les ouvrages
anciens, vous possdiez ceux dArne Saknussemm ?
Arne Saknussemm ! rpondit le professeur de Reykjawik ; vous vou-
lez parler de ce savant du seizime sicle, la fois grand naturaliste,
grand alchimiste et grand voyageur ?
Prcisment.
Une des gloires de la littrature et de la science islandaises ?
Comme vous dites.
Un homme illustre entre tous ?
Je vous laccorde.
Et dont laudace galait le gnie ?
Je vois que vous le connaissez bien.
Mon oncle nageait dans la joie entendre parler ainsi de son hros. Il
dvorait des yeux M. Fridriksson. Eh bien ! demanda-t-il, ses
ouvrages ?
Ah ! ses ouvrages, nous ne les avons pas !
Quoi ! en Islande ?
Ils nexistent ni en Islande ni ailleurs.
Et pourquoi ?
52
Parce que Arne Saknussemm fut perscut pour cause dhrsie, et
quen 1573 ses ouvrages furent brls Copenhague par la main du
bourreau.
Trs bien ! Parfait ! scria mon oncle, au grand scandale du profes-
seur de sciences naturelles.
Hein ? fit ce dernier.
Oui ! tout sexplique, tout senchane, tout est clair, et je comprends
pourquoi Saknussemm, mis lindex et forc de cacher les dcouvertes
de son gnie, a d enfouir dans un incomprhensible cryptogramme le
secret
Quel secret ? demanda vivement M. Fridriksson.
Un secret qui dont, rpondit mon oncle en balbutiant.
Est-ce que vous auriez quelque document particulier ? reprit notre
hte.
Non. Je faisais une pure supposition.
Bien, rpondit M. Fridriksson, qui eut la bont de ne pas insister en
voyant le trouble de son interlocuteur. Jespre, ajouta-t-il, que vous ne
quitterez pas notre le sans avoir puis ses richesses minralogiques ?
Certes, rpondit mon oncle ; mais jarrive un peu tard ; des savants
ont dj pass par ici ?
Oui, monsieur Lidenbrock ; les travaux de MM. Olafsen et Povelsen
excuts par ordre du roi, les tudes de Trol, la mission scientifique de
MM. Gaimard et Robert, bord de la corvette franaise La Recherche
2
et
dernirement, les observations des savants embarqus sur la frgate La
Reine-Hortense ont puissamment contribu la reconnaissance de
lIslande. Mais, croyez-moi, il y a encore faire.
Vous pensez ? demanda mon oncle dun air bonhomme, en essayant
de modrer lclair de ses yeux.
Oui. Que de montagnes, de glaciers, de volcans tudier, qui sont
peu connus ! Et tenez, sans aller plus loin, voyez ce mont qui slve
lhorizon. Cest le Sneffels.
Ah ! fit mon oncle, le Sneffels.
2.La Recherche fut envoye en 1835 par lamiral Duperr pour retrouver les traces
dune expdition perdue, celle de M. de Blosseville et de la Lilloise dont on na jamais
eu de nouvelles.
53
Oui, lun des volcans les plus curieux et dont on visite rarement le
cratre.
teint ?
Oh ! teint depuis cinq cents ans.
Eh bien ! rpondit mon oncle, qui se croisait frntiquement les
jambes pour ne pas sauter en lair, jai envie de commencer mes tudes
gologiques par ce Seffel Fessel comment dites-vous ?
Sneffels, reprit lexcellent M. Fridriksson. Cette partie de la conver-
sation avait eu lieu en latin ; javais tout compris, et je gardais peine
mon srieux voir mon oncle contenir sa satisfaction qui dbordait de
toutes parts ; il prenait un petit air innocent qui ressemblait la grimace
dun vieux diable.
Oui, fit-il, vos paroles me dcident ; nous essayerons de gravir ce
Sneffels, peut-tre mme dtudier son cratre !
Je regrette bien, rpondit M. Fridriksson, que mes occupations ne me
permettent pas de mabsenter ; je vous aurais accompagn avec plaisir et
profit.
Oh ! non, oh ! non, rpondit vivement mon oncle ; nous ne voulons
dranger personne, monsieur Fridriksson ; je vous remercie de tout mon
cur. La prsence dun savant tel que vous et t trs utile, mais les de-
voirs de votre profession
Jaime penser que notre hte, dans linnocence de son me islandaise,
ne comprit pas les grosses malices de mon oncle.
Je vous approuve fort, monsieur Lidenbrock, dit-il, de commencer
par ce volcan ; vous ferez l une ample moisson dobservations cu-
rieuses. Mais, dites-moi, comment comptez-vous gagner la presqule de
Sneffels !
Par mer, en traversant la baie. Cest la route la plus rapide.
Sans doute ; mais elle est impossible prendre.
Pourquoi ?
Parce que nous navons pas un seul canot Reykjawik.
Diable !
Il faudra aller par terre, en suivant la cte. Ce sera plus long, mais
plus intressant.
Bon. Je verrai me procurer un guide.
Jen ai prcisment un vous offrir.
54
Un homme sr, intelligent ?
Oui, un habitant de la presqule. Cest un chasseur deider, fort ha-
bile, et dont vous serez content. Il parle parfaitement le danois.
Et quand pourrai-je le voir ?
Demain, si cela vous plat.
Pourquoi pas aujourdhui ?
Cest quil narrive que demain.
demain donc , rpondit mon oncle avec un soupir.
Cette importante conversation se termina quelques instants plus tard
par de chaleureux remerciements du professeur allemand au professeur
islandais. Pendant ce dner, mon oncle venait dapprendre des choses
importantes, entre autres lhistoire de Saknussemm, la raison de son do-
cument mystrieux, comme quoi son hte ne laccompagnerait pas dans
son expdition, et que ds le lendemain un guide serait ses ordres.
55
Chapitre 11
Le soir, je fis une courte promenade sur les rivages de Reykjawik, et je
revins de bonne heure me coucher dans mon lit de grosses planches, o
je dormis dun profond sommeil.
Quand je me rveillai, jentendis mon oncle parler abondamment dans
la salle voisine. Je me levai aussitt et je me htai daller le rejoindre.
Il causait en danois avec un homme de haute taille, vigoureusement
dcoupl. Ce grand gaillard devait tre dune force peu commune. Ses
yeux, percs dans une tte trs grosse et assez nave, me parurent intelli-
gents. Ils taient dun bleu rveur. De longs cheveux, qui eussent pass
pour roux, mme en Angleterre, tombaient sur ses athltiques paules.
Cet indigne avait les mouvements souples, mais il remuait peu les bras,
en homme qui ignorait ou ddaignait la langue des gestes. Tout en lui r-
vlait un temprament dun calme parfait, non pas indolent, mais tran-
quille. On sentait quil ne demandait rien personne, quil travaillait sa
convenance, et que, dans ce monde, sa philosophie ne pouvait tre ni
tonne ni trouble.
Je surpris les nuances de ce caractre, la manire dont lIslandais
couta le verbiage passionn de son interlocuteur. Il demeurait les bras
croiss, immobile au milieu des gestes multiplis de mon oncle ; pour
nier, sa tte tournait de gauche droite ; elle sinclinait pour affirmer, et
cela si peu, que ses longs cheveux bougeaient peine ; ctait lconomie
du mouvement pousse jusqu lavarice.
Certes, voir cet homme, je naurais jamais devin sa profession de
chasseur ; celui-l ne devait pas effrayer le gibier, coup sr, mais
comment pouvait-il latteindre ?
Tout sexpliqua quand M. Fridriksson mapprit que ce tranquille per-
sonnage ntait quun chasseur deider , oiseau dont le duvet constitue
la plus grande richesse de lle. En effet, ce duvet sappelle ldredon, et il
ne faut pas une grande dpense de mouvement pour le recueillir.
56
Aux premiers jours de lt, la femelle de leider, sorte de joli canard,
va btir son nid parmi les rochers des fjords
3
dont la cte est toute fran-
ge ; ce nid bti, elle le tapisse avec de fines plumes quelle sarrache du
ventre. Aussitt le chasseur, ou mieux le ngociant, arrive, prend le nid,
et la femelle de recommencer son travail ; cela dure ainsi tant quil lui
reste quelque duvet. Quand elle sest entirement dpouille, cest au
mle de se dplumer son tour. Seulement, comme la dpouille dure et
grossire de ce dernier na aucune valeur commerciale, le chasseur ne
prend pas la peine de lui voler le lit de sa couve ; le nid sachve donc ;
la femelle pond ses ufs ; les petits closent, et, lanne suivante, la r-
colte de ldredon recommence.
Or, comme leider ne choisit pas les rocs escarps pour y btir son nid,
mais plutt des roches faciles et horizontales qui vont se perdre en mer,
le chasseur islandais pouvait exercer son mtier sans grande agitation.
Ctait un fermier qui navait ni semer ni couper sa moisson, mais la
rcolter seulement.
Ce personnage grave, flegmatique et silencieux, se nommait Hans
Bjelke ; il venait la recommandation de M. Fridriksson. Ctait notre fu-
tur guide. Ses manires contrastaient singulirement avec celles de mon
oncle.
Cependant ils sentendirent facilement. Ni lun ni lautre ne regar-
daient au prix ; lun prt accepter ce quon lui offrait, lautre prt don-
ner ce qui lui serait demand. Jamais march ne fut plus facile
conclure.
Or, des conventions il rsulta que Hans sengageait nous conduire au
village de Stapi, situ sur la cte mridionale de la presqule du Sneffels,
au pied mme du volcan. Il fallait compter par terre vingt-deux milles
environ, voyage faire en deux jours, suivant lopinion de mon oncle.
Mais quand il apprit quil sagissait de milles danois de vingt-quatre
mille pieds, il dut rabattre de son calcul et compter, vu linsuffisance des
chemins, sur sept ou huit jours de marche.
Quatre chevaux devaient tre mis sa disposition, deux pour le porter,
lui et moi, deux autres destins nos bagages. Hans, suivant son habi-
tude, irait pied. Il connaissait parfaitement cette partie de la cte, et il
promit de prendre par le plus court.
Son engagement avec mon oncle nexpirait pas notre arrive Stapi ;
il demeurait son service pendant tout le temps ncessaire nos
3.Nom donn aux golfes troits dans les pays scandinaves.
57
excursions scientifiques au prix de trois rixdales par semaine.
4
Seule-
ment, il fut expressment convenu que cette somme serait compte au
guide chaque samedi soir, condition sine qua non de son engagement.
Le dpart fut fix au 16 juin. Mon oncle voulut remettre au chasseur
les arrhes du march, mais celui-ci refusa dun seul mot.
Efter, fit-il.
Aprs , me dit le professeur pour mon dification. Hans, le trait
conclu, se retira tout dune pice. Un fameux homme, scria mon
oncle, mais il ne sattend gure au merveilleux rle que lavenir lui r-
serve de jouer.
Il nous accompagne donc jusquau
Oui, Axel, jusquau centre de la terre. Quarante-huit heures res-
taient encore passer ; mon grand regret, je dus les employer nos
prparatifs ; toute notre intelligence fut employe disposer chaque ob-
jet de la faon la plus avantageuse, les instruments dun ct, les armes
dun autre, les outils dans ce paquet, les vivres dans celui-l. En tout
quatre groupes.
Les instruments comprenaient :
1 Un thermomtre centigrade de Eigel, gradu jusqu cent cinquante
degrs, ce qui me paraissait trop ou pas assez. Trop, si la chaleur am-
biante devait monter l, auquel cas nous aurions cuit. Pas assez, sil
sagissait de mesurer la temprature de sources ou toute autre matire en
fusion ;
2 Un manomtre air comprim, dispos de manire indiquer des
pressions suprieures celles de latmosphre au niveau de lOcan. En
effet, le baromtre ordinaire net pas suffi, la pression atmosphrique
devant augmenter proportionnellement notre descente au-dessous de
la surface de la terre ;
3 Un chronomtre de Boissonnas jeune de Genve, parfaitement rgl
au mridien de Hambourg ;
4 Deux boussoles dinclinaison et de dclinaison ;
5 Une lunette de nuit ;
6 Deux appareils de Ruhmkorff, qui, au moyen dun courant lec-
trique, donnaient une lumire trs portative, sre et peu encombrante.5
4.16 francs 98 centimes.
58
Les armes consistaient en deux carabines de Purdley More et Co, et de
deux revolvers Colt. Pourquoi des armes ? Nous navions ni sauvages ni
btes froces redouter, je suppose. Mais mon oncle paraissait tenir
son arsenal comme ses instruments, surtout une notable quantit de
fulmicoton inaltrable lhumidit, et dont la force expansive est fort su-
prieure celle de la poudre ordinaire.
Lappareil de M. Ruhmkorff consiste en une pile de Bunzen, mise en
activit au moyen du bichromate de potasse qui ne donne aucune odeur.
Une bobine dinduction met llectricit produite par la pile en commu-
nication avec une lanterne dune disposition particulire ; dans cette lan-
terne se trouve un serpentin de verre o le vide a t fait, et dans lequel
reste seulement un rsidu de gaz carbonique ou dazote. Quand
lappareil fonctionne, ce gaz devient lumineux en produisant une lu-
mire blanchtre et continue. La pile et la bobine sont places dans un
sac de cuir que le voyageur porte en bandoulire. La lanterne, place ex-
trieurement, claire trs suffisamment dans les profondes obscurits ;
elle permet de saventurer, sans craindre aucune explosion, au milieu des
gaz les plus inflammables, et ne steint pas mme au sein des plus pro-
fonds cours deau.
M. Ruhmkorff est un savant et habile physicien. Sa grande dcouverte,
cest sa bobine dinduction qui permet de produire de llectricit haute
tension. Il a obtenu, en 1864, le prix quinquennal de 50, 000 fr. que la
France rservait la plus ingnieuse application de llectricit.
Les outils comprenaient deux pics, deux pioches, une chelle de soie,
trois btons ferrs, une hache, un marteau, une douzaine de coins et pi-
tons de fer, et de longues cordes nuds. Cela ne laissait pas de faire un
fort colis, car lchelle mesurait trois cents pieds de longueur.
Enfin, il y avait les provisions ; le paquet ntait pas gros, mais rassu-
rant, car je savais quen viande concentre et en biscuits secs il contenait
pour six mois de vivres. Le genivre en formait toute la partie liquide, et
leau manquait totalement ; mais nous avions des gourdes, et mon oncle
comptait sur les sources pour les remplir ; les objections que javais pu
faire sur leur qualit, leur temprature, et mme leur absence, taient res-
tes sans succs.
Pour complter la nomenclature exacte de nos articles de voyage, je
noterai une pharmacie portative contenant des ciseaux lames mousses,
des attelles pour fracture, une pice de ruban en fil cru, des bandes et
compresses, du sparadrap, une palette pour saigne, toutes choses ef-
frayantes ; de plus, une srie de flacons contenant de la dextrine, de
59
lalcool vulnraire, de lactate de plomb liquide, de lther, du vinaigre
et de lammoniaque, toutes drogues dun emploi peu rassurant ; enfin les
matires ncessaires aux appareils de Ruhmkorff.
Mon oncle navait eu garde doublier la provision de tabac, de poudre
de chasse et damadou, non plus quune ceinture de cuir quil portait au-
tour des reins et o se trouvait une suffisante quantit de monnaie dor,
dargent et de papier. De bonnes chaussures, rendues impermables par
un enduit de goudron et de gomme lastique, se trouvaient au nombre
de six paires dans le groupe des outils.
Ainsi vtus, chausss, quips, il ny a aucune raison pour ne pas al-
ler loin , me dit mon oncle.
La journe du 14 fut employe tout entire disposer ces diffrents ob-
jets. Le soir, nous dnmes chez le baron Trampe, en compagnie du
maire de Reykjawik et du docteur Hyaltalin, le grand mdecin du pays.
M. Fridriksson ntait pas au nombre des convives ; jappris plus tard
que le gouverneur et lui se trouvaient en dsaccord sur une question
dadministration et ne se voyaient pas. Je neus donc pas loccasion de
comprendre un mot de ce qui se dit pendant ce dner semi-officiel. Je re-
marquai seulement que mon oncle parla tout le temps.
Le lendemain 15, les prparatifs furent achevs. Notre hte fit un sen-
sible plaisir au professeur en lui remettant une carte de lIslande, incom-
parablement plus parfaite que celle dHenderson, la carte de M. Olaf Ni-
kolas Olsen, rduite au 1/480 000, et publie par la Socit littraire is-
landaise, daprs les travaux godsiques de M. Scheel Frisac, et le lev
topographique de M. Bjorn Gumlaugsonn. Ctait un prcieux document
pour un minralogiste.
La dernire soire se passa dans une intime causerie avec M. Fridriks-
son, pour lequel je me sentais pris dune vive sympathie ; puis, la
conversation succda un sommeil assez agit, de ma part du moins.
cinq heures du matin, le hennissement de quatre chevaux qui piaf-
faient sous ma fentre me rveilla. Je mhabillai la hte et je descendis
dans la rue. L, Hans achevait de charger nos bagages sans se remuer,
pour ainsi dire. Cependant il oprait avec une adresse peu commune.
Mon oncle faisait plus de bruit que de besogne, et le guide paraissait se
soucier fort peu de ses recommandations.
Tout fut termin six heures, M, Fridriksson nous serra les mains.
Mon oncle le remercia en islandais de sa bienveillante hospitalit, et avec
beaucoup de cur. Quant moi, jbauchai dans mon meilleur latin
60
quelque salut cordial ; puis nous nous mmes en selle, et M. Fridriksson
me lana avec son dernier adieu ce vers que Virgile semblait avoir fait
pour nous, voyageurs incertains de la route :
Et quacumque viam dederit fortuna sequamur.
61
Chapitre 12
Nous tions partis par un temps couvert, mais fixe. Pas de fatigantes
chaleurs redouter, ni pluies dsastreuses. Un temps de touristes.
Le plaisir de courir cheval travers un pays inconnu me rendait de
facile composition sur le dbut de lentreprise. Jtais tout entier au bon-
heur de lexcursionniste fait de dsirs et de libert. Je commenais
prendre mon parti de laffaire.
Dailleurs, me disais-je, quest-ce que je risque ? de voyager au milieu
du pays le plus curieux ! de gravir une montagne fort remarquable ! au
pis-aller de descendre au fond dun cratre teint ? Il est bien vident que
ce Saknussemm na pas fait autre chose. Quant lexistence dune galerie
qui aboutisse au centre du globe, pure imagination ! pure impossibilit !
Donc, ce quil y a de bon prendre de cette expdition, prenons-le, et
sans marchander !
Ce raisonnement peine achev, nous avions quitt Reykjawik.
Hans marchait en tte, dun pas rapide, gal et continu. Les deux che-
vaux chargs de nos bagages le suivaient, sans quil ft ncessaire de les
diriger. Mon oncle et moi, nous venions ensuite, et vraiment sans faire
trop mauvaise figure sur nos btes petites, mais vigoureuses.
LIslande est une des grandes les de lEurope. Elle mesure quatorze
cents milles de surface, et ne compte que soixante mille habitants. Les
gographes lont divise en quatre quartiers, et nous avions traverser
presque obliquement celui qui porte le nom de Pays du quart du Sud-
Ouest, Sudvestr Fjordngr.
Hans, en laissant Reykjawik, avait immdiatement suivi les bords de la
mer. Nous traversions de maigres pturages qui se donnaient bien du
mal pour tre verts ; le jaune russissait mieux. Les sommets rugueux
des masses trachytiques sestompaient lhorizon dans les brumes de
lest ; par moments quelques plaques de neige, concentrant la lumire
diffuse, resplendissaient sur le versant des cimes loignes ; certains pics,
plus hardiment dresss, trouaient les nuages gris et rapparaissaient au-
62
dessus des vapeurs mouvantes, semblables des cueils mergs en
plein ciel.
Souvent ces chanes de rocs arides faisaient une pointe vers la mer et
mordaient sur le pturage ; mais il restait toujours une place suffisante
pour passer. Nos chevaux, dailleurs, choisissaient dinstinct les endroits
propices sans jamais ralentir leur marche. Mon oncle navait pas mme la
consolation dexciter sa monture de la voix ou du fouet ; il ne lui tait pas
permis dtre impatient. Je ne pouvais mempcher de sourire en le
voyant si grand sur son petit cheval, et, comme ses longues jambes ra-
saient le sol, il ressemblait un centaure six pieds.
Bonne bte ! bonne bte ! disait-il. Tu verras, Axel, que pas un animal
ne lemporte en intelligence sur le cheval islandais ; neiges, temptes,
chemins impraticables, rochers, glaciers, rien ne larrte. Il est brave, il
est sobre, il est sr. Jamais un faux pas, jamais une raction. Quil se pr-
sente quelque rivire, quelque fjord traverser, et il sen prsentera, tu le
verras sans hsiter se jeter leau, comme un amphibie, et gagner le bord
oppos ! Mais ne le brusquons pas, laissons-le agir, et nous ferons, lun
portant lautre, nos dix lieues par jour.
Nous, sans doute, rpondis-je, mais le guide ?
Oh ! il ne minquite gure. Ces gens-l, cela marche sans sen
apercevoir ; celui-ci se remue si peu quil ne doit pas se fatiguer.
Dailleurs, au besoin, je lui cderai ma monture. Les crampes me pren-
draient bientt, si je ne me donnais pas quelque mouvement. Les bras
vont bien, mais il faut songer aux jambes.
Cependant nous avancions dun pas rapide ; le pays tait dj peu
prs dsert. a et l une ferme isole, quelque bor
5
solitaire, fait de
bois, de terre, de morceaux de lave, apparaissait comme un mendiant au
bord dun chemin creux. Ces huttes dlabres avaient lair dimplorer la
charit des passants, et, pour un peu, on leur et fait laumne. Dans ce
pays, les routes, les sentiers mme manquaient absolument, et la vgta-
tion, si lente quelle ft, avait vite fait deffacer le pas des rares
voyageurs.
Pourtant cette partie de la province, situe deux pas de sa capitale,
comptait parmi les portions habites et cultives de lIslande. Qutaient
alors les contres plus dsertes que ce dsert ? Un demi-mille franchi,
nous navions encore rencontr ni un fermier sur la porte de sa chau-
mire, ni un berger sauvage paissant un troupeau moins sauvage que
5.Maison du paysan islandais.
63
lui ; seulement quelques vaches et des moutons abandonns eux-
mmes. Que seraient donc les rgions convulsionnes, bouleverses par
les phnomnes ruptifs, nes des explosions volcaniques et des commo-
tions souterraines ?
Nous tions destins les connatre plus tard ; mais, en consultant la
carte dOlsen, je vis quon les vitait en longeant la sinueuse lisire du ri-
vage ; en effet, le grand mouvement plutonique sest concentr surtout
lintrieur de lle ; l les couches horizontales de roches superposes, ap-
peles trapps en langue scandinave, les bandes trachytiques, les rup-
tions de basalte, de tufs et de tous les conglomrats volcaniques, les cou-
les de lave et de porphyre en fusion, ont fait un pays dune surnaturelle
horreur. Je ne me doutais gure alors du spectacle qui nous attendait la
presqule du Sneffels, o ces dgts dune nature fougueuse forment un
formidable chaos.
Deux heures aprs avoir quitt Reykjawik, nous arrivions au bourg de
Gufunes, appel Aoalkirkja ou glise principale. Il noffrait rien de
remarquable. Quelques maisons seulement. peine de quoi faire un ha-
meau de lAllemagne.
Hans sy arrta une demi-heure ; il partagea notre frugal djeuner, r-
pondit par oui et par non aux questions de mon oncle sur la nature de la
route, et lorsquon lui demanda en quel endroit il comptait passer la
nuit :
Gardr dit-il seulement.
Je consultai la carte pour savoir ce qutait Gardr. Je vis une bourgade
de ce nom sur les bords du Hvaljrd, quatre milles de Reykjawik. Je la
montrai mon oncle.
Quatre milles seulement ! dit-il. Quatre milles sur vingt-deux ! Voil
une jolie promenade.
Il voulut faire une observation au guide, qui, sans lui rpondre, reprit
la tte des chevaux et se remit en marche.
Trois heures plus tard, toujours en foulant le gazon dcolor des ptu-
rages, il fallut contourner le Kollafjord, dtour plus facile et moins long
quune traverse de ce golfe ; bientt nous entrions dans un pingstar
, lieu de juridiction communale, nomm Ejulberg, et dont le clocher et
sonn midi, si les glises islandaises avaient t assez riches pour poss-
der une horloge ; mais elles ressemblent fort leurs paroissiens, qui
nont pas de montres, et qui sen passent.
64
L les chevaux furent rafrachis ; puis, prenant par un rivage resserr
entre une chane de collines et la mer, ils nous portrent dune traite l
aoalkirkja de Brantr, et un mille plus loin Saurber Annexia ,
glise annexe, situe sur la rive mridionale du Hvalfjord.
Il tait alors quatre heures du soir ; nous avions franchi quatre milles.
6
Le fjord tait large en cet endroit dun demi-mille au moins ; les
vagues dferlaient avec bruit sur les rocs aigus ; ce golfe svasait entre
des murailles de rochers, sorte descarpe pic haute de trois mille pieds
et remarquable par ses couches brunes que sparaient des lits de tuf
dune nuance rougetre. Quelle que ft lintelligence de nos chevaux, je
naugurais pas bien de la traverse dun vritable bras de mer opre sur
le dos dun quadrupde.
Sils sont intelligents, dis-je, ils nessayeront point de passer. En tout
cas, je me charge dtre intelligent pour eux.
Mais mon oncle ne voulait pas attendre ; il piqua des deux vers le ri-
vage. Sa monture vint flairer la dernire ondulation des vagues et
sarrta. Mon oncle, qui avait son instinct lui, la pressa davancer. Nou-
veau refus de lanimal, qui secoua la tte. Alors jurons et coups de fouet,
mais ruades de la bte, qui commena dsaronner son cavalier. Enfin
le petit cheval, ployant ses jarrets, se retira des jambes du professeur et le
laissa tout droit plant sur deux pierres du rivage, comme le colosse de
Rhodes.
Ah ! maudit animal ! scria le cavalier, subitement transform en
piton et honteux comme un officier de cavalerie qui passerait fantassin.
Frja, fit le guide en lui touchant lpaule.
Quoi ! un bac ?
Der, rpondit Hans en montrant un bateau.
Oui, mcriai-je, il y a un bac.
Il fallait donc le dire ! Eh bien, en route !
Tidvatten, reprit le guide.
Que dit-il ?
Il dit mare, rpondit mon oncle en me traduisant le mot danois.
Sans doute, il faut attendre la mare ?
Frbida ? demanda mon oncle.
6.Huit lieues.
65
Ja , rpondit Hans. Mon oncle frappa du pied, tandis que les che-
vaux se dirigeaient vers le bac. Je compris parfaitement la ncessit
dattendre un certain instant de la mare pour entreprendre la traverse
du fjord, celui o la mer, arrive sa plus grande hauteur, est tale.
Alors le flux et le reflux nont aucune action sensible, et le bac ne risque
pas dtre entran, soit au fond du golfe, soit en plein Ocan.
Linstant favorable narriva qu six heures du soir ; mon oncle, moi, le
guide, deux passeurs et les quatre chevaux, nous avions pris place dans
une sorte de barque plate assez fragile. Habitu que jtais aux bacs va-
peur de lElbe, je trouvai les rames des bateliers un triste engin mca-
nique. Il fallut plus dune heure pour traverser le fjord ; mais enfin le
passage se fit sans accident.
Une demi-heure aprs, nous atteignions l aoalkirkja de Gardr.
66
Chapitre 13
Il aurait d faire nuit, mais sous le soixante-cinquime parallle, la
clart diurne des rgions polaires ne devait pas mtonner ; en Islande,
pendant les mois de juin et juillet, le soleil ne se couche pas.
Nanmoins la temprature stait abaisse ; javais froid, et surtout
faim. Bienvenu fut le ber qui souvrit hospitalirement pour nous
recevoir.
Ctait la maison dun paysan, mais, en fait dhospitalit, elle valait
celle dun roi. notre arrive, le matre vint nous tendre la main, et, sans
plus de crmonie, il nous fit signe de le suivre.
Le suivre, en effet, car laccompagner et t impossible. Un passage
long, troit, obscur, donnait accs dans cette habitation construite en
poutres peine quarries et permettait darriver chacune des
chambres ; celles-ci taient au nombre de quatre : la cuisine, latelier de
tissage, la badstofa , chambre coucher de la famille, et, la meilleure
entre toutes, la chambre des trangers. Mon oncle, la taille duquel on
navait pas song en btissant la maison, ne manqua pas de donner trois
ou quatre fois de la tte contre les saillies du plafond.
On nous introduisit dans notre chambre, sorte de grande salle avec un
sol de terre battue et claire dune fentre dont les vitres taient faites
de membranes de mouton assez peu transparentes. La literie se compo-
sait de fourrage sec jet dans deux cadres de bois peints en rouge et or-
ns de sentences islandaises. Je ne mattendais pas ce confortable ;
seulement, il rgnait dans cette maison une forte odeur de poisson sec,
de viande macre et de lait aigre dont mon odorat se trouvait assez mal.
Lorsque nous emes mis de ct notre harnachement de voyageurs, la
voix de lhte se fit entendre, qui nous conviait passer dans la cuisine,
seule pice o lon fit du feu, mme par les plus grands froids.
Mon oncle se hta dobir cette amicale injonction. Je le suivis.
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La chemine de la cuisine tait dun modle antique ; au milieu de la
chambre, une pierre pour tout foyer ; au toit, un trou par lequel
schappait la fume. Cette cuisine servait aussi de salle manger.
notre entre, lhte, comme sil ne nous avait pas encore vus, nous
salua du mot saellvertu , qui signifie soyez heureux , et il vint nous
baiser sur la joue.
Sa femme, aprs lui, pronona les mmes paroles, accompagnes du
mme crmonial ; puis les deux poux, plaant la main droite sur leur
cur, sinclinrent profondment.
Je me hte de dire que lIslandaise tait mre de dix-neuf enfants, tous,
grands et petits, grouillant ple-mle au milieu des volutes de fume
dont le foyer remplissait la chambre. chaque instant japercevais une
petite tte blonde et un peu mlancolique sortir de ce brouillard. On et
dit une guirlande danges insuffisamment dbarbouills.
Mon oncle et moi, nous fmes trs bon accueil cette couve , et
bientt il y eut trois ou quatre de ces marmots sur nos paules, autant
sur nos genoux et le reste entre nos jambes. Ceux qui parlaient rptaient
saellvertu dans tous les tons imaginables. Ceux qui ne parlaient pas
nen criaient que mieux.
Ce concert fut interrompu par lannonce du repas. En ce moment ren-
tra le chasseur, qui venait de pourvoir la nourriture des chevaux, cest-
-dire quil les avait conomiquement lchs travers champs ; les
pauvres btes devaient se contenter de brouter la mousse rare des ro-
chers, quelques fucus peu nourrissants, et le lendemain elles ne manque-
raient pas de venir delles-mmes reprendre le travail de la veille.
Saellvertu , fit Hans en entrant.
Puis tranquillement, automatiquement, sans quun baiser ft plus ac-
centu que lautre, il embrassa lhte, lhtesse et leurs dix-neuf enfants.
La crmonie termine, on se mit table, au nombre de vingt-quatre,
et par consquent les uns sur les autres, dans le vritable sens de
lexpression. Les plus favoriss navaient que deux marmots sur les
genoux.
Cependant le silence se fit dans ce petit monde larrive de la soupe,
et la taciturnit naturelle, mme aux gamins islandais, reprit son empire.
Lhte nous servit une soupe au lichen et point dsagrable, puis une
norme portion de poisson sec nageant dans du beurre aigri depuis vingt
ans, et par consquent bien prfrable au beurre frais, daprs les ides
gastronomiques de lIslande. Il y avait avec cela du skyr , sorte de lait
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caill, accompagn de biscuit et relev par du jus de baies de genivre ;
enfin, pour boisson, du petit lait ml deau, nomm blanda dans le
pays. Si cette singulire nourriture tait bonne ou non, cest ce dont je ne
pus juger. Javais faim, et, au dessert, javalai jusqu la dernire bouche
une paisse bouillie de sarrasin.
Le repas termin, les enfants disparurent ; les grandes personnes en-
tourrent le foyer o brlaient de la tourbe, des bruyres, du fumier de
vache et des os de poissons desschs. Puis, aprs cette prise de chaleur
, les divers groupes regagnrent leurs chambres respectives. Lhtesse
offrit de nous retirer, suivant la coutume, nos bas et nos pantalons ; mais,
sur un refus des plus gracieux de notre part, elle ninsista pas, et je pus
enfin me blottir dans ma couche de fourrage.
Le lendemain, cinq heures, nous faisions nos adieux au paysan islan-
dais ; mon oncle eut beaucoup de peine lui faire accepter une rmun-
ration convenable, et Hans donna le signal du dpart.
cent pas de Gardr, le terrain commena changer daspect ; le sol
devint marcageux et moins favorable la marche. Sur la droite, la srie
des montagnes se prolongeait indfiniment comme un immense systme
de fortifications naturelles, dont nous suivions la contrescarpe : souvent
des ruisseaux se prsentaient franchir quil fallait ncessairement pas-
ser gu et sans trop mouiller les bagages.
Le dsert se faisait de plus en plus profond ; quelquefois, cependant,
une ombre humaine semblait fuir au loin ; si les dtours de la route nous
rapprochaient inopinment de lun de ces spectres, jprouvais un d-
got soudain la vue dune tte gonfle, peau luisante, dpourvue de
cheveux, et de plaies repoussantes que trahissaient les dchirures de mi-
srables haillons.
La malheureuse crature ne venait pas tendre sa main dforme ; elle
se sauvait, au contraire, mais pas si vite que Hans ne let salue du
saellvertu habituel.
Spetelsk , disait-il.
Un lpreux ! rptait mon oncle. Et ce mot seul produisait son effet
rpulsif. Cette horrible affection de la lpre est assez commune en Is-
lande ; elle nest pas contagieuse, mais hrditaire ; aussi le mariage est-il
interdit ces misrables. Ces apparitions ntaient pas de nature gayer
le paysage qui devenait profondment triste ; les dernires touffes
dherbes venaient mourir sous nos pieds. Pas un arbre, si ce nest
quelques bouquets de bouleaux nains semblables des broussailles. Pas
un animal, sinon quelques chevaux, de ceux que leur matre ne pouvait
69
nourrir, et qui erraient sur les mornes plaines. Parfois un faucon planait
dans les nuages gris et senfuyait tire-daile vers les contres du sud ; je
me laissais aller la mlancolie de cette nature sauvage, et mes souvenirs
me ramenaient mon pays natal. Il fallut bientt traverser plusieurs pe-
tits fjords sans importance, et enfin un vritable golfe ; la mare, tale
alors, nous permit de passer sans attendre et de gagner le hameau
dAlftanes, situ un mille au del. Le soir, aprs avoir coup gu deux
rivires riches en truites et en brochets, lAlfa et lHeta, nous fmes obli-
gs de passer la nuit dans une masure abandonne, digne dtre hante
par tous les lutins de la mythologie scandinave ; coup sr le gnie du
froid y avait lu domicile, et il ft des siennes pendant toute la nuit.
La journe suivante ne prsenta aucun incident particulier. Toujours
mme sol marcageux, mme uniformit, mme physionomie triste. Le
soir, nous avions franchi la moiti de la distance parcourir, et nous cou-
chions lannexia de Krsolbt.
Le 19 juin, pendant un mille environ, un terrain de lave stendit sous
nos pieds ; cette disposition du sol est appele hraun dans le pays : la
lave ride la surface affectait des formes de cbles tantt allongs, tan-
tt rouls sur eux-mmes ; une immense coule descendait des mon-
tagnes voisines, volcans actuellement teints, mais dont ces dbris attes-
taient la violence passe. Cependant quelques fumes de source chaudes
rampaient a et l.
Le temps nous manquait pour observer ces phnomnes ; il fallait mar-
cher ; bientt le sol marcageux reparut sous le pied de nos montures ;
de petits lacs lentrecoupaient. Notre direction tait alors louest ; nous
avions en effet tourn la grande baie de Faxa, et la double cime blanche
du Sneffels se dressait dans les nuages moins de cinq milles.
Les chevaux marchaient bien ; les difficults du sol ne les arrtaient
pas ; pour mon compte, je commenais devenir trs fatigu ; mon oncle
demeurait ferme et droit comme au premier jour ; je ne pouvais
mempcher de ladmirer lgal du chasseur, qui regardait cette expdi-
tion comme une simple promenade.
Le samedi 20 juin, six heures du soir, nous atteignions Bdir, bour-
gade situe sur le bord de la mer, et le guide rclamait sa paye convenue.
Mon oncle rgla avec lui. Ce fut la famille mme de Hans, cest--dire ses
oncles et cousins germains, qui nous offrit lhospitalit ; nous fmes bien
reus, et sans abuser des bonts de ces braves gens, je me serais volon-
tiers refait chez eux des fatigues du voyage. Mais mon oncle, qui navait
70
rien refaire, ne lentendait pas ainsi, et le lendemain il fallut enfourcher
de nouveau nos bonnes btes.
Le sol se ressentait du voisinage de la montagne dont les racines de
granit sortaient de terre, comme celles dun vieux chne. Nous contour-
nions limmense base du volcan. Le professeur ne le perdait pas des
yeux ; il gesticulait, il semblait le prendre au dfi et dire : Voil donc le
gant que je vais dompter ! Enfin, aprs vingt-quatre heures de marche,
les chevaux sarrtrent deux-mmes la porte du presbytre de Stapi.
71
Chapitre 14
Stapi est une bourgade forme dune trentaine de huttes, et btie en
pleine lave sous les rayons du soleil rflchis par le volcan. Elle stend
au fond dun petit fjord encaiss dans une muraille du plus trange effet.
On sait que le basalte est une roche brune dorigine igne. Elle affecte
des formes rgulires qui surprennent par leur disposition. Ici la nature
procde gomtriquement et travaille la manire humaine, comme si
elle et mani lquerre, le compas et le fil plomb. Si partout ailleurs
elle fait de lart avec ses grandes masses jetes sans ordre, ses cnes
peine bauchs, ses pyramides imparfaites, avec la bizarre succession de
ses lignes, ici, voulant donner lexemple de la rgularit, et prcdant les
architectes des premiers ges, elle a cr un ordre svre, que ni les
splendeurs de Babylone ni les merveilles de la Grce nont jamais
dpass.
Javais bien entendu parler de la Chausse dos Gants en Irlande, et de
la Grotte de Fingal dans lune des Hbrides, mais le spectacle dune sub-
struction basaltique ne stait pas encore offert mes regards.
Or, Stapi, ce phnomne apparaissait dans toute sa beaut.
La muraille du fjord, comme toute la cte de la presqule, se compo-
sait dune suite de colonnes verticales, hautes de trente pieds. Ces fts
droits et dune proportion pure supportaient une archivolte, faite de co-
lonnes horizontales dont le surplombement formait demi-vote au-des-
sus de la mer. de certains intervalles, et sous cet impluvium naturel,
lil surprenait des ouvertures ogivales dun dessin admirable, travers
lesquelles les flots du large venaient se prcipiter en cumant. Quelques
tronons de basalte, arrachs par les fureurs de lOcan, sallongeaient
sur le sol comme les dbris dun temple antique, ruines ternellement
jeunes, sur lesquelles passaient les sicles sans les entamer.
Telle tait la dernire tape de notre voyage terrestre. Hans nous y
avait conduits avec intelligence, et je me rassurais un peu en songeant
quil devait nous accompagner encore.
72
En arrivant la porte de la maison du recteur, simple cabane basse, ni
plus belle, ni plus confortable que ses voisines, je vis un homme en train
de ferrer un cheval, le marteau la main, et le tablier de cuir aux reins.
Saelvertu, lui dit le chasseur.
God dag, rpondit le marchal-ferrant en parfait danois.
Kyrkoherde, fit Hans en se retournant vers mon oncle.
Le recteur ! rpta ce dernier. Il parat, Axel, que ce brave homme est
le recteur.
Pendant ce temps, le guide mettait le kyrkoherde au courant de la
situation ; celui-ci, suspendant son travail, poussa une sorte de cri en
usage sans doute entre chevaux et maquignons, et aussitt une grande
mgre sortit de la cabane. Si elle ne mesurait pas six pieds de haut, il ne
sen fallait gure.
Je craignais quelle ne vnt offrir aux voyageurs le baiser islandais ;
mais il nen fut rien, et mme elle mit assez peu de bonne grce nous
introduire dans sa maison.
