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La chambre noire et son sujet

Jonathan Crary, Lart de lobservateur. Vision et modernit au XIX


e
sicle. d. J. Chambon, Nmes, 1994. 1
Jonathan Crary, Lart de lobservateur. Vision et modernit au XIX
e
sicle. d. J. Chambon,
Nmes, 1994.

La chambre noire et son sujet

Pour la plupart, les approches thoriques de la vision et du visuel (disons de Platon nos jours ou
du Quattrocento jusqu la fin du XIX
e
s.) sinscrivent dans un modle qui vise la continuit et la
cohsion de la tradition visuelle occidentale. Or notre tradition est aussi faite de ruptures ; ce
titre J. Crary rejette lide selon laquelle lmergence de la photographie et du cinma
constituerait le point daboutissement dune volution technologique, ce qui laisse entendre
une filiation directe entre la camera obscura et lappareil photographique. Ce schma repose
en fait sur la croyance que les rapports de lobservateur au monde ne changeraient pas au
cours de lhistoire, alors que ces relations appartiennent des strates historiques quil nous
faut diffrencier.
Ce modle de continuit repose chez
1 les historiens traditionnels, sur lide dun progrs de plus en plus grand de la
vraisemblance dans la reprsentation, ce qui les amnent rapporter la perspective
linaire de la Renaissance et la photographie la mme recherche dun quivalent
pleinement objectif de la vision naturelle. Daprs ces histoires de la science ou de la
culture, la chambre noire sinscrit dans le dveloppement des sciences de lobservation en
Europe aux XVII
e
et XVIII
e
sicle. Cest ainsi que laccumulation du savoir sur la lumire, sur
les lentilles et sur lil permet daffiner de plus en plus ltude et la reprsentation du
monde physique.
2 Les historiens radicaux considrent, quant eux, que la camera obscura et le cinma sont
troitement lis au mme dispositif de pouvoir social et politique, vieux de plusieurs
sicles, qui continue rgir le statut de lobservateur. Pour eux la chambre noire tmoigne
de la perfection de la nature idologique de la reprsentation ; aussi, le dispositif
cinmatographique perptue, quoique sous des formes de plus en plus diffrencies, la
mme idologie de la reprsentation et le mme sujet transcendantal.
[textes de F. Vaccari
1
, D. Graham
2
, J. Wall
3
, M. Kemp
4
]

Reste dcrire le modle visuel de la camera obscura dans ses particularits historiques...

On sait depuis au moins 2000 ans que, lorsque de la lumire filtre travers un petit orifice
dans un intrieur obscur et clos, une image inverse apparat sur le mur oppos. Des penseurs
aussi diffrents quEuclide, Aristote, Ibn al-Haytham (connu en Occident sous le nom dAlhazen),
Roger Bacon, Lonard de Vinci et Johannes Kepler ont relev ce phnomne et se sont
diversement demand sil tait ou non analogue au fonctionnement de la vision humaine.
Nanmoins, il est essentiel de distinguer ce phnomne empirique (qui permet de produire sans
intervention humaine des images inverses) et la camera obscura qui est un artefact construit au
cours de lhistoire. En effet, la chambre noire nest pas seulement un objet technique, un outil
neutre, susceptible de perfectionnements au cours des ans ; la chambre noire sinscrit, au
contraire, dans une structuration plus vaste et plus profonde du savoir et du sujet observateur.
Force est de reconnatre que la camera obscura offre durant deux sicles un modle dominant
(paradigmatique) qui permet de dcrire le statut et les potentialits de lobservateur.
En effet, aux XVII
e
et XVIII
e
s., la chambre noire est le modle qui permet de rendre compte de
la vision humaine et pour reprsenter la relation entre un sujet percevant et le monde extrieur,

1
Franco Vaccari, La photographie et l'inconscient technologique, Paris, ditions Cratis, coll. l'encre
et la lumire, 1981.

