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Associations prives et espace public : les emplois de publicus dans


lpigraphie des collges de lOccident romain.





Les collges de lOccident romain : res publicae ? La question pose peut sembler
provocatrice ou sans fondement. Dans le monde romain, les associations professionnelles et
funraires regroupaient, en effet, des priuati. Ces collectivits admettaient de nouveaux
membres sans intervention directe de la puissance publique. Elles dsignaient leurs
responsables et sorganisaient comme elles lentendaient, de manire autonome
1
. Or, sous la
plume du juriste Gaius, cette autonomie mme fut dfinie par opposition ce qui relevait du
domaine public
2
. Les membres des collges taient libres de conclure entre eux une pactio,
condition que celle-ci ne contrevnt pas la lex publica, rappela le commentateur de la loi des
XII Tables. Ce dernier isolait trs distinctement le rglement qui simposait aux seuls
associs, parce quils lavaient choisi, et la loi publique qui simposait tous.
Il semble donc possible de dfinir les collges romains comme des associations
volontaires de droit priv, comme les historiens ont eu tendance le faire
3
. Cependant, il
serait insuffisant de sen tenir un tel constat. De manire plus ou moins lgitime, les collges
ont tendu se dcrire limage de collectivits publiques. De surcrot, sur les inscriptions
quils firent graver, les collges et leurs membres usrent parfois du mot publicus. Dans quels
sens le faisaient-ils ? Ladjectif tait polysmique, ses diffrents emplois se rattachant deux
grandes acceptions, selon que les lments qualifis se rapportaient la puissance publique (
ltat romain, en particulier) ou aux activits qui se droulaient la vue de tous, en public
4
.

Ltude comporte des difficults, places au cur de lanalyse du phnomne
associatif romain. De fait, les historiens ont beaucoup insist sur la dmarche dimitation que
les collges adoptrent, en sorganisant sur le modle des cits et de ltat. Cette attitude
sinscrivait dans une qute dhonorabilit : les membres des collges cherchaient atteindre
un prestige social et civique, en singeant les marqueurs de supriorit propres aux ordres
suprieurs des socits romaines. Cest ce phnomne que O. M. van Nijf nomma ordo-
making : a form of collective self representation as a respected status group in society, that
adopted the form of self representation of the Roman lites
5
. La rfrence la notion dordo
est dautant plus intressante que certains collges se qualifiaient dordines de la manire la
plus explicite
6
. Ostie, par exemple, plusieurs groupes de bateliers se dcrirent comme des

1
Sur lide dautonomie des collges, voir e. g. Waltzing 1895-1900, I, 334-341, pour qui la diversit
dorganisation interne de ces collectivits dcoulait de leur complte marge de manuvre.
2
Dig., 47.22.4 : Sodales sunt, qui eiusdem collegii sunt, quam Graeci !"#$%&#' uocant. His autem potestatem
facit lex pactionem quam uelint sibi ferre, dum ne quid ex publica lege corrumpant. Sur ce fragment, voir
Flambard 1987, 213-214.
3
Kloppenborg & Wilson 1996 sest ainsi attach ltude des voluntary associations in the Greco-Roman
world. Certes, comme le souligne notamment Scheid 2003, 67, la notion dassociation volontaire tend
minimiser les dterminismes sociaux qui pouvaient mener ladhsion une association. Nous suivons
nanmoins Flambard 1981, 154 : Lassociation nest jamais une donne externe qui prexiste la volont de
ces constituants. Cest ce qui la distingue des cadres civiques : quil le veuille ou non, un citoyen de la Rome
rpublicaine est membre dune tribu, et class par les censeurs dans telle centurie et dans tel ordo.
4
TLL, X, 2, col. 2448-2473.
5
van Nijf 1997, 187, 245 ; 2002, 317, 322.
6
Tran 2006, 335-346.
2
ordines corporatorum au moment de dresser leur album
7
. Rome, lassemble du collge
dEsculape et dHygie forma un ordo mme de voter des dcrets
8
. Lemploi dun tel mot
constitue un problme quil nest ni possible ni souhaitable dluder, comme sil sagissait
dune bizarrerie mineure. Il conduit, en effet, une question enrichissante, qui permet
daborder lusage du mot publicus par les collges.
Faut-il croire les inscriptions graves linstigation des collges ? En fait, plusieurs
spcialistes ont incit rpondre par la ngative, en parlant dusage mtaphorique, voire
impropre de la notion dordo : comprise dans le sens de catgorie juridique dfinie par la
puissance publique
9
. Soit. Cependant, cette improprit ntait que relative, en labsence de
toute dfinition antique, claire et univoque du mot ordo. En outre, originellement impropre ou
non, la reprsentation de collges comme des ordines a induit un mode dorganisation
spcifique, fond sur la fermeture et la hirarchie, en particulier. La frontire entre la
mtaphore et le rel parat brouille par le comportement mme des collges. Mais face un
tel brouillage, lhistorien doit-il carter toute lecture littrale des inscriptions ? La question est
cruciale, car la vision des milieux plbiens, qui doit merger de ltude des collges, en
dpend. En prenant les inscriptions au pied de la lettre, la plbe apparat comme finement
hirarchise, et domine par des catgories dotes dun rel prestige social. Nier la ralit de
ce prestige, dans la ligne des auteurs latins raillant les prtentions de quelques enrichis,
conduit insister sur le foss sparant lensemble de la plbe des catgories suprieures.

Cest avec ces problmes en tte que lon peut sinterroger sur linclusion des collges
de lOccident romain dans un champ de la vie sociale dfini comme public : lespace public,
dans le sens abstrait et non topographique du terme. Une hsitation est perceptible dans
lhistoriographie. Ainsi, les collges furent qualifis de structures semi-publiques, par L. De
Ligt et par B. Bollmann notamment
10
. Ce terme hybride souligne la position des collges vis-
-vis des autorits. Les collges ou au moins certains dentre eux taient reconnus et autoriss
par ltat romain et ses lois. Ils taient souvent soumis la tutelle plus ou moins informelle de
leur cit. En ralit, le terme semi-public est trs ambigu, mais traduit une analyse qui lest
moins. La vie associative, dans le monde romain comme dans de trs diverses socits,
semble stre place la frontire entre priv et public
11
. Mais ne pourrait-on pas dfinir les
interstices entre priv et public autrement que par lide de flou ? Au terme de quelle
dynamique les pratiques sociales de priuati sinscrivaient-elles dans des champs publics ou
para-publics ? Nous tenterons de rpondre ces questions, en tudiant lusage que les
collges et leurs membres ont fait du mot publicus et de ses drivs. Puisque lun des objectifs
de ce volume est danalyser lempreinte de Rome sur les provinces occidentales de lEmpire,
ltude se fondera sur quelques (rares) inscriptions de ces rgions, pour les mettre en parallle
avec des documents italiens.

7
CIL, XIV, 246 (ordo corporatorum qui pecuniam ad ampliandum templum contulerunt) ; 250 et 251 (ordo
corporatorum lenunculariorum tabulariorum auxiliariorum) ; 252 (ordo corporatorum lenunculariorum
pleromariorum auxiliariorum).
8
CIL, VI, 10234, l. 20. On peut aussi se reporter au riche dossier pigraphique, voquant lordo collegii
dendrophorum de Lavinium (AE, 1998, 282).
9
Voir ainsi Nicolet 1984, 9 (Mais si jose dire, tous les ordines ne sont pas vraiment des ordines : il est des
emplois trompeurs, ou abusifs, de ce mot) et p. 13 (o il est question de lusage mtaphorique de la notion
dordre quand Cicron lapplique aux cultivateurs, leveurs et marchands de la province de Sicile).
10
De Ligt 2001 ; Bollmann 1998, 11-12 (critiqu par Slater 2000, 494, qui regrette que lauteur opts for a
diplomatic but really rather unhelpful halbffentlich to describe scholae) ; Diosono 2007, 47, voque le
caractre semi-ufficiale des ordres dAugustales.
11
Sur un tel constat, pour le phnomne associatife romain, voir e. g. Gros 1997, 215-216. En histoire grecque,
par exemple, sont attendues les publications de la thse de Paulin Ismard sur les associations de lAthnes
classique et des recherches collectives diriges par P. Frhlich et P. Hamon, sur les associations des cits
grecques aux poques hellnistiques et impriales.
3


Lancrage des collges dans lespace public et leur capacit juridique

Une premire srie de documents provinciaux et italiens a trait aux proprits des
collges, quil sagisse dargent ou desclaves, et leur statut lgal. Ainsi, une inscription
trouve au XVI
e
sicle, aux environs de Metz (Diuodurum, chef-lieu des Mdiomatriques),
conserva la mmoire dun affranchi des nautes de la Moselle
12
.

