Vous êtes sur la page 1sur 151

Poul Anderson

Conan buntownik

Conan The Rebel

Przeoy Adam Krachowski
1
Wizja topora

Nad Stygi zapada noc. W miejscu, gdzie wielka rzeka toczya swe wody do zatoki,
panowaa miertelna cisza, nie zakcona nawet najlejszym powiewem od oceanu. Niebo skryo
si za welonem chmur tak gstym, e tylko kilka gwiazd niemiao pegao nad Khemi.
Mury miasta, nierealne i jakby nie rk ludzk wzniesione, dwigay si stromo od morza, od
ktrego cigno dziwnym chodem.
Zby obwarowa wzmacniay strzelajce w niebo potne ky wie o spiczastych dachach.
Ulice w dole spowijaa cisza. Puste, zamare przejcia oywiay si jedynie w chwili, gdy
boski pyton, szeleszczc uskami przelizgiwa si w poszukiwaniu odgosu modlitwy lub
idcych stp.
Mimo panujcej wszdzie martwoty tam, gdzie spa Tothapis, hulay przecigi. W grocie
wykutej gboko w skale niewolnicy pracowali w ogromnej wialni, miotajcej we wszystkie
strony suche dba trawy. Ich cikie oddechy, przeradzajce si niekiedy w rzenie skrajnie
wyczerpanego czowieka, niczym dym z kadzielnic docieray pod prg sypialni maga.
Dudnienie maszyny oraz piski, wydobywajce si spomidzy trybw, sprawiay wraenie
sennej muzyki, pyncej z monstrualnej pozytywki.
Materac, na ktrym lea, by twardy jak prycza pustelnika. Wykonano go z wosw
powiconych dziewic, pociel i tog za uszyto z najprzedniejszego jedwabiu, tak delikatnego,
e wydawa si by utkany przez pajki. Mimo to mczyzna spa ciko, jczc i rzucajc si
z boku na bok. Nagle otworzy oczy i usiad dyszc chrapliwie.
Cztery czarne wieczniki same przysuny si do oa, zapony wysokim pomieniem, po
czym cofny.
Cho przey ju stulecia i nigdy dotd nie widzia podobnej wrby, to jednak wiedzia, co
ona oznacza. Mozolnie wygrzeba si z pocieli. Ruszy do gwnej sali.
Upad na kolana, ucaowa dywan, a jego ciao wygio si w kabk.
Ioa Setesh wykrzykn. Anet neter aa, neb keku funtut amon!
Nikt inny nie omieliby si unie gowy i spojrze przed siebie. W ciemnoci buchn sup
tawego ognia. Rozleg si szept, ktry nie mg pochodzi z ludzkich ust.
Pomie rs, potnia, a wreszcie przedzierzgn si w zocistego wa, sigajcego gow
a do sklepienia. W drgajcej powiacie mczyzna mg dostrzec hieroglify wyryte na cianie
za wem. Szept przeszed w niski syk, podobny do tego, jakim przemawiaj katarakty Styksu na
Poudniowym Wschodzie.
Tothapis podczoga si bliej i pad plackiem przed swym bstwem. Z syku powoli zaczy
powstawa sowa.
Mw, czowieku. Powiedz, kim jestem.
Jeste Set zaintonowa czarownik. Pan Wszechwiata, ktremu Stygijczycy oddaj
cze przed jakimkolwiek innym bstwem.
Powiedz, jak chcesz mi suy.
Ponownie popyny sowa.
Bd ci suy wszystkim, czym czowiek moe usuy Temu Ktry By, zanim powsta
rd ludzki i Ktry Bdzie nawet wtedy, gdy po nas nie pozostan adne lady.
Ja jestem kapanem w Twej wityni. Nie signem po godno arcykapana tylko po to, aby
lepiej suy ci w Czarnym Piercieniu Magw. Moje czary pokrzyoway szyki niewiernym,
ktrzy nie chcieli uzna Twojej Mocy. Moje rady skieroway prawic krla przeciwko
odstpcom. Wkrtce poznaj, jak straszliwy moe by twj gniew, o Secie!
Zaprawd, ma suba jest najpokorniejszym i najmniejszym z wyrazw oddania dla twej
chway. Sprawie, e me dni i noce stay si dugie. Dae mi wadz nad ludmi i demonami,
lecz przede wszystkim zanurzye mnie w niepojtych gbiach tajemnicy swego istnienia, a tej
nocy objawiasz si swemu niewolnikowi sam, we wasnej osobie. O c wicej mgbym ci
pyta? C mgbym da ci w zamian, o Secie?
Powsta, czowieku! Spjrz na mnie i suchaj. Tothapis dwign si na nogi. Stan
sztywno i opuci rce. Przed sob mia gow wa, ktry wpatrywa si we szeroko otwartymi
oczami. Rozwidlony jzyk drga midzy kami, lecz spojrzenie boga spoczywao nieruchomo na
kapanie.
Uwaaj, dobrze wysyczaa zjawa. Nazwae mnie panem Wszechwiata i miae
racj, lecz przecie wiesz, jak wiele rnych bogw istnieje poza mn. Bstwa ziemi, morza,
nieba, otchani Dobrze wiesz, jak wielu z nich uwaa mnie za swego mistrza. Inni za
spogldaj na mnie tak, jakby tkwi we mnie korze pieka. Najpotniejszy mj rywal to Mitra,
a jego najwikszym pragnieniem jest zdepta mnie wasnymi stopami.
Ale Mitra i Hyborianie, ktrzy poszli za nim, zostali wyklci szepn Tothapis.
Istotnie zostali powiedzia w. Dziki lekturze kronik oraz arkanom naszej wiedzy
poznae ich si i znasz j nie od dzi. Obecnie jednak przychodz, by ci przestrzec przed
nowym niebezpieczestwem. Jeli posuchasz, ocalisz gow, zbawisz krla, nard i zyskasz
nagrod swego boga. Tej nocy mczyzna zczy si z niewiast. Ze zwizku tego narodzi si
przeznaczenie. Oboje niewiadomi niczego wkraczaj na drog, z ktrej nie ma powrotu. Jeli
owoc tej nocy nie zostanie zniszczony w zarodku, to jego narzdziem stanie si olbrzym, ktry
w swe rce chwyci wojenny topr, od ktrego padnie wielu, na koniec za uderzy w filar mej
wityni.
Tothapis, ktry dotychczas spokojnie przyglda si piekielnemu monstrum, zadra. Jeli Set
nie by w stanie poskromi kilku miertelnikw, lecz musia wezwa czowieka, by mu pomg,
oznaczao to, e jego moc zostaa uwikana w jakim sporze w wiecie poza wiatem.
Magu, nie obawiaj si dotar do gos. To, co si sta musi, stanie si na ziemi.
Gdyby w ziemskie sprawy ingerowali bogowie, mogoby si to zakoczy Ostatni Walk.
A teraz ja, ktry jestem Tajemnic Nocy, objawi ci wiedz, jakiej potrzebujesz. Otrzymasz
ode mnie dar przebiegoci. Wszystkie czary, potwory i demony posuszne ci bd na kade
skinienie rki. Uyjesz tych mocy przeciwko wrogowi, ktry pozostanie niewiadomy wasnej
potgi. To czowiek z krwi i koci, cho jego krew moe by zapalczywa, a ciao potne. Z nim
masz si spotka. Kobiet trzeba pozostawi w spokoju i tak umrze zdawiona wisielcz ptl.
Suchaj i bd posuszny
W tej chwili ksztaty zjawy zaczy si rozmywa, a wreszcie stay si czym w rodzaju
wirujcej mgy. Jednoczenie Tothapis poczu, e wzlatuje ponad wityni, jakby jaka sia daa
mu skrzyda i uniosa w gr, na mil nad Khemi.
Widzia miasto, ktrego wiata odbijay si w lnicym nurcie rzeki, widzia zatok i ocean,
gdzie dalej rozcigay si pola, przypominajce z tej wysokoci zielony dywan, pocity
srebrnymi nitkami kanaw, pokryty plamami ludzkich osiedli.
Sigajc wzrokiem coraz dalej, dostrzeg strumie, stanowicy pnocn granic Stygii. Tutaj
cigny si dungle i stepy Kush oraz wielkie poacie pustyni.
Tothapis widzia krajobrazy, lecz nie dostrzega ludzi ani adnych ladw cywilizacji z tej
wysokoci mona byo uchwyci wzrokiem jedynie nieostre zarysy miast.
Z szybkoci przyprawiajc o zawrt gowy spad w d teraz zobaczy wybrzee Kushite.
Nad wzburzonymi falami oceanu sipi deszcz. Nadbrzene bagna lniy cik, oowian
powiat. Zstpujc jeszcze niej, znalaz si nad miejscem, w ktrym czarni barbarzycy
wypalili las, by mie miejsce dla swoich upraw.
Teraz niczym jastrzb, rzucajcy si na zdobycz, Tothapis przemkn szerokim ukiem
w poprzek zachodniego wybrzea i zawis nad oceanem. Jego uwag przycign niewielki,
bojowy statek czarna galera z aglem i jednym rzdem wiose. Na nieskazitelnie czystych,
pieczoowicie wypucowanych deskach pokadu stay masywne awy. Na dziobie lni
wyrzebiony w drewnie, bogato zocony eb tygrysa. Na niskich burtach wisiay tarcze
wojownikw. Byo ich po dwadziecia z kadej strony. Silny poudniowy wiatr gwizda
w olinowaniu i wydyma jedyny agiel. Biae grzywy fal kocimi susami przemykay po
stalowosinej paszczynie wd.
Wikszo zaogi spaa, rozoywszy na awach swe maty. Gdy obraz sta si ostrzejszy,
Tothapis zobaczy, e byli to czarni, modzi mczyni, barczyci i muskularni, nader skpo
ubrani lub prawie nadzy. Tym wyraniej widzia wic wojenne blizny, okrywajce ich hebanowe
ciaa. Kady z wojownikw trzyma bro w pogotowiu. Tothapis przebieg wzrokiem wzdu
rufy. Wski pokad rufowy koczy si okrytym dachem pomieszczeniem, ktre musiao by
kabin kapitana galery. Przy nadbudwce sta biay mczyzna. Do niego tulia si kobieta. On
praw rk trzyma ster, lew za obejmowa tali swej towarzyszki.
Nietrudno byo ich dostrzec. Niebo cakowicie si wypogodzio, na granatowym tle lniy
srebrzyste gwiazdy, przypominajce rozsypane brylanty. Droga Mleczna z caym swym
przepychem odbijaa si w lekko fosforyzujcych, zielonych wodach oceanu. Tothapis by
kawalerem. Wybra bezestwo, gdy czu wstrt przed marnowaniem bezcennych mocy na tak
przyziemne sprawy. Lecz gdy przyglda si kobiecie dotrzymujcej towarzystwa sternikowi,
jego usta wykrzywi grymas podziwu.
Bya moda, wiotka i skpo odziana, cho zimny wiatr musia si da jej we znaki. Do pasa,
luno opadajcego na biodra, przypity by sztylet, ktry wraz ze srebrn bransolet stanowi
jedyn ozdob tej damy. Kruczoczarne wosy swobodnie spyway na jej plecy, sigajc niemal
talii.
Wyjtkowo Tothapis mg dostrzec wszystkie barwy, co zdarzyo mu si po raz pierwszy
w tego rodzaju widzeniach. Widzia wic wielkie, lnice brzowe oczy, otoczone wspania
ram brwi, oliwkow cer i pene, ywe wargi. Delikatna rzeba nosa oraz wysokie koci
policzkowe zdradzay, e jest Shemitk. Bya wysza ni wikszo kobiet jej plemienia, miaa
jdrne piersi, zgrabne biodra, dugie nogi i ani ladu owej mikkoci rysw, tak
charakterystycznej dla swej rasy. Wprawne oko nie mogo si jednak pomyli co do jej
pochodzenia. Jej ruchy przywodziy na myl pynne kroki pantery.
To Belit rozleg si gos Seta. Chocia to samica, trudno by znale wrd piratw,
ktrzy kiedykolwiek upili Czarne Wybrzee, stworzenie bardziej dzikie i nieprzystpne. W tej
chwili jest w drodze do Stygii. Wanie dzisiaj napada na statek, ktrym pyn Conan
z Cymmerii. W walce z tym wojownikiem polego wielu jej ludzi. Jednak mimo i walczyli ze
sob, mio pona na ostrzach ich mieczy i w kocu przywioda ich do zgody. Zawarli pokj,
lecz to przymierze doprowadzi do wojny, o jakiej wiat jeszcze nie sysza Nie spuszczaj
z nich oka! Uwaaj na Conana!
Tothapis pospiesznie usucha rozkazu.
Mczyzna by mody, cho na pierwszy rzut oka sprawia wraenie czowieka, ktry
najlepsze lata ma ju poza sob. Przewysza swych towarzyszy zarwno wzrostem, jak i krzep.
Gra mini na obnaonym ramieniu dobitnie wiadczya o jego sile. Z pewnoci by nie mniej
zrczny i gitki ni jego towarzyszka. Fala ciemnych wosw opadaa mu na plecy, starannie za
ogolona twarz z powodzeniem mogaby stanowi wzr mskiej urody. I cho twardo rysw
nadawaa temu obliczu srogi wyraz, nieprzyjemne wraenie agodzi delikatny umiech, igrajcy
stale na jego wargach. Bkitne, ywe oczy i lnice w nich iskierki wiadczyy o duym
poczuciu humoru. Tunika, ktr mia na sobie, bya dla nieco za wska. Mimo e caa zaoga
lnia hebanow skr, on pozosta nietknity przez aroczne soce; jego karnacja zdradzaa
czowieka z Pnocy barbarzyc.
Syk witego wa usta. Na jego miejsce wdar si szum fal, przemieszany ze skrzypieniem
drewna i piewem lin na wietrze. Tothapis by tak blisko statku, e czu zapach smoy, ktr
pokryto deski, i agodny powiew bryzy Sysza gos Belit ochrypy, a jednak brzmicy
dziwnie mikko.
Gwiazdy raduj si razem z nami, kochany. Mwia w argonie eglarzy. Conan
odpowiedzia jej t sam gwar; jego melodyjny, gboki bas zaskoczy Stygijczyka, ktry
spodziewa si wszystkiego, lecz nie agodnoci.
Gdy tylko mog, chc cieszy si twoim widokiem. Pogadzi j po twarzy i wzi mocno
w objcia. Lecz chc te, by rozstaa si ze swym ukochanym, gdy tylko zejdziemy na ld.
Czy to ju wkrtce? szepna.
Ju niedugo. Mwiem ci, e zamierzam odpocz. Poprosz NYano i Mukatu, aby zajli
si sterem. Moe w ten sposb bd mogli by bliej przedmiotu swego ubstwiania oraz
zazdroci.
Na tym statku nie ma miejsca ani na zazdro, ani na zdrad. Prne s twe obawy
odpara Belit. Tych ludzi sama wybraam, a oni zoyli mi przysig wiernoci. Odkd
wypynlimy, nie spotkaam si nigdy z nieposuszestwem z ich strony. Nikt nie omieli si
obrazi mnie czynem ani sowem. To najlepsi ludzie z Suba. S moj wasnoci.
Zawsze moe zdarzy si nieszczcie mrukn Conan p artem, p serio. Tak czy
owak proponuj, abymy przekazali dowdztwo tym, ktrzy najbardziej pal si do tego zajcia.
Mog wada statkiem zawsze, ilekro wybieramy si szalup do portu Nigdy nie
zawijamy do przystani, gdy ca wjazdowe s zbyt wysokie. W kadym razie najpierw ukarzemy
Stygi, a pniej pomylimy, co poczniemy ze sob.
Conan zmarszczy brwi.
Po co? Owszem, moemy walczy tu i tam, tylko w jakim celu Przecie wikszo
z nich znajdzie w tej wojnie pewn mier. Czy nie szkoda tym zuchom wasnego ycia?
Prne gadanie stanowczo przerwaa mu Belit. Twe lki s ponne. Nie obawiaj si,
e niektrzy z nich mogliby widzie w tobie rywala, ktry korzystajc z ich mierci zgarnie
wszystkie upy, a pniej przywaszczy sobie mnie. W rzeczywistoci jest wrcz przeciwnie
wiem dobrze, e zaoga cieszy si, widzc ci jako mego kochanka i swego kapitana. Mnie take
jest mio.
Ucaowaa go.
Cae plemi Suba wierzy gorco, i wszyscy, ktrzy padn w bitwie, podaj do miejsc
wiecznego szczcia, gdzie wraz z bogami ciesz si nieprzemijajc radoci. Natchne t
zaog zapaem, ktry sprawia, e nie bd oszczdza nawet wasnych on i dzieci. Twa sia
i zrczno s po naszej stronie dziki nim dokonamy zemsty. Odzyskamy wicej, ni
stracilimy w czasie klski. Bd wic pozdrowiony na tym pokadzie, Conanie.
Wprawdzie podzielamy t sam nienawi Cymmerianin sprawia wraenie, jakby si
waha, nie wiem jednak, c moe zdziaa jeden may stateczek przeciwko najpotniejszej
flotylli, jak zna Ziemia.
Kobieta skrzywia si z niesmakiem.
Pozwl, e pniej zagrzej ci do boju i obudz tw upion odwag, mj najukochaszy.
Dzisiejsza noc jest tylko dla nas dwojga. Nawet wojna nie ma prawa nam jej odebra.
Gos Belit nieco si rwa, brzmia nierwno i jeszcze bardziej ochryple ni przed chwil.
Widzc jej smutek, Conan mocniej przygarn j ramieniem, ale ona, w nagym przypywie
dumy, uniosa gow i przemwia gosem, w ktrym nie dwiczaa ju ani jedna nuta smutku.
Jeli chodzi o to, w jaki sposb zmusimy Stygijczykw do pokuty za ich niecne czyny
Tothapis pilnie nadstawi ucha.
We mgle okalajcej obraz wizji zamajaczy ogromny, wojenny topr. Szerokie ostrze unioso
si i opado w szybkim ciosie. Widzenie zniko. Zapady zupene ciemnoci.
Mitra! Tothapis usysza zamierajcy szept. Mitra! Znalaze mnie. Ale gra jeszcze
nie dobiega koca o nie. Gr zaledwie rozpoczto.
Nastay mrok i cisza.
Gdzie w odlegych zaktkach umysu czarownika, w tej czci jego osobowoci, ktra nie
braa udziau w widowisku, jakie przed chwil miao miejsce, zawitaa jaka myl. Czy Set
opta go tej nocy? A moe zawadn nim ju wczeniej, dawno temu, w ktrym z minionych
stuleci jego nekromancji?
Widzenie, ktre przey, dziao si wprost w jego duszy, bez porednictwa zmysw. C
mogy znaczy zdolnoci, jakie otrzyma, a ktrych nie mg dotd wykrzesa sam z siebie?
Tothapis ockn si. By znw w wityni. Oprcz drczcych go wtpliwoci jedno wiedzia
na pewno. Zosta wybrany. Otrzyma misj, ktr musia wypeni.
Czarownik wsta i ruszy do drzwi. Wzdu caej dugoci korytarza pegao wiato lamp.
Powolnym krokiem przemierza dugie kruganki, kierujc si ku podziemiom twierdzy. Tu
wanie mia zamiar odnale rozwizanie intrygujcej go zagadki. Tothapis wiedzia, ktry
spord spoczywajcych w katakumbach zmarych moe wskaza miertelnika wiedzcego
najwicej o Belit i Conanie oraz znajcego niezawodny sposb ich zagady.
2
Narada czarnoksinikw

Wzeszo soce, zabarwiajc leniwe wody Styksu krwist purpur. Ptaki pracowicie
trzepotay skrzydami, wypeniajc ca okolic przenikliwym porannym wiergotem. Spy
szukay upu, krokodyle za niemrawo pezay po piaszczystych achach i przybrzenych botach,
od wiekw uwaanych za ich wyczn wasno.
Dugie barki z jednym jedynym aglem, wzdtym przez porann bryz, uporczywie wspinay
si w gr rzeki. Spod pokadw dochodzi monotonny, miarowy stukot gongw, odmierzajcych
rytm galernikom. Zaszeleciy krzaki i niewolnicy wylegli na nabrzea, aby rozpocz kolejny
dzie mudnej pracy. Byli nadzy, tylko niektrzy przepasali swe ldwie resztkami szmat albo
spdniczkami z trawy lub lici. Stanli, posuszni rozkazom swych wacicieli. W miejscu, gdzie
rzeka tworzya zatok, wybrzee nieco si podnosio. Wapienne skay, spitrzone nad wodami,
odchodziy w gb ldu, na pomoc, w kierunku Shem. Tej krainy nie mona byo dostrzec
wszdzie wok krlowaa niepodzielnie dzicz i tylko kolejne odnogi delty Styksu stanowiy
umown granic. Rozrzucone tu i wdzie shemickie pastwamiasta podlegay Stygii
wszystkie paciy haracz potnemu bratu. Dla przypiecztowania tego faktu na terenach na
poudnie od Wielkiej Piramidy i cigncych si do pnocno wschodniego rogu Khemi
wzniesiono potne twierdze oraz zwarty system umocnie, murw i waw obronnych.
Niezliczone oddziay onierzy nieustannie patroloway ten obszar. Zamiast poyskujcych
w socu dachw, domostw, wszdzie widziao si ostrza wczni i stroje koloru ochry.
Dalej wok obrzdowej witej drogi panowaa nieustanna krztanina. W kamienioomach
pod wiszczcymi batami nadzorcw niewolnicy kuli lit ska.
Soce wspio si wysoko nad widnokrg, wypaszajc z ulic Khemi ostatnie ciemnoci.
Wszystkie ulice miasta schodziy si w jednym punkcie, na centralnym targowisku, gdzie ju od
witu cigny obadowane wielbdy, wozy zaprzone w woy oraz jedcy i piesi.
Jak na metropoli byo to dziwne miasto. Niewiele znajdowao si tutaj miejsc, gdzie wolno
byoby usi, porozmawia czy zje cokolwiek tutejsze tawerny byy nieliczne, ciche i na
og bez ywej duszy. Stygijczycy niechtnym okiem patrzyli na cudzoziemcw w tej czci
imperium, dlatego nie wpuszczali ich tutaj wicej, ni musieli.
Wieczny Luxor krlewska stolica, leca daleko w gr rzeki by znacznie bardziej
interesujcy, peen tumw kupcw, gorczkowo uwijajcych si przy straganach, peen ycia,
codziennej krztaniny i zabiegania.
Khemi stolica religijna bya miastem zamknitym dla wszystkich, ktrzy nie mieli do
prawa wstpu. Kady, kto chcia zobaczy Khemi, musia postara si o paszport, a nie mona
powiedzie, eby kapani zbyt chtnie je wydawali. Jeli jednak doszo ju do tego i jaki
cudzoziemiec znalaz si w obrbie murw witego Miasta, mg by cakowicie pewny, e nie
znajdzie ani jednego mieszkaca, ktry zechciaby z nim porozmawia, moe z wyjtkiem kilku
osb trudnicych si t sam co on profesj. Spotkania takie byy cile nadzorowane i nie mogy
si odby bez uprzedniej zgody i wiedzy odpowiednich urzdw.
Soce wspinao si coraz wyej. Ju o dziewitej dotkliwy upa zagoni wszystkich pod
dachy, gdzie mona byo znale troch cienia i odpocz w chodzie. Nieliczni schronili si do
paacw, ktrych fontanny i bujne ogrody stanowiy najlepsz ochron przed skwarem.
Wikszo jednak zamkna si w obskurnych, dwu, najwyej trzypokojowych mieszkaniach,
jakich wiele byo w cuchncych, obdrapanych kamienicach czynszowych. Nikomu nie brakowao
dachu nad gow i miejsca do spania, gdy kapani za wszelk cen chcieli utrzyma w miecie
porzdek i wiedzie wszystko o wszystkich. Nie byoby to moliwe, gdyby nie znano miejsca
pobytu kadego mieszkaca.
Kiedy zapada wieczr i straszliw spiekot agodzi pierwszy chd nocy, mieszczanie
wychodzili na ulice, zbierali si w grupki i dyskutowali o wasnych sprawach o zmierzchu, gdy
ostatnie promienie soca kryy si za horyzontem, ycie towarzyskie koczyo si, jak noem
uci. Prawo nakazywao, by wszelkie sklepy, instytucje i lokale publiczne byy bezwzgldnie
zamknite. Co prawda zdarzay si wyjtki, a stali klienci mogli liczy na to, e zostan przyjci,
lecz byy to sytuacje nadzwyczajne, a proceder w znajdowa si na granicy legalnoci.
Noc zawsze towarzyszya poczynaniom Tothapisa. Obwieszone biaymi komi mury domu
na Ulicy mij poyskiway blado w wietle gwiazd. Pomidzy komi czerniy si prostoktne
otwory okien. Urzdzony na dachu ogrd nie zawiera, jak to byo w zwyczaju, ozdobnych rolin,
lecz w caoci skada si z purpurowych lotosw oraz innych egzotycznych kwiatw,
wydzielajcych cik i mocn wo. Jedynym rdem wiata byy wieloramienne kandelabry.
Najwaniejsza komnata w gmachu zostaa cakowicie oddzielona od wiata zewntrznego, tak e
nawet chodne powietrze przedostawao si tutaj ze specjalnej krypty.
Posaniec czarnoksinika mia dzi bardzo pracowity dzie. Odpocz mg dopiero
w chwili, gdy szkaratna kula soca stoczya si za horyzont, a zaproszeni gocie przybyli na
miejsce. Niemy niewolnik kolejno zaprowadzi ich do gwnej komnaty.
Wkrtce pojawi si ostatni przybysz. Jego nadejcie zwiastowa szczk acuchw.
W odrnieniu od pozostaych zosta umieszczony pod stra w bocznym pokoju.
Tothapis podejmowa swych goci z nadzwyczajn uprzejmoci.
Zechciejcie usi rzek gospodarz stumionym gosem, gdy tylko dopeni
niezbdnych formalnoci. Sam zaj krzeso w ksztacie kobry, ktrej kaptur wznosi si nad
oparciem, tworzc rodzaj baldachimu.
Pod cian w pmroku stao co, co przycigao uwag kadego z obecnych. By to
dziewicioramienny wiecznik, ktrego wiato rozjaniao masywny blok otarza. Zatarte przez
czas inskrypcje, widniejce na kamiennym monolicie, pochodziy z Acheronu i miay co
najmniej trzy tysice lat.
Zebralimy si tu w sprawie nie cierpicej zwoki rozpocz Tothapis. Sam boski Set
dotkn z szacunkiem amuletu objawi si w nocnym widzeniu i raczy przedstawi ten
problem. Niestety za spraw Mitry wizja zostaa przerwana z chwil pojawienia si wielkiego
topora
Topora Varanghi! zakrzykn Ramwas. Gdy uwiadomi sobie, kim jest ten, komu
omieli si przerwa przemow, pochyli ze skruch gow. Prosz mego pana o przebaczenie.
Byem przeraony i zdumiony.
Tothapis spojrza na ostro.
Co wiesz o toporze Varanghi?
Ten, ktry przerwa gospodarzowi, by krzepkim mczyzn w rednim wieku, z orlim
nosem, oliwkow cer i starannie wygolonymi policzkami oraz podbrdkiem. Siwiejce ju
wosy byy przycite tu nad lini brwi.
Na to spotkanie Ramwas przywdzia bia tunik i skrzane sanday przepisowy ubir
krlewskiego oficera. Gdy przyszed do domu Tothapisa, mia jeszcze krtki miecz, lecz musia
zostawi go sucemu. Ramwas by nie tylko oficerem, ale i wielkim posiadaczem ziemskim.
Nie wiem, co chciaby wiedzie, mj panie odpar po chwili namysu. Zaley to od
tego, co sam syszae w Tai. Stacjonowaem tam przed trzema laty. Pamitam tylko, e istnieje
co w rodzaju przesdu pozostaoci kultu Mitry ktry gosi, i pewnego dnia topr
wojenny, skrywany dotychczas gdzie wrd ludu, ujmie mocarn rk miejscowy heros,
podniesie go przeciwko najedcy i oswobodzi ich ziemi od wrogw czyli nas wzruszy
pogardliwie ramionami.
Nigdy nie przywizywaem do tego wikszej wagi. Ot, zabobon, jakich wiele.
Wykluczone mrukna Nehebeka. Nie wierz, e w Tai ponownie rozgorza jaki
bunt. A i nasz Mistrz Nocy uwaa, jak sdz, i nie chodzi tu o zwyk rewolt kilku niesfornych
klanw. To co wicej.
By moe kiwn gow Tothapis. Ten Ktry Jest nie wspomnia o Tai jako takiej.
By moe zrobiby to, gdyby czasu byo wicej. W kadym razie ja osobicie skupiem sw moc
na pewnym piracie na kobiecie imieniem Belit
Ramwas spojrza na gospodarza ze zdumieniem.
i jej towarzyszu jakim barbarzycy z Pnocy dokoczy Tothapis. Po chwili
milczenia doda: Niestety, nie wiem o nich zupenie nic. Myl jednak, e to raczej przed
mczyzn powinnimy si mie na bacznoci, cho i kobieta zasuguje na uwag. W kadym
razie zostaem ostrzeony wanie przed nim. Kiedy zajem si tym, natrafiem na twoje
nazwisko, Ramwas. Moi szpiedzy przejrzeli ci do szpiku koci. Masz szczcie, e bye
wanie w Khemi, dogldajc wasnych posiadoci. To uwalnia ci od wszelkich podejrze
Powiedziano mi, e jeste solidnym i rzetelnym czowiekiem.
Ramwas pochyli gow nad zoonymi rkami.
By moe, panie mj Nehebeka pierwsza przerwaa cisz, jaka zalega po sowach
kapana. By moe zechciaby nam powiedzie co wicej na temat swego widzenia.
Tothapis zmrozi j wzrokiem. Najwysza kapanka bogini Derkety w peni podlegaa jego
urzdowi. Cho godno najwyszego przedstawiciela Seta dawaa mu wadz nad niszymi
rang kapanami, nie znaczyo to, e bstwa, ktre oni reprezentowali, byy mniej wane
w niebiaskiej hierarchii. Derketa bya bogini, opiekujc si wszystkim, co naleao do spraw
ciaa, ale przede wszystkim czczono j jako bogini mierci. Ziemscy wyznawcy wyobraali
sobie, e jej ulubionym zajciem s harce po niebie o pomocy, polegajce na skokach z chmury
na chmur i pywaniu w prdach wiatru. Jej kult rozprzestrzenia si po caym imperium. Nie
byo tajemnic, e imienia Derkety wzywano czciej i z wiksz arliwoci ni imienia
dalekiego, gronego Seta. Jej najwysz kapank darzono w Khemi nabon czci, nic wic
dziwnego, e jako jedyna kobieta zasiadaa w Radzie Kapaskiej.
Na twoim miejscu liczybym si ze sowami Tothapis zniy gronie gos. Co prawda
ju od lat mamy szczcie pracowa razem, lecz nie popeni zbyt wielkiego bdu, jeli powiem,
e zawsze bya bezczelna.
Bagam o wybaczenie, panie Nehebeka skonia si nisko, ale w jej gosie nie byo
sycha ani cienia skruchy. Chciaam tylko rzec, e nie powinnimy wtyka nosa w nie swoje
sprawy.
Zawiesia t ostatni fraz i rzucia mu przecige spojrzenie. Ramwas poszed w jej lady.
Nehebeka w bardzo modym wieku zasiada na swym urzdzie i jak to zwykle bywa w takich
wypadkach, nie obyo si bez plotek. Arcykapance Derkety zarzucono trucicielstwo.
Trudno powiedzie, ile byo w tym prawdy. Oszczercze pogoski z czasem ucichy.
Nehebeka bya smuklejsza ni wikszo stygijskich arystokratek, a w jej wysokiej, wiotkiej
figurze kryo si wiele zmysowoci. Podkrelay to dodatkowo rysy owalnej twarzy oraz
wysokie uki brwi okalajce brzowe oczy, przypominajce grudki bursztynu. Sznury paciorkw
oplatay kruczoczarne wosy, opadajce nisko na plecy.
Na narad u Tothapisa kapanka woya koron w ksztacie nierozwinitego kwiatu lotosu.
Wierzchni paszcz zostawia w przedsionku. Na jej palcach poyskiway piercienie, a pier
zdobi amulet na srebrnym acuchu. Byo to cienkie jak li zwierciado o krawdziach
ozdobionych delikatnym ornamentem.
A zatem zgoda sykn Tothapis. Opowiem wam, co zechcia przekaza mi nasz Pan.
Jego opowie bya nadzwyczaj lapidarna i zawieraa jedynie suche fakty. Kapan Seta uzna
za stosowne powstrzyma si od wszelkich wasnych komentarzy. Ani sowem nie wspomnia
o uczuciu strachu, jakie nim zawadno w chwili kontaktu z bstwem. Wanie koczy.
Niestety, w aden sposb nie moemy wpyn na wiatry, ktre mogyby powstrzyma t
galer. Przeciwne prdy morskie dziaaj jednak na nasz korzy. Musz pyn bez zawijania
do portw, o ile nie chc straci jeszcze wicej czasu. Z tego wynika, e zdymy przygotowa
si na ich przyjcie.
C moe zdziaa ndzna szajka opryszkw na starej krypie? Czy nie przesadzamy z tym
zagroeniem, panie? zdziwi si Ramwas. Czy nasza flota nie potrafi schwyta tej kobiety?
Tothapis popatrzy gdzie w kt.
Ten, kto przybdzie na pokadzie tego statku, rozwietli tajemnic przeznaczenia, chocia
nie wiem ani dlaczego, ani w jaki sposb to si stanie.
Jeli to prawda zacza arcykapanka wtedy nasze dziaania zmierzajce do
pokrzyowania ich planw mog okaza si iskierk, od ktrej wybuchnie wielki poar.
Tothapis skin twierdzco gow.
Istotnie, tak wanie moe by. Lecz jeli nie uczynimy nic, wwczas ten, ktry ma tu
przyby, sam podoy ogie i wywoa zamt. Wtedy nie bdzie ju mona marzy o ugaszeniu tej
poogi w wodach Styksu. Ten Ktry Jest objawiby mi si na prno.
Zwrci si do Ramwasa.
A teraz powiem ci, dlaczego posaem po ciebie. Jeden z umarych wyjawi mi, e
niektrzy z mych sug lepiej orientuj si w zawiociach tej sprawy ni ja sam. Za fakt, i
miae ju do czynienia z Belit, jest dla mnie najwaniejszy. Skoro j znasz, wic by moe
wiesz, jak mona zwabi j w nasze rce. Jeli schwytamy t kobiet, nie powinnimy mie
trudnoci ze zdobyciem gowy Conana.
Wzgardliwie wyd wargi i zamyli si na chwil, po czym doda mniej powanym tonem:
Na wasne oczy widziaem, e ten czowiek zadurzy si w owej samicy. W cigu
nastpnych dwch tygodni a nie przypuszczam, eby szybciej uporali si z podr ot,
w cigu nastpnych dwch tygodni ten stan powinien si jeszcze pogbi.
Nehebeka drgna, jakby spad na ni ognisty bat.
To ciekawe szepna. Czy mgby, mj panie, opisa tego Conana dokadniej?
I Belit take doda Ramwas.
Tothapis speni ich prob. Kiedy skoczy, arystokrata pocign nerwowo swj acuch
i rzek bardzo powoli, cedzc kade sowo.
Tak, tak Okazuje si, e to nie pomyka. Nie zapomniaem jej jeszcze, o nie. Ta kobieta
naley do mnie, w wietle prawa bya, jest i bdzie moj niewolnic. Schwytano j wraz z bratem
w gbi czarnego kontynentu. Byem dowdc tej wyprawy. Pamitam, e skierowalimy si na
poudnie i oprcz caej gromady czarnych pojmalimy take dwoje biaych. Byo mi ich troch
al zwaszcza Belit. W jej yach by ywy ogie a ten mczyzna, jej brat, wcale nie by
gorszy.
Skoro tak, opowiedz teraz o nim. Wyjanij nam, dlaczego kazae przywie go tutaj
w acuchach i zamkne w pokoju obok rzek Tothapis.
Ramwas wzruszy ramionami.
Mczyzna jest Shemit. Na imi ma hm zdaje si, e Johanan. Silny, inteligentny,
przystojny i niebezpieczny. Ma irytujcy zwyczaj zawsze dopina swego. Czste baty i miesice
spdzone w Czarnej Zagrodzie nie przywiody go do rozsdku. Ostatnio goymi rkami zabi
uzbrojonego dozorc, ktry przyszed, by wymierzy mu kolejn kar. Postanowiem wic, e nie
bdzie dla ju miejsca w adnym z moich majtkw. Odesaem go do kamienioomw pod
Wielk Piramid.
Nehebeka dotkna swego amuletu.
Czy moemy z nim porozmawia?
Jak najbardziej, czcigodna pani zapewni Ramwas. Musz jednak ostrzec, e mona si
po nim spodziewa wszystkiego. Nic nie jest w stanie poskromi jego dzikiej furii. Powiedziano
mi, e niezalenie od tego, jakiego rodzaju torturami by go nie gnbiono, zawsze jedyn
odpowiedzi z jego strony bya zawzito, wrogo i pycha.
Tortury nigdy nie zdoaj zama prawdziwego mczyzny kapanka poruszya si
niecierpliwie w fotelu. Chc go pozna.
Dlatego wanie posaem po ciebie, pani wyjani Tothapis. Sprawiasz wraenie,
jakby bya marzeniem kadego samca Nie musimy jednak wzywa tu tego mierdzcego
kamieniarza. Urzdz wszystko w ten sposb, e zobaczymy go takim, jakim jest, bez potrzeby
wchania jego cuchncych achw.
Nakreli w powietrzu jaki symbol, po czym wymrucza kilka sw. W odlegym, ciemnym
dotychczas kcie komnaty rozbysa tajemnicza powiata, a ciana nagle staa si przezroczysta.
Caa trjka wycigna gowy, by lepiej widzie ssiednie pomieszczenie.
Stranicy w tamtejszym pokoju stali na baczno, mocno zaciskajc donie na drzewcach
dzid, wolne rce za trzymali w pobliu krtkich mieczy, w kadej chwili gotowi wycign
elazo.
Ten, ktrego pilnowali, siedzia pod cian. W migotliwym wietle dostrzegli modego
czowieka, o szerokich barczystych plecach, potnej klatce piersiowej, silnie uminionego. By
prawie nagi.
Jedyne odzienie stanowia niesamowicie brudna przepaska, zakrywajca ldwie. Pokryway
j paty zaskorupiaych odchodw i grudki soli, pochodzce z wyschnitego potu.
Stygijskie soce sprawio, e skra modzieca wygldaa niczym wygarbowana.
Skotunione wosy i broda kiedy byy brzowe, lecz teraz trudno byo dostrzec ich barw, gdy,
tak jak cae ciao, pokrywa je brud i odchody.
Rozbity nos zwisa krwawym strzpem. W ustach brakowao wielu zbw. Mimo to ta
oszpecona twarz zachowaa wyrany lad dawnej urody. Gbokie blizny krzyoway si na
caym ciele w tak wielkiej liczbie, e nawet dziesiciu dowiadczonych wojownikw razem
wzitych nie mogoby si poszczyci tak iloci szram. Caoci dopenia le zronity, zamany
obojczyk. I tylko oczy modzieca, cigle byszczce, podobne do oczu jastrzbia, wiadczyy
o tym, e ten strzp czowieka jeszcze yje.
Jak dugo bdziemy tu stercze? zacz jeden ze stranikw. O wicie mam nastpn
wart. Ciekawe, kiedy bd mg zmruy oczy
Cicho! upomnia go towarzysz. Suymy wielkiemu panu.
Lecz to z powodu tego tutaj spotyka nas zaszczyt wykazania si dodatkow gorliwoci
skrzywi si pierwszy stranik i szturchn zwizanego niewolnika. Ej ty dlaczego nie
zdeche, zanim ci tu przyprowadzono? Wikszo z twoich kamratw ju rozstaa si z tym
padoem ez, skracajc sobie czas udrki Z furi kopn winia.
Johanan wystrzeli niczym z procy. Ogniwa acuchw skuwajcych przeguby doni
szczkny gronie. Wizie unis rce, zamierzajc spuci sptane elazem pici na gow
swego drczyciela. Lecz w tej samej chwili ostrza wczni wspary si na jego grdyce. Wtedy
znieruchomia i przemwi zupenie opanowanym gosem.
Dopeni zemsty, gdy nadejdzie moja godzina. Teraz jest jeszcze za wczenie Lecz gdy
czas si wypeni, dokonam tego Mwi chropowatym dialektem stygijskim i cho usiowa
zachowa pozory, sycha byo tumion wcieko, przebijajc si przez powok udawanego
spokoju. a ty nie zdoasz zatrzyma piasku w klepsydrze zakoczy z pasj.
Odwrci si ku cianie z freskiem przedstawiajcym Seta przyjmujcego procesj z darami
i splun na boga.
Stranikw zatkao ze zdumienia i zgrozy. Potem jeden z nich powolnym ruchem wycign
miecz.
Powstrzymaj ich! krzykna Nehebeka. Jeli tego nie zrobisz, twoi ludzie go zarn.
On bluni zauway Tothapis.
Lecz kara jest zawsze lepsza ni mier odpara kapanka. Trupa nie mona
nawrci poza tym potrzebujemy tego czowieka. Potrzebujemy go dla Pana wiata
Podziemnego.
Tothapis skoni si sztywno, po czym wykona ten sam gest, ktrym wywoa wizj w kcie
komnaty, i zakrzykn dononie:
Zaniechajcie zemsty! Zostawcie go w spokoju! On zostanie zoony w ofierze!
Stranicy usuchali wezwania. Niechtnie odstpili od Johanana, ktry wyzywajco
umiechn si do bezsilnych przeladowcw.
Tothapis jednym ruchem rki zakoczy wizj.
Co z nim zrobimy? zapyta po chwili.
Nehebeka drgna i umiechna si tajemniczo.
Zrobi z nim to, co powinnam zrobi, panie. Przygotuj go na nasz uytek.
Jak?
Pozwlcie mi zabra go do Monticore. Tam zajm si nim jak naley: wykpi go,
namaszcz wonnymi olejkami, ubior w odwitne szaty i ugoszcz sut kolacj zakrapian
tgim winem. Potem uo w mikkim ou w eleganckiej sypialni, gdzie powietrze jest chodne
i przesycone subtelnymi aromatami. Jeli bdzie si opiera, jak gupi, mody kozio, powierz go
z powrotem waszej pieczy. Sdz jednak, e wszystko pjdzie po mojej myli i w ten sposb
osigniemy znacznie wicej ni przy pomocy prymitywnych tortur.
Tothapis zgrzytn zbami, a poniewa nie mogo to starczy za odpowied, rzeki nie bez
zoliwoci:
Niczym mnie nie zaskoczya, pani. Wiedziaem, e tak bdzie. Niech si stanie wedle
twego yczenia.
Pochyli si ku Ramwasowi.
Jeste czowiekiem, ktremu mona zaufa mam nadziej.
Wypowiadajc to zdanie, obniy gos, tak e nie sposb byo nie odgadn jego intencji.
Ramwas odruchowo skuli si w fotelu, lecz zdoby si na mocny, zdecydowany ton.
Staram si, jak tylko mog, by zasuy na ask mego pana.
Tothapis kiwn gow z aprobat.
Dobrze. Cho kara za lenistwo nie zna granic, nagroda za zwycistwo jest rwnie wysoka.
Wszystko, o czym mwilimy, macie zachowa tylko dla siebie. Przyznam, e wizje i proroctwa
pozostaj dla mnie cigle nieco hm niejasne. Poza tym musicie pamita, e moemy mie
do czynienia z tpymi urzdnikami krla, niezdolnymi poj wagi tej sprawy. Musimy si ich
strzec. Wszelkie niedyskrecje spowoduj tylko dodatkowe kopoty, a nie moemy pozwoli sobie
bodaj na chwil zwoki. Dlatego, Ramwasie, od dzisiaj zostajesz moim specjalnym oficerem
Wycign rk i dotkn dzwonka. Nie obawiaj si. Nie bdziesz musia zajmowa si magi.
Nadchodzce niebezpieczestwo zmusza nas do szybkich i zdecydowanych posuni. Ju od
dawna poszukuj czowieka, zdolnego do szybkiego dziaania w chwili, gdy bdzie taka
potrzeba. Nie ma nikogo innego, kto byby w stanie wykona to zadanie. Jestem pewien, e bunt
Tajw bdzie zwizany z losem Conana. Nie moemy do tego dopuci. Bye tam wiele razy.
Znasz dobrze i kraj i ludzi. Twoim zadaniem bdzie stworzenie oddziaw, ktre schwytaj
i osadz w wizieniu wszystkich podejrzanych o sianie niepokoju
Ale, mj panie zdumia si Ramwas. Przecie miejsce, do ktrego mam si uda,
ley setki mil w gr rzeki. Nawet jeli bd katowa konie i zmienia je co kilka godzin, nie
zd tam dotrze wczeniej, ni statek piratw przybije do naszego wybrzea. A poza tym,
nawet najszybszy gob pocztowy nie zdoa pokona tej drogi w cigu
Tothapis przerwa mu w p zdania.
Bd cicho i suchaj, co ci powiem. Popyniesz na pokadzie skrzydlatej odzi, jakiej
jeszcze nigdy nie widziae, a ktrej istnienie trzymamy w najgbszej tajemnicy. Bdziesz
w drodze jedn noc, jeden dzie. Z tob wyruszy homunkulus, ktry bdzie przekazywa twe
raporty wprost do mnie i moje polecenia tobie. Bdziemy si porozumiewali z szybkoci myli,
mimo tych setek mil, dzielcych nas od siebie. Jak widzisz, obejdzie si bez gobi
Ramwas, mimo i polowa na lwy oraz ludzi i niejedno ju widzia, nie mg powstrzyma
si, by nie okaza strachu. Kapan Seta zauway ten mimowolny grymas, tote doda
uspokajajco:
Oczywicie bdziesz mia wystarczajco duo czasu, by uporzdkowa wasne sprawy
w kolejnoci, ktr uznasz za stosown. Dam ci take czas na niezbdne przygotowania.
Bdziemy musieli si jeszcze spotka i omwi kilka kwestii Musimy by bardzo dokadni
i niczego nie zaniedba. I nie zapomnij o tym, e gdy nadejdzie czas bdzie to prba miaoci
i odwagi. Nasi wrogowie rosn w si. Ten, kto ich pokona, przez wieki bdzie wspominany
z czci. Chyba chciaby okry si saw, Ramwasie. Mam racj?
Nehebeka zabawiaa si srebrnym acuchem swego talizmanu. Zwijaa go i rozwijaa,
umiechajc si do samej siebie.
3
Mcicielka