2
Dan Graham, Thtre, cinema, pouvoir, in Dan Graham. Pavilions, catalogue de la Kunsthalle, Berne,
1983, pp. 19-43.
3
Jeff Wall, Kammerspiel de Dan Graham, trad. Franc. De Claude Gintz, Bruxelles, ditions Daled-
Goldschmidt, 1988. (texte initialement publi dans Dan Graham, The Art Gallery of Western Australia,
1985.)
4
Martin Kemp, The Science of Art. Optical Themes in Western Art from Brunelleschi to Seurat, Yale
University Press, Yale, 1992.
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ainsi que la position dun sujet connaissant par rapport ce mme monde. Cest dire, si la
camera obscura est loin dtre uniquement un instrument optique, puisquelle sert de
mtaphore au discours philosophique, de modle la science de loptique physique, tout
autant que de dispositif technique utilis dans un large ventail dactivits culturelles. La
chambre noire permet la pense rationaliste et empirique de dmontrer comment on parvient
des inductions vridiques sur le monde en se fondant sur lobservation (ce qui explique
comment elle en est venue reprsenter un vritable paradigme de la vision...).
Ceci tant reconnu, dautres auteurs, parmi lesquels Karl Marx, Henri Bergson et Sigmund
Freud, ont radicalement mis en question ce dispositif qui reprsentait encore le lieu de la vrit
pour devenir lexemple suprme de procdures et de forces qui dissimulent, retournent et
mystifient la vrit.
Quest-ce qui permet davancer que le statut de la chambre noire relve dune mme
cohrence aux XVII
e
et XVIII
e
s. ?
Sans doute lobstacle le plus important franchir est-il de comprendre que comme tout
appareil doptique, celui-ci est spar de lobservateur, que tous deux sont des entits
distinctes, car ce qui constitue la camera obscura, cest prcisment cette identit hybride, ce
statut mixte dune image pistmologique prise dans un ordre discursif et dun objet
appartenant une configuration de pratiques culturelles. La chambre noire se dfinit comme
un agencement , au sens o lentend Gilles Deleuze : elle est la fois, et insparablement,
dune part agencement machinique et dautre part agencement dnonciation, pour le dire
autrement, objet dont on dit quelque chose et dont on se sert en mme temps. Ce qui veut
dire que la chambre noire ne saurait, en aucun cas, tre rduite au statut de pur objet
technique, ni un pur objet du discours.
Cest parce que la chambre noire est lobjet dnoncs et quelle est un objet de pratiques
quil faut la soustraire la logique volutive dun dterminisme technologique et refuser de voir
en elle un vnement fondateur qui nous conduit la naissance de la photographie. Comme
lcrit encore Gilles Deleuze, les machines sont sociales avant dtre techniques.
Jonathan Crary soutient donc que la chambre noire et lappareil photographique, tant sur le
plan de la technique et des usages, appartiennent deux systmes de reprsentation, deux
structurations de lobservateur et deux conceptions des rapports entre lobservateur et le
visible.
En histoire de lart on ne sintresse la chambre noire quen fonction du rle quelle a pu
jouer dans la structure formelle de certains tableaux (Vermeer a-t-il, oui ou non, dduit sa Vue de
Delft ou tel ou tel intrieur de limage produite par la camera... ?). Cest nenvisager la chambre noire
quun dun point de vue auxiliaire pour la fabrication dune image ressemblante : Pour les
artistes hollandais qui sappliquaient explorer le monde environnant, la chambre noire offrait
un critre unique pour juger quoi devait ressembler un tableau vraiment naturel (Arthur K.
Wheelock). Outre la notion sujette caution de tableau vraiment naturel, Wheelock semble
considrer que la chambre noire montrait/reproduisait la ralit telle quelle est, sans lombre
dun problme... Il faut voir dans la chambre noire un moyen de dfinir la position et les
potentialits du sujet observateur.
Cest oublier que lobjet premier de la chambre noire ntait pas de crer des images. Servir
dauxiliaire au peintre nest quun de ses usages. Larticle de lEncyclopdie, ou dictionnaire
raisonn des sciences, des arts et des mtiers (Diderot et dAlembert, 1753) numre ses
utilisations dans cet ordre : Elle jette de grandes lumires sur la nature de la vision ; elle
fournit un spectacle fort amusant, en ce quelle prsente des images parfaitement semblables
aux objets ; quelle en imite les couleurs et mme les mouvements, ce quaucune sorte de
reprsentation ne peut faire. Ce nest quensuite quil est remarqu : par le moyen de cet
instrument, [...] quelquun qui ne sait pas le dessin pourra nanmoins dessiner les objets avec
la dernire justesse et la dernire exactitude.
De manire gnrale les descriptions au XVIII
e
s. soulignent plutt quelle fournit en soi une
dmonstration de son propre fonctionnement et par analogie, du fonctionnement de la vision
humaine.
Par ailleurs, il faut se garder de confondre les significations et les effets de la chambre noire
avec les techniques de la perspective linaire. Ces deux modes de visions sont certes
apparents, mais il faut souligner que dans le cas de la chambre noire, lintriorit de
lobservateur soppose au monde extrieur, et pas seulement une reprsentation en deux
dimensions comme dans le cas de la perspective. Ce qui est capital dans la chambre noire,
cest dune part le rapport quelle institue entre lobservateur et le monde illimit qui se dploie
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au dehors et dautre part la manire dont le dispositif morcelle ou dlimite mthodiquement
cette tendue. Enfin, les observateurs du temps sont fascins par le fait que limage conserve
le mouvement ; on peut voir le mouvement et le temps, en faire lexprience mais pas les
reprsenter (il faut rappeler que la science classique du XVII
e
et XVIII
e
.s. a exclu le temps et navait pas
la possibilit de penser le changement).
Un autre malentendu frquent, la chambre noire serait en soi un modle nordique du visuel.
Si de nombreux aspects de la peinture hollandaise du XVII
e
sont indissolublement lis la
connaissance de la chambre noire, il ne faudrait pas oublier quelle sest rpandue dans toute
lEurope comme mtaphore de la vision humaine. Ce qui veut dire quil faut relativiser les
affirmations de S. Alpers lorsquelle dfinit de mode kplrien le mode descriptif du Nord
1
.
Kepler qui a effectuer ses recherches optiques la cour de Rodolphe II Prague, nest quun
des penseurs du XVII
e
placer au centre de ses travaux la chambre noire : il en va de mme
pour Leibniz, Descartes, Newton et Locke (La Dioptrique -1637- de Descartes est extrmement
proche de la thorie optique de Kepler, elle napporte que des prcisions et des confirmations, y compris
sur la thorie de limage rtinienne).
Ce quil faut galement corriger, cest lorsque S. Alpers tablit une logique continue entre le
mode pictural type descriptif qui reposerait sur le modle de la chambre noire, la peinture
impressionniste et limage photographique. linstar de J. Crary, il faut au contraire affirmer
que ce qui spare la photographie de la perspective et de la chambre noire est plus significatif
que ce que ces modes de construction du rel partagent. Il faut le redire, aux concepts de
continuit et didentit, il faut substituer les concepts de discontinuit et de diffrence, tant est
que la position de lobservateur nest pas la mme.