M(arco) Publicio Sec[un-]
dano, nautaru[m]
Mosallicorum libert[t(o)],
4 tabulario, [I]IIII[I]ui[ro]
Augustali.

Parvenu la dignit de seuir Augustalis, M. Publicius Secundanus fut probablement le
secrtaire du collge de bateliers
13
. Or le gentilice de ce personnage attire lattention, car il
tait souvent port par les anciens esclaves des municipalits : par des affranchis publics, au
sens strict
14
. ce titre, Secundanus semble prsent comme laffranchi dune collectivit qui
appartenait la sphre publique ou, dune certaine manire, avait quelque chose de public.
Son profil invite examiner avec attention un second document messin : une stle fronton
triangulaire ddie aux Mnes de Sex. Publicius Decmanus
15
.

Dis Manib(us)
Sex(to) Public(io)
Decmano
4 col. M+D lib.

La dernire ligne peut tre restitue et dveloppe de deux manires diffrentes
col(oniae) M[e]d(iomatricorum) lib(erto) ou col(legii) med(icorum) lib(erto) qui font
de Decmanus un affranchi soit de la cit des Mdiomatriques, soit dun collge de mdecins.
Dans son livre sur les esclaves municipaux, A. Weiss a pench pour la premire solution avec
prudence, mais sans relle justification
16
. En revanche, dans ses recherches sur les mdecins,
B. Rmy sest appuy non seulement sur le parallle offert par M. Publicius Secundanus, mais
aussi sur labsence de tout document tmoignant de lattribution du statut colonial aux
Mdiomatriques, quelque moment de leur histoire
17
. Il souligne enfin lattestation de
collges de mdecins en Italie
18
. Ces arguments donnent plus de solidit la seconde
hypothse. Nanmoins, quelle que soit la solution privilgie, lambigut mme qui, Metz
au moins, sattache au gentilice Publicius parat rvlatrice.

Sur le plan juridique, cest sous le principat de Marc-Aurle que les collges autoriss
reurent la potestas manumittendi. Le divin Marc a donn la capacit de manumission tous

12
CIL, XIII, 4335, aujourdhui perdue.
13
Pflaum 1965, suivi par Raepsaet-Charlier 1986, exclut davoir affaire un tabularius municipal.
14
Voir les attestations recenses par Weiss 2004, 236-245.
15
CIL, XIII, 11359 ; Rmy 1984, 147-148 ; 2010, 178-179.
16
Weiss 2004, 243 : Die ebenfalls mgliche Ergnzung col(legii) med(icorum) erscheint weniger
wahrscheinlich.
17
Sur lhistoire des Mdiomatriques lpoque romaine et linconnue pesant sur le statut de leur cit lpoque
impriale, voir Demougin 1995, 186-189 ; ainsi que Demarolle 2004 [CAG 57/1], 117-118.
18
CIL, IX, 1618 (D. 6507), de Bnvent ; CIL, VI, 29805.
4
les collges jouissant du droit de sassembler, affirma Ulpien
19
. Cette mesure sinscrivait
dans un processus dacquisition progressive du rgime de luniuersitas par certains collges.
Comme la jouissance dune caisse commune ou le droit de recevoir des legs, elle dotait les
associations bnficiaires dune capacit juridique suprieure. Certes, ces collectivits ne
devenaient pas des personnes morales au sens moderne du terme, car le droit romain ignorait
ce concept
20
. Toutefois, elles en venaient partager des droits avec les personnes physiques,
avec qui elles finissaient par tre traites parit. Y. Thomas parle ainsi dquiparation entre
les cits et les particuliers
21
. La cit constituait, en effet, luniuersitas par excellence. Aussi,
en accdant ce mme statut, les collges privilgis obtinrent-ils des droits pralablement
reconnus aux cits. La potestas manumittendi leur fut officiellement reconnue par Marc-
Aurle, aprs que, sous Trajan et Hadrien, elle fut officiellement reconnue aux cits dIatlie
puis des provinces
22
.
Lhistoire juridique du phnomne associatif permet donc de mieux comprendre les
noms de M. Publicius Secundanus, nautarum Mosallicorum libertus et, peut-tre, de
Sex. Publicius Decmanus. Pour autant, il est impossible de rapprocher luniuersitas, la
potestas manumittendi et le port du gentilice Publicius de manire trop mcanique. Le choix
de ce nomen rsulta sans doute du seul fait que Secundanus et peut-tre Decmanus aient t
les affranchis de deux collectivits, indpendamment du statut juridique de celles-ci. Leur
nomen pourrait navoir soulign que leur pass de seruus communis. Surtout, les inscriptions
mdiomatriques paraissent trs isoles. leur libration, les esclaves des collges prenaient
dordinaire dautres gentilices, qui dsignaient la communaut patronne avec plus de
prcision. Brescia, par exemple, sont connus plusieurs Fabricii Centoni et, parmi eux,
Fabricius Centonius Cresimus, collegiorum lib(ertus). Il tait laffranchi des collges locaux
de fabri et de centonarii
23
. En Gaule, Q. Navicularius Victorinus ou lun de ses ascendants fut
probablement laffranchi des naviculaires marins dArles
24
. Le port du gentilice Publicius par
Secundanus semble donc rsulter, non pas dune norme juridique, mais dun choix raisonn,
sans doute fond sur lassimilation du collge des nautes un corps constitu, dont lexistence
et la capacit juridique taient reconnues par la loi. Cette assimilation a pu reposer sur une
donne objective : le droit daffranchir plaait les collges privilgis dans une catgorie
juridique incluant les cits, collectivits publiques par excellence. Cependant, elle tait aussi
le fruit dune interprtation.



19
Dig., 40.3.1 : Diuus Marcus omnibus collegiis, quibus coeundi ius est, manumittendi potestatem dedit.
20
Lefebvre-Teillard 1996, 88. Pour Thomas 2002a, 191 : Le processus de personnification des entits
collectives, de droit priv ou de droit public, a une histoire essentiellement mdivale et moderne ; voir aussi
p. 204 : On professe souvent que le droit romain avait forg lide de la personnalit juridique. Certes,
lattribution des communauts dune position analogue celle reconnue aux particuliers est trs proche de cette
ide, mais la notion de personne prs.
21
Thomas 1993, 34 ; 2002a, 190 : Alors, selon la formule dun juriste du deuxime sicle, qui procde
dailleurs moins par identification que par quiparation fictive les cits sont considres comme occupant la
mme place que les particuliers, propos de Gaius, Dig., 50.16.16 ; voir aussi Thomas 2002b, 8.
22
Halkin 1897, 142-145. Les cits semblent avoir affranchi leurs esclaves ds lpoque rpublicaine, mais il
sagissait dune libert de fait. La chronologie propose par L. Halkin dcoule de la datation de la loi et du
sanatus-consulte mentionns par CJ, 7.9.3
23
CIL, V, 4422 (D. 7257) ; Inscr. It., 216 : Fabriciae / Centoniae / Arethusae, uxori / optimae, et Chresime, /
filiae carissim(ae), / Fabricius Centonius / collegiorum lib(ertus) / Cresimus. Lpouse, portant les mmes
nomina que son mari, pourrait tre galement une affranchie des collges : voir Liu 2009, 177-178.
24
CIL, XII, 853 : Q(uintus) Nauicula/rius Victori/nus Val(eriae) Seue/rinae, coniugi / sanctissimae. Voir
Christol 2008, 185.
5
Ds le principat de Tibre, les nautes de Lutce insistrent, pour leur part, sur le
caractre littralement public de leur ddicace Jupiter Optimus Maximus. Linscription
principale de leur clbre pilier est la suivante
25
.

Tib(erio) Caesare
Aug(usto) Ioui Optum-
o
4 Maxsumo s(acrum),
nautae Parisiac[i]
publice posierun-
[t].

Par ladverbe publice, laction de professionnels, qui ntaient pas explicitement
dsigns comme les membres dun collge, fut dpeinte comme le fait dune collectivit.
Dune certaine manire, lacte ralis publice faisait le collge, en dessinant les contours
dune communaut qui existait ds lors en elle-mme, au-del de la simple addition
dindividus. Le mot publicus, dans sa forme adverbiale, porte sur posierunt. Il ne qualifiait
pas directement les nautes, mais un geste accompli par la communaut quils choisirent de
constituer grce la mise en commun de leurs ressources, la vue de tous les Parisii. Ainsi, il
est vraisemblable que lune des dimensions que recouvre publice, sur le pilier des nautes
comme dans lpigraphie des cits et des uici de Gaules romaines, renvoie la dpense
engage.

