Vous êtes sur la page 1sur 24

INSTITUTIONS LITURGIQUES - TOME III

CHAPITRE VIII : ORNEMENTS INTERIEURS ET EXTERIEURS DES LIVRES LITURGIQUES.





C'tait dj, sans doute, une haute convenance que les livres liturgiques se recommandassent entre tous par la beaut et la dignit
de leur excution comme livres ; mais, du moment qu'il tait possible d'en relever encore la splendeur par des ornements particuliers, on
pouvait esprer que ce nouveau genre de magnificence ne leur manquerait pas. C'est la foi qui rvle l'importance des livres liturgiques, et
qui montre en eux les instruments de la louange divine, et les canaux des grces clestes ; or la foi a t le principe de toutes les merveilles
de l'esthtique chrtienne, et ce qu'elle a fait pour les glises, pour les vases de l'autel, pour tous les objets qui servent au culte divin, elle
devait proportionnellement le faire pour les livres de la Liturgie.
Nous considrerons d'abord ce que l'on a fait pour prparer la matire premire de ces livres. Il tait possible de la disposer avec
une magnificence spciale qui pt la rendre plus digne de recevoir les caractres sacrs; de nombreux monuments qui subsistent encore,
nous font voir que l'esprit de foi n'a pas fait dfaut sur ce point. Sur le dclin de l'empire romain, la veille du jour o le christianisme allait
triompher, on trouve dj des exemples de l'emploi de la teinture de pourpre sur le vlin, comme prparation d'un livre desti n l'usage d'un
empereur (1). La pit chrtienne s'empare bientt de ce

(1) Maximin le Jeune reut en prsent de sa mre les pomes d'Homre crits sur vlin pourpr. (Jul. Capitolin., In Maximinum.)

342

luxe pour l'appliquer aux livres sacrs, et, ds le IV sicle, nous le voyons pratiqu par les moines d'Orient, au tmoignage de saint Ephrem
et de saint Jrme.
Les livres liturgiques, commencer par les vangliaires, devaient naturellement avoir part des premiers cette distinction, et seuls
ils en ont joui durant de longs sicles. Mais le pourpre n'tait pas la seule couleur dont le vlin de ces livres ft rehauss ; plus tard, le violet et
l'azur furent aussi employs, et on peut juger de la magnificence que ces riches couleurs rpandaient sur un volume, par l'clat que
possdent encore aujourd'hui les manuscrits liturgiques qui sont arrivs jusqu' nous teints de ces prcieuses couleurs, tout affaiblies qu'elles
sont par la dure des sicles.
L'un des plus anciens est l'vangliaire d'Ulphilas, qui est sur vlin pourpr. Nous citerons encore en exemples, pour le vie sicle,
le Psautier de Saint-Germain-des-Prs, et celui de la bibliothque de Zurich, dans lesquels, probablement par l'action du temps, le pourpre
tire sur le violet; le fameux Evangliaire de Vrone, qui est sur vlin azur ; celui de Brescia, qui est sur pourpre, comme celui de la
cathdrale de Perugia ; celui de Saint-Germain-des-Prs , dont chaque page est teinte de pourpre d'un ct et d'azur de l'autre.
Au VII sicle, saint Wilfrid, vque d'York, donnait son glise cathdrale un vangliaire sur fond de pourpre (1). Il est rest,
entre autres, du VIII sicle, sur vlin pourpr : l'vangliaire grec, dit de Saint-Jean de Carbonara, Naples, maintenant la bibliothque de
Vienne ; l'Antiphonaire de saint Grgoire, qui porte le nom de la reineThodelinde, et se conserve dans la
bibliothque de Monza (2); l'vangliaire donn

(1) Dom Tassin, Nouveau Trait de Diplomatique, tom. II.
(2) Mabillon, Iter Italicum.

343

par Charlemagne son glise d'Aix-la-Chapelle, etc. Dom Martne signale un autre vangliaire, en entier sur vlin pourpr, qui fut offert
saint Angilbert par Charlemagne, et que l'on gardait dans l'abbaye de Saint-Riquier (1). Ce beau manuscrit n'a pas pri, et il est aujourd'hui le
principal ornement de la bibliothque d'Abbeville (2).
Au IX sicle, on est moins prodigue de l'emploi continu du pourpre sur les manuscrits liturgiques. Cette rserve tait inspi re par
l'conomie; la teinture de pourpre ne pouvant s'obtenir pour un volume entier qu'au moyen d'une dpense considrable. Ds le IV sicle, on
voit l'vque Thonas engager Lucien, chambellan de l'empereur, ne pas faire crire sur pourpre les manuscrits entiers de la Bibliothque
impriale, sans l'ordre du prince (3). Il est remarquable que le Psautier offert par Charlemagne au Pape saint Adrien Ier , vers la fin du VIII
sicle, et que l'on conserve dans la bibliothque impriale de Vienne, n'ait qu'un certain nombre de pages sur vlin pourpr. Nous avons
cependant not plus haut deux vangliaires excuts par ordre de ce grand prince, et qui prsentaient d'un bout l'autre cette magnificence.
Peut-tre l'auguste donateur jugea-t-il que la dignit des saints vangiles qui renferment les propres paroles de celui qui est la Vrit et la Vie,
rclamait plus d'honneur encore que les Cantiques inspirs duRoi-Prophte. Nanmoins, sous son rgne, nous voyons des livres purement
liturgiques excuts en entier sur vlin pourpr, tels que l'Antiphonaire de Monza dont nous avons parl, et cet autre Antiphonaire que
fit crire

(1) Voyage littraire, tom. II.
(2) Notice par M. de Belleval, Mmoires de la Socit royale d'mulation d'Abbeville. 1836, 1837.
(3) D'Achery, Spicilegium, tom, XII.

344

saint Ansegise, abb de Fontenelle, et dont il est question dans la Chronique de ce monastre (1).
Parmi les Sacramentaires du IX sicle qui sont arrivs jusqu' nous, beaucoup sont remarquables par l'emploi du pourpre sur le
vlin, mais toujours avec modration. Quelquefois le Canon tout entier a pour fond cette prcieuse couleur; plus ordinairement, c'est le
frontispice du livre, les premires pages, ou celles qui contiennent les textes que l'on a voulu distinguer davantage. D'autres fois, une ou deux
lignes seulement, un mot, une simple lettre, l'encadrement d'une page ont obtenu cette distinction. Sur les vangliaires de cette poque, on
observe gnralement la mme manire de procder ; les premires pages des vanglistes, surtout de saint Matthieu, sont mme assez
souvent teintes en pourpre.
Mais la couleur ne s'est pas toujours maintenue dans son clat primitif; elle est devenue fonce, obscure, et tire souvent sur le
violet; plusieurs manuscrits se sont cependant assez bien conservs, pour que l'on soit mme de juger aujourd'hui encore de la
magnificence de ces livres, pour l'embellissement desquels on empruntait de si royales couleurs. Ce genre de luxe ne parat pas avoir rgn
au del du X sicle, si l'on excepte quelques rares chantillons, tels qu'au XII sicle, l'vangliaire de Lieutold, qui offre encore plusieurs
pages sur vlin pourpr; mais il a t une des plus hautes manifestations du respect dont les livres liturgiques mritent d'tre environns.
Cette prparation du vlin par le pourpre, le violet et l'azur, appelait un complment qui ne fit jamais dfaut. On ne pouvait crire
qu'en lettres d'or ou d'argent sur des pages si prcieuses ; c'est en effet ce qui a lieu constamment. Les manuscrits sur vl in de couleurs
crits totalement

(1) D'Achery, Spicilegium, tom. III.

345

en lettres d'argent sont rares. L'vangliaire du chapitre de Vrone et celui de Brescia, antrieurs au VII sicle et publis par J. Bianchini,
offrent un exemple de cette particularit, qui se retrouve sur un autre vangliaire du IX sicle, conserv autrefois l'abbaye de Saint-Denis,
et dcrit par les auteurs du Nouveau Trait de Diplomatique. Il y a toutefois un certain nombre de lettres d'or sur le manuscrit de Brescia.
L'vangliaire d'Upsal, dit d'Ulphilas, est aussi en caractres d'argent ; mais les titres et certaines initiales sont en or. Le Psautier de saint
Germain est de mme ; l'or n'y parat qu'au titre de chaque psaume, chaque fois que le nom de Dieu se rencontre, et au mot Diapsalma, qui
se trouve assez souvent, comme l'on sait, sur les Psautiers de la version Italique. On fait la mme remarque sur le Psautier de Zurich : il n'a
de lettres d'or que sur les titres, et au dernier psaume tout entier. Nous citerons encore l'Evangliaire de Charles de Rohan-Soubise, la
Bibliothque nationale; le texte est aussi en argent, avec les titres et les rubriques en or. Enfin, l'Antiphonaire de Fontenelle, qui tait
galement en caractres d'argent, et non d'or, comme on l'a crit faussement plusieurs fois (1). Sur les vlins de couleur du IX sicle, on a
suivi gnralement un procd contraire ; for est d'emploi ordinaire, et l'argent ne parat plus que par exception.
Mais l'usage de l'or pour les lettres dans les livres liturgiques n'tait pas tellement attach au pourpre, l'azur ou au violet des
manuscrits, qu'on ne l'employt aussi sur le pur vlin. Ainsi, de nombreux vangliaires, psautiers et sacramentaires, qui n' ont que quelques
pages teintes en couleur, sont crits en lettres d'or dans toute leur tendue. Nous n'entreprendrons pas d'numrer ici

(1) D'Achery, Spicilegium, tom. III.

346

tous les manuscrits liturgiques que les chrysographes des diffrents sicles ont excuts ; mais nous en signalerons, selon notre usage,
quelques-uns. Ainsi, nous citerons l'vangliaire de Saint-Martin-des-Champs, dit de Charlemagne, aujourd'hui la Bibliothque de l'Arsenal;
celui que l'on conservait Saint-Martin de Tours, et sur lequel les rois de France prtaient serment, lorsqu'ils taient reus abbs et
chanoines de cette insigne glise; celui de Saint-Mdard de Soissons, la Bibliothque nationale, le plus beau peut-tre des manuscrits
liturgiques que possde la France; celui de Saint-Emmeran de Ratisbonne, Munich, digne d'tre compar au prcdent ; celui de Lothaire,
la Bibliothque nationale; celui de l'Abbaye de Hautvillers ; celui de l'abbaye de Lorck, maintenant la Vaticane, et dont chaque ligne, en
belles onciales, est crite alternativement sur une bande de pourpre et sur une bande d'azur (1); celui de Saint-Martin de Trves, crit par
ordre d'Ada, sur de Charlemagne, pour tre offert cet empereur (2) ; celui qui fut trouv dans le tombeau de Charlemagne l ui-mme,
lorsqu'on l'ouvrit par ordre d'Othon III (3); le Psautier de Lothaire, autrefois l'abbaye de Saint-Hubert (4); celui d'Emma, sa femme, conserv
jadis Saint-Remy de Reims (5) ; l'Antb phonaire de Gontbert, moine de Saint-Bertin (6), etc. Les manuscrits totalement en lettres d'or sont
plus rares aprs le IX sicle; nous citerons cependant, au X, l'vangliaire donn l'abbaye d'Epternach par Othon II (7); au XI celui
de l'Empereur Henri III, gard la

(1) Giorgi, Liturgia Romani Pontificis, tom. Il, lib. III, dissert. II,
(2) Gerken, Reise. tom. III.
(3) Ibid.
(4) Dom Martine, Voyage littraire, tom. II
(5) Dom Mabillon, De Re diplomaties; Bianchini, Evangeliarium quadruplex, tom. II.
(6) Dom Martne, Voyage littraire, tom. II.
(7) Bruschius, Chronologie, monasteriorum Germani.

347

Bibliothque de l'Escurial (1); au XIV, l'vangliaire de Jean d'Oppaw, dont nous avons parl ailleurs.
Mais si le nombre des manuscrits liturgiques crits entirement en lettres d'or est ncessairement born, l'emploi de l'or n' en est
pas pour cela moins frquent, quoique dans une plus faible proportion, sur un nombre considrable d'vangliaires, de sacramentaires et
d'autres livres du service divin, qui se rapportent aux VIII, IX et X sicles. Quelquefois les premires pages entires t alent ce luxe dans
toute sa splendeur; plus souvent les titres de chapitres, les rgles de l'Office, les mots ou mme les passages principaux dans les textes, sont
relevs d'or, par tout le cours du volume. Les grandes et les moindres initiales en sont ornes frquemment, sans parler des fonds d'or
desquels elles se dtachent, quand elles sont elles-mmes en couleur. D'autres fois de larges bandes de cette prcieuse teinture encadrent
les premires pages, et mme toutes celles d'un volume entier, comme sur l'Evangliaire de Saint-Mdard de Soissons.
Sur ce point comme sur tant d'autres, l'poque carloingienne a atteint au plus haut degr de la magnificence et de la grandeur. Le
X sicle descend promptement de cette lvation, et l'or disparat des livres liturgiques, durant les XI, XII et XIII sicles, sauf de rares
exceptions, telles que au XI, le Bndictionnaire d'Aethelgar,le Missel de Jumiges, moins riche cependant que le prcdent, l'un et l'autre
la Bibliothque de Rouen ; le Sacramentaire de Bamberg, Vienne ; le missel de l'abbaye de Saint-Denys, la Bibliothque nationale. Nous
ne parlons pas des fonds d'or sur lesquels ressortent les personnages dans les miniatures qui appartiennent ces trois sicl es ; nous nous
occupons ici uniquement de l'or employ pour rehausser l'art du calligraphe,

(1) Claudius Clemens, De Mss, Bibliothecoe Scorialensis.

348

Le XIV sicle ramena l'usage de l'or, comme ornement des lettres et des encadrements gracieux et varis dont il enrichit les livres
liturgiques; il fut imit en cela par le XV et le XVI, et cette riche couleur a conserv, pour l'ordinaire, sur les manuscrits de cette poque un
clat et un brillant que le travail des sicles, et peut-tre l'infriorit dans les moyens, ont enlevs la plupart des uvres que nous ont
laisss les chrysographes carlovingiens. Dans les ges postrieurs dont nous parlons, on appliquait la feuille d'or sur le vlin, et on la polissait
ensuite. Les calligraphies auxquels sont dus les manuscrits liturgiques qui ont t excuts depuis l'invention de l'imprimerie jusqu' nos
jours, ont souvent aussi fait usage de l'or pour relever leurs compositions, particulirement aux titres et aux initiales des livres de chur, des
missels ou des vangliaires, et la perte de ce puissant moyen d'ornement n'est pas un des moindres inconvnients quil ait amens
l'application de l'art typographique aux livres liturgiques.
Mais l'ornementation de ces livres vnrables ne s'est pas borne la somptueuse prparation du vlin par les teintures de
pourpre, de violet ou d'outremer, ni l'usage de l'or liqufi en encre prcieuse; le dessin et la peinture mme se sont runis pour les embellir
et pour les animer. Les livres liturgiques ont accueilli ces deux arts, ils les ont conservs durant les rudes priodes de dcadence et de
barbarie, et ils les ont rendus au monde, sanctifis, rgnrs, mancips des entraves auxquelles ils avaient t trop longtemps soumis.
Heureux les arts, s'ils eussent gard plus fidlement le souvenir de l'hospitalit sainte qui les avait abrits, et les garantit longtemps contre les
tendances sensualistes qui commencrent se dclarer, ds le XIV sicle, sur les manuscrits profanes !
Le dsir de donner plus d'clat et de majest l'criture, surtout au dbut d'un livre, fit natre chez les

349

calligraphes liturgiques l'ide d'orner avec un soin particulier les initiales des textes, et, pour cela, il leur fallut employer le secours du dessin.
A partir du VII sicle, on voit poindre sur les manuscrits du service divin, dans l'glise latine, ce genre d'ornementation qui tait appel
recevoir de si riches dveloppements. Dj le Missale Francorum, leMissale Gothicum et le Sacramentarium Gallicanum de la Bibliothque
vaticane, prcieux monuments du VIII sicle, venus originairement de l'abbaye de Fleury, prsentent au commencement de certaines
prfaces ou oraisons des lettres timidement ornes de fleurons et d'oiseaux. Au mme sicle, le Psautier et l'Evangliaire de la
bibliothqueCottonienne montrent que cette intention d'embellir les livres liturgiques, l'occasion des initiales et des capitales de titres, avait
sduit aussi les calligraphies anglo-saxons. Mais, sur ces deux manuscrits, l'ornementation n'emprunte pas encore ses lments la nature ;
elle procde au moyen d'enroulements dlicats et compliqus, forms avec des points l'encre rouge.
Le VIII sicle dveloppa ce got d'embellissement, et le IX le porta son plus haut degr de splendeur. Notre but, ainsi que nous
l'avons dit, n'tant pas de traiter ici des manuscrits en gnral, nous renvoyons le lecteur aux ouvrages spciaux dans lesquels sont dcrits
les divers genres et espces de caractres d'ornement, que la riche et souvent bizarre imagination des calligraphies employa, cette poque,
pour dcorer les livres en gnral et ceux du service divin en particulier. Il suffit de dire ici, au sujet de ces derniers, que, sans parler des
fantaisies plus ou moins ingnieuses que les artistes y exprimrent, la nature tout entire fut mise par eux contribution pour la formation et
l'enjolivement des lettres principales. L'or, les plus vives couleurs, toutes les inventions d'une main habile et lgre, furent employs pour faire
de ces initiales

350

autant d'uvres merveilleuses. Souvent, en tte d'un vangliaire, la premire lettre qui s'tend d'abord sur les deux tiers de la partie
suprieure de la page et s'chappe en filigrane jusqu'au bas, prsentant un pied et plus de dveloppement ; prs d'elle sont semes les
autres lettres qui compltent Je mot ou la phrase, presque toutes varies, et disputant de richesse l'une l'autre. Quelquefois mme, le
prolongement de cette immense initiale court le long de la marge infrieure, et remonte droite de la page, comme pour former une sorte
d'encadrement. Cette ordonnance majestueuse de la premire page se remarque principalement au commencement de l'vangile de saint
Matthieu, et les mots dont elle se compose ne vont gure au del de ceux-ci : Liber generationis. De mme, sur les sacramentaires, le dbut
du Canon, orn avec la mme pompe, s'arrte aprs Ces mots : Te igitur, clementissime ; le reste continue la page suivante en lettres d'or
(1).
Quand on a pu contempler ces uvres admirables du gnie et de la patience religieuse de nos pres, on cesse d'tre tonn de
l'enthousiasme qu'excitrent ces magnifiques initiales dont s'embellissaient principalement les livres liturgiques. La vue d' un manuscrit
lettres ornes veilla dans le grand Alfred cet amour pour la science qui, joint ses autres grandes et saintes qualits, en et fait le prince le
plus accompli de son sicle, s'il n'et eu Charlemagne pour contemporain (2). Le grand empereur lui-mme ne se bornait pas faire excuter
les chefs-d'uvre de calligraphie dont il dota tant d'glises, par les plus habiles artistes de son temps. Lui-mme voulut prendre part leurs
glorieux labeurs ; les tablettes sur lesquelles il s'essayait reposaient sous son chevet, et il les

(1) Voir, entre autres, le Sacramentaire de Drogon, la Bibliothque nationale.
(2) Stolberg, Vie d'Alfred le Grand, chap. V.

351

en tirait souvent pour s'exercer l'imitation des matres ; mais sa main, dj trop ferme, et plus propre l'pe qu' la plume ou au pinceau,
lui refusait le service qu'il en attendait, et ses essais trop imparfaits n'ont servi qu' tmoigner de son admiration pour l es chefs-d'uvre d'art
et de patience, que d'autres accomplissaient sous ses yeux et par son ordre (1).
Sans doute, il est un grand nombre de ces uvres que l'on pourrait critiquer plus ou moins svrement sous le rapport du got ;
mais il en est un nombre au moins aussi grand sur lesquelles une lgance relle vient relever la richesse et l'air de grandeur; toutes enfin
dposent d'un respect profond pour les livres qu'elles taient appeles dcorer. Mais, de mme que sur ces beaux manuscrits des VIII et
IX sicles, la transition s'opra dcidment de la calligraphie la peinture ; de mme aussi la ncessit d'amasser de nouveaux lments
pour animer et varier les initiales et les capitales, amena promptement l'ide d'y reprsenter des difices, des personnages et mme des
scnes entires. Les livres liturgiques de l'glise latine enrichis de ces compositions nouvelles commencent devenir lalbum conservateur
des arts, le thtre sur lequel ils vont grandir et se perptuer. L'Eglise orientale nous avait prcds dans cette voie, comme on peut s'en
convaincre par l'Evangliaire syriaque de la Bibliothque de Florence, excut en 586, par le moine Rabula, et qui ne renferme pas moins de
vingt-six sujets peints d'une manire qui n'est pas toujours sans intrt. Mais cet important manuscrit demande une description particulire;
on la trouvera la fin du prsent chapitre (2).
Le premier emploi du dessin sur les vangliaires, chez les Occidentaux, parat avoir eu lieu l'occasion des

(1) Eginhard, Vita B. Caroli Magni, cap. VII.
(2) Voir la Note A.

352

canons vangliques d'Eusbe que, de bonne heure, les calligraphes eurent l'usage de joindre au texte sacr. On sait que ces canons sont
une espce de concorde en chiffres, au moyen de laquelle on retrouve d'un seul coup d'oeil les faits et les paroles du Christ sur lesquels les
vanglistes se rencontrent. La ncessit d'tablir ces tableaux synoptiques du savant vque de Csare sur plusieurs colonnes, donna
l'ide d'orner l'encadrement et les intervalles d'ornements propres flatter l'il, en exerant le pinceau de l'artiste. Un portique form
d'arcades et de colonnes sembla de bonne heure l'accompagnement naturel des canons d'Eusbe.
On voit par l'Evangliaire syriaque de Rabula, que les Orientaux avaient dj eu cette pense ds le vie sicle; mais au mme
sicle, et peut-tre auparavant, l'Evangliaire d'Ulphilas prsentait aussi en Occident cette particularit. L'ordonnance architecturale est
trs barbare sur ce dernier, de mme que sur l'Evangliaire latin dit Colbert, la Bibliothque nationale, qui est du VII sicle, et sur
lequel les colonnes du portique sont simplement traces l'encre. Sur celui de Saint-Martin-des-Champs, ouvrage du VIII sicle, la
Bibliothque de l'Arsenal, l'or brille dj avec profusion, et le peintre a cherch imiter sur les colonnes les marbres les plus prcieux. Mais
rien n'approcha jamais de la magnificence des canons vangliques du IX sicle. L'Evangliaire de Saint-Mdard de Soissons
figure en premire ligne sous ce rapport, comme en tout le reste. La richesse des marbres dont les colonnes sont formes,
les mdaillons qui les dcorent, la scne place sous l'espce d'attique dont le dessinateur a couronn toute son oeuvre, en font un
monument aussi riche que curieux. Nous citerons encore, du IX sicle,pour leur lgance, les canons de l'Evangliaire de la Bibliothque de
Laon, et ceux de l'Evangliaire de l'glise du Mans, la Bibliothque nationale; ceux de l'Evangliaire

353

de Lothaire, sur lequel les portiques ont un moindre nombre de colonnes, mais o celles-ci sont ornes de feuillages et d'animaux en or;
ceux de l'Evangliaire de Hautvillers, dcors avec la plus lgante bizarrerie. Les Canons s'tendent quelquefois sur vingt et vingt-cinq
pages, autant qu'il est ncessaire pour le dveloppement complet du travail d'Eusbe. Il en rsulte des dessins d'une varit inpuisable,
aux encadrements et aux entre-colonnements. Ainsi, par exemple, sur l'Evangliaire de Hautvillers, tantt c'est un portique colonnes torses
; tantt ce sont des tourelles lances qui forment des divisions. Des palmes s'chappent par les baies de ces tourelles; sur les frontons, des
animaux et des personnages d'un dessin tonnant ajoutent l'intrt de ces fantastiques crations.
L'usage qui commena s'introduire d'assez bonne heure et qui s'tablit dfinitivement, de composer les vangliaires avec les
seuls passages destins tre lus la Messe, fit cesser la coutume de placer les Canons d'Eusbe en tte de ces livres. Du moment que ces
livres ne prsentaient plus le texte continu des quatre vanglistes, laconcorde n'avait plus d'application. Mais lorsque, dans les sicles
suivants, les calligraphies liturgiques transcrivaient encore un vangliaire selon la forme premire, ils ne manquaient pas d'y ramener les
Canons. Ainsi fit le moine Lieutold, qui, peignant au XII sicle le bel vangliaire de la Bibliothque de Vienne, excuta encore avec un
grand luxe ces portiques lgants qu'on admire sur les uvres de ses devanciers. Chez les Grecs l'usage existait encore, au mme
temps, comme on peut le voir sur le splendide vangliaire de Jean et Alexis Comnne, conserv la
Vaticane (1). Plusieurs Sacramentaires

(1) Codex Urbinas Vaticanus 2. J. Bianchini. Evangeliarium quadruplex, tom. I.