On possde la description de la chambre noire que fit le napolitain Giovanni Battista Della
Porta qui passe dailleurs pour en avoir t lun des inventeurs sans que la preuve nen soit
faite. Cette description est parue en 1558 dans sa Magiae Naturalis, elle explique quil faut
utiliser un miroir concave pour viter que limage ne soit inverse. Si Della Porta revt une
certaine importance, cest parce quil se tient de part et dautre dun seuil intellectuel et que sa
chambre noire inaugure une structuration du savoir et de la perception visuelle qui va remettre
en cause la science de la Renaissance. En effet, la magie naturelle de Della Porta inaugure une
conception fondamentalement unitaire du monde et propose en mme temps une mthode
dobservation de cette unit : Nous pensons que lon peut connatre les mystres en
contemplant laspect du monde entier, savoir son mouvement, son tat, sa forme, ce qui
nat, grandit ou prit.

La chambre noire va abolir le chevauchement de la ralit et de sa projection, et instituer la
place un rgime optique sparant et distinguant a priori limage de lobjet. La formulation
thorique de Kepler reposera sur la description de Della Porta, en ce quelle semble annoncer
un moyen dobservation sans gal. partir de la fin du XVI
e
s., la chambre noire prend une
importance de premier plan pour dfinir les rapports entre lobservateur et le monde.
Dsormais, elle nest plus un instrument ou une option visuelle parmi dautres, mais le lieu
oblig pour qui veut comprendre la vision ou la reprsenter. Par-dessus tout elle signale
lapparition dun nouveau modle de la subjectivit.
En premier lieu, la chambre noire individualise lobservateur, tout simplement parce quelle
lisole et renforce son autonomie en lenfermant lintrieur de ses parois ; elle loblige une
sorte de retrait du monde. Dsormais, la ralit lui sera extrieure. Partant, la chambre noire
sera insparable dune certaine mtaphysique de lintriorit : elle est la mtaphore de
lobservateur qui passe pour un individu libre et souverain tout autant que secret, coup de la
sphre publique du monde extrieur. Autrement dit, la chambre noire ralise deux oprations :
- elle intriorise lobservateur,
- elle spare lacte de perception du corps physique de lobservateur.

Si elle authentifie et lgitime le point de vue singulier de lindividu, elle substitue son
exprience physique et sensorielle des rapports entre un dispositif mcanique et un monde
objectivement vrai donn davance.

1
Svetlana Alpers, L'art de dpeindre. La peinture hollandaise au XVII
e
sicle, Paris, trad. fran. d.
Gallimard, 1990.
La chambre noire et son sujet

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Parmi les textes les plus clbres o lon trouve limage de la chambre noire avec son sujet
renferm et dsincarn, figurent lEssai philosophique concernant lentendement humain de
John Locke (1690) et le Trait doptique dIsaac Newton (1704). Lun et lautre dmontrent
conjointement que la chambre noire sert de modle la fois lobservation des phnomnes
empiriques et lintrospection rflexive, lobservation de soi. Pour Newton, la chambre noire
est le lieu privilgi de sa mthode inductive, le fondement du savoir quil lui est possible
datteindre.

