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Rencontre de l'incroyant et inculturation

Paul Athnes (Ac 17,16-34)


Les Actes des Aptres prsentent l'action pastorale de Paul
comme une vanglisation des paens. A une poque o nous
nous interrogeons sur les processus d'une nouvelle vanglisa-
tion, et o nous sommes proccups d'inculturer notre foi
dans des milieux de vie qui ne sont plus imprgns de tradition
chrtienne, il est peut-tre utile d'aller voir comment s'y est pris
celui que l'on a appel l'Aptre des paens, dont la tche tait
d'annoncer l'Evangile dans des socits non encore touches par
le message chrtien. Nous relirons de ce point de vue le discours
de Paul Athnes tel que Luc nous le rapporte dans le livre des
Actes
1
.
Introduction
Au ch. 17 des Actes, Paul vient de Macdoine. Le rcit des
Actes a prsent son action missionnaire dans cette rgion sous
forme de dlivrance, en notant les oppositions virulentes que
pouvait susciter cette manire de librer la personne humaine qui
la replaait face la rvlation des critures et la vrit de ses
responsabilits sociales. Ce travail de libration, ardu et de
longue haleine, tait prophtique de ce qui allait se passer au
cours de la mission en Europe.
A Athnes centre intellectuel de la Grce, flambeau de
l'esprit, aux yeux du monde civilis , l'accent va porter sur la
mise en place d'un langage permettant de s'adresser aux fils des
nations. Dans un symbolisme calcul, Luc montre le porteur de
la Parole se dplaant de la synagogue l'agora ou place
publique , et de l l'Aropage sorte de cour d'arbitrage o
brillent les grands esprits, les sages, les philosophes. Ensuite,
Corinthe, Paul demeurera pendant une plus longue priode, le
1. Cet article reprend un chapitre du livre paratre dans quelques mois aux di-
tions de l'I.E.T. Bruxelles: Les tmoins de la Parole de la Grce. Lecture des
Actes des Aptres, par Ph. BOSSUYT et J. R ADER MAX ER S .
20 PH. BOSSUYT, S.J. ET J. R ADER MAKER S , S.J.
temps d'tablir les fondements solides d'une communaut, diff-
rente de celle d'Antioche et de celle de Jrusalem.
l'poque, la ville d'Athnes avait perdu son lustre d'antan,
mais le sicle de Pricls demeurait un beau souvenir. S on impor-
tance politique s'tait estompe; pourtant elle gardait firement sa
prrogative de capitale culturelle de l'univers
2
. Lieu rv pour la
rencontre du message vanglique avec la sagesse des Grecs:
Quand Paul fit son entre dans la cit de l'humanisme, Athnes
n'tait plus qu'un muse d'art pour touristes, un haut-lieu d'ins-
piration, une sorte de vieille universit o se donnaient rendez-
vous philosophes et littrateurs, oisifs et snobs du monde entier,
une sorte d'O xford ou de Cambridge
3
...
L'apparent insuccs du discours de Paul l'Aropage ne prouve
aucunement qu'il faut renoncer chercher des convergences
entre le message vanglique et la sagesse profane, pas plus que le
relatif chec de la prdication aux Juifs n'a amen les tmoins de
la Parole rpudier l'argument des prophties. Loin de reprsen-
ter un fiasco, ce qui va se passer Athnes doit plutt tre clair
partir du discours inaugural de Jsus la synagogue de Naza-
reth (cf. Le 4, 16-30). Devant l'Aropage, la Bonne Nouvelle
inaugure officiellement son chemin parmi les nations. Naza-
reth, la Parole fit scandale, laissant pressentir la fin tragique du
Prophte. S ur l'agora, elle provoquera des rires et des sarcasmes,
faisant deviner le futur emprisonnement du tmoin, considr
comme fou (cf. Ac 26,24). U ne mme rsistance accueillir la
Parole de la Grce de Dieu entrane, on le voit, des ractions fort
diffrentes suivant que l'on est fils d'Isral ou fils des nations.
Pour le tmoin, cette rsistance fait partie du passage oblig par
l'humiliation de la croix
4
.
2. Voir l'clairante mise en situation de ce discours parJ. DU PO NT, Le discours
l'Aropage (Ac.. 17, 22-31), lieu de rencontre entre christianisme et hellnisme,
dans Bibl. 60 (1979) 530-546, repris dans Nouvelles tudes sur les Actes des
Aptres, coll. Lectio Divina, 118, Paris, Cerf, 1984, p. 380-396 (ici, p. 382-387).
3. Ainsi s'exprime A. BR U NO T, L'vangile passe en Europe, dans Bible et Terre
Sainte n 138 (1972) 6-16 (ici, p. 14).
4. Cf. C.K. BAR R ETT, Paul's Speech on th Areopagus, dans New Testament.
Christianity for Africa and th Worid. Es.sa.ys for H. Sawyer, dit. M.E. GLAS S -
W F .I.T. - R .W . F AS HO I.I.-LU KE. London. S .P.C.K.. 1974. n. 69-77.
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I. - La ville pleine d'idoles (Ac 17,16-21)
partir de 168 av. J.C., Athnes tait tombe sous la puissance
romaine. S ylla l'avait mise sac en 86 et Csar l'avait visite en
47. Cent ans plus tard, vers l'anne 50 de notre re, au moment
o Paul, dbarqu Phalre ou au Pire, y pntre son tour, la
ville avait acquis le statut de ville allie R ome (civitas foederata).
Elle ne faisait pas partie de la province d'Achae, dont Corinthe
tait la capitale et le sige du proconsul. Les jeunes phbes du
monde grec continuaient d'affluer l'Acadmie o Platon avait
enseign, au Lyce o Aristote avait form ses tudiants, au Por-
tique o se rassemblaient les stociens. Arrivant au centre com-
mercial d'Athnes, Paul ne peut manquer d'observer l'abondance
de statues figurant les divinits du paganisme
5
. Pendant la visite
de ces monuments, son coeur de Juif pieux se met bouillonner,
le pressant d'intervenir par la parole afin de manifester sa rpro-
bation. Ce qui le frappe, c'est la surabondance des images censes
reprsenter la divinit: tant de reprsentations et de simulacres lui
font apparatre la ville entire comme une immense mascarade
6
.
Avec les frres juifs, il dialogue dans la synagogue locale, sui-
vant sa coutume. En mme temps, il se met converser journelle-
ment avec les premiers venus sur l'agora. Ces gens aiment causer:
l'inflation de la parole fait cho au foisonnement des images. Il
est aussi amen rencontrer des philosophes dont le lieu de
runion jouxte l'agora, sous la colonnade peinte ou Stoa
poikil, d'o le nom de stociens , aussi appele portique
d'Attale. Aux stociens viennent se mler des picuriens. Les
premiers avaient t fonds par Zenon de Cittium (340-265 av.
J.C.), Chypriote rescap d'un naufrage. Aprs avoir suivi les
5. propos de l'introduction au discours, signalons, outre les commentaires:
D.R . MIES NER , Th Missionary Journeys Narrative: Pattern and Implications,
dans Perspectives on Luke-Acts, dit. C.H. TALBER T, Danville (VA), Nat. Ass.
of Bapt. Prof. of R elig., 1978, p. 199-214; T.L. W ILKINS O N, Acts 17, Th Gospel
Related to Paganism, Contemporary Relevance, dans Vox Reformata 35 (1980)
1-14, et surtout}. CALLO U D, Paul devant l'Aropage d'Athnes. Actes 17, 16-
34, dans La Parole de Grce. Etudes lucaniennes pour A. George = Rech. Se.
Relig. 69 (1981) 209-248.
6. En effet, les deux premiers commandements du Dcalogue: monothisme et
interdiction des reprsentations de Dieu, sont effrontment viols par les
Athniens. Le gographe PAU S ANIAS (II
e
s.) crit: Athnes possde plus de sta-
tues qu'on ne saurait en trouver dans tout le reste de la Grce {Description de
la Grce, X VII, 24), et PTR O NE, auteur latin contemporain de Paul: il est plus
facile Athnes de rencontrer un dieu qu'un tre humain (Satiricon, I, 17).
22 PH. BO S S U Y T, SJ. ET J. R ADER MAKER S , S.J.
cours de plusieurs philosophes, celui-ci avait forg son systme
en opposition l'idalisme de Platon. S elon lui, tous les tres
constituent l'univers {kosmos), organis et gouvern par une rai-
son (logos) toute-puissante dont chaque homme possde une
semence (logos spermatikos). S on enseignement moral visait
l'impassibilit (ataraxia) par la matrise de soi. Au 1
er
sicle, une
forme vulgaire de stocisme faisait de nombreux adeptes grce
l'enseignement d'Epictte d'Hirapolis. Quant aux picuriens, ils
se rclament du philosophe socratique Epicure (342-271), lequel
avait enseign dans le Jardin. S uivant sa conception du monde,
les corps sont forms d'atomes associs qui, en se sparant, pro-
voquent la mort des tres. Les dieux vivent heureux dans un
domaine tranger aux mortels; tout culte est donc superflu. S ur le
plan thique, une ascse judicieuse permet de dpasser passions
ou attachements (apatheia), notamment par le retrait des affaires
politiques. Au I
er
sicle de notre re, l'picurisme mis en vogue
notamment par l'oeuvre de Lucrce De la nature des choses
{De natura rerum), trouvait beaucoup d'adhrents parmi les
riches romains. Aucune de ces deux coles ne reniait le panthon
traditionnel, mais leurs disciples ne s'en souciaient gure
7
.