Szczcie dla mnie umaro, gdy czarny agiel wynurzy si zza linii wd rzeka Belit.
Ona i Conan stali na dziobie, tu za wyrzebion w drewnie gow tygrysa. Na zoceniach
igray promienie soca.
Zoty blask odbija si od biaogrzywych fal, z oskotem uderzajcych o burty. Orzewiajca
bryza wypeniaa agiel, sprawiajc, e statek pyn wawo, zostawiajc za ruf smug biaej
piany. Galera zachowywaa si jak ywe stworzenie; olinowanie piewao, kadub rozcina fale,
przedzierajc si wci do przodu, na podobiestwo dzikiego zwierza, brncego przez busz.
Gdzie na dolnym pokadzie kto mia si gono i dowcipkowa w swoim narzeczu.
Mimo e Belit wci staa u boku Conana, jej dusza znajdowaa si w bardzo odlegym
miejscu, rozpamitujc ponur przeszo.
Gdy Conan otoczy j ramieniem, nie przemwia do gosem, ktrym zwyka si do niego
zwraca, lecz z jej garda wydoby si monotonny cig sw, jakby mwi za ni kto inny.
By moe nie powinnam siga myl do tych pokadw pamici, w ktrych kryje si tak
wiele grobw, blu i mierci. A jednak sprbuj Moim ojcem by Hoaki, czowiek
z DanMarcah, z pomocnego wybrzea Shem. To niezbyt wielkie miasto, ale wolne, nie nalece
do nikogo. Pobliskie lasy daj drewno do budowy statkw. Jest to dobry interes. Tawerny zawsze
roj si tam od cudzoziemcw, mieszkacy za oddaj w wityniach cze swym rodzimym
bstwom
Hoaki polubi Shaapi, po czym oboje wyruszyli na poudnie. Poniewa ukady midzy Sub
a Czarnym Wybrzeem gwarantoway cakowite bezpieczestwo szlakw kupieckich, ojciec
postanowi zaj si handlem. Subowie to rybacy, rolnicy lub myliwi. Mieli na wymian skry,
pery, zoty piasek, drewno i egzotyczne ptaki. W zamian za to otrzymali elazne narzdzia, bro,
przyprawy korzenne i leki. Mj ojciec zosta porednikiem. Wkrtce obrs w bogactwa i saw.
Mia krzepkie rami, by mdry i sprawiedliwy, niezmordowany w pracy i niezrwnany na
polowaniu. Wyrnia si jako ucznik. Tubylcy czsto przychodzili do po porad lub z prob,
by zechcia rozsdzi ich spory.
Gdy nadchodziy ze czasy, gdy huragan powala najpotniejsze drzewa, rzeki wystpoway
z brzegw i zaleway pola uprawne lub gdy nadchodzia zaraza, susza czy rozlega si szczk
ora, ojciec przewodzi im jako wdz. Dlatego nazywali mego ojca Bangulu, co mona
przetumaczy jako On Jedyny lub Najwyszy.
Ponadto moja matka, Shaapi, czsto przebywaa wrd tubylcw, leczc ich, odbierajc
porody, pocieszajc strapionych, uczc kobiety i dzieci sztuki uprawiania ziemi, tkactwa oraz gry
na instrumentach muzycznych, sowem wszystkiego, co sama umiaa.
Pierwszy urodzi si Johanan, mj brat. Ja przyszam na wiat dwa lata pniej. Dorastalimy
oboje wraz z miejscowymi dziemi, razem poznajc wszystkie ich tajemnice, razem wdrapujc
si na drzewa i dokazujc w strumieniach. Nie znaczy to jednak, e zdziczelimy, upodabniajc
si do tubylcw. Wrcz przeciwnie. Nasi rodzice wychowywali nas zgodnie z ojczyst tradycj.
W naszym domu byo wiele mdrych pergaminw. Matka i ojciec chcieli, abymy mieli
wszystko to, czego i im nie brakowao, gdy byli modzi. Do naszej wioski czsto zawijay obce
statki, przywoc z nieznanych krain dziwne, pikne przedmioty, a zabierajc to, co im
przygotowao nasze plemi.
Nie czulimy si samotni. Nie moglimy narzeka. ycie byo dla nas askawe.
Me szczcie rozkwito w caej peni, gdy wyszam za m. To byo wtedy, gdy wrciam
z ostatniej podry. Johanan niezbyt spieszy si do eniaczki. Mia czas i na wybr nie mg
narzeka. Wszystkie dziewczta w okolicy lgny do, niczym pszczoy do miodu. Ja za byam
pann bardzo zazdrosn o swe dziewictwo.
Tymczasem rodzice yczyli sobie mie wnuki, w ktrych z czasem zyskaliby pomocnikw
i spadkobiercw. Zatrudnili wic swata, a wkrtce potem oznajmiono mi, e znaleziono
stosownego modzieca.
Niebawem okazao si, e do planowanego zwizku nie trzeba byo nas namawia. Aliel i ja
zakochalimy si w sobie bez pamici.
Mj m zamieszka ze mn, w domu moich rodzicw. Szybko nauczy si orientowa
w zawiociach ksig handlowych, wic mj ojciec zyska w nim dzielnego pomocnika.
Owoc naszej mioci dojrza w pierwsz rocznic lubu. By to chopak. Nazwalimy go
Kerdon. Trzy miesice pniej na horyzoncie zaopota czarny agiel. Gdy tylko zauwaono
statek, wszyscy wylegli na brzeg radoni, gdy oznaczao to nowe zyski, a wic pomylno
wszystkich. Goci zawsze przyjmowano chtnie i z wielkimi honorami.
Wojownicy chwycili za dzidy, maczugi i tarcze, po czym ustawili si na play. Niebawem
okazao si, e jest to statek piracki.
Natychmiast zaczto szykowa si do obrony. To jednak stao si dopiero pniej. Najpierw
witowano przybycie goci.
Chwyciam Kerdona na rce i wybiegam z zagrody za mem. Po drodze ostatni raz
cieszyam si widokiem wioski i jej okolic.
Wszdzie dokoa widniay zadbane pola, sigajce a do zielonej ciany dungli, nad ktr
lni bkit bezchmurnego nieba.
Cicho szemra potok, przeciskajc si midzy zagonami prosa i sodkich ziemniakw. Na
brzegu rechotay aby, a drog oddzielon od wioski drewnianym ogrodzeniem bydo szo do
wodopoju.
Midzy polem a morzem, tu przy play zaczynay si zabudowania. Zociste strzechy
wystaway nad zby palisady. Zapach kwiatw roznosi si po caej okolicy.
Dom moich rodzicw znajdowa si w odlegoci p mili od osady. By to dugi barak
z usypanym przy cianach waem ziemi, pobielony i kryty strzech, tak jak pozostae chaty.
Wok roso mnstwo wybujaych oleandrw.
Wojownicy stanli w zwartym szeregu. Ich nago okryway spdniczki z trawy, barwne
piropusze, bransolety i sznury paciorkw. Natarte oliw ciaa byszczay matowo.
Zza palisady wyszy kobiety, dzieci, siwi starcy oraz sam wdz w skrze leoparda.
Zawarcza bben. Hoaki i Shaapi byli ju na miejscu. Ojciec pogadzi siw brod i zwrci
si do Aliela.
Co o tym sdzisz, mj synu?
Mj m spojrza w stron galery.
Statek by blisko. Mielimy go przed sob jak na doni. Mia wysokie, zaokrglone burty,
przy ktrych krztali si wiolarze. Pynli prosto w nasz stron.
Galera sprawiaa nieprzyjemne wraenie w tym widoku krya si groza. Od poszycia a po
reje statek by cakowicie czarny. Szkaratny proporzec powiewajcy na maszcie przywodzi na
myl rozlan krew.
Na dziobie i przy burtach stay jakie dziwne przedmioty, jakby beczki. Nie mielimy pojcia
do czego mogy suy. Promienie soca odbijay si od metalowych przedmiotw. Marynarze
poruszali si jak mrwki w ukropie.
Stygijczycy Tak, to Stygijczycy, nie ma najmniejszej wtpliwoci stwierdzi Aliel.
Musz przyzna, e jestem zdziwiony Zawsze syszaem, i nie jest to nard wilkw morskich,
a trzeba mie wiele odwagi, by wyprawi si w tak drug podr
Wszyscy znalimy niemao opowieci o podoci Stygii Poczuam niepokj. Aliel wyczu
to, chwyci mnie za rk i umiechn si.
Odwzajemniam mu umiech, w jego spojrzeniu za byo tyle ciepa i otuchy.
By moe wybrali si w poszukiwaniu rda prawdziwej wiedzy odezwaa si Shaapi.
Twierdz o sobie, i s narodem filozofw
Hoaki uj j agodnie za rami.
Wreszcie statek wpyn do zatoki. Patrzc z bliska, stwierdziam, e przeczucia nie zawiody
mego ma. Istotnie, wikszo ludzi na pokadzie galery naleaa do tego upieczego narodu.
Wrd niadych Stygijczykw dostrzegam take Shemitw oraz mczyzn przypominajcych
mieszkacw Argos.
Jednego tylko nie potrafiam zrozumie dlaczego ci przybysze byli uzbrojeni, a na statku
wszdzie poyskiwaa stal: noe, hemy, pancerze, tarcze, nagolenniki
Wszyscy wiedzieli, e mj ojciec nie powierza adunku nieznanym okrtom. Po co wic
przybyli do tej osady? Na co liczyli?
Wojownicy stojcy na play najwidoczniej mieli podobne wtpliwoci. Bez rozkazu
zacienili szeregi. Pozostali, nieuzbrojeni i niezdatni do walki mieszkacy schronili si za
palisad.
Wdz wyda wojenny okrzyk. Kotwica, szczkajc acuchami uderzya o dno. Caa zaoga
popiesznie schronia si w adowni, a na pokadzie rozleg si odgos gongu. Kilku mczyzn
pobiego do dziwnych przedmiotw umieszczonych na dziobie i przy burtach, po czym zdjli
z nich pokrowce. Okazao si, e s to ogromne, gliniane dzbany, stojce na metalowych
rusztach, na ktrych tli si wgiel drzewny. Ich wyloty zatkane byy skrzanymi korkami.
Stygijczycy ostronie przechylili te naczynia, ustawili je wylotami w kierunku play, a nastpnie
wyjli zatyczki.
Z naczy wytrysny ciemne smugi dymu, z ktrych po chwili utworzya si dua chmura.
Pla zalaa fala czarnych oparw.
Wojownicy zaczli si krztusi, chwia niczym podcite drzewa i pada na ziemi. Trujcy
opar powodowa dusznoci i zawroty gowy.
Ishtar, wspom nas krzykn Hoaki. To owcy niewolnikw, ktrzy narkotycznymi
wyziewami zwalaj z ng walecznych mczyzn, by zaku ich w kajdany! Unis w gr krtki
miecz. Aliel! Odprowad kobiety i dzieci w bezpieczne miejsce!
Wydawszy ten rozkaz, ruszy z uniesion broni.
Do mnie, mczyni Suby!
Gliniane dzbany przestay dymi, po chwili za wiatr rozwia ostatnie oboki trujcych
oparw. Ze statku opuszczono trap. Na jego deskach zadudniy stopy najedcw. Gdy zeszli,
uformowali szereg i ruszyli do natarcia.
Na play nie napotkali oporu, bo i czeg mona byo oczekiwa od odurzonych
narkotykiem mczyzn, nieprzytomnych lub niezdolnych wsta i chwyci za or.
Stygijczycy wraz ze sprzymierzecami posuwali si w kierunku palisady.
To byo jak nocny koszmar. Widziaam, jak mj ojciec miota si, usiujc zebra bodaj gar
wojownikw. Do moich uszu docieray jego krzyki, ktre jednak niewielu mogo usysze, gdy
tylko nieliczni uniknli trujcego dymu. Wanie krzycza do Ugedu, aby ten zamkn bram, gdy
nagle pojawi si Johanan.
W chwili przybycia statku mj brat owi ryby nad rzek. Kiedy usysza wrzaw, zerwa si
i pogna w stron play, by stawi czoo napastnikom.
Uciekaj! krzyknam rozpaczliwie, chcc powstrzyma go przed zgubnym krokiem. Nie
wyobraaam sobie, e mogabym go straci.
On jednak nie zwrci na mnie uwagi. Bieg przed siebie z zamiarem doczenia do ojca.
Widziaam, jak ucznik z Argos wyszed przed szereg i ze spokojem, ktry przyprawia mnie
o zimny pot, naoy strza na ciciw i wycelowa
Nie wiem, czy syszaam wist pocisku.
Widziaam tylko padajcego na ziemi ojca. Hoaki zdy chwyci drzewce tkwice w jego
piersi i tak ju pozosta.
Johanan zawy. Z wciekoci natar na Stygijczykw, lecz oni otoczyli go. Widziaam
ostrza dzid wznoszce si i opadajce w stron brata.
Przeraeni czarni wojownicy wzili nogi za pas, jeszcze zanim najedcy zdoali znowu
sformowa szyk. Stygijczycy dotarli do palisady przed zamkniciem bramy.
Zaledwie kilku ludzi sprbowao stawi im czoo, lecz wkrtce ich pozabijano. Za tymi,
ktrym udao si zbiec, zaczto pocig.
Ojcze zaczam szlocha. Bracie
Oprzytomniaam, gdy Aliel potrzsn mnie za rami.
Musimy si ratowa krzykn mj m.
Tak, trzeba ukry si w dungli powiedziaa matka.
Shaapi w kadej sytuacji potrafia zachowa rozwag i trzewo umysu.
Ruszylimy. Mj m podnis jedn z lecych na ziemi wczni. Bieglimy przez pola,
ogldajc si co jaki czas za siebie. Serce zamaro we mnie z trwogi, gdy dostrzegam czterech
jedcw, gnajcych w nasz stron.
Shaapi zauwaya pogo i stana. Ja rwnie si zatrzymaam. Aliel zadra ze
zdenerwowania.
W mym wieku nie sposb oddawa si gonitwom rzeka Shaapi unoszc siw gow
poza tym nie wypada, aby Hoaki sam stan przed obliczem askawej Ishtar. Teraz moja kolej!
oznajmia.
Wycigna n z fadw fartucha.
egnaj, kochanie.
Trysna krew; bya niewiarygodnie czerwona.
Matka uklka na ziemi i zanucia sw ostatni modlitw.
I my tak postpimy, jeli bdzie trzeba! krzykn Aliel. Lecz teraz uciekajmy, skoro
jeszcze moemy.
Pognalimy przed siebie.
Modzi i silni, mielimy szans uj przeladowcom, mimo e tamci mieli konie. Jednak
aden miertelnik nie jest w stanie biec szybciej ni strzaa z uku.
Nagle rozleg si wist i Aliel upad. Chwyciam jego wczni.
Drugi pocisk przeci powietrze tu obok mnie, ale strzelec chybi.
Biegam. W lewym rku trzymaam Kerdona, a w prawym wczni.
Wtem w lewym udzie poczuam fal gorca, a po chwili bl, rozlewajcy si po caym ciele.
Drugi pocisk nie chybi.
Potknam si i usiadam w trawie. Nie mogam biec.
Zrozumiaam, e wszystko skoczone. Odsoniam nabrzmia od pokarmu pier, uniosam
syna i nakarmiam go po raz ostatni. Potem pooyam go na ziemi. Wstaam, uniosam wczni
i ofiarowaam swemu dziecku wieczny spokj. Zabiam jednego z odakw, dwch innych
raniam mwia dalej Belit. Chciaam zgin tak samo jak matka, ale otoczyli mnie
i oguszyli. Nie ma potrzeby, bym rozwodzia si nad tym, co wydarzyo si pniej podja
po chwili milczenia. W drodze do Stygii doszam do siebie ozdrawiaam, lecz tylko cielenie.
Gdy przybylimy do portu, zrozumiaam, e od tego momentu jestem tylko ywym towarem. To
samo stao si z Johananem i reszt naszych przyjaci. Syszaam, e niewielu z nich zdoao
pogodzi si z niewol. Wikszo zmara w cuchncych norach, w ktrych ich uwiziono.
Mwia sucho i beznamitnie.
Pozbyam si wszystkich wspomnie. Wystarczy, jeli powiem, e to stygijski arystokrata
imieniem Ramwas, dowiedziawszy si o istnieniu Suby, postanowi podbi nasz wiosk. On
zadecydowa, i ta grabiecza wyprawa bdzie warta zachodu, jeli tylko wszystkich zakuje
w kajdany, tak jakby od urodzenia byli niewolnikami. On przygotowa te dzbany, z ktrych
pomoc zamano nasz obron.
Conan zmarszczy brwi, do gbi poruszony podoci Stygijczykw.
Czy oni zawsze uywaj tych dymw? spyta.
To zbyt kosztowne i bardzo trudne do zdobycia odpara Belit. Ten narkotyk wyrabiaj
mieszkacy bagien w Zembabwei z lici trujcych rolin, ktre rosn wycznie tam.
Przygotowano ow bro tylko na t jedn wypraw, upy za, jakie zdobyli, sprawiy, e si to
opacio. Do zrobienia odpowiedniego wywaru potrzeba wielu miesicy
Skd wiesz to wszystko?
Ramwas mi powiedzia. Po pijanemu jest bardzo chepliwy. Wikszo jecw wystawi na
licytacj, ale mnie i mego brata zostawi dla siebie. Johanan pracowa na plantacji. I zanim nas
nie rozdzielono, wiedzielimy o sobie wszystko. Trzymalimy si razem dzielc si
zmartwieniami. Ja Ramwas umieci mnie w swoim haremie
Na twarzy Conana zadrgay napite muskuy. Z caej siy musia si opanowa, cho w tej
chwili z najwiksz chci roztrzaskaby co albo kogo. Mimo to przygarn delikatnie Belit
i pieci jej drce ciao.
Belit rozemiaa si cicho.
Niewiele mia ze mnie pociechy rzeka drwico. Wasnorcznie wydarabym mu
oczy, gdyby nie umkn w por, wyjc z blu. Od chosty, ktr potem otrzymaam, do dzi
pozostay mi blizny. Innym razem Ramwas podstpnie poda mi sok z kwiatw purpurowego
lotosu. Tylko ten jeden raz udao mu si wzi mnie na wp przytomn, ale nie wicej.
Mam nadziej szepn Conan. Jeste taka pikna
Belit wzruszya ramionami.
Chc sprawi, aby Hoaki, Shaapi, Aliel i Kerdon mieli godne towarzystwo w Hadesie.
Nigdy niczego nie pragnam tak mocno, jak zemsty na tym otrze Ramwasie. Najpierw jednak
musiaam uciec. Ktrego dnia przekazaam Ramwasowi, e zmieniam zdanie i pragn spdzi
z nim noc. Czekaam na niego, siedzc w fotelu i patrzc na ogie na kominku. Byam
w komnacie obitej czerwonym aksamitem. W chwili gdy usyszaam kroki, chwyciam cik
waz. Stanam obok drzwi i roztrzaskaam naczynie na gowie wchodzcego. Nie by to
Ramwas, tylko jaki niewolnik, ktry pad nieprzytomny. Potem podbiegam do drzwi komnaty
stranika i zaczam wali w nie piciami.
Otwiera! Otwiera! zawoaam Polijcie po medyka! Pan jest w niebezpieczestwie.
Szczkn rygiel i w progu stan ogromny eunuch z mieczem w rku.
Czego chcesz, kobieto? spojrza na mnie podejrzliwie.
Umiechnam si szeroko i przejechaam mu po gardle kawakiem szka.
Stranik cofn si, lecz nie mg ju krzycze z jego krtani wydoby si tylko gulgot.
Powoli uklk u moich stp, a strumie krwi poplami ciany i podog.
eby to ty by Ramwasem pomylaam z alem, patrzc na bezwadne ciao. Czas
nagli.
Zabraam mu miecz, po czym chwyciam trupa za nogi i wcignam do komnaty. Lampy
umocowane wysoko na filarach daway chwiejny ty blask. W tym wietle ogromne cienie
sprawiay wraenie ywych stworw, przyczajonych w oczekiwaniu na ofiar. Spokojnie
zeszam na d.
Na parterze, przy gwnych drzwiach sta drugi stranik. By to prawdziwy, nie
wykastrowany mczyzna, w hemie, lekkim pancerzu, skrzanej spdniczce i nagolennikach.
Sta!
Krzyk zwielokrotnio echo, niosc go po caej dugoci korytarza. Schowaam miecz za
plecy. Zwolniam kroku i umiechnam si tak, jakbym zwracaa si do Aliela.
Sta? Dlaczego mam stawa? A moe chcesz, onierzu, ebym stana przy tobie?
W haremie dziewczta ucz si wielu rnych rzeczy
Zdziwiony stranik umiechn si gupkowato. Wtedy zaatakowaam. Zdoa uskoczy tu
przed nadlatujcym ostrzem, wznis dzid i odparowa mj drugi cios. Za trzecim razem
trafiam go w ucho. Krzykn, chcc wezwa pomoc.
Gdyby ten stranik by sprytny, by moe miaby jak szans. Sam wczni jednak
niewiele mona zdziaa. Ja natomiast sztuki walki nauczyam si od ojca. Hoaki zabi
w modoci niejednego bawou czy lwa.
Do mnie, do mnie krzycza rozpaczliwie, przyparty do muru.
Zapaam go za nadgarstek i wykrciam mu rk. Znieruchomia z otwartymi ustami.
Wystarczy mi jeden cios. Gowa potoczya si po posadzce. Wyszam na ulic. Nie mylaam
o tym, e bd mnie ciga. Noc zapada szybko. Ciemnoci za zawsze dobrze chroni zbiegw.
Z daleka zobaczyam port. Odwrciam uwag stray i ukradam ma dk. Wanie by
czas odpywu. Fale same zabray mnie z tego przekltego miasta. Potem marzyam tylko
o zemcie. Spodziewaam si, e wkrtce zgin w walce, mszczc si za swoj rodzin, ale
mier dotd nie nadesza. Chcc nie chcc, staam si harf, na ktrej gra Derketa, przywoujc
mczyzn do swego krlestwa.
Tymczasem jednak dryfowaam po morzu, zdana na ask losu. Prdy morskie s niezwykle
silne, a zwaszcza ten poudniowy. Gdyby nie pomylne wiatry, nigdy nie wyzwoliabym si
z potnego nurtu, spychajcego mnie w nieznane. Miaam troch ywnoci i sodkiej wody
Mogabym mwi o szczciu, lecz byo to raczej przeznaczenie.
W ten sposb wrciam na Czarne Wybrzee
Ci, ktrzy ocaleli z pogromu, opucili wiosk. Utraciwszy dawn potg, stali si atwym
upem dla owcw niewolnikw. Jako crka Bangulu pomogam im dwign si z ndzy,
w ktr popadli. Jednak byo pewne, e nie odzyskaj swej dawnej wietnoci. Dobre czasy nie
mogy ju wrci. Pozostaa tylko zemsta.
Gdy przyby statek z Shem, z kupcami, ktrzy chcieli wznowi handel, zebralimy to, co
jeszcze mielimy cennego: ko soniow, mapy i winie. Z tym wszystkim wyruszylimy do
Shem, by kupi statek wojenny. Wrcilimy stamtd na pokadzie wspaniaego mciciela
mojego naszego Tygrysa, Conanie. Ci rybacy nie potrzebowali dugiej nauki, by wprawi si
do wojennego rzemiosa. Zbyt wiele rachunkw byo do wyrwnania, pracowali wic z zapaem
i szybko stali si wspaniaymi wojownikami. Ponadto licz na upy. Dziki nim bd mogli
zacz od nowa.
Jestem crk Bangulu. Oni s moimi brami. Pod za mn, dokdkolwiek bym nie
wyruszya. Pod take i za tob, Conanie.
Pozorny spokj, jaki staraa si zachowa do tej pory, nagle prysn jak baka mydlana. Belit
z caej siy chwycia za krawd burty, odrzucia do tyu gow i krzykna ku niebu:
Stygio i Argos! Wy z Shem i Kush, suchajcie mnie! Ja, crka Hoakiego i Shaapi, siostra
Johanana, ona Aliela i matka Kerdona, przeklinam was! Niech ogie nie przestanie pon
w waszych domostwach!
Conan prbowa j uspokoi.
Kochanie rzek mikko nie warto rozdrapywa starych ran. Teraz mj miecz
bdzie ci broni, a gdy wybije godzina zemsty, moesz na mnie liczy.
Belit przylgna do mocniej i rozpakaa si jak dziecko. Po chwili spojrzenie jej brzowych
oczu spotkao si ze spojrzeniem Conana.
Conanie od mierci Aliela nie yam z adnym mczyzn, tylko z tob. W tobie odyy
moje nadzieje i rado.
A moje w tobie szepn barbarzyca.
Pieszczotliwie zmierzwia czupryn kochanka.
Najpierw zemsta, to postanowione. Lecz pniej wsplne ycie, na ktre sami bogowie
bd patrze z zazdroci.
4
Crka wolnego ludu

