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1968-2008 : DU SOCIOLOGUE CRITIQUE LA CRITIQUE

SOCIOLOGIQUE

Norbert Alter

Presses de Sciences Po | Sociologies pratiques

2008/1 - n16
pages 131 135

ISSN 1295-9278
Article disponible en ligne l'adresse:
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http://www.cairn.info/revue-sociologies-pratiques-2008-1-page-131.htm
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Pour citer cet article :
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Alter Norbert, 1968-2008: Du sociologue critique la critique sociologique,
Sociologies pratiques, 2008/1 n16, p. 131-135. DOI : 10.3917/sopr.016.0131
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1968-2008 : Du sociologue critique
la critique sociologique
Norbert ALTER
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Le strotype associ au mtier de sociologue a profondment chang
de nature. Dans les annes 1970, limage dominante correspondait
celle dun individu contre le systme , engag dans une transforma-
tion radicale des rapports de domination et mobilisant finalement assez
peu les connaissances acadmiques. Sa critique consistait dnoncer
les ingalits et lordre social. Aujourdhui, limage correspond plus
un mtier, construit sur des conventions, mthodes et savoirs explicites,
qui dvoile le fonctionnement rel des diffrents sous-systmes de la
socit et qui se propose de participer leur transformation douce ,
leur amlioration. La distance semble avoir pris le pas sur lengage-
ment. Le sociologue dhier tait rgulier , il est devenu sculier .
Cette transformation de limage du sociologue repose sur deux types
de modifications objectives : celles qui dfinissent le statut de la socio-
logie par rapport aux utilisateurs et aux autres disciplines et celles qui
transforment la nature mme de lactivit.
Vers une sociologie rgulire
Pour ceux qui ont connu la sociologie et les sociologues des annes
1970, les pratiques actuelles de la discipline ne cessent dtonner. Les
anciens rebelles mais ce ne sont bien videmment pas toujours les
mmes personnes, hier et aujourdhui ont dlaiss lengagement au
profit dune capacit dexpertise, la mise en uvre dune connaissance
spcifique et scientifique, qui touche des thmes aussi varis que la
sant, la police, les politiques urbaines ou le management des entrepri-
ses. Dans les mdias, inviter un sociologue ne consiste plus faire appel
1. Universit Paris-Dauphine.
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un idologue, mais amener un scientifique sexprimer, souvent
avec le mme srieux et la mme prudence quun biologiste ou quun
gographe. Lune des preuves de cette intgration de la connaissance
sociologique dans les dbats profanes de socit ceux qui ne participent
pas du sacr de lunivers acadmique se trouve dans les dbats de
la dernire campagne prsidentielle. Au cours de celle-ci, la candidate
a constamment mobilis la question du don, le donnant-donnant , le
candidat a t conspu parce quil avait confondu eugnisme et culture
propos de la dlinquance, mais, bien plus gnralement, on na cess
de faire rfrence la question de l intgration et celle de l iden-
tit , concepts fondateurs de la discipline sociologique.
Cette entre de la sociologie en socit repose peut-tre sur une trans-
formation du style des sociologues, mais, bien plus fondamentalement,
sur une transformation des paradigmes mobiliss. Comme le mtier
dhistorien, le mtier de sociologue sest largement dplac danalyses
presque exclusivement causales vers des analyses toujours plus for-
males . On a ainsi longtemps trop longtemps expliqu les causes
de la Rvolution franaise, avant de constater que les formes de la vie
sociale, pendant toute la dure de la Rvolution, reprsentaient, en tant
que telles, un objet digne dintrt. Et on a, tout autant, pass beaucoup
de temps analyser les causes de la pauvret ou de la mobilit sociale
avant de comprendre que les formes de la vie du pauvre ou du mobile
reprsentaient un espace danalyse heuristique et lgitime. Un autre
dplacement paradigmatique concerne un concept central, celui daction.
Longtemps cantonn lanalyse de la domination des puissants sur les
faibles, et parfois aux quelques ractions de ces derniers, il a progres-