La chambre des trangers me parut tre la plus mauvaise du presby-
tre, troite, sale et infecte. Il fallut sen contenter ; le recteur ne semblait
pas pratiquer lhospitalit antique. Loin de l. Avant la fin du jour, je vis
que nous avions affaire un forgeron, un pcheur, un chasseur, un
charpentier, et pas du tout un ministre du Seigneur. Nous tions en se-
maine, il est vrai. Peut-tre se rattrapait-il le dimanche.
Je ne veux pas dire du mal de ces pauvres prtres qui, aprs tout, sont
fort misrables ; ils reoivent du gouvernement danois un traitement ri-
dicule et peroivent le quart de la dme de leur paroisse, ce qui ne fait
pas une somme de soixante marks courants
7
. De l, ncessit de tra-
vailler pour vivre ; mais pcher, chasser, ferrer des chevaux, on finit
par prendre les manires, le ton et les murs des chasseurs, des p-
cheurs et autres gens un peu rudes ; le soir mme je maperus que notre
hte ne comptait pas la sobrit au nombre de ses vertus.
Mon oncle comprit vite quel genre dhomme il avait affaire ; au lieu
dun brave et digne savant, il trouvait un paysan lourd et grossier ; il r-
solut donc de commencer au plus tt sa grande expdition et de quitter
cette cure peu hospitalire. Il ne regardait pas ses fatigues et rsolut
daller passer quelques jours dans la montagne.
7.Monnaie de Hambourg, 90 fr. environ.
73
Les prparatifs de dpart furent donc faits ds le lendemain de notre
arrive Stapi. Hans loua les services de trois Islandais pour remplacer
les chevaux dans le transport des bagages ; mais, une fois arrivs au fond
du cratre, ces indignes devaient rebrousser chemin et nous abandon-
ner nous-mmes. Ce point fut parfaitement arrt.
cette occasion, mon oncle dut apprendre au chasseur que son inten-
tion tait de poursuivre la reconnaissance du volcan jusqu ses der-
nires limites.
Hans se contenta dincliner la tte. Aller l ou ailleurs, senfoncer dans
les entrailles de son le ou la parcourir, il ny voyait aucune diffrence ;
quant moi, distrait jusqualors par les incidents du voyage, javais un
peu oubli lavenir, mais maintenant je sentais lmotion me reprendre
de plus belle. Quy faire ? Si javais pu tenter de rsister au professeur Li-
denbrock, ctait Hambourg et non au pied du Sneffels.
Une ide, entre toutes, me tracassait fort, ide effrayante et faite pour
branler des nerfs moins sensibles que les miens.
Voyons, me disais-je, nous allons gravir le Sneffels. Bien. Nous allons
visiter son cratre. Bon. Dautres lont fait qui nen sont pas morts. Mais
ce nest pas tout. Sil se prsente un chemin pour descendre dans les en-
trailles du sol, si ce malencontreux Saknussemm a dit vrai, nous allons
nous perdre au milieu des galeries souterraines du volcan. Or, rien
naffirme que le Sneffels soit teint ? Qui prouve quune ruption ne se
prpare pas ? De ce que le monstre dort depuis 1229, sensuit-il quil ne
puisse se rveiller ? Et, sil se rveille, quest-ce que nous deviendrons ?
Cela demandait la peine dy rflchir, et jy rflchissais. Je ne pouvais
dormir sans rver druption ; or, le rle de scorie me paraissait assez
brutal jouer.
Enfin je ny tins plus ; je rsolus de soumettre le cas mon oncle le
plus adroitement possible, et sous la forme dune hypothse parfaite-
ment irralisable.
Jallai le trouver. Je lui fis part de mes craintes, et je me reculai pour le
laisser clater son aise.
Jy pensais , rpondit-il simplement.
Que signifiaient ces paroles ! Allait-il donc entendre la voix de la
raison ? Songeait-il suspendre ses projets ? Cet t trop beau pour
tre possible.
Aprs quelques instants de silence, pendant lesquels je nosais
linterroger, il reprit en disant :
74
Jy pensais. Depuis notre arrive Stapi, je me suis proccup de la
grave question que tu viens de me soumettre, car il ne faut pas agir en
imprudents.
Non, rpondis-je avec force.
Il y a six cents ans que le Sneffels est muet ; mais il peut parler. Or les
ruptions sont toujours prcdes par des phnomnes parfaitement
connus ; jai donc interrog les habitants du pays, jai tudi le sol, et je
puis te le dire, Axel, il ny aura pas druption.
cette affirmation je restai stupfait, et je ne pus rpliquer.
Tu doutes de mes paroles ? dit mon oncle, eh bien ! suis-moi.
Jobis machinalement. En sortant du presbytre, le professeur prit un
chemin direct qui, par une ouverture de la muraille basaltique,
sloignait de la mer. Bientt nous tions en rase campagne, si lon peut
donner ce nom un amoncellement immense de djections volcaniques ;
le pays paraissait comme cras sous une pluie de pierres normes, de
trapp, de basalte, de granit et de toutes les roches pyroxniques.
Je voyais a et l des fumerolles monter dans les airs ; ces vapeurs
blanches nommes reykir en langue islandaise, venaient des sources
thermales, et elles indiquaient, par leur violence, lactivit volcanique du
sol. Cela me paraissait justifier mes craintes. Aussi je tombai de mon
haut quand mon oncle me dit :
Tu vois toutes ces fumes, Axel ; eh bien, elles prouvent que nous
navons rien redouter des fureurs du volcan !
Par exemple ! mcriai-je.
Retiens bien ceci, reprit le professeur : aux approches dune ruption,
ces fumerolles redoublent dactivit pour disparatre compltement pen-
dant la dure du phnomne, car les fluides lastiques, nayant plus la
tension ncessaire, prennent le chemin des cratres au lieu de schapper
travers les fissures du globe. Si donc ces vapeurs se maintiennent dans
leur tat habituel, si leur nergie ne saccrot pas, si tu ajoutes cette ob-
servation que le vent, la pluie ne sont pas remplacs par un air lourd et
calme, tu peux affirmer quil ny aura pas druption prochaine.
Mais
Assez. Quand la science a prononc, il ny a plus qu se taire .
Je revins la cure loreille basse ; mon oncle mavait battu avec des ar-
guments scientifiques. Cependant javais encore un espoir, cest quune
fois arrivs au fond du cratre, il serait impossible, faute de galerie, de
75
descendre plus profondment, et cela en dpit de tous les Saknussemm
du monde.
Je passai la nuit suivante en plein cauchemar au milieu dun volcan et
des profondeurs de la terre, je me sentis lanc dans les espaces plan-
taires sous la forme de roche ruptive.
Le lendemain, 23 juin, Hans nous attendait avec ses compagnons char-
gs des vivres, des outils et des instruments. Deux btons ferrs, deux fu-
sils, deux cartouchires, taient rservs mon oncle et moi. Hans, en
homme de prcaution, avait ajout nos bagages une outre pleine qui,
jointe nos gourdes, nous assurait de leau pour huit jours.
Il tait neuf heures du matin. Le recteur et sa haute mgre attendaient
devant leur porte. Ils voulaient sans doute nous adresser ladieu su-
prme de lhte au voyageur. Mais cet adieu prit la forme inattendue
dune note formidable, o lon comptait jusqu lair de la maison pasto-
rale, air infect, jose le dire. Ce digne couple nous ranonnait comme un
aubergiste suisse et portait un beau prix son hospitalit surfaite.
Mon oncle paya sans marchander. Un homme qui partait pour le
centre de la terre ne regardait pas quelques rixdales.
Ce point rgl, Hans donna le signal du dpart, et quelques instants
aprs nous avions quitt Stapi.
76
Chapitre 15
Le Sneffels est haut de cinq mille pieds ; il termine, par son double
cne, une bande trachytique qui se dtache du systme orographique de
lle. De notre point de dpart on ne pouvait voir ses deux pics se profiler
sur le fond gristre du ciel. Japercevais seulement une norme calotte de
neige abaisse sur le front du gant.
Nous marchions en file, prcds du chasseur ; celui-ci remontait
dtroits sentiers o deux personnes nauraient pas pu aller de front.
Toute conversation devenait donc peu prs impossible.
Au del de la muraille basaltique du fjord de Stapi, se prsenta
dabord un sol de tourbe herbace et fibreuse, rsidu de lantique vgta-
tion des marcages de la presqule ; la masse de ce combustible encore
inexploit suffirait chauffer pendant un sicle toute la population de
lIslande ; cette vaste tourbire, mesure du fond de certains ravins, avait
souvent soixante-dix pieds de haut et prsentait des couches successives
de dtritus carboniss, spares par des feuillets de tuf ponceux.
En vritable neveu du professeur Lidenbrock et malgr mes proccu-
pations, jobservais avec intrt les curiosits minralogiques tales
dans ce vaste cabinet dhistoire naturelle ; en mme temps je refaisais
dans mon esprit toute lhistoire gologique de lIslande.
Cette le, si curieuse, est videmment sortie du fond des eaux une
poque relativement moderne ; peut-tre mme slve-t-elle encore par
un mouvement insensible. Sil en est ainsi, on ne peut attribuer son ori-
gine qu laction des feux souterrains. Donc, dans ce cas, la thorie de
Humphry Davy, le document de Saknussemm, les prtentions de mon
oncle, tout sen allait en fume. Cette hypothse me conduisit examiner
attentivement la nature du sol, et je me rendis bientt compte de la suc-
cession des phnomnes qui prsidrent sa formation.
LIslande, absolument prive de terrain sdimentaire, se compose uni-
quement de tuf volcanique, cest--dire dun agglomrat de pierres et de
roches dune texture poreuse. Avant lexistence des volcans, elle tait
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faite dun massif trappen, lentement soulev au-dessus des flots par la
pousse des forces centrales. Les feux intrieurs navaient pas encore fait
irruption au dehors.
Mais, plus tard, une large fente se creusa diagonalement du sud-ouest
au nord-ouest de lle, par laquelle spancha peu peu toute la pte tra-
chytique. Le phnomne saccomplissait alors sans violence ; lissue tait
norme, et les matires fondues, rejetes des entrailles du globe,
stendirent tranquillement en vastes nappes ou en masses mamelon-
nes. cette poque apparurent les fedspaths, les synites et les
porphyres.
Mais, grce cet panchement, lpaisseur de lle saccrut considra-
blement, et, par suite, sa force de rsistance. On conoit quelle quantit
de fluides lastiques semmagasina dans son sein, lorsquelle noffrit plus
aucune issue, aprs le refroidissement de la crote trachytique. Il arriva
donc un moment o la puissance mcanique de ces gaz fut telle quils
soulevrent la lourde corce et se creusrent de hautes chemines. De l
le volcan fait du soulvement de la crote, puis le cratre subitement
trou au sommet du volcan.
Alors aux phnomnes ruptifs succdrent les phnomnes volca-
niques ; par les ouvertures nouvellement formes schapprent dabord
les djections basaltiques, dont la plaine que nous traversions en ce mo-
ment offrait nos regards les plus merveilleux spcimens. Nous mar-
chions sur ces roches pesantes dun gris fonc que le refroidissement
avait moules en prismes base hexagone. Au loin se voyaient un grand
nombre de cnes aplatis, qui furent jadis autant de bouches ignivomes.
Puis, lruption basaltique puise, le volcan, dont la force saccrut de
celle des cratres teints, donna passage aux laves et ces tufs de cendres
et de scories dont japercevais les longues coules parpilles sur ses
flancs comme une chevelure opulente.
Telle fut la succession des phnomnes qui constiturent lIslande ;
tous provenaient de laction des feux intrieurs, et supposer que la masse
interne ne demeurait pas dans un tat permanent dincandescente liqui-
dit, ctait folie. Folie surtout de prtendre atteindre le centre du globe !
Je me rassurais donc sur lissue de notre entreprise, tout en marchant
lassaut du Sneffels.
La route devenait de plus en plus difficile ; le sol montait ; les clats de
roches sbranlaient, et il fallait la plus scrupuleuse attention pour viter
des chutes dangereuses.
78
Hans savanait tranquillement comme sur un terrain uni ; parfois il
disparaissait derrire les grands blocs, et nous le perdions de vue mo-
mentanment ; alors un sifflement aigu, chapp de ses lvres, indiquait
la direction suivre. Souvent aussi il sarrtait, ramassait quelques dbris
de rocs, les disposait dune faon reconnaissable et formait ainsi des
amers destins indiquer la route du retour. Prcaution bonne en soi,
mais que les vnements futurs rendirent inutile.
Trois fatigantes heures de marche nous avaient amens seulement la
base de la montagne. L, Hans fit signe de sarrter, et un djeuner som-
maire fut partag entre tous. Mon oncle mangeait les morceaux doubles
pour aller plus vite. Seulement, cette halte de rfection tant aussi une
halte de repos, il dut attendre le bon plaisir du guide, qui donna le signal
du dpart une heure aprs. Les trois Islandais, aussi taciturnes que leur
camarade le chasseur, ne prononcrent pas un seul mot et mangrent
sobrement.
Nous commencions maintenant gravir les pentes du Sneffels. Son
neigeux sommet, par une illusion doptique frquente dans les mon-
tagnes, me paraissait fort rapproch, et cependant, que de longues
heures avant de latteindre ! Quelle fatigue surtout ! Les pierres quaucun
ciment de terre, aucune herbe ne liaient entre elles, sboulaient sous nos
pieds et allaient se perdre dans la plaine avec la rapidit dune
avalanche.
En de certains endroits, les flancs du mont faisaient avec lhorizon un
angle de trente-six degrs au moins ; il tait impossible de les gravir, et
ces raidillons pierreux devaient tre tourns non sans difficult. Nous
nous prtions alors un mutuel secours laide de nos btons.
Je dois dire que mon oncle se tenait prs de moi le plus possible ; il ne
me perdait pas de vue, et en mainte occasion, son bras me fournit un so-
lide appui. Pour son compte, il avait sans doute le sentiment inn de
lquilibre, car il ne bronchait pas. Les Islandais, quoique chargs grim-
paient avec une agilit de montagnards.
voir la hauteur de la cime du Sneffels, il me semblait impossible
quon pt latteindre de ce ct, si langle dinclinaison des pentes ne se
fermait pas. Heureusement, aprs une heure de fatigues et de tours de
force, au milieu du vaste tapis de neige dvelopp sur la croupe du vol-
can, une sorte descalier se prsenta inopinment, qui simplifia notre as-
cension. Il tait form par lun de ces torrents de pierres rejetes par les
ruptions, et dont le nom islandais est stin . Si ce torrent net pas t
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arrt dans sa chute par la disposition des flancs de la montagne, il serait
all se prcipiter dans la mer et former des les nouvelles.
Tel il tait, tel il nous servit fort ; la raideur des pentes saccroissait,
mais ces marches de pierres permettaient de les gravir aisment, et si ra-
pidement mme, qutant rest un moment en arrire pendant que mes
compagnons continuaient leur ascension, je les aperus dj rduits, par
lloignement, une apparence microscopique.
sept heures du soir nous avions mont les deux mille marches de
lescalier, et nous dominions une extumescence de la montagne, sorte
dassise sur laquelle sappuyait le cne proprement dit du cratre.
La mer stendait une profondeur de trois mille deux cents pieds ;
nous avions dpass la limite des neiges perptuelles, assez peu leve
en Islande par suite de lhumidit constante du climat. Il faisait un froid
violent ; le vent soufflait avec force. Jtais puis. Le professeur vit bien
que mes jambes me refusaient tout service, et, malgr son impatience, il
se dcida sarrter. Il fit donc signe au chasseur, qui secoua la tte en
disant :
Ofvanfr.
Il parat quil faut aller plus haut , dit mon oncle. Puis il demanda
Hans le motif de sa rponse. Mistour, rpondit le guide.
Ja, mistour, rpta lun des Islandais dun ton effray.
Que signifie ce mot ? demandai-je avec inquitude.
Vois , dit mon oncle. Je portai mes regards vers la plaine ; une im-
mense colonne de pierre ponce pulvrise, de sable et de poussire
slevait en tournoyant comme une trombe ; le vent la rabattait sur le
flanc du Sneffels, auquel nous tions accrochs ; ce rideau opaque tendu
devant le soleil produisait une grande ombre jete sur la montagne. Si
cette trombe sinclinait, elle devait invitablement nous enlacer dans ses
tourbillons. Ce phnomne, assez frquent lorsque le vent souffle des
glaciers, prend le nom de mistour en langue islandaise.
Hastigt, hastigt , scria notre guide.
Sans savoir le danois, je compris quil nous fallait suivre Hans au plus
vite. Celui-ci commena tourner le cne du cratre, mais en biaisant, de
manire faciliter la marche. Bientt, la trombe sabattit sur la montagne,
qui tressaillit son choc ; les pierres saisies dans les remous du vent vo-
lrent en pluie comme dans une ruption. Nous tions, heureusement,
sur le versant oppos et labri de tout danger ; sans la prcaution du
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guide, nos corps dchiquets, rduits en poussire, fussent retombs au
loin comme le produit de quelque mtore inconnu.
Cependant Hans ne jugea pas prudent de passer la nuit sur les flancs
du cne. Nous continumes notre ascension en zigzag ; les quinze cents
pieds qui restaient franchir prirent prs de cinq heures ; les dtours, les
biais et contremarches mesuraient trois lieues au moins. Je nen pouvais
plus ; je succombais au froid et la faim. Lair, un peu rarfi, ne suffisait
pas au jeu de mes poumons.
Enfin, onze heures du soir, en pleine obscurit, le sommet du Snef-
fels fut atteint, et, avant daller mabriter lintrieur du cratre, jeus le
temps dapercevoir le soleil de minuit au plus bas de sa carrire, pro-
jetant ses ples rayons sur lle endormie mes pieds.
81
Chapitre 16
Le souper fut rapidement dvor et la petite troupe se casa de son
mieux. La couche tait dure, labri peu solide, la situation fort pnible,
cinq mille pieds au-dessus du niveau de la mer. Cependant mon som-
meil fut particulirement paisible pendant cette nuit, lune des
meilleures que jeusse passes depuis longtemps. Je ne rvai mme pas.
Le lendemain on se rveilla demi gel par un air trs vif, aux rayons
dun beau soleil. Je quittai ma couche de granit et jallai jouir du magni-
fique spectacle qui se dveloppait mes regards.
Joccupais le sommet de lun des deux pics du Sneffels, celui du sud.
De l ma vue stendait sur la plus grande partie de lle ; loptique, com-
mune toutes les grandes hauteurs, en relevait les rivages, tandis que les
parties centrales paraissaient senfoncer. On et dit quune de ces cartes
en relief dHelbesmer stalait sous mes pieds ; je voyais les valles pro-
fondes se croiser en tous sens, les prcipices se creuser comme des puits,
les lacs se changer en tangs, les rivires se faire ruisseaux. Sur ma droite
se succdaient les glaciers sans nombre et les pics multiplis, dont
quelques-uns sempanachaient de fumes lgres. Les ondulations de ces
montagnes infinies, que leurs couches de neige semblaient rendre cu-
mantes, rappelaient mon souvenir la surface dune mer agite. Si je me
retournais vers louest, lOcan sy dveloppait dans sa majestueuse
tendue, comme une continuation de ces sommets moutonneux. O fi-
nissait la terre, o commenaient les flots, mon il le distinguait peine.
Je me plongeais ainsi dans cette prestigieuse extase que donnent les
hautes cimes, et cette fois, sans vertige, car je maccoutumais enfin ces
sublimes contemplations. Mes regards blouis se baignaient dans la
transparente irradiation des rayons solaires, joubliais qui jtais, o
jtais, pour vivre de la vie des elfes ou des sylphes, imaginaires habi-
tants de la mythologie scandinave ; je menivrais de la volupt des hau-
teurs, sans songer aux abmes dans lesquels ma destine allait me plon-
ger avant peu. Mais je fus ramen au sentiment de la ralit par larrive
du professeur et de Hans, qui me rejoignirent au sommet du pic.
82
Mon oncle, se tournant vers louest, mindiqua de la main une lgre
vapeur, une brume, une apparence de terre qui dominait la ligne des
flots.
Le Gronland, dit-il.
Le Gronland ? mcriai-je.
Oui ; nous nen sommes pas trente-cinq lieues, et, pendant les d-
gels, les ours blancs arrivent jusqu lIslande, ports sur les glaons du
nord. Mais cela importe peu. Nous sommes au sommet du Sneffels ; voi-
ci deux pics, lun au sud, lautre au nord. Hans va nous dire de quel nom
les Islandais appellent celui qui nous porte en ce moment.
La demande formule, le chasseur rpondit :
Scartaris.
Mon oncle me jeta un coup dil triomphant.
Au cratre ! dit-il.
Le cratre du Sneffels reprsentait un cne renvers dont lorifice pou-
vait avoir une demi-lieue de diamtre. Sa profondeur, je lestimais
deux mille pieds environ. Que lon juge de ltat dun pareil rcipient,
lorsquil semplissait de tonnerres et de flammes. Le fond de lentonnoir
ne devait pas mesurer plus de cinq cents pieds de tour, de telle sorte que
ses pentes assez douces permettaient darriver facilement sa partie inf-
rieure. Involontairement, je comparais ce cratre un norme tromblon
vas, et la comparaison mpouvantait.
Descendre dans un tromblon, pensai-je, quand il est peut-tre charg
et quil peut partir au moindre choc, cest uvre de fous.
Mais je navais pas reculer. Hans, dun air indiffrent, reprit la tte
de la troupe. Je le suivis sans mot dire.
Afin de faciliter la descente, Hans dcrivait lintrieur du cne des el-
lipses trs allonges ; il fallait marcher au milieu des roches ruptives,
dont quelques-unes, branles dans leurs alvoles, se prcipitaient en re-
bondissant jusquau fond de labme. Leur chute dterminait des rver-
brations dchos dune trange sonorit.
Certaines parties du cne formaient des glaciers intrieurs. Hans ne
savanait alors quavec une extrme prcaution, sondant le sol de son
bton ferr pour y dcouvrir les crevasses. de certains passages dou-
teux, il devint ncessaire de nous lier par une longue corde, afin que ce-
lui auquel le pied viendrait manquer inopinment se trouvt soutenu
83
par ses compagnons. Cette solidarit tait chose prudente, mais elle
nexcluait pas tout danger.
Cependant, et malgr les difficults de la descente sur des pentes que
le guide ne connaissait pas, la route se fit sans accident, sauf la chute
dun ballot de cordes qui schappa des mains dun Islandais et alla par
le plus court jusquau fond de labme.
midi nous tions arrivs. Je relevai la tte, et japerus lorifice sup-
rieur du cne, dans lequel sencadrait un morceau de ciel dune circonf-
rence singulirement rduite, mais presque parfaite. Sur un point seule-
ment se dtachait le pic du Scartaris, qui senfonait dans limmensit.
Au fond du cratre souvraient trois chemines par lesquelles, au
temps des ruptions du Sneffels, le foyer central chassait ses laves et ses
vapeurs. Chacune de ces chemines avait environ cent pieds de dia-
mtre. Elles taient l bantes sous nos pas. Je neus pas la force dy plon-
ger mes regards. Le professeur Lidenbrock, lui, avait fait un examen ra-
pide de leur disposition ; il tait haletant ; il courait de lune lautre,
gesticulant et lanant des paroles incomprhensibles. Hans et ses compa-
gnons, assis sur des morceaux de lave, le regardaient faire ; ils le pre-
naient videmment pour un fou.
Tout coup mon oncle poussa un cri ; je crus quil venait de perdre
pied et de tomber dans lun des trois gouffres. Mais non. Je laperus, les
bras tendus, les jambes cartes, debout devant un roc de granit pos au
centre du cratre, comme un norme pidestal fait pour la statue dun
Pluton. Il tait dans la pose dun homme stupfait, mais dont la stupfac-
tion fit bientt place une joie insense.
Axel ! Axel ! scria-t-il, viens ! viens !
Jaccourus. Ni Hans ni les Islandais ne bougrent.
Regarde , me dit le professeur.
Et, partageant sa stupfaction, sinon sa joie, je lus sur la face occiden-
tale du bloc, en caractres runiques demi-rongs par le temps, ce nom
mille fois maudit :
Arne Saknussemm ! scria mon oncle, douteras-tu encore ?
Je ne rpondis pas, et je revins constern mon banc de lave.
Lvidence mcrasait.
Combien de temps demeurai-je ainsi plong dans mes rflexions, je
lignore. Tout ce que je sais, cest quen relevant la tte je vis mon oncle et
Hans seuls au fond du cratre. Les Islandais avaient t congdis, et
84
maintenant ils redescendaient les pentes extrieures du Sneffels pour re-
gagner Stapi.
Hans dormait tranquillement au pied dun roc, dans une coule de
lave o il stait fait un lit improvis ; mon oncle tournait au fond du cra-
tre, comme une bte sauvage dans la fosse dun trappeur. Je neus ni
lenvie ni la force de me lever, et, prenant exemple sur le guide, je me
laissai aller un douloureux assoupissement, croyant entendre des
bruits ou sentir des frissonnements dans les flancs de la montagne.
Ainsi se passa cette premire nuit au fond du cratre.
Le lendemain, un ciel gris, nuageux, lourd, sabaissa sur le sommet du
cne. Je ne men aperus pas tant lobscurit du gouffre qu la colre
dont mon oncle fut pris.
Jen compris la raison, et un reste despoir me revint au cur. Voici
pourquoi.
Des trois routes ouvertes sous nos pas, une seule avait t suivie par
Saknussemm. Au dire du savant islandais, on devait la reconnatre
cette particularit signale dans le cryptogramme, que lombre du Scarta-
ris venait en caresser les bords pendant les derniers jours du mois de
juin.
On pouvait, en effet, considrer ce pic aigu comme le style dun im-
mense cadran solaire, dont lombre un jour donn marquait le chemin
du centre du globe.
Or, si le soleil venait manquer, pas dombre. Consquemment, pas
dindication. Nous tions au 25 juin. Que le ciel demeurt couvert pen-
dant six jours, et il faudrait remettre lobservation une autre anne.
Je renonce peindre limpuissante colre du professeur Lidenbrock.
La journe se passa, et aucune ombre ne vint sallonger sur le fond du
cratre. Hans ne bougea pas de sa place ; il devait pourtant se demander
ce que nous attendions, sil se demandait quelque chose ! Mon oncle ne
madressa pas une seule fois la parole. Ses regards, invariablement tour-
ns vers le ciel, se perdaient dans sa teinte grise et brumeuse.
Le 26, rien encore, une pluie mle de neige tomba pendant toute la
journe. Hans construisit une hutte avec des morceaux de lave. Je pris un
certain plaisir suivre de lil les milliers de cascades improvises sur
les flancs du cne, et dont chaque pierre accroissait lassourdissant
murmure.
Mon oncle ne se contenait plus. Il y avait de quoi irriter un homme
plus patient, car ctait vritablement chouer au port.
85
Mais aux grandes douleurs le ciel mle incessamment les grandes
joies, et il rservait au professeur Lidenbrock une satisfaction gale ses
dsesprants ennuis.
Le lendemain le ciel fut encore couvert, mais le dimanche, 28 juin,
lantpnultime jour du mois, avec le changement de lune vint le chan-
gement de temps. Le soleil versa ses rayons flots dans le cratre.
Chaque monticule, chaque roc, chaque pierre, chaque asprit eut part
sa bienfaisante effluve et projeta instantanment son ombre sur le sol.
Entre toutes, celle du Scartaris se dessina comme une vive arte et se mit
tourner insensiblement vers lastre radieux.
Mon oncle tournait avec elle.
midi, dans sa priode la plus courte, elle vint lcher doucement le
bord de la chemine centrale.
Cest l ! scria le professeur, cest l ! Au centre du globe ! ajouta-
t-il en danois.
Je regardai Hans.
Fort ! fit tranquillement le guide.
En avant ! rpondit mon oncle.
Il tait une heure et treize minutes du soir.
86
Chapitre 17
Le vritable voyage commenait. Jusqualors les fatigues lavaient em-
port sur les difficults ; maintenant celles-ci allaient vritablement natre
sous nos pas.
Je navais point encore plong mon regard dans ce puits insondable o
jallais mengouffrer. Le moment tait venu. Je pouvais encore ou
prendre mon parti de lentreprise ou refuser de la tenter. Mais jeus
honte de reculer devant le chasseur. Hans acceptait si tranquillement
laventure, avec une telle indiffrence, une si parfaite insouciance de tout
danger, que je rougis lide dtre moins brave que lui. Seul, jaurais en-
tam la srie des grands arguments ; mais, en prsence du guide, je me
tus ; un de mes souvenirs senvola vers ma jolie Virlandaise, et je
mapprochai de la chemine centrale.
Jai dit quelle mesurait cent pieds de diamtre, ou trois cents pieds de
tour. Je me penchai au-dessus dun roc qui surplombait, et je regardai.
Mes cheveux se hrissrent. Le sentiment du vide sempara de mon tre.
Je sentis le centre de gravit se dplacer en moi et le vertige monter ma
tte comme une ivresse. Rien de plus capiteux que cette attraction de
labme. Jallais tomber. Une main me retint. Celle de Hans. Dcidment,
je navais pas pris assez de leons de gouffre la Frelsers-Kirk de
Copenhague.
Cependant, si peu que jeusse hasard mes regards dans ce puits, je
mtais rendu compte de sa conformation. Ses parois, presque pic, pr-
sentaient cependant de nombreuses saillies qui devaient faciliter la des-
cente ; mais si lescalier ne manquait pas, la rampe faisait dfaut. Une
corde attache lorifice aurait suffi pour nous soutenir, mais comment
la dtacher, lorsquon serait parvenu son extrmit infrieure ?
Mon oncle employa un moyen fort simple pour obvier cette difficul-
t. Il droula une corde de la grosseur du pouce et longue de quatre
cents pieds ; il en laissa filer dabord la moiti, puis il lenroula autour
dun bloc de lave qui faisait saillie et rejeta lautre moiti dans la
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chemine. Chacun de nous pouvait alors descendre en runissant dans
sa main les deux moitis de la corde qui ne pouvait se dfiler ; une fois
descendus de deux cents pieds, rien ne nous serait plus ais que de la ra-
mener en lchant un bout et en halant sur lautre. Puis, on recommence-
rait cet exercice ad infinitum.
Maintenant, dit mon oncle aprs avoir achev ces prparatifs,
occupons-nous des bagages ; ils vont tre diviss en trois paquets, et cha-
cun de nous en attachera un sur son dos ; jentends parler seulement des
objets fragiles.
Laudacieux professeur ne nous comprenait videmment pas dans
cette dernire catgorie.
Hans, reprit-il, va se charger des outils et dune partie des vivres ;
toi, Axel, dun second tiers des vivres et des armes ; moi, du reste des
vivres et des instruments dlicats.
Mais, dis-je, et les vtements, et cette masse de cordes et dchelles,
qui se chargera de les descendre ?
Ils descendront tout seuls.
Comment cela ? demandai-je.
Tu vas le voir.
Mon oncle employait volontiers les grands moyens et sans hsiter. Sur
son ordre, Hans runit en un seul colis les objets non fragiles, et ce pa-
quet, solidement cord, fut tout bonnement prcipit dans le gouffre.
Jentendis ce mugissement sonore produit par le dplacement des
couches dair. Mon oncle, pench sur labme, suivait dun il satisfait la
descente de ses bagages, et ne se releva quaprs les avoir perdus de vue.
Bon, fit-il. nous maintenant.
Je demande tout homme de bonne foi sil tait possible dentendre
sans frissonner de telles paroles !
Le professeur attacha sur son dos le paquet des instruments ; Hans prit
celui des outils, moi celui des armes. La descente commena dans lordre
suivant : Hans, mon oncle et moi. Elle se fit dans un profond silence,
troubl seulement par la chute des dbris de roc qui se prcipitaient dans
labme.
Je me laissai couler, pour ainsi dire, serrant frntiquement la double
corde dune main, de lautre marc-boutant au moyen de mon bton fer-
r. Une ide unique me dominait : je craignais que le point dappui ne
vint manquer. Cette corde me paraissait bien fragile pour supporter le
88
poids de trois personnes. Je men servais le moins possible, oprant des
miracles dquilibre sur les saillies de lave que mon pied cherchait sai-
sir comme une main.
Lorsquune de ces marches glissantes venait sbranler sous le pas de
Hans, il disait de sa voix tranquille :
Gif akt !
Attention ! rptait mon oncle.
Aprs une demi-heure, nous tions arrivs sur la surface dun roc for-
tement engag dans la paroi de la chemine.
Hans tira la corde par lun de ses bouts ; lautre sleva dans lair ;
aprs avoir dpass le rocher suprieur, il retomba en raclant les mor-
ceaux de pierres et de laves, sorte de pluie, ou mieux, de grle fort
dangereuse.
En me penchant au-dessus de notre troit plateau, je remarquai que le
fond du trou tait encore invisible.
La manuvre de la corde recommena, et une demi-heure aprs nous
avions gagn une nouvelle profondeur de deux cents pieds.
Je ne sais si le plus enrag gologue et essay dtudier, pendant cette
descente, la nature des terrains qui lenvironnaient. Pour mon compte, je
ne men inquitai gure ; quils fussent pliocnes, miocnes, ocnes, cr-
tacs, jurassiques, triasiques, perniens, carbonifres, dvoniens, siluriens
ou primitifs, cela me proccupa peu. Mais le professeur, sans doute, fit
ses observations ou prit ses notes, car, lune des haltes, il me dit :
Plus je vais, plus jai confiance ; la disposition de ces terrains volca-
niques donne absolument raison la thorie de Davy. Nous sommes en
plein sol primordial, sol dans lequel sest produit lopration chimique
des mtaux enflamms au contact de lair et de leau ; je repousse absolu-
ment le systme dune chaleur centrale ; dailleurs, nous verrons bien.
Toujours la mme conclusion. On comprend que je ne mamusai pas
discuter. Mon silence fut pris pour un assentiment, et la descente
recommena.
Au bout de trois heures, je nentrevoyais pas encore le fond de la che-
mine. Lorsque je relevais la tte, japercevais son orifice qui dcroissait
sensiblement. Ses parois, par suite de leur lgre inclinaison, tendaient
se rapprocher, lobscurit se faisait peu peu.
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Cependant nous descendions toujours ; il me semblait que les pierres
dtaches des parois sengloutissaient avec une rpercussion plus mate
et quelles devaient rencontrer promptement le fond de labme.
Comme javais eu soin de noter exactement nos manuvres de corde,
je pus me rendre un compte exact de la profondeur atteinte et du temps
coul.
Nous avions alors rpt quatorze fois cette manuvre qui durait une
demi-heure. Ctait donc sept heures, plus quatorze quarts dheure de re-
pos ou trois heures et demie. En tout, dix heures et demie. Nous tions
partis une heure, il devait tre onze heures en ce moment.
Quant la profondeur laquelle nous tions parvenus, ces quatorze
manuvres dune corde de deux cents pieds donnaient deux mille huit
cents pieds.
En ce moment la voix de Hans se fit entendre :
Halt ! dit-il.
Je marrtai court au moment o jallais heurter de mes pieds la tte de
mon oncle.
Nous sommes arrivs, dit celui-ci.
O ? demandai-je en me laissant glisser prs de lui.
Au fond de la chemine perpendiculaire.
Il ny a donc pas dautre issue ?
Si, une sorte de couloir que jentrevois et qui oblique vers la droite.
Nous verrons cela demain. Soupons dabord et nous dormirons aprs.
Lobscurit ntait pas encore complte. On ouvrit le sac aux provi-
sions, on mangea et lon se coucha de son mieux sur un lit de pierres et
de dbris de lave.
Et quand, tendu sur le dos, jouvris les yeux, japerus un point
brillant lextrmit de ce tube long de trois mille pieds, qui se transfor-
mait en une gigantesque lunette.
Ctait une toile dpouille de toute scintillation et qui, daprs mes
calculs, devait tre (sigma) de la Petite Ourse.
Puis je mendormis dun profond sommeil.
90
Chapitre 18
huit heures du matin, un rayon du jour vint nous rveiller. Les mille
facettes de lave des parois le recueillaient son passage et lparpillaient
comme une pluie dtincelles.
Cette lueur tait assez forte pour permettre de distinguer les objets
environnants.
Eh bien ! Axel, quen dis-tu ? scria mon oncle en se frottant les
mains. As-tu jamais pass une nuit plus paisible dans notre maison de
Knigstrasse ? Plus de bruit de charrettes, plus de cris de marchands,
plus de vocifrations de bateliers !
Sans doute, nous sommes fort tranquilles au fond de ce puits, mais
ce calme mme a quelque chose deffrayant.
Allons donc, scria mon oncle, si tu teffrayes dj, que sera-ce plus
tard ? Nous ne sommes pas encore entrs dun pouce dans les entrailles
de la terre ?
Que voulez-vous dire ?
Je veux dire que nous avons atteint seulement le sol de lle ! Ce long
tube vertical, qui aboutit au cratre du Sneffels, sarrte peu prs au ni-
veau de la mer.
En tes-vous certain ?
Trs certain. Consulte le baromtre.
En effet, le mercure, aprs avoir peu peu remont dans linstrument
mesure que notre descente seffectuait, stait arrt vingt-neuf
pouces.
Tu le vois, reprit le professeur, nous navons encore que la pression
dune atmosphre, et il me tarde que le manomtre vienne remplacer ce
baromtre.
Cet instrument allait, en effet, nous devenir inutile, du moment que le
poids de lair dpasserait sa pression calcule au niveau de lOcan.
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Mais, dis-je, nest-il pas craindre que cette pression toujours crois-
sante ne soit fort pnible ?
Non. Nous descendrons lentement, et nos poumons shabitueront
respirer une atmosphre plus comprime. Les aronautes finissent par
manquer dair en slevant dans les couches suprieures ; nous, nous en
aurons trop peut-tre. Mais jaime mieux cela. Ne perdons pas un ins-
tant. O est le paquet qui nous a prcds dans lintrieur de la
montagne ?
Je me souvins alors que nous lavions vainement cherch la veille au
soir. Mon oncle interrogea Hans, qui, aprs avoir regard attentivement
avec ses yeux de chasseur, rpondit :
Der huppe !
L-haut. En effet, ce paquet tait accroch une saillie de roc, une
centaine de pieds au-dessus de notre tte. Aussitt lagile Islandais grim-
pa comme un chat et, en quelques minutes, le paquet nous rejoignit.
Maintenant, dit mon oncle, djeunons ; mais djeunons comme des gens
qui peuvent avoir une longue course faire.
Le biscuit et la viande sche furent arross de quelques gorges deau
mle de genivre.
Le djeuner termin, mon oncle tira de sa poche un carnet destin aux
observations ; il prit successivement ses divers instruments et nota les
donnes suivantes :
Lundi 1er juillet.
Chronomtre : 8 h. 17 m. du matin.
Baromtre : 29 p. 7 l.
Thermomtre : 6.
Direction : E.-S.-E.
Cette dernire observation sappliquait la galerie obscure et fut don-
ne par la boussole.
Maintenant, Axel, scria le professeur dune voix enthousiaste, nous
allons nous enfoncer vritablement dans les entrailles du globe. Voici
donc le moment prcis auquel notre voyage commence.
Cela dit, mon oncle prit dune main lappareil de Ruhmkorff suspendu
son cou ; de lautre, il mit en communication le courant lectrique avec
le serpentin de la lanterne, et une assez vive lumire dissipa les tnbres
de la galerie.
92
Hans portait le second appareil, qui fut galement mis en activit.
Cette ingnieuse application de llectricit nous permettait daller long-
temps en crant un jour artificiel, mme au milieu des gaz les plus
inflammables.
En route ! fit mon oncle.
Chacun reprit son ballot. Hans se chargea de pousser devant lui le pa-
quet des cordages et des habits, et, moi troisime, nous entrmes dans la
galerie.
Au moment de mengouffrer dans ce couloir obscur, je relevai la tte,
et japerus une dernire fois, par le champ de limmense tube, ce ciel de
lIslande que je ne devais plus jamais revoir.
La lave, la dernire ruption de 1229, stait fray un passage tra-
vers ce tunnel. Elle tapissait lintrieur dun enduit pais et brillant ; la
lumire lectrique sy rflchissait en centuplant son intensit.
Toute la difficult de la route consistait ne pas glisser trop rapide-
ment sur une pente incline quarante-cinq degrs environ ; heureuse-
ment, certaines rosions, quelques boursouflures tenaient lieu de
marches, et nous navions qu descendre en laissant filer nos bagages re-
tenus par une longue corde.
Mais ce qui se faisait marche sous nos pieds devenait stalactites sur les
autres parois ; la lave, poreuse en de certains endroits, prsentait de pe-
tites ampoules arrondies ; des cristaux de quartz opaque, orns de lim-
pides gouttes de verre et suspendus la vote comme des lustres, sem-
blaient sallumer notre passage. On et dit que les gnies du gouffre
illuminaient leur palais pour recevoir les htes de la terre.