W miejscu, gdzie Styks, wypywajc ze rde na pnocy, skrca ku morzu, lea pnocno
wschodni zaktek krlestwa Stygii. Na poudnie od czerwonych stepw, na pagrkowatej
wyynie rozcigao si mae, lecz potne krlestwo Keshan. Do jego granic przylegaa
prowincja Taj.
Stygijski wdz, dowodzcy wojskami namiestnika wysanymi w celu strumienia buntu
tubylcw, prowadzi swe oddziay w gr Helu. Rzeka ta toczya spienione wody skalnym
korytem i wpadaa do Styksu, tuste iy za, ktre pozostaway po jej wiosennych wylewach,
tworzyy pas najyniejszej ziemi w caej prowincji.
W tym miejscu Tajowie, ktrzy gdzie indziej trudnili si gwnie wypasem byda, uprawiali
rol i zaoyli zasobne osady. Tutaj krzyoway si najwaniejsze szlaki handlowe.
Teraz jednak z poncych strzech wznosiy si ku niebu supy ognia i dymu. Palmy
daktylowe oraz pomaraczowe drzewa leay cite rkami najedcw. Nad pobojowiskami
kryy spy, a dugie kolumny jecw pdzono na targ niewolnikw w Luxorze.
Jeszcze tylko prawy brzeg krainy pozostawa nietknity, ale i jego losy zdaway si by
przesdzone.
Shaut, ogromny mczyzna z kamienn twarz, jecha na czele kolumny wojska. Po lewej
mia chorego, nioscego proporzec na wysokim drzewcu. Z tyu, za oddziaem gwardii
przybocznej podskakiwa na nierwnej drodze bojowy rydwan. Tempo marszu caego oddziau
odmierza rytmiczny stukot bbna, wybijajcy si ponad tupot onierzy i skrzypienie wozw.
Droga wznosia si coraz bardziej stromo. Po obu stronach sterczay czerwone, poszarpane
skay, celujce w bezchmurne niebo, z ktrego spywa bezlitosny ar. W dole huczay spienione
wody Helu.
Modszy oficer podjecha na czoo kolumny i zatrzyma si z prawej strony dowdcy.
Panie, kapitan Menemhet prosi o rozkazy. Pyta, gdzie mamy rozbi obz dzisiejszej nocy.
Co? zdziwi si wdz. Przecie dopiero mina czwarta.
Oficer potwierdzi skinieniem gowy.
Tak jest. Ale mj pan dobrze zna t okolic. Mwi, e przecz jest zbyt duga, bymy
mogli pokona j przed zachodem soca. Za pozwoleniem Waszej Wysokoci, chciabym doda
od siebie, e ta okolica nie jest dobrym miejscem do odparcia nagego ataku
Mam nadziej, e damy sobie z tym rad.
Ku zaskoczeniu oficera Shaut nie odesa go z powrotem. Niespodziewanie zacz mwi:
Czy wiesz, modziecze, dlaczego to wanie my przedzieramy si przez te doliny, cho
powinien to by oddzia z miejscowego garnizonu, tak jak byo to podczas ostatniego buntu?
Czy pomylae o tym? A wic ja ci to powiem. Musisz wiedzie, jak wana jest ta przecz
dla grali. Gdybymy pozostawili te ziemie ich losowi, buntownicy mogliby bez trudu dotrze do
innych prowincji i podburza pokrewne klany, my za potrzebowalibymy lat, aby zdawi ten
bunt. Dlatego postanowilimy ich sprowokowa. Gdy zobacz nas w tak niewygodnym
pooeniu, z pewnoci zechc sprbowa szczcia. Nie wytrzymaj i uderz, korzystajc
z przewagi, jak daje im ta okolica. Pierwszy oddzia, ktry wejdzie do wwozu, bdzie dla nich
przynt. Kiedy jednak zaatakuj, to uwierz mi, modziecze, nie jestem na tyle gupi, eby da
si tu zabi. Przyjmiemy ich atak, a pniej w porzdku i bez paniki wycofamy si tam, skd
przyszlimy. Nasi ludzie dobrze walcz w zwartych szeregach, wic buntownicy nie powinni nas
zniszczy. Spodziewam si wielu zabitych, ale tego nie sposb unikn.
Nie miaem domaga si od mego pana tak szczegowych wyjanie rzek oficer
przepraszajcym tonem.
Shaut zamia si zowrogo.
Ale to uczynie Owszem, zgadzam si. Taktyka, ktr przyjem, jest kosztowna. Ja
jednak musz by posuszny rozkazom, one za mwi, e rebelia ma by stumiona szybko i bez
wzgldu na nasze straty. Namiestnik Wenamon zaaprobowa ten plan nie mia zreszt innego
wyjcia.
Dowdca spochmurnia.
Rozkazy nadeszy niedawno, opatrzone pieczci krla. Przywieziono je na pokadzie
magicznej odzi, ktra pokonaa drog z Luxoru w cigu trzech dni Powiedzia mi to kapan
imieniem Hakketh, ktry przyby na pokadzie tego statku. On wanie czeka teraz w Seyan na
mj raport.
Shaut machn rk.
Nie pytaem o powody tego popiechu. Osobistego przedstawiciela Wielkiego Seta nie
wypada wypytywa o przyczyny jego postpowania. Naley sucha i by pokornym.
Cho ar la si z nieba, a soce nieubaganie wznosio si coraz wyej, mody oficer
zadra, wstrznity fal zimna, ktra nagle przebiega mu wzdu krgosupa.
Nad wwozem, pomidzy poszarpanymi skalistymi stokami, cign si rdzawy pas gr,
tworzcych nierwn, poszczerbion lini. Nie byo wida koca tego masywu, gincego gdzie
we mgle na poudniowym horyzoncie. Poza nielicznymi kpami tamaryszku i skupiskami
karowatych akacji nie byo tu adnej innej rolinnoci. Nic, poza atami spalonej socem trawy
i niskimi, kolczastymi krzewami. Potne bloki skalne przypominay legendarne zamczyska,
w ktrych podziemiach pi bohaterowie, czekajcy chwili przebudzenia z wiekowej drzemki,
w ktrej bd mogli chwyci za or i ruszy przeciwko najedcom.
Cisza spowia te skay, nie odwiedzane przez nikogo, z wyjtkiem stad owiec,
zatrzymujcych si tu na popas. W tej chwili jednak zwierzta przegnano w wysze gry, aby
uchroni je przed wojenn zawieruch.
onierze wci maszerowali pod gr, gdy zza ska, ktre minli, wysza gromada
uzbrojonych ludzi. Byli to Tajowie wojownicy o skrze nieco ciemniejszej ni u Stygijczykw.
W porwnaniu z tymi ostatnimi grale byli przystojni; szerokie nosy, pene wargi, regularne
rysy, ciemnogranatowe, proste wosy stanowiy charakterystyczne cechy ich urody.
W wikszoci byli starannie ogoleni.
Za ubir suyy im spdniczki, tak ufarbowane, aby po ich kolorach mona byo rozpozna
czonkw poszczeglnych klanw. Niektrzy nieli zarzucone na lewe rami zrolowane owcze
skry suce im w nocy za posanie.
Ich broni byy sztylety, wcznie, proce, uki i topory. Nieliczni mieli miecze zdobyte
w walkach ze stygijskimi oddziaami. Z tego samego rda pochodziy zakrzywione szable oraz
prostoktne skrzane tarcze, sigajce od stp a do brody.
Ausar, dowdca powstacw, by starym czowiekiem.
Wosy mocno mu przyprszya siwizna, twarz za przeoray gbokie bruzdy, jednak czas
okaza si askawy dla jego ciaa.
Za odzienie suya mu lwia skra, a na opasce, obiegajcej czoo, widnia wity symbol
Soca, wyryty w zocie. Oprcz sztyletu mia topr bojowy. Jego oczy spokojnie wpatryway si
w plecy oddalajcych si Stygijczykw.
Wic jednak szepn do siebie zwiadowcy mwili prawd. Oni istotnie ruszyli
w gry. Niebawem powinni rozbi obz na noc.
Ausar odwrci si do swych ludzi.
Zachowajcie cisz, aby nie odkryli nas przed czasem. Jest ich wicej, ale wierz, e
zwyciymy. Dokonamy tego sprytem, nie si. Uderzymy na nich od tyu i zabijemy tak wielu,
jak tylko si da. Mitra nas wspomoe! Cz ruszy gr i zaatakuje ich od czoa. Postanowiem,
e ten zaszczyt przypadnie ludziom z klanu Yaro, ktrych tak wielu jest wrd nas. Potem
wycofamy si w gry. Przypuszczam, e ci piechurzy, przyzwyczajeni do walki na rwninach,
nie odwa si nas ciga wrd ska. Jutro, gdy soce wzejdzie, na wasne oczy ujrzymy, jak
wiele udao nam si dokona. Naprzd!
Zacz i w gr wwozu.
Za nim pobiega Daris najmodsza crka wodza, ktra upara si, by towarzyszy ojcu w tej
wyprawie.
Czsto zdarzao si, e niezamne kobiety poloway rami w rami ze swymi brami, a gdy
nadchodzi czas wojny, chwytay za bro. Jednak cho ojciec dobrze zna te obyczaje, by
gboko nieszczliwy, kiedy powiadomiono go o yczeniu crki. Nie mg jej odmwi, tym
bardziej i jej siostry same mogy da sobie rad z wychowaniem dzieci.
Sta za mn rozkaza szeptem. Cho celnie strzelasz z uku, nasi wrogowie maj
zwyczaj walczy w zwartych szeregach, ukryci za murem tarcz. Dziewczyna potrzsna
dzirytem.
Umiem si tym posugiwa nie gorzej ni ukiem, ojcze.
Ausar westchn z rezygnacj.
Niech wic Mitra ma ci w opiece. Gdy twoja matka ya, kochaem j ponad wszystko,
lecz ty jeste mi jeszcze drosza.
Daris pobiega dugimi susami. Skakaa z kamienia na kamie zwinnie niczym kozica.
Ciemne, dugie wosy podobnie jak u ojca byy spite przepask z byszczcym symbolem
Soca. Za odzienie suya jej krtka tunika osonita pancerzem, sporzdzonym z twardej
woowej skry. Stroju dopenia skrzany pas nabity srebrnymi wiekami.
Koczan, uk, proca oraz torba z zapasem suszonego misa oto cay ekwipunek, ktry miaa
ze sob.
Niebawem stana i obrcia si ku ojcu.
Nie zapomnij Przysigaam Derkecie, e nie spoczn, dopki nie ujrz gry stygijskich
trupw. Sama przywiod do zguby wielu z nich, o ile Czarna Krlowa mi pozwoli Niech ich
mier pomci zabitych Farazi.
Ausar przygryz wargi.
Kiedy klan Farazi zaprotestowa przeciwko podwojeniu podatkw, namiestnik Wenamon
zaprosi ich do Seyan na wito pojednania i negocjacje. Z zaproszenia skorzystaa ponad poowa
czonkw klanu.
Gdy przybyli na miejsce, stygijscy onierze wymordowali ich co do jednego. To wanie
stao si powodem wybuchu powstania.
Czyn namiestnika wywoa ogromne wrzenie i w krtkim czasie w caej prowincji
rozpoczy si rozruchy.
Daris biega cicho, cigle trzymajc si blisko ojca.
Wdz tymczasem krtkim spojrzeniem ogarn sytuacj, po czym zacz wchodzi na stok
wznoszcy si nad miejscem, w ktrym Stygijczycy zaczli rozbija obz.
W pmroku wida byo byski metalowych oku i broni krztajcych si onierzy. Ich gosy
giny w szumie rzeki pyncej na dnie doliny.
Zmierzch zapad w kocu nad grami, a w dole zapono kilkadziesit ognisk. Wydawao
si, e nic nie moe zdradzi obecnoci nadchodzcych Tajw.
A jednak stao si!
Spadajce z gry kamienie rozdary cisz gonym stukotem. Zagray trbki, podniosy si
krzyki, zadwicza metal.
Naprzd! rozkaza Ausar wyskakujc zza skay.
W mroku zalniy hemy i tarcze stygijskich stray. Zaczo si zamieszanie.
Jaki Stygijczyk wycign miecz i ruszy na starego wodza.
Stal zalnia zimnym blaskiem.
Przeciwnik ledwo zdy uskoczy. Ostrze omskno si po tarczy.
Wdz ponownie wznis topr. Take tym razem tarcza odparowaa cios, lecz w ostatniej
chwili onierz uchyli si nieco, tak e spadajce ostrze zawadzio o jego biodro. Trysna krew.
Stygijczyk jkn z blu i potkn si, odsaniajc przy tym ca gow. Jeden cios topora sprawi,
e jego mzg rozbryzga si na kamieniach.
Ausar przeskoczy przez trupa i niesiony fal wasnych ludzi, pogna do przodu.
Daris tymczasem przystana na moment, wypatrujc w tumie walczcych upu dla siebie.
Inny onierz wszcz nierwny pojedynek z uzbrojonym w n gralem, ktry nie mia
adnych szans w starciu z wrogiem dziercym miecz. Broczc krwi, sczc si z wielu ran,
Taj broni si coraz sabiej. Nagle potkn si i upad na jedno kolano.
Stygijczyk wznis miecz, ale nie zdy zada ciosu. Daris zasza go od tyu i dgna
wczni w kark. Opancerzony wojownik charczc zwali si prosto na zdumionego tubylca.
Lecz Daris ju tego nie widziaa pobiega gdzie indziej. Jaki jedziec wyrbywa sobie drog
przez tum, tnc mieczem na lewo i prawo i gromic Tajw, ktrzy prbowali go powstrzyma.
Nie zwaajc na bitewny zamt, Daris z uporem przepychaa si w kbowisku walczcych,
a dotara do szalonego jedca. Niczym kot wskoczya pod brzuch konia i przecia mu cigno.
Wierzchowiec z kwikiem potkn si i pad na bok. Zanim jedziec zdoa si spod niego
wydosta, z przebitego garda trysn strumie krwi. Daris przeturlaa si po ziemi, wstaa
i rozejrzaa dookoa. Pocztkowy zamt wyranie ucich.
Stygijczycy ochonli z pierwszego zaskoczenia, a teraz zebrali si razem i sformowali
mocn lini obrony. Kolejne ataki Tajw rozbiy si na murze tarcz.
W szeregi powstacw zakrado si zamieszanie, a potem strach, ktry pozbawi ich woli
walki. Stygijscy dowdcy dobrze wyczuli ten moment niepewnoci. Trbki zagray sygna do
ataku. Krlewska piechota ruszya do przodu. Stygijskie sztandary zaopotay tryumfalnie.
Klan Yaro, ktrego zadaniem byo zajcie walk gwnych si Shauta, nie wytrzyma
przewagi nieprzyjaciela i zosta zgnieciony przez idcych jak burza tarczownikw. Szala
zwycistwa przechylia si na stron najedcw.
Daris wyranie syszaa gos ojca, rozbrzmiewajcy nad gowami onierzy i miotajcych si
bezadnie powstacw. Stary wdz nie zamierza ucieka. Sta twardo na swoim miejscu, dumnie
unoszc topr na znak, e Tajowie yj, a bitwa dalej trwa. Tutaj mczyni Tai! Do mnie!
Jego wojownicy nie zostali jeszcze otoczeni przez nieprzyjaciela, tak e odwrt by cigle
moliwy. Powstacy z uporem wspinali si z powrotem na skay, pomagajc jeden drugiemu.
onierze nie zdoali dosign wszystkich, tote liczni Tajowie przedostawszy si na
kamienne pki, kolejno przepadali w bezpiecznych ciemnociach.
Gdy Daris przygldaa si rozwojowi wypadkw, dwch piechurw nagle chwycio j za
rce.
Targna caym ciaem, z wciekoci usiujc wyrwa si z uchwytu. Gdy to nie
poskutkowao, zatopia zby w doni mczyzny szarpicego j z lewej strony. Ten puci j,
a wtedy Daris zamachna si celujc w kark drugiego Stygijczyka. onierz jednak uchyli si
w por, tak e cios trafi w pustk.
Chwil pniej pierwszy odak uderzy j pici w twarz. Osonia si przedramieniem,
lecz to na niewiele si zdao. Zamiast drugiego ciosu poczua palce Stygijczyka zaciskajce si na
jej gardle. Zamkna oczy. Na gow Daris spad miecz trzymany ostrzem na pask. Ogarna j
ciemno.

Z Thuranu niewiele zdoao ocale. Gdy Stygijczycy odeszli dokonawszy podboju, czas
i pogoda dokonay reszty. Piset lat to wystarczajco dugo, by uprawne tarasy zostay rozmyte
przez deszcze. Z murw pozostay bezadne rumowiska kamieni. Studnie wyschy, ziemia
zdziczaa, a na opuszczonych polach wyrosy lasy.
Kiedy znowu przyszli tu ludzie, po bogatym niegdy miecie nie byo ju prawie ladu.
Ocalae kamienne bloki posuyy im do budowy domostw.
Cho dawne dzieje skrywa ju mrok niepamici, antyczna stolica, wite Thuran cigle
pozostawao dla Tajw ywym wspomnieniem dawnej potgi. Varanghi zoy tu prochy swoich
przodkw, tote cae miasto powicono Mitrze.
Tutaj cigle staa witynia Soca, co prawda w poowie zburzona, lecz nadal mieszkali
w niej kapani, sprawujcy wite obrzdy i dbajcy o czysto kultu.
Gdy nadchodzia pora przesilenia zimowego, zbierali si w Thuranie przywdcy klanw
i znaczniejsi czonkowie ich rodw, by uczci wity czas, oddawa si rozmylaniom oraz
sprawowa sdy. Cigny tu liczne pielgrzymki prostych ludzi, ktrzy w wityni Soca
pragnli oczyci si z grzechw i znale pociech w tajemnych misteriach ku czci Mitry.
Tu take Ausar przywid swych powstacw ocalaych po bitwie w wwozie. Miejsce to
sprzyjao jego planom mona tu byo odpocz i wzmocni nadwtlone siy. Jednake, wbrew
oczekiwaniom starego wodza, nie zastano wielu nowych ochotnikw.
Obawiam si, e nikt nie zechce teraz chwyci za bro rzek Ausar zrezygnowanym
gosem.
le robisz, przedwczenie oddajc si rozpaczy pocieszy go Parasan, najwyszy
kapan. Trudno zaprzecza, e przegrae t pierwsz bitw, lecz wojna dopiero si zacza.
Straciem ukochan crk
Sdziwy kapan poklepa wodza po ramieniu.
Walczya mnie i polega na polu bitwy. Sam Mitra powiedzie j do swych przybytkw.
Biada mi jeli nie stracia ycia o, Soneczny Panie, spraw, by polega, uchro j od
haby niewoli!
Na moment zapada cisza.
Dwaj mczyni siedzieli w celi najwyszego kapana, wewntrz wityni. Przez okno
wpadao ostre wiato soneczne, rozpraszajc pmrok panujcy w pomieszczeniu wyposaonym
w zaledwie najniezbdniejsze przedmioty.
Na cianie przed nimi namalowano modzieca, dosiadajcego byka, ktry midzy rogami
nis zoty znak Soca.
Na pce leay pergaminowe zwoje z filozoficznymi traktatami oraz stao kilka
filigranowych poskw.
Parasan spokojnie czeka, przygadzajc od czasu do czasu fady swej niebieskiej tuniki.
Ausar w kocu doszed do siebie po tym nagym wybuchu rozpaczy i odezwa si nieco
oschym gosem:
Czy uczynki cnotliwego zawsze pozostan pod korcem? Nie wyobraam sobie, ebymy
bez czyjej pomocy mogli wypdzi Stygijczykw z Tai. Kiedy wydawao mi si, e nasz
wojenny zapa wystarczy, by ci grabiecy nie omielili si ju wicej posya tu swoich
poborcw podatkowych, komornikw i sdziw. Teraz myl jednak, e jeli pozostaniemy sami,
stracimy ch do walki, a wwczas narodzi si pokusa, by przywykn do ycia w niewoli. Jeli
za chodzi o wroga c, maj mdr taktyk. W dolinie Helu upucili nam wiele krwi.
Nastpna bitwa bdzie jeszcze trudniejsza do wygrania. Nie widz adnego powodu, ktry
pozwoliby zaoy, e Stygia da nam spokj, dopki bdziemy niepokorni. Ich bezwzgldno
wiadczy raczej o tym, e w krtkim czasie zbior jeszcze wicej wojska, a wwczas ogie
zaponie nad ca Taj i wszdzie rozlegnie si szczk mieczy. Uspokoj si dopiero wtedy, gdy
nasi posacy na znak pokoju przynios im moj gow.
Parasan potrzsn bia brod.
Nie, Ausarze, nie rezygnuj tak szybko. Jeste naturalnym przywdc tego ludu. Stoisz na
czele klanu Varanghi, z ktrego wywodzili si wszyscy nasi krlowie. Kady wie, jak dzielny
jeste w boju. Lecz nawet jeli zginiesz, nard zostanie. Kto inny zajmie twe miejsce
i poprowadzi lud do zwycistwa. Taka ju jest kolej rzeczy. Musisz si z ni pogodzi tego
wymaga nasze dobro, dobro naszego kraju i naszej krwi.
Ausar rozemia si gorzko.
Naszej krwi? A co to takiego? Hyborianie ju dawno temu zepsuli krew naszym
przodkom, do niej domieszali si take Stygijczycy, Kushici i Shemici. Cay Keshan jest teraz
prawie czarny, my za powinnimy si srodze wstydzi wasnej czystoci. Na dodatek skd
przysza do nas cywilizacja? Wszystko, co jest pikne, wzniose w naszej kulturze,
otrzymalimy od Stygii.
Przez moment milcza.
Nasza religia zawaha si, ale tylko przez chwil. Wybacz mi, przyjacielu. Nie
zamierzam bluni przeciwko bogom naszego ludu, ale nawet sam Najwyszy, sam Mitra
zgodzisz si chyba ze mn ot sam Mitra straci sw czysto. Dobrze wiesz, jak bardzo
zmieni si jego kult w minionych wiekach, ile tam wkrado si poganizmu i jak wiele jest
wpywu obcych kultur.
No tak mrukn Parasan. Wygarne, co miae na sercu, ale teraz ju do. Zdu ten
pomie goryczy i to natychmiast! W przeciwnym razie nie ugasisz go ju nigdy.
Kapan wyprostowa si i unis dumnie gow.
Czy z tego, co powiedziae, mam wnioskowa, e wszyscy twoi ludzie s rwnie
zniechceni?
Nie, skde znowu Przecie to proci grale. Bez namysu pjd tam, dokd ich pol.
Walcz jak lwy i zaley im tylko na tym, by rodowe sagi z pokolenia na pokolenie przekazyway
ich imiona. Ja za Chyba pamitasz jeszcze, jak przybyem tutaj, by studiowa nasze prastare
kroniki? Byem wtedy podrostkiem. Po skoczeniu nauk wsiadem na d i przez trzy lata
podrowaem po Stygii i Shem, aby pozna ich kultur. Dlatego jestem inny Wiele rzeczy
widz janiej, wyraniej ni pozostali.
Ale te widzisz je zbyt powierzchownie, mj synu. Chod ze mn.
Parasan wsta i pokutyka w stron drzwi.
Zapewne nie bdzie to dla ciebie nowo Wielu ludzi zna t przepowiedni, jednak
chciabym raz jeszcze objawi ci proroctwo o toporze.
Ausar pody posusznie za nim. Jeli ju kapan zechcia podnie go na duchu, naleao
skorzysta z okazji. Wyszli na zewntrz, na plac przed gmachem.
Biae marmury w promieniach soca przybray zocisty odcie. Jaskrawy blask zala paskie
reliefy, tak e rwnomiernie owietlone powierzchnie stay si zamazane. Jedynie sterczce
kikuty zburzonych kolumn wskazyway miejsce, gdzie dawniej widniay dwuskrzydowe wrota.
Cho wszdzie peno byo ladw spustoszenia, cao sprawiaa mie wraenie, spotgowane
przyjemnym zapachem nagrzanej upaem trawy, zi i kwiatw. Powstacy rozoyli si obozem
poniej, na stoku, wrd pozostaoci dawnych murw obronnych. Dym z poncych ognisk
unosi si wysoko ku niebu, tam, gdzie jastrzbie egloway dostojnie jako ruchome plamki na
sonecznej tarczy.
Parasan unis rk. Starczy, cokolwiek piskliwy gos kapana nagle spotnia tak, e jego
sowa zadudniy zwielokrotnionym echem.
Wy, ktrzy walczycie o wolno Tai, suchajcie. Niech sucha kady, cho moe ju sysza
t opowie! Suchajcie i uczcie si dziejw swej ojczyzny.
Potni byli nasi przodkowie. Przybyli tu z nizin Pnocy. Przybyli z legendarnej Hyborii,
najpierw jako zwykli wdrowcy, pniej jako zdobywcy i osadnicy. Sami sobie byli panami
i wasnymi rkoma budowali swoj przyszo.
Umiowany Mitra, po trzykro niech bdzie pochwalone imi jego, nasz Pan Soca,
zapragn dla nich lepszego losu. Chcia owieci ich krlestwo, gdzie panoszyy si dzikie
zwyczaje, gdzie czczono zwierzta i ludzi, gdzie uprawiano czarn magi i inne niegodne
praktyki.
Niektrzy z naszych przodkw doszli do gr Khemi. Tam zaoyli swe siedziby, z ktrych
wkrtce wyrosy potne miasta. Szybko jednak mieszkacy tej krainy zaprzepacili sw
wietno, dungla za w krtkim czasie pochona wszystko, co z nadludzkim wysikiem
zdoali jej wydrze.
Nic ju nie pozostao z potgi tego pierwszego krlestwa.
Lepiej mieli Hyborianie w swej zimnej ojczynie, ni tu na tej jaowej ziemi, ale Varanghi
prowadzi ich do walki i zwyciali. Pokonali nawet czarnoksinikw, spadkobiercw
pradawnej, nieludzkiej rasy. Dokonano tego dziki toporowi Mitry On sam bowiem, nasz
Soneczny Bg, podarowa go Varanghiemu w czasie jednej z bitew. Topr chroni go i czyni
niezwycionym. On wanie sta si godem klanu Varanghi.
Dugo yo krlestwo Tajw w dobrobycie, szczciu i asce Mitry. To wiato byo nie do
zniesienia dla kochajcych mroki Stygijczykw. Przez stulecia, raz za razem zwolennicy Seta
niepokoili nasz krain i raz za razem musieli ze wstydem si wycofywa, bo wiato przepdza
ciemnoci.
A w kocu niegodny czowiek zasiad na tajskim tronie. Da si uwie stygijskiej magii i w
kocu pad w bitwie. Stygia podbia nasze krlestwo. Od tej pory jczymy pod jarzmem niewoli.
Topr Varanghi nie pozosta na placu boju, na ktrym pad ostatni krl. Od owego czasu
aden ze miertelnikw go nie ujrza.
A jednak pewien wity starzec mia widzenie. Jego proroctwo, rozgoszone po caym kraju,
mwi, e owa relikwia zostaa gdzie ukryta i czeka, a nadejdzie heros godny chwyci za t
wit bro. W yach tego czowieka pyn bdzie krew mieszkacw Pomocy.
Czsto na tym witym miejscu kapani Mitry wznosz gorce mody, proszc Pana Soca
o jaki znak wrebny. On zesa nam wiele proroczych snw i obdarzy niezliczonymi wizjami,
wynika za z nich jedno: nigdy nie powinnimy popada w rozpacz.
Co prawda aden ze witych mw nie otrzyma wskazwki co do dnia nadejcia
wyzwoliciela, lecz wierzymy, e godzina ta jest bliska. Proroctwo mwi, e ma si to sta piset
lat po napaci na Taj.
Wanie teraz wypenia si w czas. Musicie wierzy, e jestecie tym pokoleniem, ktre
powita pierwszy dzie wolnoci. Tak, to wanie wy bdziecie wolni!
Wojownicy chwycili za bro i wydajc wojenne okrzyki swoich klanw, zaczli uderza
mieczami o tarcze.

Stygijczycy zwizali pojmanych jecw, lecz nie traktowali ich zbyt brutalnie. Shaut
w otoczeniu swych oficerw uwanie obejrza cae pobojowisko.
Na duej zatrzyma si ogldajc schwytanych Tajw. Jecy patrzyli na niego wyzywajco.
Z oddali dobiega szmer pyncej wody i gosy rozmawiajcych onierzy.
To wszystko? warkn wdz. Zabilimy zaledwie trzech buntownikw wicej, ni
wynosz nasze wasne straty? Nastpnie szepn do adiutanta: Nie mam zamiaru obstawa
przy planie, ktrego spenienie jest czystym szalestwem. Wracamy i to zaraz!
Ponownie spojrza na winiw tym razem jego wzrok zatrzyma si na Daris.
Co to za kobieta?
Za pozwoleniem, panie. Chciaem powiedzie, e pomogem j schwyta wyrwa si
jaki sierant walczya jak lwica. Jest dzika, ale Spojrza z ukosa na dziewczyn. Ja i moi
kumple moemy j szybko oswoi i to jeszcze przed niadaniem.
Daris zaponia si. Nie potrafia ukry, jak bolenie przeywaa sw hab.
Tylko sprbuj, ndzniku sykn Shaut. Nie widzisz zotego amuletu na jej czole? To
ozdoba, ktr nosz jedynie czonkowie rodziny krlewskiej. Nie mam zamiaru straci jeszcze
wicej ludzi tylko dlatego, e jaki bawan zgwaci ksiniczk. Moe z niej by znacznie wicej
poytku.
Zwrci si do dziewczyny.
Kim jeste?
Stygijski nie by oczywicie jej ojczystym jzykiem, lecz jak wikszo Tajw, Daris
posugiwaa si t mow cakiem swobodnie. Wyprostowaa si, wymwia swoje imi, po czym
dodaa oschle:
Jestem crk Ausara, prawowitego wadcy tego kraju.
Aaa to wietnie. Shaut o mao nie zatar rk z radoci. Widz, e mamy wicej
szczcia, ni przypuszczaem.
Na jego rozkaz Daris oddzielono od reszty jecw. Poegnali si bez sw. Los pozostaych
by przesdzony mieli zosta niewolnikami. Jej przyszo bya niejasna, lecz moga si okaza
o wiele gorsza.
Na razie jednak nie zrobiono jej nic zego. Wyznaczeni stranicy cay czas mieli j na oku.
Pozwolono jej si wykpa, przywizawszy uprzednio do dugiego sznura. Rozbierajc si
musiaa wysucha wielu wulgarnych propozycji, lecz wolaa narazi na szwank sw ksic
godno, ni zgni z brudu. Szybko zdja wic tunik i spdniczk. Wkrtce za odzie i ona
sama byy czyste.
Po kpieli otrzymaa misk soczewicy, tak jak wszyscy. Potem cay oddzia ruszy w d
rzeki.
Stranicy prbowali nawiza z ni rozmow, a gdy te prby nie powiody si, obrzucili j
stekiem wyzwisk, wyjaniajc midzy jednym a drugim przeklestwem, jaki los czeka takie suki
jak ona.
Nie przejmowaa si tym grubiastwem. W ogle nie zwracaa uwagi na cokolwiek. Od
chwili, gdy j pojmano, ya w zwolnionym tempie, jak odurzona. Poruszaa si pynnie
i niepewnie, niczym senne widziado.
Po trzech dniach marszu dotarli do Seyan. Maa osada u zbiegu Helu i Styksu bya obecnie
najwikszym skupiskiem ludzkim w caej Tai. Tutaj znajdowaa si siedziba namiestnika.
Paac Jego Ekscelencji sta na przedmieciu, otoczony ogrodami oraz koszarami gwardii.
Tam wanie onierze zaprowadzili Daris. Dziewczyna miaa czeka w przedpokoju, Shaut za
poszed zoy raport.
Wkrtce do zakadniczki zbliyo si dwch paacowych gwardzistw.
Kiedy znajdziesz si ju wewntrz jeden z nich wskaza na drzwi wiodce do komnaty
audiencyjnej nie zapomnij pa na twarz tu za progiem.
Daris skrzywia si gniewnie.
A od kiedy to namiestnikowi przysuguj honory krlewskie?
Nasz pan nie jest namiestnikiem odpar mczyzna. Ma godno wielkiego maga. Jest
kapanem Seta.
W jego gosie zabrzmia wyrany strach.
Podczas ostatnich trzech dni Daris zdoaa nieco uporzdkowa chaos wasnych myli. Cho
nie byo to atwe, w kocu odzyskaa rwnowag ducha i zdolno trzewego rozumowania.
Wiedziaa, e stawianie bezsensownego oporu na nic by si nie zdao mier w imi honoru nie
moga przysuy si sprawie, o ktr walczy jej ojciec. Naleao zrobi wszystko, byleby
przey. Bdzie to czynia dopty, dopki siy jej nie opuszcz. Bdzie ya, gotowa wykorzysta
kad szans ratunku i albo zwyciy, albo zginie, lecz wrg srodze okupi jej mier. Z tym
postanowieniem wesza do Wielkiej Komnaty i tu przy progu pada na ziemi, oddajc
ceremonialny pokon.
Powsta dobieg j szept. Podejd bliej.
Daris podniosa si, po czym niemiao ruszya naprzd, mijajc dugie rzdy popiersi,
stojce wzdu cian komnaty.
Znajdoway si tu trzy osoby. Shaut i Wenamon zajmowali krzesa u podna podium, na
ktrym growa tron namiestnika. Siedzia na nim starszy, gadko ogolony mczyzna w ciemnej
todze. Jego przenikliwe spojrzenie zdawao si widzie wszystko: spojrzenie czarnych oczu
przenikno Daris niczym ostrze sztyletu.
Zatrzymaj si!
Usuchaa i stana. W sali zapanowaa absolutna cisza. Poczua si nieswojo. Wzrok kapana
Seta zdawa si bada najskrytsze zaktki jej duszy.
C westchn w kocu dostojnik. W tej chwili trudno mi bdzie zdecydowa o losie
tej dziewczyny. Musimy rusza do Khemi, gdzie mj mistrz wybada j bardziej szczegowo.
Kiedy nadejdzie w dzie, w ktrym bdziemy musieli pogodzi si z utrat twego
towarzystwa, o wity? spyta obudnie Wenamon.
Zaraz.
Hakketh powsta.
Niech stranicy pod za mn, razem z dziewczyn.
Wenamon i Shaut ruszyli za nim.
Daris staa osupiaa. Serce jej zamaro, czua, jak na jej plecy wystpi zimny pot. Tak, nie
pomylia si, dobrze syszaa. Musi ruszy w drog do Czarnego Khemi; tam za czeka j
badanie.
Zdobya si na odwag, cho myl o tygodniach spdzonych na odzi, pokonujcej drog
dugoci dwch tysicy mil, przyprawiaa ja o gsi skrk. Jeszcze wiksz trwog budzia
wiadomo celu, do ktrego zmierzaa. Khemi przeklte miasto, symbol mierci. Teraz take
i dla niej.
cieka prowadzca z paacu nie wioda jednak do przystani, lecz w zupenie przeciwnym
kierunku.
Daris dostrzega w kocu statek, ktrym mieli odby t podr. Nigdy w yciu nie widziaa
czego podobnego: kadub, dugoci pidziesiciu krokw, tak bardzo byszcza od metalowych
oku, e trzeba byo zmruy oczy. Wysoko wzniesiony dzib przywodzi na myl eb
ogromnego owada. Wraenie to potgoway skrzyda wychodzce z burt i lece pasko na ziemi.
Z wyjtkiem maej drewnianej przybudwki, cay pokad by pusty, nie dostrzega ani masztw,
ani wiose. Jedynie na rufie na metalowym trjnogu leaa wielka krysztaowa kula, skrzca si
czerwononiebieskim pomieniem.
Jeden z zaogi, muskularny akolita, pokornym ukonem przywita Hakketha. Cay orszak
wstpi na pokad, wspinajc si po krtkiej sznurowej drabince.
Mag rozkaza sku Daris acuchem, ktrego koniec przytwierdzono do masywnego
piercienia. Dziewczyna miaa swobod ruchw jedynie na dolnym pokadzie. Nie moga wej
wyej.
Hakketh skin doni, dajc znak barczystemu akolicie.
Tak jest, mj panie.
Mczyzna stan przed krysztaow kul i unis rce.
Zayen zaintonowa w nie znanym Daris jzyku. Kryszta zapon mocniejszym
blaskiem.
Skrzyda, dotychczas zoone, podniosy si wysoko. Gdy Stygijczyk poruszy rkami,
skrzyda zaopotay i d uniosa si w gr.
Hakketh odwrci si do Daris i przemwi.
Wiedz, dziewczyno, e znajdujesz si na pokadzie witej skrzydlatej odzi Seta, jedynej,
jaka istnieje na tym wiecie. Magiczne zaklcie, bez ktrego nie sposb stworzy podobnego
arcydziea, zostao zapomniane przez naszych przodkw trzy tysice lat temu, w czasie gdy
Acheron leg w gruzach.
Wznosili si coraz wyej i szybciej. Wiatr zacz gwizda w drewnianych spoiwach, zrazu
cicho, pniej coraz goniej.
Hakketh ruchem gowy wskaza na drewnian przybudwk.
Oto twoja kabina. Zamieszkasz tam na czas podry. Uwolnimy ci z kajdanw.
Dostaniesz jado i napoje. Nikt nie omieli si ciebie tkn. Nikt te nie omieli si podnie na
ciebie rki, pod warunkiem, e bdziesz sucha rozkazw. Jeli jednak okaesz
nieposuszestwo, ponownie ci zwiemy.
d pdzia ju ponad chmurami. Akolita opuci rce. Od tej pory mia je tylko podnosi
wtedy, gdy chcia zmieni szybko lub kierunek rejsu. Daris zapamitaa, e sowo Aaleth
powodowao zmniejszenie prdkoci, za Memm j zwikszao. Akolita wypowiada te
zaklcia w zalenoci od potrzeb.
Za trzy dni i trzy noce ujrzymy Khemi rzek Hakketh.
Daris nie usiowaa walczy z paczem, ciskajcym jej gardo. W dali na zachodnim
horyzoncie widziaa krwawe soce, chowajce si za pasmem wzgrz ziemi, na ktrej
pozostay jej dom i rodzina.
5
Gusa