354

offrent un genre analogue de dcoration, pour l'encadrement des tables dans lesquelles est contenu, plusieurs colonnes, le dtail des
messes, des bndictions et oraisons que renferme le manuscrit.
Le mode d'ornementation adopt pour les Canons d'Eusbe, introduisit naturellement dans les manuscrits liturgiques les
compositions d'architecture. Les figures bibliques de cit et de palais fournissaient d'ailleurs l'imagination des artistes de mystrieux thmes
remplir. C'est de l que sont provenus les gracieux et tonnants difices que l'on admire sur l'vangliaire de Saint-Mdard de Soissons. Le
peintre a compos ces divers sujets avec une entente de la perspective et du dessin que l'on ne saurait trop admirer. D'autres fois, les
difices servent seulement l'ornement d'une scne personnages, et n'en fournissent pas moins matire de curieuses tudes pour
l'histoire de l'art. Nous citerons, en particulier, comme un prcieux rpertoire de l'architecture byzantine, les innombrables dessins du
Mnologe de Basile, que nous avons dj mentionn, et sur lequel nous reviendrons bientt. Sans doute, dans l'apprciation des divers
monuments architectoniques que nous prsentent les manuscrits liturgiques, il faut laisser une part quelconque aux fantaisies des artistes ;
mais il n'en est pas moins vrai que l'on peut aisment tablir, l'aide des miniatures de ces livres, une srie prcieuse et encore inexplore
d'difices religieux ou civils qui commenant aux glises, palais ou forteresses, de style byzantin et roman, vient ensuite offrir, du XIII
au XV sicle, les plus charmantes applications du genre ogival, et se termine enfin sur les Brviaires et Missels de la Renaissance par un
habile et ingnieux emploi des ordres grecs.
Mais les artistes liturgiques ne se bornrent pas reproduire ou inventer des types d'architecture pour l'ornement des livres du
service divin. Leur gracieuse et

355

abondante imagination se donna carrire en produisant, en dehors des lettres ornes, un nombre infini de vignettes d'ornement, sur
lesquelles l'or et les plus vives couleurs furent appels rehausser les inventions toujours nouvelles d'un gnie inpuisable.
L'poque carlovingienne est remarquable entre toute toutes par ce genre de merveilles. Tantt c'est l'arabesque qui court en encadrement de
la page entire sur une bande pourpre comme dans l'vangliaire de Lothaire et dans celui de Saint-Mdard de Soissons ; tantt les plus
dlicieux rinceaux sont employs finir les lignes d'un alina que le calligraphe a mnag dessein. D'autres fois, des rosaces aussi
gracieuses qu'originales s'pandent au centre d'une grande initiale, comme sur la premire lettre du texte de saint Luc, dans l'vangliaire de
l'glise du Mans.
Les amateurs d'une rgularit classique peuvent faire valoir, sans doute, d'excellentes raisons contre cette profusion d'ornements;
mais l'il n'en est pas moins charm autant qu'tonn, la vue de ces pages resplendissantes o tous les genres de luxe sont accumuls.
Nous citerons en exemple la premire page de saint Marc, sur l'vangliaire de Claude Fauchet, la Bibliothque nationale, On n'y voit pas
moins de dix-neuf lignes ou bandes, toutes du plus grand effet. D'abord, une arabesque courant horizontalement; suivent
une bande de vert, une ligne d'criture (ce sont des vers en l'honneur de l'vangliste), une bande d'outremer, un rinceau horizontal, une
bande d'outremer, une ligne d'criture, une bande de vert, un rinceau plus large, une bande de vert, une ligne d'criture, etc. Le texte
s'ouvre enfin en onciales d'or, sur le parchemin blanc; mais dj la seconde ligne est reue sur une bande pourpre.
Ce genre d'ornementation par les vignettes et les enroulements continua d'tre employ aprs le IX sicle. Dans les trois si cles
suivants, la main se montra moins lgre

356

et l'imagination moins riche; toutefois, on suit avec intrt la filiation de cet art ingnieux dans les livres liturgiques de cette poque, et il offre
encore des oeuvres dignes d'tre admires sur le Bndictionnaire d'iEthelgar, sur le Missel de Robert de Cantorbry, sur l'vangliaire
de Nieder-Altach, etc.
Vers la fin du XII sicle, le got d'ornements se relve, et au xnie, commence dcidment le rgne des enlumineurs dont le nom
est franais, et dont l'art qui ne demandait qu' s'exercer sur toute sorte de livres se consacra d'une manire particulire ceux de la Liturgie.
Les enlumineurs empruntrent d'ordinaire les lments de leurs riches bordures de page au rgne vgtal, dont ils imitrent les feuillages, les
fleurs et les fruits, avec une tonnante vrit. Souvent aussi, ils s'exercrent rendre des insectes, des pierres prcieuses, et ils y parvinrent
avec un rare bonheur. Leur manire se perfectionna encore dans le XIV sicle, et on en peut voir un admirable spcimen dans le Missel de
Clment VII, la Bibliothque d'Avignon, sur lequel, toutes les pages, la marge de chaque 'colonne est occupe par une arabesque peinte
et rehausse d'or avec fruits et feuillages, et se prolongeant en filigrane dlicat au del du texte.
Vers la fin du XV sicle, la licence qui aprs avoir souill les premiers essais de la posie moderne, se faisait jour dans les uvres
de l'ornementation, et jusque sur les sculptures du sanctuaire, n'eut garde de respecter les enluminures des livres. Les encadrements des
Missels eux-mmes ne furent pas pargns. On vit des animaux profanes, des poses lascives, les personnages les moins graves de la
mythologie, figurer sur les encadrements des textes les plus sacrs ; tel tait le malheureux esprit de l'poque qui prluda aux dsastres de la
rformation. Toutefois, il faut convenir que si les livres liturgiques du sicle qui les transmit aux presses typographiques,

357

mritent des reproches pour le dfaut de convenance dans les ornements des marges, les scnes personnages qu'on y admire sont
gnralement de la plus grande beaut, et pour l'ordinaire, n'ont rien perdu encore du caractre religieux que l'on admire dans les uvres
des sicles prcdents.
Ce que nous disons ici des sujets historiques dont les livres liturgiques du moyen ge sont remplis, nous amne naturellement
parler de ce nouveau genre de richesse qui les rend si prcieux l'histoire de Fart. Nous avons cru devoir passer des lettres ornes aux
dcorations architectoniques, et de celles-ci aux vignettes d'encadrement ; mais nous ne perdions pas de vue cet autre mrite bien suprieur
qu'ont eu les livres du service divin d'avoir t, avec les murs et les absides des basiliques, les heureux dpositaires des premiers essais et
des dveloppements de la peinture historique. Toutefois, nous tenons faire observer que l'immense service que ces manuscrits ont rendu
est uniquement d leur qualit de livres liturgiques. Les dessins historiques ont procd d'abord de l'intention qu'on avait d'orner avec plus
de richesse et d'invention les lettres initiales par lesquelles s'ouvraient les textes sacrs; de l on en vint l'ide de peindre des sujets
proprement dits qui eussent rapport ces textes, au livre lui-mme, sa destination, etc. C'est donc la Liturgie que l'art est redevable du
pas immense que les miniaturistes l'ont mis porte de faire, quand ses forces et ses moyens furent suffisamment prpars.
Les faits dmontrent jusqu' l'vidence les assertions que nous mettons ici. Pour ce qui concerne l'introduction de la peinture
personnages, l'occasion des lettres initiales, il suffit de consulter le Sacramentaire de Gellone, manuscrit du VIII sicle, pour reconnatre
comment les ornements, jusqu'alors de pur agrment, tendirent promptement

358

devenir significatifs. Sur ce prcieux manuscrit, le Canon de la Messe s'ouvre par l'image du Sauveur sur la Croix l'occasion du T,
premire lettre de ces mots : Te igitur. La Messe de l'Invention de la Sainte Croix prsente, dans la premire lettre, un homme occup
quarrir un arbre. La Collecte de la Messe, Tempore belli, dbute par une initiale o l'on voit un guerrier arm de pied en cap. La sainte
Vierge, saint Michel, saint Herms, sainte Agathe, etc., figurent tour tour dans la premire capitale des Oraisons consacres leur honneur.
Il est ais de comprendre que ces essais, tout barbares qu'ils soient sur ce manuscrit wisigothique, ne peuvent dj plus compter parmi les
accidents de l'alphabet anthropomorphe; c'est dj la peinture au service de la Liturgie. On trouve, il est vrai, vers la fin du mme sicle, de
rares manuscrits sur lesquels les sujets historiques sont pleine page ; nous citerons en ce genre l'vangliaire dit Heures de Charlemagne,
la Bibliothque du Louvre; mais le sujet de ces peintures est galement emprunt au caractre hiratique du livre lui-mme. Ce sont les
quatre Evanglistes et le Christ.
Au IX sicle, la coutume de peindre de vritables tableaux sur les livres liturgiques s'tablit dcidment dans l'glise latine ; mais
les artistes ne renoncent pas pour cela l'usage antrieur dhistorier les capitales. Sur l'vangliaire de Saint-Mdard de Soissons, la
premire page de saint Luc en offre deux exemples. Le Christ est assis dans l'initiale du mot Quoniam; la troisime lettre du mme
mot prsente la scne de la Visitation de la sainte Vierge. Le Sacramentaire de Drogon est remarquable aussi par des initiales de diverses
grandeurs, traites de mme; nous citerons comme digne d'une attention particulire le T qui ouvre la premire oraison du Canon. Sur
l'vangliaire de Louis le Dbonnaire, la Bibliothque nationale, l'initiale de chacun des quatre textes est

359

forme par l'animal symbolique de l'vangliste. La disposition est diffrente sur l'Evangliaire de Laon; les quatre animaux runis y forment
scne autour de la premire lettre du texte de saint Matthieu.
Cette coutume d'utiliser ainsi le trac de la lettre pour y peindre un sujet en rapport avec le texte, ne s'arrte pas l'poque
carlovingienne. Dans toute la dure de la priode des manuscrits, on en rencontre des exemples: mais au XIV sicle, lorsque le dessin est
devenu plus correct, et que l'art d'appliquer les couleurs a fait de srieux progrs, cette manire d'historier les lettres produit au centre de
chaque grande initiale, sur certains manuscrits liturgiques, de vritables merveilles en fait de miniature. Nous citerons encore le beau Missel
de Clment VII dont nous avons dj parl, o cette particularit se rencontre pour ainsi dire chaque messe; pour le XV sicle, un
Pontifical du Vatican, dcrit par d'Agincourt, sur lequel les initiales sont d'une largeur qui rappelle un peu trop, peut-tre, les proportions
carlovingiennes, et se divisent en plusieurs compartiments habits chacun par une petite scne; l'vangliaire reli en vermeil, la
Bibliothque nationale o chaque vangile a sa grande lettre orne personnages ; nous signalerons entre autres le P du mot Passio, divis
en quatre sujets diffrents. Les beaux livres de chur qui sont une des gloires de l'Italie, et dont nous parlerons bientt, ne sont pas moins
riches par leurs initiales histories que par les tableaux si admirs qu'ils contiennent.
Enfin, nous rangerons, sinon dans la classe des lettres ornes, du moins dans un genre presque analogue, ces charmantes
vignettes que l'on admire en tte de chaque mois, au calendrier d'un grand nombre de Missels du XV sicle. Tantt les saints du mois s'y
prsentent en groupe avec chacun leur attribut; tantt des scnes rustiques

360

y retracent les travaux particuliers chaque saison, - sous la protection des amis de Dieu dont les noms se lisent au-dessous, chacun leur
jour. Ce dernier genre d'ornementation se remarque quelquefois aussi, quoique plus rarement, sur des Brviaires du mme temps, par
exemple, sur celui du cardinal Grimani, dont nous aurons bientt parler.
S'il fallait maintenant entreprendre la description des grandes vignettes dont les manuscrits liturgiques du moyen ge sont remplis,
et que nous dcorons tout franchement du nom de tableau, il faudrait un cadre bien autrement tendu que celui qui nous est laiss dans
ces Institutions. Qu'il nous suffise de dire que, pour ne parler que des livres de l'glise latine, partir seulement du VIII sicle, et en ne
s'arrtant qu'aux manuscrits connus dont les miniatures mritent d'entrer dans une histoire de l'art chrtien, il y aurait de quoi occuper les
labeurs d'une longue vie. On peut dj s'en faire une ide en feuilletant les livraisons de la magnifique publication que M. le comte
deBastard a commence, sous le titre de Peintures des manuscrits, depuis le VIII sicle jusqu'au XVI; encore cet ouvrage, s'levt-il des
proportions colossales, ne saurait embrasser qu'une bien faible partie des uvres qui mriteraient d'tre signales et reproduites.
En attendant la continuation et l'achvement si dsir ! de l'uvre laquelle s'est vou M. le comte de Bastard, ceux de nos
lecteurs qui dsirent prendre une ide des merveilles que la peinture a confies aux manuscrits, dans toute la dure du moyen ge, peuvent
consulter l'admirable travail du R. P. Cahier, de la Compagnie de Jsus. Il serait regretter que cet ensemble d'observations, si neuves pour
la plupart, o la dlicatesse du got le dispute la solidit de l'rudition, demeurt longtemps encore enfoui dans le tome dj recul d'un de

361

nos recueils priodiques (1). La simple rimpression de ces articles serait un bienfait pour l'art chrtien, et sans doute l'auteur ne manquerait
pas d'enrichir une rdition si dsirable de nouvelles remarques et de nouveaux faits, que ses travaux continuels le mettent mme de
recueillir tous les jours. Nous esprons que son amiti pour nous voudra bien excuser les instances que nous nous permettons de lui
adresser ici, en face du public, et sans sortir du sujet que nous traitons, puisque la plupart des miniatures sur lesquelles les articles dont nous
parlons contiennent de si habiles apprciations et de si prcieuses thories, appartiennent aux manuscrits liturgiques.
Ainsi, nous n'essayerons point de raconter en dtail les services dont la peinture est redevable la Liturgie ; nous nous bornerons
rappeler, dans l'ordre chronologique, quelques-uns des principaux manuscrits, l'aide desquels se poursuit la chane des miniaturistes qui
'consacrrent leur pinceau l'ornement des livres du service divin. Mais auparavant, nous devons dire l'honneur de la Liturgie, que ce fut
grce la libert que la nature mme des livres de l'autel et du chur assurait aux peintres auxquels ils taient confis, qu'on vit l'art briser
ses entraves, et apparatre adulte, au moment mme o l'on avait toute raison de le croire encore retenu dans les langes pour de longs
sicles. Presque tous les artistes auxquels, partir du XIII sicle, la peinture dut son essor, avaient dbut par les miniatures des missels et
des antiphonaires, et leurs oeuvres sur vlin avaient ds longtemps abandonn la raideur byzantine des mosaques et des peintures
murales, lorsqu'enfin ils se hasardrent rendre en grand, sous les yeux du peuple, ces heureux essais dont le sanctuaire avait, pour ainsi
dire, garde seul le secret. Vasari recueillant, au XVI sicle, les

(1) Annales de Philosophie chrtienne, tom. XVIII.

362

traditions historiques sur les premiers matres de l'art, nous les montre presque tous occupant leurs premiers loisirs peindre des livres
liturgiques, et, plus tard, Lanzi se fait un devoir de reconnatre l'immense service que ces compositions indpendantes rendirent l'art lui-
mme, ds le XIII sicle. Les miniaturistes, dit-il, qui, aucune a poque, n'ont t rares en Italie, contriburent former ce caractre
d'originalit, quel qu'il ft, en se multipliant pendant ce sicle, et en s'avanant par leur seule industrie ; car ils copiaient les objets uniquement
d'aprs la nature, sans jamais consulter aucun modle, soit italien, soit grec. Ils avaient mme dj t fort loin dans toutes les parties de la
peinture, lorsque Giotto parut (1).
Les noms que nous aurons citer tout l'heure, confirmeront amplement la remarque du savant italien; mais on verra, bien au del
du XIII sicle, la pit catholique s'unir au gnie de la peinture pour embellir les livres de la Liturgie, et, en retour, puiser dans cette
occupation sainte les plus prcieuses inspirations.
Un autre point qu'il est galement important de signaler, c'est la relation que l'on vit s'tablir d'elle-mme entre les miniatures des
manuscrits sacrs et la manire des sujets peints, sur les verrires des glises. L'avantage reste sans doute pour l'excution aux scnes qui
dcorent les livres liturgiques, et cause de la plus grande libert de l'artiste peignant son aise sur le vlin, tandis que le peintre sur Verre,
gn par les ncessits mcaniques de son art, tait loin d'avoir pour oprer la mme facilit, et aussi parce que les scnes que ce dernier
avait reprsenter ne devaient tre considres qu' distance ; mais le rapport de ces deux ordres de peinture liturgique n' en est pas moins
rel.

(1) Storia pittorica della Italia, tom. III.

363

Les livres du service divin se recommandent encore par la conservation d'un grand nombre de portraits historiques qui, sans eux,
ne seraient jamais arrivs jusqu' nous. Les donateurs de ces beaux manuscrits, les personnages auxquels ils taient offertes, les artistes qui
les excutaient, y figurent tour tour ; Lothaire sur lvangliaire et sur le Psautier qui portent son nom ; Emma, femme de Lothaire, sur le
Psautier connu sous le nom de cette princesse ; Charles le Chauve sur l'vangliaire de saint Emmeran de Ratisbonne et sur celui de saint
Denys; Henri III, et l'impratrice Agns, sa femme, avec leurs prdcesseurs, Conrad le Salique et Gisle, sur celui de l'Escurial; Basile II, sur
le beau Psautier grec de saint Marc; la Vaticane, la comtesse Mathilde sur son Evangliaire ; Jean et Alexis Comnne, sur le magnifique
Evangliaire grec du XII sicle; on pourrait conduire cette liste jusqu'au XVI sicle, et l'enrichir de plus de cent noms importants pour
l'histoire aussi bien que pour l'art.
Quant aux dtails qui se rapportent directement la Liturgie, nous dirons encore que les peintures des manuscrits du service divin
sont la source la plus sre laquelle on puisse demander les vritables traditions sur la forme des habits sacrs, et sur l' excution des
crmonies durant les sicles qui ne nous ont pas laiss de monuments figurs dont on puisse accepter les donnes avec scurit. Le
pinceau des artistes liturgiques nous a conserv les costumes, les attitudes, les ameublements sacrs, avec un dtail et une abondance que
l'on ne saurait trop apprcier. Un album qui recueillerait tous ces dessins, du IX au XV sicle, serait de la plus grande utilit pour cette partie
de la science des rites ; on pourrait le complter au moyen des verrires, sans oublier non plus les mosaques de Rome, de
Ravenne,etc.,dont un grand nombre prsentent des dtails liturgiques bien antrieurs au X sicle. Quant

364

aux manuscrits, il nous suffira de rappeler le Sacramentaire du Sminaire d'Autun, du IX sicle, sur lequel on voit les quatre ordres mineurs,
les trois ordres majeurs et l'piscopat, figurs chacun par un personnage dans le costume et les attributs qui lui sont propres (1); le Pontifical
de Landolphe, la Minerve; celui de l'glise de Lyon, du XIV sicle, la Bibliothque de cette ville; celui de Boniface IX, la Vaticane, etc.
Pour donner maintenant au lecteur une ide, si imparfaite qu'elle soit, des manuscrits liturgiques miniatures, ; nous allons
parcourir les sicles, du VIII au XVII, signalant sur notre route quelques-uns de ces prcieux monuments de la pit de nos pres. Nous
n'avons point la prtention d'approfondir la matire ; une telle uvre, outre qu'elle serait trop au-dessus de nos forces, dpasserait totalement
les moyens qui peuvent tre notre disposition; notre intention est seulement de dposer dans cet ouvrage une numration telle quelle des
principales uvres de la peinture liturgique. Nous n'avons vu de nos yeux qu'une bien faible partie de ces monuments; un plus grand nombre
nous est connu par des fac-simils ; quant aux autres, nous avons pu, comme tout le monde, les apprcier au moyen de savantes et fidles
descriptions. C'est donc tout fait sans prtention que nous allons procder ce dnombrement dont nous reconnaissons tout d'abord
l'imperfection et l'insuffisance.
Nous ne nous arrterons pas ici sur lvangliaire syriaque de la Laurentienne, crit par le moine Rabula, dont nous avons dj
parl plusieurs fois. Ce manuscrit appartient au VI sicle ; mais il donne lieu de remarquer que les Grecs ont prcd les Latins dans l'usage
d'orner de sujets historiques les livres de la Liturgie. Le fameux

(1) Sur ce prcieux Sacramentaire, voir la Note B, la fin de ce chapitre.

365

Virgile Vatican montre cependant que, longtemps dj avant le VI sicle, on savait historier les livres dans l'Occident, et d'ailleurs, en
remontant dans l'antiquit paenne, nous apprenons de Pline que Varron avait embelli de sept cents portraits ses Vies des hommes illustres.
La Liturgie chrtienne fit revivre et sut perptuer cet usage de complter les textes par des peintures, de mme qu'elle emprunta aux rescrits
des empereurs et aux plus somptueux manuscrits de la gentilit le luxe des vlins teints de pourpre et d'azur; de mme qu'elle adopta et fit
fleurir dans ses beaux livres l'art antique des chrysographes. Nanmoins, comme nous venons de le dire, l'glise orientale fut la premire
taler toutes ces richesses sur les manuscrits du service divin. Les rminiscences de l'ancien monde se conservrent plus longtemps dans
l'empire chrtien d'Orient; on reconnat mme souvent des allures classiques sur plus d'une miniature trace par des mains grecques.
La chrtient latine, au contraire, n'offre sur ses plus | anciens manuscrits liturgiques que des formes austres ; peine quelques
initiales schement ornes ; certaines couleurs dures et pauvres. La richesse arrive enfin ; mais elle ne se dclare d'abord que dans le
matriel de l'criture par la teinture du vlin, et Tor ou l'argent dans les caractres. Il faut attendre le vine sicle pour voir arriver les miniatures
personnages. Longtemps les types apparaissent simplement imits de ceux de l'art byzantin ; l'lment occidental semble peine
perceptible, et cependant, quand le temps sera venu, telle est la vigueur de la sve latine, qu'elle dgagera tout un art nouveau et complet, au
moyen de ces livres qui, aprs avoir dbut par Byzance, finirent par enfanter une esthtique chrtienne qui marchait d'un tel progrs qu'elle
et pu se passer des secours de la prtendue Renaissance.