Dans une chambre fort obscure, ayant fait dans le volet dune de ses fentres un trou rond
denviron un tiers de pouce de largeur, jappliquai ce trou un prisme de verre par lequel les
rayons du soleil qui donnaient dans ce trou, pussent tre jets en haut par rfraction vers le mur
oppos de la chambre, et y tracer une image colore du soleil (I. Newton, Trait doptique sur les
rflexions, rfractions, inflexions, et les couleurs, de la lumire )

Lactivit dcrite la premire personne ne dsigne pas le fonctionnement de sa propre vision,
mais le fonctionnement dun dispositif qui a lieu indpendamment de lui. Contrairement la
construction perspectiviste, la chambre noire nimpose pas le point de vue pour que se
dploie la reprsentation (de fait, lobservateur se tient entre louverture pratique dans la chambre
noire et le plan oppos qui reoit limage de lextrieur). Ainsi, lobservateur est-il disjoint du
fonctionnement de lappareil, linverse de la perspective classique qui astreint le spectateur
au point de vue. La chambre noire empche a priori que lobservateur ait conscience que sa
position spatiale fait partie de la reprsentation (le corps y est comme marginalis, dsincarn,
occult).
Mais limage la plus clbre de la chambre noire nous est donne dans lEssai philosophique
concernant lentendement humain de John Locke (1690).

Les sensations extrieures et intrieures sont les seules voies o je puis voir que la connaissance
entre dans lentendement humain. Ce sont l, dis-je, autant que je puis men apercevoir, les seuls
passages par lesquels la lumire entre dans cette chambre obscure. Car, mon avis,
lentendement ne ressemble pas mal un cabinet entirement obscur, qui naurait que quelques
petites ouvertures pour laisser entrer par dehors les images extrieures et visibles, ou, pour ainsi
dire, les ides des choses: de sorte que si ces images venant se peindre dans ce dcor obscur,
pouvaient y rester, et y tre places en ordre, en sorte quon pt les trouver dans loccasion, il y
aurait une grande ressemblance entre ce cabinet et lentendement humain.

Dans le cadre de son projet global dintrospection, Locke explicite ce que Newton sous-
entendait en relatant son activit dans la chambre noire, savoir que lobservateur est distinct
du dispositif qui permet aux images dentrer et de se former. Hume met galement laccent
sur ce rapport de distance. Dans un autre passage, Locke confre un nouveau rle juridique
lobservateur enferm dans la chambre noire en la rapprochant du huis clos dans le cabinet
dun juge : Les impressions de dehors (sont portes) au cerveau, qui est, pour ainsi dire, la
chambre daudience, o elles se prsentent lme, crit-il. Soit, le dispositif ne reoit plus
simplement des images en toute neutralit, mais il accorde au moi la possibilit de lgifrer et
dexercer une certaine autorit : la chambre noire permet au sujet de garantir et de contrler la
correspondance entre le monde extrieur et la reprsentation intrieur. Lintrospection
recouvre un rgime dautodiscipline.
partir de l, le philosophe Richard Rorty affirme que Locke et Descartes dcrivent un
observateur foncirement diffrent de la tradition grecque et mdivale. Pour lui, Locke et
Descartes ont russi faire valoir la conception qui pose lesprit comme un espace intrieur,
dans lequel douleurs et ides claires et distinctes dfilent devant un unique il intrieur. []
Ce quil y a de nouveau avec Descartes, cest cette notion dun espace intrieur unique, dans
lequel les sensations corporelles et perceptives [] peuvent faire lobjet dune quasi-
observation. (p.64). Ainsi, dans la seconde de ses Mditations, Descartes crit : [la]
perception, ou bien laction par laquelle on [] aperoit nest point une vision [], mais
seulement une inspection de lesprit. Ensuite il met en cause lide que la connaissance du
monde passe par la vue : Il peut aussi arriver que je naie pas mme des yeux pour voir
aucune chose. Daprs Descartes, nous connaissons le monde extrieur seulement de ce
que [le] concevons par la pense, et pour ce faire, nous devons au pralable nous placer
rsolument dans un intrieur vide. La chambre noire en est la mtaphore ; ceci prs, que ce
ne sont plus les rayons solaires, mais la lumire de la raison qui vient inonder lesprit. Peut-on
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voir dans Le Gographe (1669) de Vermeer la mtaphore de ce nouvel individu qui ne prend
plus connaissance du monde par les sens mais par lexamen mental de sa reprsentation (la
carte nautique quil a sous les yeux...) ? Rien ne fait obstacle leur apprhension du monde, car la
division entre lintriorit du sujet et lextriorit du monde est une condition pralable la
connaissance de celui-ci. Jonathan Crary voit dans un tel tableau (et son pendant LAstronome)
la fonction conciliatrice de la chambre noire : son intrieur assure linterface entre ces deux
notions cartsiennes et antithtiques que sont les res cogitans et les res extensa, entre
lobservateur et le monde. La chambre du Gographe nest-elle pas limage de la chambre
noire, ce lieu o une projection de la substance en tendue soffre linspection de lesprit :
ici la projection de cartes Le Gographe et LAstronome sont loin de sopposer, tous deux
mditent cette caractristique du monde quest ltendue (dans Les Principes de la philosophie,
publi la premire fois en 1664, Descartes conteste la distinction scolastique entre un monde sublunaire
ou terrestre, et un royaume cleste qualitativement diffrent).
La description que fait Descartes de la chambre noire dans sa Dioptrique (1637) reprend la
comparaison entre lil humain et