sivement cd le pas aux questions dinteraction, de rgulation et de
ngociation, qui consistent, chacune leur manire, considrer quune
situation sociale donne ne rsulte pas de la volont dun acteur et dun
seul, mais dune rencontre, plus ou moins galitaire, conflictuelle et
lgitime, entre une pluralit dacteurs.
Ce double dplacement thorique a engag un double dplacement
dans la posture des sociologues. La critique de type dnonciation externe
( il est scandaleux que les patrons capitalistes exploitent autant les
travailleurs ) a laiss place une critique fonde sur le dvoilement
interne ( on constate que lorganisation du travail de tel secteur produit
une augmentation substantielle de la rentabilit mais galement de la
fatigue ). Lanalyse des phnomnes affectifs et politiques a par ailleurs
largement cd le pas, au moins pour la sociologie du monde du travail,
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aux approches cognitivistes : au cours des quinze dernires annes, le
succs de notions comme celles d acteurs non humains , de conven-
tion rgissant de manire stable les relations entre agents, ou de sys-
tme dinformation produisant des effets sociaux, indique bien que
sujets et acteurs ont t un peu dlaisss au profit dune sociologie
politiquement beaucoup plus correcte.
On comprend alors mieux lmergence de partenariats et dalliances
entre sociologues et commanditaires infiniment plus ouverts que dans les
annes 1970. Dbarrasss de lengagement social des sociologues le
caractre moral du problme et rconforts par le caractre sociologique
de leur dmarche la mthode indpendante de jugements de valeur et
parfois mme rassrns par leur comprhension des problmes du
manager les sociologues savent parfois pouser sa rationalit , les
commanditaires demandent des interventions qui dpassent largement le
spectre antrieur : en finance, en technologie, en marketing, et plus gn-
ralement dans tous les domaines de la gestion. Du mme coup, la socio-
logie devient un des lments centraux de la pense gestionnaire.
Oprationnalisation et instrumentalisation
Depuis les annes 2000 la sociologie fait ainsi partie dune conomie
dans laquelle la connaissance reprsente la principale ressource. Ces
connaissances informatique, recherche et dveloppement, marketing,
formation et conseil , que lon regroupe sous le terme dinvestissements
immatriels, obissent une logique radicalement oppose celle qui
caractrise les investissement classiques. Elles ninterviennent pas direc-
tement dans le processus de production mais en amont et en aval de
celui-ci. Elles nobissent pas une rationalit fonde sur le cot de
leur utilisation que cote une intervention sociologique ? est-elle plus
efficiente quun investissement informatique ? mais une rationalit
fonde sur le risque ngatif : si je ne ralise pas cette intervention
sociologique, je risque de pas comprendre un lment central du fonc-
tionnement de mon organisation. Ce raisonnement vaut galement pour
une campagne de publicit ou un sminaire de motivation. Par ailleurs,
leffet de ces investissements nest ni garanti ni prvisible : ils peuvent
dboucher sur lobjectif vis, sur aucun objectif ou atteindre des objectifs
non prvus. On sait bien que le commanditaire, lorsquil propose un
sociologue dintervenir, essaie toujours de se garantir de cette dernire
1968- 2008 : Du s oci ol ogue cr i t i que l a cr i t i que s oci ol ogi que
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configuration, souvent formule selon une expression du type il ne
faudrait pas que a foute le bordel . On sait moins que cela vaut tout
autant pour la mise en place dun ERP ou dun investissement sur une
nouvelle molcule, dans un service de Recherche et Dveloppement.
De tous ces points de vue, la sociologie ne correspond plus une
perspective daction et dinvestissement extraordinaire. Sa banalisation
savre au contraire tre croissante et amne lmergence dune vri-
table interdpendance entre les patriciens de la sociologie les univer-
sitaires et les praticiens de cette mme discipline ceux qui lopra-
tionnalisent.
On doit largement laction de passeurs et de vulgarisateurs de
ces derniers le fait quil nexiste plus beaucoup de cursus de gestion,