366

Nous commencerons par noter pour le VIII sicle, PAntiphonaire de saint Grgoire, conserv Monza, et dont il a dj t
question, sous un autre rapport. On voit sur ce manuscrit la plus ancienne reprsentation de saint Grgoire le Grand. Le Pontife est assis
devant un pupitre; une colombe balance sur ses ailes lui dicte les chants qu'il crit sous sa dicte (1). Comme il n'est pas probable que saint
Grgoire se ft fait peindre en cette manire, il est vident que l'on ne peut admettre la tradition qui fait donner cet Antiphonaire par l e saint
Pape lui-mme Thodelinde ; c'est pourquoi nous prfrons le reculer d'un sicle (2). Nous plaons ensuite le Sacramentaire
de Gellone (3), qui, malgr le peu de dveloppement de ses miniatures, n'en est pas moins une uvre capitale en ce genre pour l'Occident,
ainsi que nous l'avons remarqu plus haut.
Au IX sicle, les manuscrits liturgiques peintures sont nombreux et dignes de l'poque. Nous citerons en tte les vangliaires
de saint Mdard de Soissons, dont nous avons dj tant parl, de saint Emmeran de Ratisbonne, digne en tout d'tre compar au premier, de
Hautvillers, de Sainte-Genevive, de Lothaire, de l'Eglise du Mans, des Clestins de Paris, de saint Angilbert, Abbeville. Ils sont tous
remarquables par de grandes miniatures pleine page, dont chacune reprsente l'un des quatre Evanglistes ; souvent une cinquime est
consacre au Sauveur des hommes. Nous avons parl ailleurs des lettres personnages que l'on rencontre dans les manuscrits du IX
sicle. Quant aux peintres de ces

(1) Frisi, Memorie di Monza, tom. III.
(2) Au IX sicle et dans les suivants, on trouve frquemment cette reprsentation de saint Grgoire, en tte des Sacramentaires et des
Antiphonaires, comme une expression de la reconnaissance de l'Eglise pour les travaux liturgiques de ce grand Pontife.
(3) Bibliothque nationale, ancien fonds, n 163.

367

vangliaires, ils sont demeurs inconnus, hors ceux qui excutrent les deux beaux manuscrits de saint Emmeran et de Hautvillers, et dont
nous avons donn plus haut les noms.
Outre les vangliaires, le IX sicle prsente ses beaux sacramentaires, entre lesquels nous signalerons deux des plus
remarquables pour les peintures : le Sacramentaire de Drogon et celui d'Autun, dont nous avons dj eu occasion d'entretenir le lecteur. On
ne doit pas oublier non plus le Canon de la messe en lettres d'or, venu originairement de Metz, et conserv la Bibliothque nationale, qui
offre plusieurs grandes miniatures, l'une entre autres reprsentant saint Grgoire, assis sur un trne, son antiphonaire en main (1). Le
caractre des peintures liturgiques du IX sicle, sur les manuscrits latins, tonne souvent par la hardiesse du dessin, dans lequel on sent
dj une vigueur propre qui, malheureusement, s'arrta pour des sicles, mais qui n'en fait pas moins dj prsager les desti nes futures de
l'art, en dehors des influences byzantines. Il y a mme de la grce et une tude remarquable dans une des peintures du Canon que nous
venons de signaler. C'est celle qui reprsente un saint revtu d'habits laques entre deux saints vques.
On trouve aussi dans plusieurs vangliaires du neuvime sicle des peintures consacres aux Evanglistes, et sur lesquelles
l'artiste s'est videmment inspir de modles classiques. M. de Bastard en a reproduit plusieurs, et on doit citer en ce genre les prcieuses
peintures de l'vangliaire de saint Angilbert, Abbeville. Toutes ces merveilles si longtemps oublies nous donnent un riche spcimen de ce
que l'art osa tenter l'poque carlovingienne.
Dans le X sicle, la peinture des manuscrits liturgiques de l'Occident ne peut dj plus se soutenir cette hauteur, tandis que ceux
de l'glise grecque semblent au

(1) De Bastard, Peinture des manuscrits, Ire livraison.

368

contraire prsenter un mouvement d'ascension sous ce rapport. Nous citerons pour lglise latine, le Pontifical de saint Dunstan (1), qui porte
en tte plusieurs miniatures reprsentant le Christ ici sur la croix, l s'appuyant sur cet instrument de salut. Ces dessins tonnent encore par
leur correction ; on ne pourrait avec certitude les attribuer saint Dunstan lui-mme, qui, comme l'on sait, l'art de la peinture n'tait pas
tranger. Il nous est mme rest un dessin authentique de sa main (2). C'est aussi un pinceau anglais que la Liturgie est redevable
du Bndictionnal d'Ethelwold, dj signal, et que la main du chapelain Godeman a orn d'une trentaine de miniatures des plus
remarquables. Ces peintures ont t donnes au public par M. Rokeivode Gage, savant archologue anglais et catholique.
En Italie, nous trouvons au X sicle, moins qu'on ne dt le faire remonter aux dernires annes du IX, le Pontifical
de Landolphe, vque de Capoue, l'un des plus prcieux manuscrits de la Minerve, Rome, sur lequel les divers rites de l'ordination sont
reprsents par des scnes personnages, d'une manire un peu barbare, mais pleine cependant du plus haut intrt liturgique (3).
Les Grecs nous fournissent au X sicle, entre autres vangliaires, celui qui est gard dans la Bibliothque de la Badia,
Florence, et dont huit miniatures intressantes sont reproduites par Gori (4) ; celui de la Bibliothque nationale, signal par Dom Montfaucon,
et qui prsente sur fond d'or les quatre vanglistes d'un dessin

(1) Bibliothque nationale, ancien fonds, n 943.
(2) D'Agincourt, Peinture, planche CLXIV.
(3) Ciampini, De perpetuo Azimorum usu. Catalano, Comment. In Pontificale Romanum, tom. Ier, o il donne la description raisonne de ces
dessins si importants pour la tradition liturgique. D'Agincourt, qui en reproduit une grande partie, Peinture, planches XXXVII et XXXVIII.
(4) Thesaurus veterum Diptychorum, tom. III.

369

remarquable (1), etc. Mais nous devons citer par-dessus tout le fameux Mnologe de la Vaticane, excut par ordre de l'empereur Basile le
Macdonien, et qui ne contient pas moins de quatre cent trente scnes, correspondantes aux ftes de l'glise grecque, pendant les six
premiers mois de son anne liturgique, en commenant septembre (2). La varit des lments qui entrent dans la composition de chaque
scne, fait de ce recueil une mine inpuisable pour mille dtails qui intressent les arts; les difices, les ameublements dignes d'tre observs
s'y rencontrent en foule. Quant aux personnages, ils se ressentent, il est vrai, de la dcadence gnrale qui rgnait alors ; ainsi, il ne faut pas
aller demander aux peintres du Mnologe de Basile une tude quelconque de l'anatomie; toutefois, certaines traditions de l'antique cole
grecque ont surnag dans le naufrage. Un grand nombre de types, surtout parmi les ttes de vieillards, ont conserv de la dignit. Plusieurs
saints vques sont remarquables par la majest du maintien ; beaucoup de saintes femmes par une modestie imposante. Les noms des
artistes auxquels est d ce prcieux monument se sont conservs; chaque miniature porte dans la partie suprieure le nom de son auteur. Ce
sont : Pantalon, Simon, Michel Blachernita, Georges, Mena, Simon Blachernita, Michel Mikros et Nestor. Un psautier grec qui se rattache
aussi l'empereur Basile II, dont il offre le portrait, et qui est venu de Venise la Bibliothque nationale, est galement remarquable par ses
miniatures.
Les manuscrits liturgiques du XI sicle ne sont pas tout fait sans intrt sous le rapport des peintures,

(1) D'Agincourt, Peinture, planche XLVII.
(2) Toutes ces miniatures ont t reproduites par la gravure, mais malheureusement avec trop de ngligence, dans la belle dition de ce
Mnologe intitule : Menologium Grcorum Basilii imperatoris. Urbin, 1727. 3 vol. in-fol.

369

bien qu'elles y soient assez rares. Nous citerons, entre autres, l'Homliaire du Mont-Cassin, excut sous l'abb Didier et dont nous avons
dj parl ; le Brviaire d'Oderise, successeur de Didier, conserv la bibliothque Mazarine, dans lequel on trouve dix miniatures pleine
page, la suite les unes des autres, reprsentant divers faits du Nouveau Testament, depuis la Prsentation au Temple, jusqu' la descente
du Saint-Esprit. Ces dessins d'un coloris extrmement faible, sont beaucoup moins barbares qu'on aurait lieu de l'attendre de leur poque.
L'Evangliaire donn par la comtesse Mathilde l'abbaye de Saint-Benot-de-Mantoue, d'o il a pass depuis la Vaticane, n'est pas moins
digne de remarque par les scnes de la vie de la sainte Vierge dont il est orn, et que Lanzi considre comme d'une haute importance pour
l'histoire de l'art en Italie, au XI sicle.
Nous ne saurions oublier non plus les Exultet du samedi saint, que ce sicle aimait dcorer de peintures destines exprimer les
diffrents rites de la Bndiction du Cierge pascal, et les sublimes mystres que l'glise clbre dans la prire qui les accompagne.
Le Paschale Prconium tait crit sur un vaste rouleau de parchemin, et des scnes personnages venaient de temps en temps interrompre
le texte, offrant aux yeux du peuple sous une forme sensible la signification des paroles que le diacre prononait. Ces miniatures taient
traces dans un sens inverse celui de l'criture, en sorte que le rouleau se dpliant sur l'ambon mesure que le diacre avanait, les fidles
taient mis mme de suivre les mystres que proclamait le ministre sacr. D'Agincourt a donn en entier les miniatures d'un de ces Exultet,
et quelques dtails de celles de plusieurs autres que l'on garde Rome, dans les Bibliothques du Vatican, de la Minerve et Barberini (1).

(1) D'Agincourt, Peinture, planches LIII LIV.

371

Pour l'glise grecque, nous indiquerons comme monument du XI sicle, le riche vangliaire de la Bibliothque de Sienne, qui
provient originairement de la Chapelle impriale de Constantinople ; mais ses peintures sont loin de valoir celles du Mnologe de Basile.
Parmi les manuscrits liturgiques du XII sicle, nous avons signaler deux Evangliaires grecs du Vatican ; le premier qui offre
maintenant sur sa couverture les armes de Paul V, et l'autre qui porte une date correspondante l'anne 1228, et parat avoir t l'usage de
l'empereur Jean II Comnne et Alexis son fils; nous en avons dj parl. Les miniatures de ces deux manuscrits, malgr leur caractre
byzantin, sont assez remarquables par l'invention et le mouvement (1). Elles sont toutefois loin de valoir, pour la varit et l'tendue des
sujets, celles d'un Homliaire grec pour les ftes de la sainte Vierge, que l'on garde pareillement la Vaticane (2).
En fait de manuscrits latins, nous ne pourrions omettre sans injustice le bel vangliaire du moine Lieutold, que nous avons dj
mentionn plusieurs fois, et qui, outre les quatre grandes miniatures des vanglistes, la faon carlovingienne, en prsente encore un
grand nombre relatives la vie du Sauveur, dans le cours du volume (3). Le XII sicle nous offre aussi l'Homliaire de la Religieuse Guda, le
Psautier Barberini (4), l'Antiphonaire de Saint-Martin des Champs (5), etc.
L'art de la peinture commena briser ses entraves dans la seconde moiti du XII sicle ; le XIII lui vit faire de nouveaux progrs,
et les livres liturgiques continuaient d'tre le champ sur lequel il essayait ses forces. Nous

(1) D'Agincourt, Peinture, planches LVII et LIX.
(2) Ibid., planches L et LI.
(3) Silvestre, Palographie universelle.
(4) Rumhor, cit par le P. Cahier.
(5) De Bastard, Peintures des manuscrits.

372

citerons du XIII sicle, le prcieux vangliaire de Saint-Martial de Limoges, conserv dans la collection particulire de M. de Bastard, qui en
a donn plusieurs miniatures dans ses Peintures des manuscrits. On doit y remarquer surtout les deux sujets reprsentant les Mages devant
Hrode et la fuite en Egypte, qui rivalisent avec les meilleurs vitraux du temps.
C'est aussi au XIII sicle que s'ouvre la srie de ces beaux livres liturgiques illustrs qui sont une des gloires de l'Italie. Elle
commence lOrdo officiorum SenensisEcclesi, dont nous avons dj fait mention. Ce manuscrit, qui fut excut en 1213 par le
chanoine Oderico, n'est toutefois remarquable, sous le point de vue qui nous occupe, que par ses encadrements forms d'animaux et de
petites figures (1). Il ne nous reste que des regrets pour les prcieux livres de chur que le Bndictin Serrati peignit en 1240 pour la
cathdrale de Ferrare, et qui, au rapport de Cittadella, taient remplis de sujets personnages, rendus avec noblesse et lgance (2). Ces
livres, dont on n'a pu conserver que le souvenir, servent du moins continuer la chane de ces Bndictins italiens auxquels on doit, au XI
sicle, l'Homliaire du Mont-Cassin et le Brviaire de l'abb Oderise, et qui eurent de si admirables successeurs dans les XIV et XV sicles.
Lorsque le XIII achevait son cours, Giotto tait dans toute sa fleur, et l'on sait que plus d'une fois ce grand artiste employa ses loisirs
peindre des miniatures sur les manuscrits.
Mais la peinture des livres liturgiques s'lve plus haut encore au sicle suivant, pour grandir toujours davantage. Parmi les
monuments du XIV sicle, nous rappellerons, en France, le superbe Missel de Clment VII, Avignon,

(1) Valry, Voyages en Italie, liv. XVI, chap. XIII. Le savant abb Trombelli a publi Venise, in-4, le texte de lOrdo Senensis, mais sans
les dessins.
(2) Rio, De lArt chrtien.

373

que nos lecteurs connaissent dj, et le Brviaire dit de Belleville, la Bibliothque nationale. Ce brviaire, qui est selon le rite des Frres
Prcheurs, fut donn par le roi Charles VI Richard II, roi d'Angleterre. Il est en deux volumes in-8, dont le premier est rempli de miniatures
du genre le plus gracieux, et d'une fracheur de coloris laquelle le temps n'a rien enlev. Le second volume, beaucoup moins riche, n'offre
de miniatures qu'aux bordures. En Allemagne, l'vangliaire de Jean d'Oppaw, dont il a dj t question, est remarquable aussi par des
scnes intressantes, qui sont relatives la vie de chacun des vanglistes.
En Italie, l'cole bndictine se signala Florence dans le monastre camaldule des Anges. Les deux plus illustres peintres de
cette abbaye furent Dom Silvestre et Dom Jacques le Florentin. Leur pinceau enlumina vingt volumes in-folio, tant pour le chur que pour
l'autel; dix-neuf ont malheureusement pri depuis longtemps (1). Lon X, malgr son got pour un genre de peinture moins mystique,
convoita cette prcieuse collection, et il l'et fait transporter Saint-Pierre, si les diffrences qui existent entre la Liturgie bndictine et la
romaine n'eussent pas rendu ces livres impropres au service de la Basilique vaticane. Au reste, cet auguste temple a possd jadis deux
livres de chur copis et peints par les deux Camaldules; il y en avait aussi Venise, dans le monastre du mme ordre, situ dans l'le de
Saint-Michel, prs Murano (2). Des vingt volumes de Florence, un seul

(1) On peut se faire une ide de la beaut des miniatures qui ornaient ces livres jamais respectables, par un seul fait. Plusieurs des
capitales ornes dont ils taient remplis sont aujourd'hui parses dans des portefeuilles anglais. Une seule, de 14 pouces, reprsentant la
mort de la sainte Vierge, a t paye 100 livres sterling par M. Ottley. (Le R. P. Cahier, ibid.)
(2) Rio, ibid. Le P. Cahier, ibid.

374

Missel reste aujourd'hui, conserv prcieusement dans la bibliothque Laurentienne (1).
Nous ne devons pas omettre non plus parmi les miniaturistes bndictins de cette poque, le clbre Gnois Cybo, dit le Moine des
Iles d'or, parce qu'il habitait l'abbaye de Lrins. Il florissait vers 1370, et mourut en 1408. Nous ne devons parler ici que de ses travaux sur les
livres liturgiques; mais il est impossible de ne pas signaler le magnifique office de la Sainte Vierge qu'il dcora de peintures admirables, et
qu'il offrit Yolande d'Aragon, mre du roi Ren (2). D'Agincourt pense qu'on peut attribuer aussi avec vraisemblance Cybo les miniatures
du Pontifical de la Vaticane, dont il a donn un specimen, planche LXXV.
Le XV sicle dpasse tous les autres par la richesse des peintures de ses livres liturgiques. Les grandes bibliothques et les
collections particulires contiennent d'innombrables exemplaires des missels, des brviaires et autres livres, que dcora le pinceau des
artistes de cette poque. Nous ne citerons qu'un petit nombre des plus clbres. La Bibliothque nationale contient, entre autres merveilles
du xv sicle, le fameux Brviaire de Jean, duc de Bedford. Divers artistes d'ingale force se runirent pour l'enluminer : les miniatures qu'il
contient sont nombreuses et d'une grande perfection. Souvent la mme page en offre plusieurs, bien qu'il reste certains cadres qui n'ont pas
t remplis. L'Angleterre, qui envie la France ce trsor, possde le pendant du Brviaire, c'est--dire le Missel du duc de Bedford, qui fait
partie d'une collection particulire (3).Dibdin a fait graver plusieurs des miniatures de ce beau manuscrit. Dans les dpartements,

(1) Valry, ibid., liv. IX, chap. V.
(2) Dibdin, Bibliographical Decameron, tom. I.
(3) Celle du marquis de Blandford. Dibdin, Bibliographical Decameron, tom.

375

nous signalerons seulement deux chantillons de peinture liturgique: le beau Missel gard au sminaire de Poitiers, avec ses deux
magnifiques tableaux sur vlin, placs en regard l'un de l'autre, avant l'ouverture du Canon, selon l'usage de beaucoup de Missels enlumins
de cette poque (1); le Missel d'Autun, peint par l'ordre de l'vque Jean Rollin, qui mourut en 1483 ; ce manuscrit est rempli de miniatures du
plus haut intrt; celle, entre autres, du premier Dimanche de l'Avent, offre le portrait du Prlat, avec ses armes et sa devise, Deum time (2).
Mais l'Italie continue de l'emporter sur tout autre pays en ce qui concerne la peinture des livres liturgiques, au XV sicle. Nous
devons d'abord parler des clbres livres de chur de la cathdrale de Sienne; redevables de leur ornementation Benot de Matera, moine
du Mont-Cassin, qui fut aid dans cette uvre par Gabriel Mattei, de l'ordre des Servtes. Cette riche collection n'est plus complte
aujourd'hui; une partie des livres fut enleve par le cardinal de Burgos et transporte en Espagne; quelques autres sont la Bibliothque
publique (3), o l'on voit aussi le riche Graduel de Lecceto par Antoine Cerretani (4). Au milieu du XV sicle, l'abbaye camaldule des Anges,
Florence, continuait de cultiver l'art des miniatures sur les livres liturgiques. Elle avait eu

(1) Nous avons d la connaissance de ce beau missel abrg l'obligeance de Monseigneur l'vque actuel d'Angoulme, lorsqu' il exerait
encore les importantes fonctions de suprieur du grand sminaire de Poitiers. Dans le mmoire que le savant prlat consacra, il y a quelques
annes, l'ancienne Liturgie du diocse de Poitiers, il n'oublie pas de faire connatre les livres de son Eglise natale sous le rapport des
peintures qui les dcorent, en commenant par un bel Evangliaire du IX sicle et conduisant son travail jusqu' l'ouverture du XVI.
(2) Ce beau Missel appartient une collection particulire. Voyez Milin, Voyage dans les dpartements du midi de la France, tom. I.
(3) Rio, De l'Art chrtien.
(4) Valry, ibid., liv. XVI, chap. XII.

376

dans les premires annes de ce sicle, l'illustre Dom Lorenzo, qu'on a appel le Raphal du genre, et dont malheureusement les uvres
n'ont plus laiss, pour ainsi dire, qu'un souvenir. Plus tard, florissait dans le mme monastre Dom Barthlmy della Gatta, qui fut ensuite
abb de Saint-Clment d'Arezzo. Il peignit des livres liturgiques pour son abbaye, pour la cathdrale de Lucques et pour le pape Sixte IV. M.
Rio pense qu'on peut lui attribuer avec probabilit le beau Pontifical Vatican, avec ses vingt-cinq miniatures que d'Agincourt semble vouloir
donner au Prugin (1). Nous devons rapporter aussi l'cole bndictine le dlicieux Office de la Vierge, conserv dans la Bibliothque
du Mont-Cassin (2).
Mais les merveilles des livres de Sienne sont encore surpasses par les splendeurs des manuscrits liturgiques conservs Ferrare.
Ces livres de chur sont dus au pinceau de Corne Tura, dit le Cosm, disciple de Fiorini. Ils sont au nombre de vingt-trois la cathdrale, et
les dix-huit qui taient chez les Chartreux ont pass la Bibliothque publique.
L'cole dominicaine du XV sicle, si fconde pour la peinture mystique, s'exera avec zle l'embellissement des livres du service
divin. Son ineffable Jean Anglique de Fiesole dbuta dans la carrire par des miniatures d'une si grande beaut, qu'elles ont ravi
d'admiration Vasari lui-mme. Il avait eu pour matre dans cet art un frre du mme couvent de Saint-Marc, Florence, qui tait la fois
miniaturiste et peintre (3). Au reste, ainsi que nous l'avons remarqu dj, la plupart de ces artistes sur vlin, partir de Giotto, s'levrent
la grande peinture, aprs avoir nourri et dvelopp leur talent, l'aide de ces heureux essais. Souvent mme, ils suspendaient

(1) Rio, ibid. D'Agincourt, Peinture, planche LXXVI.
(2) Rio, ibid.
(3) Lanzi, Storia pittorica della Italia, tom. I.