W pobliu Bramy Krokodylej wznosia si baszta Monticore. Potna, zwalista brya, niemal
szecian uoony z ciemnych, gadko ociosanych gazw, zostaa nazwana od imienia figury
wyrzebionej nad bram, prowadzc do wntrza.
Tortury i egzekucje, setki winiw konajcych w zapomnieniu w wilgotnych lochach
przysporzyy tej budowli ponurej sawy. Doszo nawet do tego, e zodzieje grasujcy po Khemi
jak ognia unikali jej ssiedztwa. Jeli za kto znalaz si w pobliu Monticore, uwaa to za zy
omen.
Pospolici rabusie nie mogli jednak wiedzie, e tylko nisze pitra baszty straszyy odorem
zgnilizny i piskiem szczurw erujcych na ludzkich szcztkach. Wysze poziomy budowli
urzdzono z wszelkim przepychem, a wstp do owych apartamentw mieli tylko nieliczni.
Zmiany te wprowadzono na yczenie zarzdcw baszty, ktrzy kiedy postanowili
zafundowa sobie nieco luksusu.
Johanan, brat piknej Belit, ubrany w jedwabn szat spoczywa na tapczanie. Tu obok
otwarte drzwi prowadziy na balkon, gdzie bujne pncza kwitncej winoroli daway w czasie
upau cieniste schronienie. Komnata, w ktrej si znajdowa, bya ogromna, wystawnie
umeblowana i bogato ozdobiona. ciany oraz sufit pokryway wschodnie arabeski.
Wewntrzne drzwi wiody do ogromnej azienki oraz pomieszczenia z basenem. Tu obok
bya maa, lecz z przepychem urzdzona sypialnia.
Johanan, od chwili gdy trafi do Monticore, zdy ju przybra na wadze, odzyska peni
si i pozby si rozbieganego spojrzenia, zdradzajcego pocztki szalestwa. Teraz z jego oczu
wyziera tylko spokj.
Twarz Johanana nadal pokryway blizny, lecz w tym starannie wymytym, ogolonym
i umiechnitym modziecu niewielu mogoby rozpozna byego winia, zeranego w lochu
przez robaki. Niektre kobiety mogyby nawet znale w nim co, czym zasugiwaby na miano
przystojnego.
Obok siedziaa Nehebeka. Jej cienka, przezroczysta sukienka, bogato zdobiona sznurami
klejnotw nie ukrywaa ani skrawka kobiecoci arcykapanki.
Umiechna si i pogadzia Johanana po policzku.
C wic zdarzyo si, mj ukochany?
Dlaczego? Johanan wydawa si by zakopotany. Dlaczego tak bardzo zamartwiasz
si tym wszystkim? To tylko dziecinada, szczenice wspomnienia
Przejmuj si wszystkim, co ciebie dotyczy.
Zaponi si niczym podlotek, po czym niezrcznie pogadzi j po udach.
A zatem dobrze. Suchaj, co byo dalej. Opowiadaem ci, jak ze swoj siostr, Belit,
wybraem si na wypraw w gb dungli. Wrcilimy do domu cali i zdrowi, lecz przeraliwie
zmczeni, brudni i ledwo ywi. Gdy zobaczy nas ojciec, wpad w furi i chwyci za rzemie,
chcc nas ukara. Ale nasza dobra matka powstrzymaa go Chwileczk, musz sobie
przypomnie, co mu wtedy powiedziaa Aha, ju wiem. A zatem matka powstrzymaa ojca,
mwic, e dowiadczenie, jakie zdobylimy podczas tej wyprawy, moe si nam przyda
w przyszoci, a poniewa nic nam si nie stao, wystarczy, gdy obiecamy nie podejmowa
wicej tego rodzaju wypraw. Oczywicie dalimy uroczyste sowo honoru i cieszylimy si, e
uniknlimy batw, ale rado nasza trwaa krtko. Ju niedugo potem aowaem wraz z Belit,
e dalimy t obietnic. Stokro bardziej wolabym dosta lanie i po kilku dniach ruszy znowu
do dungli, ni zachowa ca skr i siedzie w domu, zwizany sowem honoru, ktrego nie
mogem zama.
Bylicie bardzo szczliw rodzin zauwaya Nehebeka.
To prawda potwierdzi. Nawet nie zdajesz sobie sprawy, droga Hetereko, jak wiele dla
mnie znaczy pami minionych lat. Dziki tobie obrazy mego dziecistwa stany znw przed
mymi oczami. Przyjmij za to moje stokrotne dziki.
Johanan wyprostowa si, obj ramieniem wiotk tali Nehebeki i spojrza jej prosto w oczy.
Cigle nie mog uwierzy swemu szczciu, ukochana. Z wizienia, w ktrym jeszcze tak
niedawno byem, z niewolnika, ktremu tylko sen dawa chwil spokoju, staem si kochankiem
najpikniejszej spord kobiet. Dlaczego?
Ju ci to wyjaniam Jej gos zabrzmia rzeczowo. Zobaczyam, z jak wytrwaoci
znosisz swoj niewol i wzruszyam si tym widokiem. Nie mogam ci kupi i wyzwoli, gdy
w naszym kraju aden cudzoziemiec nie moe by wolny, tak bowiem gosi prawo. Lecz
sprawiam, e znalaze si w tym paacu u mego boku. Czas pokae, czy uda nam si wymyli
co lepszego.
Tak, kochanie. Oczywicie, postpia rozsdnie. Jeste tak czua i tajemnicza och, ani
sowa wicej!
Obj j i obsypa pocaunkami. Wtem jego twarz wykrzywi grymas blu. Johanan spuci
wzrok i szepn:
Obawiam si, e znowu musz zay lekarstwo. Ja ja nie czuj w sobie mskoci.
Zaraz przynios t mikstur, kochanie Nehebeka powstaa z oa i podya w stron
drzwi. Gdy ze skrzanego mieszka wydobya zoty flakonik z jakim pynem, Johanan wsta, aby
zay lekarstwo.
Pozwl, e pjd po wino, z ktrym mona by zmiesza ten gorzki wywar, Hetereko.
Twarz kobiety przeci okrutny umiech.
Nie kopocz si, chopcze. Ju nigdy nie bdziesz pi tego wywaru.
Odkorkowaa buteleczk i wylaa zawarto flaszeczki na dywan.
Skoczyam z tob.
Mczyzna zesztywnia niczym wilk, nagle schwytany w potrzask.
Nie rozpaczaj, mj drogi Nehebeka rozemiaa si perlicie. I tak miae wicej
szczcia, ni ci to byo pisane. Moglimy ju wczeniej przesta si z tob pieci, a tak
przynajmniej zdye zasmakowa nieco luksusu. C, wszystko ma swj koniec, lecz twj
pobyt w Monticore potrwa jeszcze pewien czas.
Czy jeste zym duchem? jkn, po czym osun si na ziemi i upad u jej stp. Cho
jego palce musny stop kapanki, nie mia do si, by zdoby si na co wicej.
Nehebeka przebraa si spokojnie i rozczesaa wosy. Johanan lea bez ruchu, z osupieniem
obserwujc wszystko, co si dziao.
Chwil pniej kobieta otworzya drzwi prowadzce na korytarz i zawoaa kogo. Za
moment w progu ukaza si stranik.
Bywaj zdrw, najdroszy! zawoaa wesoo i znikna.
Z najwikszym wysikiem Johanan podczoga si do progu i zacz apczywie zlizywa
resztki mikstury, wsikajcej w dywan.

Nehebeka zesza na d. Bardzo si spieszya, gdy Tothapis pragn j widzie. Poniewa
czas spotkania ju wybi, szybkim krokiem przemierzaa podziemny tunel, powiewajc
obszernymi fadami swej sukni, w ktrych matowo odbijao si wiato pochodni. Bya
spniona.
W kocu dotara do siedziby maga. Tu guchoniemy niewolnik jak zwykle wyszed jej na
spotkanie i powid do komnaty. Gospodarz pocztkowo nie zauway jej obecnoci lub raczej
nie chcia jej dostrzec, gdy zajty by rozmow z jakim mczyzn.
Po chwili Nehebeka rozpoznaa w wypronym przed fotelem Tothapisa modziecu
niejakiego Ammuna.
Z cudzoziemska ubrany mczyzna przypomina sw matk tajsk niewolnic z Luxoru,
lecz jego zachowanie zdradzao, e przej obyczaje ojca Stygijczyka. Kapanka wiedziaa, i
ten mczyzna od duszego czasu jest na subie u najwyszego kapana Seta.
Statek piratw zbliy si do naszego wybrzea rzek Tothapis, pochylajc gow do
przodu, tak e w tej chwili bardziej ni zwykle uwidoczniy si spie rysy jego twarzy. W sieci
zmarszczek i w kcikach oczu dostojnika igray zowrogie cienie. Dziwie si podj po
chwili milczenia dlaczego nie kazaem go zatopi. Powiem ci, lecz wiedz, e jeli podzielisz
si t wiadomoci z kimkolwiek innym, nie ujdziesz kary.
Jestem posusznym sug mego pana odpar Ammun.
Tothapis przyj to zapewnienie z kamienn twarz.
Przynajmniej takim bye dotychczas. Przystpmy jednak do rzeczy. Jak wiesz, naszym
najwikszym zadaniem, przekazywanym z pokolenia na pokolenie, jest rozszerzanie panowania
Seta.
Dotkn czoa na znak czci. W tej samej chwili Ammun przyklkn, Nehebeka za, jak
przystao kobiecie, zasonia twarz skrajem szaty.
Oprcz Pana Ciemnoci istniej take inni bogowie, a kady z nich wada okrelon
czci wiata. Wielu z nich uznao Seta za swego pana, lecz jeszcze nie wszyscy Z alem
musz wyzna, e bg morza nie stoi po naszej stronie, a sprawa ta wymagaaby jego pomocy.
Poniewa nie jest to moliwe, musimy wyty nasz rozum i zda si na wasny, przyrodzony
spryt.
Unis palec.
A zatem suchaj mnie uwanie. Jutro wraz z porannym przypywem wyrusza z fortu galera
Meniti. Jej kapitan i zaoga maj przewie jaki adunek do miasta na poudnie od Umr. Kurs,
jaki przyjm, spowoduje, e bd musieli spotka si z Tygrysem Belit. Stanie si tak z ca
pewnoci. Dzisiaj wieczorem zaokrtujesz si na Meniti i zrobisz to, co ci kazaem.
Sign po zapiecztowany pergamin, lecy wrd innych dokumentw na podrcznym
stoliku.
Oto list, ktrego bdziesz potrzebowa. Czy wszystko jasne?
Nie, panie odpar Ammun. Jak przypuszczam, bd musia udawa dobrego
znajomego czowieka, ktrego nigdy dotd nie widziaem. W jaki sposb mam si do tego
zabra?
Tothapis dopiero teraz raczy zauway Nehebek. Skin na ni, by podesza bliej. Gdy
kapanka wystpia z cienia, Ammun spojrza na ni wzrokiem, ktry wszystkie kobiety
przyprawia o ywsze bicie serca. Ona zignorowaa to jednak i zapytaa wyniole:
Czy wiesz, kim jestem?
Skoni si nisko.
Ty Nehebeka, najwysza kapanka Derkety. Zechciej przyj mj najwikszy szacunek.
Jestem take t, ktra posiada wiedz, jakiej potrzebujesz dodaa odpowiadajc na jego
pytanie. Jestem t, ktra uyczy ci tej wiedzy. Spjrz!
Ammun wznis oczy i w tym samym momencie kapanka dotkna zwierciada wiszcego
na jej szyi. Z lustra wystrzeli jasny promie, uderzajc w oczy mczyzny.
Modzieniec drgn, po czym zamar w bezruchu z poblad twarz.
Nehebeka, praw rk trzymajc talizman, lew zakrelia tajemny znak, wypowiadajc
jednoczenie magiczn formu. Wszystko to trwao nieca minut. Kapanka opucia
zwierciadeko.
Ammunie, obud si!
Mczyzna drgn.
Teraz wiesz ju wszystko, czego zdoaam si dowiedzie od Johanana rzeka,
poprawiajc acuch. Niechaj ta wiedza dobrze ci suy, a nagroda, ktr otrzymasz, bdzie
wielka, na twoj miar.
Ammun cigle nie mg wyj z osupienia.
Wiem! Wiem ju wszystko! powtarza, saniajc si lekko. Syszaem na wasne
uszy!
Do tego! zniecierpliwi si Tothapis. Uspokj si! Starcza gowa drgna pod
drewnianym baldachimem, wyobraajcym wit kobr. Bdziesz mia wystarczajco duo
czasu, by dokadnie rozway wszystko, co przekazaa ci Jej witobliwo. Dzisiejszy wieczr,
cay dzie jutrzejszy i noc, ktra po nim nastpi Od tej chwili, Ammunie, jeste narzdziem
losu. Przez ciebie speni si przeznaczenie. Niech Set ochroni ci przed przeciwnociami, gdy
opucisz ten dom.
Ammun zoy obojgu niski pokon i wyszed.
Zapanowaa cisza. Gospodarz pogry si w swoich mylach, Nehebeka za niecierpliwie
przestpowaa z nogi na nog. W kocu jednak nie wytrzymaa i przerwaa medytacje Tothapisa.
Czy mog ci opuci, kapanie?
Wielki mag zechcia j wreszcie obdarzy swym zainteresowaniem.
A dokd chcesz i? zapyta gniewnie. Wiesz przecie, e wybia nasza godzina. Nie
ma czasu na odpoczynek.
Bo te i nie chc odpoczywa obruszya si kapanka. Sdz, e powinnam by teraz
przy Falco
Przy tym szpiegu? zdziwi si Tothapis. A c jeszcze mona wydoby od tego
pgwka?
Nic, ale mona go jeszcze lepiej wykorzysta. Na wasne oczy moglimy si przekona, e
jego losy w tajemniczy sposb splataj si z losami Conana. Lepiej bdzie, jeli w por uczynimy
ze narzdzie naszej sprawy.
Czy nie uczynia ju tego tak samo jak z Johananem? kliwie umiechn si
starzec.
Nehebeka potrzsna gow tak gwatownie, e jej kruczoczarne wosy zawiroway
w powietrzu.
O nie, mj panie. Falco darzy mnie gbokim uczuciem, lecz nie zapomina o swych
obowizkach. Pozwl, e pokieruj jego losem w ten sposb, aby bez reszty by nam
posuszny Osigniemy zwycistwo dopiero wtedy, gdy bdziemy postpowa z wyczuciem
to za wymaga czasu, rozwagi a take pewnej delikatnoci. Spord wszystkich modzikw,
ktrych znaam, ten jest najlepszym kochankiem.
Nie! W gosie kapana zabrzmia zimny gniew. I tak zuya ju zbyt wiele magicznej
mocy, mieszajc si w sprawy miertelnikw.
Su Derkecie, do ktrej te moce nale! stanowczo zaoponowaa kapanka.
Tothapis nie pozosta jej duny.
Suysz Wielkiemu Setowi akcentowa kade sowo z osobna. Przede wszystkim
i przed kadym bstwem Wszechwiata Set ma pierwszestwo, czyby omielia si o tym
zapomnie?
Odpowiedzi byo milczenie.
Twa moc jest mi niezbdna cign starzec. Wanie dzisiaj za porednictwem
homunkulusa z Luxoru otrzymaem wiadomo od Hakketha. Mj brat w kapastwie donosi mi,
e podczas jednej z bitew pojmano crk przywdcy buntu. Badajc j stwierdzi, e jej losy
take cz si z losami Conana. Hakketh czuje niebezpieczestwo, lecz sam nie jest w stanie
okreli w czym rzecz, wic przywiezie j tutaj, bym osobicie przeprowadzi badanie. Widzisz
wic, Nehebeko, e jeste mi potrzebna. Musisz mi pomc przygotowa czar, ktry sprawi, e
Mitra zostanie upokorzony, a Set odniesie kolejne zwycistwo.
6
Pirat, barbarzyca, wybawiciel

agiel ho o o!
Okrzyk z bocianiego gniazda obudzi cay pokad. Zaoga poderwaa si niczym stado
czarnych panter. Wszyscy gorczkowo chwytali bro, po czym biegli na stanowiska. Belit,
stojca na dziobie, rozemiaa si gono, a pniej ruszya do sterwki.
Nie byo to konieczne: dwaj mczyni ju pracowali przy kole sterowym, zmieniajc kurs.
Conan wsta z maty, pocaowa Belit i zeskoczy na d po swoj bro.
wiea bryza wzda agle. Wiatr zapiewa w olinowaniu. Bkitnozielone fale rozbijay si
o burty. Wszystkie te odgosy, zmieszane z wojenn krztanin korsarzy, tworzyy przedziwny
nastrj.
Ld lea w oddali, na wschodnim horyzoncie, lecz w odlegoci okoo mili od statku
sterczay zomy ska, biaym grzebieniem wystajc znad lazurowej wody. Maa bezludna
wysepka bya pierwszym zwiastunem ziemi.
Wkrtce Conan doczy do swej towarzyszki. Na gowie byszcza mu hem, u pasa za
koysa si miecz i sztylet. W lewej rce trzyma tarcz subijsk.
W porwnaniu z nim Belit sprawiaa wraenie prawie zupenie bezbronnej. Za pasem miaa
jedynie par wskich i dugich sztyletw. Ubrana bya w t sam tunik co przedtem. Nadgarstek
spinaa ta sama bransoleta. Jedynie wosy zawizaa z tyu, by nie przeszkadzay w walce.
Conan spojrza przed siebie. Z przodu zbliaa si ich ofiara ogromna galera pod bander
stygijsk. Na pokadzie krztaa si zaoga, lecz wida byo, e nie musieli si przygotowywa do
walki, gdy wszystko od dawna byo zapite na ostatni guzik to, co w tej chwili robili, byy to
tylko ostatnie przygotowania.
Tutaj dokonam zemsty rzeka Belit.
Wydaje si, e ten statek wiezie jaki cenny adunek zauway Conan. Prawd
mwic, kochana, ju od dawna tskniem za prawdziw bitw.
Milczeli przez chwil, po czym barbarzyca nachmurzy si.
Wolabym, aby miaa dobr ochron w czasie walki.
Ju od dawna zwykam mwi, e kobiece niedostatki przewyszaj msk si odpara
Belit. Sam zobaczysz, e radz sobie lepiej ni niejeden wojownik.
Lecz Conan nie usysza ju tego. By nieobecny duchem. Crom, bg Cymmerii, sucha
modlitwy swego najwierniejszego wyznawcy.
Na moment Conan wrci mylami do swej odlegej ojczyzny. Przedziera si przez bezludn
dzicz, na nowo przeywa swe niezwyke przygody. Wreszcie doszed do chwili, gdy pozna sw
pierwsz mio. Nie wzruszy si. Dobrze wiedzia, e uczucia zsya lepy los, ktry pniej
odbiera je i unicestwia. Napi ramiona.
Niezalenie od tego, czy byo si kobiet czy mczyzn, wypadao pozosta nieczuym na
kaprysy zwodniczego fatum.
Na dziobie zacza si walka, lecz Conan sta i rozmyla. To wszystko umiechn si
do siebie wyglda jak sen.
Z pokadu stygijskiej galery nadleciao kilkanacie strza.
Dwch subijskich wojownikw pado martwych. Rozlegy si krzyki rannych.
Lecce wcznie zamigotay blaskiem smukych grotw. Jedna z nich uderzya w pozacan
figur na dziobie Tygrysa, tu obok Conana i Belit.
Kobieta rozemiaa si.
Na dolnym pokadzie ciemnoskry wojownik zmaga si z drzewcem wczni, ktra przebia
jego prawe udo. W kocu wyrwa ostrze, zatamowa krew i z furi odrzuci pocisk z powrotem.
Take na pokadzie wrogiego statku pady ju pierwsze ofiary. Jeden z onierzy, ugodzony
w gardo, zachwia si, po czym run na ziemi. Jaki ucznik spad z rei, amic sobie nog tak
fatalnie, e na zewntrz wyszed kikut nagiej koci.
Belit zaprowadzia porzdek na pokadzie Tygrysa. W tym samym momencie jeden ze
Stygijczykw obrci si na picie i z rozmachem rzuci toporem. Ostrze z guchym stukotem
wryo si w burt. Nim przebrzmia pierwszy oskot, ten sam mczyzna puci w ruch drugi
topr.
Wa ho, ah! zakrzyknli jego towarzysze.
Z Tygrysa rzucono haki, aby przycign bliej stygijski statek. Jeden z tamtejszych
wojownikw usiowa przeci sznury, lecz kilka strza skutecznie zakoczyo jego zabiegi.
Pozostali Stygijczycy ukryli si za tarczami. Niebawem oba statki pyny burta w burt.
Przerzucono pomost.
Za mn! krzykn Conan.
Wycign miecz i wbieg na pomost na czele kilkunastu wojownikw. Wikszo z nich
ubrana bya w spdniczki z wkien, ich bro za pochodzia gwnie z rodzinnych stron.
Zaatakowali jednak z budzc groz determinacj.
Wakonga mutusi!
Ich krzyki zaguszyy wrzaski stygijskich eglarzy. Trzech mczyzn w kolczugach stao
rami przy ramieniu na kocu pomostu. Miecz Conana opad niezgrabnie w d, uderzajc
o tarcz. Jej waciciel wystpi z szeregu, skuszony nadziej atwego zwycistwa. Lecz
niezrczny atak Conana by podstpem. Jego miecz byskawicznie przenikn przez gardo zbyt
pewnego siebie przeciwnika. Mczyzna dotkn z niedowierzaniem swej rany, po czym cofn
si o krok i run do morza.
Conan osoni si tarcz i odwrci do przeciwnika pchajcego si z lewej strony. Miecz
barbarzycy zawirowa w szermierczym mynku i uderzy podstpnym pchniciem.
Cymmerianin odepchn konajcego wroga i ruszy na kolejnego. Ten by jednak zrczniejszy od
swego towarzysza. Unis tarcz i zacz z rozwag odparowywa ciosy. Conan cofn si udajc
zaskoczenie. Kiedy Stygijczyk zaatakowa, barbarzyca szybkim ruchem uderzy w jelec jego
miecza. Silny cios wytrci or z rki wroga, ktry w tej samej chwili rzuci si do ucieczki.
Conan, pozbywszy si natrta, skoczy na pokad stygijskiej galery.
Niebawem Subijczycy osignli przewag. Belit pospieszya ku barbarzycy, przeskakujc
przez lece ciaa. Strzay wistay gsto, lecz jej to nie przeraao. Conan przycisn j do swego
boku i osoni oboje tarcz. Stygijczycy wycofali si do nadbudwki na rufie.
W ten sposb mog nas odpiera tak dugo, jak tylko zechc rzeka Belit. Zapewne
licz na to, e zjawi si tu jaki okrt z odsiecz, a wtedy bdziemy musieli da za wygran. Na
tych wodach pywa wiele statkw
Moemy ich po prostu spldrowa i odej mrukn Conan. Chocia pod gradem
strza trudno bdzie przenie adunek.
Zawsze mona ich jeszcze podpali stwierdzia Belit jadowitym tonem.
Uspokj si powiedzia Conan. Mam lepszy pomys. Skierowa si ku nadbudwce
dziobowej. Pomoesz mi? spyta unoszc tarcz.
Co chcesz zacza, lecz nie skoczya pytania.
Wyjani jej. Przez chwil staa zdrtwiaa z przeraenia, a potem w jej oczach pojawio si
zrozumienie i rozemiaa si wilczym chichotem.
Jeste szalony, Conanie szepna. Ale poza tym cudowny! Oczywicie, e ci pomog!
Idziemy!
Pocaowaa go tak mocno, e zby rozciy mu warg. Dziewczyna przyklkna, aby
rozsznurowa barbarzycy sanday.
Conan zrzuci krpujc ruchy kolczug na pokad, a miecz zawiesi na plecach. Boso,
ubrany tylko w spodnie i hem, ostronie wychyli si zza rogu nadbudwki. Podbieg do masztu
i ogarn wzrokiem takielunek. Wybra odpowiedni fa i przeci go sztyletem. Nastpnie
wyszuka nieosmoowan belk, przywiza j do nacitego fau i zarzuci na plecy. Jeszcze
moment i Conan niczym wiewirka sun do gry po szczeblach want.
Wygldao na to, e Stygijczycy nie zauwayli go. Bya to zasuga Belit. Dziewczyna
zasypywaa obrocw takim gradem strza, e aden nie omieli si wychyli.
Osignwszy rej nad opoczcym aglem, Conan rozejrza si, po czym odci kolejny fa
i ruszy wzdu rei. Okrt utraci sterowno, a maszt zacz kreli na niebie wymylne
esyfloresy. Cymmerianin zrcznie przenosi ciar ciaa z nogi na nog, balansujc nad
przepaci. Gdy dotar do drugiego koca rei, odci agiel, po czym przyjrza si trzymanej
w doni linie. Uznawszy, e jest wystarczajco duga, przymocowa jeden koniec do rei, drugi za
uchwyci mocno obiema rkami i skoczy.
Poczu ostre szarpnicie, gdy lina naprya si. Conan przelecia nad pokadem i bronicymi
si onierzami. W ten sam sposb jako may chopiec bawi si kiedy na drzewach w rodzinnej
Cymmerii. Znalazszy si nad ruf, puci sznur.
Jego bose stopy gwatownie uderzyy o deski. Impet uderzenia by tak duy, e wojownik
z trudem utrzyma rwnowag, przyklkajc na jedno kolano. Zanim wsta, wycign miecz
z pochwy. Drug rk chwyci sztylet. Stygijczycy w bezgranicznym zdumieniu wlepili w niego
oczy. Conan zamachn si mieczem i czaszka stojcego najbliej pka, niczym garnek.
Hoy, ho! wrzasn, tnc na prawo i lewo.
Ktry z obrocw usiowa dgn go pik, lecz barbarzyca odtrci j mieczem i wbi
sztylet gboko w gardo napastnika. Nastpnie chwyci ciao konajcego i rzuci go w kierunku
grupy Stygijczykw. Wykorzystujc powstae zamieszanie, skoczy pomidzy nich, siejc
spustoszenie mieczem i sztyletem.
Z tyu drasno go jakie ostrze. Conan nie ogldajc si za siebie, uderzy przeciwnika
w twarz rkojeci sztyletu. Rozleg si trzask pkajcych koci. Okaleczony onierz run na
pokad. Za moment ostrze miecza przebio mu brzuch. Rwnoczenie drug rk Conan pchn
noem nastpnego Stygijczyka. Pozostali pierzchli na boki.
Rozgldajc si wok siebie, Conan zobaczy Belit wspinajc si na rej. Po chwili usysza
jej miech. Ona przeleciaa nad ruf tak samo jak on. Barbarzyca wstrzyma oddech. To nie
naleao do jego planu. Dziewczyna wyldowaa mikko. Szczkna stal wycigana z pochwy.
Conan wrzasn gono. Ogarna go furia. Z wciekoci run na Stygijczykw, by zabi ich
wszystkich, zanim ktry zrani jego ukochan!
Nie zdoa tego dokona. Wkrtce nadbiegli Subijczycy i bitwa zakoczya si zwycistwem.
Zwinito agle i sczepione okrty zaczy si lekko koysa. Conan, stojcy obok Belit, rozejrza
si dookoa liczc straty. Ich zaoga stracia trzech ludzi, piciu za byo ciko rannych. Przy
odrobinie szczcia powinni przey. Na pierwszy rzut oka wydawao si, e nie ocala aden
Stygijczyk. Korsarze wyrzucili wszystkich za burt nie zwaajc, czy s ywi czy martwi. Piraci
nie trudnili si handlem niewolnikami.
Otwarto luki i wikszo piratw zesza na sam d, by sprawdzi, jaki up pad ich udziaem.
Po chwili na pokadzie zabrzmiay ich radosne okrzyki. Znaleziono pienidze, bele materiau
oraz przyprawy korzenne. Conan i Belit weszli do nadbudwki. Oboje zrzucili przesiknite
potem i krwi ubrania. Wspaniae ciao dziewczyny lnio kroplami morskiej wody, ktr przed
chwil ochlapaa siebie i Cymmerianina. Z mieczami w doniach niczym para drapiecw
przekroczyli prg nadbudwki.
Nagle drzwi znajdujcej si przed nimi kajuty otworzyy si. Wyszed z nich wysoki,
szczupy mczyzna, zakuty w niewolnicze acuchy. Jego tunika bya wiea i czysta. Ciemny
odcie skry i dugie wosy zdradzay cudzoziemca. Witajcie powiedzia cichym, spokojnym
gosem, skadajc rce na piersi i pochylajc gow.
Reszty sw Conan nie zrozumia, gdy jego znajomo stygijskiego ograniczaa si tylko do
paru podstawowych zwrotw.
Beit odpowiedziaa mu, z trudem znajdujc odpowiednie wyrazy. Obcy umiechn si
i przeszed na shemicki, ktry Conan zna niele.
Gratuluj wam piknego zwycistwa, mj panie i pani. W czym Taj Otanis moe wam
suy?
Ha! chrzkn Conan. Szybko zmieniasz wacicieli.
Otanis wzruszy ramionami.
A dlaczego mam by wierny tym, ktrzy uczynili mnie sw wasnoci? odpar. Jego
spojrzenie i gos przybray wyraz tsknoty. By moe wy, w swej asce, zechcecie da mi
wolno, a wtedy zasuycie na moj wdziczno i prawdziwe oddanie a do mierci.
On jest Tajem wyjania Conanowi Belit. Jego rodacy nie s Stygijczykami, chocia ich
kraj od bardzo dawna jest prowincj krlestwa Stygii. Tajowie wiele razy buntowali si
i powstawali przeciw swym wadcom. Wszystkie bunty koczyy si klsk, ale mimo to trzeba
podziwia ich odwag i upr.
W jaki sposb tu trafie? zwrcia si do mczyzny.
Otanis spochmurnia.
Byem zakadnikiem, lecz zostaem wysany na targ niewolnikw i sprzedany.
Conan nieufnie przyjrza si Otanisowi.
Nie wygldasz na kogo, kto duo wycierpia.
Bo nie wycierpiaem. Miaem szczcie, o ile szczciem mona nazwa moliwo ycia
w zotej klatce. Stygijczyk, ktry mnie kupi, handlowiec z Khemi, nazwiskiem Bahotep, uwaa,
e z kadego zwierzcia ma si wicej poytku, jeli si je przyzwoicie traktuje. Tak si zdarzyo,
e umiem pisa, a nie jest to zwyka umiejtno wrd nas, Tajw, w tych smutnych czasach.
Mj pan zatrudni mnie wic w swoim kantorze handlowym. Pniej za powierzy mi piecz nad
swym towarem i zaokrtowa na ten statek. Jak widzicie, zaufa mi, ale kapitanowi kaza trzyma
mnie pod stra.
Otanis wzruszy ramionami i cign dalej.
Jeli pooymy na dwie szale to, e nie by dla mnie niemiy i to, e jednak byem jego
niewolnikiem, okae si, i w zasadzie nie zawdziczam mu nic dobrego ani nic zego. A zatem,
mj panie i moja pani, jestem do waszych usug.
Mczyzna powtrnie nisko si ukoni.
Czy mgbym wiedzie, kim jestecie? spyta.
Jestem Belit z pirackiego okrtu Tygrys odpara z dum dziewczyna. A to jest mj
towarzysz, kapitan Conan.
Belit przerwaa widzc zdziwion min Otanisa.
O co chodzi? zapytaa.
Ty jest Belit z Shem, z Czarnego Wybrzea? wyjka.
wiato zalnio w kruczoczarnych wosach Belit, gdy skina gow.
Tak. Jam jest Belit i chc mci si na Stygijczykach.
Ale ja ja znam twego brata. Mwienie przychodzio Otanisowi z wyranym trudem.
Dziewczyna zesztywniaa.
Co? powiedziaa biorc gboki oddech.
Tak. Czy Johanan nie jest twoim bratem? Zawsze kiedy opowiada mi o tobie, czuem, e
darzy ci wielk mioci.
Miecz wysun si z doni Belit i z guchym trzaskiem upad na podog. Chwycia Otanisa
za nadgarstek. Jej paznokcie wbiy mu si w skr tak gboko, e niewolnik a drgn z blu.
Conan obj kochank woln rk. Pod aksamitn skr wyczu napite minie.
Opowiedz mi! rozkazaa. Opowiedz mi wszystko!
Dlaczego no dobrze, ale to duga historia jka si Otanis. Przyjanilimy si
troch ze sob.
Czy ju przesta by niewolnikiem tej bestii, Ramwasa?
Otanis skin gow.
Nie, ju nie jest! powiedzia szukajc odpowiednich sw. Opowiada mi o tym, jak
Ramwas porwa was oboje i w jaki sposb ucieka, pani. Nie spodziewa si, e unikniesz
mierci. Och, jake cieszyby si teraz, widzc ci tutaj ciebie krlow bitwy. W kadym bd
razie Johanan narobi sobie kopotw i Ramwas zdecydowa go sprzeda. Kupi go mj pan,
Bahotep. Jak ju powiedziaem, Bahotep ma szczliw rk do wiatych i wyksztaconych
ludzi.
Otanis umiechn si do Conana.
Mielimy nawet prawo, oczywicie jeli si dobrze sprawowalimy, do odwiedzania raz na
tydzie pewnych kobiet powiedzia wesoo, lecz gdy zauway nabiege zami oczy Belit,
natychmiast spowania. Pracowaem razem z Johananem a do czasu, gdy wysano mnie w t
podr. Nie musz chyba mwi, e jego serce wci wyrywa si na wolno. Moe dobrzy
bogowie dadz mu szans ucieczki.
Johanan w Khemi? Johanan! kaa dziewczyna. Przytulia si do Conana i szlochaa.
On za przycisn j lekko do siebie i gadzi po wosach, szepczc do ucha uspokajajce sowa.
Kilku z piratw patrzyo na t scen w milczeniu.
Gdzie on jest, Otanis? spytaa Belit, odrywajc si od Conana i spogldajc ostro na
byego niewolnika. Wyruszymy tam. Zaprowad nas, a cae zoto Stygii bdzie twoje!
Conan doskonale rozumia uczucia dziewczyny. Dzika furia i dza czynw zawrzay w nim
z ca si. Da taki prezent Belit! Opanowa si jednak i dotkn ramienia dziewczyny. Kiedy
spojrzaa na niego, szepn cicho:
Najdrosza, ty majaczysz. Jeden statek przeciwko pastwu i caej flocie? To nie odsiecz, to
samobjstwo. Nie mieczy trzeba tu uy, lecz rozumu.
Ton jego gosu by bardzo ciepy.
Belit spojrzaa na niego spokojnie i powiedziaa:
Tak, masz racj. Musimy uoy plan. Zimne oczy Conana spoczy na Otanisie.
Z pewnoci skorzystamy z twojej pomocy rzek Cymmerianin. Ta wyprawa bdzie bez
wtpienia niebezpieczna, ale bdziesz mg walczy za swj kraj. Myl, e Powiniene
odzyska nie tylko wolno, ale i dosta swoj cz upw przerwa na moment, czekajc, a
ucichnie wiatr. Jeli jednak nas zdradzisz zakoczy twardo zginiesz.
Nie mylaem, e to takie proste odpowiedzia Otanis. Czy nie powinnimy pomwi
o tym pniej?
Belit zawoaa jednego z Subijczykw i powierzya mu piecz nad przenoszeniem adunku na
ich statek, a sama podya za dwoma mczyznami do kajuty kapitana. Razem z Conanem
usiada za stoem, a Otanis znikn, aby za chwil pojawi si z butelk wina. Z zewntrz
dochodziy strzpy rozmw, miechy pracujcych przy przeadunku marynarzy, krzyki mew oraz
plusk fal uderzajcych o burty. Chocia kabina bya maa i skpo wyposaona, powietrze
wpadajce przez uchylone drzwi wypeniao j przyjemn rzekoci.
Otanis ykn wina ze swego kielicha, opar si wygodnie, splatajc rce na piersiach
i powiedzia:
Rezydencja i magazyny Bahotepa nie s pilnie strzeone. Jego niewolnicy wiedz dobrze,
e maj najlepszego pana w caym Khemi i nie kwapi si, aby to zmieni. Podobnie jest
z Johananem. Nie bdzie prbowa ucieczki, dopki nie zdarzy si naprawd pewna szansa. Ty,
pani, musiaa mie niesamowite szczcie. Rad bym usysze, w jaki sposb tego dokonaa.
Ukradam d odpara krtko dziewczyna.
I nikt nie wykry tego zamiaru wczeniej, na przykad przy pomocy witego pytona?
mlasn jzykiem Otanis. Kiedy ucieka jaki niewolnik lub zauwaa si zaginicie odzi,
nastpnego dnia cztery statki wyruszaj na poszukiwania. Stygijczycy chc przykadnie kara
krnbrnych niewolnikw i z pewnoci wysali wtedy szybkie okrty. Miaa, pani, wielkie
szczcie, e nikt ci nie zobaczy i e nikomu nie przyszo do gowy, by spyta maga o drog,
ktr pyna. Johanan na pewno nie bdzie oczekiwa podobnego zbiegu okolicznoci.
Pamitajcie, e kar za prb ucieczki jest mier na torturach.
Otanis przerwa. Conan jednym haustem wypi reszt stygijskiego wina i spojrza na niego
wymownie.
Jak wic ju mwiem odezwa si znowu Otanis Johanan nie bdzie mia
trudnoci z opuszczeniem posiadoci Bahotepa. Jest on, podobnie jak i ja, bardzo czsto
wysyany do zaatwiania rnych spraw. Moe z atwoci wymyli powd kilkudniowej
nieobecnoci i zmyli stranikw. Wystarczy, e powie, i jedzie obejrze jedn z wielu
odlegych plantacji swego pana. Jest mao prawdopodobne, eby ktry ze stranikw zapyta
Bahotepa. Mgbym wic przyprowadzi Johanana do czekajcej na brzegu odzi i zanim
zorganizowano by jakkolwiek pogo, bylibycie znw razem, moja pani.
Belit z rozmachem uniosa swj puchar do ust. Kilka kropel pynu spyno jej po brodzie.
Bardzo duo gadasz, Otanis odezwa si Conan. Na razie jednak nie widz adnego
powodu, dla ktrego mielibymy ci wierzy. Nigdy do tej pory nie widzielimy ci Nie znamy
ci.
Suszna uwaga, panie odpar nie zbity z tropu Otanis. Sprbuj odpowiedzie na ten
zarzut w trzech czciach. Po pierwsze, za moj sub dajecie mi bardzo du nagrod, wan
nie tylko dla mnie samego, ale i dla mojego biednego kraju. Po drugie, jestem prawdziwym
przyjacielem Johanana. Jeli w to wtpicie, mog przez par godzin powtarza to, co opowiada
mi o tobie, moja pani. A mwi mi duo. Nawet o waszym dziecistwie. Znasz swego brata, pani,
i wiesz, e nie powiedziaby nic osobie, ktrej nie darzyby zaufaniem. Po trzecie, jestem Tajem
gralem, a nie eglarzem, wic bd potrzebowa kogo, kto pokieruje odzi i w przypadku
gdyby sprawy nie potoczyy si po naszej myli, bdzie moim zbrojnym ramieniem.
Conan uderzy pici w st.
Nie, nie ty, mj drogi zaprotestowaa Belit chwytajc go za nadgarstek. Ja pjd.
To niemoliwe potrzsn gow. Nigdy nie bdziesz umiaa zachowa si jak
nierzdnica, a z tego, co syszaem, tylko takie kobiety mog spokojnie porusza si po Khemi.
Poza tym, cho jeste dobr wojowniczk, to jednak z caej zaogi ja mam najwiksze szans
wyj cao z jakiej potyczki. Oprcz tego kady z naszych marynarzy bdc w miecie, od razu
zwrciby na siebie uwag. Mianowaa mnie wspdowodzcym, Belit, lecz prawda jest taka, e
tylko ty jeste zdolna utrzyma w posuszestwie tych dzikusw. Ja nawet nie znam ich jzyka.
Dziewczyna westchna i odpowiedziaa:
Tak jest, Conan. Dobrze. Zatopi ten statek i zakotwicz nasz galer w pobliu tamtej
wyspy. Nazywaj j Akhbet. To bezludna wyspa, wymarzone miejsce na kryjwk.
Barbarzyca podrapa si w podbrdek.
Hm, rozumiesz chyba powiedzia e nie mona teraz przewidzie, jak dugo
potrwa nasza wyprawa. Oczywicie bdziemy starali si zachowa najwiksz ostrono, ale
moemy nie mie szczcia i by zmuszeni do duszego pozostania na ldzie.
Belit skina gow.
Tak, rozumiem doskonale, ale jej gos si zaama och Conan, nigdy nie zostawi
ci samego. Jestemy zczeni na dobre i na ze! Wci musz dzieli sw mio pomidzy
ciebie i jego. Nie chc, eby naraa swe ycie, nawet dla niego, ale z drugiej strony on take
jest synem mego ojca. Nie, nigdy ci nie opuszcz. Tygrys bdzie czeka przy wyspie Akhbet.
Jeli dugo was nie bdzie, by moe zostaniemy zmuszeni do odpynicia, aby uzupeni zapasy,
albo moe przydarzy si inny powd, ale zawsze bdziemy tu wraca i czeka. Zawsze, Conan!
Belit uspokoia si i zacza wypytywa Otanisa o Johanana. Jak si miewa, co mwi, co
robi. W miar jak suchaa, ogarnia j coraz wikszy zapa do caego przedsiwzicia, zapa,
ktry udzieli si take Conanowi.
7
Tawerna zdrajcw