Cest magnifique ! mcriai-je involontairement. Quel spectacle, mon
oncle ! Admirez-vous ces nuances de la lave qui vont du rouge brun au
jaune clatant par dgradations insensibles ? Et ces cristaux qui nous ap-
paraissent comme des globes lumineux ?
Ah ! tu y viens, Axel ! rpondit mon oncle. Ah ! tu trouves cela splen-
dide, mon garon ! Tu en verras bien dautres, je lespre. Marchons !
marchons !
Il aurait dit plus justement glissons , car nous nous laissions aller
sans fatigue sur des pentes inclines. Ctait le facilis descensus Averni de
Virgile. La boussole, que je consultais frquemment, indiquait la direc-
tion du sud-est avec une imperturbable rigueur. Cette coule de lave
nobliquait ni dun ct ni de lautre. Ella avait linflexibilit de la ligne
droite.
93
Cependant la chaleur naugmentait pas dune faon sensible ; cela
donnait raison aux thories de Davy, et plus dune fois je consultai le
thermomtre avec tonnement. Deux heures aprs le dpart, il ne mar-
quait encore que 10, cest--dire un accroissement de 4. Cela
mautorisait penser que notre descente tait plus horizontale que verti-
cale. Quant connatre exactement la profondeur atteinte, rien de plus
facile. Le professeur mesurait exactement les angles de dviation et
dinclinaison de la route, mais il gardait pour lui le rsultat de ses
observations.
Le soir, vers huit heures, il donna le signal darrt. Hans aussitt
sassit ; les lampes furent accroches une saillie de lave. Nous tions
dans une sorte de caverne o lair ne manquait pas. Au contraire. Cer-
tains souffles arrivaient jusqu nous. Quelle cause les produisait ?
quelle agitation atmosphrique attribuer leur origine ? Cest une ques-
tion que je ne cherchai pas rsoudre en ce moment ; la faim et la fatigue
me rendaient incapable de raisonner. Une descente de sept heures cons-
cutives ne se fait pas sans une grande dpense de forces. Jtais puis.
Le mot halte me fit donc plaisir entendre. Hans tala quelques provi-
sions sur un bloc de lave, et chacun mangea avec apptit. Cependant une
chose minquitait ; notre rserve deau tait demi consomme.
Mon oncle comptait la refaire aux sources souterraines, mais jus-
qualors celles-ci manquaient absolument. Je ne pus mempcher
dattirer son attention sur ce sujet.
Cette absence de sources te surprend ? dit-il.
Sans doute, et mme elle minquite. Nous navons plus deau que
pour cinq jours.
Sois tranquille, Axel, je te rponds que nous trouverons de leau, et
plus que nous nen voudrons.
Quand cela ?
Quand nous aurons quitt cette enveloppe de lave. Comment veux-
tu que des sources jaillissent travers ces parois ?
Mais peut-tre cette coule se prolonge-t-elle de grandes profon-
deurs ? Il me semble que nous navons pas encore fait beaucoup de che-
min verticalement ?
Qui te fait supposer cela ?
Cest que si nous tions trs avancs dans lintrieur de lcorce ter-
restre, la chaleur serait plus forte.
94
Daprs ton systme, rpondit mon oncle. Quindique le
thermomtre ?
Quinze degrs peine, ce qui ne fait quun accroissement de neuf de-
grs depuis notre dpart.
Eh bien, conclus.
Voici ma conclusion. Daprs les observations les plus exactes,
laugmentation de la temprature lintrieur du globe est dun degr
par cent pieds. Mais certaines conditions de localit peuvent modifier ce
chiffre. Ainsi, Yakoust en Sibrie, on a remarqu que laccroissement
dun degr avait lieu par trente-six pieds. Cette diffrence dpend vi-
demment de la conductibilit des roches. Jajouterai aussi que, dans le
voisinage dun volcan teint, et travers le gneiss, on a remarqu que
llvation de la temprature tait dun degr seulement pour cent vingt-
cinq pieds. Prenons donc cette dernire hypothse, qui est la plus favo-
rable, et calculons.
Calcule, mon garon.
Rien nest plus facile, dis-je en disposant des chiffres sur mon carnet.
Neuf fois cent vingt-cinq pieds donnant onze cent vingt-cinq pieds de
profondeur.
Rien de plus exact.
Eh bien ?
Eh bien, daprs mes observations, nous sommes arrivs dix mille
pieds au-dessous du niveau de la mer.
Est-il possible ?
Oui, ou les chiffres ne sont plus les chiffres ! Les calculs du profes-
seur taient exacts ; nous avions dj dpass de six mille pieds les plus
grandes profondeurs atteintes par lhomme, telles que les mines de Kitz-
Bahl dans le Tyrol, et celles de Wuttemberg en Bohme. La temprature,
qui aurait d tre de quatre-vingt-un degrs en cet endroit, tait de
quinze peine. Cela donnait singulirement rflchir.
95
Chapitre 19
Le lendemain, mardi 30 juin, six heures, la descente fut reprise.
Nous suivions toujours la galerie de lave, vritable rampe naturelle,
douce comme ces plans inclins qui remplacent encore lescalier dans les
vieilles maisons. Ce fut ainsi jusqu midi dix-sept minutes, instant pr-
cis o nous rejoignmes Hans, qui venait de sarrter.
Ah ! scria mon oncle, nous sommes parvenus lextrmit de la
chemine.
Je regardai autour de moi ; nous tions au centre dun carrefour, au-
quel deux routes venaient aboutir, toutes deux sombres et troites.
Laquelle convenait-il de prendre ? Il y avait l une difficult.
Cependant mon oncle ne voulut paratre hsiter ni devant moi ni de-
vant le guide ; il dsigna le tunnel de lest, et bientt nous y tions enfon-
cs tous les trois.
Dailleurs toute hsitation devant ce double chemin se serait prolonge
indfiniment, car nul indice ne pouvait dterminer le choix de lun ou de
lautre ; il fallait sen remettre absolument au hasard.
La pente de cette nouvelle galerie tait peu sensible, et sa section fort
ingale. Parfois une succession darceaux se droulait devant nos pas
comme les contre-nefs dune cathdrale gothique. Les artistes du Moyen
ge auraient pu tudier l toutes les formes de cette architecture reli-
gieuse qui a logive pour gnrateur. Un mille plus loin, notre tte se
courbait sous les cintres surbaisss du style roman, et de gros piliers en-
gags dans le massif pliaient sous la retombe des votes. de certains
endroits, cette disposition faisait place de basses substructions qui res-
semblaient aux ouvrages des castors, et nous nous glissions en rampant
travers dtroits boyaux.
La chaleur se maintenait un degr supportable. Involontairement je
songeais son intensit, quand les laves vomies par le Sneffels se prci-
pitaient par cette route si tranquille aujourdhui. Je mimaginais les
96
torrents de feu briss aux angles de la galerie et laccumulation des va-
peurs surchauffes dans cet troit milieu !
Pourvu, pensai-je, que le vieux volcan ne vienne pas se reprendre
dune fantaisie tardive !
Ces rflexions, je ne les communiquai point loncle Lidenbrock ; il ne
les et pas comprises. Son unique pense tait daller en avant. Il mar-
chait, il glissait, il dgringolait mme, avec une conviction quaprs tout
il valait mieux admirer.
six heures du soir, aprs une promenade peu fatigante, nous avions
gagn deux lieues dans le sud, mais peine un quart de mille en
profondeur.
Mon oncle donna le signal du repos. On mangea sans trop causer, et
lon sendormit sans trop rflchir.
Nos dispositions pour la nuit taient fort simples : une couverture de
voyage dans laquelle on se roulait, composait toute la literie. Nous
navions redouter ni froid, ni visite importune. Les voyageurs qui
senfoncent au milieu des dserts de lAfrique, au sein des forts du nou-
veau monde, sont forcs de se veiller les uns les autres pendant les
heures du sommeil. Mais ici, solitude absolue et scurit complte. Sau-
vages ou btes froces, aucune de ces races malfaisantes ntait
craindre.
On se rveilla le lendemain frais et dispos. La route fut reprise. Nous
suivions un chemin de lave comme la veille. Impossible de reconnatre la
nature des terrains quil traversait. Le tunnel, au lieu de senfoncer dans
les entrailles du globe, tendait devenir absolument horizontal. Je crus
remarquer mme quil remontait vers la surface de la terre. Cette disposi-
tion devint si manifeste vers dix heures du matin, et par suite si fati-
gante, que je fus forc de modrer notre marche.
Eh bien, Axel ? dit impatiemment le professeur.
Eh bien, je nen peux plus, rpondis-je.
Quoi ! aprs trois heures de promenade sur une route si facile !
Facile, je ne dis pas non, mais fatigante coup sr.
Comment ! quand nous navons qu descendre !
monter, ne vous en dplaise !
monter ! fit mon oncle en haussant les paules.
Sans doute. Depuis une demi-heure, les pentes se sont modifies, et
les suivre ainsi, nous reviendrons certainement la terre dIslande.
97
Le professeur remua la tte en homme qui ne veut pas tre convaincu.
Jessayai de reprendre la conversation. Il ne me rpondit pas et donna le
signal du dpart. Je vis bien que son silence ntait que de la mauvaise
humeur concentre.
Cependant javais repris mon fardeau avec courage, et je suivais rapi-
dement Hans, que prcdait mon oncle. Je tenais ne pas tre distanc ;
ma grande proccupation tait de ne point perdre mes compagnons de
vue. Je frmissais la pense de mgarer dans les profondeurs de ce
labyrinthe.
Dailleurs, la route ascendante devenait plus pnible, je men consolais
en songeant quelle me rapprochait de la surface de la terre. Ctait un
espoir. Chaque pas le confirmait, et je me rjouissais cette ide de re-
voir ma petite Graben.
midi un changement daspect se produisit dans les parois de la gale-
rie. Je men aperus laffaiblissement de la lumire lectrique rflchie
par les murailles. Au revtement de lave succdait la roche vive ; le mas-
sif se composait de couches inclines et souvent disposes verticalement.
Nous tions en pleine poque de transition, en pleine priode silu-
rienne.9
Cest vident, mcriai-je, les sdiments des eaux ont form, la se-
conde poque de la terre, ces schistes, ces calcaires et ces grs ! Nous
tournons le dos au massif granitique ! Nous ressemblons des gens de
Hambourg, qui prendraient le chemin de Hanovre pour aller Lubeck.
Jaurais d garder pour moi mes observations. Mais mon temprament
de gologue lemporta sur la prudence, et loncle Lidenbrock entendit
mes exclamations.
Quas-tu donc ? dit-il.
9 Ainsi nomme parce que les terrains de cette priode sont fort ten-
dus en Angleterre, dans les contres habites autrefois par la peuplade
celtique des Silures.
Voyez ! rpondis-je en lui montrant la succession varie des grs, des
calcaires et les premiers indices des terrains ardoiss.
Eh bien ?
Nous voici arrivs cette priode pendant laquelle ont apparu les
premires plantes et les premiers animaux !
Ah ! tu penses ?
98
Mais regardez, examinez, observez ! Je forai le professeur pro-
mener sa lampe sur les parois de la galerie. Je mattendais quelque ex-
clamation de sa part. Mais, loin de l, il ne dit pas un mot, et continua sa
route. Mavait-il compris ou non ? Ne voulait-il pas convenir, par amour-
propre doncle et de savant, quil stait tromp en choisissant le tunnel
de lest, ou tenait-il reconnatre ce passage jusqu son extrmit ? Il
tait vident que nous avions quitt la route des laves, et que ce chemin
ne pouvait conduire au foyer du Sneffels. Cependant je me demandai si
je naccordais pas une trop grande importance cette modification des
terrains. Ne me trompais-je pas moi-mme ? Traversions-nous relle-
ment ces couches de roches superposes au massif granitique ? Si jai
raison, pensai-je, je dois trouver quelque dbris de plante primitive, et il
faudra bien me rendre lvidence. Cherchons. Je navais pas fait cent
pas que des preuves incontestables soffrirent mes yeux. Cela devait
tre, car, lpoque silurienne, les mers renfermaient plus de quinze
cents espces vgtales ou animales. Mes pieds, habitus au sol dur des
laves, foulrent tout coup une poussire faite de dbris de plantes et de
coquille. Sur les parois se voyaient distinctement des empreintes de fu-
cus et de lycopodes ; le professeur Lidenbrock ne pouvait sy tromper ;
mais il fermait les yeux, jimagine, et continuait son chemin dun pas
invariable.
Ctait de lenttement pouss hors de toutes limites. Je ny tins plus. Je
ramassai une coquille parfaitement conserve, qui avait appartenu un
animal peu prs semblable au cloporte actuel ; puis, je rejoignis mon
oncle et je lui dis :
Voyez !
Eh bien, rpondit-il tranquillement, cest la coquille dun crustac de
lordre disparu des trilobites. Pas autre chose.
Mais nen concluez-vous pas ?
Ce que tu conclus toi-mme ? Si. Parfaitement. Nous avons abandon-
n la couche de granit et la route des laves. Il est possible que je me sois
tromp ; mais je ne serai certain de mon erreur quau moment o jaurai
atteint lextrmit de cette galerie.
Vous avez raison dagir ainsi, mon oncle, et je vous approuverais fort
si nous navions craindre un danger de plus en plus menaant.
Et lequel ?
Le manque deau.
Eh bien ! nous nous rationnerons, Axel.
99
Chapitre 20
En effet, il fallut se rationner. Notre provision ne pouvait durer plus de
trois jours. Cest ce que je reconnus le soir au moment du souper. Et, f-
cheuse expectative, nous avions peu despoir de rencontrer quelque
source vive dans ces terrains de lpoque de transition.
Pendant toute la journe du lendemain la galerie droula devant nos
pas ses interminables arceaux. Nous marchions presque sans mot dire.
Le mutisme de Hans nous gagnait.
La route ne montait pas, du moins dune faon sensible. Parfois mme
elle semblait sincliner. Mais cette tendance, peu marque dailleurs, ne
devait pas rassurer le professeur, car la nature des couches ne se modi-
fiait pas, et la priode de transition saffirmait davantage.
La lumire lectrique faisait splendidement tinceler les schistes, le cal-
caire et les vieux grs rouges des parois ; on aurait pu se croire dans une
tranche ouverte au milieu du Devonshire, qui donna son nom ce
genre de terrains. Des spcimens de marbres magnifiques revtaient les
murailles, les uns, dun gris agate avec des veines blanches capricieuse-
ment accuses, les autres, de couleur incarnat ou dun jaune tach de
plaques rouges, plus loin, des chantillons de ces griottes couleurs
sombres, dans lesquels le calcaire se relevait en nuances vives.
La plupart de ces marbres offraient des empreintes danimaux primi-
tifs ; mais, depuis la veille, la cration avait fait un progrs vident. Au
lieu des trilobites rudimentaires, japercevais des dbris dun ordre plus
parfait ; entre autres, des poissons Ganodes et ces Sauropteris dans les-
quels lil du palontologiste a su dcouvrir les premires formes du
reptile. Les mers dvoniennes taient habites par un grand nombre
danimaux de cette espce, et elles les dposrent par milliers sur les
roches de nouvelle formation.
Il devenait vident que nous remontions lchelle de la vie animale
dont lhomme occupe le sommet. Mais le professeur Lidenbrock ne pa-
raissait pas y prendre garde.
100
Il attendait deux choses : ou quun puits vertical vnt souvrir sous
ses pieds et lui permettre de reprendre sa descente ; ou quun obstacle
lempcht de continuer cette route. Mais le soir arriva sans que cette es-
prance se ft ralise.
Le vendredi, aprs une nuit pendant laquelle je commenai ressentir
les tourments de la soif, notre petite troupe senfona de nouveau dans
les dtours de la galerie.
Aprs dix heures de marche, je remarquai que la rverbration de nos
lampes sur les parois diminuait singulirement. Le marbre, le schiste, le
calcaire, les grs des murailles, faisaient place un revtement sombre et
sans clat. un moment o le tunnel devenait fort troit, je mappuyai
sur sa paroi.
Quand je retirai ma main, elle tait entirement noire. Je regardai de
plus prs. Nous tions en pleine houillre.
Une mine de charbon ! mcriai-je.
Une mine sans mineurs, rpondit mon oncle.
Eh ! qui sait ?
Moi, je sais, rpliqua le professeur dun ton bref, et je suis certain que
cette galerie perce travers ces couches de houille na pas t faite de la
main des hommes. Mais que ce soit ou non louvrage de la nature, cela
mimporte peu. Lheure du souper est venue. Soupons.
Hans, prpara quelques aliments. Je mangeai peine, et je bus les
quelques gouttes deau qui formaient ma ration. La gourde du guide
demi pleine, voil tout ce qui restait pour dsaltrer trois hommes.
Aprs leur repas, mes deux compagnons stendirent sur leurs couver-
tures et trouvrent dans le sommeil un remde leurs fatigues. Pour
moi, je ne pus dormir, et je comptai les heures jusquau matin.
Le samedi, six heures, on repartit. Vingt minutes plus tard, nous arri-
vions une vaste excavation ; je reconnus alors que la main de lhomme
ne pouvait pas avoir creus cette houillre ; les votes en eussent t
tanonnes, et vritablement elles ne se tenaient que par un miracle
dquilibre.
Cette espce de caverne comptait cent pieds de largeur sur cent cin-
quante de hauteur. Le terrain avait t violemment cart par une com-
motion souterraine. Le massif terrestre, cdant quelque puissante pous-
se, stait disloqu, laissant ce large vide o des habitants de la terre p-
ntraient pour la premire fois.
101
Toute lhistoire de la priode houillre tait crite sur ces sombres pa-
rois, et un gologue en pouvait suivre facilement les phases diverses. Les
lits de charbon taient spars par des strates de grs ou dargile com-
pacts, et comme crass par les couches suprieures.
cet ge du monde qui prcda lpoque secondaire, la terre se recou-
vrit dimmenses vgtations dues la double action dune chaleur tropi-
cale et dune humidit persistante. Une atmosphre de vapeurs envelop-
pait le globe de toutes parts, lui drobant encore les rayons du soleil.
De l cette conclusion que les hautes tempratures ne provenaient pas
de ce foyer nouveau. Peut-tre mme lastre du jour ntait-il pas prt
jouer son rle clatant. Les climats nexistaient pas encore, et une cha-
leur torride se rpandait la surface entire du globe, gale lquateur
et aux ples. Do venait-elle ? De lintrieur du globe.
En dpit des thories du professeur Lidenbrock, un feu violent couvait
dans les entrailles du sphrode ; son action se faisait sentir jusquaux
dernires couches de lcorce terrestre ; les plantes, prives des bienfai-
santes effluves du soleil, ne donnaient ni fleurs ni parfums, mais leurs ra-
cines puisaient une vie forte dans les terrains brlants des premiers
jours.
Il y avait peu darbres, des plantes herbaces seulement, dimmenses
gazons, des fougres, des lycopodes, des sigillaires, des astrophylites,
familles rares dont les espces se comptaient alors par milliers.
Or cest prcisment cette exubrante vgtation que la houille doit
son origine. Lcorce lastique du globe obissait aux mouvements de la
masse liquide quelle recouvrait. De l des fissures, des affaissements
nombreux. Les plantes, entranes sous les eaux, formrent peu peu des
amas considrables.
Alors intervint laction de la chimie naturelle ; au fond des mers, les
masses vgtales se firent tourbe dabord ; puis, grce linfluence des
gaz, et sous le feu de la fermentation, elles subirent une minralisation
complte.
Ainsi se formrent ces immenses couches de charbon quune consom-
mation excessive doit, pourtant, puiser en moins de trois sicles, si les
peuples industriels ny prennent garde.
Ces rflexions me revenaient lesprit pendant que je considrais les
richesses houillres accumules dans cette portion du massif terrestre.
Celles-ci, sans doute, ne seront jamais mises dcouvert. Lexploitation
de ces mines recules demanderait des sacrifices trop considrables.
102
quoi bon, dailleurs, quand la houille est rpandue pour ainsi dire la
surface de la terre dans un grand nombre de contres ? Aussi, telles je
voyais ces couches intactes, telles elles seraient encore lorsque sonnerait
la dernire heure du monde.
Cependant nous marchions, et seul de mes compagnons joubliais la
longueur de la route pour me perdre au milieu de considrations golo-
giques. La temprature restait sensiblement ce quelle tait pendant notre
passage au milieu des laves et des schistes. Seulement, mon odorat tait
affect par une odeur fort prononce de protocarbure dhydrogne. Je re-
connus immdiatement, dans cette galerie, la prsence dune notable
quantit de ce fluide dangereux auquel les mineurs ont donn le nom de
grisou, et dont lexplosion a si souvent caus dpouvantables
catastrophes.
Heureusement nous tions clairs par les ingnieux appareils de
Ruhmkorff. Si, par malheur, nous avions imprudemment explor cette
galerie la torche la main, une explosion terrible et fini le voyage en
supprimant les voyageurs.
Cette excursion dans la houillre dura jusquau soir. Mon oncle conte-
nait peine limpatience que lui causait lhorizontalit de la route. Les t-
nbres, toujours profondes vingt pas, empchaient destimer la lon-
gueur de la galerie, et je commenai la croire interminable, quand sou-
dain, six heures, un mur se prsenta inopinment nous. droite,
gauche, en haut, en bas, il ny avait aucun passage. Nous tions arrivs
au fond dune impasse.
Eh bien ! tant mieux ! scria mon oncle, je sais au moins quoi men
tenir. Nous ne sommes pas sur la route de Saknussemm, et il ne reste
plus qu revenir en arrire. Prenons une nuit de repos, et avant trois
jours nous aurons regagn le point o les deux galeries se bifurquent.
Oui, dis-je, si nous en avons la force !
Et pourquoi non ?
Parce que, demain, leau manquera tout fait.
Et le courage manquera-t-il aussi ? dit le professeur en me regar-
dant dun il svre. Je nosai lui rpondre.
103
Chapitre 21
Le lendemain, le dpart eut lieu de grand matin. Il fallait se hter.
Nous tions cinq jours de marche du carrefour.
Je ne mappesantirai pas sur les souffrances de notre retour. Mon oncle
les supporta avec la colre dun homme qui ne se sent pas le plus fort ;
Hans avec la rsignation de sa nature pacifique ; moi, je lavoue, me plai-
gnant et me dsesprant ; je ne pouvais avoir de cur contre cette mau-
vaise fortune.
Ainsi que je lavais prvu, leau fit tout fait dfaut la fin du premier
jour de marche. Notre provision liquide se rduisit alors du genivre,
mais cette infernale liqueur brlait le gosier, et je ne pouvais mme en
supporter la vue. Je trouvais la temprature touffante. La fatigue me pa-
ralysait. Plus dune fois, je faillis tomber sans mouvement. On faisait
halte alors ; mon oncle ou lIslandais me rconfortaient de leur mieux.
Mais je voyais dj que le premier ragissait pniblement contre
lextrme fatigue et les tortures nes de la privation deau.
Enfin, le mardi, 8 juillet, en nous tranant sur les genoux, sur les mains,
nous arrivmes demi morts au point de jonction des deux galeries. L
je demeurai comme une masse inerte, tendu sur le sol de lave. Il tait
dix heures du matin.
Hans et mon oncle, accots la paroi, essayrent de grignoter quelques
morceaux de biscuit. De longs gmissements schappaient de mes lvres
tumfies. Je tombai dans un profond assoupissement.
Au bout de quelque temps, mon oncle sapprocha de moi et me soule-
va entre ses bras :
Pauvre enfant ! murmura-t-il avec un vritable accent de piti.
Je fus touch de ces paroles, ntant pas habitu aux tendresses du fa-
rouche professeur. Je saisis ses mains frmissantes dans les miennes. Il se
laissa faire en me regardant. Ses yeux taient humides.
104
Je le vis alors prendre la gourde suspendue son ct. ma grande
stupfaction, il lapprocha de mes lvres :
Bois , fit-il.
Avais-je bien entendu ? Mon oncle tait-il fou ? Je le regardais dun air
hbt. Je ne voulais pas le comprendre.
Bois , reprit-il.
Et relevant sa gourde, il la vida tout entire entre mes lvres.
Oh ! jouissance infinie ! une gorge deau vint humecter ma bouche en
feu, une seule, mais elle suffit rappeler en moi la vie qui schappait.
Je remerciai mon oncle en joignant les mains.
Oui, fit-il, une gorge deau ! la dernire ! entends-tu bien ? la der-
nire ! Je lavais prcieusement garde au fond de ma gourde. Vingt fois,
cent fois, jai d rsister mon effrayant dsir de la boire ! Mais non,
Axel, je la rservais pour toi.
Mon oncle ! murmurai-je pendant que de grosses larmes mouillaient
mes yeux.
Oui, pauvre enfant, je savais qu ton arrive ce carrefour, tu tom-
berais demi mort, et jai conserv mes dernires gouttes deau pour te
ranimer.
Merci ! merci ! mcriai-je. Si peu que ma soif fut apaise, javais ce-
pendant retrouv quelque force. Les muscles de mon gosier, contracts
jusqualors, se dtendaient et linflammation de mes lvres stait adou-
cie. Je pouvais parler. Voyons, dis-je, nous navons maintenant quun
parti prendre ; leau nous manque ; il faut revenir sur nos pas. Pen-
dant que je parlais ainsi, mon oncle vitait de me regarder ; il baissait la
tte ; ses yeux fuyaient les miens. Il faut revenir, mcriai-je, et re-
prendre le chemin du Sneffels. Que Dieu nous donne la force de remon-
ter jusquau sommet du cratre !
Revenir ! fit mon oncle, comme sil rpondait plutt lui qu moi-
mme.
Oui, revenir, et sans perdre un instant.
Il y eut ici un moment de silence assez long.
Ainsi donc, Axel, reprit le professeur dun ton bizarre, ces quelques
gouttes deau ne tont pas rendu le courage et lnergie ?
Le courage !
105
Je te vois abattu comme avant, et faisant encore entendre des paroles
de dsespoir ! quel homme avais-je affaire et quels projets son esprit
audacieux formait-il encore ? Quoi ! vous ne voulez pas ?
Renoncer cette expdition, au moment o tout annonce quelle
peut russir ! Jamais !
Alors il faut se rsigner prir ?
Non, Axel, non ! pars. Je ne veux pas ta mort ! Que Hans
taccompagne. Laisse-moi seul !
Vous abandonner !
Laisse-moi, te dis-je ! Jai commenc ce voyage ; je laccomplirai jus-
quau bout, ou je nen reviendrai pas. Va-ten, Axel, va-ten !
Mon oncle parlait avec une extrme surexcitation. Sa voix, un instant
attendrie, redevenait dure et menaante. Il luttait avec une sombre ner-
gie contre limpossible ! Je ne voulais pas labandonner au fond de cet
abme, et, dun autre ct, linstinct de la conservation me poussait le
fuir.
Le guide suivait cette scne avec son indiffrence accoutume. Il com-
prenait cependant ce qui se passait entre ses deux compagnons. Nos
gestes indiquaient assez la voie diffrente o chacun de nous essayait
dentraner lautre ; mais Hans semblait sintresser peu la question
dans laquelle son existence se trouvait en jeu, prt partir si lon donnait
le signal du dpart, prt rester la moindre volont de son matre.
Que ne pouvais-je en cet instant me faire entendre de lui ! Mes paroles,
mes gmissements, mon accent, auraient eu raison de cette froide nature.
Ces dangers que le guide ne paraissait pas souponner, je les lui eusse
fait comprendre et toucher du doigt. nous deux nous aurions peut-tre
convaincu lentt professeur. Au besoin, nous laurions contraint rega-
gner les hauteurs du Sneffels !
Je mapprochai de Hans. Je mis ma main sur la sienne. Il ne bougea
pas. Je lui montrai la route du cratre. Il demeura immobile. Ma figure
haletante disait toutes mes souffrances. LIslandais remua doucement la
tte, et dsignant tranquillement mon oncle :
Master, fit-il.
Le matre, mcriai-je ! insens ! non, il nest pas le matre de ta vie ! il
faut fuir ! il faut lentraner ! mentends-tu ! me comprends-tu ?
Javais saisi Hans par le bras. Je voulais lobliger se lever. Je luttais
avec lui. Mon oncle intervint.
106
Du calme, Axel, dit-il. Tu nobtiendras rien de cet impassible servi-
teur. Ainsi, coute ce que jai te proposer.
Je me croisai les bras, en regardant mon oncle bien en face.
Le manque deau, dit-il, met seul obstacle laccomplissement de
mes projets. Dans cette galerie de lest, faite de laves, de schistes, de
houilles, nous navons pas rencontr une seule molcule liquide. Il est
possible que nous soyons plus heureux en suivant le tunnel de louest.
Je secouai la tte avec un air de profonde incrdulit. coute-moi jus-
quau bout, reprit le professeur en forant la voix. Pendant que tu gisais,
l sans mouvement, jai t reconnatre la conformation de cette galerie.
Elle senfonce directement dans les entrailles du globe, et, en peu
dheures, elle nous conduira au massif granitique. L nous devons ren-
contrer des sources abondantes. La nature de la roche le veut ainsi, et
linstinct est daccord avec la logique pour appuyer ma conviction. Or,
voici ce que jai te proposer. Quand Colomb a demand trois jours ses
quipages pour trouver les terres nouvelles, ses quipages, malades,
pouvants, ont cependant fait droit sa demande, et il a dcouvert le
nouveau monde. Moi, le Colomb de ces rgions souterraines, je ne te de-
mande quun jour encore. Si, ce temps coul, je nai pas rencontr leau
qui nous manque, je te le jure, nous reviendrons la surface de la terre.
En dpit de mon irritation, je fus mu de ces paroles et de la violence
que se faisait mon oncle pour tenir un pareil langage.
Eh bien ! mcriai-je, quil soit fait comme vous le dsirez, et que
Dieu rcompense votre nergie surhumaine. Vous navez plus que
quelques heures tenter le sort. En route !
107
Chapitre 22
La descente recommena cette fois par la nouvelle galerie. Hans mar-
chait en avant, selon son habitude. Nous navions pas fait cent pas, que
le professeur, promenant sa lampe le long des murailles, scriait :
Voil les terrains primitifs ! nous sommes dans la bonne voie ! mar-
chons ! marchons !
Lorsque la terre se refroidit peu peu aux premiers jours du monde, la
diminution de son volume produisit dans lcorce des dislocations, des
ruptures, des retraits, des fendilles. Le couloir actuel tait une fissure de
ce genre, par laquelle spanchait autrefois le granit ruptif. Ses mille d-
tours formaient un inextricable labyrinthe travers le sol primordial.
mesure que nous descendions, la succession des couches composant
le terrain primitif apparaissait avec plus de nettet. La science golo-
gique considre ce terrain primitif comme la base de lcorce minrale, et
elle a reconnu quil se compose de trois couches diffrentes, les schistes,
les gneiss, les micaschistes, reposant sur cette roche inbranlable quon
appelle le granit.
Or, jamais minralogistes ne staient rencontrs dans des circons-
tances aussi merveilleuses pour tudier la nature sur place. Ce que la
sonde, machine inintelligente et brutale, ne pouvait rapporter la sur-
face du globe de sa texture interne, nous allions ltudier de nos yeux, le
toucher de nos mains.
travers ltage des schistes, colors de belles nuances vertes, serpen-
taient des filons mtalliques de cuivre, de manganse avec quelques
traces de platine et dor. Je songeais ces richesses enfouies dans les en-
trailles du globe et dont lavidit humaine naura jamais la jouissance !
Ces trsors, les bouleversements des premiers jours les ont enterrs de
telles profondeurs, que ni la pioche, ni le pic ne sauront les arracher
leur tombeau.
Aux schistes succdrent les gneiss, dune structure stratiforme, re-
marquables par la rgularit et le paralllisme de leurs feuillets, puis, les
108
micaschistes disposs en grandes lamelles rehausses lil par les scin-
tillations du mica blanc.
La lumire des appareils, rpercute par les petites facettes de la masse
rocheuse, croisait ses jets de feu sous tous les angles, et je mimaginais
voyager travers un diamant creux, dans lequel les rayons se brisaient
en mille blouissements.
Vers six heures du soir, cette fte de la lumire vint diminuer sensi-
blement, presque cesser ; les parois prirent une teinte cristallise, mais
sombre ; le mica se mlangea plus intimement au feldspath et au quartz,
pour former la roche par excellence, la pierre dure entre toutes, celle qui
supporte, sans en tre crase, les quatre tages de terrain du globe.
Nous tions murs dans limmense prison de granit.
Il tait huit heures du soir. Leau manquait toujours. Je souffrais horri-
blement. Mon oncle marchait en avant. Il ne voulait pas sarrter. Il ten-
dait loreille pour surprendre les murmures de quelque source. Mais
rien !
Cependant mes jambes refusaient de me porter. Je rsistais mes tor-
tures pour ne pas obliger mon oncle faire halte. Cet t pour lui le
coup du dsespoir, car la journe finissait, la dernire qui lui appartnt.
Enfin mes forces mabandonnrent. Je poussai un cri et je tombai.
moi ! je meurs !
Mon oncle revint sur ses pas. Il me considra en croisant ses bras ; puis
ces paroles sourdes sortirent de ses lvres :
Tout est fini !
Un effrayant geste de colre frappa une dernire fois mes regards, et je
fermai les yeux.
Lorsque je les rouvris, japerus mes deux compagnons immobiles et
rouls dans leur couverture. Dormaient-ils ? Pour mon compte, je ne
pouvais trouver un instant de sommeil. Je souffrais trop, et surtout de la
pense que mon mal devait tre sans remde. Les dernires paroles de
mon oncle retentissaient dans mon oreille. Tout tait fini ! car dans un
pareil tat de faiblesse il ne fallait mme pas songer regagner la surface
du globe. Il y avait une lieue et demie dcorce terrestre !
Il me semblait que cette masse pesait de tout son poids sur mes
paules. Je me sentais cras et je mpuisais en efforts violents pour me
retourner sur ma couche de granit.
109
Quelques heures se passrent. Un silence profond rgnait autour de
nous, un silence de tombeau. Rien narrivait travers ces murailles dont
la plus mince mesurait cinq milles dpaisseur.
Cependant, au milieu de mon assoupissement, je crus entendre un
bruit. Lobscurit se faisait dans le tunnel. Je regardai plus attentivement,
et il me sembla voir lIslandais qui disparaissait, la lampe la main.
Pourquoi ce dpart ? Hans nous abandonnait-il ? Mon oncle dormait.
Je voulus crier. Ma voix ne put trouver passage entre mes lvres dess-
ches. Lobscurit tait devenue profonde, et les derniers bruits venaient
de steindre.
Hans nous abandonne ! mcriai-je. Hans ! Hans !
Ces mots, je les criais en moi-mme. Ils nallaient pas plus loin. Cepen-
dant, aprs le premier instant de terreur, jeus honte de mes soupons
contre un homme dont la conduite navait rien eu jusque-l de suspect.
Son dpart ne pouvait tre une fuite. Au lieu de remonter la galerie, il la
descendait. De mauvais desseins leussent entran en haut, non en bas.
Ce raisonnement me calma un peu, et je revins un autre dordre
dides. Hans, cet homme paisible, un motif grave avait pu seul
larracher son repos. Allait-il donc la dcouverte ? Avait-il entendu
pendant la nuit silencieuse quelque murmure dont la perception ntait
pas arrive jusqu moi ?
110
Chapitre 23
Pendant une heure jimaginai dans mon cerveau en dlire toutes les
raisons qui avaient pu faire agir le tranquille chasseur. Les ides les plus
absurdes senchevtrrent dans ma tte. Je crus que jallais devenir fou !
Mais enfin un bruit de pas se produisit dans les profondeurs du
gouffre. Hans remontait. La lumire incertaine commenait glisser sur
les parois, puis elle dboucha par lorifice du couloir. Hans parut.
Il sapprocha de mon oncle, lui mit la main sur lpaule et lveilla
doucement. Mon oncle se leva.
Quest-ce donc ? fit-il.
Vatten , rpondit le chasseur. Il faut croire que sous linspiration des
violentes douleurs, chacun devient polyglotte. Je ne savais pas un seul
mot de danois, et cependant je compris dinstinct le mot de notre guide.
De leau ! de leau ! mcriai-je en battant des mains, en gesticulant
comme un insens.
De leau ! rptait mon oncle. Hvar ? demanda-t-il lIslandais.
Nedat , rpondit Hans.
O ? En bas ! Je comprenais tout. Javais saisi les mains du chasseur, et
je les pressais, tandis quil me regardait avec calme.
Les prparatifs du dpart ne furent pas longs, et bientt nous descen-
dions un couloir dont la pente atteignait deux pieds par toise. Une heure
plus tard, nous avions fait mille toises environ et descendu deux mille
pieds.
En ce moment, nous entendions distinctement un son inaccoutum
courir dans les flancs de la muraille granitique, une sorte de mugisse-
ment sourd, comme un tonnerre loign. Pendant cette premire demi-
heure de marche, ne rencontrant point la source annonce, je sentais les
angoisses me reprendre ; mais alors mon oncle mapprit lorigine des
bruits qui se produisaient.
111
Hans ne sest pas tromp, dit-il, ce que tu entends l, cest le mugis-
sement dun torrent.
Un torrent ? mcriai-je.
Il ny a pas en douter. Un fleuve souterrain circule autour de nous !

Nous htmes le pas, surexcits par lesprance. Je ne sentais plus ma


fatigue. Ce bruit dune eau murmurante me rafrachissait dj. Le tor-
rent, aprs stre longtemps soutenu au-dessus de notre tte, courait
maintenant dans la paroi de gauche, mugissant et bondissant. Je passais
frquemment ma main sur le roc, esprant y trouver des traces de suinte-
ment ou dhumidit. Mais en vain.
Une demi-heure scoula encore. Une demi-lieue fut encore franchie.
Il devint alors vident que le chasseur, pendant son absence, navait
pu prolonger ses recherches au-del. Guid par un instinct particulier
aux montagnards, aux hydroscopes, il sentit ce torrent travers le
roc, mais certainement il navait point vu le prcieux liquide ; il ne sy
tait pas dsaltr.
Bientt mme il fut constant que, si notre marche continuait, nous
nous loignerions du torrent dont le murmure tendait diminuer.
On rebroussa chemin. Hans sarrta lendroit prcis o le torrent
semblait tre le plus rapproch.
Je massis prs de la muraille, tandis que les eaux couraient deux
pieds de moi avec une violence extrme. Mais un mur de granit nous en
sparait encore.
Sans rflchir, sans me demander si quelque moyen nexistait pas de
se procurer cette eau, je me laissai aller un premier moment de
dsespoir.
Hans me regarda et je crus voir un sourire apparatre sur ses lvres.
Il se leva et prit la lampe. Je le suivis. Il se dirigea vers la muraille. Je le
regardai faire. Il colla son oreille sur la pierre sche, et la promena lente-
ment en coutant avec le plus grand soin. Je compris quil cherchait le
point prcis o le torrent se faisait entendre plus bruyamment. Ce point,
il le rencontra dans la paroi latrale de gauche, trois pieds au-dessus du
sol.
Combien jtais mu ! Je nosais deviner ce que voulait faire le chas-
seur ! Mais il fallut bien le comprendre et lapplaudir, et le presser de
112
mes caresses, quand je le vis saisir son pic pour attaquer la roche elle-
mme.
Sauvs ! mcriai-je.
Oui, rptait mon oncle avec frnsie, Hans a raison ! Ah ! le brave
chasseur ! Nous naurions pas trouv cela !
Je le crois bien ! Un pareil moyen, quelque simple quil ft, ne nous se-
rait pas venu lesprit. Rien de plus dangereux que de donner un coup
de pioche dans cette charpente du globe. Et si quelque boulement allait
se produire qui nous craserait ! Et si le torrent, se faisant jour travers
le roc, allait nous envahir ! Ces dangers navaient rien de chimrique ;
mais alors les craintes dboulement ou dinondation ne pouvaient nous
arrter, et notre soif tait si intense que, pour lapaiser, nous eussions
creus au lit mme de lOcan.
Hans se mit ce travail, que ni mon oncle ni moi nous neussions ac-
compli. Limpatience emportant notre main, la roche et vol en clats
sous ses coups prcipits. Le guide, au contraire, calme et modr, usa
peu peu le rocher par une srie de petits coups rpts, creusant une
ouverture large dun demi-pied. Jentendais le bruit du torrent
saccrotre, et je croyais dj sentir leau bienfaisante rejaillir sur mes
lvres.