377

leurs grandes uvres, destines aux regards du public, pour revenir cette chre occupation de leurs premires annes d'artiste. La
miniature laquelle ils devaient tant sembla mme longtemps avoir conserv leur prdilection, et on n'a pas droit de s'tonner de voir
Anglique de Fiesole accompagner son beau tableau du Couronnement de la Vierge, d'une bordure de petits sujets emprunts la vie de
saint Dominique, et sur lesquels il a dploy toute la suavit de son gnie. Vasari nous apprend que les charmantes miniatures qui ornent un
cierge pascal et deux reliquaires conservs Santa Maria Novella de Florence, sont dus au pinceau du sublime Dominicain. Quant aux livres
qu'enlumina son pinceau inspir ils n'existent plus aujourd'hui : ils se conservaient encore la fin du XVI sicle dans les couvents de Saint-
Marc Florence et de Saint-Dominique Fiesole (1).
On a perdu galement la plupart des livres de chur enlumins par le clbre Franois dai Libri, peintre vronais ; cependant il s'en
conserve encore quelques-uns dans sa ville natale. Son fils Jrme hrita du nom significatif et du talent de son pre, et son gnie s'exera
aussi sur les livres liturgiques ; nous n'avons pu dcouvrir le lieu o l'on conserve ce qui nous en est rest; nous savons seulement qu'une
miniature dtache et qui reprsente Adam et Eve chasss du Paradis terrestre, est garde Rome. Ce second
miniaturiste dai Libri appartient en grande partie au XVI sicle, tant mort en 1555. Un de ses deux fils, nomm Franois, s'exerait encore
dans la miniature des livres d'glise, l'poque o cet art allait s'teindre.
En terminant cette incomplte revue de la peinture des livres liturgiques par les artistes italiens au XV sicle, nous n'avons garde
d'oublier le fameux Brviaire du roi

(1) Vasari. Vite de Pittori. Tom. I.

378

de Hongrie, Matthias Corvin, la Bibliothque du Vatican. On connat le got de ce prince pour les livres, et comment il entretenait jusqu'
trente miniaturistes, dont la fonction tait d'enluminer des manuscrits pour son service. Les deux principaux de ces artistes
taient Gherardo et Atavante, auxquels on attribue avec assez de probabilit le Brviaire. Une grande partie des dcorations de ce livre
attestent le renouvellement de l'art d'aprs les principes classiques ; c'est la fin du XV sicle ; le moyen ge s'efface rapidement. Malgr leur
dfaut de navet, les peintures du Brviaire]de Matthias Corvin, qui sont trs nombreuses, ne font pas moins de ce livre un des monuments
les plus prcieux de l'emploi de la peinture sur les manuscrits de la Liturgie. D'Agincourt en a fait graver quelques dtails (1).
Nous devons maintenant parler du magnifique Brviaire du cardinal Grimani, la Bibliothque de Saint-Marc Venise; mais il n'est
pas juste de faire honneur aux artistes italiens d'une uvre laquelle ils sont trangers. Trois Flamands, Hemmelinck de Bruges, Grard de
Gand et Livien d'Anvers, ont la gloire d'avoir excut ce merveilleux recueil de miniatures, dans lesquelles le sentiment religieux est rendu
avec une grce, une suavit, une perfection incomparables (2). Ce brviaire fut peint vers 1479, et les artistes y consacrrent plusieurs
annes. Selon M. Rio, on reconnat facilement la main de Hemmelinck dans tous les morceaux qu'on peut juste titre, appeler des chefs-
d'uvre, et o la beaut des types, le fini de l'excution, l'harmonie, le charme du coloris, la fracheur des paysages, le choix des costumes et
des formes, rappellent tant de magnifiques compositions

(1) Peinture, planche LXXIX.
(2) On peut voir dans les Monuments de sainte Elisabeth une dlicieuse miniature emprunte ce brviaire.

379

du mme auteur disperses dans les galeries d'Allemagne et dans les principales villes de Belgique (1).
Il parat que la Chapelle papale, au Vatican, possdait aussi de prcieux livres choraux orns de miniatures, et qui remontai ent,
selon toute probabilit, au XV sicle ; des amateurs indiscrets se permirent, sous Innocent XI, de dtacher plusieurs feuillets de ces livres sur
lesquels taient peintes des scnes rendues avec le plus rare talent. Nous trouvons, au Bullaire, une constitution de ce pontife, publie sur les
instances du chef des chantres de la chapelle Sixtine, dans laquelle il est dfendu, sous peine d'excommunication, d'enlever dsormais ou de
dtriorer aucun des livres, cahiers ou feuilles, qui sont gards dans l'archive particulire de cette corporation (2).
La peinture des manuscrits liturgiques qui s'tait montre si florissante au XV sicle, perdit beaucoup de son importance au XVI,
en mme temps que l'on vit alors ses types inspirs disparatre peu peu, et elle-mme subir l'influence de la rvolution qui s'tait accomplie
dans l'art. D'ailleurs, ainsi que nous l'avons remarqu, l'art typographique devait avoir dsormais le monopole presque exclusif des livres du
service divin. Bientt nous aurons raconter ce que le gnie catholique de l'ornementation devait encore faire pour eux, et comment le
pinceau trouva le moyen de s'exercer encore quelque temps sur les imprims eux-mmes. Mais nous ne pouvons oublier au XVI sicle,
parmi les peintres de manuscrits liturgiques, le clbre Jules Clovio, lve de Jrme dai Libri. Il excella par le fini de ses peintures, auquel il
sut joindre souvent une nergie qui l'a fait nommer le Michel-Ange de la miniature. Vasari cite de lui un Office de la Vierge pour le duc de
Florence, et un Brviaire destin au

(1) Rio, De l'Art chrtien, page 183.
(2) Bref Cum sicut, du 15 octobre 1687.

380

cardinal Farnse, et conserv aujourd'hui dans la Bibliothque particulire du roi de Naples. On lui a attribu un Psautier de la Bibliothque
nationale (1), qui a appartenu au pape Paul III, et plus tard Pie VI, et dont les miniatures sont d'une rare lgance et annoncent un artiste de
premier ordre. Le manuscrit porte cependant la fin deux distiques qui semblent attribuer cette oeuvre un Frdric de Perugia, avec la date
1542.
On nous permettra de ne pas omettre ici le bndictin Denys Faucher, qui habita l'abbaye de Lrins, comme le clbre Cybo,
appel le Moine des Iles d'or, et qui se distingua comme lui dans la miniature. Il reste de Faucher un manuscrit liturgique dont les peintures
sont de la plus grande beaut, tant pour les scnes personnages que pour les ornements de fantaisie. Les renseignements publis sur ce
manuscrit ne nous permettent pas de prciser le genre de livres liturgiques auquel il appartient. Denys Faucher mourut en 1562 (2).
Le XVII sicle fournit, entre autres miniateurs des livres liturgiques, Esteva Gonzalves Neto, qui peignit le beau Missel gard dans
le couvent de Jesu, Lisbonne (3) ; le bndictin Dom d'Eaubonne qui l'on doit le magnifique Graduel monastique de la Bibliothque de
Rouen, avec ses gracieuses vignettes et ses riches dessins en camaeu ; le bndictin Dom Chabiot, dont l'habile pinceau enlumina les deux
livres de chur que Rousselet crivit pour la Sainte-Chapelle de Paris.
On peignit peu de livres liturgiques au XVIII sicle. Nous mentionnerons cependant comme monument de cette poque le bel
pistolier de la Chapelle royale de Versailles, excut par un artiste anonyme en 1767, et

(1) Supplment latin. N 702.
(2) Bulletin des comits historiques. Avril 1849.
(3) Le P. Cahier, Annales de Philosophie chrtienne, ibid.

381

qui a pass la Bibliothque nationale. Les miniatures y sont nombreuses et dans le style du temps; mais on ne peut disconvenir que le
dessin, la composition et le coloris n'y soient fort remarquables.
Nous n'avons aucune raison de penser que le XIX sicle ait produit une oeuvre quelconque qui puisse aider continuer la srie
des peintures sur les manuscrits liturgiques; nous n'en serons que plus libre et plus dsintress dans l'apprciation que nous avons faire
de tant d'admirables travaux.
Il est hors de doute pour l'observateur sans prjugs, que les livres liturgiques forment eux seuls un ensemble complet, l'aide
duquel on pourrait faire l'histoire de la peinture, depuis le VI sicle jusqu' nos temps; mais ce que nous ne saurions trop rpter, c'est que
l'art a progress par leur moyen. Nos miniaturistes ont t constamment en avant de leur sicle, et s'ils ont fini par subir l'influence de la
gnration, on peut dire qu'ils ont lutt plus que tous les autres. Il suffit de se rappeler les belles miniatures carlovingiennes, celles que les
artistes du Mont-Cassin produisaient encore au XI sicle, le rveil du dessin dans ces livres, vers la fin du XII, sa marche toujours plus
rapide, dans les XIII et XIV, enfin son panouissement total au XV. Sans doute, l'lment qui domine dans les crations de l'art liturgique
est l'lment mystique; mais le beau idal surnaturel est-il autre chose|que le vritable beau idal ? l'art a-t-il t donn l'homme pour une
autre fin que pour dvelopper en nous l'attrait des choses divines ? Et si cette noble tendance a t traverse, par l'apostasie de l'art,
depuis plus de trois sicles, l'art n'a-t-il pas trouv lui-mme sa ruine, dans cette dplorable dfection, aprs avoir ananti presque
totalement les moeurs chrtiennes dans les socits modernes ? L'puisement et la lassitude, un retour incontestable vers le sentiment
catholique qui peut seul sauver les races modernes,

382

ont dj ramen beaucoup d'esprits vers les vritables thories du beau, et si, au fort de la victoire du sensualisme, on entendit Vasari,
malgr ses prjugs paens, pousser des cris d'admiration en prsence des miniatures inspires de Fra Angelico, faut-il s'tonner que dans
notre impuissance et notre strilit d'aujourd'hui, des hommes de got, affams du beau qui semble n'tre plus qu'un souvenir sur cette terre,
confessent ingnument que la peinture du XV sicle a toutes leurs affections ?
Or, sans vouloir enlever le mrite de tant de fresques et de tableaux qui nous restent encore de cette poque, en dpit des ravages
d'un vandalisme obstin, nous ne craignons pas de dire que c'est dans les miniatures des livres liturgiques qu'il faut aller l'tudier. La peinture
religieuse est fille de la Liturgie. C'est la liturgie gote, sentie, excute, qui rvlait ces hommes de prire et de solitude les types clestes
qu'ils ont rendus avec tant de bonheur ; aussi avons-nous vu longtemps les moines exercer pour ainsi dire le monopole de cette peinture.
Depuis les bndictins de ces clotres qu'aimait et protgeait Charlemagne, jusqu'aux sublimes dominicains du XV sicle, c'est peine si l'on
est mme de citer quelques noms de miniaturistes pour les livres du service divin, qui ne soient pas revendiqus par l'tat religieux. Le
calme de la solitude, les saintes contemplations, les traditions pieuses, et plus que tout cela, la clbration journalire des divins
offices, maintenaient dans les monastres un fonds de recueillement inspir, au sein duquel le cur et la pense cherchaient saisir les
types sensibles des beauts d'un sjour plus heureux encore. Selon le conseil de l'Aptre, la conversation de ces hommes de prire tait
dans le ciel (1); chaque anne ils parcouraient, jour par jour, heure par heure, le Cycle de l'Anne chrtienne; ils

(1) Philip., III, 20.

383

assistaient au dveloppement des mystres qu'il clbre, attachant chaque phase leur me tout entire. Les chants, la pompes des
crmonies si riches et si varies, accroissaient de jour en jour cette somme d'enthousiasme constamment raviv dans un renouvellement
exempt de fatigue ; ils prludaient sur la terre la dlectable vision qui les attendait dans la gloire. De nos jours, o l'on semble ne plus
comprendre l'importance de la prire publique, dans l'conomie de la religion, on concevra difficilement le principe vivifiant et inspirateur que
la clbration de l'office divin, au chur d'un monastre, tablissait et maintenait dans l'me de ceux qui l'habitaient. De mme, si l'on veut
s'expliquer la sympathie des peuples pour les merveilles que le pinceau mystique des artistes du moyen ge talait leurs regards, sur les
verrires et sur les murs des glises, il faudra se rappeler que la Liturgie excute de toutes parts en son entier, d'un bout de l'anne l'autre,
dans tant d'glises cathdrales, collgiales, monastiques, entretenait chez les fidles une vive intelligence des choses surnaturelles que la
froideur et l'incomplet de nos offices de paroisse ne ranimera jamais.
Les mystres du Sauveur et de sa sainte Mre, les actions et les divers caractres des Saints, taient fortement empreints dans le
cur et l'imagination ; ils formaient le grand intrt pour ces mes qui n'taient ni distraites par l'agitation des socits modernes, ni
dessches paf le Vent du rationalisme. On rvait pieusement de la beaut ineffable du Rdempteur des hommes, des grces incomparables
de la Reine du ciel ; on se reprsentait tous ces Saints bien-aims, et pour raliser l'idal qu'on en avait conu, on empruntait tous les
charmes immatriels que le cur avait devins dans ses religieux panchements. Or, par la clbration incessante de la Liturgie, les moines
taient la source de cette fconde inspiration ;

384

le sujet de leurs conceptions reposait sans cesse au fond de leur cur, et chaque acte pieux le dgageait toujours davantage, jusqu' ce que
le pinceau d'un de ces merveilleux asctes se charget de le traduire aux yeux de ses frres. Et o pouvaient-ils dposer plus propos le
rsultat de leurs saintes contemplations que dans ces livres mmes qui contenaient les sacrs cantiques, les douces mlodies, l'aide
desquels ils transformaient cette valle de larmes en un sjour de joie et de lumire o, pour eux, les visions de la patrie suprieure refltaient
dj quelques rayons chapps de leurs splendeurs ?
C'est ainsi que la Liturgie, dont tous les arts sont tributaires, levait la peinture jusqu' l'idal cleste, en lui frayant une voie de
laquelle elle n'est dchue que pour s'amoindrir et se perdre de plus en plus. L'tude positive et les perfectionnements matriels que Ton a
voulu faire passer pour son progrs ne l'ont point prserve de la dcadence, et d'ailleurs ces avantages de l'atelier, si on veut en exclure ce
qui ne sert qu' la licence, n'taient pas incompatibles avec la conservation de l'lment mystique qui avait produit les uvres les plus
parfaites que l'on et admires jusqu'alors. Certes, le progrs dans la forme est dj assez sensible de Giotto l'Ange de Fiesole, et l'esprit
de parti pourrait seul contester que le sublime talent de Raphal, se dveloppant jusqu' la fin selon les instincts de sa premire manire, ne
ft arriv, au moins aussi srement, l'apoge de l'art de peindre.
L'glise a donc raison de regarder les arts comme ses heureux pupilles, et de dplorer d'un cur maternel les carts dans lesquels
ils se prcipitent, quand il leur arrive de s'isoler d'elle et de ses inspirations, pour courir les tristes voies du sensuali sme, au sein duquel ils
viennent s'teindre avec honte et scandale; mais c'est par la Liturgie que les arts ressentent l'influence de l'glise. Nous aurons occasion de
constater souvent cette vrit, dans le cours

385

de nos Institutions; pour le moment, il s'agit uniquement de la peinture, et notre but tait de faire comprendre que cet art qui s'applique
directement la dcoration des temples de la religion, et dont l'glise a veng les droits dans un de ses conciles gnraux, est encore
redevable dans le plus haut degr la Liturgie, pour l'honneur qu'il a eu d'tre employ l'ornement des livres du service divin.
Au reste, les ennemis de l'intgrit de la foi l'ont bien senti, et dans leurs dclamations contre la peinture sacre en gnral, ils n'ont
pas pargn les innocentes miniatures des vangliaires. C'est ainsi que le protestant Zorn, dans un livre consacr l'histoire des manuscrits
enlumins, a eu le courage d'crire un chapitre entier contre l'emploi du pinceau l'embellissement des livres sacrs (1). Cherchant ensuite la
raison philosophique d'un usage qui lui semble si trange, il dclare l'avoir trouve dans la figure que l'on nomme prosopope. Telle est, en
un seul mot, la thorie de l'art, selon les rformateurs du XVI sicle et leurs sectateurs des ges suivants; s'ils parviennent enfi n saisir
l'intention de la peinture, c'est en se rappelant une figure de rhtorique.
Il ne faut pas oublier que, en 1525, les peintres et les statuaires de Strasbourg prsentrent aux magistrats de cette ville une
ptition par laquelle ils demandaient d'tre admis aux emplois vacants, de prfrence tous autres, vu que, disaient-ils, la parole de Dieu,
c'est--dire le rtablissement de l'vangile dans sa puret primitive, les prive de leurs mtiers ou professions. Vers le mme temps, un
peintre strasbourgeois des plus distingus, Jean Herbst, pre du clbre imprimeur Oporinus, emport par la ferveur de son protestantisme,
dposa le pinceau, parce que, selon lui, la peinture, notamment

(1) Historia bibliorum pictorum, cap. VII.

386

celle des tableaux d'autel et d'glise, constituait un pch et une idoltrie manifestes (1).
Tel fut donc l'esprit de la Rforme, et c'en tait fait des beaux-arts, si l'Europe entire et secou le joug du catholicisme; tant il est
vrai que chez les nations modernes, l'esthtique avait t place sous la garde de l'orthodoxie. Mais il nous faut revenir aux livres liturgiques
et aux peintures qui en firent l'ornement. Les premiers iconoclastes avaient tendu aussi leur aversion pour les saintes images jusque sur les
livres du service divin, cause des miniatures qui les ornaient. L'histoire ecclsiastique fait le rcit des destructions de livres opres par
ordre de Lon l'Isaurien, et on n'est pas rduit de simples conjectures pour attribuer cette brutalit aux instincts de sa secte; car les Actes
du septime concile gnral dposent expressment de l'intention iconoclaste qui dicta cette mesure barbare.
Dans la cinquime session de cette sainte et cumnique assemble, le diacre Thophile, trsorier de Sainte-Sophie, fait cette
dclaration, en prsence des Pres : Lorsque j'ai t promu mes fonctions dans la sainte et grande glise de Constantinople, j'ai pris
connaissance de l'inventaire, et j'ai trouv qu'il manquait deux livres orns d'images d'or; les recherches que j'ai faites aprs cette
dcouverte m'ont appris que ces livres avaient t jets au feu. En outre, ayant trouv un livre du ChartophylaxConstantin, qui traitait des
vnrables images, j'ai remarqu qu'on avait coup les feuillets sur lesquels il tait question des images. Voici le livre; j e le mets sous les
yeux du saint Synode. Et, ajoutent les Actes, Thophile, ouvrant le livre, a fait constater par toute l'assistance l'enlvement des feuillets.

(1) Notice par M. Louis Schneegans, archiviste Strasbourg, insre dans le Bulletin du Comit historique des arts et monuments, tome IV,
page 567.

387

Le secrtaire Lonce s'adressant aux Pres du concile, s'cria : Il y a encore autre chose remarquer sur ce livre. Comme vous
le voyez, il est couvert de tablettes d'argent qui sont ornes en relief des images des Saints. Les profanateurs ont laiss ces images
extrieures, la chose mme qu'ils poursuivaient, et ils ont coup ce qui, au dedans du volume, tait relatif aux images en gnral. C'est le
comble de la dmence.
Le concile rpondit aux paroles de Lonce par Cette acclamation : Anathme ceux qui ont mutil ce livre; et qui ont voulu tendre
un pige !
Un des vques, Lon de Phocia, se leva pour faire une remarque : On nous prsente, dit-il, un livre dont ils ont dchir des
pages; dans la ville que j'habite, ils en ont brl plus de trente. A quoi Sabbas, abb de de Stude, rpondit : Seigneurs, n'est-ce pas la
coutume a que ceux qui sont aveugles ne voient pas la lumire ! C'est pour cela que ces aveugles de l'me sont remplis de tnbres (1).

(1) Theophilus Deo amabilis Diaconus et Scenophylax dixit : In sancta magna Ecclesia Constantinopoleos, quando promotus sum, inquisivi in
brevi, et reperi in eo desse duos codices deauratos per imagines ; quos requirens agnovi, quod in ignem eos mittentes incenderint. Inveni
autem et alium librum Constantini Chartophylacis, continentem de venerabilibus iconis; et reciderunt folia, in quibus jacebant verba
super iconis. Et ecce eumdem codicem prae manibus habens sanctas Synodo ostendo. Et explicans idem Theophilus codicem, ostendit
omnibus foliorum recisionem. Leontius devotus a secretis, dixit : Et aliud, patres, mirandum est in codice hoc.Ut videtis enim, argenteas
tabulas habet, et hinc inde imaginibus omnium sanctorum adornatur. Et rem ipsam dimittentes, id est, imagine,quae scripta de imaginibus
intus erant, reciderunt : quod extremae dementiae est. Sancta Synodus dixit : Anathema sint qui reciderunt, et insidiati sunt. Lo sanctissimus
Episcopus Phociae dixit : Hic quidem codex folia perdidit : in civitate autem in qua habito, supra triginta codices combusserunt
igni. Sabbas reverendissimus monachus et Hegumenus monasterii Studii dixit : Moris est, Domini, his qui casci sunt, non videre lumen. Hujus
rei gratia illi qui caeci sunt anima, obtenebrati sunt. (Labbe, Concil., tom. VII, page 371.)

388

Nous avons voulu mettre sous les yeux du lecteur cet pisode du septime Concile, qui fournit une preuve si expresse de
l'aversion que les hrtiques du VIII sicle ; professaient pour la sainte et heureuse coutume pratique par l'Eglise d'embellir de peintures les
livres qui servaient : l'autel. Ainsi, le Dcret de foi que porta cette auguste assemble en faveur des saintes Images vengeait non seulement
les peintures et les sculptures exposes aux regards des fidles dans les glises et dans les autres lieux publics, mais il protgeait encore
ces pieuses miniatures confies au vlin des livres liturgiques, et que la rage des impies tait alle poursuivre jusque sur l'autel et sur
l'ambon.
Aprs avoir trait, au point de vue de cet ouvrage, ce qui concerne la peinture d'ornement des livres du service divin, l'poque des
manuscrits, il nous reste parler des efforts que les arts ont continu de faire pour les embellir, depuis l'invention de l' imprimerie. Nous avons
montr comment les livres liturgiques, dsormais confis aux presses, avaient su conserver, dans cette transformation mme, le caractre de
distinction et de majest qui leur est propre, tant par le choix du papier et la beaut des caractres, que par l'emploi frquent d'une encre
spciale; les miniatures, leur tour, furent reprsentes sur ces nouveaux livres au moyen de la gravure, charge dsormais de leur restituer
ou plutt de leur continuer les initiales ornes, les vignettes et les scnes personnages. Un livre liturgique, pour tre dans les conditions de
sa nature et de son objet, doit donc runir un choix de sujets gravs aux autres avantages que lui assurent la force du papier, la puret de la
lettre et l'emploi du minium aux rubriques. C'est alors qu'il se rattache aux vnrables manuscrits dont il est issu, et que l'unit de la forme,
toujours si importante, se perptue travers les sicles.
Mais avant d'entrer dans la priode o les livres du

389

service divin n'auront plus dsormais que la gravure et ses noires teintes pour animer leurs pages sacres, nous devons rappeler les adieux
du pinceau catholique ces beaux dessins aux riches couleurs qui, durant tant de sicles, avaient fait sa gloire. Tout est harmonieux, rien
n'est heurt dans les habitudes de l'glise. Ds avant l'inauguration dfinitive de l'art typographique, la gravure sur bois s'tait essaye sur
des sujets isols; l'imprimerie ne tarda pas lui offrir les pages des livres historier, et bientt la gravure sur cuivre allait clore comme l'un
des plus prcieux auxiliaires des arts. Mais ces beaux missels sur vlin que les presses produisirent dans la seconde moiti du XV sicle et
dans la premire du XVI ne se rsignaient pas paratre sans l'accompagnement de l'or et du coloris appliqus par un habile pinceau. Il
fallut donc que les imprimeurs consentissent laisser en blanc la place des larges initiales, mme des demi-pages et quelquefois des pages
entires, pour recevoir la peinture accoutume des sujets historiques ou allgoriques; en sorte que ces livres continuaient de rappeler les
beaux manuscrits de l'ge prcdent, en mme temps qu'ils recevaient de l'art typographique l'avantage de se multiplier comme par
enchantement. Albert Durer ne ddaigna pas lui-mme de consacrer son pinceau illustrer les pages d'un de ces prcieux livres de transition
(1).