De fait, les emplois du mot publicus par les collges de Rome et dItalie revtirent
souvent une connotation financire. Cela nest gure surprenant, compte tenu du sens donn
lexpression res publica dans lpigraphie municipale de lOccident romain
26
. Dans la Rome
du I
er
sicle, un collge sans doute form au sein de la familia Caesaris put dfinir sa caisse
comme publique, dans le sens de commune
27
.

C(aius) Iulius Aug(usti) l(ibertus)
Narci[ssus], a specularis, decu[r(io), in]
sac[erdotio in a]rcam publicam o[b]
4 cert[amina(?) c]ontulit HS X (milia) et cena-
ticum dedit sacerdotibus et hono-
[ra]tis et decurionib[us] duplum. Item
[ob de]dication(em) imaginis suae cenati-
8 [cu]m duplum dedit. Huic sacer-
dotales decuriones decreuerunt

25
CIL, XIII, 3026. Sur le pilier et sa ddicace : voir Bal 2005, qui cite la bibliographie antrieure.
26
Gascou 1979, 396 : Une seule condition existe sans doute lemploi du terme respublica : cest que la
communaut concerne possde des biens propres, donc un trsor public, et une certaine autonomie financire.
Un des sens fondamentaux du terme respublica est dailleurs celui de trsor public ou de patrimoine, comme
la not plusieurs reprises T. Mommsen propos des inscriptions dItalie ; dans cette acception, une
respublica, cest un organisme communal ou quasi-communal qui est habilit faire des dpenses par
lintermdiaire dun ordo, lever des statues, voter des ddicaces, construire un difice, ou recevoir des
dons. () Bien entendu ce nest pas le seul sens du terme respublica dans les inscriptions : il est souvent
employ aussi comme synonyme de patria. Mais la notion de patrimoine ou de trsor public reste toujours
fondamentale.
27
CIL, VI, 9044a (D. 7355). Lexpression in arcam [publicam] est restitue dans la deuxime partie du texte.
Narcisse fut affranchi par Auguste ou par Caligula (voir Boulvert 1974, 237). Cette inscription a conduit
attribuer un contexte collgial une autre pierre mentionnant une arca publica (CIL, VI, 26210 = 32471). Il en
fut de mme pour CIL, VI, 10348, sur laquelle est restitue [arca] publica.
6
uti Iu[lia Egl]oge, contubernalis
eius, [in numer]o decurionum
12 recit[aretur].

Dautres collectivits firent rfrence la notion de res publica
28
. Dcurion du collge
des centonarii romains, L. Sextilius Seleucus se conduisit en vergte, en donnant une statue,
sa base de marbre, deux candlabres cisels et cinq mille deniers ses confrres
29
.

Collegio
centonariorum
[---]
4 cum basi marmorea et ceriolarib(us)
duobus aereis habentibus effigi-
em cupidinis tenentis calathos,
L(ucius) Sextilius Seleucus, decurio, d(onum) d(edit).
8 Hoc amplius ark(ae) rei p(ublicae) collegii s(upra) s(cripti)
donum dedit (denarios milia) V, ut ex usuris
centesimis eius quantitatis,
quae efficit annuos (denarios) DC, die
12 VIIII Kal(endas) Octobr(es), natali diui
Augusti, erogentur ex ark(a).

Cette libralit traduisait non seulement laisance de son auteur, mais aussi
lappropriation des codes sociaux des notables romains
30
. En outre, la somme offerte visait
instituer une fondation permettant la clbration annuelle du dies natalis dAuguste.
Lambiance dcrite par le texte tait donc, dune certaine manire, doublement politique. La
posture de magistrat et de bienfaiteur prise par Seleucus, dune part, et le loyalisme lgard
du pouvoir imprial, dautre part, se compltaient. La rfrence une arka rei publicae
collegii supra scripti procdait de cette mme ambiance. Par ailleurs, la squence articulant
arka, res publica et collegium, est intressante, car elle conduit nuancer les propos de J.-
P. Waltzing, pour qui res publica collegii (...) est presque synonyme darca collegii
31
. Le
collegium centonariorum semble anim dune conception plus large et gnrale de sa res
publica, mais lhypothse dune telle synonymie pourrait tre avance face des formulations
plus vagues. Ainsi, M. Aurelius Plebeius, magister perpetuus dune association dartistes
scniques, fut salu pour sa gestion de la res publica corporis
32
. Il fut, en fait, honor pour sa
fides incomparabilis, rem publicam gerens. Lhommage renvoyait dessein lune des vertus
cardinales des hommes politiques et administrateurs romains
33
.

[M(arco)] Aurelio Augg(ustorum) lib(erto)
Plebeio,
electo, locatori di-

28
Voir, en dernier lieu, Liu 2009, 238. Je nai pas tenu compte de Waltzing 1895-1900, III, n1377 (reprise
dOrelli, 4412), cense mentionner les res publica des dendrophores de Rome, en raison des doutes pesant sur
son authenticit : voir Carcopino 1923, 147.
29
CIL, VI, 9254 (D. 7244).
30
Liu 2009, 129 et 183.
31
Waltzing 1895-1900, II, 446, n. 3.
32
CIL, XIV, 2299 (D. 5206). Le personnage honor tait probablement un affranchi de Marc-Aurle et de
Lucius Verus, si ce nest de Septime Svre et Caracalla. Les commentateurs les plus rcents ont dbattu de la
fonction de manceps qui est, pour nous, secondaire : voir Malavolta 2000 contra Slater 2003.
33
Hellegouarch 1963, 23-25 et 275-276.
7
4 [ur]no, scribae et ma[g-]
istro perpetuo cor[po-]
ris scaenicorum L[a-]
tinorum, incomp[arabi-]
8 li fide rem pub[licam ge-]
[r]enti corpor[is supra]
scripti, manc[ipi]
[gr]egum do[minorum]
12 Augg(ustorum) [---]
et [---].

Nanmoins, dans lacte de fondation de L. Sextilius Seleucus comme sur linscription
honorant M. Aurelius Plebeius, res publica dsignait sans doute bien moins la caisse
collgiale elle-mme, que la mise en commun de ressources qui avait abouti, matriellement,
la constitution de cette caisse. Un autre texte romain dcrivit un collge professionnel
comme une res publica, par synecdoque. Appartenant un corps de mesureurs de bl,
C. Turius Lollianus se fit lauteur dun legs
34
.

D(is) M(anibus).
C(aius) Turius C(ai) f(ilius) Lollianus,
quitquit ex corpore mensorum
4 machinariorum funeratici nomi-
ne sequetur, reliqu(u)m penes r(em) p(ublicam) s(upra) s(criptam)
remanere uolo. Ex cuius usuris
peto a uobis, colleg[a]e, uti susci-
8 pere dignemini ut diebus sollem-
nibus sacrificium mi[h]i faciatis,
id est IIII Id(us) Mart(ias), die natalis
mei, usque ad (denarios) XXV, parentalis
12 (denarios) XI s(emissem), flos rosa (denarios) V. Si facta non
fuerint, tunc fisco stationis
annonae duplum funeraticium
dare debebitis.

C. Turius Lollianus voulut laisser ses confrres le reliquat dun funeraticium, cest--
dire dune somme verse en vue de lorganisation de ses funrailles. Largent confi devait
financer des crmonies annuelles, dont le cot tait fix quarante-deux deniers et demi. En
vertu dun taux dintrt de 5% par an, le montant des prestations se serait lev 850
deniers. Lacte sachevait enfin par une clause pnale : en cas de manquement, le collge
aurait d verser la caisse de la station de lannone le double de la somme reue
35
. Or, dans
ce texte aux accents juridiques, penes r(em) p(ublicam) s(upra) s(criptam) renvoie
directement, non pas aux finances communes, mais au corpus mensorum machinariorum lui-
mme. Lpigraphie collgiale fit donc sienne une ambigut de lpigraphie municipale qui,
par lexpression res publica, pouvait dsigner aussi bien une cit que des finances
municipales
36
.