Quel message Paul peut-il bien apporter ces philosophes? Le
R oyaume de Dieu advenu dans le Christ selon la promesse faite
par Y HW H Isral? Pas prcisment, en juger par la raction des
auditeurs. Celle-ci rvle une double incomprhension. Les uns
voient en lui un ramasseur de graines (spermologos)
9
, un perro-
quet: un de ces discoureurs qui amalgament des lieux communs,
sans beaucoup de logique. D'autres le prennent pour un prdi-
cateur de divinits trangres (v. 18); n'annonce-t-il pas un nou-
veau couple de dieux: Jsus et Anastasie
9
? Ils prenaient ainsi la
rsurrection (en grec anastasis) pour le nom d'une desse pardre
7. Bref aperu des deux doctrines dans J.-L. VES CO , En Mditerrane avec
l'aptre Paul, Paris, Cerf, 1972, p. 99-100 et C. S AU LNIER , art. picuriens et
Stociens, dans Dict. Encycl. de la Bible, Turnhout, Brepols, 1987, p. 419,
1221. Plus dvelopps: . DES PLACES , La religion grecque, Paris, A. etJ. Picard,
1969, p. 32-366; P.-B. GR ENET, Histoire de la philosophie ancienne, Paris, Beau-
chesne, 1960, p.289-303.
8. Des auteurs comme DMO S THNE, DENY S D'HALICAR NAS S E, PHILO N, utili-
sent comme quolibet le terme d'argot athnien spermologos picoreur de
graines, d'o pique-assiette, ou plagiaire effront, voire perroquet imita-
teur ignorant.
9. Cf. P.-H. MENO U D, Jsus et Anastasis, dans Rev, de Thol, et de Phil, 32
(1944)141-145.
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de Jsus. Cette mprise concernant le terme rsurrection, loin
d'tre anecdotique et innocente, parat trahir une profonde rsis-
tance la conversion laquelle Paul les invite. En fait, le v. 18
anticipe la double raction note au v. 32: moquerie des uns, refus
des autres. L'expression ramasseurs de graines renvoie dj
l'ironie d'une partie de l'auditoire; les divinits trangres
annoncent le nous t'entendrons ce sujet une autre fois. Paul
se trouve class d'ores et dj: individu sans culture ou propagan-
diste tranger. A surveiller de toute manire.
Les choses n'en restent pas l cependant. Les gens qui enten-
dent le missionnaire peroivent aussi l'accent de vrit qui ressort
de son engagement dans sa parole. Assez soudainement, le voil
apprhend et men devant l'archonte-roi (Archn Basileus), qui
prsidait le haut conseil de la ville appel Aropage (ou colline
d'Ares), du nom de la butte situe au pied de l'acropole o si-
geait autrefois le tribunal. Il est, semble-t-il, une nouvelle fois
suspect de troubler l'ordre public par des innovations de type
religieux, notamment par l'introduction de divinits trangres
(xenia daimonia)
10
.
Ici, toutefois, l'enqute ne porte plus sur des coutumes (eth:
16,2) ou des dcrets {dogmata: 17,7), mais sur un enseigne-
ment nouveau {kain didach) caractris comme tranger
{xenizonta) et susceptible de plaire aux trangers (xenoi: v. 21)
rsidant Athnes. Bref, il s'agit d'un savoir dont il faut pouvoir
estimer la compatibilit avec la conception religieuse des Ath-
niens: Pouvons-nous connatre (gnnai).^ (v. 19). Quelle est la
tendance du message de Paul? Dans la manire d'exprimer les
choses, on peroit le souci de ramener les paroles-vnements
proclames par Paul des doctrines tiquetables, de faire rentrer
la Bonne Nouvelle dans le domaine rassurant de la connaissance:
nous voulons donc connatre (gnnai) ce que cela veut tre
(tina thelei tauta einai: v. 20).
Le texte de Luc affiche la carence fondamentale des Athniens,
qui expliquera leur allergie l'enseignement de Paul concernant
la rsurrection. Leur proccupation unique est de dire et
entendre sans cesse ce qu'il y avait dplus nouveau (v. 21).
L'emploi du comparatif et non du superlatif rvle le carac-
tre proprement obsessionnel de cet univers, la recherche du
10. Luc reprend ici les termes de l'accusation porte contre S ocrate, le matre de
Platon (cf. X NO PHO N, Mmorables 1.1,1), condamn en 399 av. J.C. boire la
cigu en raison de son enseignement subversif plaant l'homme et la conduite
morale au coeur de la recherche philosophique.
24 PH. BOSSUYT, S.J. ET J. R ADER MAKER S , S.J.
dernier cri, o la nouvelle la plus rcente tient lieu de sens. Il n'y
a l aucune place pour du dfinitif, ni l'origine, ni la fin; on ne
reconnat aucune consistance nos histoires, sinon celle du temps
qui coule. O r l'annonce que Paul va faire d'un Jour de juge-
ment permettra aux convertis de se librer de cette nvrose la
fringale d'une mode aussitt dpasse en donnant leurs his-
toires un point d'ancrage dcisif, auquel seront rfrs tous les
hommes et tout le cosmos.
II. - Le jugement de l'univers (Ac 17, 22-31)
Au ch. 13, Luc nous avait choisi un chantillon significatif de la
prdication de Paul ses frres juifs. Le discours de Milet, au ch.
20, se prsentera comme un exemple d'exhortation aux glises.
Nous entendrons ici un modle d'annonce de la Bonne Nouvelle
aux fils des nations". Comme le discours d'tienne, l'expos de
Paul s'avre fort critique (cf. v. 24.25.29), sous des dehors bien-
veillants. O n aurait tort pourtant d'y voir une pure et simple
condamnation de toutes les valeurs auxquelles s'attachent ses
auditeurs. Paul sait faire la part des choses entre les cultes paens
et la qute de Dieu, mme si celle-ci s'exprime dans une
recherche ttonnante. Enfin, trait remarquable: l'appel la
conversion en vue du pardon s'achve sur l'annonce du Jugement
de Dieu par un homme qu'il a lui-mme fix... (v. 31). Pierre
avait pareillement prsent au pieux Corneille le Juge des
vivants et des morts: Jsus, par lequel tout homme qui croit
reoit le pardon des pchs (10, 42-43). Et au ch. 7, Luc nous
rapportait la vision d'tienne observant le F ils de l'homme
11. La bibliographie concernant le discours d'Athnes est vaste; citons quelques
tudes significatives, principalement en franais: A.J. F ES TU GIR E, S aint Paul
Athnes, dans L'enfant d'Agrigente, Paris, Pion, 1950, p. 101-109; J. DU PO NT,
Le discours devant l'Aropage et la rvlation naturelle, dans Rev. d'Hist.
Eccls. 51 (1955) 189-192, repris dans tudes sur les Actes des Aptres Coll.
Lectio Divina 45, Paris, Cerf, 1967, p. 157-160; N.B. S TO NEHO U S E, Paul before
th Areopagus and Other New Testament Studies, Grand R apids (Ml), Eerd-
mans, 1957, p. 1-40; P. BU IS , Actes des Aptres 17, 16-34. Porte missionnaire du
discours l'Aropage, dans Spiritus n 4 (1963) 354-360; A.-M. DU BAR LE, Le
discours a l'Aropage (Actes 17, 22-31) et son arrire-plan biblique, dans Rev.
des Se. Philos, et Thol. 57 (1973) 576-610, repris dans La manifestation natu-
relle de Dieu d'aprs l'criture Lectio Divina. 91, Paris, Cerf, 1976, p. 155-200.
R appelons l'article fouill de J. CALLO U D, cit, n. 5, et ajoutons: V. E. GATTI, 77
discorso di Paolo ad Atene. Studio su At 17, coll. 22-31 S tudi Biblici, 60, Brescia,
Paideia, 1982; Y . S AO T, Cette activit libratrice Coll. cole de la F oi, Paris,
Marne, p. 254-262.
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debout la droite de Dieu pour le jugement de pardon d'Isral
(7,56). Ces textes se situent sur une mme trajectoire thologique.
Le point de chute du discours se fixe au v. 31: l'ayant ressus-
cit des morts, annonc au v. 18 et repris immdiatement au v.
32. Il nous fournit la cl de la Bonne Nouvelle proclame par
Paul. Et c'est sur ce point prcis que le missionnaire est appel
s'expliquer. En fait, il s'agit non d'un nouvel enseignement, mais
d'un vnement dcisif qui, moyennant la conversion, ouvre les
chemins vers la vie (cf. 11, 18). Tant devant le haut conseil
d'Athnes qu'en face du sanhdrin de Jrusalem, le partage des
esprits et des coeurs s'opre sur la rsurrection, cette parole-v-
nement incroyable
12
, qui est cependant la seule lumire de par-
don sur nos histoires, la rfrence unique l'aune de laquelle tout
doit tre mesur (cf. Le 6,37-38).