Zapada noc, gdy skradziona kupcom d dobijaa do brzegu. Wiszca nisko na niebie tarcza
ksiyca rozsiewaa biae wiato igrajce w morskich falach i w parze oczu, ktre pochodzi
mogy tylko z cymmeryjskich lasw. Przed odzi i przed rozjanionym ostatnimi poyskami
zachodu horyzontem rozcigaa si Stygia. Wok panowa mrok. Znad morza wiaa lekka bryza
i Conan poczu, jak jego serce przyspiesza rytm.
Miejsce, do ktrego dotarli, byo oddalone od portu Khemi. Otanis zaproponowa ma
zatoczk, pooon na poudnie od ujcia rzeki. Belit zgodzia si, pamitajc j z dawnych
czasw. Conan cigle mia przed oczami jej twarz podczas poegnania.
aglwka wesza do niewielkiej zatoczki i znalaza si w strefie ciszy. Z trzech stron
otaczay ich obwieszone lianami drzewa mango i palmy.
Zwi agle! rozkaza Conan i wzi si za wiosa. Woda zabulgotaa od jego silnych
pocigni. Obudzone nagle krokodyle wycofay si w przybrzene chaszcze. Ale z ciebie
niezgua doda po chwili, przypatrujc si niezdarnym ruchom swego towarzysza.
Wkrtce dobili do ldu. Wcignli d midzy drzewa. Zwisajce gazie drzew i pncza
ukryy j przed niepowoanymi oczyma zarwno od strony morza, jak i ldu. Po zabezpieczeniu,
odzi Conan woy kaftan, skrzan opocz i sanday. Dugi paszcz umoliwia ukrycie miecza
i sztyletu przed przypadkowym spojrzeniem jakiego zabkanego wdrowca. W oczy mg
rzuca si jedynie znaczny wzrost Cymmerianina, ale i wrd Stygijczykw spotykao si
wysokich mczyzn. Opalona, ciemna skra Conana miaa barw zblion do cery tutejszej
arystokracji. Barbarzyca odwrci si do Otanisa.
Od tej chwili ty dowodzisz, przyjacielu powiedzia.
W praktyce okazao si jednak, e to Conan musia prowadzi, gdy jego towarzysz idc na
czele, bez przerwy potyka si i zatrzymywa. Barbarzyca dziwi si patrzc, jak czowiek, ktry
powinien by myliwym i pasterzem, zachowuje si niczym mieszczuch, ale nic nie mwi.
Otanis wysforowa si na czoo dopiero, kiedy doszli do pl uprawnych. Droga biega na
pnoc midzy dwoma kanaami. Par razy przechodzili obok wiosek, zamieszkanych przez
paszczynianych chopw. Za kadym razem wita ich wcieky jazgot psw, lecz nie pokaza
si aden czowiek. Wyczerpani chopi spali zapewne mocnym snem.
Dlaczego oni yj w ten sposb? spyta Conan. Co maj z takiego ycia oprcz
harwki, ktrej owoce zgarniaj wielmoe, i ranicego ich plecy bata nadzorcy?
Oni nie znaj innego ycia, nie wiedz, e istnieje odpar Otanis.
Czy oni nie s zdolni do wyobraenia sobie czego lepszego? Jedyne ycie, jakie znaem,
kiedy byem chopcem, to ywot barbarzycy. Pocztkowo byo mi dobrze, ale w kocu znuyo
mnie to i wyruszyem szuka lepszego wiata. Och, oczywicie nic by si nie stao, gdyby
wyrwa si std jeden czowiek czy jedna rodzina, ale gdyby wszyscy zebrali si razem
i postanowili odzyska wolno albo zgin, wtedy bez wtpienia ich los mgby si sta
znoniejszy.
Otanis by zaszokowany.
Ale to oznaczaoby koniec cywilizacji?
Zapewne zgodzi si Conan.
Cae dziedzictwo wiekw nauka, sztuka, kultura zniszczone przez te te zwierzta
pocigowe?
Przebywaem ju w bardziej cywilizowanych krlestwach, ktre miay o wiele wicej do
stracenia i zawsze gdy w gr wchodzia czyja godno, jej cena okazywaa si nie do wysoka.
Conan rzuci na swego towarzysza krtkie spojrzenie. Niewiele syszaem o Tajach, ale
wydaje mi si, e jak na Taja masz dziwne pogldy.
Otanis zacisn wargi.
Lepiej nie mwmy o polityce rzek takim tonem, e Conan straci wszelk ochot do
rozmowy. Wzruszy ramionami i wrci wspomnieniami do Belit.
Wdrowcy dotarli do Khemi jeszcze przed pnoc. Z ciemnoci wyoniy si wysokie mury
i wiee odbijajce si w falach Styksu. Tu i wdzie cio si samotne okno, jednak miasto
spowijay ciemnoci. Wydawao si, e ciemne mury akomie wchaniaj cae wiato ksiyca.
W noc tak ciep, jak ta, wikszo miast powinna rozbrzmiewa odgosami hulanek i zabaw, ale
nad stolic magii i czarw unosia si cika cisza.
Otanis poprowadzi Conana w kierunku nabrzea brukowan ulic, biegnc pod murami.
Ich oczom ukazaa si Wielka Piramida, przewyszajca najwiksze budynki. Conan oczyma
wyobrani ujrza znajdujc si pod ni gmatwanin korytarzy i komr grobowych. Poczu
dotknicie strachu. Co prawda chlubi si tym, e pokona w swym yciu wielu wrogw, jednak
nie mg wykorzeni prymitywnej obawy przed rzeczami o nadnaturalnym pochodzeniu.
Nagle sta si zwykym czowiekiem, niezdolnym wyrwa z niewoli brata swej ukochanej.
W jego umys wkrado si przeraenie, ciao za ogarnia dziwny bezwad.
Od zachodu do witu bramy byy zamknite. Przepuszczano tylko pojazdy dostojnikw. Ale
do murw miejskich przylegao wiele budynkw. Nic nie krpowao kwitncego w nich handlu.
Od strony morza strzega Khemi flota, wspomagana przez czary potnych magw. Od kilkuset
lat aden z wrogw nie by tak gupi, eby napa na to zowrogie miasto. Mimo to wszystkie
ulice byy silnie strzeone.
Z tego powodu Otanis z Conanem postanowili odegra rol spnionych rybakw,
wracajcych z poowu. Aczkolwiek cay czas szli w gbokim cieniu i przystawali, gdy tylko co
ich zaniepokoio, szybko zostali zatrzymani przez stra portow i zapytani o przyczyn tej nocnej
przechadzki. Stranicy stali na ulicy i patrzyli na nich. Nie byo sensu ukrywa si duej.
Co za dziura powiedzia gono Conan. Nie ma ani jednej gospody, gdzie mona by
dosta kufel piwa i zje co przyzwoitego. Byo to jedyne stygijskie zdanie, ktre barbarzyca
nauczy si wymawia pynnie.
Dostaniesz to tam, dokd idziemy odpar Otanis. To par krokw std.
Conan wsun rk pod opocz i chwyci rkoje miecza. Otanis podszed do stranikw
i zamieni z nimi par sw. onierze natychmiast ruszyli swoj drog.
Ulica bya szeroka, jednak ksiyc i wikszo gwiazd skrywaa si za budynkami,
zmieniajc j w mroczny wwz. Conan ze zdziwieniem zauway, e nie ma tu adnych
odpadkw i mieci. Nieco dalej dostrzeg grup niewolnikw zamiatajcych ulic. Byli to
wycieczeni chorobami i godem nieszcznicy, z trudem utrzymujcy si na nogach. Przed
przewrceniem si powstrzymywa ich jedynie bat nadzorcy. Nieco dalej minli jakiego
robotnika, spieszcego z wiadomoci posaca, zamaskowanego czarownika i pnag kurtyzan
z wysoko ufryzowanymi wosami. Wszyscy przechodnie mieli jedn wspln cech brak
radoci na twarzach. Khemi byo otchani, w ktrej co pezao i syczao.
Ciemnoci stay si jeszcze wiksze, gdy Otanis pocign Conana w jedn z wskich
uliczek. Tutaj wrd smrodu i brudu ich droga wioda midzy cianami czynszowych kamienic
i manufaktur. Paskie dachy pene byy picych ludzi, ktrzy opucili na noc duszne wntrza
swych domostw. W pewnym momencie z jakiego zauka wyszo kilku modych mczyzn
i stano naprzeciw wdrowcw. Conan zobaczy byskajce w sabym wietle ostrza noy.
Wycign swj miecz, a tamci, czego si nie spodziewa, cofnli si bez sowa.
No c, Otanis powiedzia barbarzyca te hieny nie znalazy sobie miejsca
w twoim wiecie.
Jego wypowied nie wywoaa adnej reakcji.
Zatrzymali si przed drzwiami, na ktrych namalowano biay palmowy li oznaczajcy
gospod. Przez uchylone okiennice i szpary w drzwiach przewitywao wiato. Uszy Conana
uchwyciy dochodzcy z wewntrz gwar gosw, do jego nozdrzy za dotar zapach pieczonego
misa.
Czy znalelimy to miejsce, o ktrym mwie? spyta.
Otanis kiwn gow.
Tak, to tawerna Uminankha.
Jeszcze na pokadzie statku Otanis mwi, e cudzoziemcy bez zgody kapanw nie maj
prawa przebywa w Khemi, ale s gospodarze, ktrzy nie zadaj zbdnych pyta, kiedy go ma
pienidze i paci. Dlatego sakiewka przy pasie Conana bya pena.
Przewodnik zapuka. Drzwi uchyliy si odrobin i wyjrzaa zza nich pomarszczona twarz.
Conan wyszczerzy zby i pokaza zot monet. Zwolniono acuchy i przybysze weszli do
rodka.
Znaleli si w niewielkiej izbie, o suficie tak niskim, e Cymmerianin musia schyli gow.
Lecej przed progiem szmaty nie zmieniano chyba od tygodni, gdy cuchna skwaniaym
winem i wydawaa bardzo niemi wo. wiato dwch oliwnych lamp ledwo przebijao przez
dym, wydobywajc z mroku kilka podejrzanie wygldajcych postaci. W kcie staa ohydna,
stara prostytutka, spogldajc z pogard na obecnych. Z kominka wydostawa si dym.
Widocznie komin dawno ju nie by czyszczony. Powietrze byo gste od smrodu.
Otanis zamieni par sw z jednookim barmanem i wrczy mu kilka monet. Potem
wskazujc na znajdujce si wewntrz drzwi, powiedzia po shemicku do Conana:
Masz tam ko, tylko dla siebie, jeli nie liczy robactwa. Pierwszy pokj po prawej
stronie. Zapaciem za tydzie z gry. Nie daj si wic nacign na dodatkowe wydatki.
Cay tydzie zamknity w tym chlewie? skrzywi si Conan.
Rozmawialimy o tym, nim podnielimy agle przypomnia mu Otanis. W miecie za
bardzo zwracaby uwag. Kto mgby ci ledzi. A poza tym w jaki sposb odszukalibymy
si w razie jakiego niepowodzenia? Lepiej, jeli zostaniesz tutaj, w ukryciu. Niestety nie potrafi
powiedzie, kiedy uda mi si przekaza wiadomo Johananowi i kiedy bdzie on mg uciec bez
wzbudzania podejrze. Gdy szczcie si do nas umiechnie, moe to potrwa jeden lub dwa dni.
I wtedy odszukasz mnie tutaj? Bardzo dobrze zgodzi si Cymmerianin. Jeli Belit
zobaczyaby, w jakim miejscu musz czeka, nigdy nie zwtpiaby, e j kocham.
Ja ju id. pij dobrze.
Hm, lepiej bdzie, jeli bd spa lekko. Odchodzisz bez odpoczynku i posiku?
Znam podobne miejsce w pobliu domu Bahotepa. Od razu rozejrz si po okolicy.
Conan poklepa Otanisa po plecach.
Dobry z ciebie towarzysz powiedzia. Oby szczcie ci nie opuszczao.
Otanis umiechn si, ukoni i znikn. Uminankh zamkn za nim drzwi. Conan zabra si
do jedzenia. Miso nie smakowao najlepiej, ale by godny. Kiedy wyj n i odci par
kawakw, natychmiast pojawi si przy nim gospodarz. Conan nie rozumia ani jednego sowa
z jego monologu, ale nie byo to potrzebne. Uminankh najwyraniej domaga si pienidzy.
Zapacono ci ju rzek po cymmeryjsku i odesa go machniciem rki.
Uminankh zmieni jzyk. Jego przemwienie skadao si teraz z wymownych gestw.
W kocu skin rk na swych pomocnikw i po chwili przy Conanie stao dwch osikw
z pakami w doniach. Conan odrzuci paszcz odsaniajc tkwicy w pochwie miecz. Jeden
z mczyzn natychmiast si odsun, drugi za wycign w jego kierunku rk i umiechn si.
Napiwek, napiwek! zaczli mwi jeden przez drugiego.
Nie zwracajc na nich uwagi, barbarzyca dokoczy jedzenie, wsta i poszed do sypialni.
Byo to do niezwyke okrelenie zamieconej i pozbawionej okien klitki, z wiszc zamiast
drzwi trzcinow mat oraz garci somy na glinianym klepisku. Conan rozebra si i rozoy na
ziemi ubranie, wykorzystujc je jako posanie. Spa bardzo lekko, cay czas z doni na rkojeci
miecza.
nia mu si Belit.
Obudzi go gwar krzyki i stukot metalu. W izbie panowa chd. Szare wiato sczyo si
przez szpary. Usysza gos Uminankha, czynicego komu wymwki, potem guchy odgos
uderzenia, skowyt, szybkie rozkazy i tupot ng. Byskawicznie zerwa si z posania, chwytajc
bro.
Krtki miecz przeci wiszc w drzwiach zason. Trzcinowa mata opada z suchym
chrzstem, ukazujc dwch stygijskich onierzy. Obydwaj byli w penym bojowym rynsztunku,
w hemach, pancerzach, obitych elazn usk spdniczkach i nagolennikach. W doniach
trzymali tarcze i miecze. Za nimi toczyo si kilku innych.
Poddaj si, Conan! rozleg si gos Otanisa, Nie masz adnej szansy prcz litoci mego
pana Tothapisa.
Na twarzy barbarzycy pojawia si furia, kiedy dotaro do niego znaczenie tych sw.
Twego pana, ty szakalu?! zawoa. Jakim kawakiem padliny kupi ci zeszej nocy?
W gosie zdrajcy zabrzmiaa duma.
Nigdy nie zostaem przez nikogo kupiony. Nie jestem adnym Tajem, lecz prawdziwym
Stygijczykiem. Jeli chcesz wiedzie, nazywam si Ammun. Z radoci podjem si tej misji, by
schwyta ci w puapk i dostarczy kapanowi Tothapisowi, ktremu su. Taka bya wola
Seta. Nie sprzeciwiaj si woli Tego Ktry Jest, Conan. Poddaj si, a zachowasz ycie.
Nie poddam si takim kundlom jak wy! warkn Cymmerianin i odskoczy w rg pokoju.
Jego miecz zasycza w pochwie. Chodcie i wencie mnie!
Ammun powiedzia co do dowdcy oddziau, a ten wyda krtki rozkaz. onierze
wkroczyli do pomieszczenia.
Weszli bardzo ostronie. Ammun musia ostrzec ich przed osob, ktr mieli aresztowa.
Sunli tarcza przy tarczy, niczym ruchoma ciana. Gdyby byo nieco wicej miejsca, Conan
mgby obej ich bokiem, zabi jednego lub dwch i uciec. By jednak zamknity niczym
w klatce.
Uderzy. Zadwicza stygijski hem. Gowa onierza odskoczya do tyu. Oszoomiony
mczyzna zachwia si i opuci tarcz. Conan byskawicznie ci mieczem stojcego
w pierwszym rzdzie czowieka. Trysna krew. Na jego miejsce wszed trzeci onierz. Conan
bez trudu rozpata go od garda po biodro.
Dowdca rozkaza pozostaym wycofa si do drzwi. Za moment Stygijczycy znw ruszyli
do natarcia. Tym razem do przodu wysuny si wcznie. Cymmerianin znalaz si nagle
zamknity w pkolu ostrzy.
Poddaj si, poddaj si! Ammun sta teraz na progu izby.
Conan wrzasn dziko i machn par razy mieczem, roztrcajc skierowane we groty.
Wcznie rozsuny si na krtk chwil i to mu wystarczyo. Unis wysoko lew rk i zatoczy
szeroki uk. Wyrzucony przez niego sztylet utkwi w gardle Ammuna. Zdrajca rzc osun si
na ziemi. Z jego nosa i ust trysna krew.
Oto twoja nagroda wrzasn Conan. Spodziewa si, e zginie. Mia tylko nadziej, i
przed mierci pole do pieka wielu Stygijczykw. Jednak oddzia dosta wyrany rozkaz, aby
dostarczy go ywego. Oficer wyda podwadnym nowe polecenie. Kilku onierzy cofno swe
wcznie i wykorzystao je jako paki. Conan skoczy do przodu, ranic dwch czy trzech
onierzy, lecz jego wysiki byy daremne. Na gow Cymmerianina spad grad uderze. Zwali
si na podog. Ogarny go ciemnoci. onierze okadali go, dopki dowdca nie kaza im
przesta.
8
Winiowie Czarnego Piercienia

Podobne do spa oblicze Tothapisa zachmurzyo si. Jego palce nerwowo stukay w porcz
tronu. Przez moment w niespokojny rytm by jedynym dwikiem w komnacie.
Nie podoba mi si to powiedzia w kocu. To zbyt lekkomylne.
Spiowe oczy siedzcej przed nim Nehebeki rozszerzyy si ze zdumienia.
Dlaczego? mrukna. Co zamierzasz robi, mj panie?
Im wicej si nad tym zastanawiam, tym lepszym rozwizaniem wydaje mi si mier ich
wszystkich: Conana, tej tajskiej ksiniczki, Johanana i Ophiryjczyka Falco. Jeli ich marne losy
poczyy si w jedno, na pewno nie wyjdzie to nam na dobre.
Wybacz mi, mj panie, ale musz powiedzie, e przez twoje usta nie przemawia rozsdek,
lecz strach zacza kapanka. Musimy wybada ich lepiej i dowiedzie si wicej, zanim
uczynimy ten ostateczny krok. Inaczej acuchy przyszych wydarze mog splta si
w zupenie nieprzewidziany sposb. Na przykad Mitra na dwik imienia znienawidzonego
bstwa Soca oboje syknli i uczynili w powietrzu magiczne znaki moe znale kogo
innego ni Conan, zdolnego do dwignicia wykutego w wiecie poza wiatem Topora, ale
wtedy nie bdziemy ostrzeeni i nie bdziemy wiedzieli, kto i gdzie. Musimy znale i zebra
wszystkie lady oraz upewni si, do jakich czynw jest on zdolny, a dopiero potem
zdecydujemy, jak zabezpieczy si przed nim.
To prawda rzek Tothapis. Ale my mamy narkotyki i tortury. Ty za pragniesz
sprowadzi ich do baszty Monticore i trzyma razem w jednej grupie. Nie!
Narkotyki i mczarnie to nie jest dobry sposb na tak potnego i silnego wojownika
zaprotestowaa Nehebeka. Owszem, mona je zastosowa, lecz powinno to by nasze ostatnie
posunicie, na krtko przed egzekucj, a nie na samym pocztku. Natomiast jeli pozwolimy
winiom spotka si ze sob, rozmawia i dziaa swobodnie, nie dajc im odczu, e s
obserwowani, wtedy wyjawi nam wszystkie swoje zamiary. Poznamy nawet sabe strony
Conana, ktre potem bdziemy mogli wykorzysta przeciwko niemu.
Tothapis w dalszym cigu wydawa si niezdecydowany, wic Nehebeka kontynuowaa swj
wywd.
Czego tutaj si ba? aden miertelnik nigdy nie uciek z Monticore. Nasz Pan Ciemnoci
pomoe nam. Czy nie lubuje si w podstpach?
Bardzo dobrze zdecydowa si wreszcie czarownik. Sprbujmy tak zrobi.
Naszkicowa w powietrzu magiczny znak i wypowiedzia sowa, otwierajc drog dla
obrazw i dwikw midzy swoim domem a baszt. Nad podog pojawi si wizerunek pokoju
i siedzcego w nim oficera. onierz, pocztkowo odwrcony tyem, nie zauway nic i drgn
dopiero na dwik skierowanych do niego sw. Byskawicznie poderwa si z krzesa,
zasalutowa i w milczeniu wysucha rozkazw. Na koniec rzek:
Tak jest, wielki panie! Natychmiast zrobi, co rozkazae!
Tothapis i Nehebeka niebawem przenieli si do innego pokoju, obserwujc twarze czterech
znajdujcych si tam osb. Kiedy Nehebeka ujrzaa Conana, przez jej twarz przemkn grymas
podania.
Syszc dwik otwieranych drzwi, Cymmerianin skoczy na rwne nogi. Cay czas mia
nadziej, e uda si rozwali eb ktremu z wchodzcych i jako wydosta si na wolno.
Westchn z rozczarowaniem i opuci stoek, ujrzawszy stojcych za drzwiami uzbrojonych po
zby onierzy. Jeli przyszli tu po to, eby zabra go na tortury, mia zamiar zaatakowa ich
i umrze walczc. Jednak sposb, w jaki go potraktowano, zbi go z tropu i jego wczeniejsze
podejrzenia wyday mu si mao prawdopodobne.
Zamiast do mierdzcego lochu zaprowadzono go na szczyt wielkiego budynku do
wystawnych apartamentw. Opatrzono tam jego rany, a kadego ranka przychodzi cyrulik, aby
go ogoli. Jado byo wykwintne, a napoje w nieograniczonych ilociach. Znajdowa si tu
niewielki basen, do ktrego cay czas pompowano wie wod. Po trzech dniach takich wygd
znikny wszystkie rany. Gdyby nie wcieko z powodu koniecznoci przebywania pod
kluczem i tsknota za Belit, mona by powiedzie, e by w doskonaym humorze. Jednak
w gbi umysu czai si strach i pytanie: co to wszystko oznacza?
Ciesz si powiedzia dowdca oddziau amanym shemickim. W swej askawoci, nasz
pan Tothapis zdecydowa, e nie bdziesz duej przebywa sam, lecz na par godzin dziennie
dostaniesz towarzystwo. Chod z nami.
Oszoomiony i zdezorientowany Conan zrobi, co mu kazano. onierze poprowadzili go
wzdu korytarza, w ktrym po obu stronach cigny si drzwi, kryjce bez wtpienia inne
luksusowe cele. Na kocu znajdowaa si wielka komnata wyoona mikkimi dywanami,
wykwintnie umeblowana, pena wiata i wpadajcego przez otwarte okna wieego powietrza.
Biae ciany przyozdobiono kwiatami. Na stole staa karafka pena wina i cztery krysztaowe
puchary. Kiedy Conan wszed do rodka, ujrza, e s tu ju trzy inne osoby.
Zabierzemy ci std w porze obiadu rzuci na odchodnym oficer i wyszed.
Cymmerianin usysza szczk przekrcanego w zamku klucza. Komnata miaa tylko jedno
wyjcie. Pchany pragnieniem wolnoci, podszed do okna i wychyli si na zewntrz. Tak jak si
spodziewa, nie ujrza nic prcz gadkiej, opadajcej ku ziemi ciany. Nie byo adnej moliwoci
ucieczki.
Odwrci si i spojrza po obecnych.
Nazywam si Conan odezwa si po shemicku. Pochodz z dalekiego, pooonego na
pomocy, kraju Cymmerii. Czy wy take jestecie winiami?
Ja wydaje mi si, e tak odpar jeden z mczyzn. Do tej pory nigdy jeszcze nie
spotkalimy si ze sob. Jestem Falco, syn barona Kirjahana z Ophiru.
Conan skin gow. Mimo stygijskiego stroju narodowo jego towarzysza bya oczywista.
Gadka skra, lekko zamglone oczy, rude wosy i regularna sylwetka zdradzay Ophiryjczyka.
Mg mie nie wicej ni osiemnacie lat. Caa posta pozwalaa rozpozna w nim mieszkaca
rwnin znad wschodnich granic krlestwa, ktrego z pewnoci nauczono trzyma si w siodle,
strzela z uku i wada mieczem rwnie dobrze, jak czyta, pisa i zabawia damy gr na lutni.
Ophir lea na pomoc od Shem i Kirjahan, nie opodal granicy z Auiloni.
Falco skoni si w kierunku stojcej z boku kobiety.
Conan spojrza na ni z przyjemnoci. Bya do wysoka i proporcjonalnie zbudowana.
Ciao miaa jdrne, skr za, mimo ciemnych wosw i oczu, niemal zot. Obdarzya go
miaym spojrzeniem bez cienia kokieterii. Zacza mwi w jzyku, ktrego nie zrozumia,
z wyjtkiem tego, e wydawa mu si by podobny do hyboriaskiego. Widzc, e nikt jej nie
rozumie, przesza na stygijski.
To jest Daris z Tajw przetumaczy Falco na shemicki. Jej ojciec, Ausar, stoi na czele
powstania przeciwko Krlestwu Stygii. Chopak zawaha si przez chwil i dokoczy: O ile
jej ojciec jeszcze yje.
Conan nachmurzy si. Po ostatnich przeyciach wola zachowa ostrono w stosunku do
ludzi, nazywajcych siebie Tajami.
W jaki sposb znalaza si tutaj? spyta.
Falco przetumaczy jego pytanie, wysucha odpowiedzi i natychmiast przeoy j
wojownikowi. Teraz ju Conan wyzby si podejrze.
Co takiego, dziewczyno! zawoa. Twoje serce jest siostr serca Belit.
W tym momencie czwarty mczyzna gono westchn. Wszyscy skupili na nim spojrzenia.
By to potny, dobrze zbudowany Shemita. Sta w milczeniu z opuszczonymi ramionami.
Z kadego cala jego okrutnie zmaltretowanej twarzy wyziera gboki smutek.
Kim jeste? odezwa si Conan.
Zamiast odpowiedzi pado pytanie:
Czy dobrze usyszaem imi, ktre wymienie? rzek nieznajomy.
Tak, Belit, krlowa korsarzy Czarnego Wybrzea
Cymmerianin nie dokoczy swej wypowiedzi, gdy mczyzna podbieg do niego i chwyci
go za ramiona tak mocno, e Conan poczu, jak trzeszcz mu koci.
Wic ona yje? Co si z ni dzieje?! zawoa rwcym si gosem.
Owszem, ma si tak dobrze, jak tylko to moliwe! Ma galer i zaog piratw. Mci si,
upic wybrzee i statki handlowe Ucisk nieco zela. Kim jeste?
Shemita puci Conana.
Jestem Johanan, jej brat odpowiedzia i ciko opad na krzeso. Z jego piersi wydoby
si urywany szloch.
Johanan! zawoa Conan. Przyklkn przy paczcym mczynie i obj go ramieniem.
Suchaj! powiedzia szybko. Jestem kochankiem Belit i bylimy ze sob szczliwi, a do
chwili, gdy wysiadem na brzeg zwiedziony faszyw obietnic, e bd mg ci uwolni
i zawie do niej. Na mot Croma, w dalszym cigu mam taki zamiar!
Nie. Nie. Ona nie chciaaby oglda mnie po tym, co mi zrobiono.
Masz na myli te blizny?
Nie tylko. S jeszcze inne, gorsze Johanan dotkn twarzy, ramion i eber i to
wszystko cay czas boli. Z trudem mog to przezwyciy. Nie mog spa.
Conan westchn i wsta z klczek z poblad twarz. Nozdrza barbarzycy rozszerzyy si,
a minie napiy. Jego potna sylwetka niemale wypenia cay pokj. Dyszc jak lew, zbliy
si do cikiego stou stojcego na rodku pokoju i podnisszy go bez wysiku, roztrzaska
o podog.
Dopiero teraz mg wydoby z siebie gos.
Zapac mi za to, zapac powtarza zapac w sposb, jakiego wiat do tej pory
nie widzia.
Zacz spacerowa po pokoju. Jego gos brzmia jak wist tncego powietrze miecza.
Nie zaamuj si, Johananie. Musimy uoy plan ucieczki. Ale to pniej, najpierw
powinnimy powiedzie sobie wszystko, co wiemy.
Conan spojrza na Falco.
Zacznijmy od ciebie, mody panie owiadczy. W jaki sposb znalaze si tutaj i co
wiesz o tym miejscu?
Ophiryjczyk achn si. Nie by przyzwyczajony do tego, eby zwyky prostak wydawa mu
polecenia, ale przyjrzawszy si bliej krcemu po pokoju gigantowi powiedzia:
Jeli sobie tego yczysz, oczywicie. Czy moglibymy jednak usi i skosztowa wina?
Cymmerianin skin gow.
Moesz robi, co chcesz, byleby tylko mwi. Conan by tak odurzony gniewem
i wciekoci, e nie mia ochoty na wino.
Falco napeni trzy kielichy. Pierwszy wrczy Daris, ktra wzia go i wygodnie usadowia
si na kanapie. Nastpny przeznaczy dla zgnbionego Johanana, a z trzecim podszed do
dziewczyny i usiad przy niej.
Wyborne mrukn, przystpujc do opowieci.
Niepowodzenie, ktre przeyem zacz napawa mnie gbokim smutkiem i nie
wiem, czy bd mg dobrze je opisa. Szczerze mwic nie wierz, by ucieczka std bya
moliwa, ale chyba najlepiej zrobi, zaczynajc wszystko od pocztku. Jestem najmodszym
synem barona Kirjahana. Jedyn moliwoci, aby powikszy swoje znaczenie, bya dla mnie
suba gdzie z dala od domu. Jaki czas temu, rok, a moe nieco dawniej, oficer wywiadu
krlewskiego przegldajc rozmaite wiadomoci, odkry co zowieszczego. Na owe wieci
skaday si opowieci podrnikw, raporty szpiegw, spisy towarw dostarczanych do Stygii
i tym podobne. Wadca Stygii, krl Mentuphera, znany jest jako czowiek o wybujaych
ambicjach i optany dz chway i potgi. Postanowilimy sprawdzi, czy przygotowuje si on
do napaci na Ophir. Do Luxoru przyby lord Zarus Vendishan. Pozornie by on tylko
zwykym ambasadorem przysanym do przedyskutowania spraw zwizanych ze zwalczaniem
piractwa. Jednak tak naprawd by on przeoonym wszystkich szpiegw. Ja znajdowaem si
w jego wicie, jako sekretarz.
Mimo zakazu opuszczania stolicy, nieprzychylnoci Stygijczykw i nieustannego ledzenia
nas, udao nam si zebra wystarczajco duo poszlak wskazujcych, i przygotowuje si tutaj
co niebezpiecznego dla Ophiru. Ostatecznie, aby zdoby niezbite dowody, postanowiem
zakra si do paacu Mentuphera. Wyuczyem si na pami planw budynku i rozmieszczenia
stray. Lord Zarus ostrzega mnie, e jeli zostan schwytany, to on zaprzeczy, e kiedykolwiek
mielimy ze sob co wsplnego. Jednak ja nie zwaajc na to, zabraem si do realizacji tego
planu.
Ktrej nocy zakradem si do kancelarii Mentuphera cign Falco. Znalazem tam kilka
poufnych listw i dokumentw. Wynikao z nich jasno, e krl Stygii zawar potajemnie pi
przymierzy z wadcami miast pastw Shemu. Zaplanowali wspln napa na Ophir. Gdyby ta
inwazja zakoczya si zwycistwem, to dotarliby a do granicy z Aquiloni. To sabe i gupio
rzdzone pastwo, wstrzsane wewntrznymi niesnaskami, padoby bardzo szybko. Tym samym
ogromne obszary dostayby si pod panowanie Mentuphera i mrocznego kultu Seta.
Ophiryjczyk skrzywi si.
Niestety, zostaem pojmany. By moe kto zauway wiato mojej lampy, by moe
w gr wchodziy czary nie wiem. W kadym bd razie dobyem miecza i zabiem jednego ze
stranikw. To by mj pierwszy trup. Wielu poraniem, lecz przytoczony ich liczb musiaem
ulec.
Modzieniec wsta, wyjrza przez okno; jego gos sta si bardzo cichy.
To, co stao si potem, jest najdziwniejsze. Nie byem torturowany, przesuchiwany ani nic
w tym rodzaju. Zamiast tego zaprowadzono mnie na miejsce, w ktrym czekaa d z zaog
zoon z kapanw. Statek ten nie mia ani wiose, ani agli, lecz skrzyda. Dziki magicznej sile
mg lata w powietrzu. Nigdy nie miaem do czynienia z czym tak szybkim. Do Khemi
lecielimy tylko trzydzieci sze godzin. Syszaem, e jest to statek zbudowany w staroytnym
Acheronie, przy pomocy zapomnianych ju dzi sztuk magicznych. Kapitan tej odzi, take
kapan, nie rozmawia ze mn duo, jednak przyzna, i jego statku bardzo rzadko uywa si do
przewoenia winiw. Dowiedziaem si rwnie, e krl Stygii nie bdzie skada adnych
skarg z powodu mojego postpku, ani te w ogle nie wspomni o tej sprawie oraz o mnie. Kiedy
podr dobiega koca, zostaem umieszczony tutaj. Przebywam w tym miejscu sze dni.
Czy domylasz si, dlaczego obchodz si z tob tak ostronie? spyta Conan.
Tak przytakn Falco, czerwienic si. I to jest powd, dla ktrego wtpi, czy nasza
ucieczka jest konieczna. Powinnimy w spokoju oczekiwa, a nas std wypuszcz.
Cymmerianin zatrzyma si, krzyujc ramiona na piersiach.
Mw! rzuci krtko.
Falco westchn gboko, napotkawszy ostre spojrzenie Conana.
No c rzek. Jestem czsto odwiedzany przez pewn dam
Johanan gwatownie unis gow.
wic lady Senufer jest pikna jak marzenie i kochana. Znam ju nieco hm
kobiety, ale nigdy nie wyobraaem sobie, e moe istnie kto taki jak ona. To ywy dowd na
to, i nie wszyscy Stygijczycy s li i nastawieni wrogo do reszty wiata.
Nie zwracaj uwagi na jej ciao rzek Conan ze zjadliwym umiechem. Powiedz lepiej,
czego od ciebie chce.
Wic rzek Ophiryjczyk powiedziaa mi, e wrd dostojnikw istnieje dua grupa
zwolennikw pokoju. Oni uwaaj, e ta wojna nie ma sensu. Chcieliby raczej otworzy granic
pastwa i pozwoli na swobodny handel. Grupa ta stara si zmieni zamiary krla i ma ju pono
znaczn pozycj w krlewskiej rodzinie. Jeden z nich dowiedzia si o mnie zaraz po moim
pojmaniu i uzna, e powinienem zosta wykorzystany jako cznik. Jego przyjaciele nie mog
zwrci mi wolnoci, ale mogli umieci mnie w tym oto wizieniu. A Senufer jest w kadym
calu godna uwagi. Ju na samym pocztku zawara ze mn znajomo.
Modzian obla si purpur i by ukry zmieszanie, sign po wino. Johanan nie wytrzyma.
Zerwa si z krzesa i zawoa:
Nie wierz jej. To taki sam diabe jak ta, ktra omotaa mnie. Przekonasz si o tym,
chopcze.
Co masz na myli? wtrci Conan.
Johanan, z wysikiem, przezwyciajc bl zmusi si do opowiedzenia historii swego
nieszczcia. Mwi o tym, jak rozpustna pikno, nazywajca siebie Heterek, przywrcia mu
rado ycia tylko po to, by zaraz odepchn go od siebie.
Conan podszed do brata Belit, ucisn mu rk i szepn kilka uspokajajcych sw.
W chwil pniej jego spojrzenie spoczo na Daris.
Teraz powinnimy chyba usysze jej histori, ale ca powiedzia. Zdaje si, e
wszyscy wpadlimy do tej samej sieci.
Falco znw suy za tumacza, przekadajc na shemicki opowie Daris. Ophiryjczyka
zaskoczya wiadomo o skrzydlatej odzi i natychmiast zacz wymienia z Daris swe
spostrzeenia. Cymmerianin tylko pokiwa gow, a Johanan zapad w otpienie.
Nadszed czas rzek w kocu Conan bym opowiedzia wam swoj histori. Jestem
najemnikiem pochodzcym z dalekiej pnocy. Od wielu lat wdruj po wiecie. Myl, e cz
mego ycia, ktra moe mie dla nas znaczenie, rozpocza si z chwil, gdy spotkaem Belit.
Wzmianka o siostrze wyranie oywia Johanana.
Wyglda na to, e wybraa sobie dobrego mczyzn odezwa si cicho.
Barbarzyca nie zwrci na niego uwagi. Jego umys zajty by ostronym dobieraniem sw,
aby aden szpieg nie mg uzyska z jego opowieci ani jednej wanej wiadomoci. Mina mu
zo. Wysiek umysowy tak rozgrza barbarzyc, e dla ochody ykn nieco wina.
Koczc opowie, Conan powid uwanym spojrzeniem po siedzcych dookoa
suchaczach i powiedzia:
Jestemy zamieszani w dziwn histori. Z tego, co syszaem, Tothapis jest gwnym
magiem, zgadza si?
Falco kiwn twierdzco gow.
A zatem, dlaczego zada sobie tyle trudu, aby schwyta mnie, zwykego pirata? To przecie
zajcie dla floty wojennej! Dlaczego my wszyscy jestemy dla kogo a tak wani? Pirat, szpieg,
niewolnik i jeniec wojenny, bdcy poza tym ksiniczk? Dlaczego wreszcie zebrano nas tutaj
razem i pozostawiono samych? Kto moe mie z tego korzy?
Ludzie Senufer musieli zaj si nami zasugerowa Falco. By moe podczas
nastpnego spotkania powie mi co wicej.
Nie ufaj tej stygijskiej wiedmie! warkn Johanan.
Nie miae po prostu szczcia. Ophiryjczyk z trudem powstrzyma wcieko. Ja nie
usysz od Senufer nic zego.
Daris wyczuwaa narastajce napicie, chocia nie znaa shemickiego. Rzeka co po
stygijsku. Falco odpry si i przetumaczy:
Powiedziaa, e skoro nie moemy dowiedzie si wicej, to moglibymy pozna si bliej,
spdzajc reszt popoudnia na opowieciach, balladach i osuszaniu tej karafki wina.
Niezy pomys, dziewczyno rzek Conan po cymmeryjsku i umiechn si do niej.
Odpowiedziaa tym samym.