34
CIL, VI, 9626 (D. 7267).
35
Sur les clauses de ce type, prsentes dans les actes des fondations dont les collges taient les bnficiaires,
voir Liu 2008, 252-254.
36
Gascou 1979.
8
La tonalit des textes tudis est remarquable, dans la mesure o lemploi du mot
publicus semble procder dun phnomne plus large, dappropriation du vocabulaire
politique. Cet usage parat rsulter de deux mouvements complmentaires. En premier lieu,
les membres des collges tendirent dfinir ce qui leur tait commun comme publicus, ce qui
correspondait la seconde acception de ladjectif, voque plus haut. Dautre part, cest pour
mieux calquer leurs discours sur ceux des autorits publiques, au sens premier du terme cette
fois, quils le firent. ce titre, le choix de leur vocabulaire semble sinscrire dans un jeu de
rles consistant imiter les comportements et intrioriser les valeurs des lites civiques
37
.
partir dun tel constat, les collges pourraient apparatre comme des royaumes dillusions, des
mondes de parodies, pour reprendre les expressions de Paul Veyne, dans son analyse de la
petite socit daffranchis du Satiricon
38
. Les collges seraient des thtres dont les acteurs
endosseraient, pour les sur-jouer, des rles distincts de leur relle personnalit sociale. Le
caractre public des collectivits, des proprits et des activits collgiales ne serait donc que
pure fiction : un carnaval perptuel, comparable celui de la cena Trimalcionis. Si elle
contient sans nul doute une part de vrit, cette position sans nuances nest, toutefois, gure
tenable.

Des fragments conservs au Digeste permettent de comprendre la propension des
collges se concevoir comme fermement ancrs dans lespace public. Un document
essentiel, crit de la main de Gaius, concerne encore le rgime de luniuersitas
39
. Selon le
juriste, un petit nombre de collectivits tait dfini comme des communauts quibus
permissum est corpus habere, le cas chant collegii nomine. Que signifie ici corpus habere
et quels sont les corpora huiusmodi voqus
40
? Pour une tradition scientifique remontant
F. C. von Savigny, le corpus correspondait, dans ce fragment prcis, la personnalit
juridique que possdaient certaines collectivits. Pour dautres, conformment son usage
courant, le mot corpus ne cessait de dsigner les collectivits elles-mmes
41
. F. De Visscher
tenta de dpasser cette opposition. Dune part, il dmontra qu lpoque classique, le mot
corpus impliquait une ide dunit et dsignait bien des entits prcises. Mais dautre part, il

37
Flambard 1981, 165, dcrit les associations comme des structures parallles, extrmement variables selon les
cas, mais qui visaient remplir deux fonctions : une fonction de substitution et une fonction dintgration. ()
La premire fonction, de substitution, est aise comprendre, les exclus se regroupant et sorganisant afin de
compenser, sur un mode partiellement imaginaire, leur infriorit lgale. Ils reconstituaient dailleurs souvent, ce
faisant, des modes de fonctionnement, des chelles hirarchiques, des distances aussi contraignantes que la
socit modle.
38
Veyne 1961, 245. Peut-on appliquer aux membres des collges, ce que P. Veyne (ibid., p. 246) dit des
affranchis du Satiricon ? Ainsi les riches affranchis placent finalement le sens de leur condition hors deux-
mmes, dans une imitation perptuelle des ingnus ; ils nont pas de conscience autonome. Ils vivent dans un
univers de reflets auquel il sefforce de croire, mais lpret de leurs plaidoyers pro domo ou loutrance de leur
comportement trahit leur inquitude et leur malaise.
39
Dig., 3.4.1.pr.-1 : <Neque societas neque collegium> neque huiusmodi corpus passim omnibus habere
conceditur : nam et legibus et senatus consultis et principalibus constitutionibus ea res coercetur. Paucis
admodum in causis concessa sunt huiusmodi corpora : ut ecce uectigalium publicorum sociis permissum est
corpus habere uel aurifodinarum uel argentifodinarum et salinarum. Item collegia Romae certa sunt, quorum
corpus senatus consultis atque constitutionibus principalibus confirmatum est, ueluti pistorum et quorundam
aliorum, et nauiculariorum, qui et in prouinciis sunt. Quibus autem permissum est corpus habere collegii
societatis siue cuiusque alterius eorum nomine, proprium est <ad exemplum rei publicae> habere res
communes, arcam communem et actorem <siue syndicum>, per quem tamquam in re publica, quod communiter
agi fierique oporteat, agatur fiat. Le fragment est issu du commentaire de Gaius ad edictum prouinciale, rdig
sous le principat dAntonin le Pieux ou de Marc-Aurle. Comme la montr F. De Visscher (1949) propos des
passages placs entre crochets, le texte a probablement t modifi par les compilateurs missionns par Justinien.
40
Les longues et techniques controverses suscites par ce fragment ont t rsumes par J. France (2001), que
nous suivons ici.
41
Ainsi Eliachevitch 1942, 264 sq., suivi par Thomas 2002a, 204.
9
refusa lassimilation de ces entits aux groupes bnficiaires, cest--dire aux collges, en ce
qui nous concerne. Selon lui, Gaius avait renvoy des biens communs en tant que soumis
un rgime juridique qui les [ramenait] lunit et corpus habere dsignait le privilge
accord aux associs dappliquer et dopposer aux tiers ce statut unitaire des biens
communs
42
. Les collges ainsi distingus jouissaient de la capacit juridique la plus tendue
que le droit romain pouvait leur attribuer. La reconnaissance dun droit de proprit sur des
biens communs, notamment de liquidits places dans une caisse commune, tait lun des
avantages affrant ce statut, avec la possibilit dtre reprsent en justice par un actor
43
.
Cette capacit juridique tait des plus utiles des communauts voues survivre la
disparition des membres fondateurs et souvent bnficiaires de fondations conues comme
perptuelles. Comme lcrivit Y. Thomas, il sagissait de penser limmutabilit des
ensembles humains, malgr le renouvellement des tres qui les composaient
44
. Or cette
stabilit et les avantages qui en dcoulaient donnaient aux collges privilgis lapparence de
petites cits. Souvent sorties de leur contexte, les expressions ad exemplum rei publicae et
tamquam in re publica ne sappliquent, dans le fragment du Digeste, qu la possession
dun patrimoine commun et la reprsentation par un actor.

Lassimilation des biens collgiaux des biens publics, voire des collges eux-mmes
des res publicae, ne provient donc pas seulement de limaginaire social des collegiati. Elle
sappuie sur le statut juridique, non pas de tous les collges, mais de certains dentre eux.
Gaius se montra trs clair, en dclarant que le statut quil dcrivait ne sappliquait que dans un
petit nombre de cas : paucis admodum in causis. Il est fort possible que les associations
mentionnes plus haut pour avoir recouru la notion de res publica aient fait partie de ces
rares bnficiaires. Le pouvoir imprial aurait t fidle ses habitudes en accordant un
avantage des mensores machinarii qui staient plis une procdure de reconnaissance
officielle de leur association
45
. Ces personnages uvraient lapprovisionnement de la Ville
et, plus prcisment, au mesurage du bl public. Leur classement parmi les collegia Romae
(...) ueluti pistorum et quorumdam aliorum est donc probable. Par ailleurs, la nature
testamentaire du don que leur fit C. Turius Lollianus est remarquable. Comme dans le cas de
laffranchi des nautes de la Moselle, lemploi de publicus nest sans doute pas tranger la
capacit juridique des collges. Car les collges lgalement autoriss reurent le droit de
recevoir officiellement des legs, sous le principat de Marc-Aurle
46
. Comme en matire
daffranchissement, ils obtinrent un droit pralablement reconnu aux cits, en loccurrence par
Nerva
47
.

Toutefois, il serait imprudent denvisager une relation trop mcanique entre lemploi
du mot publicus et le rgime de luniuersitas. Ainsi, une inscription dIlliturgi, dans la
province de Btique, invite la circonspection. Elle correspond lpitaphe Septimia
Aduenta, la fille de Septimius Sabinianus, soldat de la huitime cohorte prtorienne, et dune
certaine Aemilia Iusta
48
.