Mais la foi en la rsurrection de Jsus suppose la foi au Dieu
qui a ressuscit Jsus. Voil pourquoi le discours de Paul s'ten-
dra si longuement sur ce Dieu inconnu, ignor. Tel est le para-
doxe de l'annonce d'Athnes: la rsurrection en est tout ensemble
le point de dpart et le point d'arrive. Pourtant le missionnaire
s'attache de bout en bout mener ses auditeurs la reconnais-
sance du Dieu unique, sans prononcer une seule fois le nom de
Jsus. Pareille discrtion frappe. Pour mener cette reconnais-
sance, Paul ne se base videmment pas sur le rapport privilgi
que Dieu entretient avec un peuple particulier, Isral. Ce n'est
pas, comme Philippes, en raison de son identit juive qu'il est
invit s'expliquer devant l'Aropage, mais cause de son mes-
sage insolite qui trahit sa qualit d'tranger. Encore qu'il ne se
prsente pas explicitement comme un Juif tmoin de son Messie,
il demeure le Juif pharisien conscient de rpondre la vocation
de son peuple: transmettre aux nations la rvlation du Dieu
unique. Se rfrant la cration, il met l'accent sur l'universalit
de la Bonne Nouvelle; le vocabulaire qu'il utilise en tmoigne:
tout et tous interviennent huit fois (v. 22.24.25bis.
hbis. 30.31) sans parler de termes comme le monde ou ciel et
terre (v.24), la face de la terre (v.26), un chacun (v.27), par-
tout (v.30), univers (v.31)
13
.
12. Le terme sera utilis plus loin par Luc: En quoi est-il jug incroyable (apis-
ton) chez vous que Dieu veille des morts? (Ac 26,8).
13. Mmes accents universalistes lorsque Luc parle du salut de Dieu: toute
chair verra le salut de Dieu (Z.c 3,6), et quand il tablit la gnalogie de Jsus:
file A'Arl^n, file l\f Ttipll l l r 1 tS'l
26 PH, BO S S U Y T, S J, ET J. R ADER MAKER S , S.J.
Diffrentes structures ou divisions du discours ont t propo-
ses au cours de ce dernier sicle
14
. Chaque choix de dcoupage
prsente une option interprtative du texte.
La manire logique ou thmatique distingue, outre l'introduc-
tion (v.22-23) et la conclusion (v.30-31) deux ou trois parties dans
le corps du discours:
soit comme les lments d'un credo (v.23-29: action cratrice
de Dieu; v. 30-31: proclamation du jugement par le Christ);
soit comme un processus de rvlation (v.24-25: l'initiative
du Crateur; v.26-27: la rencontre de l'homme; v. 28-29: le
choix pour le monothisme)
15
.
Pareille division du texte souligne la polmique contre l'idol-
trie et affirme en contrepoint le monothisme.
L'approche structurelle, davantage sensible aux lments for-
mels du texte, dgage une architecture concentrique dont le coeur
rvle le sens. Celui-ci se situe:
soit au v.27a, dans l'appel reconnatre la proximit de
Dieu
16
;
soit dans l'ensemble des v.25b 28 (= C), autour duquel gra-
vitent B (= v.24-25a) et A (==v.22-24) d'une part, et d'autre
part B' (= v.29) et A' (= v.30-31).
Cette ordonnance manifeste la possibilit pour le pote qu'est
l'homme de rpondre au pome du Crateur par un engagement
sanctionn par l'Envoy de Dieu
17
.
U ne analyse minutieuse des diffrentes corrlations et opposi-
tions formelles du texte permet d'articuler la double approche:
14. Voir la bibliographie classifie et commente par J. DU PO NT, Le discours
l'Aropage (Ac 17, 22-31), lieu de rencontre entre christianisme et hellnisme,
dans Nouvelles tudes..., cit n.2, p. 380-423. Cet article en reprend deux autres
parus prcdemment (1979 et 1981).
15. Dans ce sens notamment: M. DIBELIU S , Paulus auf dem Areopag, Heidel-
berg, 1939, repris dans Aufsdtze zur Apostelgeschichte, Gttingen, Vandenhoeck
& R uprecht, 1951, p.30; H. CO NZELMANN, Die Apostelgeschichte, dans Hand-
komm. zum N.T. 7, Tbingen, Mohr, 1963, p. 103.
16. Ainsi .DES PLACES , Actes 17,27, dans Bibl. 48 (1967) 1-6, repris dans La
religion grecque, Paris, A. et J. Picard, 1969, p. 354-361. Voir aussi R .F .
O 'ToO LE, Paul at Athens and Luke's Notion of Worship, dans Rev. Bibl. 89
(1982) 185-197 (ici, 187-189).
17. Proposition de Y . S AO T, Cette activit libratrice..., cit n.ll, p. 254-256,
qui reprend en la schmatisant, l'interprtation de J. CALLO U D, cit n.5, aussi
accepte par L. PANIER , Parcours pour lire les Actes des Aptres. 6' srie: ch. 16-
17. De Philippes Athnes, dans Smiotique et Bible n 35 (1984) 23-28.
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un premier dveloppement (v.23-29) concentrique met en
relief l'action de Dieu et sa sollicitude envers l'homme invit
le reconnatre,
un second (v.30-31) souligne l'exigence de foi appele par le
jugement divin
18
.
U ne troisime proposition d'ordre rhtorique tente de dgager
les ressorts stylistiques du discours:
captatio henevolentiae (v.22b-23),
expos des faits ou narratio (v.24-25),
argumentation ou confirmatio (v.26-29), btie sur trois nga-
tions (Dieu ^'habite pas... n'est pas servi... n'est pas sem-
blable...)
conclusion dans le ton de la reprehensio (v.30-31)
19
.
Nous pouvons tirer profit de ces diffrentes interprtations, et
prsenter d'abord succinctement la dmarche de Paul, avant
d'analyser les tapes de l'argumentation et d'en dgager la porte
thologique cet endroit du droulement des Actes.
L'introduction du discours (v.22-23) est centre sur {'ignorance
{agnstos et agnoen au v.23). Bien que Paul ne le souligne pas
ici
20
, cette ignorance est un pch qui appelle le pardon. O n est
ainsi renvoy, par del le corps du discours, la conclusion (v.30-
31) qui reparlera d'ignorance {agnoa: v.30), dont la reconnais-
sance implique une conversion (metanoein: v.30) afin d'entrer
dans le jugement de pardon.
Le dveloppement s'ouvre par une rvlation sur le Dieu
unique'. Celui qui fit... celui qui donne (v.24-25), dont on note
l'absolue libert: il n'a besoin ni de temples, ni d'offrandes. Du
coup, les cultes paens n'ont plus aucun fondement. Dans la fou-
le de la rvlation du Dieu unique, les v.26-29 dvoilent {'iden-
tit de l'homme en son unicit: il est fait pour habiter la terre et
chercher Dieu. Celui-ci ne se tient pas distance de l'homme et
ne lui est pas tranger: nous sommes de sa race, faits son image,
vivant de Lui et pour Lui.
En bref, ignorance humaine de la ralit divine, rvlation du
Dieu unique, identit de l'homme, jugement de pardon et exi-
18. Perspective de A. AU F F R ET, Essai sur la structure littraire du discours
d'Athnes (Ac XVII.23-31), dans Novum Test. 20 (1978) 185-203. Pourtant,
selon son habitude, Luc dbote quelque peu une structure concentrique trop
parfaite, nous semble-t-il, prfrant un dveloppement en parallle.
19. Proposition dveloppe parJ. DU PO NT dans l'article cit n.2, p. 389-396.
20. Comme le fait Rm 1, 20-21.28-32.
28 PH. BOSSUYT, SJ. ET J. R ADER MAKER S , S.J.
gence d'engagement: telle est la substance de l'annonce faite
devant le haut conseil d'Athnes. Parole de rvlation sur le Dieu
qui fait le cosmos et l'humanit, qui donne tous souffle et vie, et
en ce jour offre le pardon et suscite en l'homme l'acte dcisif de la
foi.
1. Les temps de l'ignorance (v.22-23)
Paul commence son discours dans la position du rhteur camp
debout en tmoin de la Parole qui rend libre
21
. Au v.31, le verbe
sera repris pour signifier le jour fix du jugement, lequel se
trouve ds lors anticip pour les Athniens dans la proclamation
de Paul. Il s'adresse aux Athniens en tant qu'hommes (andres),
terme qui reviendra au v.31 (anr) pour dsigner discrtement
Jsus comme le Juge de l'humanit.