Kiedy winiowie zostali odprowadzeni do swoich cel, Tothapis wymwi zaklcie i obraz
komnaty znik. Mag siedzia dalej na swoim miejscu i zastanawia si. Nehebeka wstaa ze stoka
i przecigna si lubienie.
I co, mj panie? zagadna. Zgodzisz si chyba, e warte to byo zachodu?
By moe odpar. Dowiedzielimy si o nich bardzo wiele. Tylko nie wiemy jeszcze,
jak wykorzysta to przeciw nim.
Dlaczego? Wydaje mi si, e jest ju co, co mona wykorzysta.
Starzec wpatrywa si w ni poprzez ciemno. H?
Conan, kocha sw milutk Belit rozemiaa si zoliwie ale opuci j na par dni,
a to jest ogier. Czy nie zauwaye, jak wpatrywa si w Daris? By moe to trwao tylko chwil,
ale zao si, e ju znajduje si w rozterce i lgn si w nim pewne pragnienia Teraz jest
optany przez zodziejskie oczy Mitry ssss ale niedugo bdzie optany przeze mnie,
niezalenie od tego, czy tego chce, czy nie. A wtedy bdziemy go mieli. Jego przeznaczenie
zostanie zmienione, dusza pozbawiona sternika, a dopki on yje, nikt inny nie moe dostpi
honoru bycia onierzem Boga. Czy nie jest napisane: Obietnice Mitry ssss s wieczne?
Moesz utrzyma go przy yciu bardzo dugo. A ja spodziewam si po nim wielu mocnych
wrae
9
Powitanie wojownika

Tej nocy wiszcy nad Styksem Ksiyc by w peni. Conan nie widzia ze swego balkonu
jego tarczy, ale rozwietlone srebrem niebo nie pozwalao w to wtpi. Gwiazdy byy tylko
bladymi punktami. Pogodna noc dziaaa na dusze niczym balsam.
Conan odszuka wzrokiem Gwiazd Pnocn poyskujc ponad jego ojczyzn. Pomyla,
e kiedy zabierze tam Belit. Powid wzrokiem po niebie w przeciwn stron i wrd wielu
jasnych punktw odnalaz srebrzyst plamk Jowisza. wiecia ona nad miejscem, w ktrym
czekaa na niego Belit. Czy siedzi teraz na pokadzie, nie mogc zasn z tsknoty i obaw?
Znw poczu bl rozki. Westchn gboko. Odwrci si na picie i wszed do pokoju.
Codzienna gimnastyka utrzymywaa go na nogach i pozwalaa zabi nud. Wanie zdecydowa
si na jeszcze jedn seri wicze w nadziei, e to przyspieszy nadejcie snu.
Wewntrz komnaty paliy si wiece. Zrzuci na podog tunik oraz reszt stroju, zostajc
tylko w przepasce biodrowej. Zrobi pierwszy gboki przysiad.
Nagle rozleg si delikatny trzask i zgrzyt. Conan zamar w p ruchu. Jego serce
przyspieszyo. To szczk klucza w zamku.
Obite elazem drzwi otworzyy si cicho. W szczelinie ukaza si onierz celujcy do
z kuszy. Cymmerianin wsuchujc si w dochodzce z zewntrz dwiki, stwierdzi, e stranik
jest sam. Przez chwil zabysa w nim nadzieja. Jeli skoczy wystarczajco szybko i bdzie mia
do szczcia, to uda mu si unikn strzay i dopa Stygijczyka.
Ju spry si do skoku, gdy przez otwarte drzwi wesza druga osoba kobieta!
Powiedziaa co do onierza. Ten przyklkn nie spuszczajc oczu z barbarzycy, a potem
cofn si i szybko zaryglowa drzwi. Conan sta bez ruchu, ale krew w jego yach stawaa si
coraz gortsza. Barbarzyca z napiciem wpatrywa si w swego gocia. Sysza jej mikkie,
kocie stpanie, gdy sza ku niemu. Do jego nozdrzy dotar delikatny zapach perfum. Nigdy nie
widzia kobiety tak piknej jak ta. Zwiewna suknia byszczaa w wietle wiec, czynic jej
szczupe ciao jeszcze bardziej zmysowym. Twarz tej dziewczyny bya ideaem stygijskiej
urody. Bursztynowa skra i hebanowe wosy lniy tajemniczym blaskiem.
Zatrzymaa si sze, siedem stp przed nim i posaa agodny, obiecujcy umiech. Potem
uniosa lew do tak, jakby chciaa ostrzec go przed uyciem siy. Jednak co takiego nie
przyszo Conanowi do gowy. Uwiadomi sobie, e to byoby gupie i nierozsdne. Jeeli uzbroi
si w cierpliwo, moe uzyska znacznie wicej.
Zwily wargi kocem jzyka.
Czy czy mwisz po shemicku? spyta.
Kobieta praw rk dotkna wiszcego na szyi lusterka. Conan mimowolnie spry si
w sobie. Powiedziaa co dwicznym gosem, wykonujc palcami lewej doni szybkie ruchy.
Z lusterka wystrzeli promie wiata i uderzy go prosto w oczy. Poczu, e w jego mzgu
co wybucho i natychmiast wypenia go dziwna jasno. Usysza monotonny piew
w nieznanym jzyku. Jego umys pogry si w wirze barw i dwikw. Mia tylko wiadomo
tego, e stoi sparaliowany, a potem pada.
Po pewnym czasie wiato zgaso i ucich piew, do jego uszu za dotar gos:
Powsta, Conanie!
wiadomo powrcia w jednej chwili. Poderwa si i gwatownie odskoczy do tyu.
Jakich czarw uya, wiedmo? sykn.
Znw si umiechna, unoszc donie tak, jakby chciaa go pobogosawi i rzeka agodnie:
Nic, co mogoby ci zaszkodzi, Conanie. Jestem twoim przyjacielem.
Cymmerianin opanowa si i zapyta:
Wic dlaczego zrobia to, co zrobia?
W jakim jzyku rozmawiamy teraz? zamiaa si gono.
A dlaczego ale to jest stygijski!
Owszem skina gow. Znam shemicki, a take wiele innych jzykw, ale
pomylaam, e bdziesz zadowolony rozumiejc wszystko, co mwi otaczajcy ci ludzie.
Moje czary nauczyy ci stygijskiego w cigu minuty.
Pokrci gow, prbujc otrzsn si ze zdumienia.
Naprawd mrukn i na prb powiedzia par sw. Mczyzna, kobieta, miecz, statek,
ko, bitwa
Ach! westchna. Zapomniaam oduczy ci cymmeryjskiego akcentu, ale to bez
znaczenia. Zreszt brzmi to nawet bardziej podniecajco przysuna si do niego. Czy nie
powinnimy napi si wina, usi i porozmawia?
Conan opanowa gniew i zdusi w sobie strach przed nieznanym. Poczu nawet zadowolenie
z jej obecnoci. Belit i Daris miay w sobie wicej zdrowego uroku, ale egzotyczna uroda Stygijki
wabia go niczym sen, ktremu nie sposb byo si oprze.
Kim jeste? wydusi z siebie.
Nehebeka, najwysza kapanka Derkety w Khemi odpara. I jak ci ju przedtem
mwiam, twoja przyjacika.
Jeli to bya prawda, moga sta si bardzo cennym sojusznikiem. Co prawda Conan nie by
czcicielem Derkety, ale w przeciwiestwie do Seta nie czu do niej odrazy. Bogini mioci
i mierci miaa swych wyznawcw poza granicami Stygii. Nawet Belit modlia si do niej od
czasu do czasu.
Nehebeka stana tu przy nim i podaa mu do. Uj j w swoje wielkie rce, a potem
w nagym przebysku zrozumienia pocaowa delikatnie. Jej skra bya niczym jedwab.
Cymmerianin poruszy si niezgrabnie, Nehebeka za po raz kolejny obdarzya go promiennym,
rozmarzonym umiechem.
Przynios wina powiedzia i sign po karafk. Napeni dwa puchary i jeden poda
kobiecie, ktra tymczasem rozsiada si na kanapie, podwijajc pod siebie nogi. Kiedy usiad
przy niej, uniosa kielich do gry mwic piewnym tonem:
Za twoje szczcie, Conanie. Czy mogabym jako pomc ci w jego zdobyciu?
Dzikuj odpar niezdarnie.
Czy chcesz mwi mi po imieniu?
Cymmerianin wypi nieco wina i poczu si o wiele lepiej.
Musisz wiedzie powiedzia e zupenie nie mam pojcia, co si tu dzieje.
Dlaczego jestem tutaj? Dlaczego ty tu jeste? O co w tym wszystkim chodzi?
Musiae chyba dowiedzie si dzisiaj czego od twoich towarzyszy niedoli. To dziki
mnie Tothapis zgodzi si na te par godzin.
Nie da si ukry, e dokonaem pewnego odkrycia pomyla Cymmerianin a teraz czas na
nastpne
Owszem, rozmawialimy troch owiadczy, dobierajc ostronie kade sowo. Jeden
z nas myli nawet, e zna powd, dla ktrego jestemy teraz tutaj, a nie w lochu czy w grobie. To
mody Falco, ktrego odwiedza czsto pewna dama.
Nehebeka skina gow, a na jej wosach zamigotay odbyski wiata.
Ach tak, Senufer. To kobieta wysokiego rodu, zajmuje si tym samym co ja! Przynosi
pokj.
I, jak syszaem, rozkosz doda Conan.
Brwi kobiety uniosy si.
A czemu nie? Czy to szkodzi? Jest bogat wdow i sta j na to, eby zaspokaja swoje
zachcianki. Musi tylko zachowa to w tajemnicy. Poza tym zaley nam na utrzymaniu dobrych
stosunkw z Falco. By moe wkrtce nadejdzie czas, w ktrym ten modzieniec bardzo si nam
przyda. Mczyzna, ktry odwiedzaby go zbyt czsto, zostaby z pewnoci posdzony
o spiskowanie, kobieta za nie musi obawia si niczego, z wyjtkiem tego, e nowy stranik
zechce wyszej apwki.
A co stao si z Heterek? spyta zgryliwie Conan.
Z kim? zdziwia si Nehebeka.
Kielich lekko drgn w palcach Cymmerianina.
Znam kobiet o tym imieniu, majc do nieprzyjemne skonnoci rzeka powoli
Nehebeka. My, Stygijczycy, jestemy ludmi, mj drogi. S wrd nas dobrzy i li. Nasze
sprawy i charaktery s tak samo powikane jak u ludzi na caym wiecie.
Cymmerianin postanowi nie zajmowa si duej tym tematem i zniy gos.
Mam ju dosy! Bagam ci, powiedz mi, dlaczego przywieziono mnie tutaj i co chcecie ze
mn zrobi?
Musisz zrozumie jedno Ja nie jestem zauszniczk Tothapisa powiedziaa cicho. On
jest potnym magiem i wielkim kapanem, gow stowarzyszenia czarownikw zwanego Czarny
Piercie. Z tego powodu nawet ja nie mam pojcia o wielu dziejcych si tutaj rzeczach, chocia
mam nadziej dowiedzie si tego w kocu. Na razie pozwl, bym powiedziaa ci to, co wiem.
Ot do Stygii dotary plotki o wdrowcu z dalekiej pnocy, niezrwnanym wojowniku,
najwikszym, jaki y kiedykolwiek. Jako pirat moge podczas wojny, ktra wydaje si
nieuchronna, sta si dla nas bardzo grony. Tylko z tego powodu Tothapis mg kaza ci
pojma, jednak sdz, e jego plany sigaj znacznie dalej. Ja sama musz przyzna, i nie
byoby dobrze, gdyby pozwolono ci upi i zabija moich rodakw. Nie mam do ciebie alu
z tego powodu. Wrd was, barbarzycw, piractwo uwaane jest za bardzo popatny zawd,
prawda? Ja chciaabym ci nauczy dobra, gdy jestem pewna, e rycerstwo jest twoj wrodzon
cech umiechna si niewinnie i znw zacza mwi:
Spraw wojny i pokoju nie rozstrzyga si za pomoc miecza, lecz dyskusji i polityki, ktra
nie dopuszcza do wsppracy osb mogcych jej zaszkodzi. Jako czonek pewnego tajnego
sprzysienia dowiedziaam si o tobie i przekonaam Tothapisa, eby ci tu sprowadzi. On jest
zwolennikiem podbojw w imieniu Imperium Stygii, ale nie jest spragnionym krwi morderc.
Wystarczy mu, e ma ci u siebie. W odpowiednim czasie, kiedy dowiesz si tego, co naley,
myl, e uda mi si przekona go, e dasz mu sowo honoru i nie zrobisz nic na niekorzy
Stygii. Wtedy puci ci wolno.
Jak dugo to moe potrwa? spyta Cymmerianin.
Rok, moe dwa. Nehebeka obdarzya go powczystym spojrzeniem. To zaley od
tego, jak szybko i jak blisko si poznamy
Conan zacisn pici.
Czego chcesz ode mnie?
By moe mgby przysuy si sprawie pokoju wyjania. Jest bardzo
prawdopodobne, e wieci o tym, co robie do tej pory, s gwnym powodem skierowanych
przeciwko tobie poczyna Tothapisa. Jeli to prawda, to sprbuj osabi jego strach. Gboko
wierz, e jedyne, co przyniesie korzy Stygii, to pokj. W jaki sposb mgby, przysuy si
temu? Ja wyobraam sobie ciebie jako kuriera, ktrego nie zdoaj zatrzyma adni bandyci ani
skrytobjcy. Wiadomoci od krlw Ophiru, Argos, Nemedii, Koth, Corynthii, a nawet
diabelskiej Auilonii mog powstrzyma krla Mentupher i doprowadzi do zmiany jego
planw. Pomogoby to take nastpcy tronu, ksiciu Ctesphonowi w zaspokojeniu jego ambicji.
Conan podrapa si w policzek.
Hm To wszystko splata si z moimi planami. Trzeba czeka. Zdaniem Falco
w najbliszym czasie mielicie rozpocz wojn przeciwko Ophirowi.
Nehebeka potrzsna gow.
Mylisz si powiedziaa. Nie moemy nic zrobi, dopki w Tai trwa bunt. To dlatego
przywieziono tu crk wodza tej rebelii. Mam nadziej, e po rozmowie ze mn zgodzi si
poredniczy w rozmowach pokojowych i doprowadzi do zakoczenia powstania z korzyci dla
obu stron. Taki sukces bardzo wzmocniby siy zwolennikw pokoju.
Rzucia Johanana bez sowa wyjanienia warkn Conan.
Johanan? zdziwia si niewinnie. A kt to jest?
Zanim zdy zareagowa, rozchylia sw sukni i przysuna si do niego.
Bdziemy mieli jeszcze wiele okazji do rozmw o polityce westchna. Czy musimy
robi to teraz?
Co masz na myli? spyta chrapliwie.
Najlepiej bdzie, jeli uyj tej samej metody co Senufer. To zabawne. Na Seta, przecie
jeste mczyzn!
W Conanie wzbierao podanie. Nehebeka z na wp rozchylonymi ustami zamkna go
w mocnym ucisku. Ich wargi zetkny si. Belit nigdy nie ofiarowaa mu takiego pocaunku.
Ich rce rozpoczy niespokojn wdrwk.
Conan delikatnie zbliy palce do karku kobiety. Jego minie zadray, kiedy dotkn
zawieszonego na szyi acucha, do ktrego przymocowane byo lusterko. Jednym szarpniciem
zerwa amulet i rzuci go w odlegy kt pokoju.
Nehebeka krzykna. Natychmiast nakry doni jej usta. Ona rozoraa mu paznokciami
policzek. Lew rk byskawicznie chwyci j za nadgarstek, a potem obezwadni jej drugie
rami, jednoczenie przyciskajc kapank nog do kanapy. Nehebeka wia si i rzucaa, jednak
wobec niedwiedziej siy przeciwnika bya cakowicie bezbronna.
Uspokj si powiedzia albo pozbawi ci przytomnoci. Mog to zrobi nie
ranic ci, ale lepiej tego nie prbuj.
Pikne oczy Nehebeki wpatryway si w niego z nienawici. Nie majc jednak innego
wyjcia, zastosowaa si do polecenia. Conan zowrogo pokiwa gow. Dziki solidnym
drzwiom stranik nie usysza jej krzyku. Jedynym ryzykiem byo to, e mogli by przez kogo
obserwowani. Conan od dawna podejrzewa o to swych stranikw, ale przypuszcza, e tym
razem Nehebeka nie chciaa, aby ktokolwiek oglda jej amory. Zapewne sdzia, i jej talizman
stanowi dostateczn ochron. Poza tym, z pewnoci nie spodziewaa si czego takiego z jego
strony.
Conan wci trzymajc jej nadgarstki w ucisku swej lewej doni, praw rk zerwa z niej
sukni.
Nie bj si rzek. Jeszcze nigdy nie wziem kobiety wbrew jej woli. Jakkolwiek
mogoby to by czasami przydatne, nieprawda?
Czy jeste szalecem? jkna.
Potrzsn sw czarnowos gow.
Nie, nie jestem tylko taki gupi, za jakiego mnie braa. Wy, ludzie cywilizowani, sdzicie,
e skoro my, barbarzycy, nie mamy miast i ksiek, to musimy by gupsi od zwierzt! Do
diaba! My z naszej wiedzy mamy wicej poytku ni wy ze swojej!
Ale, Conanie, ja jestem twoim przyjacielem. Jeli chcesz mnie, mog w kadej chwili
zosta twoj kochank, nawet teraz.
Cymmerianin wsta, zmuszajc Nehebek, eby te si podniosa i obrci j plecami do
siebie. Strzpem jedwabnej sukni zwiza jej rce na plecach.
Nie jeste moim przyjacielem, lecz Tothapisa. sykn. Poza tym, jak sdz, to ty jeste
take sodk Senufer i wstrtn Heterek. To niemoliwe, aby w tym wizieniu roio si od
czarnowosych, rozcieczonych suk i eby Pan Czarnego Piercienia wiedzc o tym, e spiskujesz
przeciwko niemu, nie zdj ci z szyi tej piknej gowy. Ja w adnym wypadku nie zaufabym
wiedmie.
Mylisz si mylisz si szepna.
Krokodyle zy, tak to si chyba nazywa? odpar, stojc bez ruchu. Dobrze, zamy, e
jeste niewinna. Zamy, e chcesz mi pomc i dziki tobie odzyskam wolno. Tak, za rok lub
dwa! Nigdy! Mam zamiar jeszcze dzisiejszej nocy wrci do swojej kobiety albo umrze
w drodze do niej.
Pooy Nehebek na pododze i przyciskajc j stop do dywanu, skrpowa jej nogi
w kostkach.
Prawia mi pikne swka o pokoju cign ale Belit i jej brat maj do spacenia
pewien dug. Dlatego wol dziaa po swojemu.
Skrpowawszy j dokadnie, Conan wsta i przez dug chwil wpatrywa si w jej nagie
ciao.
C za strata westchn gboko. Jak miabym ochot zabawi si tutaj! Ty byaby
pierwsza, ale jeste czarownic i nie odwa si zaryzykowa pozostawienia mej duszy tutaj,
z dala od Belit. Przerwa i bez wysiku postawi j na nogi.
Zawoaj stranika poleci. Kiedy si z nim rozprawi, zamkn ci tutaj. Zmiana warty
powinna znale ci jutro rano.
Nie, ty lepa bestio! wybuchna.
Conan spojrza na ni z obrzydzeniem.
Jeli tego nie zrobisz, spotka ci co o wiele gorszego ni Johanana sykn.
Kobieta skulia si ze strachu.
Tak jest, tak jest zrobi wszystko, co zechcesz.
Skin gow i zbliy si do drzwi. Tym razem nie powiedzia prawdy, przynajmniej tak mu
si wydawao. Wtpi, czy zdoaby skrzywdzi kobiet, niezalenie od tego, jak bya za. Zreszt
nie mia pewnoci, e Nehebeka bya winna, jednak drzemica w nim wcieko nadaa jego
sowom odpowiedni moc.
Stojc przy drzwiach, podcign ku sobie Nehebek.
To ma brzmie spokojnie szepn jej do ucha.
Potwierdzia to konwulsyjnym ruchem gowy.
Hej, onierzu! zawoaa ciepym gosem, bez ladu oszustwa. Ju skoczyam. Otwrz
drzwi, chc wyj.
Conan natychmiast odepchn j pod cian i zakneblowa ostatnim strzpem sukni.
Nehebeka zdya jeszcze szepn mciwie:
Wydae na siebie wyrok mierci, barbarzyco. Jeli bdziesz mia szczcie, umrzesz
szybko, a jeli mi si poszczci, bdziesz kona przez wiele dni.
Zlekceway jej sowa, ale popatrzy na ni z ciekawoci. Teraz, gdy bya wcieka, zrzucia
wszystkie maski i ujrza jej prawdziwe oblicze. Chwyci stojcy na pododze wiecznik
w ksztacie trzech splecionych ze sob wy. Rozleg si trzask przekrcanego klucza i w
uchylajcych si drzwiach ukaza si wartownik, unoszcy do ramienia kusz.
By mniej ostrony ni pierwszym razem, najwidoczniej uspokojony gosem Nehebeki.
Conan wyskoczy zza framugi i trzymanym w rku wiecznikiem wytrci kusz z rk stranika
w momencie, gdy ten puszcza ciciw. Rozleg si wist i strzaa wleciaa do komnaty nie
czynic nikomu krzywdy. Chwil potem Cymmerianin siedzia ju okrakiem na onierzu. Jego
rce zacisny si na gardle Stygijczyka. Conan poczu, jak pka grdyka. Wzmocni ucisk. Z ust
stranika trysna krew, jego ciao za zwiotczao. Cymmerianin wyszarpn miecz onierza
i zakoczy jego agoni.
Z dzikim byskiem w oczach wrci do komnaty. Musia si ubra, aby nie paradowa po
ulicach Khemi w samej tylko przepasce biodrowej. Zaoy tunik, wsun na nogi sanday
i wyszed. Nehebeka posaa mu tak piorunujce spojrzenie, e pomyla, i powinien j zabi.
Nie mg jednak zmusi si ani do tego, ani do rozbicia amuletu, ktry zerwa z jej szyi.
Wiedzia, e dobrze byoby pozby si tego przedmiotu, ale nie zna si na magii, wic wola nie
prbowa.
cign z martwego Stygijczyka pas z pochw i przypi do swego boku. W zamku wci
tkwi klucz, uczepiony wraz z kilkoma innymi do duego piercienia. Conan wzi klucze i ruszy
wzdu korytarza. Nie zamierza zostawi tutaj swych przyjaci.
10
Noc w Khemi