(1) On peut voir dans la Palographie de Silvestre un admirable spcimen du travail de ce grand artiste sur un livre liturgique imprim. Le
volume est in-4, et se conserve la Bibliothque royale de Munich. Il contient jusqu' cinquante dessins qui ont t publis en cette vil le en
1808. L'chantillon donn dans la Palographie reprsente saint Jean l'vangliste avec son aigle. Ce sujet, plein de grce et d'nergie,
accompagne l'vangile : In principio erat Verbum ; mais on est tonn de voir les savants commentateurs des beaux dessins de M. Silvestre
chercher le motif qui a port Albert Durer reprsenter saint Jean l'vangliste, propos de ce texte, dans ces paroles : Fuit homo missus a
Deo cui nomen erat Joannes, o il s'agit de saint Jean-Baptiste.

390

Nous rappellerons ici, selon notre usage, quelques chantillons de ces beaux missels qui forment une classe part entre les livres
liturgiques. Ainsi nous citerons, d'aprs M. Van Praet, les Missels de Chartres, 1482, et de Lyon, 1487, qui prsentent de nombreuses initiales
peintes en couleur; un autre Missel, de Chlons-sur-Sane, 1489, sur lequel l'or vient rehausser le coloris, ainsi que sur un Brviaire de
Strasbourg de la mme anne. Mais ces livres sont loin d'galer le beau Missel de Langres de 1517, conserv l'glise de Saint-Jean-
Baptiste, Chaumont. Outre les initiales, les vignettes et les fleurons qui dcorent les livres que nous venons de citer, ce dernier prsente de
nombreuses compositions personnages excutes au pinceau (1). Nous rappellerons encore le Missel d'Orlans de 1519 ; mais i l s'efface
aussi en prsence du magnifique Missel de Paris de 1522, gard la Bibliothque de l'Arsenal. Ce dernier n'offre pas moins de cent
cinquante-quatre miniatures colories, sans parler des bordures et des initiales peintes avec le plus grand soin. Dibdin, la vue de ce missel,
se laissa aller au plus naf enthousiasme (2). Van Praet cite un Missel de Chalon-sur-Sane, de 1543, qui mriterait, ce qu'il parat, d'tre
plac ct du beau Parisien de 1522. Cet usage de complter par la peinture les uvres de l'imprimerie liturgique s'effaa peu peu,
mesure que l'emploi du vlin pour ces livres devenait plus rare. Nous mentionnerons cependant un Missel de Paris, de 1551, dont les initiales
et les figures sur bois sont encore enlumines avec soin.
Mais, en retour, les vignettes sur bois que Ton voit dj employes aux initiales du clbre Psautier de

(1) Godard, Histoire et tableau de l'Eglise de Saint-Jean-Baptiste de Chaumont.
(2) Voyage en France, tom. III.

391

Mayence, de 1457, s'tablirent pour de longs sicles dans les missels et dans les brviaires de grand format. Elles sont mme la plupart du
temps la base des peintures sur les livres dont les ornements furent mis en couleur, bien qu'il y ait un nombre assez considrable de ces
derniers dans lesquels les peintures sont excutes sur des carrs laisss compltement en blanc par l'imprimeur. Il y aurait matire former
une riche collection, si l'on voulait recueillir les gravures sur bois dont les livres liturgiques sont remplis, depuis l'origine de l'imprimerie jusqu'
la fin du XVI sicle. D'abord, les initiales offriraient le plus grand intrt, tant raison des arabesques ingnieuses dont elles sont ornes,
que pour les scnes personnages qui les dcorent. Mais ceci n'est rien encore ; il n'est pas rare de rencontrer de ces missels o l'vangile
de chaque messe est reprsent en action dans un petit carr proportionn la largeur de la colonne sur laquelle le texte est imprim. Aux
ftes des Saints qui sont l'objet d'une vnration plus particulire, et en tte des Communs, la scne s'tend dans toute la largeur de la page,
et souvent dans la proportion d'un tiers ou d'un quart de sa hauteur. Viennent ensuite les grands sujets traits pleine page : ce sont d'abord,
pour suivre l'ordre de dignit, le sujet grav en tte du Canon, lequel doit toujours avoir rapport au Christ crucifi. L'origine de cet usage est
venue des anciens Sacramentaires, o l'on commena de trs bonne heure historier, en souvenir de la Passion du Sauveur, le T qui ouvre
la premire oraison du Canon. On sait que cette lettre est un des principaux symboles de la Croix. Quelquefois deux gravures places en
regard l'une de l'autre annoncent l'ouverture du Canon, et l'un des deux sujets est consacr la Trinit. Il n'entre pas dans notre plan de
dcrire ici ces gravures dont les types offrent une certaine varit, et qui gnralement sont remarquables par le caractre de la majest et de
l'onction.

392

Elles prsentent aussi des particularits intressantes pour l'archologue, selon les pays o le Missel a t imprim. L'Italie, la France,
l'Allemagne, offrent chacune leur cachet particulier, sur un mme fond hiratique.
Outre la gravure, ou les gravures du Canon, on en rencontre quelquefois d'autres, galement pleine page, aux messes des
principales ftes ; mais la plupart du temps aussi, ces sujets n'occupent qu'une portion de la page, en sorte que l'honneur de la couvrir tout
entire se trouve rserv l'estampe, ou aux estampes qui prcdent le Canon.
Le rgne de la gravure sur bois dans les missels et dans les autres livres liturgiques- de grand format ne s'tend pas au del du
XVI sicle, pour les sujets d'une certaine dimension ; la gravure sur cuivre dont nous parlerons tout l'heure la remplace partout, bien avant
l'ouverture du XVII sicle. Il y a quelques exceptions cette rgle ; mais elles sont fort peu nombreuses. Nous citerons les livres liturgiques
de l'glise grecque, sur lesquels nous n'avons jamais vu de gravures sur cuivre, mme dans les ditions publies de nos jours. Nous ne
voudrions cependant pas affirmer qu'il n'en existe pas sur celles que nous n'avons pas eu occasion de voir. Nous remarquerons encore que
les initiales des plus beaux missels imprims Rome, Paris ou Anvers, dans les XVII et XVIII sicles, et qui sont constamment
enjolives d'arabesques, de fleurons ou 'de petites scnes personnages, sont presque toujours graves sur bois.
Mais si les livres liturgiques ont offert une vaste carrire aux artistes qui cultivaient ce genre primitif de la gravure, il s n'ont pas t
moins utiles au dveloppement de l'art plus prcieux encore de la gravure sur mtal. Avant de nous tendre sur ce sujet, nous devons
rappeler, la gloire de la Liturgie, qu'elle a t l'occasion de la dcouverte de cet art lui-mme.

393

Ce fut en 1452 que Thomas Finiguerra, habile orfvre, livra au chapitre de l'glise de Saint-Jean-Baptiste, Florence, la fameuse
Paix qui, pralablement, lui avait servi tirer des preuves de cette lame de mtal grave. Cet instrument liturgique avait t entaill par
l'artiste avec la plus grande dlicatesse ; le sujet qu'il y avait reprsent tait le couronnement de la sainte Vierge, composant une scne de
quarante-deux figures. Il devait remplir les tailles creuses par le burin, de cette composition forme d'un mlange de plomb, d'argent et de
cuivre en fusion, appele nigellum, d'o on a fait nielle ; mais ayant voulu juger de l'effet de son travail, il forma sur le mtal une empreinte
d'argile, et sur l'argile il coula du soufre, dans les profondeurs duquel il rpandit du noir de fume dtremp avec de l'eau. Jusque-l
Finiguerra n'avait fait que ce que pratiquaient tous les nielleurs ; mais ayant eu la pense d'appliquer un papier humect sur le soufre o se
dessinait le noir de fume, une empreinte en rsulta qui lui rendit son dessin avec une vrit qui l'tonna. clair par ce succs, l'artiste,
avant de nieller la lame de mtal, essaya d'en tirer des preuves avec une encre convenable, et il obtint, par cette impression, des estampes
nettes et vives, les premires qui aient jamais t tires. La France possde une de ces preuves au cabinet des estampes de la Bibliothque
nationale ; quant . la Paix, qui en a t l'instrument et l'occasion, elle se conserve encore aujourd'hui dans le trsor de l'glise de Saint-Jean-
Baptiste, Florence. Le sujet grav a prs de 5 pouces de hauteur, sur 3 pouces 2 lignes de largeur (1).
La dcouverte de Finiguerra ne demeura pas strile, et la typographie ne manqua pas de s'emparer d'un moyen

(1) Gori, Thesaurus veterum diptychorum, tom. III, pag. 315. Emeric David. Article Finiguerra, dans la Biographie universelle.

394

si puissant d'embellir et de complter les livres qu'elle produisait. Le premier ouvrage avec gravures sur cuivre parut Florence, en 1477,
sous le titre de : Monte santo di Dio, par Antoine Bettini de Sienne, imprim chez Niccolo di Lorenzo della Magna. Le second vint ensuite, en
1481, toujours Florence ; c'est la clbre dition de Dante, avec le commentaire de Christophe Landini, chez Niccolo Lorenzo
de Allemannia (1) ; mais la mme anne, paraissait Wurtzbourg, chez Jeorius Ryser, le Missel de cette glise, imprim par ordre de
l'vque Rodolphe, remarquable comme le Dante de Florence par ses gravures en taille-douce (2). Ainsi, la Liturgie, qui a l'honneur d'avoir
fourni occasion l'invention de la gravure sur mtal, revendique dj l'un des trois premiers livres connus qui aient t publis avec estampes
proprement dites.
Depuis cette date, le nouveau procd tendit introduire ses uvres dans tous les livres liturgiques, et, comme nous l'avons
remarqu, il disputa le terrain l'ancien, jusqu' ce que, enfin, il l'et peu prs remplac. Non seulement les missels, mais les brviaires de
tous les formats s'ouvrirent la gravure sur cuivre, et rien ne serait plus intressant qu'une collection des estampes qui figurent dans ces
livres, pendant le XVI sicle. Les types y ont conserv gnralement plus d'lment traditionnel qu'il n'en parat sur la grande peinture de
cette poque ; les compositions sont la plupart du temps empreintes d'une suavit mystique qu'on ne retrouve plus gure dsormais en
dehors de ces livres. Pour le missel, les gravures pleine page, outre celle du Canon, sont consacres aux ftes des Mystres, dans le
Propre du Temps ; le Propre des Saints est moins abondant, et n'offre gure

(1) Heineken, Ide gnrale d'une collection complte d'estampes.
(2) Dibdin, Decameron, tom. I.

395

de ces grands sujets sur cuivre qu'aux ftes de l'Assomption et de la Toussaint. On observe la mme proportion dans les brvi aires, et aussi
dans les diurnaux d'une impression assez recherche pour avoir besoin des gravures comme complment.
Dans un certain nombre de missels du XVI sicle, on rencontre encore, entailles sur mtal, de ces gravures tiers ou quart de
page, dans le genre de celles sur bois dont nous avons parl ; mais elles deviennent de plus en plus rares, en avanant dans le XVII sicle.
On en retrouve cependant quelques-unes sur le beau missel imprim Rome en 1714.
Les ditions de missels gravures sur cuivre, au XVI sicle, qui nous semblent les plus remarquables, sont toujours celles de
Rome, de Paris et d'Anvers (1). La publication de la Liturgie rforme par saint Pie V, fit sortir des presses romaines de trs beaux livres qui
furent imits, sur tous les points, dans les deux autres villes que nous venons de nommer; mais les Plantin d'Anvers mritrent la palme,
aussi bien pour la splendeur des estampes que pour le luxe typographique.
La double publication que fit Clment VIII du Pontifical et du Crmonial des vques, ouvrit une nouvelle voie la gravure
liturgique. Nous avons vu comment le Pontifical, durant la priode des manuscrits, avait obtenu les honneurs de la miniature dans une
proportion considrable. Le caractre fortement hiratique de ce livre, l'avantage de fixer, en les figurant par des scnes,

(1) Nous aurions d citer Venise pour l'importance de ses gravures liturgiques sur bois ; quant aux gravures sur cuivre produites par les
presses de cette ville, pour les Missels qu'on y imprima au XVI sicle, nous n'en avons pas vu un assez grand nombre pour tre en mesure
d'asseoir un jugement. Au reste, l'importance de Venise, comme l'un des centres de l'art typographique, diminua progressivement avec le
cours du XVI sicle.

396

l'excution des rites qu'il contient, inspira de bonne heure la pense d'accompagner de dessins les formules et les rubriques dont il est
dpositaire. Antrieurement l'dition de Clment VIII, les Pontificaux imprims avaient paru dj accompagns d'intressantes gravures sur
bois, Rome et Venise. Les nouvelles ditions romaines suivirent cette voie ; elles parurent ornes de trs beaux cuivres, et furent imites
dans la plupart de celles qui les suivirent, tant Paris qu' Anvers, chez les Plantin. L'usage d'historier ainsi le Pontifical s'est conserv
jusqu'aujourd'hui, dans presque toutes les ditions qui ont retenu l'in-folio. Il existe mme plusieurs ditions in-8 dans lesquelles il a t suivi.
Quant au Crmonial des Evques, toutes ses ditions du format in-folio sont pareillement accompagnes de gravures, quoique beaucoup
plus rares dans ce livre que dans le Pontifical. Les unes et les autres forment des tiers ou des quarts de pages, la manire des miniatures
que l'on admire sur les Pontificaux manuscrits.
Le XVII sicle ne laissa pas dprir l'usage de complter par la gravure les livres liturgiques ; mais le caractre de la composition
et du dessin y est gnralement moins traditionnel. Ce sont toujours les mmes sujets ; mais les artistes paraissent avoir voulu donner de leur
fonds, et leurs uvres y ont beaucoup perdu en grandeur et en expression. Les Plantin d'Anvers continuent de produire des missels dcors
de belles gravures ; mais le genre flamand s'y manifeste trop, avec ses conditions ordinaires de vulgarit dans les types et dans les poses.
Les ditions romaines et parisiennes, moins somptueuses pour la plupart, l'emportent beaucoup sur celles d'Anvers, sous le rapport de la
dignit. Les nombreuses glises de France qui avaient conserv leurs livres particuliers, maintiennent les gravures dans les missels et dans
les brviaires jusqu' l'innovation liturgique ; mais le caractre

397

traditionnel, l'expression, le mrite du dessin, s'y affaiblissent de plus en plus, mesure qu'on avance dans le XVII sicle. Au reste, cette
dcadence est gnrale ; mais du moins, on tient encore de toutes parts au principe de la conservation des gravures, comme accessoire
oblig des livres liturgiques.
La rvolution qui a failli ruiner la Liturgie en France, et qui a pour point de dpart le Brviaire de Vienne de 1678, fut fatale dans ses
rsultats l'antique usage d'orner de pieux dessins les livres du service divin. On ne pouvait gure s'attendre que ce principe d'esthtique pt
surnager dans le naufrage de tant de traditions. Il y eut nanmoins des faits qui semblrent longtemps encore protester contre une telle
barbarie ; mais ces faits eux-mmes, comme nous le dirons bientt, attestaient plus hautement encore la triste dviation o l'on s'tait
engag. Il nous faut entrer dans les dtails.
Le Brviaire de Vienne de 1678 parut avec les Rubriques en noir, comme nous l'avons remarqu ; des gravures plus ou moins
mdiocres s'y voyaient encore. Le Parisien de Franois de Harlay retint le rouge, mais parut sans gravures. Sa rdition par le cardinal de
Noailles, en 1700, n'avait dj plus ni rouge ni gravures. La Liturgie de Cluny tout entire, sauf l'estampe du Canon et le frontispice du
missel, tala la mme disette. Elle n'est pas moindre sur le Brviaire d'Orlans de Pierre de Coislin, en 1693, bien que ce livre soit d'ailleurs
imprim avec un grand luxe.
Les gravures tentrent de reparatre sur le Missel parisien de Charles de Vintimille, en 1738. Nous avons parl ailleurs du
frontispice de ce livre (1). On a vu plus haut qu'il parut avec les rubriques en rouge, et que mme plusieurs exemplaires in-folio du nouveau
plain-chant

(1) Institutions liturgiques, tom. II, pag. 385.

398

furent tirs sur vlin. On cherchait racheter par quelques sacrifices aux usages antiques tout ce que les livres de Vigier et
de Msenguy prsentaient d'audacieux et d'inou.
Quant au Brviaire lui-mme, qui avait paru en 1736, il a dj t question des gravures qui furent places en tte de ses quatre
volumes (1). A cette poque, nous n'avions pu dcouvrir encore les prcieux opuscules du chanoine de la Tour, auquel nous avons
cependant consacr une mention spciale (2). Ayant eu enfin le bonheur de les rencontrer, nous avons vu avec une vive satisfaction que la
rpulsion pour ces fantaisies du crayon de Boucher ne nous tait pas purement personnelle, et qu'elle avait t ressentie, ds le sicle
dernier, par des personnes auxquelles on ne peut refuser le sens des convenances, ni la qualit suffisante pour apprcier ce qu'exige la
gravit d'un livre de prires ecclsiastiques. C'tait, au reste, une trange ide que d'aller demander Boucher des dessins pour un brviaire
; mais il fallait que l'uvre portt en toutes choses le cachet du XVIII sicle.
Le chanoine de la Tour parle en deux endroits de ces trop fameuses gravures. Il crivait en 1772, une poque o dj plusieurs
ditions avaient succd celles de 1736. Voici ses paroles : (Ce Brviaire) a t depuis modifi ; on en a t les
estampes scandaleuses qu'on avait mises la tte (3). Plus loin, le savant et pieux auteur s'exprime ainsi : On ne brise pas les images,
mais on n'en met aucune dans les livres de pit ; mais on les remplit d'armoiries et de portraits d'vques, d'estampes du Pont-Neuf, des
Invalides, des Tuileries (4) !

(1) Institutions liturgiques, tom. II, pag. 385.
(2) Ibid., pag. 39o.
(3) Entreprises des hrtiques sur la Liturgie, pag. 3o.
(4) Ibid., pag. 32.

399

Pour bien comprendre ce dernier passage, il est ncessaire de savoir que Boucher s'tait avis d'accompagner chacune de ses
quatre clbres Vertus, d'une vue de Paris, et parmi les sujets qu'il avait choisis, il n'y en avait qu'un seul qui rappelt un souvenir d'glise ;
les trois autres taient en effet le Pont-Neuf, les Tuileries et les Invalides. Les rclamations qu'excitrent ces gravures firent qu'on ne les
reproduisit plus, partir de l'dition de 1765. Nous en avons parl suffisamment ailleurs (1); notre jugement a mme excit quelques plaintes,
et, chose trange, plusieurs de ceux qui nous incriminaient n'avaient mme jamais vu les gravures en question. On vient de voir qu'elles
furent qualifies de scandaleuses par un homme vnrable, la pit et la doctrine duquel M. Picot, dont personne assurment ne
suspectera l'impartialit dans cette affaire, rend le plus clatant tmoignage. On a d remarquer aussi que le chanoine de la Tour insistait sur
la raret de plus en plus prononce des gravures dans les livres liturgiques. Toutes choses allaient se faussant et se dcolorant dans ce
malheureux sicle, et les catholiques de France voyaient approcher de jour en jour cette dissolution qui devait clater d'une si affreuse
manire, avant qu'il et achev son cours.
La disparition successive des traditions, l'extinction tantt lente, tantt prcipite, de tous ces usages qui avaient t la chre
expression de la foi de nos pres, sans que rien ne part plus pour raviver le feu sacr ; tout annonait une dcadence prochaine dans le
fond lui-mme ds lors qu'il n'avait plus assez de vigueur pour protger la forme. La source de cette vie nergique qu'avaient aspire les ges
prcdents semblait tarie, et si Dieu a daign conserver encore, nous oserons mme dire accrotre

(1) Institutions liturgiques, tom. II, pag. 385. Dfense des Institutions liturgiques, pages 62 et 92.

400

de nos jours, la vitalit catholique, aprs de si cruelles preuves, nous devons reconnatre aussi que le retour vers les croyances, les usages,
les sympathies, qui rgnrent dans les sicles de foi, sont en mme temps pour nous la preuve et la garantie d'une reprise de possession de
l'hritage de nos pres. Aujourd'hui, il est vrai, nous sommes tristement dcims ; malgr ses heureuses recrues, le troupeau des croyants
n'est pas imposant par le nombre ; mais dans son sein, l'glise est plus aime, la foi plus ardente, en un mot, le sentiment catholique plus
vivace qu'il ne le parut, en ces temps malheureux o un esprit de vertige poussait dmolir tout ce qui pouvait attester que les catholiques
franais, au XVIII sicle, sentaient les choses de la religion comme les avaient senties un saint Grgoire le Grand, un Charlemagne, un saint
Grgoire VII, un saint Louis, un saint Thomas d'Aquin, un saint Pie V.
Les faits relatifs au sort qu'prouvrent les gravures liturgiques l'poque de l'innovation, nous ont conduit au XVIII sicle, et dj
nous avons d signaler dans le Parisien de Charles de Vintimille, l'altration dplorable que subit le caractre de ces estampes, avant mme
que le principe d'esthtique qu'elles reprsentaient et t totalement sacrifi. Les livres liturgiques qui parurent ensuite furent publis
presque tous sans aucune estampe, sauf toujours le Christ du Canon ; Lyon mme n'en avait plus aucune, ds 1737, dans le Brviaire de
Charles de Rochebonne, si remarquable d'ailleurs sous le rapport typographique. Le peu que l'on en trouve encore dans les Brviaires de
Bourges, de Poitiers, etc., est au-dessous du mdiocre pour l'ide et l'excution, et gnralement rprhensible pour la convenance.
La raison d'conomie qui fit abandonner l'encre rouge pour les rubriques des nouveaux missels et brviaires, contribua aussi la
suppression des gravures, dans ces

401

livres si multiplis alors, et dont, la plupart du temps, chaque diocse devait supporter seul les frais. La simple vue de celles qui se montrrent
encore de temps en temps, par exemple le frontispice du Missel de Chartres, empche, il est vrai, de regretter que le burin des artistes du
XVIII sicle ne se soit pas exerc plus amplement sur les missels et les brviaires de cette poque; mais cette conclusion n'en reste pas
moins acquise l'observateur catholique, que l'innovation liturgique fut fatale aux livres du service divin, en France, sous le rapport de la
forme comme sous celui du fond,et qu'elle foula aux pieds toutes les traditions la fois.
Dans les pays trangers, ces traditions, quant l'emploi des gravures d'ornement, se maintenaient fidlement partout, avec la
puret des textes antiques. Non seulement la Liturgie romaine, de quelque presse catholique qu'elle sortt, ne prsentait jamais un missel ou
un brviaire, sans les estampes traditionnelles (1) ; mais la Liturgie ambrosienne publie par l'autorit des archevques de Milan, continuait
de paratre avec cet accessoire rendu indispensable par tant de sicles de possession ; mais la Liturgie mozarabe rimprime avec tant de
luxe par le Cardinal Lorenzana, demandait son complment ncessaire aux meilleurs graveurs de l'Espagne. Toutefois, il faut en convenir, les
gravures liturgiques du XVIII sicle sont gnralement infrieures, pour le mrite, celles du XVII, qui lui-mme avait dj, comme nous
l'avons remarqu, laiss apercevoir une dcadence qui ne s'arrta plus. Mais n'avons-nous pas vu, l'ge des manuscrits, le X sicle
reculer dans la voie qu'avait trace le IX, sans

(1) Nous devons cependant faire ici une exception pour la France. Dans la dernire moiti du XVIII sicle, il a t donn Paris et ailleurs
quelques ditions du Brviaire romain, sans gravures. Il est ais de voir que les imprimeurs de ces ditions profitaient de l'impulsion que les
nouvelles Liturgies avaient donne pour l'conomie en cette matire.