Bientt le pic senfona de deux pieds dans la muraille de granit ; le
travail durait depuis plus dune heure. Je me tordais dimpatience ! Mon
oncle voulait employer les grands moyens. Jeus de la peine larrter, et
dj il saisissait son pic, quand soudain un sifflement se fit entendre. Un
jet deau slana de la muraille et vint se briser sur la paroi oppose.
Hans, demi renvers par le choc, ne put retenir un cri de douleur. Je
compris pourquoi lorsque, plongeant mes mains dans le jet liquide, je
poussai mon tour une violente exclamation. La source tait bouillante.
De leau cent degrs ! mcriai-je.
Eh bien, elle refroidira , rpondit mon oncle.
Le couloir semplissait de vapeurs, tandis quun ruisseau se formait et
allait se perdre dans les sinuosits souterraines ; bientt nous y puisions
notre premire gorge.
Ah ! quelle jouissance ! Quelle incomparable volupt ! Qutait cette
eau ? Do venait-elle ? Peu importait. Ctait de leau, et, quoique
chaude encore, elle ramenait au cur la vie prte schapper. Je buvais
sans marrter, sans goter mme.
Ce ne fut quaprs une minute de dlectation que je mcriai :
113
Mais cest de leau ferrugineuse !
Excellente pour lestomac, rpliqua mon oncle, et dune haute min-
ralisation ! Voil un voyage qui vaudra celui de Spa ou de Tplitz !
Ah ! que cest bon !
Je le crois bien, une eau puise deux lieues sous terre ! Elle a un
got dencre qui na rien de dsagrable. Une fameuse ressource que
Hans nous a procure l ! Aussi je propose de donner son nom ce ruis-
seau salutaire.
Bien ! mcriai-je.
Et le nom de Hans-bach fut aussitt adopt.
Hans nen fut pas plus fier. Aprs stre modrment rafrachi, il
saccota dans un coin avec son calme accoutum. Maintenant, dis-je, il
ne faudrait pas laisser perdre cette eau.
quoi bon ? rpondit mon oncle, je souponne la source dtre
intarissable.
Quimporte ! remplissons loutre et les gourdes, puis nous essaye-
rons de boucher louverture.
Mon conseil fut suivi. Hans, au moyen dclats de granit et dtoupe,
essaya dobstruer lentaille faite la paroi. Ce ne fut pas chose facile. On
se brlait les mains sans y parvenir ; la pression tait trop considrable,
et nos efforts demeurrent infructueux.
Il est vident, dis-je, que les nappes suprieures de ce cours deau
sont situes une grande hauteur, en juger par la force du jet.
Cela nest pas douteux, rpliqua mon oncle, il y a l mille atmo-
sphres de pression, si cette colonne deau a trente-deux mille pieds de
hauteur. Mais il me vient une ide.
Laquelle ?
Pourquoi nous entter boucher cette ouverture ?
Mais, parce que
Jaurais t embarrass de trouver une bonne raison.
Quand nos gourdes seront vides, sommes-nous assurs de trouver
les remplir ?
Non, videmment.
Eh bien, laissons couler cette eau ! Elle descendra naturellement et
guidera ceux quelle rafrachira en route !
114
Voil qui est bien imagin ! mcriai-je, et avec ce ruisseau pour com-
pagnon, il ny a plus aucune raison pour ne pas russir, dans nos projets.
Ah ! tu y viens, mon garon, dit le professeur en riant.
Je fais mieux que dy venir, jy suis.
Un instant ! Commenons par prendre quelques heures de repos.
Joubliais vraiment quil fit nuit. Le chronomtre se chargea de me
lapprendre. Bientt chacun de nous, suffisamment restaur et rafrachi,
sendormit dun profond sommeil.
115
Chapitre 24
Le lendemain nous avions dj oubli nos douleurs passes. Je
mtonnai tout dabord de navoir plus soif, et jen demandai la raison.
Le ruisseau qui coulait mes pieds en murmurant se chargea de me
rpondre.
On djeuna et lon but de cette excellente eau ferrugineuse. Je me sen-
tais tout ragaillardi et dcid aller loin. Pourquoi un homme convaincu
comme mon oncle ne russirait-il pas, avec un guide industrieux comme
Hans, et un neveu dtermin comme moi ? Voil les belles ides qui
se glissaient dans mon cerveau ! On met propos de remonter la cime
du Sneffels que jaurais refus avec indignation.
Mais il ntait heureusement question que de descendre.
Partons ! mcriai-je en veillant par mes accents enthousiastes les
vieux chos du globe.
La marche fut reprise le jeudi huit heures du matin. Le couloir de
granit, se contournant en sinueux dtours, prsentait des coudes inatten-
dus, et affectait limbroglio dun labyrinthe ; mais, en somme, sa direc-
tion principale tait toujours le sud-est. Mon oncle ne cessait de consulter
avec le plus grand soin sa boussole, pour se rendre compte du chemin
parcouru.
La galerie senfonait presque horizontalement, avec deux pouces de
pente par toise, tout au plus. Le ruisseau courait sans prcipitation en
murmurant sous nos pieds. Je le comparais quelque gnie familier qui
nous guidait travers la terre, et de la main je caressais la tide naade
dont les chants accompagnaient nos pas. Ma bonne humeur prenait vo-
lontiers une tournure mythologique.
Quant mon oncle, il pestait contre lhorizontalit de la route, lui,
lhomme des verticales . Son chemin sallongeait indfiniment, et au
lieu de glisser le long du rayon terrestre, suivant son expression, il sen
allait par lhypothnuse. Mais nous navions pas le choix, et tant que lon
gagnait vers le centre, si peu que ce ft, il ne fallait pas se plaindre.
116
Dailleurs, de temps autre, les pentes sabaissaient ; la naade se met-
tait dgringoler en mugissant, et nous descendions plus profondment
avec elle.
En somme, ce jour-l et le lendemain, on fit beaucoup de chemin hori-
zontal, et relativement peu de chemin vertical.
Le vendredi soir, 10 juillet, daprs lestime, nous devions tre trente
lieues au sud-est de Reykjawik et une profondeur de deux lieues et
demie.
Sous nos pieds souvrit alors un puits assez effrayant. Mon oncle ne
put sempcher de battre des mains en calculant la roideur de ses pentes.
Voil qui nous mnera loin, scria-t-il, et facilement, car les saillies
du roc font un vritable escalier !
Les cordes furent disposes par Hans de manire prvenir tout acci-
dent. La descente commena. Je nose lappeler prilleuse, car jtais dj
familiaris avec ce genre dexercice.
Ce puits tait une fente troite pratique dans le massif, du genre de
celles quon appelle faille ; la contraction de la charpente terrestre,
lpoque de son refroidissement, lavait videmment produite. Si elle ser-
vit autrefois de passage aux matires ruptives vomies par le Sneffels, je
ne mexpliquais pas comment celles-ci ny laissrent aucune trace. Nous
descendions une sorte de vis tournante quon et cru faite de la main des
hommes.
De quart dheure en quart dheure, il fallait sarrter pour prendre un
repos ncessaire et rendre nos jarrets leur lasticit. On sasseyait alors
sur quelque saillie, les jambes pendantes, on causait en mangeant, et lon
se dsaltrait au ruisseau.
Il va sans dire que, dans cette faille, le Hans-bach stait fait cascade au
dtriment de son volume ; mais il suffisait et au del tancher notre
soif ; dailleurs, avec les dclivits moins accuses, il ne pouvait manquer
de reprendre son cours paisible. En ce moment il me rappelait mon
digne oncle, ses impatiences et ses colres, tandis que, par les pentes
adoucies, ctait le calme du chasseur islandais.
Le 11 et le 12 juillet, nous suivmes les spirales de cette faille, pntrant
encore de deux lieues dans lcorce terrestre, ce qui faisait prs de cinq
lieues au-dessous du niveau de la mer. Mais, le 13, vers midi, la faille
prit, dans la direction du sud-est, une inclinaison beaucoup plus douce,
environ quarante-cinq degrs.
117
Le chemin devint alors ais et dune parfaite monotonie. Il tait diffi-
cile quil en ft autrement. Le voyage ne pouvait tre vari par les inci-
dents du paysage.
Enfin, le mercredi 15, nous tions sept lieues sous terre et cinquante
lieues environ du Sneffels. Bien que nous fussions un peu fatigus, nos
sants se maintenaient dans un tat rassurant, et la pharmacie de voyage
tait encore intacte.
Mon oncle tenait heure par heure les indications de la boussole, du
chronomtre, du manomtre et du thermomtre, celles-l mme quil a
publies dans le rcit scientifique de son voyage. Il pouvait donc se
rendre facilement compte de sa situation. Lorsquil mapprit que nous
tions une distance horizontale de cinquante lieues, je ne pus retenir
une exclamation.
Quas-tu donc ? demanda-t-il.
Rien, seulement je fais une rflexion.
Laquelle, mon garon ?
Cest que, si vos calculs sont exacts, nous ne sommes plus sous
lIslande.
Crois-tu ?
Il est facile de nous en assurer.
Je pris mes mesures au compas sur la carte.
Je ne me trompais pas, dis-je ; nous avons dpass le cap Portland, et
ces cinquante lieues dans le sud-est nous mettent en pleine mer.
Sous la pleine mer, rpliqua mon oncle en se frottant les mains.
Ainsi, mcriai-je, lOcan stend au-dessus de notre tte !
Bah ! Axel, rien de plus naturel ! Ny a-t-il pas Newcastle des mines
de charbon qui savancent sous les flots ?
Le professeur pouvait trouver cette situation fort simple ; mais la pen-
se de me promener sous la masse des eaux ne laissa pas de me proccu-
per. Et cependant, que les plaines et les montagnes de lIslande fussent
suspendues sur notre tte, ou les flots de lAtlantique, cela diffrait peu,
en somme, du moment que la charpente granitique tait solide. Du reste,
je mhabituai promptement cette ide, car le couloir, tantt droit, tantt
sinueux, capricieux dans ses pentes comme dans ses dtours, mais tou-
jours courant au sud-est, et toujours senfonant davantage, nous condui-
sit rapidement de grandes profondeurs.
118
Quatre jours plus tard, le samedi 18 juillet, le soir, nous arrivmes
une espce de grotte assez vaste ; mon oncle remit Hans ses trois rix-
dales hebdomadaires, et il fut dcid que le lendemain serait un jour de
repos.
119
Chapitre 25
Je me rveillai donc, le dimanche matin, sans cette proccupation habi-
tuelle dun dpart immdiat. Et, quoique ce ft au plus profond des
abmes, cela ne laissait pas dtre agrable. Dailleurs, nous tions faits
cette existence de troglodytes. Je ne pensais gure au soleil, aux toiles,
la lune, aux arbres, aux maisons, aux villes, toutes ces superfluits ter-
restres dont ltre sublunaire sest fait une ncessit. En notre qualit de
fossiles, nous faisions fi de ces inutiles merveilles.
La grotte formait une vaste salle. Sur son sol granitique coulait douce-
ment le ruisseau fidle. une pareille distance de sa source, son eau
navait plus que la temprature ambiante et se laissait boire sans
difficult.
Aprs le djeuner, le professeur voulut consacrer quelques heures
mettre en ordre ses notes quotidiennes.
Dabord, dit-il, je vais faire des calculs, afin de relever exactement
notre situation ; je veux pouvoir, au retour, tracer une carte de notre
voyage, une sorte de section verticale du globe, qui donnera le profil de
lexpdition.
Ce sera fort curieux, mon oncle ; mais vos observations auront-elles
un degr suffisant de prcision ?
Oui. Jai not avec soin les angles et les pentes. Je suis sr de ne point
me tromper. Voyons dabord o nous sommes. Prends la boussole et ob-
serve la direction quelle indique.
Je regardai linstrument, et, aprs un examen attentif, je rpondis :
Est-quart-sud-est.
Bien ! fit le professeur en notant lobservation et en tablissant
quelques calculs rapides. Jen conclus que nous avons fait quatre-vingt-
cinq lieues depuis notre point de dpart.
Ainsi, nous voyageons sous lAtlantique ?
Parfaitement.
120
Et, dans ce moment, une tempte sy dchane peut-tre, et des na-
vires sont secous sur notre tte par les flots et louragan ?
Cela se peut.
Et les baleines viennent frapper de leur queue les murailles de notre
prison ?
Sois tranquille, Axel, elles ne parviendront pas lbranler. Mais re-
venons nos calculs. Nous sommes dans le sud-est, quatre-vingt-cinq
lieues de la base du Sneffels, et, daprs mes notes prcdentes, jestime
seize lieues la profondeur atteinte.
Seize lieues ! mcriai-je.
Sans doute.
Mais cest lextrme limite assigne par la science lpaisseur de
lcorce terrestre.
Je ne dis pas non.
Et ici, suivant la loi de laccroissement de la temprature, une chaleur
de quinze cents degrs devrait exister.
Devrait, mon garon.
Et tout ce granit ne pourrait se maintenir ltat solide et serait en
pleine fusion.
Tu vois quil nen est rien et que les faits, suivant leur habitude,
viennent dmentir les thories.
Je suis forc den convenir, mais enfin cela mtonne.
Quindique le thermomtre ?
Vingt-sept degrs six diximes.
Il sen manque donc de quatorze cent soixante-quatorze degrs
quatre diximes que les savants naient raison. Donc, laccroissement
proportionnel de la temprature est une erreur. Donc, Humphry Davy
ne se trompait pas. Donc, je nai pas eu tort de lcouter. Quas-tu
rpondre ?
Rien.
la vrit, jaurais eu beaucoup de choses dire. Je nadmettais la
thorie de Davy en aucune faon, je tenais toujours pour la chaleur cen-
trale, bien que je nen ressentisse point les effets. Jaimais mieux ad-
mettre, en vrit, que cette chemine dun volcan teint, recouverte par
les laves dun enduit rfractaire, ne permettait pas la temprature de se
propager travers ses parois.
121
Mais, sans marrter chercher des arguments nouveaux, je me bornai
prendre la situation telle quelle tait.
Mon oncle, repris-je, je tiens pour exact tous vos calculs, mais
permettez-moi den tirer une consquence rigoureuse.
Va, mon garon, ton aise.
Au point o nous sommes, sous la latitude de lIslande, le rayon ter-
restre est de quinze cent quatre-vingt-trois lieues peu prs ?
Quinze cent quatre-vingt-trois lieues et un tiers.
Mettons seize cents lieues en chiffres ronds. Sur un voyage de seize
cents lieues, nous en avons fait douze ?
Comme tu dis.
Et cela au prix de quatre-vingt-cinq lieues de diagonale ?
Parfaitement.
En vingt jours environ ?
En vingt jours.
Or seize lieues font le centime du rayon terrestre. continuer ainsi,
nous mettrons donc deux mille jours, ou prs de cinq ans et demi
descendre !
Le professeur ne rpondit pas. Sans compter que, si une verticale de
seize lieues sachte par une horizontale de quatre-vingts, cela fera huit
mille lieues dans le sud-est, et il y aura longtemps que nous serons sortis
par un point de la circonfrence avant den atteindre le centre !
Au diable tes calculs ! rpliqua mon oncle avec un mouvement de co-
lre. Au diable tes hypothses ! Sur quoi reposent-elles ? Qui te dit que ce
couloir ne va pas directement notre but ? Dailleurs jai pour moi un
prcdent. Ce que je fais l un autre la fait, et o il a russi je russirai
mon tour.
Je lespre ; mais, enfin, il mest bien permis
Il test permis de te taire, Axel, quand tu voudras draisonner de la
sorte.
Je vis bien que le terrible professeur menaait de reparatre sous la
peau de loncle, et je me tins pour averti.
Maintenant, reprit-il, consulte le manomtre. Quindique-t-il ?
Une pression considrable.
Bien. Tu vois quen descendant doucement, en nous habituant peu
peu la densit de cette atmosphre, nous nen souffrons aucunement.
122
Aucunement, sauf quelques douleurs doreilles.
Ce nest rien, et tu feras disparatre ce malaise en mettant lair ext-
rieur en communication rapide avec lair contenu dans tes poumons.
Parfaitement, rpondis-je, bien dcid ne plus contrarier mon
oncle. Il y a mme un plaisir vritable se sentir plong dans cette atmo-
sphre plus dense. Avez-vous remarqu avec quelle intensit le son sy
propage ?
Sans doute. Un sourd finirait par y entendre merveille.
Mais cette densit augmentera sans aucun doute ?
Oui, suivant une loi assez peu dtermine. Il est vrai que lintensit
de la pesanteur diminuera mesure que nous descendrons. Tu sais que
cest la surface mme de la terre que son action se fait le plus vivement
sentir, et quau centre du globe les objets ne psent plus.
Je le sais ; mais dites-moi, cet air ne finira-t-il pas par acqurir la den-
sit de leau ?
Sans doute, sous une pression de sept cent dix atmosphres.
Et plus bas ?
Plus bas, cette densit saccrotra encore.
Comment descendrons-nous alors ?
Eh bien, nous mettrons des cailloux dans nos poches.
Ma foi, mon oncle, vous avez rponse tout. Je nosai pas aller plus
avant dans le champ des hypothses, car je me serais encore heurt
quelque impossibilit qui et fait bondir le professeur. Il tait vident, ce-
pendant, que lair, sous une pression qui pouvait atteindre des milliers
datmosphres, finirait par passer ltat solide, et alors, en admettant
que nos corps eussent rsist, il faudrait sarrter, en dpit de tous les rai-
sonnements du monde. Mais je ne fis pas valoir cet argument. Mon oncle
maurait encore ripost par son ternel Saknussemm, prcdent sans va-
leur, car, en tenant pour avr le voyage du savant Islandais, il y avait
une chose bien simple rpondre : Au XVIe sicle, ni le baromtre ni le
manomtre ntaient invents : comment donc Saknussemm avait-il pu
dterminer son arrive au centre du globe ? Mais je gardai cette objection
pour moi, et jattendis les vnements. Le reste de la journe se passa en
calculs et en conversation. Je fus toujours de lavis du professeur Liden-
brock, et jenviai la parfaite indiffrence de Hans, qui,
sans chercher les effets et les causes, sen allait aveuglment o le me-
nait la destine.
123
Chapitre 26
Il faut lavouer, les choses jusquici se passaient bien, et jaurais eu
mauvaise grce me plaindre. Si la moyenne des difficults ne
saccroissait pas, nous ne pouvions manquer datteindre notre but. Et
quelle gloire alors ! Jen tais arriv faire ces raisonnements la Liden-
brock. Srieusement. Cela tenait-il au milieu trange dans lequel je
vivais ? Peut-tre.
Pendant quelques jours, des pentes plus rapides, quelques-unes mme
dune effrayante verticalit, nous engagrent profondment dans le mas-
sif interne. Par certaines journes, on gagnait une lieue et demie deux
lieues vers le centre. Descentes prilleuses, pendant lesquelles ladresse
de Hans et son merveilleux sang-froid nous furent trs utiles. Cet impas-
sible Islandais se dvouait avec un incomprhensible sans-faon, et,
grce lui, plus dun mauvais pas fut franchi dont nous ne serions pas
sortis seuls.
Par exemple, son mutisme saugmentait de jour en jour. Je crois mme
quil nous gagnait. Les objets extrieurs ont une action relle sur le cer-
veau. Qui senferme entre quatre murs finit par perdre la facult
dassocier les ides et les mots. Que de prisonniers cellulaires devenus
imbciles, sinon fous, par le dfaut dexercice des facults pensantes.
Pendant les deux semaines qui suivirent notre dernire conversation, il
ne se produisit aucun incident digne dtre rapport. Je ne retrouve dans
ma mmoire, et pour cause, quun seul vnement dune extrme gravi-
t. Il met t difficile den oublier le moindre dtail.
Le 7 aot, nos descentes successives nous avaient amens une pro-
fondeur de trente lieues, cest--dire quil y avait sur notre tte trente
lieues de rocs, docan, de continents et de villes. Nous devions tre alors
deux cents lieues de lIslande.
Ce jour-l le tunnel suivait un plan peu inclin.
Je marchais en avant. Mon oncle portait lun des deux appareils de
Ruhmkorff, et moi lautre. Jexaminais les couches de granit.
124
Tout coup, en me retournant, je maperus que jtais seul.
Bon, pensai-je, jai march trop vite, ou bien Hans et mon oncle se
sont arrts en route. Allons, il faut les rejoindre. Heureusement le che-
min ne monte pas sensiblement.
Je revins sur mes pas. Je marchai pendant un quart dheure. Je regar-
dai. Personne. Jappelai. Point de rponse. Ma voix se perdit au milieu
des caverneux chos quelle veilla soudain.
Je commenai me sentir inquiet. Un frisson me parcourut tout le
corps.
Un peu de calme, dis-je haute voix. Je suis sr de retrouver mes
compagnons. Il ny a pas deux routes ! Or, jtais en avant, retournons en
arrire.
Je remontai pendant une demi-heure. Jcoutai si quelque appel ne
mtait pas adress, et dans cette atmosphre si dense, il pouvait
marriver de loin. Un silence extraordinaire rgnait dans limmense
galerie.
Je marrtai. Je ne pouvais croire mon isolement. Je voulais bien tre
gar, non perdu. gar, on se retrouve.
Voyons, rptai-je, puisquil ny a quune route, puisquils la suivent,
je dois les rejoindre. Il suffira de remonter encore. moins que, ne me
voyant pas, et oubliant que je les devanais, ils naient eu la pense de re-
venir en arrire. Eh bien ! mme dans ce cas, en me htant, je les retrou-
verai. Cest vident !
Je rptai ces derniers mots comme un homme qui nest pas convain-
cu. Dailleurs, pour associer ces ides si simples, et les runir sous forme
de raisonnement, je dus employer un temps fort long.
Un doute me prit alors. tais-je bien en avant ? Certes. Hans me sui-
vait, prcdant mon oncle. Il stait mme arrt pendant quelques ins-
tants pour rattacher ses bagages sur son paule. Ce dtail me revenait
lesprit. Cest ce moment mme que javais d continuer ma route.
Dailleurs, pensai-je, jai un moyen sr de ne pas mgarer, un fil
pour me guider dans ce labyrinthe, et qui ne saurait casser, mon fidle
ruisseau. Je nai qu remonter son cours, et je retrouverai forcment les
traces de mes compagnons.
Ce raisonnement me ranima, et je rsolus de me remettre en marche
sans perdre un instant.
125
Combien je bnis alors la prvoyance de mon oncle, lorsquil empcha
le chasseur de boucher lentaille faite la paroi de granit ! Ainsi cette
bienfaisante source, aprs nous avoir dsaltr pendant la route, allait
me guider travers les sinuosits de lcorce terrestre.
Avant de remonter, je pensai quune ablution me ferait quelque bien.
Je me baissai donc pour plonger mon front dans leau du Hans-bach !
Que lon juge de ma stupfaction !
Je foulais un granit sec et raboteux ! Le ruisseau ne coulait plus mes
pieds !
126
Chapitre 27
Je ne puis peindre mon dsespoir. Nul mot de la langue humaine ne
rendrait mes sentiments. Jtais enterr vif, avec la perspective de mourir
dans les tortures de la faim et de la soif.
Machinalement je promenai mes mains brlantes sur le sol. Que ce roc
me sembla dessch !
Mais comment avais-je abandonn le cours du ruisseau ? Car, enfin, il
ntait plus l ! Je compris alors la raison de ce silence trange, quand
jcoutai pour la dernire fois si quelque appel de mes compagnons ne
parviendrait pas mon oreille. Ainsi, au moment o mon premier pas
sengagea dans la route imprudente, je ne remarquai point cette absence
du ruisseau. Il est vident qu ce moment, une bifurcation de la galerie
souvrit devant moi, tandis que le Hans-bach obissant aux caprices
dune autre pente, sen allait avec mes compagnons vers des profondeurs
inconnues !
Comment revenir. De traces, il ny en avait pas. Mon pied ne laissait
aucune empreinte sur ce granit. Je me brisais la tte chercher la solution
de cet insoluble problme. Ma situation se rsumait en un seul mot :
perdu !
Oui ! perdu une profondeur qui me semblait incommensurable ! Ces
trente lieues dcorce terrestre pesaient sur mes paules dun poids
pouvantable ! Je me sentais cras.
Jessayai de ramener mes ides aux choses de la terre. Cest peine si
je pus y parvenir. Hambourg, la maison de Knigstrasse, ma pauvre
Graben, tout ce monde sous lequel je mgarais, passa rapidement de-
vant mon souvenir effar. Je revis dans une vive hallucination les inci-
dents du voyage, la traverse, lIslande, M. Fridriksson, le Sneffels ! Je
me dis que si, dans ma position, je conservais encore lombre dune esp-
rance, ce serait signe de folie, et quil valait mieux dsesprer !
En effet, quelle puissance humaine pouvait me ramener la surface du
globe et disjoindre ces votes normes qui sarc-boutaient au-dessus de
127
ma tte ? Qui pouvait me remettre sur la route du retour et me runir
mes compagnons ?
Oh ! mon oncle ! mcriai-je avec laccent du dsespoir.
Ce fut le seul mot de reproche qui me vint aux lvres, car je compris ce
que le malheureux homme devait souffrir en me cherchant son tour.
Quand je me vis ainsi en dehors de tout secours humain, incapable de
rien tenter pour mon salut, je songeai aux secours du Ciel. Les souvenirs
de mon enfance, ceux de ma mre que je navais connue quau temps des
baisers, revinrent ma mmoire. Je recourus la prire, quelque peu de
droits que jeusse dtre entendu du Dieu auquel je madressais si tard, et
je limplorai avec ferveur.
Ce retour vers la Providence me rendit un peu de calme, et je pus
concentrer sur ma situation toutes les forces de mon intelligence.
Javais pour trois jours de vivres, et ma gourde tait pleine. Cependant
je ne pouvais rester seul plus longtemps. Mais fallait-il monter ou
descendre ?
Monter videmment ! monter toujours !
Je devais arriver ainsi au point o javais abandonn la source, la fu-
neste bifurcation. L, une fois le ruisseau sous les pieds, je pourrais tou-
jours regagner le sommet du Sneffels.
Comment ny avais-je pas song plus tt ! Il y avait videmment l une
chance de salut. Le plus press tait donc de retrouver le cours du Hans-
bach.
Je me levai et, mappuyant sur mon bton ferr, je remontai la galerie.
La pente en tait assez raide. Je marchais avec espoir et sans embarras,
comme un homme qui na pas le choix du chemin suivre.
Pendant une demi-heure, aucun obstacle narrta mes pas. Jessayais
de reconnatre ma route la forme du tunnel, la saillie de certaines
roches, la disposition des anfractuosits. Mais aucun signe particulier
ne frappait mon esprit, et je reconnus bientt que cette galerie ne pouvait
me ramener la bifurcation. Elle tait sans issue. Je me heurtai contre un
mur impntrable, et je tombai sur le roc.
De quelle pouvante ? de quel dsespoir je fus saisi alors, je ne saurais
le dire. Je demeurai ananti. Ma dernire esprance venait de se briser
contre cette muraille de granit.
Perdu dans ce labyrinthe dont les sinuosits se croisaient en tous sens,
je navais plus tenter une fuite impossible. Il fallait mourir de la plus
128
effroyable des morts ! Et, chose trange, il me vint la pense que, si
mon corps fossilis se retrouvait un jour, sa rencontre trente lieues dans
les entrailles de terre soulverait de graves questions scientifiques !
Je voulus parler voix haute, mais de rauques accents passrent seuls
entre mes lvres dessches. Je haletais.
Au milieu de ces angoisses, une nouvelle terreur vint semparer de
mon esprit. Ma lampe stait fausse en tombant. Je navais aucun moyen
de la rparer. Sa lumire plissait et allait me manquer !
Je regardai le courant lumineux samoindrir dans le serpentin de
lappareil. Une procession dombres mouvantes se droula sur les parois
assombries. Je nosais plus abaisser ma paupire, craignant de perdre le
moindre atome de cette clart fugitive ! chaque instant il me semblait
quelle allait svanouir et que le noir menvahissait.
Enfin, une dernire lueur trembla dans la lampe. Je la suivis, je
laspirai du regard, je concentrai sur elle toute la puissance de mes yeux,
comme sur la dernire sensation de lumire quil leur ft donn
dprouver, et je demeurai plong dans les tnbres immenses.
Quel cri terrible mchappa ! Sur terre au milieu des plus profondes
nuits, la lumire nabandonne jamais entirement ses droits ! Elle est dif-
fuse, elle est subtile ; mais, si peu quil en reste, la rtine de lil finit par
la percevoir ! Ici, rien. Lombre absolue faisait de moi un aveugle dans
toute lacception du mot.
Alors ma tte se perdit. Je me relevai, les bras en avant, essayant les t-
tonnements les plus douloureux ; je me pris fuir, prcipitant mes pas
au hasard dans cet inextricable labyrinthe, descendant toujours, courant
travers la crote terrestre, comme un habitant des failles souterraines,
appelant, criant, hurlant, bientt meurtri aux saillies des rocs, tombant et
me relevant ensanglant, cherchant boire ce sang qui minondait le vi-
sage, et attendant toujours que quelque muraille imprvue vint offrir
ma tte un obstacle pour sy briser !
O me conduisit cette course insense ? Je lignorerai toujours. Aprs
plusieurs heures, sans doute bout de forces, je tombai comme une
masse inerte le long de la paroi, et je perdis tout sentiment dexistence !
129
Chapitre 28
Quand je revins la vie, mon visage tait mouill, mais mouill de
larmes. Combien dura cet tat dinsensibilit, je ne saurais le dire. Je
navais plus aucun moyen de me rendre compte du temps. Jamais soli-
tude ne fut semblable la mienne, jamais abandon si complet !
Aprs ma chute, javais perdu beaucoup de sang. Je men sentais inon-
d ! Ah ! combien je regrettai de ntre pas mort et que ce ft encore
faire ! Je ne voulais plus penser. Je chassai toute ide et, vaincu par la
douleur, je me roulai prs de la paroi oppose.
Dj je sentais lvanouissement me reprendre, et, avec lui,
lanantissement suprme, quand un bruit violent vint frapper mon
oreille. Il ressemblait au roulement prolong du tonnerre, et jentendis
les ondes sonores se perdre peu a peu dans les lointaines profondeurs du
gouffre.
Do provenait ce bruit ? De quelque phnomne sans doute, qui
saccomplissait au sein du massif terrestre. Lexplosion dun gaz, ou la
chute de quelque puissante assise du globe.
Jcoutai encore. Je voulus savoir si ce bruit se renouvellerait. Un quart
dheure se passa. Le silence rgnait dans la galerie. Je nentendais mme
plus les battements de mon cur.
Tout coup mon oreille, applique par hasard sur la muraille, crut
surprendre des paroles vagues, insaisissables, lointaines. Je tressaillis.
Cest une hallucination ! pensais-je.
Mais non. En coutant avec plus dattention, jentendis rellement un
murmure de voix. Mais de comprendre ce qui se disait, cest ce que ma
faiblesse ne me permit pas. Cependant on parlait. Jen tais certain.
Jeus un instant la crainte que ces paroles ne fussent les miennes, rap-
portes par un cho. Peut-tre avais-je cri mon insu ? Je fermai forte-
ment les lvres et jappliquai de nouveau mon oreille la paroi.
Oui, certes, on parle ! on parle !
130
En me portant mme quelques pieds plus loin, le long de la muraille,
jentendis plus distinctement. Je parvins saisir des mots incertains, bi-
zarres, incomprhensibles. Ils marrivaient comme des paroles pronon-
ces voix basse, murmures, pour ainsi dire. Le mot frlorad tait
plusieurs fois rpt, et avec un accent de douleur.
Que signifiait-il ? Qui le prononait ? Mon oncle ou Hans, videm-
ment. Mais si je les entendais, ils pouvaient donc mentendre.
moi ! criai-je de toutes mes forces, moi !
Jcoutai, jpiai dans lombre une rponse, un cri, un soupir. Rien ne
se fit entendre. Quelques minutes se passrent. Tout un monde dides
avait clos dans mon esprit. Je pensai que ma voix affaiblie ne pouvait
arriver jusqu mes compagnons.
Car ce sont eux, rptai-je. Quels autres hommes seraient enfouis
trente lieues sous terre ?
Je me remis couter. En promenant mon oreille sur la paroi, je trou-
vai un point mathmatique o les voix paraissaient atteindre leur maxi-
mum dintensit. Le mot frlorad revint encore mon oreille ; puis ce
roulement de tonnerre qui mavait tir de ma torpeur.
Non, dis-je, non. Ce nest point travers le massif que ces voix se
font entendre. La paroi est faite de granit, et elle ne permettrait pas la
plus forte dtonation de la traverser ! Ce bruit arrive par la galerie
mme ! Il faut quil y ait l un effet dacoustique tout particulier !
Jcoutai de nouveau, et cette fois, oui ! cette fois ! jentendis mon nom
distinctement jet travers lespace !
Ctait mon oncle qui le prononait ? Il causait avec le guide, et le mot
frlorad tait un mot danois !
Alors je compris tout. Pour me faire entendre il fallait prcisment par-
ler le long de cette muraille qui servirait conduire ma voix comme le fil
de fer conduit llectricit.
Mais je navais pas de temps perdre. Que mes compagnons se
fussent loigns de quelques pas et le phnomne dacoustique et t
dtruit. Je mapprochai donc de la muraille, et je prononai ces mots,
aussi distinctement que possible :
Mon oncle Lidenbrock !
Jattendis dans la plus vive anxit. Le son na pas une rapidit ex-
trme. La densit des couches dair naccrot mme pas sa vitesse ; elle
131
naugmente que son intensit. Quelques secondes, des sicles, se pas-
srent, et enfin ces paroles arrivrent mon oreille.
Axel, Axel ! est-ce toi ?
Oui ! oui ! rpondis-je.
Mon enfant, o es-tu ?
Perdu, dans la plus profonde obscurit !
Mais ta lampe ?
teinte.
Et le ruisseau ?
Disparu.
Axel, mon pauvre Axel, reprends courage !
Attendez un peu, je suis puis ! Je nai plus la force de rpondre.
Mais parlez-moi !
Courage, reprit mon oncle. Ne parle pas, coute-moi. Nous tavons
cherch en remontant et en descendant la galerie. Impossible de te trou-
ver. Ah ! je tai bien pleur, mon enfant ! Enfin, te supposant toujours sur
le chemin du Hans-bach, nous sommes redescendus en tirant des coups
de fusil. Maintenant, si nos voix peuvent se runir, pur effet
dacoustique ! nos mains ne peuvent se toucher ! Mais ne te dsespre
pas, Axel ! Cest dj quelque chose de sentendre !
Pendant ce temps javais rflchi. Un certain espoir, vague encore, me
revenait au cur. Tout dabord, une chose mimportait connatre.
Japprochai donc mes lvres de la muraille, et je dis :
Mon oncle ?
Mon enfant ? me fut-il rpondu aprs quelques instants.
Il faut dabord savoir quelle distance nous spare.
Cela est facile.
Vous avez votre chronomtre ?
Oui.
Eh bien, prenez-le. Prononcez mon nom en notant exactement la se-
conde o vous parlerez. Je le rpterai, et vous observerez galement le
moment prcis auquel vous arrivera ma rponse.
Bien, et la moiti du temps compris entre ma demande et ta rponse
indiquera celui que ma voix emploie pour arriver jusqu toi.
Cest cela, mon oncle
132
Es-tu prt ?
Oui.
Eh bien, fais attention, je vais prononcer ton nom.
Jappliquai mon oreille sur la paroi, et ds que le mot Axel me par-
vint, je rpondis immdiatement Axel , puis jattendis.
Quarante secondes, dit alors mon oncle. Il sest coul quarante se-
condes entre les deux mots ; le son met donc vingt secondes monter.
Or, mille vingt pieds par seconde, cela fait vingt mille quatre cents
pieds, ou une lieue et demie et un huitime.
Une lieue et demie ! murmurai-je.
Eh bien, cela se franchit, Axel !
Mais faut-il monter ou descendre ?
Descendre, et voici pourquoi. Nous sommes arrivs un vaste es-
pace, auquel aboutissent un grand nombre de galeries. Celle que tu as
suivie ne peut manquer de ty conduire, car il semble que toutes ces
fentes, ces fractures du globe rayonnent autour de limmense caverne
que nous occupons. Relve-toi donc et reprends ta route ; marche, trane-
toi, sil le faut, glisse sur les pentes rapides, et tu trouveras nos bras pour
te recevoir au bout du chemin. En route, mon enfant, en route !
Ces paroles me ranimrent.
Adieu, mon oncle, mcriai-je ; je pars. Nos voix ne pourront plus
communiquer entre elles, du moment que jaurai quitt cette place !
Adieu donc !
Au revoir, Axel ! au revoir !
Telles furent les dernires paroles que jentendis.
Cette surprenante conversation faite au travers de la masse terrestre,
change plus dune lieue de distance, se termina sur ces paroles
despoir ! Je fis une prire de reconnaissance Dieu, car il mavait
conduit parmi ces immensits sombres au seul point peut-tre o la voix
de mes compagnons pouvait me parvenir.
Cet effet dacoustique trs tonnant sexpliquait facilement par les
seules lois physiques ; il provenait de la forme du couloir et de la
conductibilit de la roche. Il y a bien des exemples de cette propagation
de sons non perceptibles aux espaces intermdiaires. Je me souviens
quen maint endroit ce phnomne fut observ, entre autres, dans la ga-
lerie intrieure du dme de Saint-Paul Londres, et surtout au milieu de
curieuses cavernes de Sicile, ces latomies situes prs de Syracuse, dont
133
la plus merveilleuse en ce genre est connue sous le nom dOreille de
Denys.
Ces souvenirs me revinrent lesprit, et je vis clairement que, puisque
la voix de mon oncle arrivait jusqu moi, aucun obstacle nexistait entre
nous. En suivant le chemin du son, je devais logiquement arriver comme
lui, si les forces ne me trahissaient pas en route.
Je me levai donc. Je me tranai plutt que je ne marchai. La pente tait
assez rapide. Je me laissai glisser.
Bientt la vitesse de ma descente saccrut dans une effrayante propor-
tion, et menaait de ressembler une chute. Je navais plus la force de
marrter.
Tout coup le terrain manqua sous mes pieds. Je me sentis rouler en
rebondissant sur les asprits dune galerie verticale, un vritable puits.
Ma tte porta sur un roc aigu, et je perdis connaissance.
134
Chapitre 29
Lorsque je revins moi, jtais dans une demi-obscurit, tendu sur
dpaisses couvertures. Mon oncle veillait, piant sur mon visage un
reste dexistence. mon premier soupir il me prit la main ; mon pre-
mier regard il poussa un cri de joie.
Il vit ! il vit ! scria-t-il.
Oui, rpondis-je dune voix faible.
Mon enfant, fit mon oncle en me serrant sur sa poitrine, te voila
sauv !
Je fus vivement touch de laccent dont furent prononces ces paroles,
et plus encore des soins qui les accompagnrent. Mais il fallait de telles
preuves pour provoquer chez le professeur un pareil panchement.
En ce moment Hans arriva. Il vit ma main dans celle de mon oncle ;
jose affirmer que ses yeux exprimrent un vif contentement.
God dag, dit-il.
Bonjour, Hans, bonjour, murmurai-je. Et maintenant, mon oncle,
apprenez-moi o nous sommes en ce moment ?
Demain, Axel, demain ; aujourdhui tu es encore trop faible ; jai en-
tour ta tte de compresses quil ne faut pas dranger ; dors donc, mon
garon, et demain tu sauras tout.
Mais au moins, repris-je, quelle heure, quel jour est-il ?
Onze heures du soir ; cest aujourdhui dimanche, 9 aot, et je ne te
permets plus de minterroger avant le 10 du prsent mois.
En vrit, jtais bien faible, et mes yeux se fermrent involontaire-
ment. Il me fallait une nuit de repos ; je me laissai donc assoupir sur cette
pense que mon isolement avait dur quatre longs jours.
Le lendemain, mon rveil, je regardai autour de moi. Ma couchette,
faite de toutes les couvertures de voyage, se trouvait installe dans une
grotte charmante, orne de magnifiques stalagmites, dont le sol tait
135
recouvert dun sable fin. Il y rgnait une demi-obscurit. Aucune torche,
aucune lampe ntait allume, et cependant certaines clarts inexpli-
cables venaient du dehors en pntrant par une troite ouverture de la
grotte. Jentendais aussi un murmure vague et indfini, semblable celui
des flots qui se brisent sur une grve, et parfois les sifflements de la brise.
Je me demandai si jtais bien veill, si je rvais encore, si mon cer-
veau, fl dans ma chute, ne percevait pas des bruits purement imagi-
naires. Cependant ni mes yeux ni mes oreilles ne pouvaient se tromper
ce point.
Cest un rayon du jour, pensai-je, qui se glisse par cette fente de ro-
chers ! Voil bien le murmure des vagues ! Voil le sifflement de la brise !