Tout en tant les plus sensibles la religion
22
, les Athniens
avouent pourtant publiquement une certaine ignorance; preuve
en est l'inscription que Paul dit avoir trouve sur un socle: un
dieu inconnu
23
. Monument la signification ambigu toutefois:
confession d'ignorance de la part des Athniens, ou bien gloire
d'Athnes qui se pique d'honorer tous les dieux, affichant un
panthon complet. De fait, pareil monument peut tre aveu ou
assurance. Mais celui qui entend le message silencieux de la pierre
se mettra dtruire le monument, lui tant sa raison d'tre. Tel
est le pari de Paul; c'est le risque qu'il prend: ce que vous vn-
rez avec pit en l'ignorant {agnoountes), cela, moi, je vous
l'annonce (ego kataggell: v.23c).
21. Statheis: cf . 2, 14; 5,20; 11,23; 27,21; au v. 31: kathoti estsen hmeran (cf.
12,21; 28,23).
22. L'exorde apparat comme une captatio benevolentiae; l'adjectif deisidaimn,
qui signifie tout ensemble religieux et superstitieux, devrait tre pris en
bonne part, mais Luc nous a avertis de l'indignation de Paul, d'o l'ambigut
dont se charge ce terme. Voir: . DES PLACES , Quasi superstitiosiores (Act.
17,22), dans Studiorum Paulinorum Congressus 1961, coll. Anal. Bibl. 17/18,
R oma, Pont. Ist. Bibl., 1963, t.II, p. 183-191.
23. Voir, parmi d'autres: . DES PLACES , Au Dieu Inconnu (Act 17,23), dans
Bibl. 40 (1959) 793-799; H. KLLING, Zur Beudeutung des Agnostos Theos,
dans Theol. Zeitschr. 36 (1980) 65-83. U n autel ddi aux dieux inconnus est
mentionn par Pausanias, sur la route d'Athnes Phalre (1.1,4). S uivant saint
JR ME {Commentaire de l'ptre a Tite 1,12; cf. PL 26, p. 607), Paul aurait
transform le pluriel de l'inscription en singulier, par souci monothiste.
R ENCO NTR E DE L'INCR O Y ANT ET INCU LTU R ATIO N 29
Le texte parle d'abord du dieu inconnu au masculin, avant de
passer au neutre pour indiquer ce ou cela que Paul annonce.
Il n'y a pas d'identification pure et simple entre le Dieu inconnu
et le Dieu qui fit le monde. Ce qui est commun, c'est l'ignorance
que les Athniens professent leur endroit. Il ne s'agit pas de
rendre au Dieu unique un culte du mme type qu'au dernier dieu
inconnu. L'un n'est pas l'autre. En outre, Paul ne dit pas: ce que
vous ignorez, je vais vous l'apprendre. Car il n'est pas question
de passer d'un non-savoir un savoir, mais d'entrer dans l'uni-
vers des paroles-vnements grce auxquelles le Dieu qui fit le
monde dialogue avec tout homme. Dans le rcit du missionnaire,
l'alternative l'ignorance ne sera pas la connaissance, mais la
conversion (metanoia: v.30)
24
. Celle-ci commence en prtant
l'oreille l'annonce de Paul. La lucidit des Athniens avouant
leur ignorance est de l'ordre du disponible humain; l'annonce de
Paul se pose d'emble au niveau suprieur de la rvlation. O n
comprend ds lors le peu d'enthousiasme des auditeurs. Matriser
une connaissance de plus est une chose; reconnatre son S eigneur
travers la parole d'un tmoin en est une autre, beaucoup moins
confortable. Paul n'annonce pas le Dieu d'Isral comme celui qui
viendrait boucher le trou ou remplir la case vide. Il invite ses
interlocuteurs passer au plan de l'coute de la puissance qui leur
fait dcouvrir leur propre ignorance.
Le thme du Dieu crateur qui dirige incognito les affaires
humaines se retrouve frquemment dans les critures, en particu-
lier dans le Deutro-Isae
25
. Au ch.45, s'adressant son servi-
teur Cyrus, roi de Perse, l'oracle prophtique dit: Je te donne
un titre sans que tu me connaisses... je te ceins sans que tu me
connaisses (v.4-5). Dieu se proclame Y HW H sans gal (v.5-6),
le Crateur qui fonde l'ordonnance du ciel et de la terre comme
aussi le Provident qui prside aux destines des hommes et qui,
pour raliser son dessein, se rvle Isral. Plus loin, au cours du
mme chapitre, le prophte s'exclame: En vrit, tu es un Dieu
24. En confrontant notre texte Ac 7, 39-56, Le 1 69-79 et Rm 1, 18-32, R .F .
O 'ToO LE montre bien de quel culte il s'agit pour Paul (et Luc) dans ce discours:
Paul at Athens and Luke's Notion of Worship, dans Rev. Bibl. 89 (1982) 185-
197.
25. U n parallle suggestif entre le discours d'Athnes et Is 4.5,4-25 est tabli avec
prcision par A.-M. DU BAR LE, Le discours l'Aropage (Act. 17, 22-31) et son
arrire-plan biblique, dans La manifestation naturelle de Dieu d'aprs l'Ecri-
ture, coll. Lectio Divina, 91, Paris, Cerf, 1976, p. 155-200 (ici, p.160-167). Luc
utiliserait la technique du sermon synagogal du genre Proem (proimion ou
exorde), suivant un passage de la Torah (= sd'er), en l'occurrence Dt 30, 11-
20- reli des citations de nronhtes (= haftarah), ici /( 45
30 PH. BO S S U Y T, S,J. ET J, R ADER MAKER S , S.J.
qui se cache. Dieu d'Isral, S auveur! (v.l5). La mission d'Isral
est de rvler aux nations ce Dieu cach et mconnu. Ainsi, en
prenant la parole devant le grand conseil d'Athnes, Paul ne fait
qu'assumer pleinement la responsabilit de son peuple.
2. Rvlation du Dieu unique (v.24-25)
La manire dont Paul prsente le Dieu qui fit (poisas) le
monde (v.24) et qui donne (didous) tous vie et souffle et tout
(v.25) est trs proche d'Isae 42,5: Ainsi parle le S eigneur Dieu
qui fit le ciel et le fixa, qui affermit la terre et ce qui s'y trouve, et
qui donne souffle au peuple qui est sur elle, et esprit ceux qui
marchent sur elle.' Double titulature, exprimant l'initiative du
Dieu crateur, qui le consacre comme S eigneur du ciel et de la
terre (cf. Th7), et son activit providente, qui maintient en
toute crature le dynamisme vital. Au centre, deux propositions
ngatives: il n'habite pas (v.24)... il n'est pas servi (v.25). Le
Dieu que Paul annonce n'a nul besoin de temple ou d'offrandes.
Que la divinit n'ait pas besoin de temple, c'est l une rflexion
qui rencontre la fois la conviction du Troisime Isae (66,1), dj
cit par tienne en conclusion de son discours prophtique
devant ses juges (7,48), et le sentiment de certains philosophes
grecs, dont prcisment le fondateur du stocisme
26
. L'indiff-
rence des dieux par rapport aux affaires humaines est courante
dans la pense grecque
27
. Les prophtes d'Isral, quant eux,
dmasquent l'hypocrisie d'un culte tout extrieur multipliant les
sacrifices (cf. Am .5,21-25; Is 1,11-16; Jr 7,21-22) sans se prolon-
ger dans une vie sociale authentique selon l'Alliance. Ils n'en
condamnent pas pour autant l'action cultuelle, puisqu'elle recon-
nat la gnrosit du Crateur en lui offrant les dons reus de Lui.
Mais Paul met l'accent sur le but de la cration: c'est en vue d'un
dialogue que Dieu l'a entreprise. Toute manipulation dans l'ordre
26. O n prte une phrase semblable ZENO N DE CITTIU M: O n ne btira pas de
temples, car aucun temple n'est chose prcieuse ou sainte; nulle oeuvre de
maon ou d'ouvrier n'est chose prcieuse (Rpublique, IV,427c); voir . DES
PEAGES , Des temples faits de main d'homme {Actes des Aptres 17,24), dans
Bibl. 42 (1961) 217-233 (ici, p. 219), repris dans La religion grecque, cit. n.l6, p.
337-340.
27. Ainsi X NO PHO N crit (Mmorables 1.4,10): -Je crois la divinit (daimo-
nion) trop magnifique pour avoir besoin de mon culte (thrapeia), utilisant
deux termes prsents dans le discours de Paul (cf. . DES PEAGES , Actes 17,25,
dans Bibl. 46 (1965) 219-222, repris dans La religion grecque, cit n.l6, p. 341-
344-
R ENCO NTR E DE L'INCR O Y ANT ET INCU LTU R ATIO N 31
matriel faite de main d'homme... par des mains humaines
risque de faire manquer la rencontre. L'univers se donne plu-
tt comme un pome entendre, une richesse harmonieuse
dcouvrir. Des mains d'homme, si nobles soient-elles (cf. 20,34),
n'y suffisent pas. Dchiffrer le pome bigarr de la cration, telle
est la tche laquelle est convi l'homme, que Paul vient d'intro-
duire discrtement dans son argumentation. La suite du discours
claire ce propos.