une chambre, lorsque layant toute ferme, rserv un seul trou, et ayant mis au-devant de ce
trou un verre en forme de lentille, on tend derrire, certaine distance, un linge blanc, sur quoi la
lumire, qui vient des objets de dehors, forme ces images. Car ils disent que cette chambre
reprsente lil ; ce trou, la prunelle ; ce verre, lhumeur cristalline

Mais il entend que cet il est comme dtach du corps (ne conseille-t-il pas de prendre lil dun
homme frachement mort, ou dfaut, celui dun buf, et de sen servir de lentille en le plaant dans
louverture de la chambre noire ?). Le texte de Descartes a ceci dintressant que le modle de la
chambre noire lui permet de fonder la connaissance sur une perception purement
objectivement du monde, une perception qui serait parvenue liminer toutes les irrgularits,
o la disparit de la vision binoculaire est dpasse par la vision monoculaire afin que puisse
merger un espace unifi. La chambre noire est un appareil qui incarne la position de lhomme
entre Dieu et le monde.

note
Pour la science classique, une description est dautant plus objective quelle limine
lobservateur, quelle se fait dun point de vue extrieur au monde. La science classique vise
toujours dcouvrir la vrit unique du monde, le langage unique qui dchiffre la totalit de la
nature.

La question nest peut tre pas tant de poser une analogie entre la supriorit optique de la
chambre noire et lil divin que de replacer la chambre noire dans le contexte de lunivers
post copernicien o nexiste plus de point de vue privilgi ni absolu, o la visibilit est
devenu un fait relatif.

note
Le fait que lhomme soit expuls du centre du monde nentrave pas lalliance entre lhomme et
Dieu ; Plus tard, Kepler ne cessera de faire lloge du dcentrement de la Terre dont lorbite
correspond, pour lui, au meilleur point de vue possible sur lordre du monde.

Pour Pascal comme pour Leibniz, la perte de ce point de vue absolu est essentielle. En effet, il
sagit pour ce dernier de rconcilier la validit des vrits universelles et le fait indpassable
que le monde est compos dune multiplicit de points de vue. Notons que cela ne fait pas
problme pour Descartes.
Or, la structure conceptuelle de la chambre noire concilie ce point de vue limit (ou monadique
comme dirait Leibniz) et une vrit ncessaire. Leibniz en 1703, accepte en gros le modle
lockien de la chambre noire, cette diffrence considrable : loin de la concevoir comme un
dispositif passif, simplement rceptif, il lui attribue la facult intrinsque de structurer les
reprsentations quelle reoit :

Pour rendre la ressemblance plus grande (entre le cabinet obscur et lentendement humain) il
faudrait supposer que dans la chambre obscure il y et une toile pour recevoir les espces, qui ne
ft pas unie, mais diversifie par des plis, reprsentant les connaissances innes ; que de plus
cette toile ou membrane, tant tendue, et une manire de ressort ou force dagir, et mme une
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action ou raction accommode tant aux plis passs quaux nouveaux venus des impressions des
espces.

Pour Leibniz, le systme optique de la chambre noire fonctionne comme un cne de vision, le
sommet du cne dfinissant le point de vue monadique. Ainsi, pour une pluralit donne, pour
un dsordre donn, il nexiste quun point partir duquel tout se remet en ordre : ce point
existe et il est unique. Pour le dire autrement, connatre une pluralit de choses consiste
dcouvrir ce point partir duquel leur dsordre apparent se rsout en une loi dordre unique

note
Pour Leibniz, la diffrence entre lapparition des corps pour nous et leur apparition pour Dieu est
celle qui distingue entre la perspective (ou scnographie) et la vue densemble (ou ichnographie).