402

que pour cela les artistes d'alors se crussent affranchis du pieux usage de dcorer des uvres de leur pinceau tant soit peu barbare les livres
liturgiques ? L'glise accepte la bonne volont de ses enfants ; une seule chose est capable d'offenser sa sainte majest, c'est lorsque des
mains sacrilges osent reproduire sur les objets qui servent au culte divin les types abjects ou indignes que l'homme dprav aime voir
tals sous ses yeux. Des courtisanes au frontispice d'un brviaire lui sont aussi odieuses que la voix des chanteurs de thtre dans ses
sanctuaires.
Le XIX sicle n'a fait que confirmer jusqu'ici les conclusions que nous avons dduites de l'tat des livres liturgiques, au XVIII,
quant aux gravures. Les Liturgies franaises ont continu de marcher dans la mme voie de strilit, sous ce rapport, et la Liturgie romaine,
pour la plupart des ditions publies hors de France, est demeure fidle aux estampes traditionnelles comme un principe.
On ne doit pas s'tonner que nos nouvelles ditions des livres franais aient paru sans cette dcoration sculaire. Publies le plus souvent
aux frais d'un seul diocse, elles ont d tre excutes dans les conditions de la plus svre conomie, et on n'a gure song complter
par des gravures quelconques des livres imprims le plus souvent sur papier de coton. Nanmoins, de mme que plusieurs de ces ditions
ont trouv moyen de paratre sur papier fort, de mme il s'en est rencontr quelques-unes pour lesquelles on a fait la dpense d'une estampe
de frontispice, reprsentant plus ou moins l'glise cathdrale du diocse. Postrieurement la publication du Brviaire de Paris de 1822, on a
mme publi une collection de gravures trs mdiocres, que l'diteur a offertes tous ceux qui dsireraient s'en munir pour les faire relier
avec ce brviaire, ou avec tout autre.
Quant aux pays o l'usage antique s'est maintenu, l'imagerie des livres liturgiques est loin d'tre en progrs

403

pour l'ide ou pour l'excution. Nous ne citerons assurment pas comme modles les estampes jointes aux ditions de Rome ; et quant
celles de Malines, rien n'est plus dplorable que les ignobles lithographies dont on s'est plu gter plusieurs missels qui, sous le rapport
typographique, sont de la plus magnifique excution. Les presses de Malines mritent encore un autre reproche : celui de n'avoir pas su
complter par l'accession des gravures les bonnes ditions rouge et noir du Brviaire romain qu'elles ont popularises, et qui sont si
suprieures toutes celles que la France avait produites, en notre sicle, jusqu' ces dernires annes.
Nous ne doutons pas nanmoins que le retour de plus en plus dclar vers les saines traditions liturgiques n'opre chez nous une
rvolution compltement favorable aux livres du service divin. Dj, par le beau Missel imprim Rennes, en 1847, et que nous avons
signal plus haut, la France s'est remise en possession de l'antique usage d'imprimer rouge et noir; on peut affirmer que les gravures ne
tarderont pas reprendre faveur. Mais il importe qu'en rentrant ainsi dans leurs droits d'orner les livres du service divin, les artistes s'attachent
aux types consacrs par la tradition, et que, laissant de ct toute prtention donner du nouveau, ils travaillent srieusement renouer la
chane inspire des anciens miniaturistes. Ainsi, il serait regretter qu'on les vt suivre la voie dans laquelle a paru vouloir se lancer le
dessinateur auquel sont dues plusieurs gravures qui nous ont t communiques, et qui, nous disait-on, taient destines entrer dans un
Missel romain.
La manire de cet artiste ne manque pas de sentiment religieux ; mais nous avons t grandement surpris de voir sur une
reprsentation du mystre de la sainte Trinit, le Saint-Esprit figur en forme humaine, sous les traits d'un adolescent qui porte entre le bras
et la poitrine

404

la Colombe, symbole de la troisime Personne. La forme humaine donne au Saint-Esprit a t rprouve par Benot XIV, dans son
Bref Sollicitudini nostr, adress lvque d'Augsbourg, aux calendes d'octobre de l'an 1754. Cette composition a, de plus, l'inconvnient
de paratre reprsenter quatre Personnes dans l'essence divine, attendu que la distinction est complte entre la colombe et le personnage sur
les vtements duquel elle parat applique.
Une autre estampe du mme artiste, destine au mme missel, prsente une croix nue, au lieu du crucifix oblig. On a group
autour les principales scnes de la vie du Sauveur, et les deux montagnes du Calvaire et des Oliviers sont figures gauche et droite de la
croix. C'est avec surprise que nous avons vu la scne de l'agonie du Rdempteur reprsente sur le penchant du Calvaire, et celle de la
rsurrection place sur le mont des Oliviers. Il tait difficile d'oublier plus compltement l'vangile et la
tradition. Les anciens artistes vitaient ces mprises contre lesquelles rclame tout le pass de l'art chrtien ; mais il suffit de jeter
un coup d'oeil sur les produits actuels de l'imagerie pieuse en France, pour se convaincre que jamais, aucune poque, on n'a ignor plus
compltement les conditions inviolables selon lesquelles les sujets qui tiennent la religion doivent tre traits. La pit et la bonne volont
ne sauraient tenir lieu de l'tude, et on a grandement raison de se dfier de l'imagination dans un sicle o les traditions de l'art chrtien sont
profondment oublies, et le zle plus que jamais impuissant suppler la science positive.
Il sera peut-tre propos d'ajouter ici quelques mots sur les dessins gravs ou peints dont on a coutume d'accompagner les canons
d'autel qui se rapportent aussi aux livres liturgiques, puisqu'ils sont un extrait du missel. On en publie chaque jour de nouveaux ; mais il faut
convenir

405

qu'un grand nombre sont trs rprhensibles, sous le rapport des dessins. Les artistes quelconques dont les imprimeurs se servent pour ces
nouvelles ditions, les couvrent de symboles sans tradition et sans convenance, de scnes bibliques mal appliques, de personnages dont le
moindre inconvnient est la pose et les attributs grotesques. Il est fort dsirer que la vigilance du clerg s'exerce sur ce nouveau genre
d'abus, et que l'heureuse direction imprime cette spcialit du dessin liturgique par le R. P. Arthur Martin soit seconde de plus en plus. La
dignit de l'autel et du sacrifice lui-mme y est intresse.
Nous avons achev ce qui nous restait dire sur les ornements intrieurs des livres liturgiques ; le lecteur a t mme de voir
comment le gnie catholique a su embellir ces livres, et exprimer en toutes manires la vnration qu'ils inspiraient. Les faits rassembls
dans ce chapitre et dans les deux prcdents suffiraient seuls montrer combien ils sont saints et sacrs, aux yeux de l'gl ise et de ses
fidles enfants ; d'o l'on doit conclure quelle est l'inviolabilit laquelle ils ont droit. Certes, ils ne doivent pas tre traits familirement, ces
livres la dcoration desquels tous les arts ont contribu lenvi, et le respect qu'ils inspirrent si longtemps ne pouvait s'affaiblir que dans un
sicle o de simples particuliers, bravant l'antiquit et l'autorit des traditions, osrent projeter de refaire selon leurs ides ces textes
environns jusqu'alors des marques les plus significatives de la religion universelle.
Maintenant, il nous reste raconter les efforts que la pit catholique a faits dans les temps anciens pour dcorer extrieurement
les livres de la liturgie, que la calligraphie, la peinture, la typographie et la gravure se sont plu dcorer intrieurement avec tant de
complaisance.

406

La reliure des livres a pour but immdiat de les protger, contre les accidents qui peuvent les atteindre ; c'est elle principalement qui
assure leur conservation. Mais elle peut encore avoir une fin plus releve ; celle de tmoigner la vnration que ces livres inspirent. De tout
ce que nous avons expos jusqu'ici, le lecteur doit conclure que ceux qui servent la Liturgie ou qui en contiennent les formules, ont t
souvent l'objet d'un hommage de cette nature. Nous avons donc encore signaler ici l'un des triomphes des livres liturgiques ; car on peut
dire qu'ils ont obtenu sous le rapport de la reliure, des honneurs auxquels les autres livres n'arrivrent jamais.
Nous nous bornerons ici encore quelques dtails, la nature et l'tendue de cet ouvrage ne permettant pas de longs
dveloppements sur chacune des questions qu'embrasse notre plan. Nous dirons donc que les principaux ornements employs
l'embellissement des livres liturgiques, peuvent se rapporter trois classes : les ivoires cisels, les lames d'or ou d'argent, enfin les pierres
prcieuses.
L'emploi des tablettes d'ivoire nous semble driv des anciens diptyques consulaires qui reprsentaient en relief le personnage
revtu de la dignit de Consul, avec les insignes de sa prrogative, le tout entour d'ornements cisels avec plus ou moins de luxe. On sait
que les consuls distribuaient ces diptyques leurs amis, et que l'on avait coutume de placer dans l'intrieur de ces tablettes des cahiers
destins recevoir certains mmoires et autres critures, l'usage du possesseur (1). Il nous est rest

(1) Nous n'entendons pas insinuer ici que les Diptyques consulaires formassent les seules reliures en ivoire qui fussent en usage chez les
anciens. On sait assez que le luxe des reliures fut port au plus haut degr sous les empereurs ; mais il ne faut pas perdre de vue que notre
plan se borne aux seuls livres liturgiques, et que nous ne pourrions entrer dans les dtails de l'archologie gnrale, sans dpasser
totalement le but que nous nous proposons dans ces Institutions.

407

plusieurs diptyques des consuls du V sicle, que l'on peut voir dans les savants ouvrages de Donati (1) et de Gori (2). Les particuliers d'un
rang plus lev se donnaient aussi des diptyques, tmoin les deux beaux ivoires des familles Symmaque et Nicomaque, lesquels, dans
l'origine, ont galement servi de couverture un manuscrit quelconque l'usage de tel membre ou ami de ces familles (3).
L'glise chrtienne, comme nous le montrerons ailleurs, adopta de bonne heure, pour le service liturgique, non seulement le nom,
mais la forme des diptyques consulaires. Les listes des noms propres qui devaient tre rcits l'autel, taient places entre deux
couvertures d'une matire solide, d'o leur vint l'appellation de diptyques. Cette sorte de reliure dut tre plus ou moins somptueuse, puisque
les tablettes qu'elle protgeait taient destines figurer sur l'autel mme. L'ivoire cisel a d en former ordinairement la matire, puisqu'il
tait dj employ pour les diptyques profanes auxquels ceux de l'autel chrtien avaient emprunt leur forme. Ces conclusions sont videntes
pour quiconque est tant soit peu familier avec l'archologie ecclsiastique ; mais elles se confirment par un fait sans rplique. C'est le
diptyque consulaire de Flavius Taurus Clmentinus, conserv Nuremberg et dans l'intrieur duquel est grav sur les tablettes mmes un
diptyque ecclsiastique, en capitales grecques (4). Nous reproduirons ce monument, avec plusieurs autres, dans la partie de cet ouvrage o
nous traiterons des diptyques.
Plus tard, l'poque o les consuls ayant cess, il n'y

(1) De'Dittici degli Antichi profani e sacri. Lucques, 1753, in-4.
(2) Thesaurus veterum Diptychorum. Florence, 1739, in-fol.
(3) Gori, Thesaurus vet. Diptych., tom. I. D. Martne, Voyage littraire, tom. I.
(4) Gori, ibid., pag. 250.

408

eut plus de diptyques consulaires, on vit un grand nombre de livres liturgiques, particulirement les vangliaires, garnis l'extrieur de
plaques d'ivoire richement ciseles. Il est mme prouv par des faits positifs que des diptyques de consuls furent employs dans ces reliures,
quand on n'avait pas le loisir ou l'habilet d'en fabriquer dont les sujets fussent plus en rapport avec l'objet des livres l iturgiques. C'est ainsi
que le Diptychon Leodiense, consacr la mmoire du consul Flavius Astyrius, s'est trouv former un des cts de la couverture d'un
vangliaire de la collgiale de Saint-Martin-de-Lige (1). Cet ivoire ayant t lav et clairci, on trouva sur sa surface intrieure les traces
encore lisibles en grande partie d'un diptyque ecclsiastique destin au saint sacrifice. Ainsi, ce monument dans sa destination successive
attestait lui seul le double usage que nous avons signal (2).
Nous produirons encore comme exemple de diptyques consulaires employs dans la reliure d'un livre liturgique, les deux plaques
d'ivoire qui forment la reliure du clbre Antiphonaire de Monza dont nous avons dj parl plusieurs fois. Mais les personnages ont t
modifis. L'un est devenu saint Grgoire le Grand, au moyen d'une tonsure qu'on a pratique dans la chevelure, et d'une croix qu'on a
sculpte l'extrmit d'une verge de commandement que le personnage tient dans la main gauche ; de l'autre, on a fait David, en
prolongeant ce mme insigne de manire lui donner dans la partie suprieure, la forme d'une houlette. Enfin, les noms du Roi d'Isral e du
Pontife ont t taills en relief sur l'ivoire pour complter le travestissement (3). Mais on n'a pu faire disparatre les dtails du costume, non
plus que le linceul de

(1) Wiltheim, Diptychon Leodiense.
(2) Gori, tom. I., pag. 49.
(3) Ibid., tom. II, pag. 218.

409

pourpre que les deux personnages tiennent dans la main gauche, en sorte qu'on peut toujours les reconnatre pour des consuls du V sicle.
Il parat mme, si l'on doit s'en rapporter aux dessins produits par Gori, que ces deux plaques d'ivoire seraient l'effigie d'un mme consul.
Mais l'art chrtien ne se borna pas adapter aux livres liturgiques des ivoires dont l'usage tait dj dtermin ; il s'attacha de
bonne heure en produire lui-mme sur lesquels se manifestait le mme got d'ornements que nous avons reconnu dans la dcoration
intrieure de ces livres. On ne saurait douter que les dessins de reliure que le grand Cassiodore dessinait lui-mme pour modles de
couverture des livres sacrs ne fussent destins, au moins pour la plupart, tre excuts en ivoire, et ne prsentassent, dans le choix des
sujets, une collection de scnes et de symboles chrtiens (1). Malheureusement, sauf les couvertures empruntes aux diptyques consulaires,
il n'existe plus gure aujourd'hui de plaques d'ivoire employes la reliure des livres liturgiques qui soient antrieures l'poque
carlovingienne. On en pourrait cependant signaler quelques-unes, dtaches maintenant des livres qu'elles couvraient autrefois, et
conserves part, ou employes d'autres usages. Beaucoup de ces ivoires sculpts se gardent au Muse chrtien du Vatican, parmi
lesquels on en remarque d'une antiquit relativement suprieure. Celui de Saint-Michel de Murano, Venise,

(1) His etiam(antiquariis) addidimus in codicibus cooperiendis doctos artifices : ut litterarum sacrarum pulchritudinem facies desuper decora
vestiret ; exemplum illud dominicae figurationis ex aliqua parte forsitan imitantes, qui eos quos ad cnam aestimavit invitandos in gloria
clestis convivii, stolis nuptialibus operuit. Quibus multiplices species facturarum in uno codice depictas, ni fallor, expressimus, ut qualem
maluerit studiosus tegumenti formam, ipse sibi possit eligere. De institutione divin. Scripturarum, cap. XXX.

410

qui a t expliqu par le Camaldule Costadoni (1), est tout couvert des sujets symboliques qui dcorent les articula des cryptes romaines et
les beaux sarcophages chrtiens des IV et V sicles, en mme temps qu'il tmoigne d'une excution assez antique pour tre renvoy en
de du VIII sicle. Ce prcieux ivoire montre encore les trous des clous qui servaient le fixer sur la couverture du livre dont il a t
dtach. On observe les mmes traces significatives sur un grand nombre d'ivoires conservs dans les collections publiques et particul ires.
Nous citerons en particulier le beau bas-relief de la collection Riccardi, Florence, qui reprsente les Quarante Martyrs de Sbaste. Plusieurs
ivoires isols des livres qu'ils couvraient ont t aussi employs dcorer des reliquaires, comme le reconnat Gori (2), et il est assez curieux
que les deux beaux diptyques des Symmaque et des Nicomaque se soient trouvs sur une chsse de Montier-en-Der, laquelle ils avaient
t attachs par ordre du saint abb Berchaire, comme en faisait foi une inscription contemporaine grave sur cette chsse (3).
Le nombre des reliures en ivoire consacres aux livres liturgiques parat avoir t fort considrable, ainsi qu'on peut s'en convaincre
par la quantit qui s'en est conserve dans les dpts publics d'antiquits et dans les trsors d'glises, mais bien plus encore par les dtails
donns ce sujet dans les Chroniques des monastres (4). L'glise grecque, aussi bien que l'glise latine, a eu recours

(1) Dissertat. Epistolaris in antiq. sacr, eburneam tabulam. Collection de Caloger, tom. XX.
(2) Thesaurus vet. Dipt., tom. I, pag. .207.
(3) Dom Martne, Voyage littraire, tom. I, pag. 98, avec les dessins de la chsse et des deux diptyques.
(4) Voir en particulier dans Muratori (Antiq. medii vi, tom. III, De casibus infaustis Monasterii Farfensis, pag. 285), le dtail des offrandes de
l'abb Brard son glise de Farfa.

411

ce moyen d'ornement pour les livres du service divin ; mais on en trouverait difficilement des exemples en Occident, depuis le XV sicle.
Nous n'entreprendrons point de donner ici une liste tant soit peu srieuse des principaux ivoires qui servent aujourd'hui de couverture ces
livres; nous prfrons renvoyer le lecteur aux ouvrages spciaux dans lesquels on les trouve numrs ou dcrits, ou mme gravs d'aprs
des dessins plus ou moins fidles. Au reste, le dnombrement srieux de ces intressants monuments du gnie et de la pit de nos pres
n'a pas encore t entrepris, que nous sachions ; nous nous bornerons donc citer ici quelques chantillons pour mmoire. Ai nsi, du XI
sicle, nous recommanderons le superbe ivoire qui orne un des cts de l'vangliaire de Lorch, la Vaticane (1) ; ceux qui servent de
reliure au Sacramentaire de Drogon, la Bibliothque nationale, et l'vangliaire de la mme bibliothque, n 99, dont les sculptures ont t
publies dans le Trsor de Numismatique (2), et expliques par M. CharlesLenormant (3). Pour le X sicle, les ivoires de l'vangliaire
d'Epternach, dont nous avons dj parl d'aprs Bruschius (4), et dont l'un, celui qu1 offre plusieurs figures en relief sur lesquelles nous
reviendrons tout l'heure, se trouve maintenant Paris, au Muse de l'htel de Cluny (5). Au XI sicle, la clbre

(1) Giorgi, Liturgia Romani Pontificis, tom. Il, lib. III, Dissert. ni. Gori, Thesaurus, tom III.
(2) Bas-reliefs et ornements. Xe srie. IIe classe, 2e partie, planches IX, X, XI.
(3) Nous n'insistons pas ici sur le Psautier de Charles le Chauve dont les ivoires ont donn lieu de si intressants travaux d' explication del
part du R. P. Cahier, dans les Mlanges d'archologie. Ce livre, par sa destination prive , se range parmi les livres d'Heures l'usage des
princes, dans la description desquels nous avons dclar ne pas vouloir entrer.
(4) Chronologia monasteriorum Germaniae, pag. 511. Voir encore Voyage littraire, tom. II, pag. 297.
(5) Ch. Lenormant, Mlanges d'archologie, tom. I, pag. 186 et seq.

412

couverture de l'vangliaire dit de l'glise de Besanon, explique par Gori dans son grand ouvrage (1). Au XII, l'ivoire du Sacramentaire de
Soleure, publi par Dom Gerbet (2) ; nous y joindrons malgr l'infriorit de la matire, les tablettes de citronnier entoures d'un rinceau
d'argent, qui servent de couverture au Psautier donn par sainte Elisabeth de Hongrie l'glise de Frioul, et dont le princi pal sujet a t
reproduit par Gori ; etc. (3).
Des reliures en ivoire, il nous faut maintenant passer celles qui doivent leur principal ornement aux lames de mtal prcieux dont
elles sont formes ; mais, auparavant, il est juste de constater que l'tendue toujours assez restreinte des plaques d'ivoire ncessitait l'emploi
d'un mtal solide pour fixer ces prcieux bas-reliefs sur la couverture des livres liturgiques, ordinairement d'un assez grand format. Ce fut
l'occasion de ces charmantes bordures d'arabesques, en ouvrages d'orfvrerie, qui compltent si richement la dcoration de tant de belles
reliures dont l'ivoire forme le centre. Quelquefois il tait ncessaire de runir plusieurs de ces plaques histories, qui taient destines
couvrir le mme ct du volume ; l'or ou l'argent dlicatement ouvrags en filigrane formaient cette liaison, en accroissant la magnificence de
la reliure tout entire. Souvent aussi, indpendamment des rinceaux forms de feuillages, d'enroulements fantastiques et d'animaux, les coins
offraient des mdaillons consacrs ordinairement aux vanglistes ou leurs symboles, en sorte que la dcoration extrieure des livres
liturgiques tait en rapport complet avec les ornements que la peinture avait prodigus pour les embellir l'intrieur.

(1) Thesaurus, tom. III, pag. 9 et seq.
(2) Vetus Liturgia Alemannica, tom. I, pag. 105.
(3) Thesaurus, tom III, pag. 116. Montalembert. Histoire de sainte Elisabeth, pag. 403.

413

Mais c'tait peu pour la pit de nos pres d'employer lor et l'argent comme accessoires dans l'ornementation des reliures
liturgiques ; plus d'une fois ils voulurent que les livres du service divin ne se montrassent au peuple que sous une reliure compltement
forme par des lames de ces prcieux mtaux. Ainsi voyons-nous de riches chantillons de ce luxe religieux, d'abord sur lvangliaire
gothique d'Ulphilas, appel Codex argentus cause de sa reliure mme ; sur les clbres Evangliaires de saint Mdard de Soissons et de
saint Emmeran de Ratisbonne dont nous avons tant parl ; le premier reli en vermeil, l'autre en or, avec ciselures personnages. Nous
joindrons ces deux monuments du IX sicle l'Evangliaire de saint Eusbe de Verceil, dcor par le roi Brenger de plaques de vermeil
ciseles, et l'une des couvertures de celui de Loch, de mme mtal et de mme parure. Cette diffrence entre les deux cts d'une reliure
n'est pas sans exemple ; nous voyons Didier du Mont-Cassin, qui fut plus tard Victor III, dcorer un pistolier pour son abbaye, en employant
une plaque d'or d'un ct et une plaque d'argent de l'autre (1). Ces reliures mi-parties sont mme dsignes d'un nom spcial, tmoin cette
numration des dons faits par Hugues, duc de Bourgogne, l'glise d'Avalon : Textus unus aureus,
et unus argenteus, aliusque dimidius (2).
Nous citerons encore parmi les couvertures en mtaux prcieux, la Bibliothque nationale, l'vangliaire dit de saint Louis, venu
de la Sainte-Chapelle. Il est revtu en vermeil, orn de grands sujets qui reprsentent la Rsurrection de Jsus-Christ d'un ct, et de l'autre
le Sauveur sur la croix, avec la sainte Vierge et saint Jean. Mais, comme il n'est pas un seul des objets pour lesquels la

(1) Leo Ostiensis, Chronicon Cassinense, lib. III, cap. xx.
(2) D. D'Achery, Spicilegium, tom III, pag. 412.