Wyrwany ze snu Falco usiad na ku. Potny mczyzna, ktry potrzsa go za rami,
rozluni wreszcie ucisk i stan nad nim. wiato palcych si wiec owietlao oczy Conana,
czynic z nich dwie niebieskie pochodnie.
Wstawaj, chopcze powiedzia Cymmerianin. Zwiewamy std.
Ale ale co dlaczego jka si Falco.
Potem ci powiem, o ile przeyjemy kilka najbliszych godzin. Zabiem ju stranika na
tym pitrze, ale bdziemy musieli zabi ich znacznie wicej.
Nigdzie nie id! zaprotestowa Ophiryjczyk. To szalestwo. Zapomniae, co obiecaa
Lady Senufer?
Conan splun.
Wyjaniem ci ju, ile warte s jej obietnice. A teraz chod, na Croma, nie mamy czasu na
gadanie.
To owiadczenie zmrozio Falco. Chopak usiad sztywno na pomitym przecieradle i odpar
chodno:
Nie. Rb co chcesz, panie, ja za ycz ci powodzenia, cho wtpi, czy co moe ci
uratowa. Ja nie opuszcz Lady Senufer, gdy j kocham i ufam jej.
Ty nieopierzony szczeniaku! rozzoci si Cymmerianin. A co si stao z twoj
przysig, ktr zoye swojemu krlowi? Jeste jedynym czowiekiem, mogcym ostrzec
swych rodakw przed knowaniami Mentuphery. Kady inny na twoim miejscu wynisby si
std przy pierwszej okazji. Ale dobrze zosta tu i su im za dobrego psa pokojowego!
Falco zacisn pici i do krwi przygryz wargi. Kierowany nagym impulsem zeskoczy na
podog.
Przepraszam wyszepta drcym gosem. Masz racj, panie, to mj obowizek! Trzeba
sprbowa
No, ju lepiej. Ubieraj si. Szybko! Ophiryjczyk zaoy pospiesznie tunik i sanday.
Mylisz, panie, e moemy wydosta si na wolno? W jaki sposb, na Boga?
Mam zamiar zaskoczy stranikw. Gdy prowadzono mnie tutaj, bacznie wszystkiemu si
przygldaem, a ty nie?
Falco nic nie powiedzia. Spojrza gdzie za Conana i szepn:
Wrc do ciebie, Senufer, jeli tylko przeyj wrc do ciebie, niosc pokj naszym
narodom. Och, moja najdrosza.
Cymmerianin parskn niecierpliwie i ruszy w kierunku celi Johanana. Shemita spa
niespokojnie, rzucajc si i mamroczc co pod nosem. Gdy Conan zbudzi go, natychmiast
zacz si broni.
Spokojnie, przyjacielu odezwa si barbarzyca. Zachowaj swe siy na Stygijczykw.
Johanan podnis si z pocieli.
Wypucili was? Was dwch? spyta bez cienia radoci. Co macie zamiar zrobi?
Na pocztek zabra ci std i wrci razem do Belit. Mwiem ci ju, e mam ukryt d
i schwytano mnie tylko dziki zdradzie pewnego wciekego psa. Oczywicie bdziemy musieli
walczy, eby wydosta si z tej budy, ale
Johanan potrzsn gow i opad na ko.
Co to da? mrukn.
Na wielkiego Ymira! wybuchn Conan. Pomidzy jakie kreatury ja si dostaem, e
musz je si wyrywa na wolno? Czowieku, czy nie chcesz zabi paru Stygijczykw?
Brat Belit ponownie unis si i opuci nogi na ziemi.
To jest co, za co warto odda ycie wycedzi powoli. Bardzo dobrze.
A zatem ubieraj si.
Conan z trwog patrzy, ile wysiku kosztowao Johanana wykonanie kadego ruchu.
Odwrci si, eby tego nie widzie.
Chod tu, Falco rozkaza trcajc modzieca okciem. Powinnimy rozejrze si za
jak broni.
Barbarzyca wzi szklan karafk, uderzy ni o kant stou i wrczy Ophiryjczykowi ostry
odamek, ktry pozosta mu w rku. Nastpnie zabra si do stalowej sztaby na drzwiach. yy
wystpiy mu na czoo, kiedy odrywa metal od drewna. Po chwili jednak trzyma sztab
w doniach. Odpi od pasa zabrany stranikowi miecz i wrczy go Johananowi.
Wy, Shemici, lubicie krtkie ostrza powiedzia. Powinien ci dobrze suy.
Na zniszczonej twarzy brata Belit pojawi si zacity wyraz.
Daj mi tylko okazj! sykn zowrogo.
Zostawilimy dziewczyn przypomnia sobie Conan.
Daris musiaa zerwa si z ka na dwik przekrcanego w zamku klucza, bowiem gdy
Cymmerianin wszed do jej pokoju, dziewczyna wybiegaa wanie z sypialni do salonu. Bya
naga i poruszaa si niczym tygrysica. Ujrzawszy barbarzyc, zatrzymaa si w p kroku.
Rozwiane wosy opady na ramiona. Jej oczy byszczay.
Uciekasz? zapytaa. Och, Mitro!
Owszem odpar Conan podziwiajc roztaczajcy si przed nim widok. Dziewczyna
zdawaa si by zupenie niewiadoma swej nagoci. Jeli chcesz i z nami, ubieraj si szybko!
Ale nie w sukni uszyt po to, eby cieszy oczy mczyzn wykrzykna. Pozwl mi
pj do pokoju Falco i wzi mskie ubranie. To zajmie mi tylko chwil.
Dotrzymaa sowa. Jednak kiedy wrcia, okazao si, e znaleziona tunika jest dla niej za
krtka, co podkrelao pikno jej dugich ng. Wci bya bosa. W kocu znalaza skrzane
trzewiki z masywnymi, brzowymi sprzczkami.
Powinnam chyba co z tym zrobi powiedziaa przesuwajc doni po udach.
Conan umiechn si do niej.
Ksiniczka i trzech awanturnikw, niele! Myl, e mogaby wzi kusz. Wskaza na
lece na korytarzu ciao.
Daris posusznie wzia bro i zacza naciga korb ciciw. Wtem spojrzaa dziwnie na
Conana.
Nagle zacze mwi po stygijsku stwierdzia. Tej nocy musiao zdarzy si wiele
dziwnych rzeczy, a przypuszczam, e zdarzy si jeszcze wicej.
Cisza! rozkaza Conan ruszajc w kierunku schodw.
Schodzili po masywnych, kamiennych stopniach, dla ostronoci nie zapalajc wiec. Na
kadym pitrze Conan zatrzymywa si i nasuchiwa. Potem dokadnie sprawdza korytarz
i dopiero wtedy dawa znak, aby doczya do niego reszta. Pierwsze kondygnacje byy zupenie
puste. Prawdopodobnie nikt prcz nich nie by wiziony w tym luksusowym wizieniu. Jednak
niej stranikw byo coraz wicej. Nocne warty skaday si co najmniej z dwch lub trzech
onierzy. Dwa razy Cymmerianin nakaza swym towarzyszom, aby zatrzymali si, czekajc a
ucichn odgosy stp. W ten sposb nie zauwaona przez nikogo czwrka uciekinierw dotara
na parter.
Schody prowadziy do wielkiego przedsionka. W zasigu wzroku nie byo nikogo, ale
z bocznych odng korytarza sycha byo gone rozmowy.
Conan przypomnia sobie, e na prawo znajduje si pokj stray, a za nim gwne wejcie.
Nie by pewien, jak liczny oddzia pilnuje drzwi. Kiedy go tutaj przyprowadzono, naliczy
dziesiciu onierzy, ale teraz, sdzc po dochodzcych dwikach, mogo by ich znacznie
wicej. Nie mia pojcia, co si znajdowao po lewej stronie. By moe byo tam drugie wejcie,
a moe labirynt korytarzy, w ktrym mona byo si zgubi.
Na podjcie decyzji potrzebowa czasu. Oby Crom mu sprzyja! Ruszy w prawo. Po chwili
jego marsz zmieni si w bezszelestny bieg. Na kocu korytarza zatrzyma si i rozejrza. Skrci
i pogna prosto w kierunku Stygijczykw, ktrych hemy i ostrza wczni byszczay w wietle
pochodni.
Stranikw byo jednak dziesiciu. Ujrzawszy go, natychmiast zbili si w ciasn gromad,
osaniajc tarczami i wystawiajc na zewntrz wcznie. Za Conanem rozleg si wist
zwalnianej ciciwy. Strza Daris okaza si skuteczny. Jeden Stygijczyk osun si na podog
z przebit twarz. Dziewczyna wrzasna radonie.
Conan doskoczy do pozostaych. Ostrza wycigny si w jego kierunku. Barbarzyca
zamachn si trzyman w rku sztab. Kiedy groty zbliyy si do jego piersi, grzmotn w nie
amic drzewca i rzuci si w powsta luk. By teraz zbyt blisko, aby wcznie mogy wyrzdzi
mu krzywd. Mczyzna znajdujcy si przed nim usiowa wycign miecz, lecz metalowy
drg strzaska mu rami. Nastpne uderzenie dosigo hemu stojcego z tyu onierza.
Oszoomiony mocnym ciosem stranik pad na kolana.
W zwartej dotd grupie zapanowa chaos. Miecz Johanana zderzy si z innym. Stygijczyk
zmusi Shemit do cofnicia si, lecz w tym momencie znw rozleg si wist i tu przed nosem
onierza przemkna krtka strzaa. Ten, przestraszony, zawaha si i zgin z przecitym
gardem. Na polu walki pojawi si Falco. Odwanie skoczy w sam rodek zamieszania i swym
kawakiem szka otworzy ttnice szyjne kolejno dwm Stygijczykom. Conan wali wciekle na
prawo i lewo. Uderzy w kark jakiego wcznika, wyrwa mu bro i przebi go ni na wylot. Na
pododze przybyway kolejne plamy krwi.
Nagle w bocznym korytarzu stoczya si nowa gromada stranikw. Cymmerianin nie
spodziewa si, e przybd tak szybko i tak licznie.
Otwrzcie drzwi! wrzasn.
Conan wraz z Johananem powstrzymali nacierajcych onierzy, a Daris i Falco zaczli
mocowa si z grubym ryglem zamykajcym wrota. Nowo przybyli Stygijczycy bezskutecznie
starali si przedrze do przodu. Wikszo z nich nie miaa broni, na wszystkich twarzach za
malowao si zdumienie. Jednak ich zaskoczenie mogo trwa tylko przez par chwil. Conan
uderza szabl, a wyo powietrze, a Johanan wywija stygijskim mieczem, zapominajc w zapale
o blu.
Masywne drzwi wreszcie ustpiy. Do rodka dosta si powiew nocy.
Na zewntrz! krzykn Conan, wypychajc ca trjk.
Zabi go! wrzasn oficer, pocigajc onierzy do ataku.
Cymmerianin jednym ciosem roztrzaska mu gow, po czym rozejrza si gorczkowo
i chwyci stojc opodal lamp oliwn. Zamachn si i rzuci ni w nastpnego oficera.
Stygijczyk, oblany poncym olejem, wijc si z blu run na podog. Conan wyskoczy na
zewntrz i dogoni swoich.
Ksiyc by wysoko na niebie, zalewajc ulic zimnym, brylantowym wiatem. Conan
pomyla, e mimo to uda im si umkn pogoni, jeli tylko stranicy strac ich z oczu. Bieg
teraz na czele grupy z depczc mu po pitach Daris. Wkrtce zorientowali si, e Johanan
i Falco nie mog za nimi nady. Zwolnili wic. Conan, ogldajc si za siebie, dostrzeg
wybiegajcych z budynku onierzy.
Cymmerianina ogarna ch, aby zapuci si w gmatwanin krtych, ciemnych uliczek
i tam zabija swych wrogw. Ale nie zrobi tego. Ani on, ani nikt z jego przyjaci nie zna
dobrze tego przekltego miasta, a na nieznanym terenie atwo mogli si sta upem swych
przeladowcw.
Tdy rozkaza po chwili namysu. Do portu! Przebiegli obok wielkich kamiennych
sfinksw pokrytych zawiymi hieroglifami. Kilka razy spotkali spnionych przechodniw,
ktrzy na ich widok uciekli.
Znaleli si w dzielnicy wielkich magazynw, opuszczonej po zachodzie soca. Po ulicach
uwijay si szczury. Biegncy na czele Conan dostrzeg sterczce ponad dachami maszty
i odbijajc si od fal ksiycow un. Nagle jego uwag przykuy poruszajce si szybko te
latarnie. Stra portowa! Cymmerianin da znak. Popiesznie ukryli si w mroku.
W tym momencie usyszeli za sob odlegy omot. Nie by to jednak tupot ng, lecz szybkie
i wolne uderzenia w bben.
Sygna armii stygijskiej powiedziaa Daris. Prawdopodobnie zawiadamiaj o nas
wszystkie oddziay.
Wkrtce nas otocz odezwa si Falco.
Moe poszukamy jakiego spokojnego miejsca i sprbujemy przeczeka zaproponowa
Conan.
Nie! wydysza Johanan, z trudem apic oddech i chwiejc si na nogach. Jeli
wymkniemy si im, zanim nas otocz, to poprowadz was drog, ktr bdziemy mogli umkn.
No? chrzkn Conan.
Stare grobowce i kamienioomy pod Wielk Piramid odpar Johanan. To wielki
i straszny labirynt. Nikt nie zapdzi si tam w poszukiwaniu zbiegego niewolnika. Wydobywaj
tam wapie. Kiedy tam harowaem, poznaem troch te korytarze.
Conan zamar z otwartymi ustami. Po plecach przeszy mu ciarki.
Nikt tam nie wejdzie? mrukn niechtnie.
Lepiej zaryzykowa spotkanie z duchami, ni zosta zapanym stanowczo powiedzia
Falco. Ucieczka obudzia jego modziecz energi i odpdzia drczce miosne zalepienie.
Teraz by znw cywilizowanym arystokrat, ktrego nie nauczono w dziecistwie strachu przed
rzeczami nadprzyrodzonymi.
Daris, bdca na wp barbarzynk, bya wyranie przestraszona. Zebraa si jednak w sobie
i rzeka gosem nie zdradzajcym cienia wtpliwoci:
Jeli tamtdy wiedzie droga do domu, to chodmy. Racja pomyla Cymmerianin
jeli bd musia walczy z duchami i potworami, eby odzyska Belit, to zrobi to.
wiateka patrolu stray portowej zbliay si coraz bardziej. Mona ju byo dostrzec
byszczce pancerze i bro.
Prowad! rozkaza Conan.
Johanan skin gow i wysun si na czoo grupy.
Skierowa si w stron ciemnej alei, zamknitej z dwch stron wysokimi cianami
budynkw. Wszyscy chwycili si za rce i podyli za nim. Johanan prowadzi ich pewnie,
wiedziony raczej wyczuciem ni wiedz. Przeszli kilka krtych, skpanych w mroku uliczek
i dotarli do podna jednej z wielu obronnych wie. Tutaj znw zalao ich wiato ksiyca.
Piasek cicho chrzci pod nogami. Johanan zbieg po pochyoci wau obronnego w stron
szerokiego, skrzcego si rozlewiska Styksu. Niebawem znajdowali si ju poza miastem, ktre
wznosio si za nimi ciemn i gron mas. Ujrzeli Wielk Piramid, wygldajc w zimnym
ksiycowym wietle niczym gigantyczna bestia zapatrzona w niebo, na ktrym migotao blado
par gwiazd.
Panujc cisz przerway nagle krzyki i szczk elaza. Conan obejrza si za siebie. Za nimi
zabysny sabe ogniki. Najwyraniej dostrzeono ich z wiey. Na wale obronnym zaroiy si
liczne pomyki pochodni.
Teren, przez ktry teraz biegli, stawa si coraz bardziej zdradliwy i niebezpieczny. Pod
nogami pojawiay si doy i dziury. Dugie cienie lecych wszdzie wielkich kamieni skutecznie
utrudniay wczeniejsze wypatrzenie puapek. Johanan przemyka pomidzy przeszkodami
niczym kozica, najwyraniej zapominajc o blu i cierpieniach. Tu za nim z wdzikiem ani
posuwaa si Daris. Najwicej uwagi Cymmerianin musia powici Falco. Mody Ophiryjczyk
ju par razy by o krok od upadku i tylko silny chwyt Conana uratowa go przed przewrceniem
si. To nowe zajcie tak bardzo zajo barbarzyc, e zapomnia o duchach i demonach.
Odgosy pogoni przybray na sile. Stygijczycy dotarli wanie do owego wyboistego terenu.
onierze zwolnili, co spowodowao, e ponaglajce okrzyki oficera brzmiay czciej i goniej.
Nagle Johanan przykucn. Przed nim pojawia si rozpadlina na tyle szeroka, e wpadajce
do niej wiato ksiyca pozwalao oceni jej gboko. Brat Belit podszed na czworakach do
krawdzi dziury i zacz schodzi w gb. Pozostaa trjka postpia tak samo. Kto strci kilka
kamieni i do ich uszu dotar dwik do zudzenia przypominajcy stukot koci. Conana przeszed
dreszcz. Johanan przez chwil bdzi wrd gazw i kamieni, a wreszcie znalaz to, czego
szuka. Niebawem wszyscy byli razem. Ich oczom ukazaa si niska, poduna budowla, zoona
z grubo ciosanych blokw skalnych. Wejcie majaczyo czarn plam. Conan obliza wargi
i wszed do grobowca. Gdy jego oczy przywyky do ciemnoci, z zadowoleniem stwierdzi, e
wewntrz jest na tyle widno, e mona z grubsza dostrzec zarys pomieszczenia.
Do mnie rozleg si szept Johanana.
Shemita by ciemn plam w otaczajcym ich mroku, stojc w rodku pomieszczenia. Gdy
Conan dotar do niego, Johanan wyjani, e s we wntrzu spldrowanej przed wiekami komory
grobowej!
Caa czwrka skupia si jak najcianiej. Cymmerianin poczu nagle pod stopami owalny
ksztat. Wzi w rce w baniak i jego palce natrafiy na puste oczodoy i rzd zbw. Ludzka
czaszka. Czyby starego wadcy? Koci zostay dokadnie wyczyszczone ze ladw misa.
A moe byy to szcztki ofiary jakiego upiora?
Do ich uszu dotary wyrane i bliskie odgosy pocigu. Stygijczycy znajdowali si ju przed
wejciem do grobowca. Conan opanowa si i zastanowi nad sytuacj. Kusza Daris i miecz
Johanana to nie byo zbyt wiele, ale grobowiec by wietnym miejscem do obrony, na pododze
za walao si mnstwo kamieni, doskonaych do rzucania.
Haasy ucichy. Ich przeladowcy woleli nie zblia si do takiego miejsca jak to.
Niewtpliwie wizja spotkania z demonami osabia w nich ch walki.
Kiedy znw zapanowaa cisza, Johanan powiedzia:
Idziemy! Jeli zachowamy ostrono, nie zobacz nas. O wicie cign tu duo wiksze
siy, ale do tego czasu bdziemy ju daleko std. Znam miejsce, w ktrym nie znajd nas nawet
za miesic.
Miesic bez wody? mrukn Conan.
Jeli wytrzymamy tu do jutrzejszej nocy, wyprowadz was std obieca Shemita. Wtedy
ty zaprowadzisz nas do swej odzi.
11
Statek wa

Ich schronienie byo nisk jaskini znajdujc si niedaleko szczytu urwiska. Od dou przed
oczami onierza lub szpiega osania j duy wystp skalny. Podog pomieszczenia pokrywa
drobny, suchy piasek. Nad ranem zrobio si zimno. Aby si ogrza, zbili si w ciasn gromadk.
Prbowali zasn, lecz lada szelest natychmiast podrywa ich na rwne nogi. wit przywitano
niczym wybawienie.
Conan ockn si pierwszy. Delikatnie wyswobodzi si z obj drzemicej Daris i wylizn
si na zewntrz. Pooy si na brzuchu i ostronie wyjrza za krawd pki. Soce owietlajc
falujc agodnie rzek rozsrebrzyo odbitym od wody blaskiem cay zachodni horyzont. Czarne
Khemi i brya Wielkiej Piramidy wynurzay si wanie z nocnego mroku. Nad Conanem
poyskiway purpur i zotem wystajce ze ciany gazy, zomy i listwy skalne. Daleko w dole
zobaczy onierzy, mozolnie przetrzsajcych teren w poszukiwaniu uciekinierw. Wyranie
widzia odbijajce si w ich zbrojach i mieczach soce, lecz panujcej wok ciszy nie mci
aden dwik. Tamci znajdowali si zbyt daleko.
Cymmerianin wzi gboki oddech, starajc si zapomnie o ostatniej nocy. Wola o tym nie
myle. Bez wzgldu na to, co si jeszcze wydarzy i tak bd musieli wrci w mroczne
korytarze grobowcw. Teraz on i jego towarzysze bd mogli wypoczywa przez cay dzie
i mimo godu i pragnienia przygotowa si do czekajcej ich nocnej wdrwki. Nie mia
wtpliwoci co do tego, e Stygijczycy otoczyli ca okolic, ale by take pewien, e gdzie
w tej dugiej linii znajduje si luka, przez ktr bd mogli si przemkn. Jeli to bdzie
konieczne, przeczogaj si dwie albo trzy mile, a dotr do lasu. Tam o dobre schronienie nie
bdzie trudno. Pniej czeka ich tylko niezbyt dugi marsz do odzi i podr do wyspy Akhbet,
do Tygrysa i do Belit. Conan napry wszystkie minie i umiechn si.
Nagle drgn. Z ust wyrwao mu si przeklestwo.
Z portu wypywaa wojenna galera najeona wiosami, niczym ogromna stonoga. Za ni
podaa nastpna, nastpna i jeszcze jedna U ujcia rzeki okrty podnosiy agle, apay
zachodni wiatr i omijay cypel oddzielajcy zatok od otwartego morza. Conan liczy kady
wypywajcy statek.
Ale to caa flota nie mg opanowa zdumienia. Na dwik jego gosu obudzili si
pozostali i doczyli do Cymmerianina.
Dokd oni pyn? wyszepta Falco. Czyby rozpocza si wojna z Ophirem?
Wtpi odpar Conan ponuro. Myl, e to nasza zasuga.
Caa armada poszukujca czwrki uciekinierw? spytaa z niedowierzaniem Daris.
Nie mam pojcia dlaczego, ale wszystko wskazuje na to, e jestemy bardzo wanymi
osobami odpowiedzia barbarzyca. Wydaje mi si, i ajdak, ktry zwabi mnie tutaj,
zapomnia powiedzie swemu panu, gdzie ukryem d. Nie powiedziaem wam o tym wczoraj,
bo nasza rozmowa bya na pewno podsuchiwana. Jednak musz wiedzie, e dka nie moe by
daleko, wic natychmiast wysali flot, by schwyta nas na morzu. Nie spodziewaj si zapewne,
e jeszcze jestemy na ldzie.
Mwiem ci, e moemy ukrywa si tu nawet miesic rzek ponuro Johanan.
Oczywicie w midzyczasie uschnlibymy z pragnienia. Ruszajmy wic std! Chc by pewien,
e jeli zginiemy, to w walce.
Nie! potrzsna gow Daris. Jeli udaoby si nam przedosta w gb ldu, to
moglibymy sprbowa dotrze do Tai.
Na to nie ma co liczy wtrci Falco. Lepiej chodmy na poudnie do Kush, chocia
i tam na pewno nie bdzie bezpiecznie.
A dlaczego nie na pomoc, do Shemu? przerwa mu Conan. Nawet w pastwach
podporzdkowanych Stygii znajdziemy schronienie i pomoc.
Wszyscy spojrzeli na ze zdziwieniem.
To ty nic nie wiesz? spytaa Daris. Na wschd od Tai kada prba przeprawienia si
przez Styks to pewna mier dla pywaka. miakowie, ktrzy maj inne zdanie, gin bardzo
szybko. Nawet korzystanie z kilku znajdujcych si tam brodw jest niebezpieczne. Rwca woda
moe w jednej chwili rzuci czowieka na kamienie i zedrze z niego skr, a do ywego misa.
A moe sprbowalibymy ukry si na jakim statku? spyta Conan.
Stra portowa, wszystkie oddziay, na brzegu i na wodzie, zostay postawione na nogi.
A ju w szczeglnoci bd pilnoway, by nie dopuci do czego takiego ostrzeg Johanan.
Nagle Daris zerwaa si na rwne nogi.
Skrzydlata d! wykrzykna.
Cymmerianin skoczy do niej i si przygi do ziemi.
Nie wychylaj si! warkn. Na tej pce jestemy widoczni z bardzo daleka.
Jej spryste ciao wlizgno si w ramiona Conana. Spojrzaa mu prosto w oczy
i owiewajc swym oddechem jego twarz, powiedziaa:
Ta magiczna d, ktra przywioza mnie tutaj. Pamitam, gdzie jest przycumowana. Na
pewno si nie spodziewaj Moe wypywa, kiedy chce i dokd chce!
Conan zwolni ucisk.
Czy potrafisz kierowa t odzi?
Skina gow.
Przez ca drog, aby nie podda si rozpaczy, bardzo dokadnie przygldaam si
sternikowi.
I ja take! odezwa si Falco. Zaklcie jest bardzo proste. Wcale nie trzeba by
czarownikiem, aby je wymwi. odzi kierowa zwyky akolita.
Barbarzyca puci Daris, przez chwil tar doni policzek, a wreszcie spojrza w niebo. Na
tle bkitu koowa jastrzb. W kocu skin gow.
W porzdku. To jest chyba najlepszy sposb na ucieczk. Jeli nie uda nam si wydosta
nad pene morze, to udamy si do Tai i odszukamy powstacw. Oni z pewnoci pomog nam
przedosta si gdzie kto chce. Falco pojedzie do Ophiru, a ja i Johanan do Argos. Wynajmiemy
tam d i popyniemy do Belit.
Mam lepszy pomys wyrwa si Falco. Moemy wydosta si z Khemi, pojecha do
Luxoru i schroni si w ambasadzie Lorda Zarusa. Gdy dowie si, co odkryem, przy pierwszej
nadarzajcej si okazji pospieszy do domu. Zaokrtujemy si potajemnie na jego statek. Was
dwch wysadzimy na wyspie. Daris oczywicie bdzie moga zabra skrzydlat d na wschd
do siebie. By moe jej rodacy wykorzystaj j do swoich celw.
Pomylimy o tym, kiedy bdziemy ju w drodze zdecydowa Conan. Teraz powinnimy
wypocz.
W spojrzeniu lecej obok niego Daris pojawio si co na ksztat podziwu.
Jak sobie yczysz mrukna. Ale najpierw opowiedz nam, w jaki sposb wyrwae si
z niewoli?
Conan nigdy nie przepuci okazji, aby popisa si przed pikn kobiet. Wszed do jaskini,
usadowi si wygodnie i opowiedzia wszystkie wydarzenia. Suchali go z zapartym tchem nie
odzywajc si, chocia Johanan krzywi si z blu, a Falco poczerwienia.
Kiedy skoczy, Shemita skin gow.
Masz racj powiedzia zbolaym gosem. Kady czowiek w Khemi sysza o Nehebece,
prawej rce Tothapisa. Do tej pory nie mogem sobie tego wyobrazi, ale to musi by prawda.
Nehebeka, moja okrutna Hetereka i twoja Senufer, Falco, to jedna i ta sama kobieta.
Nie! krzykn modzieniec. To niemoliwe! Jeli porozmawialibycie z ni,
natychmiast zmienilibycie zdanie!
Jak wygldaa ta kobieta? odezwaa si Daris. Niestety jej pomys nic nie da, gdy aden
z mczyzn nie by w stanie jednoznacznie opisa kobiety, ktr widzia. Z tych opowieci
wyonia si typowa stygijska arystokratka. Powtarzajc si cech jej wygldu bya wyjtkowa
uroda, ale poza tym nikt nic nie zapamita. Jedynym mogcym j zdradzi szczegem by
talizman lusterko.
Ale moja Senufer nigdy nie miaa na sobie czego takiego! tryumfowa Falco. Jestecie
zadowoleni?
Conan da sobie spokj z przekonywaniem modzieca. To, czy Senufer jest Nehebek, czy
nie, nie miao teraz adnego znaczenia. Ostatecznie zanim Ophiryjczyk bdzie mia nastpn
okazj, by ujrze si ze sw lub, minie sporo czasu, a co za tym idzie, Falco zmdrzeje. Obecnie
najwaniejsza bya jednomylno. Conan uchwyci si nadziei, e kradzie magicznej odzi
zapewni im wolno.
Kryjwk opucili przed wschodem ksiyca. Spdzony bez kropli wody, ale i w bezruchu
dzie nie osabi ich zbytnio. Pierwsz cz drogi przebyli szybko, dopiero pniej musieli
pezn niemal cal za calem. Przez ten czas wzeszed ksiyc i zrobio si jasno. Zostawili za
sob ostatnie posterunki Stygijczykw i stali teraz w cieniu wau obronnego.
Skrzydlata d znajduje si w wielkim baraku na zachd od miasta wyjania Daris.
Przed wejciem jest rzd kamiennych posgw, z wypisanymi okropnymi kltwami na tych,
ktrzy omieliliby si zbliy. Ale za to, kiedy mnie stamtd wyprowadzali, naliczyam tylko
czterech wartownikw.
Conan zaniepokoi si usyszawszy o kltwach. Co prawda par zda w kamieniu mg
wyku pierwszy lepszy rzemielnik, a Stygijczycy znani byli ze swej gorliwoci i cisego
przestrzegania wszelkich zalece. Owe kltwy mogy wic rzeczywicie strzec stygijskiego
statku, przyprawiajc miakw o mier w pomieniach, ucisku wa albo czynic co rwnie
przeraajcego. Jednak oni nie mieli wyjcia i musieli zaufa swemu szczciu oraz opiece Mitry.
aden inny bg nie wydawa si bardziej odpowiedni!
Uciekinierzy skierowali si na poudnie, omijajc teren portu. Jak na ich potrzeby ksiyc
wieci zdecydowanie za jasno, ale zachodnia strona ulicy znajdowaa si w gbokim cieniu.
Niebawem natknli si na opuszczon krat, oddzielajc przedmiecia od waciwego
Khemi. Conan z zadowoleniem stwierdzi, e nie sta przy niej aden wartownik. Zapewne
uwaano, e prba przedostania si do miasta przez bram jest zbyt ryzykowna, wic jeli gdzie
czuwali stranicy, to z pewnoci siedzieli na murze i wlepiali oczy w horyzont. Cymmerianin
da znak, aby wszyscy zachowali ostrono.
Nagle rozleg si krtki syk. wiato ksiyca zabyso na uskach ogromnego wa, ktry
wanie wysun si spomidzy krat. Gad popez ku barbarzycy z lekko rozwart paszcz. Jego
eb unis si na wysoko gowy Conana.
Johanan wycign miecz. Daris wyszeptaa chrapliwie:
Pyton Seta na polowaniu. Moemy biec szybciej ni on.
Nie! zaprotestowa Conan. Schowaj miecz. I tak narobilimy ju zbyt duo haasu.
Cofnijcie si pod cian! Tylko cicho!
On sam zastyg w bezruchu, jakby by Stygijczykiem, bez protestu godzcym si na to, e za
chwil zostanie poarty. W znw zasycza i podpezn jeszcze bliej. Nagle rzuci si do
przodu, by ople ciao czowieka w miertelnym ucisku.
W tym samym momencie pi Cymmerianina zatoczya w powietrzu krtki uk. Rozleg si
guchy odgos uderzenia i w oszoomiony ciosem zrejterowa. Po chwili zatrzyma si
i wypatrzywszy now, jak sdzi atwiejsz, zdobycz, skierowa si w stron Daris.
Conan bez namysu skoczy na wijc si besti i chwyci j za kark, w miejscu gdzie nie
mg dosign go aden z zakrzywionych zbw. Palce barbarzycy zamkny si w stalowym
ucisku. Drug, woln rk przesun pod eb wa. Wyczekawszy na odpowiedni moment,
chwyci szczki gada i rozwar je szeroko. Bestia szarpna si konwulsyjnie, jednak nie zdoaa
wyrwa si z ucisku ani ugodzi swego przeciwnika.
Rozleg si trzask amanych koci. Conan oderwa uchw potwora, po czym zacz wali
o ziemi krwawicym bem, wychlapujc mzg gada i rozdeptujc czaszk.
Na koniec spokojnie uwolni si od oplatajcych go zwojw i spojrza na ciao drgajce
u jego stp. Teraz by pewien, e a do wschodu soca aden stranik ani onierz nie omieli
zbliy si do tego miejsca.
Conan poszuka wzrokiem swych towarzyszy. Przysunli si bliej.
Czy ci uksi? spytaa Daris.
Potrzsn przeczco gow i ruszy przed siebie. Zachodnia cz Khemi bya wci skryta
w cieniu.
Powiata ksiyca owietlaa tylko znajdujce si opodal murw uprawne pola. Kana
i baraki znajdoway si przed zagonami. Conan rozejrza si uwanie po owietlonym obszarze.
Biae, zimne wiato zmienio wod w rt. Na brzegach majaczyy zarysy dokw i barakw
z dachami wspartymi o pochye belki. Zupenie bezksztatne i bezpostaciowe wydaway si dwa
rzdy kamiennych figur, stojcych po obu stronach drogi z miasta do dokw. Conan gestem
nakaza wszystkim, aby podeszli bliej.
Musimy zrobi to albo szybko, albo cicho, a najlepiej jeli zrobimy to i szybko, i cicho
szepn. Nie moemy pozwoli sobie na aden haas. Ruszajcie za mn, ale nie rbcie nic bez
mojego wyranego polecenia.
Och chcesz sam? jkna cicho Daris, apic go za rk.
Nie przerwa jej. Tym razem pjdziemy wszyscy, ale bdcie ostroni. Uwaga!
Idziemy!
Cymmerianin zszed na brzeg. Porusza si niczym tygrys skradajcy si do zwierzyny.
Wydawao si, e pynie nad ziemi w kierunku przystani. Wkrtce znalaz si w pobliu statku
z byszczcym, metalowym dziobem w ksztacie gada. Zgity wp przysun si bliej. Daris
miaa racj, przy odzi czuwao czterech wartownikw: dwch stao z wczniami w rkach,
a dwch pozostaych odpoczywao na stojcej opodal awce. Ich gadko wygolone czaszki
wskazyway, e nie byli to onierze, lecz akolici.
Conan podczoga si do siedzcej na awce dwjki. Wsta, chwyci ich za gowy i z caej siy
stukn o siebie. Rozleg si gony trzask i bezwadne ciaa osuny si na ziemi.
Dwaj czuwajcy wartownicy obrcili si. Conan byskawicznie przeskoczy nad awk.
Stranicy prbowali broni si wczniami, ale byli zbyt wolni. Zanim zdyli si ruszy, rce
barbarzycy chwyciy stojcego bliej Stygijczyka. Akolita jkn i ze zamanym krgosupem
run do wody. Conan, aby nie dopuci do gonego plusku, przytrzyma go i delikatnie uoy
na pomocie.
To wszystko zajo mu sporo czasu. Czwarty stranik z nieznanych przyczyn nie zaatakowa.
Conan unis gow i zrozumia dlaczego. Tu obok klczaa Daris, zaciskajc na szyi ostatniego
wartownika swj pasek. Mczyzna szamoczc si kopa nogami w deski, robic duy haas.
Problem rozwiza miecz Johanana. Akolita znieruchomia.
Cymmerianin skin na uciekinierw, zabra lec na molo bro i wkroczy na pokad odzi.
Gdyby mia czas zastanowi si nad swoim postpowaniem, by moe duo wysiku
kosztowaoby go przezwycienie strachu przed wejciem na ten statek. Teraz ju byo za pno.
Na rufie za krysztaow kul znajdoway si wiecce i migajce dziwnym blaskiem trzy ludzkie
czaszki. Metalowy pokad i wzmocnione metalowymi okuciami burty byy zimne i wydaway si
zupenie obce w porwnaniu z ciepym w dotyku drewnem.
Conan nie waha si jednak, majc wiadomo, e tdy prowadzi jego droga do Belit.
Zaproponowa od razu kurs na pene morze, lecz Daris i Falco nie uznali tego pomysu za
rozsdny. Nikt nie by pewien, czy statek moe opuci terytorium Stygii. Wszak na oceanie moc
Seta bya znikoma. Pozostaa jedynie droga w gb ldu.
A wic do dziea, Daris! powiedzia Conan. Falco, sta przy niej, a ty, Johanan,
pomoesz mi zapewni nam bezpieczestwo.
Oczy dziewczyny byszczay dziko, gdy podchodzia do kuli. Powoli wypowiedziaa
magiczne sowa i wykonaa rkami odpowiednie gesty. Mody Ophiryjczyk sta sztywno obok
niej. Bez najmniejszego dwiku skrzydlata d odsuna si od pomostu, majestatycznie
uniosa nad portowy kana i wzia kurs wprost nad wieccy ksiyc. Skrzyda rozwiny si
szeroko i zaopotay. Prdko wzrosa. W uszach gwizdao. Niebawem przeklte Khemi
rozpyno si w ciemnociach.
Conan opanowa strach i zdumienie i zacz na nowo dowodzi. Kaza Johananowi
obserwowa z dziobu okolice, a sam wzi si za przeszukiwanie statku. W nadbudwce znalaz
obszern kabin z latarniami, knotami i zapasem paliwa. Nigdzie nie byo kuchni, tylko schowek
zaopatrzony w du ilo ywnoci, napojw, ubra, broni i wielu tajemniczych instrumentw,
ktrych przeznaczenia nie zna ani si nie domyla.
Z minuty na minut by coraz bardziej spokojny i szczliwy. Noc, dzie i jeszcze jedna noc
a dotr do Luxoru. W tak krtkim czasie moga znale si tam tylko strzaa lub galopujcy bez
przerwy ko.
W radosnym uniesieniu zaadowa wielk tac sucharw, sera oraz rodzynek. Wzi dzbany
wina i wody. Najpierw zanis jedzenie siedzcemu na dziobie Johananowi, a potem przenis si
na ruf do Daris i Falco. Kiedy sternicy przestali je, Conan syty i napojony spyta ich, w jaki
sposb kieruje si odzi. Oboje zademonstrowali mu t niezbyt skomplikowan sztuk.
Cymmerianin powici tyle samo uwagi nauce, co nauczycielce. Jake bya podobna do Belit,
jak piknie wygldaa w wietle ksiyca i blasku wolnoci