La Vue de Venise de h (1500) illustre la tradition pr copernicienne de lapprhension
synoptique et totalisante, faisant de la ville une entit unifie ; elle ignore compltement les
conditions pistmologiques et technologiques de la chambre noire. Les Vues de Venise
peintes par Canaletto (1/2 XVIII
e
s.) rvlent un champ occup par un observateur situ
(monadique) qui ne peut tre connue qu partir de laccumulation de points de vue multiples et
varis. Lart de Canaletto est inextricablement li lart de la scnographie ; il reu une
formation de dcorateur et sintressa la thtralit, enfin il se servit de la chambre noire.
Avec son ouverture monoculaire, la chambre noire est beaucoup plus approprie (que notre vue
binoculaire) pour reprsenter le sommet du cne de vision et donc capter une ralit perue
comme une scne dlimite.

Quil sagisse des sensations imprimes sur une page blanche chez Locke ou de la toile
ressort de Leibniz, quil sagisse encore des signes divins disposs sur un plan diaphane
structur comme une grille qui reoit la projection, lobservateur du XVIII
e
s. est confront un
espace unifi et ordonn qui ne se modifie pas en fonction de son propre systme sensoriel ;
cest sur cet espace quon peut tudier et comparer le monde et le connatre sous langle
dune multitude de relations.
Comme le fait remarquer Rorty, lacte dimpression est secondaire par rapport lobservation ;
tout le travail de connaissance tant la charge de lil qui observe la surface de rception
imprime et non la surface de rception elle-mme.
Si luvre de Descartes inaugure lpoque des conceptions du monde cela ne signifie pas
que le sens de la vue soit investi dune nouvelle priorit.
Lunit de ce terrain o toutes les choses du monde peuvent sagencer (sur cette surface de
rception) trouve son expression la plus accomplie dans les pages de lEncyclopdie. Selon
Michel Foucault, le projet de cette pistm vise une mise en ordre exhaustive du monde,
caractris par la dcouverte des lments simples et de leur composition progressive. Le
centre du savoir, au XVII
e
et XVIII
e
s., cest le tableau (la science elle-mme a pour objet de dresser
un tableau du monde). Ainsi, la fonction unificatrice est-elle toujours reconnue comme la fonction
fondamentale de la raison (la mise en ordre rationnelle, la domination rationnelle du donn nest pas
possible sans une rigoureuse unification). Connatre une multiplicit veut dire : mettre ses
lments en relation rciproque de telle sorte que, partant dun point dtermin, on puisse en
parcourir la totalit selon une rgle constante et gnrale, crit Ernst Cassirer dans La
Philosophie des Lumires. De leur ct Theodor Adorno et Max Horkheimer dans La
Dialectique de la Raison soulignent que lunit quantitative de la philosophie des Lumires
anticipe et conditionne tout la fois la domination technocratique du XX
e
s. : A priori, la
Raison ne reconnat comme existence et occurrence que ce qui peut tre rduit une unit ;
son idal, cest le systme dont tout peut tre dduit. Autrement dit, si on peut convenir
quau XVII
e
et XVIII
e
s., lobservation est une connaissance sensible, si le paradigme dominant
de la chambre noire implique bien que la vision soit privilgie, il sagit nanmoins dune vision
qui est a priori subordonne une facult non sensorielle de lentendement, seul capable de
prsenter une image vraie du monde.

Il est donc erron de voir dans la chambre noire une tape situe au dbut dun processus
ininterrompu dautonomisation et de spcialisation de la vision se prolongeant au XIX
e
et au
XX
e
s. : car la vision peut tre privilgie diffrents moments de lhistoire selon des modalits
qui ne sont tout simplement pas en continuit.
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La thorie de la perception au XVIII
e
s. met laccent sur lhtrognit des sens (le sens de la
vue et du toucher sont diffrents en nature - Berkeley). Sensuit la question de la perception chez
quelquun qui ignore un des langages des sens, savoir la vue. Le problme qui est de
Molyneux, intresse beaucoup la pense du temps. Locke est celui qui nous en donne la
meilleure formulation :

Supposez un aveugle de naissance, qui soit prsentement homme fait, auquel ont ait appris
distinguer par lattouchement un cube et un globe, du mme mtal, et peu prs de la mme
grosseur, en sorte que lorsquil touche lun et lautre, il puisse dire quel est le cube, et quel est le
globe. Supposez que le cube et le globe tant poss sur une table, cet aveugle vienne jouir de la
vue. On demande si en les voyant sans les toucher, il pourrait les discerner et dire quel est le globe
et quel est le cube. in Essai philosophique concernant lentendement humain

Le problme est tout simplement de savoir comment on passe dun ordre de perception
sensorielle un autre, tant pour le XVIII
e
s. les sens constituent toujours un systme unitaire et
interdpendant.

cfr. Thomas Reid dans ses Essais sur les facults intellectuelles de lhomme -1785- : Sil tait
ncessaire den dire davantage sur un point si vident, [...], sil tait vrai que la facult de voir ft
dans lil, celle dentendre dans loreille, etc., il sensuivrait que le principe pensant, que jappelle
moi, est multiple et non pas un ; ce qui est contraire la conviction irrsistible de tous les
hommes. Quand je dis, je vois, jentends, je touche, je me souviens, cela implique que cest un
seul et mme moi qui excute toutes ces oprations.