42
De Visscher 1949, 50. Le mme auteur voqua ailleurs un privilge autorisant administrer et grer le
patrimoine commun la faon dune unit indivise (De Visscher 1955, 203).
43
Aubert 1999 ; Nicolet 2000, 300.
44
Thomas 1993, 29 ; 2002a, 196-197.
45
CIL, VI, 85 (D. 3399) et CIL, VI, 33883 (D. 7268) fournissent une dnomination plus prcise que CIL, VI,
9626 (D. 7267), en mettant les mensores machinarii frumenti publici quibus ex SC coire licet en scne.
46
Dig., 34.5.20 (Paul) : Cum senatus temporibus diui Marci permiserit collegiis legare, nulla dubitatio est,
quod, si corpori cui licet coire legatum sit, debeatur : cui autem non licet si legetur, non ualebit, nisi singulis
legetur. Hi enim non quasi collegium, sed quasi certi homines admittentur ad legatum.
47
Ulp., Epitome, 24.28.
48
CIL, II, 2102 ; II
2
, 7, 34.
10

Sur la face principale :

D(is) M(anibus) s(acrum),
Septimia Septimi
Sabiniani mil(itis) cohor(tis)
4 VIII pr(aetoriae) et Aemiliae Ius-
tae filia Aduenta,
bene merens a suis
[---].

Sur la face latrale droite :

Propter quam rogamus,
parentes pientissumi, collegas
suc[c]edentes deincepsq(ue) suces-
4 sores sic ne quis uestrum tal-
em dolorem experiscatur, ut
hui{i}us Manib(us) lucerna quotidi-
ana ex ratione publik(a) uestra
8 poni [---].

Ainsi, deux parents chargrent des collegae dhonorer les Mnes de leur fille et de
procder pour cela des dpenses ex ratione publika. Pourtant, il semble peu probable que
les collegae dIliturgi aient form lune des collectivits, peu nombreuses, officiellement
privilgies par les autorits romaines. Les exemples de collges donns par Gaius, ou par
dautres juristes propos dimmunits concdes des associations, ne plaident pas en ce
sens. Il parat plus satisfaisant dimaginer que cette ratio publika rassemblait des fonds
accumuls de manire informelle et placs dans une caisse sans existence lgale. Dans cette
hypothse, publika ne signifierait pas autre chose que commune et ne renverrait pas un
statut juridique prcis. En ralit, la comparaison entre les inscriptions des mensores
machinarii de Rome et des collegae dIliturgi permet de pressentir lhtrognit juridique
des associations romaines. Elles se livraient pourtant des activits similaires lexcution de
rites funraires dans le cadre de fondations en usant du mme vocabulaire.


Le cadre civique de la vie collgiale et le statut des collges devant la loi

Dans le cours du III
e
sicle, des collges italiens de fabri et de centonarii recoururent
ladjectif publicus, en dehors de tout contexte financier. Des problmes identiques aux
prcdents se posent au lecteur moderne des inscriptions. Le terme publicus apparat, en effet,
sur deux tables de patronat qui soulignent les liens unissant des collges des familles de
notables municipaux. En 224, runis dans leur schola, les fabri de Volsinii dcernrent la
qualit de patronne Ancharia Luperca, lpouse dun bienfaiteur et patron de leur collge
49
.
Ce faisant, ils dcidrent driger une statue son effigie, afin de tmoigner de leur uoluntas
publica.

statuamque ei aeream

49
CIL, XI, 2702 (D. 7217). Le passage cit correspond aux lignes 20 23 de linscription.
11
in schola collegi n(ostri) iuxta eundem Laberium Gallum, maritum
suum, ponamus, ut eius erg[a] nos pietas et nostra erga eam uo-
luntas publica etiam uision[e] conspiciatur

Nous lui levons une statue de bronze dans la salle de runion de notre collge, juste
ct du mme Laberius Gallus, son poux, afin que sa pit envers nous et notre soutien
public envers elle soient contempls dun seul regard. La rfrence une uoluntas est
intelligible, si lon prte attention aux usages politiques du mot. la fin de la priode
rpublicaine, la uoluntas dsignait lapprobation, lassentiment et, plus largement, le soutien
apports par des clients un grand personnage
50
. Ainsi, dans le contexte trs appropri dune
cooptatio patronatus, les fabri saffirmrent comme les obligs dune notable. De mme, en
260, le collegium centonariorum de Sentinum prsenta la remise dune tabula patronatus,
comme un tmoignage public daffection, une testificatio publica
51
.

et patronum aeum iamdudum lectum publica testificatio-
ne manifestetur

La mme question surgit dans les deux cas. Pourquoi laction de collges envers leurs
patrons, pourtant volontaire et autonome, a-t-elle pu tre qualifie de publique ? Les lments
de rponse sont de plusieurs ordres, encore une fois.

Les premiers peuvent sappuyer sur lide que les pratiques collgiales, parce que
communautaires et places au-del de la sphre familiale et strictement prive, taient
conues comme publiques, dans un sens large et extensif du terme. Les centonarii de
Sentinum tmoignrent publiquement de leur affection, dans le sens o leur acte tait
ostensible. La cooptatio patronatus vote dans leur schola donna lieu lenvoi solennel dune
dlgation forme de onze legati. Sans doute faut-il imaginer que ces personnages se
rendirent jusqu la demeure de Coretius Victorinus, sous les yeux du public. De mme, la
uoluntas des fabri de Volsinii tait publique, dans le sens o elle se matrialisait sous les traits
dune statue place la vue dun public. Le texte se fit insistant, en juxtaposant le nom uisio
et le verbe conspicio. Certes, le monument fut install dans une schola occupe titre privatif.
Cependant, les btiments dusage collectif de ce type prsentaient une forte visibilit, souvent
lie leur centralit au sein des villes
52
. Surtout, les collges regroupaient des citoyens qui se
pliaient des procdures calques sur le modle civique, pour honorer des notables
municipaux. Ainsi, la structure des dcrets collgiaux de cooptation de patrons (date et lieu de
runion, expos des magistrats, interrogation de lassemble, mise au vote, expos des
dcisions) se moulait pleinement dans les modles snatorial et dcurional. Dans sa forme et
sur le fond, la dsignation de patrons parmi la classe dirigeante des cits crait sans doute les
conditions propices lassimilation des principaux collges des institutions civiques. Car la
dignit de patron de collge aidait au contrle social et politique que les notables exeraient
sur leur cit
53
. Cest pourquoi les inscriptions honorifiques, installes dans lespace
monumental des chefs-lieux, en faisaient tat. Laction commune des membres des collges
avait donc un retentissement dans la vie de la cit tout entire, ce qui devait contribuer ce
quelle soit perue comme publique.


50
Hellegouarch 1963, 183-185.
51
CIL, XI, 5750, l. 12-13.
52
Bollmann 1998.
53
Clemente 1972.
12
Paralllement, dans les socits municipales des II
e
et III
e
sicles, les fabri et les
centonarii ne constituaient pas des collges professionnels comme les autres
54
. Recrutant
probablement des artisans et des commerants dont les professions prcises taient assez
diverses, ces collectivits taient indniablement plus proches des autorits que les autres
associations de mtier. Faber tait un mot trs gnral, susceptible de sappliquer de
nombreux artisans, dont le seul point commun tait de travailler des matriaux durs ; do
lexistence, dans la langue latine, de nombreux adjectifs indiquant diffrentes spcialits de
fabri
55
. Quant aux centonarii, J. Liu a dmontr avec brio quil sagissait bien de
professionnels du textile
56
. Ils ne fabriquaient et ne vendaient probablement pas que des
produits grossiers et bon march, car le mot cento pouvait revtir un sens gnral dtoffe de
laine
57
. Aussi est-il vraisemblable que les collegia centonariorum aient accueilli divers
artisans qui, au quotidien et titre individuel, se dfinissaient par un nom de mtier diffrent
de celui de centonarius
58
. En consquence, dans des petites villes dItalie et des provinces, o
le monde du travail tait bien plus restreint que dans les grandes places de commerce, la
plupart des artisans et des commerants taient sans doute runis dans un mme collegium
fabrum, dans deux collegia de fabri et de centonarii ou encore, dans quelques cas, dans un
unique collegium fabrum et centonariorum
59
. Le poids de ces groupes dans la cit et
lattention que leur portaient les municipalits nen taient que plus importants. Selon
O. M. van Nijf, la manire des gardes civiques des villes hollandaises de lpoque moderne,
ces collges avaient pour vocation principale de donner une place civique valorisante aux
membres les plus honorables de la plbe urbaine
60
.