Est-ce que je me trompe, ou sommes-nous revenus la surface de la
terre ? Mon oncle a-t-il donc renonc son expdition, ou laurait-il heu-
reusement termine ?
Je me posais ces insolubles questions, quand le professeur entra.
Bonjour, Axel ! fit-il joyeusement. Je gagerais volontiers que tu te
portes bien !
Mais oui, dis-je en me redressant sur les couvertures.
Cela devait tre, car tu as tranquillement dormi. Hans et moi, nous
tavons veill tour tour, et nous avons vu ta gurison faire des progrs
sensibles.
En effet, je me sens ragaillardi, et la preuve, cest que je ferai honneur
au djeuner que vous voudrez bien me servir !
Tu mangeras, mon garon ! La fivre ta quitt. Hans a frott tes
plaies avec je ne sais quel onguent dont les Islandais ont le secret, et elles
se sont cicatrises merveille. Cest un fier homme que notre chasseur !
Tout en parlant, mon oncle apprtait quelques aliments que je dvorai,
malgr ses recommandations. Pendant ce temps, je laccablai de ques-
tions auxquelles il sempressa de rpondre.
Jappris alors que ma chute providentielle mavait prcisment amen
lextrmit dune galerie presque perpendiculaire ; comme jtais arriv
au milieu dun torrent de pierres, dont la moins grosse et suffi
mcraser, il fallait en conclure quune partie du massif avait gliss avec
moi. Cet effrayant vhicule me transporta ainsi jusque dans les bras de
mon oncle, o je tombai sanglant, inanim.
Vritablement, me dit-il, il est tonnant que tu ne te sois pas tu mille
fois. Mais, pour Dieu ! ne nous sparons plus, car nous risquerions de ne
jamais nous revoir.
136
Ne nous sparons plus ! Le voyage ntait donc pas fini ? Jouvrais
de grands yeux tonns, ce qui provoqua immdiatement cette question :
Quas-tu donc, Axel ?
Une demande vous adresser. Vous dites que me voil sain et sauf ?
Sans doute.
Jai tous mes membres intacts ?
Certainement.
Et ma tte ?
Ta tte, sauf quelques contusions, est parfaitement sa place sur tes
paules.
Eh bien, jai peur que mon cerveau ne soit drang.
Drang ?
Oui. Nous ne sommes pas revenus la surface du globe ?
Non, certes !
Alors il faut que je sois fou, car japerois la lumire du jour,
jentends le bruit du vent qui souffle et de la mer qui se brise !
Ah ! nest-ce que cela ?
Mexpliquerez-vous ?
Je ne texpliquerai rien, car cest inexplicable ; mais tu verras et tu
comprendras que la science gologique na pas encore dit son dernier
mot.
Sortons donc ! mcriai-je en me levant brusquement.
Non, Axel, non ! le grand air pourrait te faire du mal.
Le grand air ?
Oui, le vent est assez violent. Je ne veux pas que tu texposes ainsi.
Mais je vous assure que jeme porte merveille.
Un peu de patience, mon garon. Une rechute nous mettrait dans
lembarras, et il ne faut pas perdre de temps, car la traverse peut tre
longue.
La traverse ?
Oui, repose-toi encore aujourdhui, et nous nous embarquerons
demain.
Nous embarquer !
Ce dernier mot me fit bondir.
137
Quoi ! nous embarquer ! Avions-nous donc un fleuve, un lac, une mer
notre disposition ? Un btiment tait-il mouill dans quelque port
intrieur ?
Ma curiosit fut excite au plus haut point. Mon oncle essaya vaine-
ment de me retenir. Quand il vit que mon impatience me ferait plus de
mal que la satisfaction de mes dsirs, il cda.
Je mhabillai rapidement. Par surcrot de prcaution, je menveloppai
dans une des couvertures et je sortis de la grotte.
138
Chapitre 30
Dabord je ne vis rien. Mes yeux, dshabitus de la lumire, se fer-
mrent brusquement. Lorsque je pus les rouvrir, je demeurai encore plus
stupfait qumerveill.
La mer ! mcriai-je.
Oui, rpondit mon oncle, la mer Lidenbrock, et, jaime le croire, au-
cun navigateur ne me disputera lhonneur de lavoir dcouverte et le
droit de la nommer de mon nom !
Une vaste nappe deau, le commencement dun lac ou dun ocan,
stendait au del des limites de la vue. Le rivage, largement chancr,
offrait aux dernires ondulations des vagues un sable fin, dor et parse-
m de ces petits coquillages o vcurent les premiers tres de la cration.
Les flots sy brisaient avec ce murmure sonore particulier aux milieux
clos et immenses ; une lgre cume senvolait au souffle dun vent mo-
dr, et quelques embruns marrivaient au visage. Sur cette grve lgre-
ment incline, cent toises environ de la lisire des vagues, venaient
mourir les contreforts de rochers normes qui montaient en svasant
une incommensurable hauteur. Quelques-uns, dchirant le rivage de leur
arte aigu, formaient des caps et des promontoires rongs par la dent
du ressac. Plus loin, lil suivait leur masse nettement profile sur les
fonds brumeux de lhorizon.
Ctait un ocan vritable, avec le contour capricieux des rivages ter-
restres, mais dsert et dun aspect effroyablement sauvage.
Si mes regards pouvaient se promener au loin sur cette mer, cest
quune lumire spciale en clairait les moindres dtails. Non pas la
lumire du soleil avec ses faisceaux clatants et lirradiation splendide de
ses rayons, ni la lueur ple et vague de lastre des nuits, qui nest quune
rflexion sans chaleur. Non. Le pouvoir clairant de cette lumire, sa dif-
fusion tremblante, sa blancheur claire et sche, le peu dlvation de sa
temprature, son clat suprieur en ralit celui de la lune, accusaient
videmment une origine purement lectrique. Ctait comme une aurore
139
borale, un phnomne cosmique continu, qui remplissait cette caverne
capable de contenir un ocan.
La vote suspendue au-dessus de ma tte, le ciel, si lon veut, semblait
fait de grands nuages, vapeurs mobiles et changeantes, qui, par leffet de
la condensation, devaient, de certains jours, se rsoudre en pluies tor-
rentielles. Jaurais cru que, sous une pression aussi forte de latmosphre,
lvaporation de leau ne pouvait se produire, et cependant, par une rai-
son physique qui mchappait, il y avait de larges nues tendues dans
lair. Mais alors il faisait beau . Les nappes lectriques produisaient
dtonnants jeux de lumire sur les nuages trs levs ; des ombres vives
se dessinaient leurs volutes infrieures, et souvent, entre deux couches
disjointes, un rayon se glissait jusqu nous avec une remarquable inten-
sit. Mais, en somme, ce ntait pas le soleil, puisque la chaleur manquait
sa lumire. Leffet en tait triste et souverainement mlancolique. Au
lieu dun firmament brillant dtoiles, je sentais par-dessus ces nuages
une vote de granit qui mcrasait de tout son poids, et cet espace net
pas suffi, tout immense quil ft, la promenade du moins ambitieux des
satellites.
Je me souvins alors de cette thorie dun capitaine anglais qui assimi-
lait la terre une vaste sphre creuse, lintrieur de laquelle lair se
maintenait lumineux par suite de sa pression, tandis que deux astres,
Pluton et Proserpine, y traaient leurs mystrieuses orbites. Aurait-il dit
vrai ?
Nous tions rellement emprisonns dans une norme excavation. Sa
largeur, on ne pouvait la juger, puisque le rivage allait slargissant
perte de vue, ni sa longueur, car le regard tait bientt arrt par une
ligne dhorizon un peu indcise. Quant sa hauteur, elle devait dpasser
plusieurs lieues. O cette vote sappuyait-elle sur ses contreforts de gra-
nit ? Lil ne pouvait lapercevoir ; mais il y avait tel nuage suspendu
dans latmosphre, dont llvation devait tre estime deux mille
toises, altitude suprieure celle des vapeurs terrestres, et due sans
doute la densit considrable de lair.
Le mot caverne ne rend videmment pas ma pense pour peindre
cet immense milieu. Mais les mots de la langue humaine ne peuvent suf-
fire qui se hasarde dans les abmes du globe. Je ne savais pas,
dailleurs, par quel fait gologique expliquer lexistence dune pareille
excavation. Le refroidissement du globe avait-il donc pu la produire ? Je
connaissais bien, par les rcits des voyageurs, certaines cavernes c-
lbres, mais aucune ne prsentait de telles dimensions.
140
Si la grotte de Guachara, en Colombie, visite par M. de Humboldt,
navait pas livr le secret de sa profondeur au savant qui la reconnut sur
un espace de deux mille cinq cents pieds, elle ne stendait vraisembla-
blement pas beaucoup au del. Limmense caverne du Mammouth, dans
le Kentucky, offrait bien des proportions gigantesques, puisque sa vote
slevait cinq cents pieds au-dessus dun lac insondable, et que des
voyageurs la parcoururent pendant plus de dix lieues sans en rencontrer
la fin. Mais qutaient ces cavits auprs de celle que jadmirais alors,
avec son ciel de vapeurs, ses irradiations lectriques et une vaste mer
renferme dans ses flancs ? Mon imagination se sentait impuissante de-
vant cette immensit.
Toutes ces merveilles, je les contemplais en silence. Les paroles me
manquaient pour rendre mes sensations. Je croyais assister, dans
quelque plante lointaine, Uranus ou Neptune, des phnomnes dont
ma nature terrestrielle navait pas conscience. des sensations nou-
velles il fallait des mots nouveaux, et mon imagination ne me les fournis-
sait pas. Je regardais, je pensais, jadmirais avec une stupfaction mle
dune certaine quantit deffroi.
Limprvu de ce spectacle avait rappel sur mon visage les couleurs de
la sant ; jtais en train de me traiter par ltonnement et doprer ma
gurison au moyen de cette nouvelle thrapeutique ; dailleurs la vivacit
dun air trs dense me ranimait, en fournissant plus doxygne mes
poumons.
On concevra sans peine quaprs un emprisonnement de quarante-
sept jours dans une troite galerie, ctait une jouissance infinie que
daspirer cette brise charge dhumides manations salines.
Aussi neus-je point me repentir davoir quitt ma grotte obscure.
Mon oncle, dj fait ces merveilles, ne stonnait plus.
Te sens-tu la force de te promener un peu ? me demanda-t-il.
Oui, certes, rpondis-je, et rien ne me sera plus agrable.
Eh bien, prends mon bras, Axel, et suivons les sinuosits du rivage.
Jacceptai avec empressement, et nous commenmes ctoyer cet
ocan nouveau. Sur la gauche, des rochers abrupts, grimps les uns sur
les autres, formaient un entassement titanesque dun prodigieux effet.
Sur leurs flancs se droulaient dinnombrables cascades, qui sen allaient
en nappes limpides et retentissantes. Quelques lgres vapeurs, sautant
dun roc lautre, marquaient la place des sources chaudes, et des
141
ruisseaux coulaient doucement vers le bassin commun, en cherchant
dans les pentes loccasion de murmurer plus agrablement.
Parmi ces ruisseaux, je reconnus notre fidle compagnon de route, le
Hans-bach, qui venait se perdre tranquillement dans la mer, comme sil
net jamais fait autre chose depuis le commencement du monde.
Il nous manquera dsormais, dis-je avec un soupir.
Bah ! rpondit le professeur, lui ou un autre, quimporte ? Je trou-
vai la rponse un peu ingrate.
Mais en ce moment mon attention fut attire par un spectacle inatten-
du. cinq cents pas, au dtour dun haut promontoire, une fort haute,
touffue, paisse, apparut nos yeux. Elle tait faite darbres de moyenne
grandeur, taills en parasols rguliers, contours nets et gomtriques ;
les courants de latmosphre ne semblaient pas avoir prise sur leur
feuillage, et, au milieu des souffles, ils demeuraient immobiles comme
un massif de cdres ptrifis.
Je htais le pas. Je ne pouvais mettre un nom ces essences singulires.
Ne faisaient-elles point partie des deux cent mille espces vgtales
connues jusqualors, et fallait-il leur accorder une place spciale dans la
flore des vgtations lacustres ? Non. Quand nous arrivmes sous leur
ombrage, ma surprise ne fut plus que de ladmiration.
En effet, je me trouvais en prsence de produits de la terre, mais taills
sur un patron gigantesque. Mon oncle les appela immdiatement de leur
nom.
Ce nest quune fort de champignons , dit-il.
Et il ne se trompait pas. Que lon juge du dveloppement acquis par
ces plantes chres aux milieux chauds et humides. Je savais que le lyco-
perdon giganteum atteint, suivant Bulliard, huit neuf pieds de circon-
frence ; mais il sagissait ici de champignons blancs, hauts de trente
quarante pieds, avec une calotte dun diamtre gal. Ils taient l par
milliers ; la lumire ne parvenait pas percer leur pais ombrage, et une
obscurit complte rgnait sous ces dmes juxtaposs comme les toits
ronds dune cit africaine.
Cependant je voulus pntrer plus avant. Un froid mortel descendait
de ces votes charnues. Pendant une demi-heure, nous errmes dans ces
humides tnbres, et ce fut avec un vritable sentiment de bien-tre que
je retrouvai les bords de la mer.
Mais la vgtation de cette contre souterraine ne sen tenait pas ces
champignons. Plus loin slevaient par groupes un grand nombre
142
dautres arbres au feuillage dcolor. Ils taient faciles reconnatre ;
ctaient les humbles arbustes de la terre, avec des dimensions phnom-
nales, des lycopodes hauts de cent pieds, des sigillaires gantes, des fou-
gres arborescentes, grandes comme les sapins des hautes latitudes, des
lpidodendrons tiges cylindriques bifurques, termines par de
longues feuilles et hrisses de poils rudes comme de monstrueuses
plantes grasses.
tonnant, magnifique, splendide ! scria mon oncle. Voil toute la
flore de la seconde poque du monde, de lpoque de transition. Voil
ces humbles plantes de nos jardins qui se faisaient arbres aux premiers
sicles du globe ! Regarde, Axel, admire ! Jamais botaniste ne sest trouv
pareille fte !
Vous avez raison, mon oncle. La Providence semble avoir voulu
conserver dans cette serre immense ces plantes antdiluviennes que la
sagacit des savants a reconstruites avec tant de bonheur.
Tu dis bien, mon garon, cest une serre ; mais tu dirais mieux encore
en ajoutant que cest peut-tre une mnagerie.
Une mnagerie !
Oui, sans doute. Vois cette poussire que nous foulons aux pieds, ces
ossements pars sur le sol.
Des ossements ! mcriai-je. Oui, des ossements danimaux
antdiluviens !
Je mtais prcipit sur ces dbris sculaires faits dune substance mi-
nrale indestructible
8
. Je mettais sans hsiter un nom ces os gigan-
tesques qui ressemblaient des troncs darbres desschs.
Voil la mchoire infrieure du mastodonte, disais-je ; voil les mo-
laires du dinotherium ; voil un fmur qui ne peut avoir appartenu
quau plus grand de ces animaux, au mgatherium. Oui, cest bien une
mnagerie, car ces ossements nont certainement pas t transports jus-
quici par un cataclysme. Les animaux auxquels ils appartiennent ont v-
cu sur les rivages de cette mer souterraine, lombre de ces plantes arbo-
rescentes. Tenez, japerois des squelettes entiers. Et cependant
Cependant ? dit mon oncle.
Je ne comprends pas la prsence de pareils quadrupdes dans cette
caverne de granit.
Pourquoi ?
8.Phosphate de chaux.
143
Parce que la vie animale na exist sur la terre quaux priodes secon-
daires, lorsque le terrain sdimentaire a t form par les alluvions, et a
remplac les roches incandescentes de lpoque primitive.
Eh bien ! Axel, il y a une rponse bien simple faire ton objection,
cest que ce terrain-ci est un terrain sdimentaire.
Comment ! une pareille profondeur au-dessous de la surface de la
terre ?
Sans doute, et ce fait peut sexpliquer gologiquement. une cer-
taine poque, la terre ntait forme que dune corce lastique, soumise
des mouvements alternatifs de haut et de bas, en vertu des lois de
lattraction. Il est probable que des affaissements du sol se sont produits,
et quune partie des terrains sdimentaires a t entrane au fond des
gouffres subitement ouverts.
Cela doit tre. Mais, si des animaux antdiluviens ont vcu dans ces
rgions souterraines, qui nous dit que lun de ces monstres nerre pas en-
core au milieu de ces forts sombres ou derrire ces rocs escarps ?
cette ide jinterrogeai, non sans effroi, les divers points de
lhorizon ; mais aucun tre vivant napparaissait sur ces rivages dserts.
Jtais un peu fatigu. Jallai masseoir alors lextrmit dun pro-
montoire au pied duquel les flots venaient se briser avec fracas. De l
mon regard embrassait toute cette baie forme par une chancrure de la
cte. Au fond, un petit port sy trouvait mnag entre les roches pyrami-
dales. Ses eaux calmes dormaient labri du vent. Un brick et deux ou
trois golettes auraient pu y mouiller laise. Je mattendais presque
voir quelque navire sortant toutes voiles dehors et prenant le large sous
la brise du sud.
Mais cette illusion se dissipa rapidement. Nous tions bien les seules
cratures vivantes de ce monde souterrain. Par certaines accalmies du
vent, un silence plus profond que les silences du dsert, descendait sur
les rocs arides et pesait la surface de locan. Je cherchais alors percer
les brumes lointaines, dchirer ce rideau jet sur le fond mystrieux de
lhorizon. Quelles demandes se pressaient sur mes lvres ? O finissait
cette mer ? O conduisait-elle ? Pourrions-nous jamais en reconnatre les
rivages opposs ?
Mon oncle nen doutait pas, pour son compte. Moi, je le dsirais et je le
craignais la fois.
Aprs une heure passe dans la contemplation de ce merveilleux spec-
tacle, nous reprmes le chemin de la grve pour regagner la grotte, et ce
144
fut sous lempire des plus tranges penses que je mendormis dun pro-
fond sommeil.
145
Chapitre 31
Le lendemain je me rveillai compltement guri. Je pensai quun bain
me serait trs salutaire, et jallai me plonger pendant quelques minutes
dans les eaux de cette Mditerrane. Ce nom, coup sr, elle le mritait
entre tous.
Je revins djeuner avec un bel apptit. Hans sentendait cuisiner
notre petit menu ; il avait de leau et du feu sa disposition, de sorte
quil put varier un peu notre ordinaire. Au dessert, il nous servit
quelques tasses de caf, et jamais ce dlicieux breuvage ne me parut plus
agrable dguster.
Maintenant, dit mon oncle, voici lheure de la mare, et il ne faut pas
manquer loccasion dtudier ce phnomne.
Comment, la mare ! mcriai-je.
Sans doute.
Linfluence de la lune et du soleil se fait sentir jusquici ?
Pourquoi pas ? Les corps ne sont-ils pas soumis dans leur ensemble
lattraction universelle ? Cette masse deau ne peut donc chapper cette
loi gnrale ? Aussi, malgr la pression atmosphrique qui sexerce sa
surface, tu vas la voir se soulever comme lAtlantique lui-mme.
En ce moment nous foulions le sable du rivage et les vagues gagnaient
peu peu sur la grve.
Voil bien le flot qui commence, mcriai-je.
Oui, Axel, et daprs ces relais dcume, tu peux voir que la mer
slve dune dizaine de pieds environ.
Cest merveilleux !
Non, cest naturel.
Vous avez beau dire, tout cela me parat extraordinaire, et cest
peine si jen crois mes yeux. Qui et jamais imagin dans cette corce
146
terrestre un ocan vritable, avec ses flux et ses reflux, avec ses brises,
avec ses temptes !
Pourquoi pas ? Y a-t-il une raison physique qui sy oppose ?
Je nen vois pas, du moment quil faut abandonner le systme de la
chaleur centrale.
Donc, jusquici la thorie de Davy se trouve justifie ?
videmment, et ds lors rien ne contredit lexistence de mers ou de
contres lintrieur du globe.
Sans doute, mais inhabites.
Bon ! pourquoi ces eaux ne donneraient-elles pas asile quelques
poissons dune espce inconnue ?
En tout cas, nous nen avons pas aperu un seul jusquici.
Eh bien, nous pouvons fabriquer des lignes et voir si lhameon aura
autant de succs ici-bas que dans les ocans sublunaires.
Nous essayerons, Axel, car il faut pntrer tous les secrets de ces r-
gions nouvelles.
Mais o sommes-nous, mon oncle ? car je ne vous ai point encore po-
s cette question laquelle vos instruments ont d rpondre.
Horizontalement, trois cent cinquante lieues de lIslande.
Tout autant ?
Je suis sr de ne pas me tromper de cinq cents toises.
Et la boussole indique toujours le sud-est ?
Oui, avec une dclinaison occidentale de dix-neuf degrs et
quarante-deux minutes, comme sur terre, absolument. Pour son inclinai-
son, il se passe un fait curieux que jai observ avec le plus grand soin.
Et lequel ?
Cest que laiguille, au lieu de sincliner vers le ple, comme elle le
fait dans lhmisphre boral, se relve au contraire.
Il faut donc en conclure que le point dattraction magntique se
trouve compris entre la surface du globe et lendroit o nous sommes
parvenus ?
Prcisment, et il est probable que, si nous arrivions sous les rgions
polaires, vers ce soixante-dixime degr o James Ross a dcouvert le
ple magntique, nous verrions laiguille se dresser verticalement. Donc,
ce mystrieux centre dattraction ne se trouve pas situ une grande
profondeur.
147
En effet, et voil un fait que la science na pas souponn.
La science, mon garon, est faite derreurs, mais derreurs quil est
bon de commettre, car elles mnent peu peu la vrit.
Et quelle profondeur sommes-nous ?
une profondeur de trente-cinq lieues.
Ainsi, dis-je en considrant la carte, la partiemontagneuse de lcosse
est au-dessus de nous, et, l, les monts Grampians lvent une prodi-
gieuse hauteur leur cime couverte de neige.
Oui, rpondit le professeur en riant. Cest un peu lourd porter,
mais la vote est solide ; le grand architecte de lunivers la construite on
bons matriaux, et jamais lhomme net pu lui donner une pareille por-
te ! Que sont les arches des ponts et les arceaux des cathdrales auprs
de cette nef dun rayon de trois lieues, sous laquelle un ocan et des tem-
ptes peuvent se dvelopper leur aise ?
Oh ! Je ne crains pas que le ciel me tombe sur la tte. Maintenant,
mon oncle, quels sont vos projets ? Ne comptez-vous pas retourner la
surface du globe ?
Retourner ! Par exemple ! Continuer notre voyage, au contraire,
puisque tout a si bien march jusquici.
Cependant je ne vois pas comment nous pntrerons sous cette
plaine liquide.
Oh ! je ne prtends point my prcipiter la tte la premire. Mais si
les ocans ne sont, proprement parler, que des lacs, puisquils sont en-
tours de terre, plus forte raison cette mer intrieure se trouve-t-elle cir-
conscrite par le massif granitique.
Cela nest pas douteux.
Eh bien ! sur les rivages opposs, je suis certain de trouver de nou-
velles issues.
Quelle longueur supposez-vous donc cet ocan ?
Trente ou quarante lieues.
Ah ! fis-je, tout en imaginant que cette estime pouvait bien tre
inexacte.
Ainsi nous navons pas de temps perdre, et ds demain nous pren-
drons la mer. Involontairement je cherchai des yeux le navire qui de-
vait nous transporter.
148
Ah ! dis-je, nous nous embarquerons. Bien ! Et sur quel btiment
prendrons-nous passage ?
Ce ne sera pas sur un btiment, mon garon, mais sur un bon et so-
lide radeau.
Un radeau ! mcriai-je. Un radeau est aussi impossible construire
quun navire, et je ne vois pas trop
Tu ne vois pas, Axel, mais, si tu coutais, tu pourrais entendre !
Entendre !
Oui, certains coups de marteau qui tapprendraient que Hans est d-
j luvre.
Il construit un radeau ?
Oui.
Comment ! il a dj fait tomber ds arbres sous sa hache ?
Oh ! les arbres taient tout abattus. Viens, et tu le verras louvrage.

Aprs un quart dheure de marche, de lautre ct du promontoire qui


formait le petit port naturel, japerus Hans au travail. Quelques pas en-
core, et je fus prs de lui. ma grande surprise, un radeau demi termi-
n stendait sur le sable ; il tait fait de poutres dun bois particulier, et
un grand nombre de madriers, de courbes, de couples de toute espce,
jonchaient littralement le sol. Il y avait l de quoi construire une marine
entire.
Mon oncle, mcriai-je, quel est ce bois ?
Cest du pin, du sapin, du bouleau, toutes les espces des conifres
du Nord, minralises sous laction des eaux de la mer.
Est-il possible ?
Cest ce quon appelle du surtarbrandur ou bois fossile.
Mais alors, comme les lignites, il doit avoir la duret de la pierre, et il
ne pourra flotter ?
Quelquefois cela arrive ; il y a de ces bois qui sont devenus de vri-
tables anthracites ; mais dautres, tels que ceux-ci, nont encore subi
quun commencement de transformation fossile. Regarde plutt , ajouta
mon oncle en jetant la mer une de ces prcieuses paves.
Le morceau de bois, aprs avoir disparu, revint la surface des flots et
oscilla au gr de leurs ondulations. Es-tu convaincu ? dit mon oncle.
149
Convaincu surtout que cela nest pas croyable ! Le lendemain soir,
grce lhabilet du guide, le radeau tait termin ; il avait dix pieds de
long sur cinq de large ; les poutres de surtarbrandur, relies entre elles
par de fortes cordes, offraient une surface solide, et une fois lance, cette
embarcation improvise flotta tranquillement sur les eaux de la mer
Lidenbrock.
150
Chapitre 32
Le 13 aot, on se rveilla de bon matin. Il sagissait dinaugurer un
nouveau genre de locomotion rapide et peu fatigant.
Un mt fait de deux btons jumels, une vergue forme dun troi-
sime, une voile emprunte nos couvertures, composaient tout le gre-
ment du radeau.
Les cordes ne manquaient pas. Le tout tait solide.
six heures, le professeur donna le signal dembarquer. Les vivres, les
bagages, les instruments, les armes et une notable quantit deau douce
se trouvaient en place.
Hans avait install un gouvernail qui lui permettait de diriger son ap-
pareil flottant. Il se mit la barre. Je dtachai lamarre qui nous retenait
au rivage. La voile fut oriente, et nous dbordmes rapidement.
Au moment de quitter le petit port, mon oncle, qui tenait sa nomen-
clature gographique, voulut lui donner un nom, le mien, entre autres.
Ma foi, dis-je, jen ai un autre vous proposer.
Lequel ?
Le nom de Graben. Port-Graben, cela fera trs bien sur la carte.
Va pour Port-Graben.
Et voil comment le souvenir de ma chre Virlandaise se rattacha
notre heureuse expdition.
La brise soufflait du nord-est. Nous filions vent arrire avec une ex-
trme rapidit. Les couches trs denses de latmosphre avaient une
pousse considrable et agissaient sur la voile comme un puissant
ventilateur.
Au bout dune heure, mon oncle avait pu se rendre compte de notre
vitesse.
151
Si nous continuons marcher ainsi, dit-il, nous ferons au moins
trente lieues par vingt-quatre heures et nous ne tarderons pas recon-
natre les rivages opposs.
Je ne rpondis pas, et jallai prendre place lavant du radeau. Dj la
cte septentrionale sabaissait lhorizon. Les deux bras du rivage
souvraient largement comme pour faciliter notre dpart. Devant mes
yeux stendait une mer immense. De grands nuages promenaient rapi-
dement sa surface leur ombre gristre, qui semblait peser sur cette eau
morne. Les rayons argents de la lumire lectrique, rflchis a et l par
quelque gouttelette, faisaient clore des points lumineux sur les cts de
lembarcation. Bientt toute terre fut perdue de vue, tout point de repre
disparut, et, sans le sillage cumeux du radeau, jaurais pu croire quil
demeurait dans une parfaite immobilit.
Vers midi, des algues immenses vinrent onduler la surface des flots.
Je connaissais la puissance vgtative de ces plantes, qui rampent une
profondeur de plus de douze mille pieds au fond des mers, se repro-
duisent sous une pression de prs de quatre cents atmosphres et
forment souvent des bancs assez considrables pour entraver la marche
des navires ; mais jamais, je crois, algues ne furent plus gigantesques que
celles de la mer Lidenbrock.
Notre radeau longea des fucus longs de trois et quatre mille pieds, im-
menses serpents qui se dveloppaient hors de la porte de la vue ; je
mamusais suivre du regard leurs rubans infinis, croyant toujours en
atteindre lextrmit, et pendant des heures entires ma patience tait
trompe, sinon mon tonnement.
Quelle force naturelle pouvait produire de telles plantes, et quel devait
tre laspect de la terre aux premiers sicles de sa formation, quand, sous
laction de la chaleur et de lhumidit, le rgne vgtal se dveloppait
seul sa surface !
Le soir arriva, et, ainsi que je lavais remarqu la veille, ltat lumineux
de lair ne subit aucune diminution. Ctait un phnomne constant sur
la dure duquel on pouvait compter.
Aprs le souper je mtendis au pied du mt, et je ne tardai pas
mendormir au milieu dindolentes rveries.
Hans, immobile au gouvernail, laissait courir le radeau, qui, dailleurs,
pouss vent arrire, ne demandait mme pas tre dirig.
Depuis notre dpart de Port-Graben, le professeur Lidenbrock
mavait charg de tenir le journal du bord , de noter les moindres
152
observations, de consigner les phnomnes intressants, la direction du
vent, la vitesse acquise, le chemin parcouru, en un mot, tous les incidents
de cette trange navigation.
Je me bornerai donc reproduire ici ces notes quotidiennes, crites
pour ainsi dire sous la dicte des vnements, afin de donner un rcit
plus exact de notre traverse.
Vendredi 14 aot. Brise gale du N.-O. Le radeau marche avec rapidit
et en ligne droite. La cte reste trente lieues sous le vent. Rien
lhorizon. Lintensit de la lumire ne varie pas. Beau temps, cest--dire
que les nuages sont fort levs, peu pais et baigns dans une atmo-
sphre blanche, comme serait de largent en fusion. Thermomtre : +32
C.
midi Hans prpare un hameon lextrmit dune corde. Il
lamorce avec un petit morceau de viande et le jette la mer. Pendant
deux heures il ne prend rien. Ces eaux sont donc inhabites ? Non. Une
secousse se produit. Hans tire sa ligne et ramne un poisson qui se dbat
vigoureusement.
Un poisson ! scrie mon oncle.
Cest un esturgeon ! mcriai-je mon tour, un esturgeon de petite
taille !
Le professeur regarde attentivement lanimal et ne partage pas mon
opinion. Ce poisson a la tte plate, arrondie et la partie antrieure du
corps couverte de plaques osseuses ; sa bouche est prive de dents ; des
nageoires pectorales assez dveloppes sont ajustes son corps dpour-
vu de queue. Cet animal appartient bien un ordre o les naturalistes
ont class lesturgeon, mais il en diffre par des cts assez essentiels.
Mon oncle ne sy trompe pas, car, aprs un assez court examen, il dit :
Ce poisson appartient une famille teinte depuis des sicles et dont
on retrouve des traces fossiles dans le terrain dvonien.
Comment ! dis-je, nous aurions pu prendre vivant un de ces habi-
tants des mers primitives ?
Oui, rpond le professeur en continuant ses observations, et tu vois
que ces poissons fossiles nont aucune identit avec les espces actuelles.
Or, tenir un de ces tres vivant cest un vritable bonheur de naturaliste.
Mais quelle famille appartient-il ?
lordre des Ganodes, famille des Cphalaspides, genre
Eh bien ?
153
Genre des Pterychtis, jen jurerais ! Mais celui-ci offre une particulari-
t qui, dit-on, se rencontre chez les poissons des eaux souterraines.
Laquelle ?
Il est aveugle !
Aveugle !
Non seulement aveugle, mais lorgane de la vue lui manque
absolument.
Je regarde. Rien nest plus vrai. Mais ce peut tre un cas particulier. La
ligne est donc amorce de nouveau et rejete la mer. Cet ocan, coup
sr, est fort poissonneux, car en deux heures nous prenons une grande
quantit de Pterychtis, ainsi que des poissons appartenant une famille
galement teinte, les Dipterides, mais dont mon oncle ne peut recon-
natre le genre. Tous sont dpourvus de lorgane de la vue. Cette pche
inespre renouvelle avantageusement nos provisions.
Ainsi donc, cela parat constant, cette mer ne renferme que des espces
fossiles, dans lesquelles les poissons comme les reptiles sont dautant
plus parfaits que leur cration est plus ancienne.
Peut-tre rencontrerons-nous quelques-uns de ces sauriens que la
science a su refaire avec un bout dossement ou de cartilage ?
Je prends la lunette et jexamine la mer. Elle est dserte. Sans doute
nous sommes encore trop rapprochs des ctes.
Je regarde dans les airs. Pourquoi quelques-uns de ces oiseaux recons-
truits par limmortel Cuvier ne battraient-ils pas de leurs ailes ces
lourdes couches atmosphriques ? Les poissons leur fourniraient une
suffisante nourriture. Jobserve lespace, mais les airs sont inhabits
comme les rivages.
Cependant mon imagination memporte dans les merveilleuses hypo-
thses de la palontologie. Je rve tout veill. Je crois voir la surface
des eaux ces normes Chersites, ces tortues antdiluviennes, semblables
des lots flottants. Il me semble que sur les grves assombries passent
les grands mammifres des premiers jours, le Leptotherium, trouv dans
les cavernes du Brsil, le Mericotherium, venu des rgions glaces de la
Sibrie. Plus loin, le pachyderme Lophiodon, ce tapir gigantesque, se
cache derrire les rocs, prt disputer sa proie lAnoplotherium, ani-
mal trange, qui tient du rhinocros, du cheval, de lhippopotame et du
chameau, comme si le Crateur, press aux premires heures du monde,
et runi plusieurs animaux en un seul. Le Mastodonte gant fait tour-
noyer sa trompe et broie sous ses dfenses les rochers du rivage, tandis
154
que le Megatherium, arc-bout sur ses normes pattes, fouille la terre en
veillant par ses rugissements lcho des granits sonores. Plus haut, le
Protopithque, le premier singe apparu la surface du globe, gravit les
cimes ardues. Plus haut encore, le Ptrodactyle, la main aile, glisse
comme une large chauve-souris sur lair comprim. Enfin, dans les der-
nires couches, des oiseaux immenses, plus puissants que le casoar, plus
grands que lautruche, dploient leurs vastes ailes et vont donner de la
tte contre la paroi de la vote granitique.
Tout ce monde fossile renat dans mon imagination. Je me reporte aux
poques bibliques de la cration, bien avant la naissance de lhomme,
lorsque la terre incomplte ne pouvait lui suffire encore. Mon rve alors
devance lapparition des tres anims. Les mammifres disparaissent,
puis les oiseaux, puis les reptiles de lpoque secondaire, et enfin les
poissons, les crustacs, les mollusques, les articuls. Les zoophytes de la
priode de transition retournent au nant leur tour. Toute la vie de la
terre se rsume en moi, et mon cur est seul battre dans ce monde d-
peupl. Il ny plus de saisons ; il ny a plus de climats ; la chaleur propre
du globe saccrot sans cesse et neutralise celle de lastre radieux. La v-
gtation sexagre. Je passe comme une ombre au milieu des fougres ar-
borescentes, foulant de mon pas incertain les marnes irises et les grs bi-
garrs du sol ; je mappuie au tronc des conifres immenses ; je me
couche lombre des Sphenophylles, des Asterophylles et des Lyco-
podes hauts de cent pieds.
Les sicles scoulent comme des jours ! Je remonte la srie des trans-
formations terrestres. Les plantes disparaissent ; les roches granitiques
perdent leur duret ; ltat liquide va remplacer ltat solide sous laction
dune chaleur plus intense ; les eaux courent la surface du globe ; elles
bouillonnent, elles se volatilisent ; les vapeurs enveloppent la terre, qui
peu peu ne forme plus quune masse gazeuse, porte au rouge blanc,
grosse comme le soleil et brillante comme lui !
Au centre de cette nbuleuse, quatorze cent mille fois plus consid-
rable que ce globe quelle va former un jour, je suis entran dans les es-
paces plantaires ! Mon corps se subtilise, se sublime son tour et se m-
lange comme un atome impondrable ces immenses vapeurs qui
tracent dans linfini leur orbite enflamme !
Quel rve ! O memporte-t-il ? Ma main fivreuse en jette sur le pa-
pier les tranges dtails. Jai tout oubli, et le professeur, et le guide, et le
radeau ! Une hallucination sest empare de mon esprit
Quas-tu ? dit mon oncle.
155
Mes yeux tout ouverts se fixent sur lui sans le voir.
Prends garde, Axel, tu vas tomber la mer !
En mme temps, je me sens saisir vigoureusement par la main de
Hans. Sans lui, sous lempire de mon rve, je me prcipitais dans les
flots.
Est-ce quil devient fou ? scrie le professeur.
Quy a-t-il ? dis-je enfin, en revenant moi.
Es-tu malade ?
Non, jai eu un moment dhallucination, mais il est pass. Tout va
bien, dailleurs ?
Oui ! bonne brise, belle mer ! nous filons rapidement, et si mon es-
time ne ma pas tromp, nous ne pouvons tarder atterrir.
ces paroles, je me lve, je consulte lhorizon ; mais la ligne deau se
confond toujours avec la ligne des nuages.
156
Chapitre 33
Samedi 15 aot. La mer conserve sa monotone uniformit. Nulle terre
nest en vue. Lhorizon parat excessivement recul.
Jai la tte encore alourdie par la violence de mon rve. Mon oncle na
pas rv, lui, mais il est de mauvaise humeur. Il parcourt tous les points
de lespace avec sa lunette et se croise les bras dun air dpit.
Je remarque que le professeur Lidenbrock tend redevenir lhomme
impatient du pass, et je consigne le fait sur mon journal. Il a fallu mes
dangers et mes souffrances pour tirer de lui quelque tincelle
dhumanit ; mais, depuis ma gurison, la nature a repris le dessus. Et
cependant, pourquoi semporter ? Le voyage ne saccomplit-il pas dans
les circonstances les plus favorables ? Est-ce que le radeau ne file pas
avec une merveilleuse rapidit ?
Vous semblez inquiet, mon oncle ? dis-je, en le voyant souvent porter
la lunette ses yeux.
Inquiet ? Non.
Impatient, alors ?
On le serait moins !
Cependant nous marchons avec vitesse
Que mimporte ? Ce nest pas la vitesse qui est trop petite, cest la
mer qui est trop grande !
Je me souviens alors que le professeur, avant notre dpart, estimait
une trentaine de lieues la longueur de ce souterrain. Or nous avons par-
couru un chemin trois fois plus long, et les rivages du sud napparaissent
pas encore.
Nous ne descendons pas ! reprend le professeur. Tout cela est du
temps perdu, et, en somme, je ne suis pas venu si loin pour faire une par-
tie de bateau sur un tang !
Il appelle cette traverse une partie de bateau, et cette mer un tang !
157
Mais, dis-je, puisque nous avons suivi la route indique par
Saknussemm
Cest la question. Avons-nous suivi cette route ? Saknussemm a-t-il
rencontr cette tendue deau ? La-t-il traverse ? Ce ruisseau que nous
avons pris pour guide ne nous a-t-il pas compltement gars ?
En tout cas, nous ne pouvons regretter dtre venus jusquici. Ce
spectacle est magnifique, et
Il ne sagit pas de voir. Je me suis propos un but, et je veux
latteindre ! Ainsi ne me parle pas dadmirer !
Je me le tiens pour dit, et je laisse le professeur se ronger les lvres
dimpatience. six heures du soir, Hans rclame sa paye, et ses trois rix-
dales lui sont compts.
Dimanche 16 aot. Rien de nouveau. Mme temps. Le vent a une l-
gre tendance frachir. En me rveillant, mon premier soin est de
constater lintensit de la lumire. Je crains toujours que le phnomne
lectrique ne vienne sobscurcir, puis steindre. Il nen est rien.
Lombre du radeau est nettement dessine la surface des flots.
Vraiment cette mer est infinie ! Elle doit avoir la largeur de la Mditer-
rane, ou mme de lAtlantique. Pourquoi pas ?
Mon oncle sonde plusieurs reprises. Il attache un des plus lourds
pics lextrmit dune corde quil laisse filer de deux cents brasses. Pas
de fond. Nous avons beaucoup de peine ramener notre sonde.
Quand le pic est remont bord, Hans me fait remarquer sa surface
des empreintes fortement accuses. On dirait que ce morceau de fer a t
vigoureusement serr entre deux corps durs.