en formation initiale, en formation continue ou dans le cadre de MBA,
qui naient recours la sociologie. De mme, ces cursus acceptent assez
bien la distance critique des sociologues, quoique avec une limite bien
comprhensible du point de vue logique : autant il est lgitime dy
voquer les difficults subjectives les plus vives stress et souffrance
par exemple , autant il est dlicat de discuter la rationalit mme du
management. On peut ainsi parfaitement affirmer que lentreprise dtruit
des sujets, des personnes. On dispose par contre dinfiniment moins de
libert pour expliquer que le management est absurde et inefficace. Cette
situation est comparable dans les activits dintervention : une enqute
gestionnaire mobilise trs souvent la connaissance sociologique, mme
si elle nest pas identifie comme telle. Mais elle doit rester bien-
sante .
Tout autant, la progression de lusage de la sociologie tient un fait
de socit : nous nous trouvons, en tant que personnes, que citoyens ou
quactifs, dans des situations toujours un peu plus incertaines, chan-
geantes et donc imprvisibles qui demandent tre analyses dans leur
singularit et non selon des modles prtablis. Cette situation a produit
un affaiblissement considrable de la science conomique : sa force
modlisatrice impressionne moins quautrefois, et surtout moins que
lenqute de terrain. De faon plus gnrale, cette volution doit beau-
coup aux considrables progrs de la vulgarisation en sociologie. Un
magazine comme Sciences humaines, les manuels de sociologie, ou les
pratiques pdagogiques adaptes aux modes de vie et aux reprsentations
des salaris ont trs activement contribu la scularisation de la socio-
logie. Mille fois plus que lintrt intrinsque de la discipline. Ceux qui
sont parvenus lire et comprendre Lacteur et le systme ou Lidentit
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au travail la fin des annes 1970, cest--dire tout seuls , savent
bien de quoi je parle.
Ce phnomne majeur est largement ignor et par les pouvoirs publics
et par les universitaires eux-mmes, qui continuent souvent rpandre
le prchi-prcha sollicitant lintgration de la sociologie dans les prati-
ques conomiques, politiques et sociales. On se trouve devant un para-
doxe tonnant, construit dune part sur la mobilisation de la sociolo-
gie par elle-mme et par ses commanditaires et dautre part sur
limmobilisation du discours concernant lutilisation et lutilit de la
sociologie.
Peu importe, les institutions et les acteurs institus suivent toujours
avec retard les pratiques sociales. En attendant de leur part un autre
discours, les acteurs qui unissent thorie et pratique travaillent une
nouvelle articulation entre sociologie et gestion. Cette dernire peut tre
dfinie par trois types daction : analyser, prescrire, mobiliser, ceci valant
autant pour la gestion des ressources humaines que pour une stratgie
financire ou un systme informatique. Parmi ces trois actions, la part
de sociologie crot dans le domaine de lanalyse. Mais, phnomne plus
inattendu, on demande galement aux sociologues de sengager dans la
prescription et dans la mobilisation, aussi bien pour des questions
concernant la politique de la ville, de la sant ou de la police. Cela pose
un problme pistmologique majeur, qui pourrait certainement nourrir
un numro entier de Sociologies Pratiques.
Toujours est-il quon distingue maintenant bien le fondement du mtier
de sociologue, patricien ou praticien, cest sa distance critique, pas la
nature de son intervention. Qui aurait pu penser, en 1970, quun socio-
logue suivrait le travail des CRS pour comprendre leur activit ? Plus
encore, qui aurait pu penser, en 1970, que la police achterait les services
dun sociologue parce quil disposait dune distance critique par rapport
lordre tabli ? Peu dentre nous. Nous navions pas compris que la
force de la sociologie tenait sa capacit critique, et que ce ntaient
pas les sociologues les plus critiques qui disposaient le plus de cette
capacit. Mais nous devons comprendre aujourdhui que la capacit
critique repose sur beaucoup de libert et donc une certaine imperti-
nence.
norbert.alter@dauphine.fr
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