414

Liturgie rclame le concours des arts qui n'ait fourni aux plus grands artistes l'occasion de dvelopper leur gnie, nous rappellerons ici que
Benvenuto Cellini s'employa dcorer par la ciselure les couvertures mtalliques d'un Office de la Vierge.
En 1536, pendant le sjour que fit Rome l'empereur Charles-Quint, aprs son expdition de Tunis, le pape Paul III rsolut de lui
offrir un cadeau et consulta Cellini sur l'objet qu'il conviendrait de prsenter lempereur. Cellini proposa un crucifix en or, dans
l'ornementation duquel seraient entres les trois Vertus thologales qu'il avait dj ciseles en or pour un calice destin au pape Clment VII,
et qui n'avait pas t achev. Paul III sembla un moment goter l'ide de l'artiste; mais il changea d'avis, et s'arrta un Office de la Vierge,
dans la pense que Charles-Quint serait flatt de pouvoir offrira l'impratrice ce livre dcor (de la main du premier joaillier du monde.
L'artiste dut remplir l'ordre du pontife. Le manuscrit tait orn de miniatures que Cellini qualifie de merveilleuses, et il avait cot deux mille
cus au cardinal de Mdicis. Paul III fit donner Cellini, outre l'or, des pierres prcieuses pour le prix de six mille cus, et l'artiste excuta la
couverture du livre avec son talent ordinaire. Le fond tait en or massif, relev de figurines, de feuillages, d'maux et tincelant de pierreries.
Cellini n'en donne pas d'autre description dans ses Mmoires; mais il rend compte de la satisfaction que ce magnifique travail fit prouver
Charles-Quint (1).
L'usage d'employer les lames d'argent, de vermeil et d'or, sur la couverture des livres liturgiques s'est conserv, pour les
Evangliaires au moins, jusqu' nos temps et nous l'avons vu pratiquer sous nos yeux, avec, plus ou moins de bonheur. Il serait souhaiter,
aujourd'hui o

(1) Benvenuto Cellini. Opere. Milan, tom. I, pag. 323-333. Tom. III, pag. 18.

415

l'archologie sacre semble l'objet d'une si vive proccupation, que l'on se mt davantage en peine d'tudier les sujets et les symboles qui
doivent, selon la tradition figurer sur cesTextes, et que tout ne ft pas laiss l'arbitraire de certains artistes que l'on trouve toujours prts
excuter tant bien que mal les sujets qu'on leur commande, ou qui, si on les laisse eux-mmes, produisent comme naturellement des
compositions insignifiantes, lourdes et sans aucun rapport avec les formes que les sicles ont consacres.
Le troisime lment d'ornementation employ dans la reliure des livres liturgiques, celui qui l'emporte sur tous les autres en
magnificence, et qui s'est tendu sur une longue suite de sicles, est l'usage d'enchsser des pierres prcieuses dans la couverture de ces
livres. L'un des princes de la science liturgique, le pieux abb Rupert, clbre ainsi la haute convenance de cette pratique :
C'est avec raison que les livres de l'vangile sont dcors d'or, d'argent et de pierres prcieuses; car en eux reluit l'or de la sagesse
cleste, en eux brille Par gent d'une loquence fonde sur la foi ; en eux clatent les pierres prcieuses des miracles, de ces prodiges oprs
par les mains du Christ, par ces mains qui, selon la parole du divin Cantique, sont d'or, faites au tour, et pleine d'hyacinthes (1). Outre
les motifs tirs de la dignit incommunicable des saints vangiles, la coutume de les exposer sur l'autel, et, dans les Conciles, sur un trne
au milieu de la salle des sances, de les porter solennellement dans les processions, enfin de les donner baiser au clbrant et au clerg,
devait

(1) Codices Evangelii auro et argento, lapidibusque pretiosis non immerito decorantur ;
in quibus rutilat aurum coelestia sapientiae, nitet argentum fidelis eloquentiae, fulgent miraculorum pretiosilapides, quae manus Christi tornatil
es aureae, plen hyacinthis operatae sunt. De divinis officiis, lib. II, XXIII.
416

inspirer naturellement la pense de les orner de la plus somptueuse parure; aussi l'emploi des pierreries fut-il pour l'ordinaire rserv aux
vangliaires. Toutefois, plusieurs Sacramentaires sont venus jusqu' nous remarquables par ce genre de luxe qui semble effacer tous les
autres.
On trouve dj des pierres prcieuses sur plusieurs des livres liturgiques dont le fond de la reliure est un ivoire ; on en trouve plus
souvent encore sur ceux dont la couverture est en plaques ou en lames d'or et d'argent. Tantt ces pierreries ont t tailles pour entrer dans
l'ornementation du livre ; tantt elles se prsentent dans l'tat o elles se trouvaient lorsqu'on les a dtaches de quelque joyau antique;
d'autres fois, ce sont des cames reprsentant des personnages historiques ou mythologiques de la plus grande beaut, qui ont ainsi
travers les sicles, la faveur du respect qu'inspiraient les livres sacrs sur lesquels ils venaient ainsi faire amende honorable, au nom du
paganisme vaincu. Quelquefois, la pieuse simplicit de nos pres s'vertuait trouver une signification biblique certains sujets antiques
exprims sur les gracieux cames dont ils ornaient les couvertures de livres, les chsses de reliques, les mitres, les calices, etc., etc. C'est
ainsi que le clbre onix venu de la Sainte-Chapelle et sur lequel est entaille en relief l'apothose d'Auguste, passa longtemps aux yeux des
chanoines de cette glise pour reprsenter le triomphe de Joseph tabli par Pharaon gouverneur de l'Egypte. Ce vaste came fut appliqu
autrefois sur la couverture d'un livre liturgique, et les fractures dplorables qu'il a prouves sont venues probablement de la compression
occasionne par l'encadrement mtallique l'aide duquel il tait fix sur le volume.
La Bibliothque nationale conserve un certain nombre de ces manuscrits liturgiques dont les couvertures sont

417

encore enrichies de pierreries; mais, pour donner une ide de la richesse de ces sortes de reliures, nous ferons ici le dnombrement des
pierres fines employes sur deux vangliaires gards autrefois la Sainte-Chapelle. L' un, transcrit du X au XI sicle, et donn par Charles
V, en 1379, portait sur sa couverture en lames d'or, trente-cinq saphirs, vingt-quatre rubis, trente meraudes et cent-quatre perles. L'autre,
uvre d'un calligraphie du XIV sicle et revtu pareillement de lames d'or, talait sur sa reliure douze saphirs, vingt-six meraudes, dix
rubis, deux onix et soixante perles (1). Ce serait un magnifique compte faire que celui des pierres fines dont est orne la couverture de
l'vangliaire de saint Emmeran de Ratisbonne; nous renvoyons l'ouvrage spcial qui contient dans le plus grand dtail la description de ce
prcieux monument de la pit de Charles le Chauve (2). Mais nous devons signaler ici une pratique qui s'est reproduite plusieurs fois dans
l'ornementation de la couverture des livres liturgiques; elle consistait incruster dans la reliure mme, au milieu des pierreries, de prcieuses
reliques, joyaux d'un bien plus haut prix. C'est ainsi que Didier du Mont-Cassin trouva moyen d'enrichir encore un vangliaire de son abbaye,
sur lequel il avait prodigu les plus riches matriaux d'ornement, en y enchssant du bois de la vraie croix et un morceau du vtement de
saint Jean lvangliste (3).
L'usage d'orner de pierreries les livres liturgiques s'effaa en Occident, l'poque o le systme des reliures subit la modification
dont nous parlerons bientt; les

(1) Morand, Histoire de la Sainte-Chapelle, pag. 49.
(2) Sauftel, Codex S. Emmeramni, Ratisbonae, 1786.
(3) Evangelium majorera auro et lapidibus pretiosis ornatum, in quo has reliquias posuit : de ligno Domini et de vestimentis sancti
Joannis Evangelistae. Leo Ostiensis, Chronicon Cassinense, Iib. III, cap. LXIII.

418

anciens Textes environns d'une vnration sculaire conservrent leur riche dcoration ; mais, aprs le XV sicle, l'art du joaillier cessa
d'tre requis aussi souvent pour embellir les livres liturgiques, bien que Ton continut, ainsi que nous l'avons dit, de produire des reliures
ornes ; de lames de vermeil. Nous aimerons donc mentionner ; ici, comme l'un des derniers monuments de l'antique pit, qui tendait
transformer en autant d'crins splendides certains livres de la liturgie, l'admirable Brviaire du CardinalGrimani dont nous avons clbr les
miniatures, et dont la couverture seme de pierreries rappelle si glorieusement la sainte et ingnieuse prodigalit des ges antrieurs (1).
L'glise grecque s'est montre fidle jusqu'aujourd'hui une habitude qui est si pleinement en rapport avec le gnie des peuples de
l'Orient. A Constantinople, ses vangliaires tincellent encore de pierreries, et l'glise fusse, en retenant la Liturgie de Byzance, en a
conserv le luxe antique. Les voyageurs Moscou et Saint-Ptersbourg parlent de ces livres magnifiques; mais pour donner quelque chose
de plus prcis, nous citerons une relation ancienne qui peut fournir une ide de la religion des Russes envers les livres lit urgiques : Leurs
livres d'vangiles, dit un voyageur, sont sans contredit les plus magnifiques de lEurope; car un seul cote jusqu' vingt-cinq ou trente mille
cus. Le czar Pierre en faisait faire un par un joaillier franais, dont Chaque ct est garni de cinq meraudes, estimes la moindre plus de
deux mille cus, et enchsses dans quatre livres d'or (2).
Nous ne devons pas quitter ces merveilleuses Couvertures des livres liturgiques, sans dire quelques mots des

(1) Rio, De l'Art chrtien, pag. 183.
(2) La Neuville, Relation de Moscovie Paris, 1698, pag. 193.

419
sujets historiques ou allgoriques dont la plupart taient ornes. Il s'agit encore ici d'un des services que la Liturgie a rendus aux arts. Durant
de longs sicles, l'art de l'a ciselure s'est exerc pour la reliure des livres du service divin comme pour l'ornement des vases sacrs, et, par ce
moyen, l'Eglise a rchauff cet art dans son sein, comme elle fit pour la peinture et la statuaire. Sans doute, ces uvres d' un ciseau naf et
quelque peu lourd n'atteignent pas la perfection; mais souvent on est mme d'y admirer la noblesse, le sentiment, une certaine invention, et
parfois mme quelque reflet du bas-relief antique. Comme pour les miniatures elles-mmes, l'poque carlovingienne se fait remarquer par la
grandeur du style et la simplicit de l'excution. Nous citerons en exemple le superbe ivoire de l'vangliaire Vatican venu de l'abbaye
de Lorch. Il reprsente le Sauveur tenant l'vangile et foulant le lion et le dragon, entre deux anges qui portent chacun un sceptre et un
rouleau; ces trois personnages vtus l'antique, et posant avec grce et majest; au-dessus, deux anges au vol, soutenant une croix radie ;
au-dessous les mages devant Hrode, et plus loin offrant leurs hommages au Christ enfant sur les genoux de sa mre. Tout cet ensemble qui
rappelle les anciens sarcophages chrtiens est digne de la plus vive admiration. On aime voir Gori, en 1759, venger ce magnifique relief de
la mprise du savant Giorgi, qui, frapp de l'air de grandeur de toute cette composition, avait cru y dcouvrir un ivoire antique adapt au
Christianisme, et n'avait pas reconnu dans les deux scnes accessoires l'uvre d'un ciseau contemporain du sujet principal (1). On ne saurait
trop s'tonner de l'incurie avec laquelle les archologues sacrs, ceux de l'Italie comme les autres, ont nglig jusqu' ces derniers temps,
l'tude et la comparaison des

(1) Gori, Thesaurus ,vet. Diptyeh,, tom. III, tab. IV.

420

monuments chrtiens primitifs. Cependant ces monuments ont fourni presque constamment des motifs aux uvres d'art pour l'ornementation
des glises et des objets sacrs, jusqu'au XIV sicle. Rien de plus imposant que cette tradition qui se relie tout ce que la Liturgie a de plus
intime, et cependant, trs peu d'exceptions prs, elle est demeure inaperue , et il a fallu attendre le XIX sicle pour voir enfin les
archologues s'en occuper srieusement.
Parmi les ivoires des livres liturgiques qui reproduisent les scnes et les symboles des monuments chrtiens primitifs, nous
rappellerons ceux de l'Evangliaire de la Bibliothque nationale que nous avons dj cit (1). Sur cette belle couverture, toujours du IX
sicle, on retrouve le Lazare ressuscit par le Sauveur, la Samaritaine, l'entre de Jsus-Christ Jrusalem, etc., traits dans le caractre
des sarcophages de la Roma sotterranea. Nous avons fait ci-dessus la mme remarque sur livoire de Saint-Michel de Murano, Venise.
D'autres couvertures du mme temps, ou postrieures, celles surtout en or ou en argent, prsentent le Christ assis ou debout,
accompagn des animaux symboliques; nous donnerons en exemple celle de l'Evangliaire de saint Eusbe de Verceil offerte par le roi
Brenger, vers 888 ; sur l'autre ct, on a figur saint Eusbe lui-mme , auquel la transcription de ce prcieux manuscrit est attribue avec
fondement. Dans le mme sicle, on commence aussi reprsenter sur les couvertures le Christ en croix, et cet usage se poursuit jusque
dans le XIV sicle.
Cette grande scne s'y rencontre quelquefois avec l'accompagnement que l'on observe sur les miniatures et les vitraux
.contemporains ; le soleil et la lune personnifis, droite et gauche de la partie suprieure de la croix ; au

(1) Voyez ci-dessus, page 411.

421

bas, la sainte Vierge et saint Jean ; prs d'eux, l'glise et la synagogue avec leurs attributs accoutums. Nous citerons en ce genre la
couverture du psautier de Frioul, dit de sainte Elisabeth. On aimait aussi reprsenter sur ces reliefs d'ivoire ou de vermeil les saints patrons
du donateur, ou ceux de l'glise laquelle le livre tait destin. Ainsi, sur l'Evangliaire d'Epternach, on voit saint Benot ayant au-dessous de
lui l'empereur Othon II, et saint Ludger plac au-dessus de l'impratrice Thophanie. Les ivoires de diverses poques qui recouvrent les livres
de la Liturgie grecque prsentent aussi des images de saints, comme on peut le remarquer sur ceux qui sont conservs dans les collections
publiques et particulires.
Quelques couvertures ciseles des livres liturgiques offrent des sujets en rapport avec les rites sacrs qui devaient s'accomplir au
moyen de ces livres. Nous citerons principalement celles du Sacramentaire de Drogon, sur lesquelles diverses actions de la Liturgie sont
distribues en dix-huit compartiments. Ainsi, sous ce rapport encore, les ornements extrieurs des livres liturgiques tendaient offrir une
analogie avec les dcorations dont la peinture les avait orns l'intrieur. Nous l'avons constat pour les fantaisies d'ornement en rinceaux,
arabesques, animaux, etc., et pour les scnes personnages ; nous sommes encore en mesure d'ajouter qu'il en a t de mme pour les
portraits historiques.
Un vangliaire de la cathdrale de Verdun tait remarquable par un ivoire portant en relief l'effigie de Charles le Chauve (1). Tout
l'heure nous rappelions l'ivoire dtach de l'Evangliaire d'Epternach, sur lequel figurent Othon II et l'impratrice Thophanie ; Othon le Grand
est aussi reprsent en relief sur un autre ivoire employ la couverture d'un livre de la cathdrale de Frioul. Il est

(1) D. Ruinart, Iter in Alsat. et Lotharing. pag, 425.

422

genoux, ainsi que l'impratrice qui prsente son fils, aux pieds du Sauveur; la sainte Vierge et saint Maurice sont debout des deux cts du
Christ (1). Le clbre vangliaire de l'glise de Besanon offre son tour les effigies de Romain Diogne et de sa femme Eudocie, etc., (2).
Il serait ais de prolonger cette liste.
On ne doit pas s'tonner que les couvertures des livres liturgiques offrent une moisson moins abondante l'artiste et l'antiquaire
que les miniatures dont ils sont si richement pourvus l'intrieur. De mme, il est de toute justice de ne pas exiger la mme puret dans
l'excution, la mme libert dans l'invention ; le ciseau se manie avec moins 'd'aisance que le pinceau ; tout ce que l'on est en droit de
rclamer, c'est que le mme esprit de foi l'ait dirig, dans la conception et l'excution de ses uvres. Or, le gnie catholique de ces sicles si
longtemps mpriss a fait mieux, et les couvertures de livres qu'ils nous ont lgues ne sont pas seulement des monuments pompeux de la
pit de nos pres, mais encore, le plus souvent du moins, des uvres savantes et ingnieuses auxquelles l'art a d sa conservation et son
dveloppement.
Dans cette revue si abrge de tant de merveilles, nous devons dire un mot des artistes auxquels nous en sommes redevables.
Leurs noms ont pri, du moins pour la plupart ; mais nous savons que les moines ont principalement cultiv l'art de la ciselure et celui de
monter les pierres prcieuses, dans le but d'orner plus dignement les livres de l'autel. Quand nous n'en aurions pour preuve que le nombre de
livres ainsi recouverts de bas-reliefs sur ivoire ou sur mtal prcieux qui se conservaient dans les monastres, et qui sont mentionns dans
les chroniques et les inventaires des trsors d'abbayes, nous serions

(1) Gori, Thesaurus vet. diptych., tom. III, tabul. II, pag. 15.
(2) Ibid., tabul. I, pag. 9.

423

en droit de maintenir notre assertion ; mais nous avons en outre les donnes les plus positives pour tablir que les grands monastres du
moyen ge taient, pour ainsi dire, autant d'ateliers d'orfvrerie et de ciselure dans lesquels on excutait , on restaurait, on embellissait
encore ces splendides reliures. Il suffira de rappeler ici les travaux accomplis Saint-Gall au IX sicle, par l'abb Hartmot qui dcora lui-
mme un vangliaire de ciselures d'or et d'argent, ainsi que de pierres prcieuses (1), et au X, par le moine Tutilo si clbre dans l'art de la
ciselure. Ce fut lui qui fut charg de disposer la couverture du magnifique vangliaire que Sintramme avait crit, et dont nous avons dj
parl (2). L'abb Salomon lui donna comme matriaux deux ivoires qui avaient t l'usage de Charlemagne et dont l'un tait dj ouvrag
en relief; Tutilo sculpta l'autre , et complta par L'addition des pierres prcieuses la reliure de cet admirable volume (3). Nous voyons
encore Angelramme, abb de Saint-Riquier, orner lui-mme de lames d'argent un pistolier et un vangliaire (4) ; le grand saint Dunstan de
Cantorbry, dans les jours de sa vie monastique, se distinguer non-seulement par son talent dans la calligraphie et la peinture, mais encore
dans l'art de ciseler l'or et l'argent (5); saint Bernward, vque d'Hildesheim, sorti pareillement du clotre bndictin, exceller dans fart de
monter les pierres prcieuses, etc. (6). On pourrait accrotre de beaucoup cette numration, la gloire des monastres du moyen-ge (7).

(1) Goldast, De Casibus S. Galli, tom. I.
(2) Ci-dessus, page 281.
(3) Ekkehard, Vita Notkeri.
(4) Chronicon Centulense, cap. XVII.
(5) Acta SS. O. S. B., saecul. V, Vita S. Dunstani.
(6) Acta SS. O. S. B., scul. VI, part. I, Vita S. Bernwardi.
(7) Le P. Cahier, Annales de Philosophie chrtienne, tom. XIX.

424

Ces dtails sur les reliures prcieuses des livres liturgiques nous amnent parler d'un autre genre d'honneurs 1 qui leur tait
affect. Comme ces livres n'taient pas tous orns avec la mme magnificence, et que les vangliaires principalement devaient tre ports
avec pompe dans les occasions solennelles et figurer sur l'autel, on imagina de prparer pour les recevoir des tuis dcors avec le plus
grand luxe. Ces capses (c'tait le nom qu'on donnait ces tuis) taient pour l'ordinaire en lames d'argent, de vermeil, ou mme d'or, et
richement semes de pierres prcieuses. Il 'en est parl continuellement dans les inventaires et dans les rcits historiques du moyen ge (1),
et on les trouve dj mentionnes dans Grgoire de Tours (2), qui raconte entre autres choses que Childebert, aprs la dfaite d'Amalaric,
rapporta dans le butin jusqu' une vingtaine de ces chsses d'vangliaires, toutes revtues d'or pur et de pierres prcieuses (3). C'est dans
une capse de ce genre que saint Wilfrid d'York dposa Pvangliaire qu'il avait fait transcrire en lettres d'or, sur vlin pourpr (4), et dont nous
avons dj parl (5).
L'usage de ces tuis d'vangliaires parat s'tre conserv presque jusqu' nos jours, dans plusieurs glises de France. Bocquillot,
qui crivait en 1701,raconte que, en certains lieux, on portait encore la chsse de l'vangile au jub, par souvenir de l'antiquit ; seulement, il
se plaint avec raison de ce qu'on la portait vide et uniquement pour la forme, ou encore de ce qu'on y renfermait le livre des ptres; ce qui
tait aller contre l'intention de ce rite. Il cite les glises de Paris et de Sens comme

(1) Voir en particulier Chronicon Centulense, Spicileg., tom. IV pag. 481. Chronicon Fontanellense, ibid., tom. III, pag. 227.
(2) De Gloria confess., cap. LXIII, pag. 946.
(3) Hist. Francor., lib. III, pag. 114.
(4) Acta SS. O. S. B. saecul. IV, part. II, Vita S. Wilfridi.
(5) Ci-dessus, pag. 342.