En outre, la condition juridique des membres de ces collges devait faciliter
lassimilation de leurs collectivits des entits bien ancres dans lespace public. Deux
textes dpoque svrienne mettent cette spcificit en lumire
61
. Selon Callistrate, les fabri
runis en corpora pouvaient tre exempts de charges municipales, de mme que les membres
dautres associations du mme genre, souds eux aussi par lexercice dun mme mtier
62
. Ce

54
Sur cette ide, qui sapplique aussi aux collges de dendrophores, voir notamment van Nijf 2002, 315-317.
Nous laissons de ct les collges de dendrophores, qui Fr. van Haeperen consacre une tude complte dans ce
mme volume.
55
TLL, VI/1, col. 7-11.
56
Largumentation de Liu 2009, 57-62, repose pour une bonne part sur le fragment de Callistrate (Dig.,
50.6.6.12) et le rescrit de Solva tudis plus bas. La comparaison des deux documents ne laisse gure de doute
sur le fait que les collegia centonariorum aient fait partie des collectivits, dont parle Callistrate, in quibus
artificii sui causa unusquisque adsumitur, ut fabrorum corpus. Lartificium commun, indiscutablement
lexercice dun mme mtier, tait donc la ratio originis des collegia centonariorum. Des historiens se refusaient
pourtant les considrer comme de vritables associations de mtier. Ce point de vue, remontant Hirschfeld
1884, fut ensuite dfendu par Ausbttel 1982, 72-76 ; Sirks 1990, 86-89 ; Kneissl 1994 ; Vicari 2001, 12.
57
Liu 2009, 63-75.
58
Liu 2009, 80 : The term centonarius quite possibly served as a collective name for all the clothiers in many
place. J. Liu souligne notamment la grande raret des collges de sagarii et de uestiarii et le fait qu
lexception de Rome, aucun dentre eux nest attest l o un collegium centonariorum est connu. On peut aussi
envisager que des foulons aient pu tre admis dans des collegia centonariorum.
59
La liste dresse par Liu 2009, 384-390, est des plus utiles. Le grand nombre dassociations professionnelles est
une caractristique de quelques rares places de commerce importantes, telles que Lyon ou Arles, en ce qui
concerne les Gaules. Pour Arles, voir Christol 2008, 183.
60
van Nijf 1997, 177-180 ; 2002.
61
Jacques 1984, 639-645 ; Liu 2009, 110-112.
62
Dig., 50.6.6.12 : Quibusdam collegiis uel corporibus, quibus ius coeundi lege permissum est, immunitas
tribuitur : scilicet eis collegiis uel corporibus, in quibus artificii sui causa unusquisque adsumitur, ut fabrorum
corpus est et si qua eandem rationem originis habent, id est idcirco instituta sunt, ut necessariam operam
publicis utilitatibus exhiberent. Nec omnibus promiscue, qui adsumpti sunt in his collegiis, immunitas datur, sed
artificibus dumtaxat. Nec ab omni aetate allegi possunt, ut diuo Pio placuit, qui reprobauit prolixae uel
inbecillae admodum aetatis homines. Sed ne quidem eos, qui augeant facultates et munera ciuitatium sustinere
13
privilge dcoulait des tches publiques que ces personnages accomplissaient : limmunit
des munera publica tait instaure pour quils rendent des services ncessaires lintrt
public. Le rescrit de Solva, dans la province du Norique, confirma que les centonarii
pouvaient jouir de la mme exemption, en vertu des mmes rgles de droit
63
. Bien que ni
Callistrate ni le rescrit de Septime Svre ne le disent, les historiens modernes ont souvent
considr que les fabri et les centonarii se rendaient utiles au bien commun, en faisant office
de pompiers
64
. Toutefois, les lments permettant dtayer cette ide commune sont minces,
et mme extrmement minces dans le cas des centonarii.
Le cas des fabri est le moins incertain. Dans une clbre lettre adresse Trajan, Pline
le Jeune tablit un lien explicite entre la cration ventuelle dun collge de fabri et la
ncessit de lutter contre le feu
65
. La lettre de Pline et le fragment de Callistrate indiquent que
ces fabri taient des artisans, faisant office de pompiers si besoin ; et non des pompiers runis
dans un corps officiel, portant le nom de collegium fabrorum. De fait, en cas de rponse
favorable de Trajan, Pline entendait sassurer que les membres du collegium fabrorum de
Nicomdie taient de vrais fabri. La capacit manier des outils et la force physique suppose
de ces artisans les habilitaient sans doute, dans lesprit des autorits, lutter contre les
flammes. Cependant, tous les collges de fabri tenaient-ils ce rle ? Les lments de
confirmation du texte de Pline, qui voque certes lexemple de trs nombreuses villes
66
,
sont nanmoins tnus. La question des centonarii est encore plus pineuse. Lhypothse de
leur participation la lutte contre les incendies sest appuye sur deux arguments principaux,
dont il convient de souligner la faiblesse. Dune part, des centones imbibs de vinaigre taient
utiliss pour teindre de petits feux
67
. Toutefois, rien ne prouve que les fabricants et les
utilisateurs de ces centones taient les mmes personnages, une fois dmontre que les
centonarii taient bien des artisans du textile. Dautre part, la proximit entre les fabri et les
centonarii est, certes, indniable
68
. Leurs organisations partageaient parfois les mmes
patrons ou bienfaiteurs. Les unes et les autres taient parfois encadres par des prfets.
Cependant, lexplication de cette proximit par une implication commune dans la lutte contre
les incendies nest gure que conjecture. Quelques lments troublants, mais pars, demeurent
malgr tout. Sur une inscription de Cme, aujourdhui perdue, apparat ainsi une centuria
centonar(iorum), dolabrar(iorum), scalar(i)or(um)
69
. Or centones, dolabrae et scalae taient
utiliss contre les flammes. Face tant dincertitude, J. Liu a rcemment cherch dautres
pistes dinterprtation de lopera necessaria publicis utilitatibus dont les centonarii durent

possunt, priuilegiis, quae tenuioribus per collegia distributis concessa sunt, uti posse plurifariam constitutum
est.
63
ILLPRON, 1450-1458 : [Imp(erator) Caes(ar) L(ucius) Sept(imius) Seuerus] Pert(inax) P(ius) [Aug(ustus) et
I]mp(erator) Caes(ar) M(arcus) Aur(elius) Antoninus Pius Aug(ustus), / [Pollieno Sebenno leg(ato).] Beneficia
quae amplissimo ordine uel aliquo princi/[pe iubente collegiis c]entonar(iorum) concessa sunt temere conuelli
non oportet. / [Sed quod legibus eoru]m sanxum(!) est custodiatur, et ii quos dicis diuitis suis sine onere, / [uti
publica subire m]unera compellantur, neque enim collegiorum priuilegium pro/[sit aut iis qui artem non]
exercent, aut iis qui maiores facultates praefi(ni)to modo possident. Aduer/[sus diuites dum leg]is ad(h)ibendum
est remedium non propter hos minue(n)dus numerus, alioquin / [omnes alii perfr]uantur uacatione quae non
competit beneficiis coll(egiorum) derogari. Suit lalbum du collge, lensemble sachevant par la date du 14
octobre 205.
64
Pour un expos complet du problme et de son historiographie, voir Liu 2009, 125-160.
65
Plin., Ep., 10.33-34.
66
Plin., Ep., 10.34.1 : secundum exempla complurium.
67
Dig., 33.7.12.18 (fragment dUlpien, citant Pegasus, qui vcut au I
er
sicle) : Acetum quoque, quod
exstinguendi incendii causa paratur, item centones, sifones, perticae quoque et scalae, et formiones et spongias
et amas et scopas contineri plerique et Pegasus aiunt.
68
Salamito 1990, 165-167.
69
CIL, V, 5446.
14
sacquitter. Elle a ainsi pos lhypothse, sduisante mais invrifiable, de la fourniture
dtoffes la puissance publique et, plus prcisment, aux armes
70
.