Locke, Berkeley, Diderot, Condillac rpondent par la ngative au problme de Molyneux, et
ajoutons que leur rponse na pas grand chose voir avec celle que donneront les
physiologistes et les psychologues du XIX
e
s. qui rpondront galement par la ngative,
arguant de preuves scientifiques plus fondes. En soulignant que la connaissance, plus
prcisment celle de lespace et de la profondeur, slabore partir dune accumulation et
dun recoupement ordonns de perceptions sur un plan indpendant de lobservateur, la
pense du XVIII
e
s. ignore tout du concept de visibilit pure qui mergera au XIX
e
s., et rien
nest plus loign de la thorie de Berkeley sur la perception de la distance que la science du
stroscope. Cet appareil du XIX
e
s. qui permet de construire le tangible (ou relief) en ne
structurant que des indices optiques (et en intgrant lobservateur lensemble du dispositif), rend
caduque le champ o sagence la connaissance du XVIII
e
s.
De Descartes Diderot en passant par Berkeley, la vision se conoit par analogie avec le
toucher
1
. Diderot comme ses contemporains se refuse traiter les phnomnes en fonction

1
Voir : Abraham Bosse, Planche 2 (p. 60) : Les Perspecteurs, in
Manire universelle de M. Desargues pour pratiquer la perspective par petit pied, comme le gomtral,
Ensemble des places et proportions des fortes et faibles touches, teintes ou couleurs, par A. Bosse,
Paris, Pierre des Hayes, 1647-1648, in-8.
Eau-forte, 13 x 8,5 cm.
Bosse illustre dans cette planche ce que Desargues nomme le rayonnement de la vue et Alberti la
pyramide visuelle . Les rayons visuels sont matrialiss par des filets attachs aux coins d'un carreau.
Ils s'assemblent dans l'il, sommet thorique de la pyramide. Il s'agit donc de mettre en place les
fondements de la perspective linaire monoculaire.
Bosse envisage la dynamique visuelle suivante : En tenant ainsi l'assemblage de ces filets votre il,
regardez ce carreau bcdf, d'un mme temps, et vous verrez les coins au droit et le long de ces filets,
comme si chacun de ces coins venait le long d'un de ces filets votre il ou comme si votre il voyait
ces coins par le long de ces filets, allant de lui jusqu' eux.
Ainsi, le point regard court le long du filet jusqu' l'il pour l'informer de sa position. Plus tard, Bosse
reprendra la mme ide en imaginant que les touches, teintes ou couleurs du sujet coulent le long des
rayons visuels pour informer l'il de la couleur de chacun des points du sujet. On notera qu'il tient pour
possible que la lumire aille de l'il aux coins du carr bcdf. Le sens de propagation de la lumire est un
dbat qui n'est pas encore tranch par la communaut scientifique de l'poque, mais Bosse, dans des
crits ultrieurs, indiquera sa prfrence rationnelle pour une propagation de la lumire des objets vers
l'il [Peu avant 1030, Ibn al-Haytham (Alhazen) avait dj dmontr que la vision se produit grce aux rayons
lumineux qui pntrent dans lil et non parce que des rayons visuels en sortent, comme le postulait lOptique des
Anciens (dEuclide Ptolme)].
Bosse montre aussi dans cette planche que la position de l'il par rapport au carr observ est un
La chambre noire et son sujet

Jonathan Crary, Lart de lobservateur. Vision et modernit au XIX
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sicle. d. J. Chambon, Nmes, 1994. 8
dun seul des cinq sens. Sa Lettre sur les aveugles (1749) voque les travaux du mathmaticien
aveugle Nicholas Sauderson, et affirme quil peut exister une arithmtique palpable (ou une
gomtrie tactile) et que le toucher possde au mme titre que la vue la facult dapprhender
des vrits de valeur universelle. Cet essai ne cherche pas tant minimiser la vue qu en
rfuter le monopole.
Autrement dit, la certitude de la connaissance ne dpend pas du seul il mais, plus
gnralement, du rapport entre le systme sensoriel unifi de lhomme et un espace ordonn
et dlimit sur lequel on peut connatre et comparer des positions.

Malgr ce discours sur les sens et la sensation, on nest pas encore sorti du modle de la
chambre noire dans la mesure o limage quelle donne du monde rduit nant le
tmoignage subjectif et immdiat du corps. En fin de compte, ce ne sont ni la vue ni le toucher
qui ne sont pas en contact direct avec le monde extrieur, qui nous donnent la vision du
monde

Au XIX
e
s., une telle conception devient incompatible avec un monde o priment lchange et
le flux, o un savoir troitement li au toucher serait inconciliable avec la place centrale
quoccupent dsormais les signes et les marchandises mobiles, qui nont didentit
quoptique.
Le stroscope deviendra lindice fondamental de la redfinition du tactile et de son inclusion
dans la catgorie de loptique.