Je regarde le chasseur.
Tnder ! dit-il.
Je ne comprends pas. Je me tourne vers mon oncle, qui est entirement
absorb dans ses rflexions. Je ne me soucie pas de le dranger. Je re-
viens vers lIslandais. Celui-ci, ouvrant et refermant plusieurs fois la
bouche, me fait comprendre sa pense.
Des dents ! dis-je avec stupfaction en considrant plus attentive-
ment la barre de fer.
Oui ! ce sont bien des dents dont lempreinte sest incruste dans le
mtal ! Les mchoires quelles garnissent doivent possder une force
prodigieuse ! Est-ce un monstre des espces perdues qui sagite sous la
couche profonde des eaux, plus vorace que le squale, plus redoutable
158
que la baleine ! Je ne puis dtacher mes regards de cette barre demi
ronge ! Mon rve de la nuit dernire va-t-il devenir une ralit ?
Ces penses magitent pendant tout le jour, et mon imagination se
calme peine dans un sommeil de quelques heures.
Lundi 17 aot. Je cherche me rappeler les instincts particuliers ces
animaux antdiluviens de lpoque secondaire, qui, succdant aux mol-
lusques, aux crustacs et aux poissons, prcdrent lapparition des
mammifres sur le globe. Le monde appartenait alors aux reptiles. Ces
monstres rgnaient en matres dans les mers jurassiques
9
. La nature
leur avait accord la plus complte organisation. Quelle gigantesque
structure ! quelle force prodigieuse ! Les sauriens actuels, alligators ou
crocodiles, les plus gros et les plus redoutables, ne sont que des rduc-
tions affaiblies de leurs pres des premiers ges !
Je frissonne lvocation que je fais de ces monstres. Nul il humain
ne les a vus vivants. Ils apparurent sur la terre mille sicles avant
lhomme, mais leurs ossements fossiles, retrouvs dans ce calcaire argi-
leux que les Anglais nomment le lias, ont permis de les reconstruire ana-
tomiquement et de connatre leur colossale conformation.
Jai vu au Musum de Hambourg le squelette de lun de ces sauriens
qui mesurait trente pieds de longueur. Suis-je donc destin, moi, habitant
de la terre, me trouver face face avec ces reprsentants dune famille
antdiluvienne ? Non ! cest impossible. Cependant la marque des dents
puissantes est grave sur la barre de fer, et leur empreinte je reconnais
quelles sont coniques comme celles du crocodile.
Mes yeux se fixent avec effroi sur la mer. Je crains de voir slancer
lun de ces habitants des cavernes sous-marines.
Je suppose que le professeur Lidenbrock partage mes ides, sinon mes
craintes, car, aprs avoir examin le pic, il parcourt locan du regard.
Au diable, dis-je en moi-mme, cette ide quil a eue de sonder ! Il a
troubl quelque animal marin dans sa retraite, et si nous ne sommes pas
attaqus en route !
Je jette un coup dil sur les armes, et je massure quelles sont en bon
tat. Mon oncle me voit faire et mapprouve du geste.
Dj de larges agitations produites la surface des flots indiquent le
trouble des couches recules. Le danger est proche. Il faut veiller.
9.Mers de la priode secondaire qui ont form les terrains dont se composent les
montagnes du Jura.
159
Mardi 18 aot. Le soir arrive, ou plutt le moment o le sommeil
alourdit nos paupires, car la nuit manque cet ocan, et limplacable lu-
mire fatigue obstinment nos yeux, comme si nous naviguions sous le
soleil des mers arctiques. Hans est la barre. Pendant son quart je
mendors.
Deux heures aprs, une secousse pouvantable me rveille. Le radeau
a t soulev hors des flots avec une indescriptible puissance et rejet
vingt toises de l.
Quy a-t-il ? scria mon oncle. Avons-nous touch ?
Hans montre du doigt, une distance de deux cents toises, une masse
noirtre qui slve et sabaisse tour tour. Je regarde et je mcrie :
Cest un marsouin colossal !
Oui, rplique mon oncle, et voil maintenant un lzard de mer dune
grosseur peu commune.
Et plus loin un crocodile monstrueux ! Voyez sa large mchoire et les
ranges de dents dont elle est arme. Ah ! il disparat !
Une baleine ! une baleine ! scrie alors le professeur. Japerois ses
nageoires normes ! Vois lair et leau quelle chasse par ses vents !
En effet, deux colonnes liquides slvent une hauteur considrable
au-dessus de la mer. Nous restons surpris, stupfaits, pouvants, en
prsence de ce troupeau de monstres marins. Ils ont des dimensions sur-
naturelles, et le moindre dentre eux briserait le radeau dun coup de
dent. Hans veut mettre la barre au vent, afin de fuir ce voisinage dange-
reux ; mais il aperoit sur lautre bord dautres ennemis non moins re-
doutables : une tortue large de quarante pieds, et un serpent long de
trente, qui darde sa tte norme au-dessus des flots.
Impossible de fuir. Ces reptiles sapprochent ; ils tournent autour du
radeau avec une rapidit que des convois lancs grande vitesse ne sau-
raient galer ; ils tracent autour de lui des cercles concentriques. Jai pris
ma carabine. Mais quel effet peut produire une balle sur les cailles dont
le corps de ces animaux est recouvert ?
Nous sommes muets deffroi. Les voici qui sapprochent ! Dun ct le
crocodile, de lautre le serpent. Le reste du troupeau marin a disparu. Je
vais faire feu. Hans marrte dun signe. Les deux monstres passent
cinquante toises du radeau, se prcipitent lun sur lautre, et leur fureur
les empche de nous apercevoir.
Le combat sengage cent toises du radeau. Nous voyons distincte-
ment les deux monstres aux prises.
160
Mais il me semble que maintenant les autres animaux viennent
prendre part la lutte, le marsouin, la baleine, le lzard, la tortue.
chaque instant je les entrevois. Je les montre lIslandais. Celui-ci remue
la tte ngativement.
Tva, dit-il.
Quoi ! deux ! Il prtend que deux animaux seulement
Il a raison, scrie mon oncle, dont la lunette na pas quitt les yeux.
Par exemple !
Oui ! le premier de ces monstres a le museau dun marsouin, la tte
dun lzard, les dents dun crocodile, et voil ce qui nous a tromps.
Cest le plus redoutable des reptiles antdiluviens, lichthyosaurus !
Et lautre ?
Lautre, cest un serpent cach dans la carapace dune tortue, le ter-
rible ennemi du premier, le plesiosaurus !
Hans a dit vrai. Deux monstres seulement troublent ainsi la surface de
la mer, et jai devant les yeux deux reptiles des ocans primitifs.
Japerois lil sanglant de lichthyosaurus, gros comme la tte dun
homme. La nature la dou dun appareil doptique dune extrme puis-
sance et capable de rsister la pression des couches deau dans les pro-
fondeurs quil habite. On la justement nomm la baleine des Sauriens,
car il en a la rapidit et la taille. Celui-ci ne mesure pas moins de cent
pieds, et je peux juger de sa grandeur quand il dresse au-dessus des flots
les nageoires verticales de sa queue. Sa mchoire est norme, et daprs
les naturalistes, elle ne compte pas moins de cent quatre-vingt-deux
dents.
Le plesiosaurus, serpent tronc cylindrique, queue courte, a les
pattes disposes en forme de rame. Son corps est entirement revtu
dune carapace, et son cou, flexible comme celui du cygne, se dresse
trente pieds au-dessus des flots.
Ces animaux sattaquent avec une indescriptible furie. Ils soulvent
des montagnes liquides qui stendent jusquau radeau. Vingt fois nous
sommes sur le point de chavirer. Des sifflements dune prodigieuse in-
tensit se font entendre. Les deux btes sont enlaces. Je ne puis les dis-
tinguer lune de lautre ! Il faut tout craindre de la rage du vainqueur.
Une heure, deux heures se passent. La lutte continue avec le mme
acharnement. Les combattants se rapprochent du radeau et sen
loignent tour tour. Nous restons immobiles, prts faire feu.
161
Soudain lichthyosaurus et le plesiosaurus disparaissent en creusant
un vritable malstrom. Le combat va-t-il se terminer dans les profon-
deurs de la mer ?
Tout coup une tte norme slance au dehors, la tte du plesiosau-
rus. Le monstre est bless mort. Je naperois plus son immense cara-
pace. Seulement, son long cou se dresse, sabat, se relve, se recourbe,
cingle les flots comme un fouet gigantesque et se tord comme un ver
coup. Leau rejaillit une distance considrable. Elle nous aveugle. Mais
bientt lagonie du reptile touche sa fin, ses mouvements diminuent,
ses contorsions sapaisent, et ce long tronon de serpent stend comme
une masse inerte sur les flots calms.
Quant lichthyosaurus, a-t-il donc regagn sa caverne sous-marine,
ou va-t-il reparatre la surface de la mer ?
162
Chapitre 34
Mercredi 19 aot. Heureusement le vent, qui souffle avec force, nous a
permis de fuir rapidement le thtre du combat. Hans est toujours au
gouvernail. Mon oncle, tir de ses absorbantes ides par les incidents de
ce combat, retombe dans son impatiente contemplation de la mer.
Le voyage reprend sa monotone uniformit, que je ne tiens pas
rompre au prix des dangers dhier.
Jeudi 20 aot. Brise N.-N.-E. assez ingale. Temprature chaude. Nous
marchons avec une vitesse de trois lieues et demie lheure.
Vers midi un bruit trs loign se fait entendre. Je consigne ici le fait
sans pouvoir en donner lexplication. Cest un mugissement continu.
Il y a au loin, dit le professeur, quelque rocher, ou quelque lot sur le-
quel la mer se brise.
Hans se hisse au sommet du mt, mais ne signale aucun cueil.
Locan est uni jusqu sa ligne dhorizon.
Trois heures se passent. Les mugissements semblent provenir dune
chute deau loigne.
Je le fais remarquer mon oncle, qui secoue la tte. Jai pourtant la
conviction que je ne me trompe pas. Courons-nous donc quelque cata-
racte qui nous prcipitera dans labme ? Que cette manire de descendre
plaise au professeur, parce quelle se rapproche de la verticale, cest pos-
sible, mais moi
En tout cas, il doit y avoir quelques lieues au vent un phnomne
bruyant, car maintenant les mugissements se font entendre avec une
grande violence. Viennent-ils du ciel ou de locan ?
Je porte mes regards vers les vapeurs suspendues dans latmosphre,
et je cherche sonder leur profondeur. Le ciel est tranquille. Les nuages,
emports au plus haut de la vote, semblent immobiles et se perdent
dans lintense irradiation de la lumire. Il faut donc chercher ailleurs la
cause de ce phnomne.
163
Jinterroge alors lhorizon pur et dgag de toute brume. Son aspect
na pas chang. Mais si ce bruit vient dune chute, dune cataracte, si tout
cet ocan se prcipite dans un bassin infrieur, si ces mugissements sont
produits par une masse deau qui tombe, le courant doit sactiver, et sa
vitesse croissante peut me donner la mesure du pril dont nous sommes
menacs. Je consulte le courant. Il est nul. Une bouteille vide que je jette
la mer reste sous le vent.
Vers quatre heures, Hans se lve, se cramponne au mt et monte son
extrmit. De l son regard parcourt larc de cercle que locan dcrit de-
vant le radeau et sarrte un point. Sa figure nexprime aucune sur-
prise, mais son poil est devenu fixe.
Il a vu quelque chose, dit mon oncle.
Je le crois.
Hans redescend, puis il tend son bras vers le sud en disant : Der
nere !
L-bas ? rpond mon oncle.
Et saisissant sa lunette, il regarde attentivement pendant une minute,
qui me parat un sicle. Oui, oui ! scrie-t-il.
Que voyez-vous ?
Une gerbe immense qui slve au-dessus des flots.
Encore quelque animal marin ?
Alors mettons le cap plus louest, car nous savons quoi nous en
tenir sur le danger de rencontrer ces monstres antdiluviens !
Laissons aller , rpond mon oncle. Je me retourne vers Hans. Hans
maintient sa barre avec une inflexible rigueur. Cependant, si de la dis-
tance qui nous spare de cet animal, et quil faut estimer douze lieues
au moins, on peut apercevoir la colonne deau chasse par ses vents, il
doit tre dune taille surnaturelle. Fuir serait se conformer aux lois de la
plus vulgaire prudence. Mais nous ne sommes pas venus ici pour tre
prudents. On va donc en avant. Plus nous approchons, plus la gerbe
grandit. Quel monstre peut semplir dune pareille quantit deau et
lexpulser ainsi sans interruption ? huit heures du soir nous ne
sommes pas deux lieues de lui. Son corps noirtre, norme, mons-
trueux, stend dans la mer comme un lot. Est-ce illusion ? est-ce effroi ?
Sa longueur me parat dpasser mille toises ! Quel est donc ce ctac que
nont prvu ni les Cuvier ni les Blumembach ? Il est immobile et comme
endormi ; la mer semble ne pouvoir le soulever, et ce sont les vagues qui
ondulent sur ses flancs. La colonne deau, projete une hauteur de cinq
164
cents pieds retombe avec un bruit assourdissant. Nous courons en insen-
ss vers cette masse puissante que cent baleines ne nourriraient pas pour
un jour.
La terreur me prend. Je ne veux pas aller plus loin ! Je couperai, sil le
faut, la drisse de la voile ! Je me rvolte contre le professeur, qui ne me
rpond pas.
Tout coup Hans se lve, et montrant du doigt le point menaant :
Holme ! dit-il.
Une le ! scrie mon oncle.
Une le ! dis-je mon tour en haussant les paules.
videmment, rpond le professeur en poussant un vaste clat de rire.
Mais cette colonne deau ?
Geyser, fait Hans.
Eh ! sans doute, geyser ! riposte mon oncle, un geyser pareil ceux
de lIslande
10
!
Je ne veux pas, dabord, mtre tromp si grossirement. Avoir pris un
lot pour un monstre marin ! Mais lvidence se fait, et il faut enfin
convenir de mon erreur. Il ny a l quun phnomne naturel.
mesure que nous approchons, les dimensions de la gerbe liquide de-
viennent grandioses. Llot reprsente sy mprendre un ctac im-
mense dont la tte domine les flots une hauteur de dix toises. Le gey-
ser, mot que les Islandais prononcent geysir et qui signifie fureur ,
slve majestueusement son extrmit. De sourdes dtonations
clatent par instants, et lnorme jet, pris de colres plus violentes, secoue
son panache de vapeurs en bondissant jusqu la premire couche de
nuages. Il est seul. Ni fumerolles, ni sources chaudes ne lentourent, et
toute la puissance volcanique se rsume en lui. Les rayons de la lumire
lectrique viennent se mler cette gerbe blouissante, dont chaque
goutte se nuance de toutes les couleurs du prisme.
Accostons , dit le professeur.
Mais il faut viter avec soin cette trombe deau qui coulerait le radeau
en un instant. Hans, manuvrant adroitement, nous amne lextrmit
de llot.
Je saute sur le roc. Mon oncle me suit lestement, tandis que le chasseur
demeure son poste, comme un homme au-dessus de ces tonnements.
10.Source jaillissante trs clbre situe au pied de lHcla.
165
Nous marchons sur un granit ml de tuf siliceux ; le sol frissonne
sous nos pieds comme les flancs dune chaudire o se tord de la vapeur
surchauffe ; il est brlant. Nous arrivons en vue dun petit bassin cen-
tral do slve le geyser. Je plonge dans leau qui coule en bouillonnant
un thermomtre dversement, et il marque une chaleur de cent
soixante-trois degrs.
Ainsi donc cette eau sort dun foyer ardent. Cela contredit singulire-
ment les thories du professeur Lidenbrock. Je ne puis mempcher den
faire la remarque.
Eh bien, rplique-t-il, quest-ce que cela prouve, contre ma doctrine ?
Rien , dis-je dun ton sec, en voyant que je me heurte un entte-
ment absolu.
Nanmoins, je suis forc davouer que nous sommes singulirement
favoriss jusquici, et que, pour une raison qui mchappe, ce voyage
saccomplit dans des conditions particulires de temprature ; mais il me
parat vident, certain, que nous arriverons un jour ou lautre ces r-
gions o la chaleur centrale atteint les plus hautes limites et dpasse
toutes les graduations des thermomtres.
Nous verrons bien. Cest le mot du professeur, qui, aprs avoir baptis
cet lot volcanique du nom de son neveu, donne le signal de
lembarquement.
Je reste pendant quelques minutes encore contempler le geyser. Je re-
marque que son jet est irrgulier dans ses accs, quil diminue parfois
dintensit, puis reprend avec une nouvelle vigueur, ce que jattribue aux
variations de pression des vapeurs accumules dans son rservoir.
Enfin nous partons en contournant les roches trs accores du sud.
Hans a profit de cette halte pour remettre le radeau en tat.
Mais avant de dborder je fais quelques observations pour calculer la
distance parcourue, et je les note sur mon journal. Nous avons franchi
deux cent soixante-dix lieues de mer depuis Port-Graben, et nous
sommes six cent vingt lieues de lIslande, sous lAngleterre.
166
Chapitre 35
Vendredi 21 aot. Le lendemain le magnifique geyser a disparu. Le
vent a frachi, et nous a rapidement loigns de llot Axel. Les mugisse-
ments se sont teints peu peu.
Le temps, sil est permis de sexprimer ainsi, va changer avant peu.
Latmosphre se charge de vapeurs, qui emportent avec elles llectricit
forme par lvaporation des eaux salines, les nuages sabaissent sensi-
blement et prennent une teinte uniformment olivtre ; les rayons lec-
triques peuvent peine percer cet opaque rideau baiss sur le thtre o
va se jouer le drame des temptes.
Je me sens particulirement impressionn, comme lest sur terre toute
crature lapproche dun cataclysme. Les cumulus
11
entasss dans
le sud prsentent un aspect sinistre ; ils ont cette apparence impi-
toyable que jai souvent remarque au dbut des orages. Lair est lourd,
la mer est calme.
Au loin les nuages ressemblent de grosses balles de coton amonce-
les dans un pittoresque dsordre ; peu peu ils se gonflent et perdent
en nombre ce quils gagnent en grandeur ; leur pesanteur est telle quils
ne peuvent se dtacher de lhorizon ; mais, au souffle des courants le-
vs, ils se fondent peu peu, sassombrissent et prsentent bientt une
couche unique dun aspect redoutable ; parfois une pelote de vapeurs,
encore claire, rebondit sur ce tapis gristre et va se perdre bientt dans
la masse opaque.
videmment latmosphre est sature de fluide, jen suis tout impr-
gn, mes cheveux se dressent sur ma tte comme aux abords dune ma-
chine lectrique. Il me semble que, si mes compagnons me touchaient en
ce moment, ils recevraient une commotion violente.
11.Nuages de formes arrondies.
167
dix heures du matin, les symptmes de lorage sont plus dcisifs ; on
dirait que le vent mollit pour mieux reprendre haleine ; la nue ressemble
une outre immense dans laquelle saccumulent les ouragans.
Je ne veux pas croire aux menaces du ciel, et cependant je ne puis
mempcher de dire :
Voil du mauvais temps qui se prpare.
Le professeur ne rpond pas. Il est dune humeur massacrante, voir
locan se prolonger indfiniment devant ses yeux. Il hausse les paules
mes paroles.
Nous aurons de lorage, dis-je en tendant la main vers lhorizon, ces
nuages sabaissent sur la mer comme pour lcraser !
Silence gnral. Le vent se tait. La nature a lair dune morte et ne res-
pire plus. Sur le mt, o je vois dj poindre un lger feu Saint-Elme, la
voile dtendue tombe en plis lourds. Le radeau est immobile au milieu
dune mer paisse et sans ondulations. Mais, si nous ne marchons plus,
quoi bon conserver cette toile, qui peut nous mettre en perdition au pre-
mier choc de la tempte ?
Amenons-la, dis-je, abattons notre mt ! cela sera prudent.
Non, par le diable ! scrie mon oncle, cent fois non ! Que le vent
nous saisisse ! que lorage nous emporte ! mais que japeroive enfin les
rochers dun rivage, quand notre radeau devrait sy briser en mille
pices !
Ces paroles ne sont pas acheves que lhorizon du sud change subite-
ment daspect. Les vapeurs accumules se rsolvent en eau, et lair, vio-
lemment appel pour combler les vides produits par la condensation, se
fait ouragan. Il vient des extrmits les plus recules de la caverne.
Lobscurit redouble. Cest peine si je puis prendre quelques notes
incompltes.
Le radeau se soulve, il bondit. Mon oncle est jet de son haut. Je me
trane jusqu lui. Il sest fortement cramponn un bout de cble et pa-
rat considrer avec plaisir ce spectacle des lments dchans.
Hans ne bouge pas. Ses longs cheveux, repousss par louragan et ra-
mens sur sa face immobile, lui donnent une trange physionomie, car
chacune de leurs extrmits est hrisse de petites aigrettes lumineuses.
Son masque effrayant est celui dun homme antdiluvien, contemporain
des ichthyosaures et des megatheriums.
Cependant le mt rsiste. La voile se tend comme une bulle prte
crever. Le radeau file avec un emportement que je ne puis estimer, mais
168
moins vite encore que ces gouttes deau dplaces sous lui, dont la rapi-
dit fait des lignes droites et nettes.
La voile ! la voile ! dis-je, en faisant signe de labaisser.
Non ! rpond mon oncle.
Nej , fait Hans en remuant doucement la tte.
Cependant la pluie forme une cataracte mugissante devant cet horizon
vers lequel nous courons en insenss. Mais avant quelle narrive jusqu
nous le voile de nuage se dchire, la mer entre en bullition et
llectricit, produite par une vaste action chimique qui sopre dans les
couches suprieures, est mise en jeu. Aux clats du tonnerre se mlent les
jets tincelants de la foudre ; des clairs sans nombre sentre-croisent au
milieu des dtonations ; la masse des vapeurs devient incandescente ; les
grlons qui frappent le mtal de nos outils ou de nos armes se font lumi-
neux ; les vagues souleves semblent tre autant de mamelons ignivomes
sous lesquels couve un feu intrieur, et dont chaque crte est empana-
che dune flamme.
Mes yeux sont blouis par lintensit de la lumire, mes oreilles brises
par le fracas de la foudre ; il faut me retenir au mt, qui plie comme un
roseau sous la violence de louragan ! ! !
[Ici mes notes de voyage devinrent trs incompltes. Je nai plus re-
trouv que quelques observations fugitives et prises machinalement
pour ainsi dire. Mais, dans leur brivet, dans leur obscurit mme, elles
sont empreintes de lmotion qui me dominait, et mieux que ma m-
moire elles donnent le sentiment de la situation.]
Dimanche 23 aot. O sommes-nous ? Emports avec une incompa-
rable rapidit.
La nuit a t pouvantable. Lorage ne se calme pas. Nous vivons dans
un milieu de bruit, une dtonation incessante. Nos oreilles saignent. On
ne peut changer une parole.
Les clairs ne discontinuent pas. Je vois des zigzags rtrogrades qui,
aprs un jet rapide, reviennent de bas ou haut et vont frapper la vote de
granit. Si elle allait scrouler ! Dautres clairs se bifurquent ou prennent
la forme de globes de feu qui clatent comme des bombes. Le bruit gn-
ral ne parat pas sen accrotre ; il a dpass la limite dintensit que peut
percevoir loreille humaine, et, quand toutes les poudrires du monde
169
viendraient sauter ensemble, nous ne saurions en entendre davantage
.
Il y a mission continue de lumire la surface des nuages ; la matire
lectrique se dgage incessamment de leurs molcules ; videmment les
principes gazeux de lair sont altrs ; des colonnes deau innombrables
slancent dans latmosphre et retombent en cumant.
O allons-nous ? Mon oncle est couch tout de son long lextrmit
du radeau. La chaleur redouble. Je regarde le thermomtre ; il indique
[Le chiffre est effac.]
Lundi 24 aot. Cela ne finira pas ! Pourquoi ltat de cette atmosphre
si dense, une fois modifi, ne serait-il pas dfinitif ?
Nous sommes briss de fatigue. Hans comme lordinaire. Le radeau
court invariablement vers le sud-est. Nous avons fait plus de deux cents
lieues depuis llot Axel.
midi la violence de louragan redouble. Il faut lier solidement tout
les objets composant la cargaison. Chacun de nous sattache galement.
Les flots passent par-dessus notre tte.
Impossible de sadresser une seule parole depuis trois jours. Nous ou-
vrons la bouche, nous remuons nos lvres ; il ne se produit aucun son
apprciable. Mme en se parlant loreille on ne peut sentendre.
Mon oncle sest approch de moi. Il a articul quelques paroles. Je
crois quil ma dit : Nous sommes perdus. Je nen suis pas certain.
Je prends le parti de lui crire ces mots : Amenons notre voile.
Il me fait signe quil y consent.
Sa tte na pas eu le temps de se relever de bas en haut quun disque
de feu apparat au bord du radeau. Le mt et la voile sont partis tout
dun bloc, et je les ai vus senlever une prodigieuse hauteur, semblables
au ptrodactyle, cet oiseau fantastique des premiers sicles.
Nous sommes glacs deffroi. La boule mi-partie blanche, mi-partie
azure, de la grosseur dune bombe de dix pouces, se promne lente-
ment, en tournant avec une surprenante vitesse sous la lanire de
louragan. Elle vient ici, l, monte sur un des btis du radeau, saute sur le
sac aux provisions, redescend lgrement, bondit, effleure la caisse
poudre. Horreur ! Nous allons sauter ! Non ! Le disque blouissant
scarte ; il sapproche de Hans, qui le regarde fixement ; de mon oncle,
qui se prcipite genoux pour lviter ; de moi, ple et frissonnant sous
lclat de la lumire et de la chaleur ; il pirouette prs de mon pied, que
jessaie de retirer. Je ne puis y parvenir.
170
Une odeur de gaz nitreux remplit latmosphre ; elle pntre le gosier,
les poumons. On touffe.
Pourquoi ne puis-je retirer mon pied ? Il est donc riv au radeau ? Ah !
la chute de ce globe lectrique a aimant tout le fer du bord ; les instru-
ments, les outils, les armes sagitent en se heurtant avec un cliquetis ai-
gu ; les clous de ma chaussure adhrent violemment une plaque de fer
incruste dans le bois. Je ne puis retirer mon pied !
Enfin, par un violent effort, je larrache au moment o la boule allait le
saisir dans son mouvement giratoire et mentraner moi-mme, si
Ah ! quelle lumire intense ! le globe clate ! nous sommes couverts
par des jets de flammes !
Puis tout steint. Jai eu le temps de voir mon oncle tendu sur le ra-
deau, Hans toujours sa barre et crachant du feu sous linfluence de
llectricit qui le pntre !
O allons-nous ? o allons-nous ?
Mardi 25 aot. Je sors dun vanouissement prolong. Lorage conti-
nue ; les clairs se dchanent comme une couve de serpents lche
dans latmosphre.
Sommes-nous toujours sur la mer ? Oui, et emports avec une vitesse
incalculable. Nous avons pass sous lAngleterre, sous la Manche, sous
la France, sous lEurope entire, peut-tre !
Un bruit nouveau se fait entendre ! videmment, la mer qui se brise
sur des rochers ! Mais alors
171
Chapitre 36
Ici se termine ce que jai appel le journal du bord , si heureusement
sauv du naufrage. Je reprends mon rcit comme devant.
Ce qui se passa au choc du radeau contre les cueils de la cte, je ne
saurais le dire. Je me sentis prcipit dans les flots, et si jchappai la
mort, si mon corps ne fut pas dchir sur les rocs aigus, cest que le bras
vigoureux de Hans me retira de labme.
Le courageux Islandais me transporta hors de la porte des vagues, sur
un sable brlant o je me trouvai cte cte avec mon oncle.
Puis il revint vers ces rochers auxquels se heurtaient les lames fu-
rieuses, afin de sauver quelques paves du naufrage. Je ne pouvais par-
ler ; jtais bris dmotions et de fatigues ; il me fallut une grande heure
pour me remettre.
Cependant une pluie diluvienne continuait tomber, mais avec ce re-
doublement qui annonce la fin des orages. Quelques rocs superposs
nous offrirent un abri contre les torrents du ciel. Hans prpara des ali-
ments auxquels je ne pus toucher, et chacun de nous, puis par les
veilles de trois nuits, tomba dans un douloureux sommeil.
Le lendemain le temps tait magnifique. Le ciel et la mer staient apai-
ss dun commun accord. Toute trace de tempte avait disparu. Ce
furent les paroles joyeuses du professeur qui salurent mon rveil. Il tait
dune gaiet terrible.
Eh bien, mon garon, scria-t-il, as-tu bien dormi ?
Net-on pas dit que nous tions dans la maison de Knigstrasse, que
je descendais tranquillement pour djeuner et que mon mariage avec la
pauvre Graben allait saccomplir ce jour mme ?
Hlas ! pour peu que la tempte et jet le radeau dans lest, nous
avions pass sous lAllemagne, sous ma chre ville de Hambourg, sous
cette rue o demeurait tout ce que jaimais au monde. Alors quarante
172
lieues men sparaient peine ! Mais quarante lieues verticales dun mur
de granit, et en ralit, plus de mille lieues franchir !
Toutes ces douloureuses rflexions traversrent rapidement mon es-
prit avant que je ne rpondisse la question de mon oncle.
Ah a ! rpta-t-il, tu ne veux pas me dire si tu as bien dormi ?
Trs bien, rpondis-je ; je suis encore bris, mais cela ne sera rien.
Absolument rien, un peu de fatigue, et voil tout.
Mais vous me paraissez bien gai, ce matin, mon oncle.
Enchant, mon garon ! enchant ! Nous sommes arrivs !
Au terme de notre expdition ?
Non, mais au bout de cette mer qui nen finissait pas. Nous allons re-
prendre maintenant la voie de terre et nous enfoncer vritablement dans
les entrailles du globe.
Mon oncle, permettez-moi une question.
Je te la permets, Axel.
Et le retour ?
Le retour ! Ah ! tu penses revenir quand on nest mme pas arriv ?
Non, je veux seulement demander comment il seffectuera.
De la manire la plus simple du monde. Une fois arrivs au centre
du sphrode, ou nous trouverons une route nouvelle pour remonter sa
surface, ou nous reviendrons tout bourgeoisement par le chemin dj
parcouru. Jaime penser quil ne se fermera pas derrire nous.
Alors il faudra remettre le radeau en bon tat.
Ncessairement.
Mais les provisions, en reste-t-il assez pour accomplir toutes ces
grandes choses ?
Oui, certes. Hans est un garon habile, et je suis sr quil a sauv la
plus grande partie de la cargaison. Allons nous en assurer, dailleurs.
Nous quittmes cette grotte ouverte toutes les brises. Javais un es-
poir qui tait en mme temps une crainte ; il me semblait impossible que
le terrible abordage du radeau net pas ananti tout ce quil portait. Je
me trompais. mon arrive sur le rivage, japerus Hans au milieu
dune foule dobjets rangs avec ordre. Mon oncle lui serra la main avec
un vif sentiment de reconnaissance. Cet homme, dun dvouement sur-
humain dont on ne trouverait peut-tre pas dautre exemple, avait
173
travaill pendant que nous dormions et sauv les objets les plus prcieux
au pril de sa vie.
Ce nest pas que nous neussions fait des pertes assez sensibles, nos
armes, par exemple ; mais enfin on pouvait sen passer. La provision de
poudre tait demeure intacte, aprs avoir failli sauter pendant la
tempte.
Eh bien, scria le professeur, puisque les fusils manquent, nous en
serons quittes pour ne pas chasser.
Bon ; mais les instruments ?
Voici le manomtre, le plus utile de tous, et pour lequel jaurais don-
n les autres ! Avec lui, je puis calculer la profondeur et savoir quand
nous aurons atteint le centre. Sans lui, nous risquerions daller au del et
de ressortir par les antipodes !
Cette gat tait froce.
Mais la boussole ? demandai-je.
La voici, sur ce rocher, en parfait tat, ainsi que le chronomtre et les
thermomtres. Ah ! le chasseur est un homme prcieux !
Il fallait bien le reconnatre, en fait dinstruments, rien ne manquait..
Quant aux outils et aux engins, japerus, pars sur le sable, chelles,
cordes, pics, pioches, etc.
Cependant il y avait encore la question des vivres lucider. Et les
provisions ? dis-je.
Voyons les provisions , rpondit mon oncle. Les caisses qui les
contenaient taient alignes sur la grve dans un parfait tat de conser-
vation ; la mer les avait respectes pour la plupart, et somme toute, en
biscuits, viande sale, genivre et poissons secs, on pouvait compter en-
core sur quatre mois de vivres.
Quatre mois ! scria le professeur. Nous avons le temps daller et de
revenir, et avec ce qui restera je veux donner un grand dner tous mes
collgues du Johannaeum !
Jaurais d tre habitu, depuis longtemps, au temprament de mon
oncle, et pourtant cet homme-l mtonnait toujours.
Maintenant, dit-il, nous allons refaire notre provision deau avec la
pluie que lorage a verse dans tous ces bassins de granit ; par cons-
quent, nous navons pas craindre dtre pris par la soif. Quant au ra-
deau, je vais recommander Hans de le rparer de son mieux, quoiquil
ne doive plus nous servir, jimagine !
174
Comment cela ? mcriai-je.
Une ide moi, mon garon ! Je crois que nous ne sortirons pas par
o nous sommes entrs.
Je regardai le professeur avec une certaine dfiance. Je me demandai
sil ntait pas devenu fou. Et cependant il ne savait pas si bien dire.
Allons djeuner , reprit-il. Je le suivis sur un cap lev, aprs quil
eut donn ses instructions au chasseur. L, de la viande sche, du biscuit
et du th composrent un repas excellent, et, je dois lavouer, un des
meilleurs que jeusse fait de ma vie. Le besoin, le grand air, le calme
aprs les agitations, tout contribuait me mettre en apptit. Pendant le
djeuner, je posai mon oncle la question de savoir o nous tions en ce
moment. Cela, dis-je, me parat difficile calculer.
calculer exactement, oui, rpondit-il ; cest mme impossible,
puisque, pendant ces trois jours de tempte, je nai pu tenir note de la vi-
tesse et de la direction du radeau ; mais cependant nous pouvons relever
notre situation lestime.
En effet, la dernire observation a t faite llot du geyser
llot Axel, mon garon. Ne dcline pas cet honneur davoir baptis
de ton nom la premire le dcouverte au centre du massif terrestre.
Soit ! llot Axel, nous avions franchi environ deux cent soixante-
dix lieues de mer et nous nous trouvions plus de six cents lieues de
lIslande.
Bien ! partons de ce point alors et comptons quatre jours dorage,
pendant lesquels notre vitesse na pas d tre infrieure quatre-vingts
lieues par vingt-quatre heures.
Je le crois. Ce serait donc trois cents lieues ajouter.
Oui, et la mer Lidenbrock aurait peu prs six cents lieues dun ri-
vage lautre ! Sais-tu bien, Axel, quelle peut lutter de grandeur avec la
Mditerrane ?
Oui, surtout si nous ne lavons traverse que dans sa largeur !
Ce qui est fort possible !
Et, chose curieuse, ajoutai-je, si nos calculs sont exacts, nous avons
maintenant cette Mditerrane sur notre tte.
Vraiment !
Vraiment, car nous sommes neuf cents lieues de Reykjawik !
175
Voil un joli bout de chemin, mon garon ; mais, que nous soyons
plutt sous la Mditerrane que sous la Turquie ou sous lAtlantique, ce-
la ne peut saffirmer que si notre direction na pas dvi.
Non, le vent paraissait constant ; je pense donc que ce rivage doit
tre situ au sud-est de Port-Graben.
Bon, il est facile de sen assurer en consultant la boussole. Allons
consulter la boussole !
Le professeur se dirigea vers le rocher sur lequel Hans avait dpos les
instruments. Il tait gai, allgre, il se frottait les mains, il prenait des
poses ! Un vrai jeune homme ! Je le suivis, assez curieux de savoir si je ne
me trompais pas dans mon estime.
Arriv au rocher, mon oncle prit le compas, le posa horizontalement et
observa laiguille, qui, aprs avoir oscill, sarrta dans une position fixe
sous linfluence magntique.
Mon oncle regarda, puis il se frotta les yeux et regarda de nouveau.
Enfin il se retourna de mon ct, stupfait.
Quy a-t-il ? demandai-je.
Il me fit signe dexaminer linstrument. Une exclamation de surprise
mchappa. La fleur de laiguille marquait le nord l o nous supposions
le midi ! Elle se tournait vers la grve au lieu de montrer la pleine mer !
Je remuai la boussole, je lexaminai ; elle tait en parfait tat. Quelque
position que lon ft prendre laiguille ; celle-ci reprenait obstinment
cette direction inattendue.
Ainsi donc, il ne fallait plus en douter, pendant la tempte une saute
de vent stait produite dont nous ne nous tions pas aperus et avait ra-
men le radeau vers les rivages que mon oncle croyait laisser derrire lui.
176
Chapitre 37
Il me serait impossible de peindre la succession des sentiments qui agi-
trent le professeur Lidenbrock, la stupfaction, lincrdulit et enfin la
colre. Jamais je ne vis un homme si dcontenanc dabord, si irrit en-
suite. Les fatigues de la traverse, les dangers courus, tout tait recom-
mencer ! Nous avions recul au lieu de marcher en avant !
Mais mon oncle reprit rapidement le dessus.
Ah ! la fatalit me joue de pareils tours ! scria-t-il. Les lments
conspirent contre moi ! Lair, le feu et leau combinent leurs efforts pour
sopposer mon passage ! Eh bien ! lon saura ce que peut ma volont. Je
ne cderai pas, je ne reculerai pas dune ligne, et nous verrons qui
lemportera de lhomme ou de la nature !
Debout sur le rocher, irrit, menaant, Otto Lidenbrock, pareil au fa-
rouche Ajax, semblait dfier les dieux. Mais je jugeai propos
dintervenir et de mettre un frein cette fougue insense.
coutez-moi, lui dis-je dun ton ferme. Il y a une limite toute
ambition ici-bas ; il ne faut pas lutter contre limpossible ; nous sommes
mal quips pour un voyage sur mer ; cinq cents lieues ne se font pas sur
un mauvais assemblage de poutres avec une couverture pour voile, un
bton en guise de mt, et contre les vents dchans. Nous ne pouvons
gouverner, nous sommes le jouet des temptes, et cest agir en fous que
de tenter une seconde fois cette impossible traverse !
De ces raisons toutes irrfutables je pus drouler la srie pendant dix
minutes sans tre interrompu, mais cela vint uniquement de linattention
du professeur, qui nentendit pas un mot de mon argumentation.
Au radeau ! scria-t-il.
Telle fut sa rponse. Jeus beau faire, supplier, memporter, je me heur-
tai une volont plus dure que le granit.
Hans achevait en ce moment de rparer le radeau. On et dit que cet
tre bizarre devinait les projets de mon oncle. Avec quelques morceaux
177
de surtarbrandur il avait consolid lembarcation. Une voile sy levait
dj et le vent jouait dans ses plis flottants.
Le professeur dit quelques mots au guide, et aussitt celui-ci
dembarquer les bagages et de tout disposer pour le dpart.
Latmosphre tait assez pure et le vent du nord-ouest tenait bon.
Que pouvais-je faire ? Rsister seul contre deux ? Impossible. Si encore
Hans se ft joint moi. Mais non ! Il semblait que lIslandais et mis de
ct toute volont personnelle et fait vu dabngation. Je ne pouvais
rien obtenir dun serviteur aussi infod son matre. Il fallait marcher
en avant.
Jallais donc prendre sur le radeau ma place accoutume, quand mon
oncle marrta de la main.
Nous ne partirons que demain , dit-il.
Je fis le geste dun homme rsign tout.
Je ne dois rien ngliger, reprit-il, et puisque la fatalit ma pouss sur
cette partie de la cte, je ne la quitterai pas sans lavoir reconnue.
Cette remarque sera comprise quand on saura que nous tions revenus
au rivage du nord, mais non pas lendroit mme de notre premier
dpart. Port-Graben devait tre situ plus louest. Rien de plus raison-
nable ds lors que dexaminer avec soin les environs de ce nouvel
atterrissage.
Allons la dcouverte ! dis-je.
Et, laissant Hans ses occupations, nous voil partis. Lespace compris
entre les relais de la mer et le pied des contreforts tait fort large. On
pouvait marcher une demi-heure avant darriver la paroi de rochers.
Nos pieds crasaient dinnombrables coquillages de toutes formes et de
toutes grandeurs, o vcurent les animaux des premires poques.