Mme sil ne dvoile gure les pratiques quotidiennes quil sous-entend, le fragment
de Callistrate prsente tout de mme lintrt dassocier limmunit des charges municipales,
la reconnaissance de lutilit publique et la jouissance du ius coeundi dont bnficirent
certains collges. Le droit de sassembler tait donn aux collges quibus ius coeundi
lege permissum est : en vertu de la lex Iulia de collegiis adopte vers 7 av. J.-C., faut-il
probablement comprendre. Si le contenu prcis de cette loi est inconnu, il dfinissait srement
le ius coeundi. Ainsi, le dveloppement de c(oire) sur linscription du monument funraire du
collegium symphoniacorum, autoris par le snat e lege Iulia, est probable
71
. Sur ce document
fondamental, lautorisation snatoriale, dlivre ludorum causa, parat avoir t subordonne
une clause dutilit publique. En ralit, la question du droit dassociation lpoque
impriale est trs complexe et bien des problmes quelle soulve sont encore en suspens : il
serait illusoire de vouloir en faire un expos prcis dans le cadre rduit de cet article
72
.
Toutefois, deux points prcis nous concernent au premier chef : le champ
dapplication de la lex Iulia et la dfinition de lutilitas publica. Tous les collges romains
ntaient pas licites, au sens dofficiellement autoriss dans le cadre fix par la lgislation
augustenne. Bien que restrictive, celle-ci nempcha pas ltat romain de faire preuve dune
relative tolrance, dont les juristes eux-mmes se firent lcho
73
. Cependant, faute de sources
prcises, les historiens modernes en ont t rduits spculer sur lampleur de cette tolrance,
en se partageant en deux courants, qualifis de rglementariste et de non-rglementariste par
J.-M. Flambard
74
. De mme, lutilitas publica, ou lutilitas ciuitatis sous la plume dAsconius,
peut faire lobjet de dfinitions restrictives ou extensives
75
. Sagissait-il de rendre un service
prcis ltat ou une cit ? Au contraire, lutilit sociale, par exemple dorganisations qui
permettaient des gens modestes davoir une spulture dcente, suffisait-elle faire
reconnatre un collge comme dutilit publique ? Ces diffrents problmes ne sont pas
tranchs et lannonce de publications venir laisse augurer des avances significatives
76
. En
tout cas, indpendamment de la proportion exacte dassociations non-autorises mais tolres,
il semble que les collges de fabri et de centonarii des cits de lEmpire aient compt, avec
les collectivits ayant trait lannone, parmi les plus prompts faire reconnatre leur utilit
publique et donc se plier aux procdures de reconnaissance officielle prvues par le droit
romain. Faisant allusion au travail snatorial et, en particulier, aux autorisations dlivres aux
collges, Pline le Jeune prend les collectivits de fabri pour seul exemple
77
. Des fabri et des
centonarii quibus ex SC coire licet prirent le soin de rappeler le statut quils avaient obtenu
par snatus-consulte
78
.

70
Liu 2009, 115-122.
71
CIL, VI, 2193 = 4416 (D. 4966) : Dis Manibus, / collegio symphonia/corum qui sacris publi/cis praesto sunt,
quibus / senatus c(oire), c(onuocari), c(ogi) permisit e / lege Iulia, ex auctoritate / Aug(usti), ludorum causa.
72
La bibliographie est assez plthorique : la suite de M. Cohn (1873), les principaux historiens des collges se
sont penchs sur le droit dassociation des titres divers (voir en particulier De Robertis 1955 et 1971). Des
travaux rcents font le point sur la bibliographie antrieure (De Ligt 2000 ; Arnaoutoglou 2002 ; Liu 2005).
73
Par exemple, le juriste Paul (dans le fragment Dig., 34.5.20, voqu plus haut) explique comment les collges
ne bnficiant pas du ius coeundi pouvaient tout de mme recevoir des legs : leurs membres les recevaient
individuellement avant de les mettre en commun.
74
Flambard 1987, 214-215.
75
Ascon., 75 Clark.
76
On peut escompter beaucoup de lanalyse de la lex Iulia de collegiis qui sera faite dans le cadre du projet
LEPOR, ainsi que de ltude que N. Laubry et F. Zevi consacrent CIL, XIV, 4548 et des fragments indits de
cette inscription jusqu prsent trop nglige.
77
Plin., Pan., 54.4 : De ampliando numero gladiatorum aut de instituendo collegio fabrorum consulebamur.
78
CIL, X, 5198 (collegium fabrum de Casinum) ; CIL, V, 7885 (tria collegia de Cimiez).
15

Aussi, reconnus par la loi pour leur contribution lutilitas publica et, ce titre,
officiellement exempts des munera publica, les fabri et les centonarii, de Volsinii et de
Sentinum notamment, devaient-ils tre logiquement enclins dcrire leurs actes comme
publics. Mais en parlant de uoluntas publica ou de testificatio publica sur des tables de
patronat, firent-ils directement allusion leur statut juridique ? Par ces expressions, les fabri
et les centonarii ne semblent pas stre placs sur le terrain du droit. Ltude de ce statut
nannule donc en rien les premiers lments dexplication avancs, au contraire. Nanmoins,
la condition juridique des deux collges devait aider aussi ce que leur uoluntas et leur
testificatio soient qualifies de publiques. De manire gnrale, deux formes de structuration
de lespace public semblent stre conjugues, pour permettre aux membres des collges de se
sentir partie prenante de celui-ci.


Deux formes complmentaires de structuration de lespace public

Au total, la documentation pigraphique et juridique concernant les collges se
caractrise par deux types demploi du mot publicus. Cette polysmie renvoie, en fait,
deux modes complmentaires dintgration lespace public et, plus largement,
dorganisation des socits du monde romain. Tout dabord, ce qui apparaissait comme public
tait le produit des pratiques communautaires. Celles-ci soudaient des groupes dont laddition
ou lembotement finissaient par donner forme au tout civique, dans lequel sinscrivaient les
collges. Les Romains eux-mmes semblent stre reprsents ainsi la construction du lien
social et civique. Cicron en livra la thorie dans son trait De finibus Bonorum et Malorum.
La construction du lien social, dfinie comme coniunctio, y fut prsente comme une
dynamique
79
. Laptitude des hommes sunir conduisait, dans lesprit de Cicron,
lmergence de groupes, du plus petit au plus large, de la famille la plus rduite lhumanit
tout entire. Entre les points de dpart et darrive, la communaut civile que les hommes
taient enclins former constituait un pivot. Sic inter nos natura ad ciuilem communitatem
coniuncti et consociati sunt
80
. Lentre en relation sociale consistait se rassembler,
organiser ensemble la vie commune et tisser des liens civiques. Natura, sumus apti ad
coetus, concilia, ciuitates
81
. De fait, la cit rsultait de lagencement de diffrents groupes,
dont certains se fondaient sur lamiti ou le voisinage. En dfinitive, la cohsion des socits
humaines tait assure par les ciues et ii qui publice socii atque amici sunt
82
. Les collges
contribuaient structurer la cit, en cristallisant dans un espace commun lamiti entre ciues.

Par ailleurs, les collegiati appartenaient des socits fortement hirarchises, au sein
desquelles les clivages juridiques avaient une grande importance. Ainsi, par les privilges
dont ils bnficiaient officiellement, certains collegiati tendaient former, dans leurs cits,
des groupes statutaires
83
. Le rang de collegiati sapprochait de facto de lappartenance une
catgorie civique. En ralit, cela ne valait que pour les membres de certains collges et la
reconnaissance des collegiati en tant que catgorie officielle ne fut jamais que tendancielle.
Cest ce titre, notamment, que lutilisation par les collges de la notion dordo est
intressante. Autant que la documentation disponible permette den juger, jamais lensemble

79
Tran 2006, 26-29.
80
Cic., Fin., 3.66.
81
Ibid., 3.64.
82
Ibid., 5.65.
83
Sur cette notion de status-groups, voir van Nijf 1997, 153-155, 179-181, 240 et 246, qui sappuie en
particulier sur la participation aux crmonies et banquets civiques.
16
des membres des collges dune cit ne fut dfini comme un ordo collegiatorum. En outre, les
privilges concds aux membres des associations correspondaient des exemptions
individuelles. Limmunit tait donne aux seuls membres exerant effectivement un mtier
et/ou une activit reconnue dutilit publique, car ladhsion une association ne devait pas
servir une stratgie visant chapper aux charges municipales
84
. On pouvait donc appartenir
un collge, sans bnficier de privilges lgaux distinctifs. Les collges dune cit ne
formaient donc pas un ordo au sens strict. Pourtant, dans des cits dItalie et des provinces, au
II
e
sicle en particulier, lexercice des fonctions officielles dAugustales ou de seuiri
Augustales semble avoir provoqu lentre dans une collectivit explicitement dfinie comme
un ordre
85
. Lordo Augustalium ou lordo seuirum Augustalium aurait constitu comme un
second ordre, infrieur celui des dcurions. Ladhsion un collge professionnel ou
funraire neut jamais une telle implication.
Malgr tout, en dpit des conclusions tranches que les historiens ont pu avancer, les
membres des collges semblent parfois perus, par leurs contemporains, comme une catgorie
civique dfinie par la puissance publique. Ainsi, deux inscriptions au moins voquent les
collges de Lyon autoriss sassembler, dans leur ensemble
86
. Tout dabord, C. Ulattius
Meleager choisit de porter le titre de patronus omnium corpor(um) Lug(uduni) licite
coeuntium, sur son pitaphe
87
. En outre, ces mmes corps, licites au sens dofficiellement
reconnus, si ce nest de reconnus par la loi, furent les bnficiaires dune distribution de
sportules. Lors de la ddicace dune statue son effigie, clbrant son lvation au pontificat
perptuel, Sex. Ligurius Marinus donna de largent des groupes qui ressemblaient fort aux
corps constitus de la colonie : les dcurions, les membres de lordre questre, les svirs, les
negotiatores uinarii et les (autres) corporati
88
. Les raisons prcises qui poussrent lvergte
favoriser les ngociants en vin sont inconnues. Cet lment pris en compte, il est tout de
mme remarquable que les membres des collges dune mme cit furent rarement dcrits de
manire aussi unitaire.
De leur ct, les tria collegia de Cimiez, qui rendirent hommage leur patron, le
gouverneur M. Aurelius Masculus, taient sans doute les seuls de leur cit
89
. Du moins, les
fabri, les centonarii et les dendrophori y taient vraisemblablement les seuls collges
lgalement reconnus : ils se dcrirent sur la pierre comme les tria collegia quib(us) ex
s(enatus) c(onsulto) c(oire) p(ermissum) est. Or leurs membres apparaissent collectivement
comme les ayants droit de sportules dont les dcurions, les seuiri Augustales, les officiales et