3. Identit de l'homme (v.26-29)
Ainsi, dans une libre allusion la Gense (Gn 2,7): le souffle
de vie tous les biens donns l'homme (Gn 1,29; cf. PS
8,7), Paul vient d'voquer la constitution ternaire de l'homme. Il
s'accorde ainsi avec l'anthropologie juive: P'esprit exprimant la
relation Dieu; 'me ou la personne comme sujet intelligent et
libre; le corps reprsentant la relation autrui et au monde: cf. Sg
15,11; 1 Th 5, 23. Celle-ci est sommairement rapproche de la
triade des philosophes: la vie ou participation au Verbe divin, le
souffle li l'autonomie humaine, toutes choses disant le
rapport au cosmos. Le prdicateur va maintenant s'expliquer sur
la situation des hommes dans l'univers et leur rpartition dans le
temps et l'espace par le Dieu crateur ou pote (epoisen).
L'unicit de l' humanit groupant une multiplicit de
nations
28
est d'emble affirme: partir d'un seul. O n peut
suppler le mot homme ou le mot principe, suivant que l'on
pense au premier couple et l'Adam de la Gense, ou au premier
principe de la pense stocienne. De toute manire, l'expression
laisse pressentir la parent entre l'homme et le Dieu unique qui
sera clairement exprime au v.28: De sa race aussi nous
sommes. L'analogie du discours avec l'oracle Cyrus d'Is 45
(v.11-12 et 18-19) permet de confirmer ce rapport troit entre
l'homme et son Crateur, car Isae y parle de filiation. Notons
que, dans notre texte, l'homme se prsente comme l'unit d'une
multiplicit, nous renvoyant au rcit de la tour de Babel (cf. Gn
11, 1-9), encadr par un aperu du peuplement de la terre (Gn 10)
dans l'espace, et par l'numration des descendants de S em (Gn
11, 10-32) dans le temps.
28. Il est prfrable de traduire pan ethnos anthrpou pur toute nation
humaine que par toute la nation des hommes, en raison du manque
d'articles.
32 PH. BOSSUYT, S.J. ET J. R ADER MAKER S , S.J.
La rpartition de l'habitat humain au cours des sicles peut faire
songer l'histoire de l'humanit telle que la Bible la rapporte, en
soulignant le projet de salut de Dieu pour l'homme. Ce recours
la Providence viserait soit rejeter la philosophie picurienne,
pour laquelle les dieux n'ont cure des humains, soit rencontrer
le stocisme, qui peroit l'ordre du monde comme preuve du
souci des dieux envers les hommes
29
. O r Paul insiste sur le sens
de la Prsence divine dans les vicissitudes des destines humaines:
II fit habiter toute nation d'homme... (pour) chercher Dieu.
Ainsi, humaniser l'univers est-il le chemin qui conduit la
connaissance ou la reconnaissance de Dieu. Le verbe habiter
{katoikein) doit tre pris non seulement au sens de trouver abri
en un lieu quelconque, mais au sens fort du commandement fait
par Dieu au premier couple humain: S oyez fconds, multipliez,
emplissez la terre et soumettez-la, dominez sur les poissons de la
mer, les oiseaux du ciel et tous les animaux qui rampent sur la
terre. Pour cette gigantesque entreprise d'habitation, le Cra-
teur donne le temps et l'espace
30
.
Mais l'homme, s'enlisant dans cette tche, peut rtrcir son
horizon l'oeuvre de ses mains, et perdre entirement de vue que
ce chemin d'humanisation est aussi un chemin de recherche de
Dieu. Voil pourquoi les potes sont donns en exemple (v.28),
alors que sont blms les fabricants d'idoles (v.24-25). En tant
qu'inspirs de la parole, les potes ne sont-ils pas tmoins de
notre parent avec Dieu? Dieu est le premier parler, et il le fait
par la cration. Il est la source de toute parole-tmoignage.
Comme ultime effet de son action potique et cratrice, il veille
et recueille un cho sa parole. Ainsi les potes et les prophtes
en sont-ils des tmoins. Les constructions d'or, d'argent ou de
pierre ne peuvent qu'garer l'homme dans sa recherche du divin:
le fait qu'elles sont muettes les rend radicalement incapables
d'introduire une relation de parole et d'coute. Au contraire,
elles enferment l'homme dans l'univers born de son propre ima-
ginaire et de ses valeurs sensibles, le frustrant de sa relation vitale
son Crateur.
Le thme de la qute de Dieu
31
, spcialement par Isral dispers
parmi les nations et leurs idoles, est frquent dans la Bible. Dans
la Torah, d'abord:
29. Cf. A.-M. DU BAR LE, La manifestation naturelle..., cit n.ll, p. 176-179.
30. Cf. . DES PLACES, Tempora vel momenta (Actes 1,7; cf . 17,26 et 30), dans La
religion grecque, cit n.l6, p. 344-352; R . LAPOINTE, Que sont les kairoi d'Act 17,26?,
dans glise et Thol. 3 (1972) 323-338.
31. Voir entre autres: . DES PLACES, Actes ^7,27, dans Bibl. 48 (1967) 1-6, repris dans
La religion grecque, cit n.l6, p. 354-358; A.-M. DU BAR LE, cit n.ll, p. 179-181.
R ENCO NTR E DE L'INCR O Y ANT ET INCU LTU R ATIO N 33
... au milieu des nations o Y HW H vous aura conduits.
Vous y servirez des dieux faits de mains d'homme,
du bois et de la pierre incapables de voir et d'entendre,
de manger et de sentir...
De l-bas, tu rechercheras Y HW H ton Dieu,
et tu le trouveras, si tu le cherches de tout ton coeur
et de toute ton me... (Dt 4,27-30).
Les prophtes de mme rappellent que, pour trouver Dieu, il
faut le rechercher d'un coeur droit et pratiquer la justice:
Cherchez Y HW H, tant qu'il se laisse trouver,
invoquez-le tant qu'il est proche.
Que l'homme mchant abandonne sa voie,
et l'homme criminel ses penses... {Is .5.5,6-7).
Quand vous me chercherez, vous me trouverez
pour m'avoir cherch de tout votre coeur... (Jr 29, 13).
Ils me cherchent jour aprs jour,
ils dsirent connatre mes chemins,
comme une nation qui pratiquerait la justice
sans oublier le droit de son Dieu... (Is 58,2).
La S agesse, identifie au dessein de salut de Dieu pour l'huma-
nit est, elle aussi, objet de la qute de l'homme. Il la trouve si sa
dmarche est vraie et humble:
Nourrissez sur le S eigneur de droites penses
et cherchez-le en simplicit de coeur.
Car il se laisse trouver par ceux qui ne le tentent pas,
il se rvle ceux qui ne lui refusent pas leur foi.
Mais les penses tortueuses loignent de Dieu... (Sg 1, 1-2).
Malgr la possibilit relle d'une connaissance du Dieu crateur
partir des cratures, plusieurs philosophes, de leur ct, souli-
gnent la difficult et les alas de pareille entreprise
32
. Ils parlent
plutt de qute de la Vrit. L'auteur du livre de la S agesse, tout
en se dfendant de condamner les hommes qui, frapps de la
splendeur de l'univers, ont ador les forces cosmiques, signale
pourtant la culpabilit de leur mconnaissance
33
.
32. Ainsi PLATO N affirme-t-il: C'est un travail que de trouver l'auteur et le
pre de cet univers et, quand on l'a trouv, il est impossible de le dire tous
(Time 28c). Sir 77,8 suppose la capacit de l'homme dcouvrir Dieu: II a mis
son oeil sur leurs coeurs, pour leur montrer la grandeur de ses oeuvres.
33. Ils sont inexcusables..., dclare Paul en Rm 7,20-21, en cho Sg 13. Voir
sur ce point . DES PLACES , La. religion grecque, cit n.l6, p. 353-354.
34 PH. BOSSUYT, S.J. ET J. R ADER MAKER S , S.J.
Que si, charms de leur beaut, ils y ont vu des dieux,
qu'ils apprennent combien leur Matre est suprieur,
car c'est l'Auteur mme de la beaut qui les a crs...
car la grandeur et la beaut des cratures
font par analogie contempler leur Auteur.
Ceux-ci toutefois ne mritent qu'un blme lger;
peut-tre en effet ne s'garent-ils
qu'en cherchant Dieu et en voulant le trouver... (Sg 13, 3-6).
Eux-mmes pourtant ne sont point pardonnables:
S'ils ont t capables d'acqurir assez de science
pour pouvoir scruter l'univers,
comment n'en ont-ils pas plus tt dcouvert le Matre? (Sg 73,8-9).
Dans la foule des prophtes, et faisant appel la pertinence de
la vision potique, Paul cite deux auteurs grecs pour tablir
qu'une connaissance intime de Dieu est accessible ses auditeurs.