Japercevais aussi dnormes carapaces dont le diamtre dpassait sou-
vent quinze pieds. Elles avaient appartenu ces gigantesques glypto-
dons de la priode pliocne dont la tortue moderne nont plus quune
petite rduction. En outre le sol tait sem dune grande quantit de d-
bris pierreux, sortes de galets arrondis par la lame et rangs en lignes
successives. Je fus donc conduit faire cette remarque, que la mer devait
autrefois occuper cet espace. Sur les rocs pars et maintenant hors de ses
atteintes, les flots avaient laiss des traces videntes de leur passage.
Ceci pouvait expliquer jusqu un certain point lexistence de cet
ocan, quarante lieues au-dessous de la surface du globe. Mais, suivant
moi, cette masse deau devait se perdre peu peu dans les entrailles de
178
la terre, et elle provenait videmment des eaux de lOcan qui se firent
jour travers quelque fissure. Cependant, il fallait admettre que cette fis-
sure tait actuellement bouche, car toute cette caverne, ou mieux, cet
immense rservoir, se ft rempli dans un temps assez court. Peut-tre
mme cette eau, ayant eu lutter contre des feux souterrains, stait va-
porise en partie. De l lexplication des nuages suspendus sur notre tte
et le dgagement de cette lectricit qui crait des temptes lintrieur
du massif terrestre.
Cette thorie des phnomnes dont nous avions t tmoins me pa-
raissait satisfaisante, car, pour grandes que soient les merveilles de la na-
ture, elles sont toujours explicables par des raisons physiques.
Nous marchions donc sur une sorte de terrain sdimentaire form par
les eaux, comme tous les terrains de cette priode, si largement distri-
bus la surface du globe. Le professeur examinait attentivement chaque
interstice de roche. Quune ouverture quelconque existt, et il devenait
important pour lui den faire sonder la profondeur.
Pendant un mille, nous avions ctoy les rivages de la mer Liden-
brock, quand le sol changea subitement daspect. Il paraissait boulevers,
convulsionn par un exhaussement violent des couches infrieures. En
maint endroit, des enfoncements ou des soulvements attestaient une
dislocation puissante du massif terrestre.
Nous avancions difficilement sur ces cassures de granit, mlanges de
silex, de quartz et de dpts alluvionnaires, lorsquun champ, plus quun
champ, une plaine dossements apparut nos regards. On et dit un ci-
metire immense, o les gnrations de vingt sicles confondaient leur
ternelle poussire. De hautes extumescences de dbris stageaient au
loin. Elles ondulaient jusquaux limites de lhorizon et sy perdaient dans
une brume fondante. L, sur trois milles carrs, peut-tre, saccumulait
toute la vie de lhistoire animale, peine crite dans les terrains trop r-
cents du monde habit.
Cependant une impatiente curiosit nous entranait. Nos pieds cra-
saient avec un bruit sec les restes de ces animaux anthistoriques, et ces
fossiles dont les musums des grandes cits se disputent les rares et int-
ressants dbris. Lexistence de mille Cuvier naurait pas suffi recompo-
ser les squelettes des tres organiques couchs dans ce magnifique
ossuaire.
Jtais stupfait. Mon oncle avait lev ses grands bras vers lpaisse
vote qui nous servait de ciel. Sa bouche ouverte dmesurment, ses
yeux fulgurants sous la lentille de ses lunettes, sa tte remuant de haut
179
en bas, de gauche droite, toute sa posture enfin dnotait un tonnement
sans borne. Il se trouvait devant une inapprciable collection de Lepto-
therium, de Mericotherium, de Lophodions, dAnoplotherium, de Mega-
therium, de Mastodontes, de Protopithques, de Ptrodactyles, de tous
les monstres antdiluviens entasss l pour sa satisfaction personnelle.
Quon se figure un bibliomane passionn transport tout coup dans
cette fameuse bibliothque dAlexandrie brle par Omar et quun mi-
racle aurait fait renatre de ses cendres ! Tel tait mon oncle le professeur
Lidenbrock.
Mais ce fut un bien autre merveillement, quand, courant travers
cette poussire volcanique, il saisit un crne dnud, et scria dune voix
frmissante :
Axel ! Axel ! une tte humaine !
Une tte humaine ! mon oncle, rpondis-je, non moins stupfait.
Oui, neveu ! Ah ! M. Milne-Edwards ! Ah ! M. de Quatrefages ! que
ntes-vous l o je suis, moi, Otto Lidenbrock !
180
Chapitre 38
Pour comprendre cette vocation faite par mon oncle ces illustres sa-
vants franais, il faut savoir quun fait dune haute importance en pa-
lontologie stait produit quelque temps avant notre dpart.
Le 28 mars 1863, des terrassiers fouillant sous la direction de M. Bou-
cher de Perthes les carrires de Moulin-Quignon, prs Abbeville, dans le
dpartement de la Somme, en France, trouvrent une mchoire humaine
quatorze pieds au-dessous de la superficie du sol. Ctait le premier
fossile de cette espce ramen la lumire du grand jour. Prs de lui se
rencontrrent des haches de pierre et des silex taills, colors et revtus
par le temps dune patine uniforme.
Le bruit de cette dcouverte fut grand, non seulement en France, mais
en Angleterre et en Allemagne. Plusieurs savants de lInstitut franais,
entre autres MM. Milne-Edwards et de Quatrefages, prirent laffaire
cur, dmontrrent lincontestable authenticit de lossement en ques-
tion, et se firent les plus ardents dfenseurs de ce procs de la mchoire
, suivant lexpression anglaise.
Aux gologues du Royaume-Uni qui tinrent le fait pour certain, MM.
Falconer, Busk, Carpenter, etc., se joignirent des savants de lAllemagne,
et parmi eux, au premier rang, le plus fougueux, le plus enthousiaste,
mon oncle Lidenbrock.
Lauthenticit dun fossile humain de lpoque quaternaire semblait
donc incontestablement dmontre et admise.
Ce systme, il est vrai, avait eu un adversaire acharn dans M. lie de
Beaumont. Ce savant de si haute autorit soutenait que le terrain de
Moulin-Quignon nappartenait pas au diluvium , mais une couche
moins ancienne, et, daccord en cela avec Cuvier, il nadmettait pas que
lespce humaine et t contemporaine des animaux de lpoque qua-
ternaire. Mon oncle Lidenbrock, de concert avec la grande majorit des
gologues, avait tenu bon, disput, discut, et M. lie de Beaumont tait
rest peu prs seul de son parti.
181
Nous connaissions tous ces dtails de laffaire, mais nous ignorions
que, depuis notre dpart, la question avait fait des progrs nouveaux.
Dautres mchoires identiques, quoique appartenant des individus de
types divers et de nations diffrentes, furent trouves dans les terres
meubles et grises de certaines grottes, en France, en Suisse, en Belgique,
ainsi que des armes, des ustensiles, des outils, des ossements denfants,
dadolescents, dhommes, de vieillards. Lexistence de lhomme quater-
naire saffirmait donc chaque jour davantage.
Et ce ntait pas tout. Des dbris nouveaux exhums du terrain ter-
tiaire pliocne avaient permis des savants plus audacieux encore
dassigner une haute antiquit la race humaine. Ces dbris, il est vrai,
ntaient point des ossements de lhomme, mais seulement des objets de
son industrie, des tibias, des fmurs danimaux fossiles, stris rgulire-
ment, sculpts pour ainsi dire, et qui portaient la marque dun travail
humain.
Ainsi, dun bond, lhomme remontait lchelle des temps dun grand
nombre de sicles ; il prcdait le mastodonde ; il devenait le contempo-
rain de lelephas meridionalis ; il avait cent mille ans dexistence,
puisque cest la date assigne par les gologues les plus renomms la
formation du terrain pliocne !
Tel tait alors ltat de la science palontologique, et ce que nous en
connaissions suffisait expliquer notre attitude devant cet ossuaire de la
mer Lidenbrock. On comprendra donc les stupfactions et les joies de
mon oncle, surtout quand, vingt pas plus loin, il se trouva en prsence,
on peut dire face face, avec un des spcimens de lhomme quaternaire.
Ctait un corps humain absolument reconnaissable. Un sol dune na-
ture particulire, comme celui du cimetire Saint-Michel, Bordeaux,
lavait-il ainsi conserv pendant des sicles ? Je ne saurais le dire. Mais ce
cadavre, la peau tendue et parchemine, les membres encore moelleux,
la vue du moins, les dents intactes, la chevelure abondante, les ongles
des doigts et des orteils dune grandeur effrayante, se montrait nos
yeux tel quil avait vcu.
Jtais muet devant cette apparition dun autre ge. Mon oncle, si lo-
quace, si imptueusement discoureur dhabitude, se taisait aussi. Nous
avions soulev ce corps. Nous lavions redress. Il nous regardait avec
ses orbites caves. Nous palpions son torse sonore.
Aprs quelques instants de silence, loncle fut vaincu par le professeur.
Otto Lidenbrock, emport par son temprament, oublia les circonstances
de notre voyage, le milieu o nous tions, limmense caverne qui nous
182
contenait. Sans doute il se crut au Johannaeum, professant devant ses
lves, car il prit un ton doctoral, et sadressant un auditoire
imaginaire :
Messieurs, dit-il, jai lhonneur de vous prsenter un homme de
lpoque quaternaire. De grands savants ont ni son existence, dautres
non moins grands lont affirme. Les saint Thomas de la palontologie,
sils taient l, le toucheraient du doigt, et seraient bien forcs de recon-
natre leur erreur. Je sais bien que la science doit se mettre en garde
contre les dcouvertes de ce genre ! Je nignore pas quelle exploitation
des hommes fossiles ont faite les Barnum et autres charlatans de mme
farine. Je connais lhistoire de la rotule dAjax, du prtendu corps
dOreste retrouv par les Spartiates, et du corps dAstrius, long de dix
coudes, dont parle Pausanias. Jai lu les rapports sur le squelette de Tra-
pani dcouvert au XIVe sicle, et dans lequel on voulait reconnatre Poly-
phme, et lhistoire du gant dterr pendant le XVIe sicle aux environs
de Palerme. Vous nignorez pas plus que moi, Messieurs, lanalyse faite
auprs de Lucerne, en 1577, de ces grands ossements que le clbre m-
decin Flix Plater dclarait appartenir un gant de dix-neuf pieds ! Jai
dvor les traits de Cassanion, et tous ces mmoires, brochures, dis-
cours et contre-discours publis propos du squelette du roi des
Cimbres, Teutobochus, lenvahisseur de la Gaule, exhum dune sablon-
nire du Dauphin en 1613 ! Au XVIIIe sicle, jaurais combattu avec
Pierre Campet lexistence des pradamites de Scheuchzer ! Jai eu entre
les mains lcrit nomm Gigans
Ici reparut linfirmit naturelle de mon oncle, qui en public ne pouvait
pas prononcer les mots difficiles.
Lcrit nomm Gigans reprit-il.
Il ne pouvait aller plus loin.
Giganto
Impossible ! Le mot malencontreux ne voulait pas sortir ! On aurait
bien ri au Johannaeum !
Gigantostologie , acheva de dire le professeur Lidenbrock, entre
deux jurons.
Puis, continuant de plus belle, et sanimant :
Oui, messieurs, je sais toutes ces choses ! Je sais aussi que Cuvier et
Blumenbach ont reconnu dans ces ossements de simples os de mam-
mouth et autres animaux de lpoque quaternaire. Mais ici le doute seul
serait une injure la science ! Le cadavre est l ! Vous pouvez le voir, le
183
toucher ! Ce nest pas un squelette, cest un corps intact, conserv dans
un but uniquement anthropologique !
Je voulus bien ne pas contredire cette assertion.
Si je pouvais le laver dans une solution dacide sulfurique, dit encore
mon oncle, jen ferais disparatre toutes les parties terreuses et ces co-
quillages resplendissants qui sont incrusts en lui. Mais le prcieux dis-
solvant me manque. Cependant, tel il est, tel ce corps nous racontera sa
propre histoire.
Ici, le professeur prit le cadavre fossile et le manuvra avec la dextri-
t dun montreur de curiosits.
Vous le voyez, reprit-il, il na pas six pieds de long, et nous sommes
loin des prtendus gants. Quant la race laquelle il appartient, elle est
incontestablement caucasique. Cest la race blanche, cest la ntre ! Le
crne de ce fossile est rgulirement ovode, sans dveloppement des
pommettes, sans projection de la mchoire. Il ne prsente aucun carac-
tre de ce prognathisme qui modifie langle facial
12
. Mesurez cet angle,
il est presque de quatre-vingt-dix degrs. Mais jirai plus loin encore
dans le chemin des dductions, et joserai dire que cet chantillon hu-
main appartient la famille japtique, rpandue depuis les Indes jus-
quaux limites de lEurope occidentale. Ne souriez pas, messieurs !
Personne ne souriait, mais le professeur avait une telle habitude de
voir les visages spanouir pendant ses savantes dissertations !
Oui, reprit-il avec une animation nouvelle, cest l un homme fossile,
et contemporain des mastodontes dont les ossements emplissent cet am-
phithtre. Mais de vous dire par quelle route il est arriv l, comment
ces couches o il tait enfoui ont gliss jusque dans cette norme cavit
du globe, cest ce que je ne me permettrai pas. Sans doute, lpoque
quaternaire, des troubles considrables se manifestaient encore dans
lcorce terrestre ; le refroidissement continu du globe produisait des cas-
sures, des fentes, des failles, o dvalait vraisemblablement une partie
du terrain suprieur. Je ne me prononce pas, mais enfin lhomme est l,
entour des ouvrages de sa main, de ces haches, de ces silex taills qui
ont constitu lge de pierre, et moins quil ny soit venu comme moi en
touriste, en pionnier de la science, je ne puis mettre en doute
lauthenticit de son antique origine.
12.Langle facial est form par deux plans, lun plus ou moins vertical qui est tangent
au front et aux incisives, lautre horizontal, qui passe par louverture des conduits
auditifs et lpine nasale infrieure. On appelle prognathisme, en langue anthropolo-
gique, cette projection de la mchoire qui modifie langle facial.
184
Le professeur se tut, et jclatai en applaudissements unanimes.
Dailleurs mon oncle avait raison, et de plus savants que son neveu
eussent t fort empchs de le combattre.
Autre indice. Ce corps fossilis ntait pas le seul de limmense os-
suaire. Dautres corps se rencontraient chaque pas que nous faisions
dans cette poussire, et mon oncle pouvait choisir le plus merveilleux de
ces chantillons pour convaincre les incrdules.
En vrit, ctait un tonnant spectacle que celui de ces gnrations
dhommes et danimaux confondus dans ce cimetire. Mais une question
grave se prsentait, que nous nosions rsoudre. Ces tres anims
avaient-ils gliss par une convulsion du sol vers les rivages de la mer Li-
denbrock, alors quils taient dj rduits en poussire ? Ou plutt
vcurent-ils ici, dans ce monde souterrain, sous ce ciel factice, naissant et
mourant comme les habitants de la terre ? Jusquici, les monstres marins,
les poissons seuls, nous taient apparus vivants ! Quelque homme de
labme errait-il encore sur ces grves dsertes ?
185
Chapitre 39
Pendant une demi-heure encore, nos pieds foulrent ces couches
dossements. Nous allions en avant, pousss par une ardente curiosit.
Quelles autres merveilles renfermait cette caverne, quels trsors pour la
science ? Mon regard sattendait toutes les surprises, mon imagination
tous les tonnements.
Les rivages de la mer avaient depuis longtemps disparu derrire les
collines de lossuaire. Limprudent professeur, sinquitant peu de
sgarer, mentranait au loin. Nous avancions silencieusement, baigns
dans les ondes lectriques. Par un phnomne que je ne puis expliquer,
et grce sa diffusion, complte alors, la lumire clairait uniformment
les diverses faces des objets. Son foyer nexistait plus en un point dter-
min de lespace et elle ne produisait aucun effet dombre. On aurait pu
se croire en plein midi et on plein t, au milieu des rgions quatoriales,
sous les rayons verticaux du soleil. Toute vapeur avait disparu. Les ro-
chers, les montagnes lointaines, quelques masses confuses de forts loi-
gnes, prenaient un trange aspect sous lgale distribution du fluide lu-
mineux. Nous ressemblions ce fantastique personnage dHoffmann qui
a perdu son ombre.
Aprs une marche dun mille, apparut la lisire dune fort immense,
mais non plus un de ces bois de champignons qui avoisinaient Port-
Graben.
Ctait la vgtation de lpoque tertiaire dans toute sa magnificence.
De grands palmiers, despces aujourdhui disparues, de superbes pal-
macites, des pins, des ifs, des cyprs, des thuyas, reprsentaient la fa-
mille des conifres, et se reliaient entre eux par un rseau de lianes inex-
tricables. Un tapis de mousses et dhpatiques revtait moelleusement le
sol. Quelques ruisseaux murmuraient sous ces ombrages, peu dignes de
ce nom, puisquils ne produiraient pas dombre. Sur leurs bords crois-
saient des fougres arborescentes semblables celles des serres chaudes
du globe habit. Seulement, la couleur manquait ces arbres, ces ar-
bustes, ces plantes, privs de la vivifiante chaleur du soleil. Tout se
186
confondait dans une teinte uniforme, bruntre et comme passe. Les
feuilles taient dpourvues de leur verdeur, et les fleurs elles-mmes, si
nombreuses cette poque tertiaire qui les vit natre, alors sans couleurs
et sans parfums, semblaient faites dun papier dcolor sous laction de
latmosphre.
Mon oncle Lidenbrock saventura sous ces gigantesques taillis. Je le
suivis, non sans une certaine apprhension. Puisque la nature avait fait l
les frais dune alimentation vgtale, pourquoi les redoutables mammi-
fres ne sy rencontreraient-ils pas ? Japercevais dans ces larges clai-
rires que laissaient les arbres abattus et rongs par le temps, des lgumi-
neuses, des acrins, des rubiaces, et mille arbrisseaux comestibles,
chers aux ruminants de toutes les priodes. Puis apparaissaient, confon-
dus et entremls, les arbres des contres si diffrentes de la surface du
globe, le chne croissant prs du palmier, leucalyptus australien
sappuyant au sapin de la Norvge, le bouleau du Nord confondant ses
branches avec les branches du kauris zlandais. Ctait confondre la
raison des classificateurs les plus ingnieux de la botanique terrestre.
Soudain je marrtai. De la main, je retins mon oncle.
La lumire diffuse permettait dapercevoir les moindres objets dans la
profondeur des taillis. Javais cru voir Non ! rellement, de mes yeux,
je voyais des formes immenses sagiter sous les arbres ! En effet, ctaient
des animaux gigantesques, tout un troupeau de mastodontes, non plus
fossiles, mais vivants, et semblables ceux dont les restes furent dcou-
verts en 1801 dans les marais de lOhio ! Japercevais ces grands l-
phants dont les trompes grouillaient sous les arbres comme une lgion
de serpents. Jentendais le bruit de leurs longues dfenses dont livoire
taraudait les vieux troncs. Les branches craquaient, et les feuilles arra-
ches par masses considrables sengouffraient dans la vaste gueule de
ces monstres.
Ce rve, o javais vu renatre tout ce monde des temps anthisto-
riques, des poques ternaire et quaternaire, se ralisait donc enfin ! Et
nous tions l, seuls, dans les entrailles du globe, la merci de ses fa-
rouches habitants !
Mon oncle regardait.
Allons, dit-il tout dun coup en me saisissant le bras, en avant, en
avant !
Non ! mcriai-je, non ! Nous sommes sans armes ! Que ferions-nous
au milieu de ce troupeau de quadrupdes gants ? Venez, mon oncle,
187
venez ! Nulle crature humaine ne peut braver impunment la colre de
ces monstres.
Nulle crature humaine ! rpondit mon oncle, en baissant la voix. Tu
te trompes, Axel ! Regarde, regarde, l-bas ! Il me semble que japerois
un tre vivant ! un tre semblable nous ! un homme !
Je regardai, haussant les paules, et dcid pousser lincrdulit jus-
qu ses dernires limites. Mais, quoique jen eus, il fallut bien me rendre
lvidence.
En effet, moins dun quart de mille, appuy au tronc dun kauris
norme, un tre humain, un Prote de ces contres souterraines, un nou-
veau fils de Neptune, gardait cet innombrable troupeau de mastodontes !
Immanis pecoris custos, immanior ipse !
Oui ! immanior ipse ! Ce ntait plus ltre fossile dont nous avions rele-
v le cadavre dans lossuaire, ctait un gant capable de commander
ces monstres. Sa taille dpassait douze pieds. Sa tte grosse comme la
tte dun buffle, disparaissait dans les broussailles dune chevelure in-
culte. On et dit une vritable crinire, semblable celle de llphant
des premiers ges. Il brandissait de la main une branche norme, digne
houlette de ce berger antdiluvien.
Nous tions rests immobiles, stupfaits. Mais nous pouvions tre
aperus. Il fallait fuir.
Venez, venez , mcriai-je, en entranant mon oncle, qui pour la pre-
mire fois se laissa faire !
Un quart dheure plus tard, nous tions hors de la vue de ce redou-
table ennemi.
Et maintenant que jy songe tranquillement, maintenant que le calme
sest refait dans mon esprit, que des mois se sont couls depuis cette
trange et surnaturelle rencontre, que penser, que croire ? Non ! cest im-
possible ! Nos sens ont t abuss, nos yeux nont pas vu ce quils
voyaient ! Nulle crature humaine nexiste dans ce monde subterrestre !
Nulle gnration dhommes nhabite ces cavernes infrieures du globe,
sans se soucier des habitants de sa surface, sans communication avec
eux ! Cest insens, profondment insens !
Jaime mieux admettre lexistence de quelque animal dont la structure
se rapproche de la structure humaine, de quelque singe des premires
poques gologiques, de quelque protopithque, de quelque msopi-
thque semblable celui que dcouvrit M. Lartet dans le gte ossifre de
Sansan ! Mais celui-ci dpassait par sa taille toutes les mesures donnes
188
par la palontologie ! Nimporte ! Un singe, oui, un singe, si invraisem-
blable quil soit ! Mais un homme, un homme vivant, et avec lui toute
une gnration enfouie dans les entrailles de la terre ! Jamais !
Cependant nous avions quitt la fort claire et lumineuse, muets
dtonnement, accabls sous une stupfaction qui touchait
labrutissement. Nous courions malgr nous. Ctait une vraie fuite, sem-
blable ces entranements effroyables que lon subit dans certains cau-
chemars. Instinctivement, nous revenions vers la mer Lidenbrock, et je
ne sais dans quelles divagations mon esprit se ft emport, sans une pr-
occupation qui me ramena des observations plus pratiques.
Bien que je fusse certain de fouler un sol entirement vierge de nos
pas, japercevais souvent des agrgations de rochers dont la forme rap-
pelait ceux de Port-Graben. Ctait parfois sy mprendre. Des ruis-
seaux et des cascades tombaient par centaines des saillies de rocs, je
croyais revoir la couche de surtarbrandur, notre fidle Hans-bach et la
grotte o jtais revenu la vie. Puis, quelques pas plus loin, la disposi-
tion des contre-forts, lapparition dun ruisseau, le profil surprenant dun
rocher venaient me rejeter dans le doute.
Je fis part mon oncle de mon indcision. Il hsita comme moi. Il ne
pouvait sy reconnatre au milieu de ce panorama uniforme.
videmment, lui dis-je, nous navons pas abord notre point de d-
part, mais la tempte nous a ramens un peu au-dessous, et en suivant le
rivage, nous retrouverons Port-Graben.
Dans ce cas, rpondit mon oncle, il est inutile de continuer cette ex-
ploration, et le mieux est de retourner au radeau. Mais ne te trompes-tu
pas, Axel ?
Il est difficile de se prononcer, car tous ces rochers se ressemblent. Il
me semble pourtant reconnatre le promontoire au pied duquel Hans a
construit son embarcation. Nous devons tre prs du petit port, si mme
ce nest pas ici, ajoutai-je, en examinant une crique que je crus
reconnatre.
Mais non, Axel, nous retrouverions au moins nos propres traces, et je
ne vois rien
Mais je vois, moi ! mcriai-je, en mlanant vers un objet qui brillait
sur le sable.
Quest-ce donc ?
Ceci , rpondis-je.
Et je montrai mon oncle un poignard que je venais de ramasser.
189
Tiens ! dit-il, tu avais donc emport cette arme avec toi ?
Moi ? Aucunement ! Mais vous
Non, pas que je sache, rpondit le professeur. Je nai jamais eu cet ob-
jet en ma possession.
Voil qui est particulier !
Mais non, cest bien simple, Axel. Les Islandais ont souvent des
armes de ce genre, et Hans, qui celle-ci appartient, laura perdue
Je secouai la tte. Hans navait jamais eu ce poignard en sa possession.
Est-ce donc larme de quelque guerrier antdiluvien, mcriai-je,
dun homme vivant, dun contemporain de ce gigantesque berger ? Mais
non ! Ce nest pas un outil de lge de pierre ! Pas mme de lge de
bronze ! Cette lame est dacier
Mon oncle marrta net dans cette route o mentranait une divaga-
tion nouvelle, et de son ton froid il me dit :
Calme-toi, Axel, et reviens la raison. Ce poignard est une arme du
XVIe sicle, une vritable dague, de celles que les gentilshommes por-
taient leur ceinture pour donner le coup de grce. Elle est dorigine es-
pagnole. Elle nappartient ni toi, ni moi, ni au chasseur, ni mme aux
tres humains qui vivent peut-tre dans les entrailles du globe !
Oserez-vous dire ?
Vois, elle ne sest pas brche ainsi senfoncer dans la gorge des
gens ; sa lame est couverte dune couche de rouille qui ne date ni dun
jour, ni dun an, ni dun sicle !
Le professeur sanimait, suivant son habitude, en se laissant emporter
par son imagination.
Axel, reprit-il, nous sommes sur la voie de la grande dcouverte !
Cette lame est reste abandonne sur le sable depuis cent, deux cents,
trois cents ans, et sest brche sur les rocs de cette mer souterraine !
Mais elle nest pas venue seule ! mcriai-je ; elle na pas t se tordre
delle-mme ! quelquun nous a prcds !
Oui, un homme.
Et cet homme ?
Cet homme a grav son nom avec ce poignard ! Cet homme a voulu
encore une fois marquer de sa main la route du centre ! Cherchons,
cherchons !
190
Et, prodigieusement intresss, nous voil longeant la haute muraille,
interrogeant les moindres fissures qui pouvaient se changer en galerie.
Nous arrivmes ainsi un endroit o le rivage se resserrait. La mer ve-
nait presque baigner le pied des contre-forts, laissant un passage large
dune toise au plus. Entre deux avances de roc, on apercevait lentre
dun tunnel obscur.
L, sur une plaque de granit, apparaissaient deux lettres mystrieuses
demi ronges, les deux initiales du hardi et fantastique voyageur :
[Image dun cryptogramme]
A. S. ! scria mon oncle. Arne Saknussemm ! Toujours Arne
Saknussemm !
191
Chapitre 40
Depuis le commencement du voyage, javais pass par bien des ton-
nements ; je devais me croire labri des surprises et blas sur tout mer-
veillement. Cependant, la vue de ces deux lettres graves l depuis
trois cents ans, je demeurai dans un bahissement voisin de la stupidit.
Non seulement la signature du savant alchimiste se lisait sur le roc, mais
encore le stylet qui lavait trace tait entre mes mains. moins dtre
dune insigne mauvaise foi, je ne pouvais plus mettre en doute
lexistence du voyageur et la ralit de son voyage.
Pendant que ces rflexions tourbillonnaient dans ma tte, le professeur
Lidenbrock se laissait aller un accs un peu dithyrambique lendroit
dArne Saknussemm.
Merveilleux gnie ! scriait-il, tu nas rien oubli de ce qui pouvait
ouvrir dautres mortels les routes de lcorce terrestre, et tes semblables
peuvent retrouver les traces que tes pieds ont laisses, il y trois sicles,
au fond de ces souterrains obscurs ! dautres regards que les tiens, tu
as rserv la contemplation de ces merveilles ! Ton nom grav dtapes
en tapes conduit droit son but le voyageur assez audacieux pour te
suivre, et, au centre mme de notre plante, il se trouvera encore inscrit
de ta propre main. Eh bien ! moi aussi, jirai signer de mon nom cette
dernire page de granit ! Mais que, ds maintenant, ce cap vu par toi
prs de cette mer dcouverte par toi, soit jamais appel le cap
Saknussemm !
Voil ce que jentendis, ou peu prs, et je me sentis gagn par
lenthousiasme que respiraient ces paroles. Un feu intrieur se ranima
dans ma poitrine ! Joubliai tout, et les dangers du voyage, et les prils
du retour. Ce quun autre avait fait, je voulais le faire aussi, et rien de ce
qui tait humain ne me paraissait impossible !
En avant, en avant ! mcriai-je.
192
Je mlanais dj vers la sombre galerie, quand le professeur marrta,
et lui, lhomme des emportements, il me conseilla la patience et le sang-
froid.
Retournons dabord vers Hans, dit-il, et ramenons le radeau cette
place.
Jobis cet ordre, non sans peine, et je me glissai rapidement au mi-
lieu des roches du rivage.
Savez-vous, mon oncle, dis-je en marchant, que nous avons t sin-
gulirement servis par les circonstances jusquici !
Ah ! tu trouves, Axel ?
Sans doute, et il nest pas jusqu la tempte qui ne nous ait remis
dans le droit chemin. Bni soit lorage ! Il nous a ramens cette cte
do le beau temps nous et loigns ! Supposez un instant que nous
eussions touch de notre proue (la proue dun radeau !) les rivages mri-
dionaux de la mer Lidenbrock, que serions-nous devenus ? Le nom de
Saknussemm naurait pas apparu nos yeux, et maintenant nous serions
abandonns sur une plage sans issue.
Oui, Axel, il y a quelque chose de providentiel ce que, voguant vers
le sud, nous soyons prcisment revenus au nord et au cap Saknussemm.
Je dois dire que cest plus qutonnant, et il y a l un fait dont
lexplication mchappe absolument.
Eh ! quimporte ! il ny a pas expliquer les faits, mais en profiter !
Sans doute, mon garon, mais
Mais nous allons reprendre la route du nord, passer sous les contres
septentrionales de lEurope, la Sude, la Russie, la Sibrie, que sais-je ! au
lieu de nous enfoncer sous les dserts de lAfrique ou les flots de lOcan,
et je ne veux pas en savoir davantage !
Oui, Axel, tu as raison, et tout est pour le mieux, puisque nous aban-
donnons cette mer horizontale qui ne pouvait mener rien. Nous allons
descendre, encore descendre, et toujours descendre ! Sais-tu bien que,
pour arriver au centre du globe, il ny a plus que quinze cents lieues
franchir !
Bah ! mcriai-je, ce nest vraiment pas la peine den parler ! En
route ! en route !
Ces discours insenss duraient encore quand nous rejoignmes le chas-
seur. Tout tait prpar pour un dpart immdiat. Pas un colis qui ne ft
193
embarqu. Nous prmes place sur le radeau, et la voile hisse, Hans se
dirigea en suivant la cte vers le cap Saknussemm.
Le vent ntait pas favorable un genre dembarcation qui ne pouvait
tenir le plus prs. Aussi, en maint endroit, il fallut avancer laide des
btons ferrs. Souvent les rochers, allongs fleur deau, nous forcrent
de faire des dtours assez longs. Enfin, aprs trois heures de navigation,
cest--dire vers six heures du soir, on atteignait un endroit propice au
dbarquement.
Je sautai terre, suivi de mon oncle et de lIslandais. Cette traverse ne
mavait pas calm. Au contraire, je proposai mme de brler nos vais-
seaux , afin de nous couper toute retraite. Mais mon oncle sy opposa. Je
le trouvai singulirement tide.
Au moins, dis-je, partons sans perdre un instant.
Oui, mon garon ; mais auparavant, examinons cette nouvelle gale-
rie, afin de savoir sil faut prparer nos chelles.
Mon oncle mit son appareil de Ruhmkorff en activit ; le radeau, atta-
ch au rivage, fut laiss seul ; dailleurs, louverture de la galerie ntait
pas vingt pas de l, et notre petite troupe, moi en tte, sy rendit sans
retard.
Lorifice, peu prs circulaire, prsentait un diamtre de cinq pieds
environ ; le sombre tunnel tait taill dans le roc vif et soigneusement
als par les matires ruptives auxquelles il donnait autrefois passage ;
sa partie infrieure affleurait le sol, de telle faon que lon put y pntrer
sans aucune difficult.
Nous suivions un plan presque horizontal, quand, au bout de six pas,
notre marche fut interrompue par linterposition dun bloc norme.
Maudit roc ! mcriai-je avec colre, en me voyant subitement arr-
t par un obstacle infranchissable.
Nous emes beau chercher droite et gauche, en bas et en haut, il
nexistait aucun passage, aucune bifurcation. Jprouvai un vif dsap-
pointement, et je ne voulais pas admettre la ralit de lobstacle. Je me
baissai. Je regardai au-dessous du bloc. Nul interstice. Au-dessus. Mme
barrire de granit. Hans porta la lumire de la lampe sur tous les points
de la paroi ; mais celle-ci noffrait aucune solution de continuit. Il fallait
renoncer tout espoir de passer.
Je mtais assis sur le sol ; mon oncle arpentait le couloir grands pas.
Mais alors Saknussemm ? mcriai-je.
194
Oui, fit mon oncle, a-t-il donc t arrt par cette porte de pierre ?
Non ! non ! repris-je avec vivacit. Ce quartier de roc, par suite dune
secousse quelconque, ou lun de ces phnomnes magntiques qui
agitent lcorce terrestre, a brusquement ferm ce passage. Bien des an-
nes se sont coules entre le retour de Saknussemm et la chute de ce
bloc. Nest-il pas vident que cette galerie a t autrefois le chemin des
laves, et qualors les matires ruptives y circulaient librement. Voyez, il
y a des fissures rcentes qui sillonnent ce plafond de granit ; il est fait de
morceaux rapports, de pierres normes, comme si la main de quelque
gant et travaill cette substruction ; mais, un jour, la pousse a t
plus forte, et ce bloc, semblable une clef de vote qui manque, a gliss
jusquau sol en obstruant tout passage. Voil un obstacle accidentel que
Saknussemm na pas rencontr, et si nous ne le renversons pas, nous
sommes indignes darriver au centre du monde !
Voil comment je parlais ! Lme du professeur avait pass tout entire
en moi. Le gnie des dcouvertes minspirait. Joubliais le pass, je ddai-
gnais lavenir. Rien nexistait plus pour moi la surface de ce sphrode
au sein duquel je mtais engouffr, ni les villes, ni les campagnes, ni
Hambourg, ni Knigstrasse, ni ma pauvre Graben, qui devait me croire
jamais perdu dans les entrailles de la terre.
Eh bien ! reprit mon oncle, coups de pioche, coups de pic, faisons
notre route et renversons ces murailles !
Cest trop dur pour le pic, mcriai-je.
Alors la pioche !
Cest trop long pour la pioche !
Mais !
Eh bien ! la poudre ! la mine ! minons, et faisons sauter lobstacle !
La poudre !
Oui ! il ne sagit que dun bout de roc briser !
Hans, louvrage ! scria mon oncle. LIslandais retourna au ra-
deau, et revint bientt avec un pic dont il se servit pour creuser un four-
neau de mine. Ce ntait pas un mince travail. Il sagissait de faire un
trou assez considrable pour contenir cinquante livres de fulmicoton,
dont la puissance expansive est quatre fois plus grande que celle de la
poudre canon. Jtais dans une prodigieuse surexcitation desprit. Pen-
dant que Hans travaillait, jaidai activement mon oncle prparer une
longue mche faite avec de la poudre mouille et renferme dans un
boyau de toile. Nous passerons ! disais-je.
195
Nous passerons , rptait mon oncle.
minuit, notre travail de mineurs fut entirement termin ; la charge
de fulmicoton se trouvait enfouie dans le fourneau, et la mche, se d-
roulant travers la galerie, venait aboutir au dehors.
Une tincelle suffisait maintenant pour mettre ce formidable engin en
activit.
demain , dit le professeur.
Il fallut bien me rsigner et attendre encore pendant six grandes
heures !
196
Chapitre 41
Le lendemain, jeudi, 27 aot, fut une date clbre de ce voyage subter-
restre. Elle ne me revient pas lesprit sans que lpouvante ne fasse en-
core battre mon cur. partir de ce moment, notre raison, notre juge-
ment, notre ingniosit, nont plus voix au chapitre, et nous allons deve-
nir le jouet des phnomnes de la terre.
six heures, nous tions sur pied. Le moment approchait de nous
frayer par la poudre un passage travers lcorce de granit.
Je sollicitai lhonneur de mettre le feu la mine. Cela fait, je devais re-
joindre mes compagnons sur le radeau qui navait point t dcharg ;
puis nous prendrions du large, afin de parer aux dangers de lexplosion,
dont les effets pouvaient ne pas se concentrer lintrieur du massif.
La mche devait brler pendant dix minutes, selon nos calculs, avant
de porter le feu la chambre des poudres. Javais donc le temps nces-
saire pour regagner le radeau.
Je me prparai remplir mon rle, non sans une certaine motion.
Aprs un repas rapide, mon oncle et le chasseur sembarqurent, tan-
dis que je restais sur le rivage. Jtais muni dune lanterne allume qui
devait me servir mettre le feu la mche.
Va, mon garon, me dit mon oncle, et reviens immdiatement nous
rejoindre.
Soyez tranquille, mon oncle, je ne mamuserai point en route. Aus-
sitt je me dirigeai vers lorifice de la galerie. Jouvris ma lanterne, et je
saisis lextrmit de la mche.
Le professeur tenait son chronomtre la main.
Es-tu prt ? me cria-t-il.
Je suis prt.
Eh bien ! feu, mon garon !
197
Je plongeai rapidement dans la flamme la mche, qui ptilla son
contact, et, tout en courant, je revins au rivage.
Embarque, fit mon oncle, et dbordons.
Hans, dune vigoureuse pousse, nous rejeta en mer. Le radeau
sloigna dune vingtaine de toises.
Ctait un moment palpitant. Le professeur suivait de lil laiguille
du chronomtre.
Encore cinq minutes, disait-il. Encore quatre ! Encore trois !
Mon pouls battait des demi-secondes.
Encore deux ! Une ! Croulez, montagnes de granit !
Que se passa-t-il alors ? Le bruit de la dtonation, je crois que je ne
lentendis pas. Mais la forme des rochers se modifia subitement mes re-
gards ; ils souvrirent comme un rideau. Japerus un insondable abme
qui se creusait en plein rivage. La mer, prise de vertige, ne fut plus
quune vague norme, sur le dos de laquelle le radeau sleva
perpendiculairement.
Nous fmes renverss tous les trois. En moins dune seconde, la lu-
mire fit place la plus profonde obscurit. Puis je sentis lappui solide
manquer, non mes pieds, mais au radeau. Je crus quil coulait pic. Il
nen tait rien.
Jaurais voulu adresser la parole mon oncle ; mais le mugissement
des eaux let empch de mentendre.
Malgr les tnbres, le bruit, la surprise, lmotion, je compris ce qui
venait de se passer.
Au del du roc qui venait de sauter, il existait un abme. Lexplosion
avait dtermin une sorte de tremblement de terre dans ce sol coup de
fissures, le gouffre stait ouvert, et la mer, change en torrent, nous y en-
tranait avec elle.
Je me sentis perdu.
Une heure, deux heures, que sais-je ! se passrent ainsi. Nous nous ser-
rions les coudes, nous nous tenions les mains afin de ntre pas prcipits
hors du radeau. Des chocs dune extrme violence se produisaient,
quand il heurtait la muraille. Cependant ces heurts taient rares, do je
conclus que la galerie slargissait considrablement. Ctait, nen pas
douter, le chemin de Saknussemm ; mais, au lieu de le descendre seul,
nous avions, par notre imprudence, entran toute une mer avec nous.
198
Ces ides, on le comprend, se prsentrent mon esprit sous une
forme vague et obscure. Je les associais difficilement pendant cette
course vertigineuse quiressemblait une chute. en juger par lair qui
me fouettait le visage, elle devait surpasser celle des trains les plus ra-
pides. Allumer une torche dans ces conditions tait donc impossible, et
notre dernier appareil lectrique avait t bris au moment de
lexplosion.
Je fus donc fort surpris de voir une lumire briller tout coup prs de
moi. La figure calme de Hans sclaira. Ladroit chasseur tait parvenu
allumer la lanterne, et, bien que sa flamme vacillt steindre, elle jeta
quelques lueurs dans lpouvantable obscurit.
