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Algunos problemas requieren de una bsqueda exhaustiva dentro del conjunto de

todas las soluciones potenciales. Por eso, los algoritmos que resuelven este tipo de
problemas reciben el nombre de algoritmos exactos o de bsqueda exhaustiva.
Un ejemplo es la bsqueda con "retroceso" o (backtracking); otro es el "tamiz o criba"
(sieves), es el complemento lgico de "retroceso" en que se tratan de eliminar las no-
soluciones en lugar de tratar de encontrar la solucin.

Existe una clase de problemas, denominada NP, con gran inters prctico para los
cuales no se conocen algoritmos exactos con tiempos de convergencia en tiempo
polinmico. Es decir, aunque existe un algoritmo que encuentra la solucin exacta al
problema, tardara tanto tiempo en encontrarla que lo hace completamente
inaplicable. Adems, un algoritmo exacto es completamente dependiente del
problema (o familia de problemas) que resuelve, de forma que cuando se cambia el
problema se tiene que disear un nuevo algoritmo exacto y demostrar su optimalidad.
La piedra angular de la investigacin computacional est en hallar algoritmos exactos
con complejidad polinmica.

Para alguna literatura son sinnimos los algoritmos heursticos y los algoritmos
aproximados.
Para otros la diferencia est en que:
Los algoritmos heursticos, por lo general slo hallan soluciones razonablemente
buenas en un tiempo razonable.
Los algoritmos aproximados quieren una solucin de calidad demostrable, lo ideal es
que la aproximacin est -hasta un pequeo factor constante- cerca del ptimo, y que
lmites de tiempo de ejecucin demostrables.
Los algoritmos aproximados se asocian a problemas NP.

Los algoritmos heurstico definen la parte heurstica como el procedimiento para
resolver problemas; ms generalmente como la funcin de bondad de un
movimiento, de un estado, de una seleccin, es decir, una estimacin del coste de
un(paso de un)a solucin.

En su sentido ms amplio, un algoritmo heurstico ser un algoritmo basado en una
estrategia (idea) transparente (habitualmente sencilla) para buscar dentro del
conjunto de soluciones factibles pero que no presenta ninguna garanta de encontrar
la solucin correcta.
En un sentido un poco ms especfico, un heurstico es un algoritmo para el que no hay
ningn resultado matemtico que garantice que lleva a soluciones razonablemente
buenas en un tiempo razonable, pero cuya idea parece asegurar un buen
comportamiento para la mayora de los ejemplos del problema en cuestin.
A menudo, pueden encontrarse instancias concretas del problema donde la heurstica
producir resultados muy malos o se ejecutar muy lentamente. An as, estas
instancias concretas pueden ser ignoradas porque su ocurrencia es ocurrir muy
improbable en la prctica.
En general se espera que simplifiquen y aceleren los clculos.

Una definicin ms precisa y adecuada es la proporcionada por (Reeves, 1993).
Reeves, C.R. (1993). Modern Heuristic Techniques fo
r Combinatorial Problems. John Wiley
& Sons, New York.

"Una heurstica es una tcnica que busca soluciones buenas (es decir, casi ptimas) a
un costo computacional razonable, aunque sin garantizar factibilidad u optimalidad de
las mismas. En algunos casos, ni siquiera puede determinar qu tan cerca del ptimo
se encuentra una solucin factible en particular."
buena