L'ide d'une proximit de Y HW H son peuple et sa crature, est
familire Isral: ainsi Dt 30, 11 implique mme une perception
intrieure de la Loi. R ejoindre Dieu et en quelque sorte en palper
la prsence
34
relve aussi de l'intuition des potes. La premire
citation est incertaine; la proposition sur la vie, le mouvement et
l'tre, a t attribue au pote crtois Epimnide de Cnossos
(VI
e
av. J.C.), cit par Paul en Ti 1,2), mais elle parat bien plutt
d'inspiration platonicienne
35
. La seconde car nous sommes aussi
de sa race est emprunte un pote originaire de Cilicie, comme
Paul, le stocien Aratos
36
. Certains peuvent lui donner une rso-
nance panthiste. Mais pour notre missionnaire, c'est la cration
l'image de Dieu qu'elle renvoie (cf. Gn 1,27; 5,1; 9,6). Il puise
34. Le mme verbe pslaphan, qui signifie chercher ttons, est utilis par
Jsus ressuscit en Le 24,39.
35. Voir ce sujet: M. PO HLENZ, Paulus und die Stoa, dans Zeitschr. Neutest.
Wiss. 42 (1949) 69-104 (ici, p. 101-103); H. HO MMEL, Platonisches bei Lukas. Zu
Act 17,28a (Leben - Bewegung - Sein\, dans Zeitschr. Neutest. Wiss. 48 (1957)
193-200; P. CO U R CELLE, Un vers d'pimnide dans le Discours sur l'Aro-
page, dans Rev. des tudes grecques 76 (1963) 404-413; R . R ENEHAN, Acts
17,28, dans Greek, Roman and Byzantine Studies 20 (1979) 347-353.
36. Dans les Phnomnes, 5, oeuvre date du III
e
sicle av. J.C. Voir M. ZER -
W ICK, Sicut et quidam vestrorum poetarum dixerunt: 'Ipsius enim et genus
sumus' (Act 17,28), dans Verbum Domini 20 (1940) 307-321; . DES PLACES ,
Ipsius enim et genus sumus (Act 17,28), dans Bibl. 43 (1962) 388-395, repris
dans La religion grecque, cit n.l6, p. 358-361; voir aussi: L. LEGR AND, Aratos
est-il aussi parmi les prophtes? dans La vie de la Parole. Mlanges P. Grelot,
Paris, Descle, 1987, p. 241-258. Les stociens parlaient d'une parent (syng-
ne'ia) de l'esprit humain avec la raison universelle immanente au monde.
R ENCO NTR E DE L'INCR O Y ANT ET INCU LTU R ATIO N 35
ainsi dans le patrimoine culturel de ses auditeurs des expressions
proches de son propre message, conscient de l'cart des concep-
tions, mais soucieux de rencontrer des hommes.
La citation d'Aratos permet l'orateur de poursuivre son argu-
mentation contre une idoltrie grossire, tente de confondre la
prsence divine et ses reprsentations: tant donc race de Dieu,
nous ne devons pas nous imaginer que le divin soit semblable
de l'or.... Comme au v.23, mais de faon inverse, l'auteur passe
du masculin Dieu au neutre le divin, afin d'empcher toute
identification htive. Certes, il peut y avoir quelque chose de
commun entre ce que reprsentent les dieux paens et le Dieu
vivant, mais on ne peut considrer la vnration des idoles
comme un culte anonyme au Dieu unique. Non, le culte idoltre
tmoigne d'une ignorance coupable.
4. Le jugement de pardon (v.30-31)
Jusqu' prsent, la proclamation du tmoin avait restitu
l'homme dans son rapport au Crateur. Mais une nouveaut
apparat. Pour rejoindre les hommes jusque dans leur pch
d'ignorance, la cration prend forme de rdemption. La Parole
qui fait vivre s'achve en jugement de pardon qui appelle au
repentir: Maintenant il enjoint aux hommes de se convertir tous
et partout.
Le v.31 renvoie au livre de la S agesse, o l'auteur s'adresse
Dieu: regarde ct des pchs des hommes en vue d'une
conversion (Sg 11,23)
17
. Nous quittons le domaine de la
rflexion pour celui de l'agir. La nouveaut, c'est un vnement
qui transforme la dure indfinie en histoire de salut. Dieu a vu
au-del (hyperidn) du temps de l'ignorance (agnoian) et main-
tenant, par une nouvelle Parole-vnement dcisive, il enjoint
aux hommes se convertir (metanoein), tous et partout! U n juge-
ment va tre prononc: le Jour en est fix, le Juge est dsign.
Pour une oreille juive, le Jour dtermin par Dieu ne peut tre
que le jour de Y HW H annonc par les prophtes: jour de colre
du Dieu de l'Alliance mconnu par les siens (cf. Am 5, 18-20; Is
2,6-21; Jr 30,5-7; So 1,14-18), mais aussi jour de pardon de Dieu
et restauration du peuple (cf. Am 9,'[l;Is ll,; 12,1; J l 3,4; 4,1).
37. Le texte grec porte: parerais hamartmata anthrpou eis metanoan; de
manire analogue en Sir 28,7: paride agnoan: passe ct sans voir l'igno-
rance, c'est--dire: ferme les veux sur elle. oardonne.
36 PH. BOSSUYT, SJ. ET J. R ADER MAKER S , S.J.
Les Psaumes parlent du Dieu venant juger la terre avec justice
(PS 9,9; 96,13; 98,3), jugement assurant le triomphe des justes et la
ruine des pcheurs (cf. Af/J,19-23). Annonc comme proche par
Jean le prophte (cf. Le 3,7-18), ce jugement s'est manifest au
Jour du S eigneur, ce grand jour, comme le rappelait Pierre,
citant Jol 3,1-5, dans son discours la foule le jour de la Pente-
cte (2,20). Il faisait allusion la rsurrection de Jsus, source de
salut pour tous les hommes.
Pour un auditeur paen, cette chance mystrieuse invite un
examen de conscience et place l'homme dans une libert respon-
sable, non pas face un idal thique, mais devant le Dieu cra-
teur et matre de l'histoire. Le Juge annonc n'apparat pas
comme un potentat ou un souverain dominateur. S'il est consti-
tu par le Dieu qui a fait les hommes et dirige leurs destines,
Paul le prsente sous les traits d'un homme anr), tiss de la
mme toffe que les Athniens, c'est--dire mortel, et qui est
effectivement pass par la mort. Quant la garantie
38
que Dieu
donne en sa faveur, lui assurant ses lettres de crance, c'est de
l'avoir ressuscit des morts. Ainsi, le jugement qui vient est-il
une parole de vie et non de mort.
La conversion propose tous et partout consiste unique-
ment s'ouvrir cette Parole nouvelle qui vient traverser
l'homme pour lui rvler sa perversion et le restituer dans sa
dignit, pour le dconstruire et le ramnager
39
selon ce qu'il est:
race de Dieu. La cration nouvelle la rsurrection des morts
vient donc tout ensemble bouleverser l'homme dans l'assu-
rance qu'il mettait en lui-mme et l'accomplir dans sa vocation la
plus fondamentale. Elle se manifeste en un jugement, un Jour, par
un homme auquel il s'impose de donner sa foi. Tout est dit,
mme si le nom de Jsus n'est pas prononc. Il est prsent dans la
foi de Paul, qui l'affirme avec un aplomb dconcertant pour ces
gens habitus des raisonnements serrs et des dmonstrations
d'loquence.
38. Le mot rendu par garantie estpistis (= la foi), c'est--dire ce qui fait foi,
la preuve, le tmoignage: dans la rsurrection du Christ, Dieu engage toute
sa fidlit vis--vis de l'homme, l'invitant une rponse en fidlit. Le croyant
se dfinit pas sa foi en Jsus ressuscit. J. CALLO U D, cit n.5, traduit joliment:
offrant tous la foi.
39. Ainsi peut-on traduire cette nouveaut dj annonce par les prophtes
d'Isral, tel cet oracle de vocation adress Jrmie: Voil, je mets en ta bouche
mes paroles. R egarde: aujourd'hui j e t'tablis sur les nations et sur les royaumes,
pour arracher et renverser, pour exterminer et dmolir, pour btir et planter
(7r7.9-10\
R ENCO NTR E DE L'INCR O Y ANT ET INCU LTU R ATIO N 37
L'annonce missionnaire s'achve sur la proclamation: en
l'ayant ressuscit des morts. Comme dans les vangiles, la rsur-
rection est le dernier mot de la Bonne Nouvelle. Au-del peut
commencer la foi qui accepte l'appel la vie, tout en sachant
qu'elle ne fera pas pour autant l'conomie de la mort.
III. - La porte du discours missionnaire (Ac 17,32-34)
S ans doute sommes-nous dconcerts par la raction des Ath-
niens. Ils ne semblent gure mus l'annonce d'un vnement
dcisif dpassant en nouveaut les nouvelles quotidiennes qu'ils
ne cessent de quter. Les uns ironisant, les autres ajournant
l'audience sine die, Paul sort du milieu d'eux en toute libert,
comme Jsus s'tait retir du cercle de ses concitoyens l'issue de
sa proclamation inaugurale de Nazareth (Le 4,30). Les conver-
sions sont peu nombreuses: quelques hommes, une femme,
d'autres avec eux. Luc pingle deux noms, dont le premier en
tous cas semble signaler l'aristocratie athnienne: Denys l'Aro-
pagite, ainsi que Damaris.