Les uvres de Chardin se situent dans cette mme problmatique du savoir et de la
perception. Ses natures mortes montrent une dernire fois avec clat lobjet classique dans
toute sa plnitude, avant quil ne soit irrvocablement morcel en signifiants changeables, ou
en traces picturales dune vision autonome [Czanne, le cubisme de Braque et Picasso] !
La qualit de la lumire qui se dgage de sa peinture va de pair avec la valeur dusage et ne
tardera pas tre clipse au XIX
e
s., soit par laura artificielle de la marchandise, soit par un
art qui ne survit que parce que sa simple objectivit est nie.
La grandeur de ces trs humbles natures mortes ne repose pas sur la contemplation de lobjet
dans sa singularit optique, mais sur lapprhension simultane de son identit phnomnale
et de son emplacement sur un champ ordonn. Cest ce qui le rapproche de Diderot, lorsque
celui-ci dclare quil faut reprsenter la nature dans sa variabilit et dans son flux, tout en tirant
de ce savoir mouvant des ides de valeur universelle. Cest dans le contexte du tableau
cartsien quil convient de lire la clart numrative de Chardin, son regroupement dobjets en
ensembles et sous-ensembles. Ses analogies formelles ne traitent pas dun agencement
superficiel mais dun espace permanent o sont distribues les identits et les diffrences
non quantitatives qui sparent et unissent les choses comme le dit Michel Foucault.
Par ailleurs, la peinture de Chardin sinscrit dans le souci du XVIII
e
s. dassurer la victoire de la
transparence sur lopacit. Malgr tout ce qui spare la physique de Newton de la Dioptrique
de Descartes, Newton cherche galement dpasser la diversit des milieux et des
possibilits de rfraction pour confirmer lunit dun champ unique et homogne. Dans son
Trait doptique Newton cherche de toutes ses forces neutraliser la puissance de distorsion
du milieu (quil sagisse dune lentille, de lair ou dun liquide), pour y parvenir, il sagit de matriser
intellectuellement les proprits de ce milieu, donc de les rendre effectivement transparentes
par lexercice de la raison.
Les bouteilles de savon (1739) montre un verre rempli dun liquide savonneux pos sur le
bord dun parapet, tandis quavec une paille un jeune homme transforme ce liquide opaque et
informe en une bulle de savon sphrique et transparente. Le tableau reprsente un acte de
matrise ais o la vue et le toucher sont solidaires lun de lautre. On peut ajouter que cette
reprsentation emblmatise la propre activit de Chardin comme peintre. En tenant lide et la
matire pour co-identiques et en leur assignant une position clairement dtermine dans un

paramtre essentiel pour la reprsentation de ce carr. Selon que l'observateur est debout, assis ou
perch sur des degrs, il en n'a pas la mme vision.
Cette trs clbre estampe, que l'on intitule parfois Les Perspecteurs, doit sans doute son succs
l'alliance singulire d'un dcor gomtrique pur et des personnages en costumes raffins qui se livrent
une bien trange activit. Au niveau de la perspective linaire ou de la perspective arienne, elle
tmoigne du savoir-faire de Bosse.
La chambre noire et son sujet

Jonathan Crary, Lart de lobservateur. Vision et modernit au XIX
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sicle. d. J. Chambon, Nmes, 1994. 9
champ unifi, il rvle une pense o lhaptique et loptique ne sont pas des termes
autonomes mais constituent ensemble un savoir indivisible ; o la vision fonctionne comme le
sens du toucher, traversant un espace dont aucune parcelle nest vide. Lespace de Chardin
est matriel ; ne peignait-il pas avec les doigts ? Ce ne devait certainement pas tre pour
privilgier lintemporel mais pour souligner la primaut dune vision qui appartient un
moment historique dans lequel (o) le tactile est profondment ancr.

Rien nest plus loign de Chardin que Czanne. Le second suppose non seulement quon
puisse atteindre ltat daveugle qui recouvre instantanment la vue, mais surtout quon sache
jamais conserver son innocence (celle de la vue). Lide dune vision primordiale (originaire)
est tout simplement impensable au XVIII
e
s. Ce moment inaugural de la vision prsuppose un
vide dans lequel elle spanouirait chappant au discours comme la reprsentation. Si
Czanne et Monet peuvent envisager un il innocent, vierge, cest seulement parce que
lobservateur a fait lobjet dune refonte complte au cours des dcennies prcdentes.