La galerie tait large. Javais eu raison de la juger telle. Notre insuffi-
sante lumire ne nous permettait pas dapercevoir ses deux murailles
la fois. La pente des eaux qui nous emportaient dpassait celle des plus
insurmontables rapides de lAmrique. Leur surface semblait faite dun
faisceau de flches liquides dcoches avec une extrme puissance. Je ne
puis rendre mon impression par une comparaison plus juste. Le radeau,
pris par certains remous, filait parfois en tournoyant. Lorsquil
sapprochait des parois de la galerie, jy projetais la lumire de la lan-
terne, et je pouvais juger de sa vitesse voir les saillies du roc se changer
en traits continus, de telle sorte que nous tions enserrs dans un rseau
de lignes mouvantes. Jestimai que notre vitesse devait atteindre trente
lieues lheure.
Mon oncle et moi, nous regardions dun il hagard, accots au tron-
on du mt, qui, au moment de la catastrophe, stait rompu net. Nous
tournions le dos lair, afin de ne pas tre touffs par la rapidit dun
mouvement que nulle puissance humaine ne pouvait enrayer.
Cependant les heures scoulrent. La situation ne changeait pas, mais
un incident vint la compliquer.
En cherchant mettre un peu dordre dans la cargaison, je vis que la
plus grande partie des objets embarqus avaient disparu au moment de
lexplosion, lorsque la mer nous assaillit si violemment ! Je voulus savoir
exactement quoi men tenir sur nos ressources, et, la lanterne la main,
je commenai mes recherches. De nos instruments, il ne restait plus que
la boussole et le chronomtre. Les chelles et les cordes se rduisaient
un bout de cble enroul autour du tronon de mt. Pas une pioche, pas
un pic, pas un marteau, et, malheur irrparable, nous navions pas de
vivres pour un jour !
199
Je fouillai les interstices du radeau, les moindres coins forms par les
poutres et la jointure des planches ! Rien ! Nos provisions consistaient
uniquement en un morceau de viande sche et quelques biscuits.
Je regardais dun air stupide ! Je ne voulais pas comprendre ! Et cepen-
dant de quel danger me proccupais-je ? Quand les vivres eussent t
suffisants pour des mois, pour des annes, comment sortir des abmes o
nous entranait cet irrsistible torrent ? quoi bon craindre les tortures
de la faim, quand la mort soffrait dj sous tant dautres formes ? Mou-
rir dinanition, est-ce que nous en aurions le temps ?
Pourtant, par une inexplicable bizarrerie de limagination, joubliai le
pril immdiat pour les menaces de lavenir qui mapparurent dans
toute leur horreur. Dailleurs, peut-tre pourrions-nous chapper aux fu-
reurs du torrent et revenir la surface du globe. Comment ? Je lignore.
O ? Quimporte ! Une chance sur mille est toujours une chance, tandis
que la mort par la faim ne nous laissait despoir dans aucune proportion,
si petite quelle ft.
La pense me vint de tout dire mon oncle, de lui montrer quel d-
nment nous tions rduits, et de faire lexact calcul du temps qui nous
restait vivre. Mais jeus le courage de me taire. Je voulais lui laisser tout
son sang-froid.
En ce moment, la lumire de la lanterne baissa peu peu et steignit
entirement. La mche avait brl jusquau bout. Lobscurit redevint
absolue. Il ne fallait plus songer dissiper ces impntrables tnbres. Il
restait encore une torche, mais elle naurait pu se maintenir allume.
Alors, comme un enfant, je fermai les yeux pour ne pas voir toute cette
obscurit.
Aprs un laps de temps assez long, la vitesse de notre course redoubla.
Je men aperus la rverbration de lair sur mon visage. La pente des
eaux devenait excessive. Je crois vritablement que nous ne glissions
plus. Nous tombions. Javais en moi limpression dune chute presque
verticale. La main de mon oncle et celle de Hans, cramponnes mes
bras, me retenaient avec vigueur.
Tout coup, aprs un temps inapprciable, je ressentis comme un
choc ; le radeau navait pas heurt un corps dur, mais il stait subite-
ment arrt dans sa chute. Une trombe deau, une immense colonne li-
quide sabattit sa surface. Je fus suffoqu. Je me noyais
Cependant, cette inondation soudaine ne dura pas. En quelques se-
condes je me trouvai lair libre que jaspirai pleins poumons. Mon
200
oncle et Hans me serraient le bras le briser, et le radeau nous portait en-
core tous les trois.
201
Chapitre 42
Je suppose quil devait tre alors dix heures du soir. Le premier de mes
sens qui fonctionna aprs ce dernier assaut fut le sens de loue.
Jentendis presque aussitt, car ce fut acte daudition vritable, jentendis
le silence se faire dans la galerie et succder ces mugissements qui, de-
puis de longues heures, remplissaient mes oreilles. Enfin ces paroles de
mon oncle marrivrent comme un murmure :
Nous montons !
Que voulez-vous dire ? mcriai-je.
Oui, nous montons ! nous montons !
Jtendis le bras ; je touchai la muraille ; ma main fut mise en sang.
Nous remontions avec une extrme rapidit.
La torche ! la torche ! scria le professeur.
Hans, non sans difficults, parvint lallumer, et la flamme, se mainte-
nant de bas en haut, malgr le mouvement ascensionnel, jeta assez de
clart pour clairer toute la scne.
Cest bien ce que je pensais, dit mon oncle. Nous sommes dans un
puits troit, qui na pas quatre toises de diamtre. Leau, arrive au fond
du gouffre, reprend son niveau et nous remonte avec elle.
O ?
Je lignore, mais il faut se tenir prts tout vnement. Nous mon-
tons avec une vitesse que jvalue deux toises par secondes, soit cent
vingt toises par minute, ou plus de trois lieues et demie lheure. De ce
train-l, on fait du chemin.
Oui, si rien ne nous arrte, si ce puits a une issue ! Mais sil est bou-
ch, si lair se comprime peu peu sous la pression de la colonne deau,
si nous allons tre crass !
Axel, rpondit le professeur avec un grand calme, la situation est
presque dsespre, mais il y a quelques chances de salut, et ce sont
celles-l que jexamine. Si chaque instant nous pouvons prir, chaque
202
instant aussi nous pouvons tre sauvs. Soyons donc on mesure de profi-
ter des moindres circonstances.
Mais que faire ?
Rparer nos forces en mangeant.
ces mots, je regardai mon oncle dun il hagard. Ce que je navais
pas voulu avouer, il fallait enfin le dire : Manger ? rptai-je.
Oui, sans retard.
Le professeur ajouta quelques mots en danois. Hans secoua la tte.
Quoi ! scria mon oncle, nos provisions sont perdues ?
Oui, voil ce qui reste de vivres ! un morceau de viande sche pour
nous trois ! Mon oncle me regardait sans vouloir comprendre mes pa-
roles. Eh bien ! dis-je, croyez-vous encore que nous puissions tre sau-
vs ? Ma demande nobtint aucune rponse.
Une heure se passa. Je commenais prouver une faim violente. Mes
compagnons souffraient aussi, et pas un de nous nosait toucher ce mi-
srable reste daliments.
Cependant nous montions toujours avec une extrme rapidit. Parfois
lair nous coupait la respiration comme aux aronautes dont lascension
est trop rapide. Mais si ceux-ci prouvent un froid proportionnel me-
sure quils slvent dans les couches atmosphriques, nous subissions
un effet absolument contraire. La chaleur saccroissait dune inquitante
faon et devait certainement atteindre quarante degrs.
Que signifiait un pareil changement ? Jusqualors les faits avaient don-
n raison aux thories de Davy et de Lidenbrock ; jusqualors des condi-
tions particulires de roches rfractaires, dlectricit, de magntisme
avaient modifi les lois gnrales de la nature, en nous faisant une tem-
prature modre, car la thorie du feu central restait, mes yeux, la
seule vraie, la seule explicable. Allions-nous donc revenir un milieu o
ces phnomnes saccomplissaient dans toute leur rigueur et dans lequel
la chaleur rduisait les roches un complet tat de fusion ? Je le crai-
gnais, et je dis au professeur :
Si nous ne sommes pas noys ou briss, si nous ne mourons pas de
faim, il nous reste toujours la chance dtre brls vifs.
Il se contenta de hausser les paules et retomba dans ses rflexions.
Une heure scoula, et, sauf un lger accroissement dans la tempra-
ture, aucun incident ne modifia la situation. Enfin mon oncle rompit le
silence.
203
Voyons, dit-il, il faut prendre un parti.
Prendre un parti ? rpliquai-je.
Oui. Il faut rparer nos forces. Si nous essayons, en mnageant ce
reste de nourriture, de prolonger notre existence de quelques heures,
nous serons faibles jusqu la fin.
Oui, jusqu la fin, qui ne se fera pas attendre.
Eh bien ! quune chance de salut se prsente, quun moment daction
soit ncessaire, o trouverons-nous la force dagir, si nous nous laissons
affaiblir par linanition ?
Eh ! mon oncle, ce morceau de viande dvor, que nous restera-t-il ?
Rien, Axel, rien. Mais te nourrira-t-il davantage le manger des
yeux ? Tu fais l les raisonnements dhomme sans volont, dun tre sans
nergie !
Ne dsesprez-vous donc pas ? mcriai-je avec irritation.
Non ! rpliqua fermement le professeur.
Quoi ! vous croyez encore quelque chance de salut ?
Oui ! certes oui ! et tant que son cur bat, tant que sa chair palpite, je
nadmets pas quun tre dou de volont laisse en lui place au dsespoir.

Quelles paroles ! Lhomme qui les prononait en de pareilles circons-


tances tait certainement dune trempe peu commune.
Enfin, dis-je, que prtendez-vous faire ?
Manger ce qui reste de nourriture jusqu la dernire miette et rpa-
rer nos forces perdues. Ce repas sera notre dernier, soit ! mais au moins,
au lieu dtre puiss, nous serons redevenus des hommes.
Eh bien ! dvorons ! mcriai-je. Mon oncle prit le morceau de
viande et les quelques biscuits chapps au naufrage ; il fit trois portions
gales et les distribua. Cela faisait environ une livre daliment pour cha-
cun. Le professeur mangea avidement, avec une sorte demportement f-
brile ; moi, sans plaisir, malgr ma faim, et presque avec dgot ; Hans,
tranquillement, modrment, mchant sans bruit de petites bouches et
les savourant avec le calme dun homme que les soucis de lavenir ne
pouvaient inquiter. Il avait, en furetant bien, retrouv une gourde de-
mi pleine de genivre ; il nous loffrit, et cette bienfaisante liqueur eut la
force de me ranimer un peu. Frtrfflig ! dit Hans en buvant son tour.
Excellente ! riposta mon oncle. Javais repris quelque espoir. Mais
notre dernier repas venait dtre achev. Il tait alors cinq heures du
204
matin. Lhomme est ainsi fait, que sa sant est un effet purement ngatif ;
une fois le besoin de manger satisfait, on se figure difficilement les hor-
reurs de la faim ; il faut les prouver, pour les comprendre. Aussi, au sor-
tir dun long jene, quelques bouches de biscuit et de viande triom-
phrent de nos douleurs passes. Cependant, aprs ce repas, chacun se
laissa aller ses rflexions. quoi songeait Hans, cet homme de
lextrme occident, que dominait la rsignation fataliste des Orientaux ?
Pour mon compte, mes penses ntaient faites que de souvenirs, et ceux-
ci me ramenaient la surface de ce globe que je naurais jamais d quit-
ter. La maison de Knigstrasse, ma pauvre Graben, la bonne Marthe,
passrent comme des visions devant mes yeux, et, dans les grondements
lugubres qui couraient travers le massif, je croyais surprendre le bruit
des cits de la terre.
Pour mon oncle, toujours son affaire , la torche la main, il exami-
nait avec attention la nature des terrains ; il cherchait reconnatre sa si-
tuation par lobservation des couches superposes. Ce calcul, ou mieux
cette estime, ne pouvait tre que fort approximative ; mais un savant est
toujours un savant, quand il parvient conserver son sang-froid, et
certes, le professeur Lidenbrock possdait cette qualit un degr peu
ordinaire.
Je lentendais murmurer des mots de la science gologique ; je les com-
prenais, et je mintressais malgr moi cette tude suprme.
Granit ruptif, disait-il. Nous sommes encore lpoque primitive ;
mais nous montons ! nous montons ! Qui sait ?
Qui sait ? Il esprait toujours. De sa main il ttait la paroi verticale, et,
quelques instants plus tard, il reprenait ainsi :
Voil les gneiss ! voil les micaschistes ! Bon ! bientt les terrains de
lpoque de transition, et alors
Que voulait dire le professeur ? Pouvait-il mesurer lpaisseur de
lcorce terrestre suspendue sur notre tte ? Possdait-il un moyen quel-
conque de faire ce calcul ? Non. Le manomtre lui manquait, et nulle es-
time ne pouvait le suppler.
Cependant la temprature saccroissait dans une forte proportion et je
me sentais baign au milieu dune atmosphre brlante. Je ne pouvais la
comparer qu la chaleur renvoye par les fourneaux dune fonderie
lheure des coules. Peu peu, Hans, mon oncle et moi, nous avions d
quitter nos vestes et nos gilets ; le moindre vtement devenait une cause
de malaise, pour ne pas dire de souffrances.
205
Montons-nous donc vers un foyer incandescent ? mcriai-je, un
moment o la chaleur redoublait.
Non, rpondit mon oncle, cest impossible ! cest impossible !
Cependant, dis-je en ttant la paroi, cette muraille est brlante ! Au
moment o je prononai ces paroles, ma main ayant effleur leau, je dus
la retirer au plus vite. Leau est brlante ! mcriai-je. Le professeur,
cette fois, ne rpondit que par un geste de colre.
Alors une invincible pouvante sempara de mon cerveau et ne le quit-
ta plus. Javais le sentiment dune catastrophe prochaine, et telle que la
plus audacieuse imagination naurait pu la concevoir. Une ide, dabord
vague, incertaine, se changeait en certitude dans mon esprit. Je la repous-
sai, mais elle revint avec obstination. Je nosais la formuler. Cependant
quelques observations involontaires dterminrent ma conviction. la
lueur douteuse de la torche, je remarquai des mouvements dsordonns
dans les couches granitiques ; un phnomne allait videmment se pro-
duire, dans lequel llectricit jouait un rle ; puis cette chaleur excessive,
cette eau bouillonnante ! Je voulus observer la boussole.
Elle tait affole !
206
Chapitre 43
Oui, affole ! Laiguille sautait dun ple lautre avec de brusques se-
cousses, parcourait tous les points du cadran, et tournait, comme si elle
et t prise de vertige.
Je savais bien que, daprs les thories les plus acceptes, lcorce mi-
nrale du globe, nest jamais dans un tat de repos absolu ; les modifica-
tions amenes par la dcomposition des matires internes, lagitation
provenant des grands courants liquides, laction du magntisme, tendent
lbranler incessamment, alors mme que les tres dissmins sa sur-
face ne souponnent pas son agitation. Ce phnomne ne maurait donc
pas autrement effray, ou du moins il net pas fait natre dans mon es-
prit une ide terrible.
Mais dautres faits, certains dtails sui generis, ne purent me tromper
plus longtemps. Les dtonations se multipliaient avec une effrayante in-
tensit. Je ne pouvais les comparer quau bruit que feraient un grand
nombre de chariots entrans rapidement sur le pav. Ctait un tonnerre
continu.
Puis, la boussole affole, secoue par les phnomnes lectriques, me
confirmait dans mon opinion. Lcorce minrale menaait de se rompre,
les massifs granitiques de se rejoindre, la fissure de se combler, le vide de
se remplir, et nous, pauvres atomes, nous allions tre crass dans cette
formidable treinte.
Mon oncle, mon oncle ! mcriai-je, nous sommes perdus !
Quelle est celle nouvelle terreur ? me rpondit-il avec un calme sur-
prenant. Quas-tu donc ?
Ce que jai ! Observez ces murailles qui sagitent, ce massif qui se dis-
loque, cette chaleur torride, cette eau qui bouillonne, ces vapeurs qui
spaississent, cette aiguille folle, tous les indices dun tremblement de
terre !
Mon oncle secoua doucement la tte.
207
Un tremblement de terre ? fit-il.
Oui !
Mon garon, je crois que tu te trompes !
Quoi ! vous ne reconnaissez pas ces symptmes ?
Dun tremblement de terre ? non ! Jattends mieux que cela !
Que voulez-vous dire ?
Une ruption, Axel.
Une ruption ! dis-je. Nous sommes dans la chemine dun volcan en
activit !
Je le pense, dit le professeur en souriant, et cest ce qui peut nous ar-
river de plus heureux !
De plus heureux ! Mon oncle tait-il donc devenu fou ? Que signi-
fiaient ces paroles ? Pourquoi ce calme et ce sourire ?
Comment ! mcriai-je, nous sommes pris dans une ruption ! la fata-
lit nous a jets sur le chemin des laves incandescentes, des roches en
feu, des eaux bouillonnantes, de toutes les matires ruptives ! nous al-
lons tre repousss, expulss, rejets, vomis, lancs dans les airs avec les
quartiers de rocs, les pluies de cendres et de scories, dans un tourbillon
de flammes, et cest ce qui peut nous arriver de plus heureux !
Oui, rpondit le professeur en me regardant par-dessus ses lunettes,
car cest la seule chance que nous ayons de revenir la surface de la
terre !
Je passe rapidement sur les mille ides qui se croisrent dans mon cer-
veau. Mon oncle avait raison, absolument raison, et jamais il ne me parut
ni plus audacieux ni plus convaincu quen ce moment, o il attendait et
supputait avec calme les chances dune ruption.
Cependant nous montions toujours ; la nuit se passa dans ce mouve-
ment ascensionnel ; les fracas environnants redoublaient ; jtais presque
suffoqu, je croyais toucher ma dernire heure, et, pourtant,
limagination est si bizarre, que je me livrai une recherche vritable-
ment enfantine. Mais je subissais mes penses, je ne les dominais pas !
Il tait vident que nous tions rejets par une pousse ruptive ; sous
le radeau, il y avait des eaux bouillonnantes, et sous ces eaux toute une
pte de lave, un agrgat de roches qui, au sommet du cratre, se disper-
seraient en tous les sens. Nous tions donc dans la chemine dun vol-
can. Pas de doute cet gard.
208
Mais cette fois, au lieu du Sneffels, volcan teint, il sagissait dun vol-
can en pleine activit. Je me demandai donc quelle pouvait tre cette
montagne et dans quelle partie du monde nous allions tre expulss.
Dans les rgions septentrionales, cela ne faisait aucun doute. Avant ses
affolements, la boussole navait jamais vari cet gard. Depuis le cap
Saknussemm, nous avions t entrans directement au nord pendant
des centaines de lieues. Or, tions-nous revenus sous lIslande ? Devions-
nous tre rejets par le cratre de lHcla ou par ceux des sept autres
monts ignivomes de lle ? Dans un rayon de 500 lieues, louest, je ne
voyais sous ce parallle que les volcans mal connus de la cte nord-ouest
de lAmrique. Dans lest un seul existait sous le quatre-vingtime degr
de latitude, lEsk, dans lle de Jean Mayen, non loin du Spitzberg !
Certes, les cratres ne manquaient pas, et ils se trouvaient assez spacieux
pour vomir une arme tout entire ! Mais lequel nous servirait dissue,
cest ce que je cherchais deviner.
Vers le matin, le mouvement dascension sacclra. Si la chaleur
saccrut, au lieu de diminuer, aux approches de la surface du globe, cest
quelle tait toute locale et due une influence volcanique. Notre genre
de locomotion ne pouvait plus me laisser aucun doute dans lesprit. Une
force norme, une force de plusieurs centaines datmosphres, produite
par les vapeurs accumules dans le sein de la terre, nous poussait irrsis-
tiblement. Mais quels dangers innombrables elle nous exposait !
Bientt des reflets fauves pntrrent dans la galerie verticale qui
slargissait ; japercevais droite et gauche des couloirs profonds sem-
blables dimmenses tunnels do schappaient des vapeurs paisses ;
des langues de flammes en lchaient les parois en ptillant.
Voyez ! voyez, mon oncle ! mcriai-je.
Eh bien ! ce sont des flammes sulfureuses. Rien de plus naturel dans
une ruption.
Mais si elles nous enveloppent ?
Elles ne nous envelopperont pas.
Mais si nous touffons ?
Nous ntoufferons pas. La galerie slargit et, sil le faut, nous aban-
donnerons le radeau pour nous abriter dans quelque crevasse.
Et leau ! leau montante ?
Il ny a plus deau, Axel, mais une sorte de pte lavique qui nous
soulve avec elle jusqu lorifice du cratre.
209
La colonne liquide avait effectivement disparu pour faire place des
matires ruptives assez denses, quoique bouillonnantes. La temprature
devenait insoutenable, et un thermomtre expos dans cette atmosphre
et marqu plus de soixante-dix degrs ! La sueur minondait. Sans la ra-
pidit de lascension, nous aurions t certainement touffs.
Cependant le professeur ne donna pas suite sa proposition
dabandonner le radeau, et il fit bien. Ces quelques poutres mal jointes
offraient une surface solide, un point dappui qui nous et manqu par-
tout ailleurs.
Vers huit heures du matin, un nouvel incident se produisit pour la
premire fois. Le mouvement ascensionnel cessa tout coup. Le radeau
demeura absolument immobile.
Quest-ce donc ? demandais-je, branl par cet arrt subit comme par
un choc.
Une halte, rpondit mon oncle.
Est-ce lruption qui se calme ?
Jespre bien que non. Je me levai. Jessayai de voir autour de moi.
Peut-tre le radeau, arrt par une saillie de roc, opposait-il une rsis-
tance momentane la masse ruptive. Dans ce cas, il fallait se hter de
le dgager au plus vite.
Il nen tait rien. La colonne de cendres, de scories et de dbris pier-
reux avait elle-mme cess de monter.
Est-ce que lruption sarrterait ? mcriai-je.
Ah ! fit mon oncle les dents serres, tu le crains, mon garon ; mais
rassure-toi, ce moment de calme ne saurait se prolonger ; voil dj cinq
minutes quil dure, et avant peu nous reprendrons notre ascension vers
lorifice du cratre.
Le professeur, en parlant ainsi, ne cessait de consulter son chrono-
mtre, et il devait avoir encore raison dans ses pronostics. Bientt le ra-
deau fut repris dun mouvement rapide et dsordonn qui dura deux
minutes peu prs, et il sarrta de nouveau.
Bon, fit mon oncle en observant lheure, dans dix minutes il se remet-
tra en route.
Dix minutes ?
Oui. Nous avons affaire un volcan dont lruption est intermittente.
Il nous laisse respirer avec lui.
210
Rien ntait plus vrai. la minute assigne, nous fmes lancs de nou-
veau avec une extrme rapidit. Il fallait se cramponner aux poutres
pour ne pas tre rejet hors du radeau. Puis la pousse sarrta.
Depuis, jai rflchi ce singulier phnomne sans en trouver une ex-
plication satisfaisante. Toutefois il me parat vident que nous
noccupions pas la chemine principale du volcan, mais bien un conduit
accessoire, o se faisait sentir un effet de contrecoup.
Combien de fois se reproduisit cette manuvre, je ne saurais le dire.
Tout ce que je puis affirmer, cest qu chaque reprise du mouvement,
nous tions lancs avec une force croissante et comme emports par un
vritable projectile. Pendant les instants de halte, on touffait ; pendant
les moments de projection, lair brlant me coupait la respiration. Je pen-
sai un instant cette volupt de me retrouver subitement dans les r-
gions hyperborennes par un froid de trente degrs au-dessous de zro.
Mon imagination surexcite se promenait sur les plaines de neige des
contres arctiques, et jaspirais au moment o je me roulerais sur les ta-
pis glacs du ple ! Peu peu, dailleurs, ma tte, brise par ces se-
cousses ritres, se perdit. Sans les bras de Hans, plus dune fois je me
serais bris le crne contre la paroi de granit.
Je nai donc conserv aucun souvenir prcis de ce qui se passa pendant
les heures suivantes. Jai le sentiment confus de dtonations continues,
de lagitation du massif, dun mouvement giratoire dont fut pris le ra-
deau. Il ondula sur des flots de laves, au milieu dune pluie de cendres.
Les flammes ronflantes lenvelopprent. Un ouragan quon et dit chass
dun ventilateur immense activait les feux souterrains. Une dernire fois,
la figure de Hans mapparut dans un reflet dincendie, et je neus plus
dautre sentiment que cette pouvante sinistre des condamns attachs
la bouche dun canon, au moment o le coup part et disperse leurs
membres dans les airs.
211
Chapitre 44
Quand je rouvris les yeux, je me sentis serr la ceinture par la main
vigoureuse du guide. De lautre main il soutenait mon oncle. Je ntais
pas bless grivement, mais bris plutt par une courbature gnrale. Je
me vis couch sur le versant dune montagne, deux pas dun gouffre
dans lequel le moindre mouvement met prcipit. Hans mavait sauv
de la mort, pendant que je roulais sur les flancs du cratre.
O sommes-nous ? demanda mon oncle, qui me parut fort irrit
dtre revenu sur terre.
Le chasseur leva les paules en signe dignorance.
En Islande ? dis-je.
Nej, rpondis Hans.
Comment ! non ! scria le professeur.
Hans se trompe , dis-je en me soulevant. Aprs les surprises innom-
brables de ce voyage, une stupfaction nous tait encore rserve. Je
mattendais voir un cne couvert de neiges ternelles, au milieu des
arides dserts des regions septentrionales, sous les ples rayons dun ciel
polaire, au del des latitudes les plus leves, et, contrairement toutes
ces prvisions, mon oncle, lIslandais et moi, nous tions tendus mi-
flanc dune montagne calcine par les ardeurs du soleil qui nous dvorait
de ses feux.
Je ne voulais pas en croire mes regards ; mais la relle cuisson dont
mon corps tait lobjet ne permettait aucun doute. Nous tions sortis
demi nus du cratre, et lastre radieux, auquel nous navions rien deman-
d depuis deux mois, se montrait notre gard prodigue de lumire et
de chaleur et nous versait flots une splendide irradiation.
Quand mes yeux furent accoutums cet clat dont ils avaient perdu
lhabitude, je les employai rectifier les erreurs de mon imagination.
Pour le moins, je voulais tre au Spitzberg, et je ntais pas dhumeur
en dmordre aisment.
212
Le professeur avait le premier pris la parole et dit :
En effet, voil qui ne ressemble pas lIslande.
Mais lle de Jean Mayen ? rpondis-je.
Pas davantage, mon garon. Ceci nest point un volcan du nord avec
ses collines de granit et sa calotte de neige.
Cependant
Regarde, Axel, regarde ! Au-dessus de notre tte, cinq cents pieds
au plus, souvrait le cratre dun volcan par lequel schappait, de quart
dheure en quart dheure, avec une trs forte dtonation, une haute co-
lonne de flammes, mle de pierres ponces, de cendres et de laves. Je
sentais les convulsions de la montagne qui respirait la faon des ba-
leines, et rejetait de temps autre le feu et lair par ses normes vents.
Au-dessous, et par une pente assez roide, les nappes de matires rup-
tives stendaient une profondeur de sept huit cents pieds, ce qui ne
donnait pas au volcan une hauteur de cent toises. Sa base disparaissait
dans une vritable corbeille darbres verts,
parmi lesquels je distinguai des oliviers, des figuiers et des vignes
charges de grappes vermeilles.
Ce ntait point laspect des rgions arctiques, il fallait bien en
convenir.
Lorsque le regard franchissait cette verdoyante enceinte, il arrivait ra-
pidement se perdre dans les eaux dune mer admirable ou dun lac, qui
faisait de cette terre enchante une le large de quelques lieues, peine.
Au levant, se voyait un petit port prcd de quelques maisons, et dans
lequel des navires dune forme particulire se balanaient aux ondula-
tions des flots bleus. Au del, des groupes dlots sortaient de la plaine li-
quide, et si nombreux, quils ressemblaient une vaste fourmilire. Vers
le couchant, des ctes loignes sarrondissaient lhorizon ; sur les unes
se profilaient des montagnes bleues dune harmonieuse conformation ;
sur les autres, plus lointaines, apparaissait un cne prodigieusement le-
v au sommet duquel sagitait un panache de fume. Dans le nord, une
immense tendue deau tincelait sous les rayons solaires, laissant
poindre et l lextrmit dune mture ou la convexit dune voile
gonfle au vent.
Limprvu dun pareil spectacle en centuplait encore les merveilleuses
beauts.
O sommes-nous ? o sommes-nous ? rptais-je mi-voix.
213
Hans fermait les yeux avec indiffrence, et mon oncle regardait sans
comprendre.
Quelle que soit cette montagne, dit-il enfin, il y fait un peu chaud ;
les explosions ne discontinuent pas, et ce ne serait vraiment pas la peine
dtre sortis dune ruption pour recevoir un morceau de roc sur la tte.
Descendons, et nous saurons quoi nous en tenir. Dailleurs je meurs de
faim et de soif.
Dcidment le professeur ntait point un esprit contemplatif. Pour
mon compte, oubliant le besoin et les fatigues, je serais rest cette place
pendant de longues heures encore, mais il fallut suivre mes compagnons.
Le talus du volcan offrait des pentes trs raides ; nous glissions dans
de vritables fondrires de cendres, vitant les ruisseaux de lave qui
sallongeaient comme des serpents de feu. Tout en descendant, je causais
avec volubilit, car mon imagination tait trop remplie pour ne point
sen aller en paroles.
Nous sommes en Asie, mcriai-je, sur les ctes de lInde, dans les
les Malaises, en pleine Ocanie ! Nous avons travers la moiti du globe
pour aboutir aux antipodes de lEurope.
Mais la boussole ? rpondit mon oncle.
Oui ! la boussole ! disais-je dun air embarrass. len croire, nous
avons toujours march au nord.
Elle a donc menti ?
Oh !menti !
moins que ceci ne soit le ple nord !
Le ple ! non ; mais
Il y avait l un fait inexplicable. Je ne savais quimaginer.
Cependant nous nous rapprochions de cette verdure qui faisait plaisir
voir. La faim me tourmentait et la soif aussi. Heureusement, aprs deux
heures de marche, une jolie campagne soffrit nos regards, entirement
couverte doliviers, de grenadiers et de vignes qui avaient lair
dappartenir tout le monde. Dailleurs, dans notre dnuement, nous
ntions point gens y regarder de si prs. Quelle jouissance ce fut de
presser ces fruits savoureux sur nos lvres et de mordre pleines
grappes dans ces vignes vermeilles ! Non loin, dans lherbe, lombre
dlicieuse des arbres, je dcouvris une source deau frache, o notre fi-
gure et nos mains se plongrent voluptueusement.
214
Pendant que chacun sabandonnait ainsi toutes les douceurs du re-
pos, un enfant apparut entre deux touffes doliviers.
Ah ! mcriai-je, un habitant de cette heureuse contre !
Ctait une espce de petit pauvre, trs misrablement vtu, assez
souffreteux, et que notre aspect parut effrayer beaucoup ; en effet, demi-
nus, avec nos barbes incultes, nous avions fort mauvaise mine, et,
moins que ce pays ne ft un pays de voleurs, nous tions faits de ma-
nire effrayer ses habitants.
Au moment o le gamin allait prendre la fuite, Hans courut aprs lui
et le ramena, malgr ses cris et ses coups de pied.
Mon oncle commena par le rassurer de son mieux et lui dit en bon
allemand :
Quel est le nom de cette montagne, mon petit ami ?
Lenfant ne rpondit pas.
Bon, fit mon oncle, nous ne sommes point en Allemagne.
Et il refit la mme demande en anglais.
Lenfant ne rpondit pas davantage. Jtais trs intrigu.
Est-il donc muet ? scria le professeur, qui, trs fier de son poly-
glottisme, recommena la mme demande en franais.
Mme silence de lenfant.
Alors essayons de litalien , reprit mon oncle, et il dit en cette
langue :
Dove noi siamo ?
Oui ! o sommes-nous ? rptai-je avec impatience.
Lenfant de ne point rpondre.
Ah ! parleras-tu ? scria mon oncle, que la colre commenait
gagner, et qui secoua lenfant par les oreilles.
Come si noma questa isola ?
Stromboli , rpondit le petit ptre, qui schappa des mains de Hans
et gagna la plaine travers les oliviers.
Nous ne pensions gure lui ! Le Stromboli ! Quel effet produisit sur
mon imagination ce nom inattendu ! Nous tions en pleine Mditerra-
ne, au milieu de larchipel olien de mythologique mmoire, dans
lancienne Strongyle, ou ole tenait la chane les vents et les temptes.
Et ces montagnes bleues qui sarrondissaient au levant, ctaient les
215
montagnes de la Calabre ! Et ce volcan dress lhorizon du sud, lEtna,
le farouche Etna lui-mme.
Stromboli ! Stromboli ! rptai-je. Mon oncle maccompagnait de
ses gestes et de ses paroles. Nous avions lair de chanter un chur ! Ah !
quel voyage ! quel merveilleux voyage ! Entrs par un volcan, nous
tions sortis par un autre, et cet autre tait situ plus de douze cents
lieues du Sneffels, de cet aride pays de lIslande jet aux confins du
monde ! Les hasards de cette expdition nous avaient transports au sein
des plus harmonieuses contres de la terre ! Nous avions abandonn la
rgion des neiges ternelles pour celle de la verdure infinie et laiss au-
dessus de nos ttes le brouillard gristre des zones glaces pour revenir
au ciel azur de la Sicile !
Aprs un dlicieux repas compos de fruits et deau frache, nous nous
remmes en route pour gagner le port de Stromboli. Dire comment nous
tions arrivs dans lle ne nous parut pas prudent : lesprit superstitieux
des Italiens net pas manqu de voir en nous des dmons vomis du sein
des enfers ; il fallut donc se rsigner passer pour dhumbles naufrags.
Ctait moins glorieux, mais plus sr.
Chemin faisant, jentendais mon oncle murmurer :
Mais la boussole ! la boussole, qui marquait le nord ! Comment expli-
quer ce fait ?
Ma foi ! dis-je avec un grand air de ddain, il ne faut pas lexpliquer,
cest plus facile !
Par exemple ! un professeur au Johannaeum qui ne trouverait pas la
raison dun phnomne cosmique, ce serait une honte !
En parlant ainsi, mon oncle, demi-nu, sa bourse de cuir autour des
reins et dressant ses lunettes sur son nez, redevint le terrible professeur
de minralogie.
Une heure aprs avoir quitt le bois doliviers, nous arrivions au port
de San-Vicenzo, o Hans rclamait le prix de sa treizime semaine de
service, qui lui fut compt avec de chaleureuses poignes de main.
En cet instant, sil ne partagea pas notre motion bien naturelle, il se
laissa aller du moins un mouvement dexpansion extraordinaire.
Du bout de ses doigts il pressa lgrement nos deux mains et se mit
sourire.
216
Chapitre 45
Voici la conclusion dun rcit auquel refuseront dajouter foi les gens
les plus habitus ne stonner de rien. Mais je suis cuirass davance
contre lincrdulit humaine.
Nous fmes reus par les pcheurs stromboliotes avec les gards dus
des naufrags. Ils nous donnrent des vtements et des vivres. Aprs
quarante-huit heures dattente, le 31 aot, un petit speronare nous
conduisit Messine, o quelques jours de repos nous remirent de toutes
nos fatigues.
Le vendredi 4 septembre, nous nous embarquions bord du Volturne,
lun des paquebots-postes des messageries impriales de France, et, trois
jours plus tard, nous prenions terre Marseille, nayant plus quune
seule proccupation dans lesprit, celle de notre maudite boussole. Ce
fait inexplicable ne laissait pas de me tracasser trs srieusement. Le 9
septembre au soir, nous arrivions Hambourg.
Quelle fut la stupfaction de Marthe, quelle fut la joie de Graben, je
renonce le dcrire.
Maintenant que tu es un hros, me dit ma chre fiance, tu nauras
plus besoin de me quitter, Axel !
Je la regardai. Elle pleurait en souriant.
Je laisse penser si le retour du professeur Lidenbrock fit sensation
Hambourg. Grce aux indiscrtions de Marthe, la nouvelle de son dpart
pour le centre de la terre stait rpandue dans le monde entier. On ne
voulut pas y croire, et, en le revoyant, on ny crut pas davantage.
Cependant le prsence de Hans, et diverses informations venues
dIslande modifirent peu peu lopinion publique.
Alors mon oncle devint un grand homme, et moi, le neveu dun grand
homme, ce qui est dj quelque chose. Hambourg donna une fte en
notre honneur. Une sance publique eut lieu au Johannaeum, o le pro-
fesseur fit le rcit de son expdition et nomit que les faits relatifs la
217
boussole. Le jour mme, il dposa aux archives de la ville le document de
Saknussemm, et il exprima son vif regret de ce que les circonstances,
plus fortes que sa volont, ne lui eussent pas permis de suivre jusquau
centre de la terre les traces du voyageur islandais. Il fut modeste dans sa
gloire, et sa rputation sen accrut.
Tant dhonneur devait ncessairement lui susciter des envieux. Il en
eut, et, comme ses thories, appuyes sur des faits certains, contredi-
saient les systmes de la science sur la question du feu central, il soutint
par la plume et par la parole de remarquables discussions avec les sa-
vants de tous pays.
Pour mon compte, je ne puis admettre sa thorie du refroidissement :
en dpit de ce que jai vu, je crois et je croirai toujours la chaleur cen-
trale ; mais javoue que certaines circonstances encore mal dfinies
peuvent modifier cette loi sous laction de phnomnes naturels.
Au moment o ces questions taient palpitantes, mon oncle prouva
un vrai chagrin. Hans, malgr ses instances, avait quitt Hambourg ;
lhomme auquel nous devions tout ne voulut pas nous laisser lui payer
notre dette. Il fut pris de la nostalgie de lIslande.
Frval , dit-il un jour, et sur ce simple mot dadieu, il partit pour
Reykjawik, o il arriva heureusement.
Nous tions singulirement attachs notre brave chasseur deider ;
son absence ne le fera jamais oublier de ceux auxquels il a sauv la vie, et
certainement je ne mourrai pas sans lavoir revu une dernire fois.
Pour conclure, je dois ajouter que ce Voyage au centre de la terre fit une
norme sensation dans le monde. Il fut imprim et traduit dans toutes les
langues ; les journaux les plus accrdits sen arrachrent les principaux
pisodes, qui furent comments, discuts, attaqus, soutenus avec une
gale conviction dans le camp des croyants et des incrdules. Chose
rare ! mon oncle jouissait de son vivant de toute la gloire quil avait ac-
quise, et il ny eut pas jusqu M. Barnum qui ne lui propost de
lexhiber un trs haut prix dans les tats de lUnion.
Mais un ennui, disons mme un tourment, se glissait au milieu de
cette gloire. Un fait demeurait inexplicable, celui de la boussole. Or, pour
un savant pareil phnomne inexpliqu devient un supplice de
lintelligence. Eh bien ! le ciel rservait mon oncle dtre compltement
heureux.
Un jour, en rangeant une collection de minraux dans son cabinet,
japerus cette fameuse boussole et je me mis lobserver.
218
Depuis six mois elle tait l, dans son coin, sans se douter des tracas
quelle causait.
Tout coup, quelle fut ma stupfaction ! Je poussai un cri. Le profes-
seur accourut.
Quest-ce donc ? demanda-t-il.
Cette boussole !
Eh bien ?
Mais son aiguille indique le sud et non le nord !
Que dis-tu ?
Voyez ! ses ples sont changs.
Changs !
Mon oncle regarda, compara, et fit trembler la maison par un bond
superbe.
Quelle lumire clairait la fois son esprit et le mien !
Ainsi donc, scria-t-il, ds quil retrouva la parole,
aprs notre arrive au cap Saknussemm, laiguille de cette damne
boussole marquait le sud au lieu du nord ?
videmment.
Notre erreur sexplique alors. Mais quel phnomne a pu produire ce
renversement des ples ?
Rien de plus simple.
Explique-toi, mon garon.
Pendant lorage, sur la mer Lidenbrock, cette boule de feu qui aiman-
tait le fer du radeau avait tout simplement dsorient notre boussole !
Ah ! scria le professeur, en clatant de rire, ctait donc un tour de
llectricit ?
partir de ce jour, mon oncle fut le plus heureux des savants, et moi
le plus heureux des hommes, car ma jolie Virlandaise, abdiquant sa posi-
tion de pupille, prit rang dans la maison de Knigstrasse en la double
qualit de nice et dpouse. Inutile dajouter que son oncle fut lillustre
professeur Otto Lidenbrock, membre correspondant de toutes les soci-
ts scientifiques, gographiques et minralogiques des cinq parties du
monde.
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