Interrogeons-nous notre tour sur la raison qu'avait Luc de
nous raconter en ces termes l'intervention de Paul Athnes.
Comme pour les notables de l'Aropage, ceci quivaut nous
poser correctement la question de la mort, que les picuriens
comme les stociens avaient beau jeu d'escamoter.
Il est clair, nous l'avons vu, que le message chrtien, n en ter-
reau judaque, dans un peuple nourri sculairement de l'criture,
a d, pour pntrer dans le monde grec se soumettre un travail
exigeant d'inculturation, ce qui impliquait une confrontation
franche, une adaptation d'autres formes de pense et de repr-
sentation, une intgration d'lments humains susceptibles de
conversion. Le discours d'Athnes se fait l'cho de cet effort que
le christianisme naissant poursuivra pendant plusieurs sicles. En
cela, il demeure pour nous le type de la parole missionnaire, sus-
citant notre rflexion et engageant notre pratique
40
.
Inutile de retracer ici l'histoire de l'interprtation de ce discours
durant ces 75 dernires annes. D'autres se sont essays avec suc-
40. Cf. p. ex.: C.U. MANU S , Th Areopagus Speech (Acts 17,16-34): A Study on
Luke's Approach to Evangelism and its Significance in th African Context, dans
Rev. Afr. de Theol. n26 (1989) 155-170.
41. Voir le survol intressant qu'en fait A.-M. DU BAR LE, La. manifestation natu-
relle..., cit n.ll, p. 155-200, et surtout J. DU PO NT, Le discours l'Aropage...,
dans Nouvelles tudes..., cit n.2, p. 398-404.
38 PH. BO S S U Y T, S,J. ET J. R ADER MAKER S , S,J.
ces baliser un chemin travers les diffrentes hypothses des
chercheurs
41
. Etablissons d'abord les positions extrmes. Pour les
uns, en majorit protestants allemands
42
, nous aurions affaire un
expos de philosophe grec sur la manire de parvenir la
connaissance de Dieu. Notons que le caractre ectopique de ce
morceau par rapport au Nouveau Testament a provoqu plus
d'une fois la mise en doute de son authenticit lucanienne
43
.
l'inverse, d'autres y ont vu un essai infructueux d'adaptation du
message chrtien la pense grecque. Cet chec aurait servi de
leon Paul, le persuadant d'abandonner dsormais les discours
de sagesse au profit d'une humble prsentation du scandale de la
croix, comme lui-mme s'en explique en 1 Co 2,1-5. Les repr-
sentants de cette tendance sont plutt des milieux francophones
catholiques
44
.
Diverses positions intermdiaires considrent les emprunts que
fait le discours aux courants de l'hellnisme, soit comme les l-
ments d'un paganisme dviant dmasqu par Paul
45
, soit au
contraire comme les fondements d'une connaissance naturelle
de Dieu accessible tout homme
46
. D'autres, sensibles tant aux
rminiscences bibliques du discours qu'aux allusions philoso-
phiques pour la plupart stociennes qu'il vhicule
47
, prtent Luc
une intention de dialogue
48
et de discernement religieux entre les
42. Ainsi: M. DIBELIU S , Paulus a.uf dem Areopag, Heidelberg, 1939, repris dans
Aufsatze zur Apostelgeschichte, Gttingen, Vandehoeck & R uprecht, 1951, p.
44-60; W . ELTES TER , Gott und die Natur in der Areopagrede, dans Neutesta-
mentliche Studien fur R . Bultmann, coll. Beihefte zur Zeitschr. Neutest. W iss.
21, Berlin, De Gruyter, 1954, p. 202-227; H. HO MMEL, Neue Forschungen zur
Areopagrede. Acta 17, dans Zeischr.Neutest. Wiss. 46 (1955) 145-178.
43. S ur le caractre historique de ce discours, voir B. GR TNER , S t Luke as a
Historian, dans Th Areopagus Speech and Natural Rvlation, coll. Acta S em.
N.T. U psal, 21, U ppsala, 1955, p. 26-36.
44. Voir A.-J. F ES TU GIR E, Saint Paul Athnes et la Premire ptre aux
Corinthiens, dans La vie intellectuelle n 34 (1935) 357-369 (cho dans .
CO THENET, Saint Paul en son temps, coll. Cahiers vangile, 26, Paris, Cerf,
1978, p. 55; cf. L. CER F AU X , Le Christ dans la thologie de saint Paul, coll.
Lectio Divina. 6, Paris, Cerf, 1951, p. 144.
45. Interprtation de R . BU LTMANN, Ankniipfung und Widerspruch. Zur Frage
nach den Ankniipfung der neutestamentliche Verkndigung an die Thelogie der
Stoa, die hellenistische Mysterienreligionen und die Gnosis, dans Theol. Zeitschr.
2(1946)401-416.
46. Bonne rfutation de ce point de vue dans A.-M. DU BAR LE, La manifestation
naturelle..., cit n.ll, p. 194.
47. Ibid., p. 158-159 et 181.
48. Voir L. LEGR AND, Th Areopagus Speech: Its Theological Kerygma and its
Missionary Significance, dans La notion biblique de Dieu. Le Dieu de la. Bible et
le Dieu des philosophes, dit. J. CO PPENS , coll. Bibl. Ephem. Theol. Lovan.,
X LI, Gembloux, Duculot, 1976, p. 337-350 (ici, p.348ss).
R ENCO NTR E DE L'INCR O Y ANT ET INCU LTU R ATIO N 39
valeurs positives retenir dans le sens de la R vlation
biblique et les dviations rejeter , parce qu'inspires par
une idoltrie autosuffisante. L'auteur se situerait alors dans le
sillage des prdicateurs juifs de la diaspora hellniste
49
. Il y a int-
rt ds lors tablir le lieu de la communication de Paul: quel
rapport instaure sa parole entre les lments de provenance cultu-
relle et religieuse? Etant donn l'ordonnance et le propos de cette
quatrime section des Actes, Luc entend prsenter le discours
d'Athnes non comme une vaine tentative solde par un chec,
mais comme un modle toujours fcond d'inculturation du mes-
sage chrtien.
U n renversement des perspectives se joue au long des versets.
Au dpart, la question des Aropagites portait sur un savoir: ils
estimaient pouvoir valuer l'enseignement du prdicateur tran-
ger, et celui-ci leur rvle finalement un homme-vnement qui
juge souverainement leur propre qute tout autant que leur agir
coupable. Le Dieu qu'il leur annonce et qui il parle travers sa
parole, c'est le Dieu de la vie. Il n'est pas de l'ordre de l'idologie,
mais il les concerne rellement. O n peut l'atteindre, comme
ttons, partir de ses oeuvres; il se donne comme vnement
d'histoire. Ceci est de nature troubler des philosophes que leur
rflexion puisse tre mesure par un fait situ dans le temps et
dans l'espace, que la vrit qu'ils recherchent puisse tre rencon-
tre dans une personne contingente!
Nouveaut absolue, vnement par excellence et non une
quelconque nouveaut plus rcente ou plus sensationnelle que les
autres: le Dieu vivant, et qui fait vivre, pote des univers et susci-
tateur d'hommes-potes, le Dieu inaccessible l'homme, non
reprsentable, mais qui se met en communication directe avec
chacun, ds lors que celui-ci cesse d'adorer les fruits de sa propre
crativit pour reconnatre dans son dsir de vivre et sa peur de
mourir les traces de Celui qui suscite la vie et matrise la mort. Si
Paul dlivrait un simple enseignement, il suffirait de l'entendre,
de le critiquer, ventuellement de se laisser convaincre par la jus-
tesse de son raisonnement. Mais c'est une rvlation dont il
tmoigne, dsignant la fois le Dieu d'Isral et celui de tout
homme. Mconnu, mais non pas inconnu, pressenti par les potes
mais non reconnu par les savants, il est Celui qui juge, mais d'un
49. Cf. F . MU BNER , Ankniipfung und Kerygma in der Areopagrede (Apg
17,22b-31), dans Trierer Theol. Zeschr. 67 (1958) 344-354 (ici, 352ss.), repris
dans Praesentia salutis, Dsseldorf, Patmos, 1967, p. 235-243; H. F LENDER , Das
theologische Problem der Areopagrede, dans Heil und Geschichte in der Tholo-
gie des Lukas. coll. Beitr. Evane. Theol. 41. Mnchen. Kaiser- 1965. D. 64-69.
40 PH. BOSSUYT, S.J. ET J. R ADER MAKER S , S.J.
jugement de vie. Au fil du discours, trois propositions ngatives
dsignent en creux Celui que la rvlation manifeste: Dieu
n'habite pas des temples faits de mains d'homme (v.24), il n'est
pas servi par des mains humaines (v.25), le divin n'est pas sem-
blable des ralits matrielles (v.29). Apparat ainsi en filigrane
le Dieu unique, crateur et matre de l'histoire des peuples et de
la destine de chacun, le Transcendant qu'aucune image ne peut
reprsenter.