425

ayant mieux conserv cet gard l'esprit de l'antiquit (1).
Aprs avoir trait des couvertures burnennes et mtalliques des livres liturgiques, il nous reste dire quelque chose de l a forme
de reliure qui leur a t attribue, lorsque ces livres tant devenus plus communs au moyen de l'imprimerie, l'antique zle pour leur ornement
se refroidit peu peu. Il n'y avait plus compter sur ces lourdes et somptueuses couvertures par lesquelles le moyen-ge signalait son gnie
pompeux, ds qu'il ne s'agissait plus que de relier convenablement ces volumes lgers o le papier remplaait dsormais le vlin, o les
vives peintures avaient fait place de simples et froides gravures, o les lettres d'or et d'argent avaient cd le pas aux caractres
d'imprimerie, corrects, il est vrai, mais rendus dsormais par les seules couleurs rouge et noire. Aussi les reliures mtalliques dont nous
avons signal la continuation jusqu' nos jours, dans une certaine mesure, n'ont-elles jamais eu pour objet que des Textes, manuscrits sur
vlin, dernires reliques des ges de foi.
Mais enfin, il fallait couvrir ces livres imprims, d'ailleurs les plus beaux de ceux que produisaient les presses, comme nous l'avons
fait voir. Ces missels, ces brviaires de grand format, reurent de bonne heure la parure que l'on avait dj commenc d'affecter aux livres
liturgiques, sur le dclin des manuscrits. Deux planches de bois faisaient le fond; elles taient revtues en velours ou en satin, souvent avec
broderies, souvent aussi avec des coins en orfvrerie. Au centre, on plaait volontiers un cusson en argent ou en vermeil aux armoiries du
prlat, de l'glise, ou du donateur. Un fermoir plus ou moins prcieux compltait cette reliure dont les principaux accessoires se reproduisirent
encore de temps en temps, quand l'usage se

(1) Trait historique de la Liturgie sacre, liv. I, chap. X, pag. 244.

426

fut tabli de remplacer les planches de bois par des panneaux de carton, et les couvertures de velours et de satin par des peaux de
maroquin gauffres , avec applications de feuilles d'or dcoupes avec lgance.
Sans doute, les reliures en peaux, releves d'arabesques, emblmes, armoiries, en or, dont le XVI sicle nous a laiss de si
admirables modles, ne furent pas rserves aux seuls livres liturgiques ; mais ils y ont eu la plus riche part, et dans le XVII sicle, o les
formes deviennent plus svres, les reliures en maroquin les mieux soignes sont encore pour l'ordinaire celles des missels, des pontificaux,
des brviaires, etc. L'usage de dorer la tranche, nouveau genre de luxe auquel n'avaient pas su atteindre ces beaux vangliaires ou
sacramentaires crits sur vlin, dont la couverture tincelait d'or et de pierreries, vint ds le XVI sicle s'adjoindre aux autres moyens
d'embellissement par lesquels on songea relever les livres liturgiques de tous les formats. Cette coutume, ainsi que celle de leur consacrer
les meilleures peaux de maroquin, continua jusqu'au XVIII sicle; mais il faut reconnatre que les uvres de reliure qui nous sont venues de
ce sicle sont le plus souvent autant infrieures celles du XVII qu'elles sont demeures suprieures celles que l'on confectionne de nos
jours.
Nous avons maintenant, en effet, pour couvrir nos livres liturgiques, ce qu'on appelle les reliures dos bris, des
peaux maroquines de toute couleur qui montrent le carton aprs quelques mois de service, des dorures sur tranche qui blanchissent au bout
d'un an, ou s'en vont en poussire avec le papier qui les portait, des empreintes en creux avec arabesques inouis et difices plus bizarres les
uns que les autres. Il est donc temps que le retour une liturgie moins variable vienne ranimer les habitudes de respect pour les livres du
service divin, et les entourer encore de ces formes graves et imposantes que tous les

427

sicles, chacun selon son gnie, leur ont assignes et maintenues, comme l'envi. Laissons-nous aller l'espoir de voir un jour, sinon la
richesse des temps carlovingiens, du moins l'lgante svrit, la solidit et le bon got qui prsidaient autrefois aux reli ures liturgiques
reparatre enfin, et complter, sous ce rapport, le retour universel vers la plnitude des rites antiques.
Nous aurions encore beaucoup dire sur la munificence de nos pres, ds qu'il s'agissait de l'embellissement des livres du service
divin ; mais le lecteur est mme de s'en faire une ide d'aprs les descriptions que nous avons donnes dans ce chapitre et dans les
prcdents. Il demeure donc certain que la pieuse prodigalit des sicles de foi ne s'est pas moins signale l'gard des li vres liturgiques
qu'envers les vases mme de l'autel que l'on sait avoir t l'objet d'une si large munificence, principalement du IV au XVI sicle. Nous dirons
mme que la dpense pour la confection et l'ornement de certains livres liturgiques s'est leve au-dessus de celle que pouvaient exiger les
vases et autres objets d'orfvrerie les plus prcieux. Qu'on se figure, en effet, un de ces vangliaires ou sacramentaires en lettres d'or sur
vlin pourpr, que l'on considre le travail de calligraphie, le dessin des bordures, les initiales histories, les pages entires peintes par les
premiers artistes du genre; puis les ciselures des ivoires ou des plaques d'or et d'argent, les ouvrages en filigrane destins encadrer les
diverses pices; enfin une profusion de pierres prcieuses et de cames antiques tale sur les deux panneaux de la reliure, et que l'on se
demande alors s'il existait dans les trsors des glises beaucoup d'objets d'un aussi grand prix que les livres liturgiques dans leur splendeur
complte.
Il est vrai que le gnie patient des moines s'exerant dans le calme du clotre raliser ces grandes uvres ne cherchait sa
rcompense que dans un ordre de biens

428

suprieurs aux richesses de la terre, en sorte que souvent les plus beaux monuments de la calligraphie et de la peinture liturgiques, les
travaux de ciselure eux-mmes, s'excutaient sans entraner d'autres dpenses que celle des matires premires; mais la valeur intrinsque
de ces chefs-d'uvre n'en tait pas pour cela moins relle, et d'ailleurs, souvent aussi d'opulents donateurs s'imposaient, comme nous le
verrons tout l'heure, le devoir de fournir la dpense de ces beaux livres qu'ils voulaient offrir sur l'autel d'une basilique, ou sur le tombeau
d'un saint protecteur.
Pour avoir une apprciation positive du prix auquel les calligraphies et enlumineurs de profession levaient leurs uvres, il nous
faut descendre jusqu'au XIII sicle, o enfin quelques renseignements s'offrent nous. A cette poque, un Missel orn montait jusqu' la
somme de deux cents florins (1). Plus tard, le prix dut s'lever encore, et nous ne parlons pas ici des frais normes occasionns par la
richesse des reliures. Mais rien ne semblait alors trop dispendieux, ds qu'il s'agissait de prparer les objets qui devaient servir au culte divin.
Au reste, les glises non encore dpouilles de ces beaux livres qui faisaient leur gloire, et dont quelques-uns chapps au
naufrage sont encore au nombre des plus prcieux objets conservs dans les dpts publics, apprciaient comme elles le devaient un si
noble trsor. Nous en citerons une preuve significative. L'lecteur de Bavire, Maximilien Ier, ce prince si vaillant et si catholique, ne pouvait
se lasser d'admirer l'vangliaire de Saint-Emmeran de Ratisbonne, et conut la pense de s'en rendre matre. Il offrit aux bndictins de ce
monastre la ville de Stranbingen avec ses dpendances, s'ils voulaient

(1) Daunou,*Discours sur l'tat des lettres au XIII sicle. Hist. litt. de France, tome XVI, pag. 139.

429

consentir lui cder ce prcieux monument de l'art du XI sicle et de la pit carlovingienne. L'offre fut rejete, et l'abbaye de Saint-
Emmeran conserva son vangliaire jusqu'au temps de la scularisation, o il fut enlev pour tre transport la Bibliothque royale de
Munich dont il est un des principaux ornements (1).
Nous trouvons encore une preuve du zle catholique pour la beaut des livres de la Liturgie dans le soin que l'on a montr si
longtemps de ne les reproduire par l'art typographique que dans les conditions les plus convenables et souvent les plus splendides,
ainsi que nous l'avons fait voir. Tant de superbes ditions des missels, brviaires, pontificaux, livres de chur, cotaient des
sommes immenses, et demeuraient comme autant de monuments de la vnration qu'inspirait universellement la liturgie. Nous avons
remarqu comment, en France, cette majest, cette noblesse dans l'excution typographique descendirent insensiblement, mesure que
la liturgie allait se rduisant aux proportions d'un diocse, et ne reprsentait plus que les ides mesquines du rdacteur particulier de tel
missel ou de tel brviaire. En vain dpensa-t-on des sommes inouiespour faire face aux frais que ncessitaient tant de nouvelles crations ;
plus on avanait vers la fin du XVIII sicle, plus les produits de la presse liturgique semblaient dprir et accuser la pauvret du fond. De nos
jours, la dcadence est devenue plus sensible encore, et malgr les millions qu'il a fallu prlever sur le clerg et sur les fabriques pour doter
un grand nombre de nos diocses de ces livres qui ne verront pas la fin du sicle actuel, nos, presses liturgiques, sauf quelques missels
assez remarquables par la beaut des caractres, n'ont rien produit qui tmoigne de quelque grandeur et reflte en quelque chose la dignit
des ditions

(1) D. Martne, Voyage littraire, tom. II, pag. 177.

430

d'autrefois. On tait contraint dtendre avant tout l'conomie, du moment que l'dition, malgr son cours forc, ne pouvait se promettre
d'coulement hors du diocse. De l, ce manque absolu de tenue dans les ditions de la Liturgie romaine produites simultanment avec
celles des diocses, cet air de pacotille qu'elles ont eu gnralement jusqu' ces derniers jours; mais le moment approche o la France
revenue l'antique unit, reverra ces belles ditions que la certitude d'un large dbit permettra d'entreprendre, et qui attesteront d'une
manire clatante que la prire universelle est redevenue celle de toutes nos glises.
Tout l'heure, en faisant ressortir la gnrosit avec laquelle on pourvoyait, dans les sicles de foi, l'ornement des livres
liturgiques, nous avons dit que les princes catholiques et les autres grands personnages aimaient dposer en offrande sur l'autel de Dieu et
sur le tombeau de ses Saints, des exemplaires de ces livres pars de tout le luxe dont l'art religieux de ces temps savait si bien les
environner. Nous ne saurions mieux terminer ce chapitre qu'en produisant ici divers exemples de ces sortes d'offrandes. Nous choisirons
seulement quelques noms ; dans un travail plus tendu que ne saurait tre celui-ci, on pourrait en citer plus d'une centaine, et des plus
illustres.
Ds le VI sicle, nous voyons l'empereur Justin envoyer Rome, pour l'honneur des saints Aptres, un vangliaire couvert de
lames d'or et de pierres prcieuses, du poids de quinze livres (1); et, un peu plus tard, sous le pontificat de saint Vitalien, l'empereur
Constant adresser de Constantinople l'glise de Saint-Pierre, un autre vangliaire d'or, orn de diamants d'une prodigieuse grosseur (1).
Au commencement du VII sicle,

(1) Anast., Vitae Pontificum. In Hormisda, cap. X, edit. Vignoli.
(2) Anast., ibid., in Vitaliano, cap. 1.

431

Thodelinde, reine orthodoxe des Lombards, offre son glise de Monza un vangliaire dont la couverture en or existe encore et sur
laquelle est sculpte une croix de chaque ct, avec l'inscription qui rappelle la donatrice (1). Nous trouvons la fin du VIII sicle
lvangliaire crit par Alcuin et offert par Charlemagne l'abbaye d'Aniane. Ce livre avait une de ses couvertures orne de ce mlange d'or
et d'argent que les anciens nommaient electrum et l'autre prsentait un ivoire cisel (2). Le grand empereur offrit un autre vangliaire la
basilique de Latran, l'occasion de son couronnement; ce livre tait orn d'or et de pierres prcieuses (3).
Saint Lon III, qui avait eu la gloire de placer le diadme imprial sur la tte de Charlemagne, fit aussi lui-mme plusieurs offrandes
d'vangliaires dont le LiberPontificalis a gard la mmoire. Ainsi il en dposa un sur la confession de saint Lon, et ce livre tait couvert en
vermeil, du poids de six livres et trois onces (4). Il en offrit encore un second la confession de saint Pierre; mais ce dernier tait revtu d'or,
enrichi d'une bordure d'meraudes, d'hyacinthes et autres pierreries d'une grosseur considrable (5). Saint Paschal qui succda presque
immdiatement saint Lon III, imita sa pieuse munificence, en offrant aussi Saint-Pierre un vangliaire dont la reliure consistait en un
riche travail d'argent sur fond de pourpre (6). Nous trouvons encore, au IX sicle, parmi les dons des pontifes romains aux glises

(1) Ex donis Dei dedit Theodelenda reg., in baseleca quant fundavit in Modoecia, juxta palatium suum. D. Mabillon, Iter Italicum, pag. 213.
(2) Annales monasterii Anianerisis. MS. cit par Baluze. Capitul. reg Franc. tom. II.
(3) Anast., in Leone III, cap. XXV.
(4) Ibid., in Leone III, cap. LXXXVII.
(5) Ibid., cap. LVII.
(6) Ibid. in Paschali, cap. XXVII.

432

un vangliaire reli en vermeil et donn la basilique de Saint-Martin par Sergius II (1); un second recouvert de tablettes d'argent, l'glise
de Saint-Lon, par saint Lon IV (2) ; un troisime aussi revtu de lames d'argent, l'glise de Sainte-Balbine, par Benot III (3); enfin un
pistolaire contenant les passages de l'Ancien et du Nouveau Testament, que les sous-diacres devaient lire la Messe, dans les diverses
glises o tait la station, et qui fut, par ordre du mme Pontife, transcrit avec le plus grand soin et muni d'une reliure en plaques d'argent du
plus riche travail. Benot III offrit ce livre l'glise de Latran, en remplacement d'un autre qui avait t soustrait par une,main inconnue (4). Ce
fut aussi sous ce Pontife que l'glise de Saint-Pierre reut de la part de l'empereur de Constantinople, Michel III, l'offrande de ce bel
vangliaire peint par le moine Lazare, dont il a dj t question. La reliure, dit la Chronique pontificale, tait d'or pur et seme d'un grand
nombre de pierres prcieuses (5).
En France, la mme poque, Hincmar de Reims offrait son glise rebtie par sa magnificence, un magnifique vangliaire orn
de lames d'or et d'argent, et tincelant de pierreries. On lisait ces vers sur la riche couverture de ce livre :

Sancta Dei Genitrix, et semper Virgo Maria,
Hincmarus praesul defero dona tibi.
Haec pia qu gessit, docuit nos Christus Iesus
Editus ex utero, casta puella, tuo (6).

Nous n'avons garde d'oublier non plus ni Louis le Dbonnaire qui, dans son plerinage Saint-Corneille de

(1) Anast., in Sergio II, cap. XXXVIII.
(2) Ibid., in Leone IV, cap. CV.
(3) Ibid., in Benedicto III, cap. XXV.
(4) Ibid., cap. XXXII.
(5) Anast., in Benedict, III, cap. XXXIII.
(6) Flodoard, Hist. lib. III, cap. V.

433

Compigne, o il tait venu vnrer les reliques de saint Sbastien, dposa sur le tombeau du saint Martyr, entre autres dons, un Texte des
vangiles crit en lettres d'or et garni de lames d'or, sans mlange d'aucun autre mtal (1) , selon les termes du rcit contemporain; ni
Lothaire qui fit don l'glise abbatiale de Prum d'un superbe vangliaire en lettres d'or, pour le salut de son me, pour celui de son
pouse dfunte, de ses enfants, de ses prdcesseurs, et enfin de son royaume, comme en fait foi l'inscription que Dom Martne a pu lire
encore sur ce manuscrit (2); ni Arnoul, roi de Germanie, auquel l'abbaye de Saint-Emmeran de Ratis-bonne fut redevable de son clbre
vangliaire, dcrit en ces termes par un chroniqueur contemporain : Il a une coude de haut, et, quant au prix et au poids, il est tel qu'on
n'en pourrait pas aisment rencontrer un semblable. Mabillon, qui rapporte ces paroles, ne fait pas difficult d'ajouter qu'il ne se souvient
pas d'avoir jamais rien vu de comparable (3).
Mais il nous faut suspendre cette numration dj trop longue ; qu'il nous soit cependant permis de relater, en finissant, quelques
offrandes faites l'autel du saint Patriarche des moines,dans l'abbaye du Mont-Cassin, selon le rapport de Lon d'Ostie. En 1023, l'empereur
saint Henri vint y prsenter un vangliaire crit en onciales d'or, et dont la couverture tait en or pur, rehauss de pierres prcieuses (4);
plus tard, dans le mme sicle, l'impratrice Agns, femme de Henri III, en offrit un

(1) Acta. SS. O. S. B. Saecul. IV. Part. I.
(2) Voyage littraire. Tom. II.
(3) Superest apud sanctum Emmeramnum hic codex, aureis litteris exaratus, qualem nusquam me vidisse memini. Annales. O. S. B. Lib.
XXXIX, LXXIV.
(4) Chronicon Cassinense. Lib. II, cap. XLIII.

414

autre couvert de plaques d'argent dores et ciseles (1) ; enfin, Victor III, autrefois Didier du Mont Cassin, puis successeur de saint Grgoire
VII sur le trne apostolique, lgua en mourant son illustre et chre abbaye son propre vangliaire, l'vangliaire de l'Empereur,
lvangliaire du pape Etienne, l'vangliaire de l'Impratrice, les deux vangliaires du frre Firmus et l'vangliaire de l'abb Aligerne (2).
Les simples particuliers imitaient la gnrosit des Souverains Pontifes et des princes, mais les bornes qui nous sont imposes ne
nous permettent pas d'entrer dans aucun dtail sur leurs libralits. Mentionnons seulement un document trs intressant en ce genre, que
l'on voit sous le portique de Sainte-Marie in Cosmedin, Rome. C'est une inscription qu'un nomm Teubaldus avait fait placer, en 902, dans
l'glise de Saint-Valentin, et qui constate les dons offerts par ce personnage cette glise qui tait situe prs de Sainte-Marie in Cosmedin.
Les chanoines de cette dernire glise l'enlevrent, en 1625, des ruines de celle de Saint-Valentin qui n'existe plus aujourd'hui, et la placrent
sous le portique de leur belle basilique. Cette inscription relate, le don d'un missel, de deux antiphonaires, de deux friaux, d'un passionnaire,
de deux hymnaires, d'un livre de la Gense avec les autres histoires canoniques, et d'autres manuscrits liturgiques offerts Saint-Valentin
dans son sanctuaire. Ce curieux monument nous donne une ide des livres qui taient ncessaires au service d'une simple glise de Rome,
au commencement du X sicle (3).
L'usage de ces offrandes se conserva jusqu' l'invention de l'imprimerie ; en un mot, aussi longtemps que les livres liturgiques
gardrent leur antique clat. Depuis lors,

(1) Chronicon Cassinense. Lib. III, cap. XLIII.
(2) Ibid. Lib. III, cap. LXXIX.
(3) Voir cette inscription la note C.

435

ils n'taient plus d'un prix assez lev ni quant l'intrieur, ni quant aux couvertures, pour compter parmi les pices du trsor des grandes
glises. Parfois, un beau Missel a pu tre offert portant au centre de la reliure l'cusson de quelque prince, ou de quelque prlat ; maison ne
pouvait plus gure y attacher d'autre importance que le souvenir du donateur, et d'ailleurs, la plupart du temps, ces armoiries que l'on
remarque encore sur quelques belles reliures liturgiques des XVII et XVIII sicles, ne veulent dire autre chose sinon que le livre a t
l'usage de celui dont elles ont gard l'cusson. Les temps sont bien loin encore o l'on verra les livres liturgiques recouvrer assez de
magnificence, pour que les princes songent de nouveau en faire l'objet d'une offrande solennelle aux sanctuaires envers lesquels ils
voudront tmoigner leur vnration. Les ides de notre temps sur ce sujet trouvent leur juste mesure dans le contraste que nous avons
relev, entre l'opulence des dons en orfvrerie et en riches toffes, offerts par Charles X la cathdrale de Reims, et la contenance plus que
modeste du pontifical crit sur papier, l'anglaise, et auquel personne ne semblait avoir song. Il est certain que nos pres l'auraient entendu
autrement.
En traant ces faibles essais sur l'importance que les ges catholiques mettaient tmoigner leur religion envers les livres de la
Liturgie, plus d'une fois nous nous sommes senti douloureusement affect au souvenir de tant de cruelles spoliations dont nos glises ont t
victimes, dans la plus grande partie de l'Europe, et qui ont amen la destruction violente de tant de monuments des arts et de la foi. Mais
nous prouvions plus de regrets encore en songeant l'attidissement gnral qui, depuis prs de trois sicles, semble s'tre empar des
esprits et des curs, en sorte que si l'on cherche quelques consolations dans les souvenirs d'un temps meilleur, on est rdui t remonter
dans le pass jusqu' des ges dj reculs. La foi,

436

sans s'teindre, s'est assoupie ; un sommeil obstin a de plus en plus tendu ses malheureuses influences; on a peur du rveil, et on est
dispos tirer scandale de toute parole qui rappellerait en quelque chose l'nergie d'autrefois,sans laquelle pourtant cette vie abondante (1)
dont parle le Sauveur, ne reprendra point son cours dans nos socits qui ne prissent que parce qu'elle fait dfaut. Il est pourtant bien ais
de voir que les sicles qui ont joui de cette vie la puisaient uniquement dans la foi, et que la Liturgie tait pour eux le grand moyen par lequel
cette foi se nourrissait et se manifestait au dehors.
Nous nous sommes complu dcrire les merveilles que cet esprit sut produire pour l'ornement des livres liturgiques; puissent les
dtails que nous avons rassembls avec quelque labeur, inspirer un plus grand respect pour ces livres vnrables ! Les conclusions qui
restent tirer de cet ensemble de faits sont faciles dduire. On doit maintenant reconnatre que la dignit des livres liturgiques est telle qu'il
n'y a rien de si prcieux qui ne puisse, avec convenance, tre employ leur embellissement, et que la mesquinerie en ce genre est un indice
de l'affaiblissement de la foi ; car elle atteste que les livres de la Liturgie ont perdu de leur importance. On doit conclure encore des rcits que
nous avons mis sous les yeux du lecteur, que le gnie de la Liturgie est minemment favorable l'esthtique, et que les arts ne sauraient trop
reconnatre les services dont ils lui sont redevables ; mais en mme temps que rien n'est plus capable de glacer et d'anantir toute inspiration
que la dcadence de l'esprit traditionnel dans les choses du service divin.
En achevant ce volume, destin servir d'introduction la partie de nos Institutions consacre aux livres de la Liturgie, qui sont la
source de toute science liturgique,

(1) Joan. X, 10.

437

jetons un regard en arrire pour mesurer l'espace que nous avons parcouru. Il est donc reconnu que les livres de la Liturgie ont t, ds
l'origine de l'glise, l'objet d'une rdaction prcise et autorise ; qu'ils ont la gloire d'tre crits dans des langues sacres et inviolables
auxquelles ils sont confis comme un dpt prcieux ; qu'ils ne peuvent tre ni publis, ni corrigs que par l'autorit la plus haute qui soit
dans l'glise ; qu'enfin le respect qu'ils ont inspir dans les sicles de foi les a placs, sous le rapport de l'excution et de la richesse, autant
au-dessus des livres ordinaires, que l'objet de leur destination est suprieur aux intrts d'ici-bas.
Il s'agit maintenant de les faire connatre en dtail, et d'initier le lecteur l'histoire de chacun des six livres dont se compose la
Liturgie Romaine : le Missel, le Brviaire, leRituel, le Pontifical, le Martyrologe et le Crmonial des vques. Aprs avoir fait connatre la
formation et les dveloppements de ces monuments augustes, nous en entreprendrons le commentaire raisonn, et nous poserons ainsi les
bases de notre Somme liturgique qui se dduira pour ainsi dire d'elle-mme du vaste ensemble de principes, de faits et d'observations, que
nous aurons fait passer sous les yeux du lecteur.

438