84
Jacques 1984, 241-242.
85
Abramenko 1993, passim ; contra Mouritsen 2006, 244-245, qui doit cependant reconnatre que des
inscriptions manant des cits et non des Augustales eux-mmes, quil considre comme des exceptions isoles,
mentionnent un ordo Augustalium (CIL, XIV, 2410) et un ordo seuirum Augustalium (CIL, XIV, 2795).
86
De petits fragments ont suscit les hypothses de restitution uniu[ersis corp. Lug.] (CIL, XIII, 11182) et
[honoratis corp. Lugdunens.] omnium (CIL, XIII, 11185).
87
CIL, XIII, 1974 : D(is) M(anibus) / et memoriae aeternae / C(ai) Vlatti Meleagri, IIIIIIuir(i) Aug(ustalis)
c(oloniae) C(opiae) C(laudiae) Aug(ustae) Lug(uduni), patrono eiusdem / corpor(is), item patrono omnium /
corpor(um) Lug(uduni) licite coeuntium, / Memmia Cassiana, coniunx, / sarcofago condidit et s(ub) a(scia)
d(edicauit).
88
CIL, XIII, 1921 (D. 7024) : Sex(tus) Ligurius Sex(ti) fil(ius) / Galeria Marinus, / summus curator c(iuium)
R(omanorum) / prouinc(iae) Lug(dunensis), q(uaestoriis), IIuiralib(us) / ornamentis suffrag(io) / sanct(i) ordinis
hono/ratus, IIuir designatus / ex postul(atione) populi, ob hono/rem perpetui pontif(icis) dat, / cuius doni
dedicatione, de/curionib(us) (denarios) V, ordini eques/tri, IIIIIIuiris Aug(ustalibus), negotiato/rib(us) uinaris
(denarios) III, et omnib(us) cor/porib(us) Lug(duni) licite coeuntibus (denarios) II. / Item ludos circenses dedit.
L(oco) d(ato) d(ecreto) d(ecurionum).
89
CIL, V, 7881 (D. 1367) ; Morabito 2010, 280-281, n172 : M(arco) Aurelio Masculo, / u(iro) e(gregio), / ob
eximiam praesidatus / eius integritatem et / egregiam ad omnes homines / mansuetudinem et urgentis / annonae
sinceram praebitionem / ac munificentiam et quod aquae / usum, uetustate lapsum, requi/situm ac repertum
saeculi / felicitate cursui pristino / reddiderit, / colleg(ia) III, / quib(us) ex s(enatus) c(onsulto) c(oire)
p(ermissum) est, / patrono digniss(imo).
17
le populus tout entier furent les bnficiaires, des titres divers
90
. Les collegae de Cimiez,
mentionns cette fois sans distinction ni rfrence leurs trois organisations, profitrent dune
seconde distribution. Ils apparaissent alors comme une catgorie civique cohrente et
privilgie
91
. Enfin, en 161, les collges de Nmes furent sans doute convis, ensemble et en
compagnie des autres corps constitus de la cit, clbrer lanniversaire de lempereur
Marc-Aurle
92
. Telle est lhypothse quautorisent des fragments, malheureusement trop
incomplets pour parvenir quelque certitude. Cimiez comme Lyon, les collectivits en
cause prirent soin de souligner que le ius coeundi leur avait t confr dans le cadre de la loi
et de la procdure prvue par elle. De fait, leur classement dans la hirarchie de groupes
statutaires qui tendaient constituer la cit dcoulait pour une bonne part de leur situation
juridique.


Comme O. M. van Nijf la soulign, les collges du monde romain participaient
pleinement du civic world, que lon pourrait dfinir aussi comme lespace public des cits de
lOccident romain. Certes, le terme est un peu vague, mais lutilisation du mot publicus dans
les inscriptions collgiales justifie sans doute cette affirmation. Dans les socits municipales,
se dployaient des groupes de citoyens dont les membres vivaient ensemble une partie du
temps et partageaient des biens de diverses natures. La force de ces liens communautaires
conduisit les collges concevoir leurs actes comme publics. Paralllement, la reconnaissance
officielle de lexistence, de la capacit juridique et de lutilit publique de certains collges
joua un rle important, complmentaire. Elle fut apporte certaines associations en vertu
dune lgislation dpoque augustenne, toffe par plusieurs mesures prises dans la seconde
moiti de lpoque antonine et au dbut de lpoque svrienne. Cette reconnaissance aidait
lintgration des collges et de leurs membres dans les hirarchies de groupes et dindividus
qui structuraient les cits. Lapplication mise par les collges se dcrire au moyen du
vocabulaire et des concepts forgs par et pour la puissance publique ne rsultait donc pas
seulement du dsir dtre reconnus comme plus quils ntaient vraiment. Certes, la volont
de copier le monde des notables, que daucuns devaient juger affranchie du sens du ridicule,
tait un puissant moteur. Toutefois, cette dmarche dimitation prenait appui sur des ralits
concrtes et juridiques bien tangibles. Elle ne correspondait donc pas une simple parodie
affranchie du sens du rel.


Nicolas TRAN
Universit Rennes 2
UMR 8210 ANHIMA

90
CIL, V, 7905 ; Morabito 2010, 282-283, n173 : --- / integritati [---] / bene merita [---] / Q(uinto) Domitio
Q(uinti) f(ilio) [Pater]/no, IIuiro amp[liatori ur]/bis et collegio[rum III], / ciuitas Cemen[el(ensium)], / cuius
publicatio[ne decurio]/nibus et IIIIIIuiris ep[ulum --- / collegis tribus et [officialib(us) et] / populo omni oleum
[dedit] ; / l(oco) d(ato) d(ecreto) d(ecurionum).
91
CIL, V, 7920 ; Morabito 2010, 391-392, n317 : --- / [ma]tri piissima[e] posuit, ob / cuius dedicationem
decuri/onib(us) et VIuir(is) Aug(ustalibus) u[rb]anis, [e]t of/[f]icialib(us) sportulas (denarios) II ; diuisit item /
collegiis (denarium) I et recumbentibus / panem et uinum praebuit et oleum / populo, uiris ac mulieribus
pro/misce, dedit ; l(oco) d(ato) d(ecreto) d(ecurionum). Il est sans doute prfrable, quoiquincertain, de
considrer collegiis comme le datif pluriel de collega, et non de collegium. Dautres emplois de collegae pour
dsigner les membres dun collge professionnel sont attests. Outre CIL, VI, 9626, cite plus haut, voir CIL, XI,
6335 : les fabri de Pisaurum sont dsigns, en assemble plnire, comme les collegae uniuersi ; AE, 1999, 1032
(de Tresques, Gard) : un collegium centonariorum ddie une pitaphe m(agistro) s(uo) collegeq(ue) ; AE, 2003,
1079 (Arles) : des partiarii college formaient peut-tre un collge de dockers.
92
CIL, XII, 5905 : [de]dit VIII VII VI K(alendas) M[--- / ---] Augustis co(n)s(ulibus) [--- / ---] decurionibus [---
/ ---] collegiis et am[plius --- / ---] epulo IIIIIIuir(is) c[orpor(atis) --- / --- ]us stat[uam ? ---].