C'est donc bien du Dieu rvl Isral que Paul parle
puisqu'il n'en est pas d'autre! mais qui dj manifeste sa pr-
sence dans la cration du monde et dans sa sollicitude pour tout
homme. L'orateur souligne ainsi le caractre universel du don que
Dieu fait de lui-mme et de la connaissance que l'homme peut en
avoir, comme il apparat dans les livres de S agesse et en Isae 45. Il
suppose videmment le dessein de salut de Dieu tel que l'histoire
d'Isral le rvle. Mais il ne fait pas tat de l'exprience particu-
lire de ce peuple; simplement il suggre que tout homme est
interpell et invit rpondre l'Alliance que Dieu instaure avec
lui en accordant la vie, le mouvement et l'tre. U ne dynamique
de libert s'instaure, qui implique, du ct du partenaire divin, un
jugement de grce et de salut. Celui-ci surgit d'une manire ful-
gurante dans la victoire de la vie sur la mort, qui est finalement
rvle par Paul comme le point d'orgue de son message: la rsur-
rection de Jsus. L'orateur donne comprendre que la particula-
rit de Jsus, un homme, rejoint celle de tout homme pour le
faire vivre, comme Isral en avait fait l'exprience tout au long de
son histoire particulire, figure de celle de chacun. C'est donc
bien le message judo-chrtien que Paul propose aux Athniens,
mais avec une discrtion pleine de misricorde dans laquelle le
jugement de grce et de pardon qu'il annonce se donne toucher.
Ce Dieu unique de l'exprience d'Isral laquelle s'est trou-
ve accomplie en la rsurrection de Jsus , Paul en fait part
des paens qui rclamaient de lui une connaissance. Leur qute
de savoir, mme si un prurit de curiosit la motive, rejoint leur
aveu d'ignorance que traduit l'inscription au dieu inconnu.
F idle en cela au discours de sagesse de son peuple, l'orateur
tente d'amener ses interlocuteurs prendre conscience du carac-
tre coupable de leur mconnaissance du vrai Dieu, crateur et
provident, qui se laisse dcouvrir travers son oeuvre, et il les
invite se repentir. D'entre de jeu, Paul note que sa parole est
une annonce (kataggellein), qui relaie pour les Athniens
l'injonction pressante (paraggellein) la conversion intime par
Dieu.
R ENCO NTR E DE L'INCR O Y ANT ET INCU LTU R ATIO N 41
Ainsi le savoir rclam devient exhortation prophtique coule
en termes sapientiels. Le missionnaire semble vouloir chapper
une dmonstration rationnelle sur le mode des philosophes. La
rationalit de son discours est d'un autre ordre: il dsire leur faire
percevoir comment le dialogue sur Dieu entam avec lui obit
une aspiration connatre le Dieu qu'ils portent au plus profond
de leur tre. Paul sait qu'il peut s'en porter garant en raison de la
rvlation faite Isral, car celle-ci claire d'une manire nouvelle
la dmarche rationnelle de l'homme en qute de sens. Argumen-
tation de type rhtorique, concluront certains, qui le rapproche
de la maeutique socratique, avec le rapport la rvlation en
plus! Puisque Dieu existe et rencontre l'homme au coeur de son
tre, il l'invite une rponse, le constitue responsable; c'est donc
qu'implicitement il fait alliance avec lui. Et s'il a mconnu cette
dimension d'Alliance, qu'Isral n'a pas pu rcuser, il est appel
recevoir le jugement du salut qui, en Jsus, lui donne vie au-del
de la mort.
Conclusion
Si Paul rencontre par sa parole prophtique les aspirations
secrtes de ses interlocuteurs, il prend en mme temps distance
par rapport au culte que leur socit rend ses dieux. Il en
dmasque la perversion, non seulement en critiquant son poly-
thisme et l'ignorance coupable dont elle fait preuve, mais encore
en lui montrant que ce culte, domin par la peur, constitue une
abdication de la libert. Ainsi les pratiques matrialistes et aber-
rantes dvoilent tout ensemble un manque de libert et une qute
de Dieu, susceptible d'aboutir le dcouvrir en vrit. Puisqu'ils
n'y sont pas effectivement arrivs, ils ont besoin d'en recevoir la
grce dans un salut qui les dpasse. Par l, Paul rend raison de
cette qute et annonce son heureuse issue, moyennant une
conversion: Dieu est proche d'un chacun en lui donnant vie,
mouvement, tre, ce dont la rsurrection constitue le dvoilement
dcisif.
Effectivement, nous sommes tous de sa race, ds lors que le
Dieu vivant nous cre pour nous communiquer paternellement sa
vie, qui dfie la mort. Le stocien peut le pressentir, dans la
mesure o il s'adonne une recherche thique soucieuse d'pou-
ser le mouvement de son tre reu d'un autre, comme l'indique
l'intuition des potes. La rvlation du jugement de salut par le
Christ le sauve des mconnaissances, des dviations, de l'opacit.
n 1 ' ' 1 .. 1" < 1
h nr'h/^1 cic'c'inl" lin11 nrrirr/a ctr\i^t<->*- l-^nt- o- * r\ i c'y '- - if- t - < - / *".i vi-iv A a
42 PH. BOSSUYT, S,J. ET J, R ADER MAKER S , S.J.
la rvlation biblique, Paul ouvre les concepts, les images, les
citations qu'il utilise en manifestant le surcrot dont l'Esprit S aint
les remplit. Le discours de Paul l'Aropage apparat bien
comme un modle: parole de sagesse, langage d'inculturation. Il
est rvlateur la fois de la souveraine bont de Dieu et de sa
misricordieuse patience.
Le fruit relatif de pareille prdication tient la rsistance que
l'homme Athniens d'autrefois ou hommes d'aujourd'hui
oppose au dploiement de la grce apparue de manire irrcu-
sable en Jsus, le Juge des vivants et des morts, comme le pro-
clamait Pierre la maison de Corneille (^0,42). Mais cette rsis-
tance intrieure que chacun peroit en lui-mme est encore une
manifestation de sa libert suscite par ce mme Jsus, dont la
prsence vit au coeur de tout homme. Nous rejoignons ainsi la
perspective de Le 17, o la venue du F ils de l'homme apparat
comme ce qui dtermine l'enjeu de toute vie, par le jugement de
salut auquel chacun demeure invit acquiescer jusque dans
l'acte o il s'y refuse.
En mme temps se dcouvre pour l'glise la ncessit de
l'apprentissage du discours missionnaire: rencontrer les aspira-
tions concrtes de l'homme et lui rvler en Jsus-Christ la pro-
fondeur de son enracinement divin. Et cela constitue un apport
apprciable pour les premiers chrtiens. En effet, le discours
l'Aropage symbolise la rencontre d'un univers nouveau que
l'Eglise va devoir intgrer sa vie... Athnes, c'est l'expression
typique du dialogue de l'glise avec le monde. Paul, c'est le chr-
tien d'origine judaque faisant sien ce dialogue et l'glise issue
d'Isral s'enrichissant de cet change
50
.
B-1040 Bruxelles
Bd S aint-Michel, 24
Philippe BO S S U Y T S.J.
et Jean R ADER MAKER S , S.J.
Institut d'Etudes Thologiques
Sommaire. Le discours de Paul l'Aropage d'Athnes, dans le livre
des Actes, donne de prcieuses indications sur la manire dont peut tre
inculture le message chrtien dans un langage de philosophes, mais en vi-
tant le pige de l'assimilation facile et celui de la confusion dnaturante. Il
s'agit l d'une fidlit la Parole vivante de Dieu en Jsus-Christ et d'une
50. L. LEGR AND, l'coute des premiers chrtiens, dans Spiritus n43 (1970)
359-360; voir aussi R . AGENEAU et D. PR Y EN, Chemin de la. mission
aujourd'hui, Paris/Montral, 1972, p. 243.
R ENCO NTR E DE L'INCR O Y ANT ET INCU LTU R ATIO N 43
dnonciation des limites d'une pense humaine non ouverte la rvlation
de Dieu dans le cours de l'histoire. U ne analyse rigoureuse du discours de
Paul ignorance humaine; rvlation divine; identit de l'homme; juge-
ment de pardon marque bien la progression de la dmarche et la vri-
table porte du discours missionnaire.
Summary. Paul's discourse to th Aeropagus of Athens, in th Acts
of th Apostles, offers us valuable information about th way of incultura-
ting th Christian message into a philosophical language, without falling
into th trap of easy assimilation and misleading confusion. W hat strikes us
in Paul's discourse is both his faithfulness to th living W ord of God in
Jsus Christ and a denunciation of th limitation of a human thought that is
not open to God's rvlation in th course of history. A meticulous analysis
of Paul's discourse (human ignorance; divine rvlation; human identlty;
judgment and forgiveness) delmaetes th thought process and th true
i* - Mt- ili/"- it- n- vr- > f\t t-l-ns rtti ccn^nl tir /"11 c^f\rff*