Tothapis sprawia wraenie, jakby przybyo mu bardzo wiele lat. Siedzia na swym tronie
sztywno niczym mumia, niemale wtulajc si w oparcie, jak gdyby chcia si ukry pod
kapturem wyrzebionej w oparciu kobry.
A zatem uciekli nam zaskrzypia starczym gosem. Dokonali rzeczy niemoliwej
i pyn do Tai odzi, bdc wasnoci Seta.
Skd jeste tego pewien? spytaa Nehebeka.
Wiedziaa, e Tothapis nie korzysta tym razem z czarodziejskiej kuli. Po pomylnym
odkryciu statku pirackiego skonna bya wierzy w niemal wszystkie przepowiednie maga. Potem
na pokadzie wrogiego okrtu znalaz si ich czowiek Ammun. Teraz jednak nie do, e na
pokadzie skradzionej odzi znajdowali si sami wrogowie, to jeszcze Ammun zanim zgin, nie
powiedzia Tothapisowi o dalszych planach Belit. Niestety, nikt dotd nie wynalaz sztuki
wskrzeszania umarych. Jeli wic kapan nie zdecydowa si dotd wykorzysta swych
zdolnoci widzenia i syszenia na odlego, to jego szans z kad chwil staway si coraz
mniejsze.
Kt jak nie Conan Lew, mg zabi trzech dobrze uzbrojonych mczyzn, umierciwszy
najpierw pytona, powiconego Panu Caego Wszechwiata. Poza tym czuj, e maczay w tym
palce Moce Niebios. Och, Secie, nie opuszczaj swoich sug i daj nam si do walki z bezlitosnym
Socem.
Czy rzeczywicie popynli do Tai? powtrzya Nehebeka. Czy byli na tyle mdrzy,
eby oprze si pokusie wypynicia nad otwarte morze?
Tothapis zaprzeczy ruchem gowy.
Jeliby tego sprbowali, d bardzo szybko straciaby swe waciwoci! Nie, oni popynli
w przeciwnym kierunku, na spotkanie swego przeznaczenia.
Arcykapanka Derkety spojrzaa zdumiona.
Wic dlaczego nie wylesz swych magicznych mocy w gr rzeki, zanim tamci nie znajd
si poza twoim zasigiem?
Czyby naprawd tego nie wiedziaa? Oni s teraz pod opiek magicznych si, ktre
zbudoway t d. Dopki pyn przez powietrze, adne czary ani nadnaturalne moce nie maj
do nich dostpu.
Kobieta stojca w ciemnociach powiedziaa jadowicie:
Do tej pory ogldalimy i dotykalimy ich oczami i rkami mierci. Pora wreszcie
sprbowa zwykych si.
Tothapis obrzuci j uwanym spojrzeniem. Wola i siy wrciy do jego ciaa. Ramiona starca
uniosy si, gos nabra mocy.
Co masz na myli? spyta.
Wiemy, jak szybko mog si porusza. Zatem moemy wyliczy najwiksz odlego, na
jak mog si oddali. Mj panie, uyj swych zdolnoci, swej wadzy nad bestiami. Twj duch
moe porusza si z szybkoci myli, a twoje rozkazy mog usysze wszystkie potwory,
mieszkajce w gbi ldu. Pozwl im wrzuci koci potnego Conana w mu Styksu!
Tothapis zawaha si.
Nie chc ryzykowa naszej najsilniejszej broni owiadczy. Jeli sowa Seta mwiy
prawd, a mamy na to wiele dowodw, to wypenienie si przeznaczenia tego barbarzycy bdzie
kosztowao nas znacznie wicej.
Kapan popad w zamylenie, jego oczy powleka mga. W kocu powiedzia:
Nie. Nie bdzie potworw. Los tych czworga zda teraz ku swemu przeznaczeniu. S
silniejsi ni kiedykolwiek wczeniej. Nie bd marnowa czasu i energii.
Wic mamy spokojnie czeka, a te mapy zdobd nad nami przewag?
Tothapis spojrza na ni spokojnie.
Nienawidzisz go, prawda? spyta.
Po tym, co mi zrobi, tak. Nazwaam go zwierzciem i nie myliam si co do tego. W nim
jest tylko dzika sia i gupia odwaga. Ten barbarzyca pokona nas i bdzie zwycia dopty,
dopki bdziemy tak samo gupi jak on. Trzeba skorzysta z naszej inteligencji. Wylij rozkazy
dla Ramwasa do Luxoru. Twoje inwestycje, panie, zawsze przynosiy dochody
Co masz na myli?
Nasi wrogowie na pewno zechc si tam zatrzyma wyjania Nehebeka. Falco bdzie
si przy tym upiera. Uwierz mi, panie, poznaam go bardzo dobrze. Bdzie twierdzi, e musi
ostrzec Zarusa. Oczywicie, Conan zgodzi si na to. Nie bdzie mia adnych powodw, aby
przypuszcza, e wieci o wydarzeniach w Khemi dotary do Luxoru wczeniej ni oni. Lecz ty
moesz przecie porozumie si z Ramwasem i nakaza mu, aby otoczy ambasad Ophiru
i pojma naszych zbiegw, gdy tylko si tam pojawi.
Tothapis o mao nie zatar doni z radoci.
Na Podziemny wiat! Tak zrobi! Po twarzy maga przebieg nagle pospny cie. Ale
jeli w jaki diabelski sposb ten przeklty barbarzyca nie dostanie si w nasze sida?
Nie zapominaj o mojej ptasiej skrze wpada mu w sowo Nehebeka. W skrze ptaka
mog lecie o wiele szybciej ni skrzydlata d. Wyrusz natychmiast i nie sdz, bym przybya
do Luxoru duo pniej ni ci ajdacy. Tam ju sobie poradz.
Nie umiesz przenika do cudzych umysw zaoponowa Tothapis.
No to co? Czy brak ci rozumu i chci, eby z furi zacisna pici, a zbielay jej
kostki zgnie i zniszczy Conana?
12
Miasto krlw

Luxor lea w odlegoci stu mil na poudnie od Styksu. Niegdy by oaz, w ktrej osiedlili
si dzicy nomadowie. Ich przywdca podbi okoliczne plemiona i zosta zaoycielem Pierwszej
Dynastii. Wraz z rozwojem pastwa mao znaczca oaza przeksztacia si w miasto. Mimo
otaczajcej Luxor pustyni rozbudowana sie kanaw nawadniajcych uczynia ziemie
przylegajce do oazy zdatnymi do uprawy roli. Oddzielny, wikszy kana czy stolic z rzek.
Cudzoziemscy handlarze mieli tutaj o wiele wiksz swobod ni w Khemi. Poza tym Luxor
oglda przybyszw z krain podlegych Stygii, a wic: Shemitw, Kushitw oraz wielu innych
przedstawicieli egzotycznych narodw. Od czasu do czasu docieray tu statki z Argos czy
Zinquary, a wiezione przez nie towary osigay ceny, ktrych wysoko zdumiewaa czonkw
ich zag.
Skrzydlata d przemkna nad gwnym kanaem noc, nie zauwaona przez strae.
Z pustyni wia silny wiatr, niosc ze sob wciskajce si do oczu i nosa tumany pyu. Ksiyc
zasnuy chmury. Do rana grupa uciekinierw dotara w poblie miasta i Falco zacz
rozpoznawa niektre szczegy terenu. Wtedy przerwali lot, wysiedli z odzi i przy
akompaniamencie wrzaskw dzikiego ptactwa ukryli swj okrt w kbowisku kolczastych
krzeww.
Falco musia czeka w ukryciu, gdy mgby zosta rozpoznany w drodze do ambasady.
W przypadku gdyby pozostali nie wrcili w cigu trzech dni, zadaniem modzieca byo lecie
do Tai i opowiedzie wszystko ojcu Daris, Ausarowi. Na pierwsze spotkanie Conan postanowi
zabra ze sob Daris i Johanana. Mia nadziej, e jego wzrost nie bdzie zbytnio rzuca si
w oczy. W towarzystwie Shemity i Tajki atwiej byo roztopi si w wielonarodowym tumie
wypeniajcym ulice Luxoru. Mona byo ich wzi za czonkw przybyej do miasta karawany.
Nie wszyscy Tajowie uwaani byli za buntownikw. Wielu z nich, potomkw niewolnikw lub
najemnikw, nie widziao nigdy w yciu rodzinnych wzgrz swoich przodkw. Daris, ubrana tak
jak Conan i Johanan, moga uchodzi za pozbawionego zarostu modzika.
Trakt prowadzcy do miasta bieg rwnolegle do kanau. Soce tymczasem wytoczyo si
ju na niebo. Raz po raz wdrowcy poszyli stada dzikich kaczek, zrywajcych si z gonym
kwakaniem w powietrze. Mijali regularnie rozrzucone wioski, otoczone szachownic uprawnych
pl oraz k. Na poudniowym wschodzie i poudniowym zachodzie wida byo wyrany, ty
trjkt pustyni, wbijajcy si klinem pomidzy ziele pl. Powietrze wci byo chodne, ale
nagrzewao si z minuty na minut.
Po chwili Conan przypomniawszy sobie co, zatrzyma si nagle.
Falco dobrze opisa nam drog do siedziby Zarusa rzek. Ale wydaje mi si, e nie
powinnimy i tam od razu. Rozsdniej bdzie zachowywa si jak nie majcy nic do roboty
przybysze, a wic poazi po miecie, rozejrze si i wyda troch pienidzy. Miasto takie jak to
musi by odwiedzane przez wielu podobnych nam przybyszw.
Nie prbuj zgadywa, jak zostaniemy przyjci przez Stygijczykw powiedzia chodno
Johanan. Ci sudzy wy i mij nie s podobni do adnego innego narodu. Czy oni w ogle s
jeszcze ludmi?
Och, tak wtrcia Daris, odgarniajc wosy z czoa. Niektrzy z nich bardzo le
potraktowali ciebie i twj nard, tak samo zreszt jak i mj, ale spotkaam w swoim yciu wielu
prostych Stygijczykw i suchaam ich rozmw. To zwykli ludzie, paccy wielkie daniny
i pragncy y w spokoju wraz ze swoimi rodzinami. Czy biedni zaharowani chopi s czemu
winni? Moim zdaniem, pierwsz ofiar optanych dz wadzy fanatycznych kapanw padli
wanie proci Stygijczycy.
Conan chrzkn. Nigdy nie zwraca uwagi na takie drobiazgi. W jego wasnej wizji wiata,
dalekiej od wszelkiego rodzaju podlegoci, kady czowiek stworzony by po to, aby walczy
z wszystkimi, ktrzy mu staj na drodze. W najlepszym wypadku dochodzio do zawieszenia
broni, ale tylko z czysto praktycznych powodw, powstay za w ten sposb pokj by kruchy
i nietrway. Nie znaczyo to jednak, e ludzie nie mogli razem pracowa, cieszy si i szanowa.
Sam w przeszoci szanowa i powaa wielu ludzi, ktrych potem z przykroci musia zabi.
Problem ten nalea do naturalnego porzdku rzeczy.
Luxor rs w oczach. Zewntrzne mury zbudowano z tego piaskowca. Cao wygldaa
odstraszajco, ale nie tak ponuro jak Khemi. Nad kwadratowymi blankami opotay chorgwie.
Bramy miasta byy otwarte, a ruch by ogromny: piesi, furmani, lektyki, rydwany, konie, woy,
osy i wielbdy wszystko to przelewao si w obie strony przez otwarte wrota. Wszdzie
krcili si robotnicy ubrani w przepaski biodrowe, poganiacze w postrzpionych tunikach,
pustynni nomadowie w biaych burnusach, kolorowo wystrojeni kupcy, kurtyzany w niemal
przezroczystych szatach, onierze, wdrowni handlarze, filozofowie, kobiety, dzieci i mnstwo
cudzoziemcw ze wszystkich krajw wiata. Tum rozpycha si i dwicza mnogoci jzykw.
Tu i wdzie rozlegay si jakie krzyki, ktnie, tam znw przeklestwa, skomlenie, miech,
proby, odgosy targowania, wyzwiska, krzyki, lamenty, przypiewki tworzce niesamowit
atmosfer. Ulice byy brukowane i zamiecone, jak to bywa w wikszoci miast. W wskich,
krtych uliczkach unosi si dym, smrd ajna, tuszczu, zapachy pieczonego misa, olejw,
perfum, przypraw oraz ludzkiego i zwierzcego potu.
Grupa Conana zacza powoli przedziera si przez targowisko. Ich uwag zwrci wielki
posg jednego ze staroytnych wadcw, depczcego Shemit i Kushit. Dalej zaczynaa si ulica
tkaczy. To tutaj na warsztatach penicych rol straganw miejscowi rzemielnicy wytwarzali
artystyczne tkaniny. Ruch by tu mniejszy, wic mogli porusza si nieco szybciej. Zgodnie
z wczeniejszym planem starali si sprawia wraenie znudzonych, wczcych si po miecie
przybyszw.
Halo! Halo! zawoa nagle jaki gos. Cymmerianin obejrza si i zobaczy biegncego ku
nim mczyzn, ubranego w wywiechtany kaftan. Tamten cay obwieszony by
najprzerniejszymi byskotkami i wiecidekami; w rku trzyma kosz z drewnianymi
wielbdami, a z ramion zwisay mu korale z koci. Dotarszy bliej, czowiek powiedzia po
argosku:
Witam w Luxor. Jestecie z Argos?
Nie odpar Conan sucho.
Ach, Zingara! Mczyzna od razu zacz mwi z akcentem charakterystycznym dla
jzyka tej krainy. Pikna Zingara! Z pewnoci chcecie zawie do domu pamitki?
Nie odpowiedzia po stygijsku barbarzyca. Nie mamy zamiaru niczego kupowa.
Och, mwisz naszym jzykiem! wykrzykn sprzedawca. Na jego twarzy pojawi si
szeroki umiech. Efekt tego by komiczny, gdy brakowao mu dokadnie co drugiego zba.
A wic jestecie wdrowcami cign handlarz. Widzielicie zatem wiele wietnych
towarw. Ale spjrzcie tutaj, na te wielbdy. Pikna rczna robota. Wepchn jedn z zabawek
w do Conana. Tylko pi lunarw.
Nie potrzebuj tego. Cymmerianin chcia odda wielbda mczynie, lecz tamten
szybko cofn rk.
Cztery lunary zaskomla Stygijczyk.
Na Croma, nie! Conan stumi w sobie ch signicia po wiszcy u pasa topr.
Dam ci dwa wielbdy za cztery lunary nie ustpowa handlarz. We je do domu dla
dzieci.
Powiedziaem ci ju, e nie!
Trzy wielbdy.
Nie!
Trzy wielbdy i naszyjnik.
Cymmerianin przyspieszy kroku. Mczyzna pody za nim.
Pozwl zarobi biednemu czowiekowi, panie odezwa si niespodziewanie zupenie
innym gosem. Pomyl o mojej onie i dzieciach.
Zabierz te przeklte rzeczy warkn Conan, usiujc wetkn wielbda sprzedawcy.
Nagle ze zdumieniem stwierdzi, e nie ma przy nim Johanana i Daris. Zatrzyma si
gwatownie i rozejrza dookoa. Waciciel paru prawdziwych dla odmiany wielbdw sta przy
dziewczynie i namawia j do zwiedzenia jakich niezwykle interesujcych czci miasta.
Tutaj! zawoa, rozkazujc zwierzciu, by uklko. Jest bardzo agodny pchn Daris
w kierunku sioda. Zapacisz tylko tyle, ile zechcesz.
Johanan tymczasem opdza si od handlarza, oferujcego mu tac ze stert ciastek.
Ach! Stygijczyk przypatrzy mu si uwanie. Ju wiem czego ci trzeba. Numi!
Sign za pazuch i wydoby stamtd niewielk paczuszk. wietna numi. Zapal j, zacignij
si dymem, a od razu zapadniesz w przepikny sen i poczujesz si cudownie. Tylko dwie srebrne
qmiady.
Johanan zblad.
Trzy lunary zaproponowao utrapienie Conana. Barbarzyca by ju bliski rzucenia
zabawki na ulic, gdy nagle spostrzeg, do czego prowadzi cae to przedstawienie. Ci wszyscy
dziwni mieszkacy Luxoru cay czas cignli ich w kierunku stojcych opodal uzbrojonych
stranikw. Awantura moga w najlepszym razie skoczy si du grzywn. Daris jakim
cudem zdoaa uwolni si od natrta.
Za trzy lunary trzy wielbdy i dwa naszyjniki zaskrzeczao mniej wicej na wysokoci
okcia Conana.
Sprzedawca sodyczy macha tac przed twarz Johanana.
A moe chciaby pozna moj siostr? Moda, pikna i bardzo, bardzo dobra. Zayj numi,
pokochaj si z ni i bdziesz szczliwy. Chod! Pocign Shemit za rkaw.
Precz! wrzasn Cymmerianin. Musimy ju i. Nie mamy czasu. Daj ci za te zabawki
trzy lunary. Johanan, Daris, dajcie tym ajdakom po par groszy i idziemy std!
Kupie trzy wielbdy i dwa naszyjniki mwi dalej handlarz. Jeszcze jeden naszyjnik
za jeszcze jednego lunara. On moe ci przynie powodzenie w mioci.
Conan otworzy sakiewk i wyuska z niej trzy monety. Na szczcie skrzydlata d bya
obficie zaopatrzona we wszystkie doczesne dobra. Daris wrczya wacicielowi wielbdw
sum, na ktr ten musiaby pracowa cay dzie. Johanan te rzuci par monet, a Stygijczyk,
napotkawszy jego spojrzenie, ukoni si nisko nim odszed. Tego typu spotka przytrafio si im
jeszcze kilka.
Spjrzcie, co mam do zaoferowania! Jestecie moim ojcem i moj matk! Prosz
o jamun w imi mioci boga!
Duo syszaam o tym, ale nigdy nie wierzyam, e to prawda powiedziaa
zafascynowana Daris.
Ja ju spotkaem si z czym takim odpar Conan niechtnie.
Mylilimy si wtrci Johanan. Powinnimy i prosto przed siebie, zacisn pici i nie
rozglda si ani na prawo, ani na lewo.
Conan wzruszy ramionami.
Dziwne, e dopiero teraz to mwisz mrukn.
Handlarze i ebracy szybko rozpynli si w tumie.
Conan rozmyla, w jaki sposb pozby si zakupionych zabawek. Gdyby da je jednemu
z wielu uganiajcych si po ulicy nagich dzieciakw, wkrtce podaaby za nimi caa horda
malcw. Wreszcie na ulicy garncarzy wrzuci je do wielkiego dzbana.
Po niedugim czasie dotarli do zupenie innej dzielnicy. W rodku Luxoru wybudowano
wiele paacw przeznaczonych dla monych oraz ich zausznikw. Rezydencje, witynie Seta,
koszary, ogrody, archiwa, budynki rzdowe i siedziby sprzymierzonych pastw otaczay
ogromny centralny plac. Wzdu szerokich ulic stay rzdy lektyk. Niektre z nich naleay do
ambasad. Uciekinierzy weszli tu od pnocy. Ulica bya szeroka, wybrukowana idealnie
dopasowanymi kamieniami. Po obu stronach stay kamienne posgi starych monarchw.
Inskrypcje na postumentach opieway ich wielko i potg. Za nimi znajdoway si budynki
o cianach z granitowych blokw, uoonych bez odrobiny zaprawy. Mury tych budowli
przyozdobiono symbolami rozlicznych bogw. Ruch by niewielki: kilku dygnitarzy i par kobiet
wysokiego rodu w lektykach, trzech dobrze urodzonych chopcw pod opiek pedagoga oraz
skryba nioscy narzdzia swej pracy. Od czasu do czasu mijali ich kapani, urzdnicy pastwowi,
bogaci kupcy, oficerowie i posacy dwigajcy zamwione towary. Wszyscy obrzucali zimnymi
spojrzeniami trjk obcych plebejuszy, lecz przejedali lub przechodzili obok, nie zaczepiajc
ich. Zachowujcie si tak, jakbycie mieli do zaatwienia wane sprawy powtarza im bez
przerwy Falco a nikt nie zwrci na was uwagi. Kt spodziewaby si wrogw w sercu
imperium Stygii?
Krew zacza pulsowa w skroniach Conana. Byli prawie u celu.
Aleja koczya si poprzeczn ulic, zdecydowanie mniej imponujc, ale rwnie czyst
i cich. Tutaj z kolei peno byo domw, ktrych dachy wznosiy si ponad wspaniaymi
ogrodami. Pomidzy budynkami wiy si wskie, starannie utrzymane drki. W zasigu wzroku
znajdowao si tylko kilku samotnych przechodniw. W gorcym, parnym powietrzu unosia si
cika cisza, cienie miay dziwny niebieski kolor.
Cymmerianin spojrza w prawo. Wrd kilku podobnych fasad jedna wyrniaa si
byszczcym przed wejciem zotym lwem. Ambasada Ophiru. Przyspieszyli kroku.
Stygijczyk, ktry przechadza si wolno po drugiej stronie ulicy, na ich widok nagle
przystan. Chwyci wiszcy na szyi przedmiot i przyoy go do ust. Rozleg si przecigy
gwizd.
Na ten znak otworzyy si wrota w domach po obu stronach poselstwa Ophiru i wybiegli
stamtd uzbrojeni onierze.
Zatrzymajcie si! zawoa jaki gos. Conan i jego przyjaciele! Poddajcie si albo
zostaniecie zabici!
Och Mitro, pom nam westchna Daris. Odszukano nas.
Tak powiedzia Johanan. Znalaz nas Tothapis, Nehebeka i wszystkie sprzymierzone
z nimi diabelskie siy.
Brat Belit wycign miecz.
O Ishtar! zawoa w ojczystym jzyku. Daj mi odwag i zdrowie, bym nie zawid twej
mioci.
Conan uj w donie topr. Bya to stara bro Tajw, z prostym drzewcem, dobrze naostrzona
i z wystajcym z przodu kolcem. W jego rkach topr dosownie oy. Cymmerianin pomyla,
e ju nigdy nie wemie w objcia Belit, e dzielna Daris musi zgin wraz z nimi i e by moe,
aby nie dopuci do jej pojmania, bdzie musia j zabi. W jednej chwili sta si tylko
wojownikiem. Nikim innym. Jego oczy uwanie lustroway otoczenie. Stygijczycy rozstawili si
pomidzy frontonami dwch budynkw. W sumie w zasadzce brao udzia trzydziestu onierzy:
poowa blokowaa im odwrt, czterech celowao z kusz, pozostali za uzbrojeni byli w miecze
i tarcze. Z tyu sta oficer. By to niedwiedziowaty mczyzna, trzymajcy miecz i ubrany
w zwyk tunik.
Ruszamy w kierunku tego oficera i sprbujemy przebi si przez nich szepn Conan.
W prawej doni Daris zabys dugi sztylet, a w lewej cisna zabrany z odzi rzemie.
Gdyby mj ojciec wiedzia, kogo mam za sojusznika, byby z pewnoci tak samo dumny
jak ja powiedziaa niskim gosem.
13
mier i honor

Uciekinierzy zaatakowali. Nie ruszyli jednak tak, jakby mona si byo spodziewa, a wic
rami przy ramieniu w jednej linii, lecz rozdzielili si i kady z osobna podbieg zygzakiem do
onierzy. Furkny zwalniane ciciwy kusz, lecz strzay przemkny obok nich. W ruchu byli
zbyt trudnym celem. Zanim kusznicy zdyli ponownie przygotowa bro do strzau, Conan ju
by przy piechocie.
Stygijczyk, przed ktrym znalaz si Cymmerianin, usiowa pchn barbarzyc mieczem
zza owalu swej tarczy. Conan odtrci drzewcem topora sunce ku niemu ostrze i natychmiast
unis sw bro nad prawe rami. Cofajc si uchwyci uniesiony topr obydwoma domi.
Stygijczyk podnis tarcz, aby zasoni si przed ciosem. Conan uderzy w ni, wkadajc w ten
cios ca si. Zadwicza metal, odrzucony onierz polecia do tyu. Tarcza zawisa bezwadnie
na zamanej rce.
Cymmerianin uderzy ponownie, celujc w odsonite udo przeciwnika. Cios nie by
miertelny, lecz pozbawiony nogi Stygijczyk nie by ju zdolny do walki. Conan nie zaprztajc
sobie nim gowy odwrci si w lewo. I znowu, jak poprzednio, odparowa cios miecza
styliskiem topora, a nastpnie z rozmachem uderzy w tarcz. Po raz drugi koci ramienia
ustpiy pod naporem jego si i masy. Nastpny cios dosign odsonitych kolan Stygijczyka.
onierz zawy i run na bruk. Barbarzyca bez chwili namysu rba kolejnego przeciwnika
w gow.
Daris i Johanan nie byli gorsi od swego przywdcy. Dziewczyna wymachujc rzemieniem
wyrwaa miecz z rki jednego z onierzy, a Johanan zabi go szybkim pchniciem miecza.
W nastpnej chwili Shemita, trzymajc w doni zabran martwemu onierzowi tarcz, osoni ni
Conana.
Pierwszy szereg Stygijczykw przesta istnie. Jednak w oddziale wyznaczonym do
pojmania uciekinierw znajdowali si sami dowiadczeni wojownicy. Po pierwszym momencie
zaskoczenia ci ze skrzyde natychmiast ruszyli do walki, otaczajc zdesperowan trjk, zanim ta
przebia si przez ostatni lini obrony. Wkrtce druga grupa doczya do pierwszej.
Waleczni zbiegowie stali rami przy ramieniu. Topr Conana wirowa niczym olbrzymie
migo, miecz Johanana ci bez chwili wytchnienia, a Daris operowaa paskiem i sztyletem
z mistrzowsk wpraw. Bryzgaa krew, brukajc stalowe ostrza. Na ulicy rosy czerwone kaue.
Brzczay ostrza, ludzie krzyczeli i jczeli. W oknach okolicznych domw pojawiy si
przeraone twarze mieszkacw. Pomidzy nimi Conan zauway siwobrodego mczyzn
ubranego w ophiryjsk szat ze znakiem lwa. By to bez wtpienia Lord Zarus, oddalony tylko
o kilkanacie metrw. C z tego! Teraz mgby znajdowa si rwnie dobrze na ksiycu.
Cymmerianin pomyla, e w ten sposb koczy si jego wdrwka. C, w cigu tych
dwudziestu czterech lat przey wicej ni inni w cigu stuleci. Oby jeszcze dane mu byo
zgadzi tylu Stygijczykw, aby pozostali na myl o tym nigdy nie zdoali zasn spokojnie. Oby
on i jego towarzysze nie zostali znw zawleczeni do twierdzy czarownikw, ale zginli tutaj
czyst mierci wojownika.
Stojcy do tej pory na uboczu oficer zbliy si, wydajc jaki rozkaz. Barbarzyca zobaczy
go wyranie i ze zdwojon si machn toporem, majc nadziej przebi si do niego i rozupa
mu czaszk. Niestety, bya to zudna nadzieja. Stygijczykw byo zbyt wielu i nacierali zbyt
gwatownie.
Nagle z piersi Johanana doby si ryk.
Ramwas! Zabrzmiao to jak skowyt oszalaego wilka. Ramwas! Ramwas!
Wydawao si, e Shemit opta sza. Dotychczas walczy z rozwag, zwaajc na swych
przyjaci i starajc si chroni ich i siebie. Teraz nawet tarcza staa si w jego rkach broni
zaczepn. Miecz Shemity zamigota jak meteor. Zdawa si w ogle nie zwraca uwagi na
odniesione rany, a one przedziwnym sposobem krwawiy bardzo sabo, cho niektre z nich byy
gbokie. Twarz Johanana wygldaa jak potworna nieruchoma maska Gorgony. Siekc mieczem,
walczc tarcz, kopic nogami, uparcie przedziera si przez zwarty tum onierzy. mier
i bryzgi krwi znaczyy jego drog.
Pamitaj, Ramwas! zaskowycza i znalaz si tu przy oficerze. Ten unis miecz.
Johanan waln we swoj tarcz i bro Ramwasa wyleciaa w powietrze. Ostrze Shemity
zagbio si w brzuchu bezbronnego dowdcy. W nastpnej chwili Johanan chwyci ciao
dostojnika i unisszy je nad gow, cisn o cian. Czaszka pka z guchym trzaskiem i mzg
rozprys si na murze.
Conan czujc dziwny chd, przypomnia sobie, kim by Ramwas. Ale nie zajmowa si tym
problemem, gdy dostrzeg moliwo wydostania si z puapki. Wikszo onierzy cofna si
ze strachu i zdumienia. Cymmerianin pocign ku sobie Daris. Ruszyli ku Johananowi. Dwch
mczyzn stojcych im na drodze powalili w okamgnieniu. Po chwili byli ju przy swym
towarzyszu. W jego oczach znw pojawio si czowieczestwo, a rany zaczy krwawi. Jego
kaftan przybiera szybko czerwon barw.
Uciekajcie wycharcza, wskazujc ciek midzy najbliszymi domami. Ja zatrzymam
ich tu jeszcze przez chwil.
Nie, bracie Belit zaprotestowa Conan. Zostaniemy z tob.
Shemita spojrza mu w oczy.
Ja jestem ju martwy. Pozwl mi umrze dla niej. Jeli zwyciysz i wrcisz do niej
powiedz jej e j kochaem.
Conan chwyci rk Johanana kurczowo zaciskajc miecz.
Powiem jej co wicej przyrzek powiem jej, e umare jako wolny czowiek.
O, tak. Wolny od tego ciaa. Nareszcie wyzwolony. Wszystkiego najlepszego, bracie.
Ta wymiana sw trwaa przez chwil, w czasie ktrej pozbawieni dowdcy Stygijczycy stali
zszokowani, przygldajc si swoim martwym lub niezdolnym do walki towarzyszom. Nikt nie
wyrzek ani sowa. Sycha byo tylko jki rannych. Potem jeden z onierzy, prawdopodobnie
podoficer, zacz krzycze. Wzywa do ataku, bi po twarzach, a zmusi ich w kocu do wzicia
si w gar.
Conan pocign paczc Daris w kierunku cieki. Johanan stan u jej wylotu.
No chodcie! szydzi. Chodcie, wy parszywe psy, a zrobimy z was sieczk. Jest nas
tylko troje przeciw wam wszystkim. No, co tak stoicie, dlaczego si ocigacie, wy stygijskie
kundle?!
Shemita stara si wbi w oszoomione umysy onierzy, e jego towarzysze s cigle wraz
z nim. Chcia za wszelk cen opni pocig.
Conan i Daris tymczasem biegli. Ostatnie sowa, jakie usyszeli z ust przyjaciela,
wypowiedziane byy po shemicku.
Ishtar, bogini, ktra zstpujesz do pieka po swoich wyznawcw, zaprowad mnie do
domu
Wska cieka wyprowadzia ich na ulic rwnie szerok jak Aleja Krlw. Naprzeciwko
wznosi si majestatyczny budynek ze wspania kolumnad, przylegajc do wielkiego placu.
W zasigu wzroku byo paru ludzi, jednak wszyscy nosili obrcze niewolnikw i nie omieliliby
si nikogo zaczepi, chyba eby im to polecono. Odgosy walki, rzecz niesychana w tej czci
miasta, musiay wyposzy wszystkich wolnych obywateli, ktrzy z pewnoci schronili si
w domach.
Nie mamy ani chwili do stracenia! rzuci Cymmerianin. Pogo wyruszy za nami
niebawem. Na pewno nie zdymy wydosta si z miasta. Musimy ukry si gdzie do witu.
O tej porze do Luxoru wjedaj wyadowane towarami karawany. W tym zamieszaniu bdziemy
mieli szans niepostrzeenie wylizgn si na zewntrz.
Daris krytycznym spojrzeniem obrzucia ich poplamione krwi ubrania.
Ale nie w tych strojach rzeka.
Do diaba, masz racj, powinnimy opatrzy rany, wymy si i upra te achy. Tylko jak
znale schronienie w nieznanym miecie, w ktrym za chwil wszyscy heroldzi bd trbi
o nas na rogach ulic i bez wtpienia wyznacz nagrod za kad wiadomo na nasz temat
Daris wzia go pod rami.
Myl zacza e powinnimy sprbowa przypomnie sobie wszystko, co mwi
Falco Nie, poczekaj, pozwl, abym ja sprbowaa sobie przypomnie. Nigdy dotd nie byam
tutaj, ale bd co bd Luxor to stolica Stygii i uczyam si o niej, kiedy byam dzieckiem.
Dziewczyna nerwowo zacisna palce.
Mam! wykrzykna. Po lewej stronie tego placu znajduje si wielka i synna witynia
Seta. Za ni jest ogrd w ksztacie labiryntu. Powinna by tam przynajmniej jedna fontanna. Poza
tym pod wityni jest mnstwo krypt i korytarzy. Komu przyjdzie do gowy szuka nas wanie
tam?
Conan zesztywnia. Przez moment chcia odrzuci ten pomys, lecz wkrtce na jego twarzy
pojawi si szeroki umiech.
Wspaniale! Skoro ju poyczylimy od Seta jego d, to nie powinien mie nic przeciwko
uyczeniu nam schronienia w swym przybytku. Prowad mnie tam.
Znw zaczli i tak, jak gdyby mieli tutaj do zaatwienia jakie interesy. Bro schowali pod
ubranie. Z oddali wci dochodziy odgosy bitwy, wiadczce o tym, e Johanan nie skoczy
jeszcze swej ostatniej walki. Minwszy rg jednego z budynkw, ujrzeli wysok na dziesi stp
cian, ktrej cegy tworzyy mozaik, wyobraajc atakujc kobr. Daris nie musiaa
wyjania Conanowi, e dotarli do wityni. Mozaika oraz kilka wie zwieczonych posgami
wy mwiy same za siebie.
Nikogo nie byo wida w pobliu, lecz nie mogo to trwa wiecznie.
Do gry, dziewczyno! powiedzia barbarzyca unoszc Daris. Gdy dziewczyna siedziaa
ju na szczycie muru, Conan podskoczy, uchwyci si krawdzi i po chwili by obok niej. Nie
marnujc czasu, zeskoczyli na ziemi.
Cymmerianin przygotowa si, by zabi kadego, kto przebywaby tutaj, jednak podobnie jak
z drugiej strony, wewntrz nie zobaczyli nikogo. Zreszt nic dziwnego, skoro ogrd by
rzeczywicie labiryntem. Palmy splatay tutaj swe licie z gaziami zwykych drzew,
ostrokrzewy rozdzielay pojedyncze cieki, cakowicie zasaniajc jedne przed drugimi. Cao
przykrywaa tumica dwiki pltanina lici, gazi i lian. Pomidzy pniami drzew piy si pdy
powoi obsypanych purpurowymi kwiatami. Sprawiay one ponure wraenie, jak gdyby z ich
rozchylonych kielichw wysczaa si subtelna trucizna. Nie byo sycha piewu ptakw,
w powietrzu rozlegao si tylko brzczenie skrzyde chrzszczy i much. Pajki tkay swe sieci,
powtarzajc bez przerwy ten sam wzr. Wszdzie wdroway niestrudzone mrwki.
Po kilkudziesiciu krokach marszu w tym gszczu Daris wzdrygna si i przytulia do
Conana.
Przepraszam wyszeptaa ale chyba nie miaam racji, prowadzc nas w to okropne
miejsce. Coraz bardziej si boj, e zabdzimy.
Nigdy nie bya w dungli, prawda? spyta obejmujc j agodnie. Ja ju nieraz
widziaem dungl i zapewniam ci, e to nie jest jeszcze najgorsze miejsce. Przynajmniej nie ma
tu papug. Tu gdzie musi by woda. Rozejrzyjmy si za czym do picia, bo jestem tak
spragniony, e wypibym Morze Vilayet.
Conan zdajc si na swj instynkt czowieka lasu, wkrtce odnalaz drog wiodc do
fontanny.
Woda wytryskiwaa z otworu w biaym kamieniu i spywaa przez pi obsydianowych
basenw do niewielkiego stawu, w ktrym pyway karpie. Conan chwyci za rk nachylajc
si ku basenowi Daris.
Uwaaj ostrzeg to moe by ze Styksu. Ostronie zanurzy do i sprbowa.
Woda bya przejrzysta i zimna. Bez wtpienia pochodzia z dobrej studni.
Pili i pili bez przerwy. Nastpnie rozebrali si, umyli i wyprali zakrwawione ubrania. Po tych
zabiegach skra na twarzy i piersiach Daris poczerwieniaa. Conan przypatrywa si dziewczynie
z zachwytem, podziwiajc jej naturalno.
Lepiej wysuszmy tutaj nasze ubrania i sami obeschnijmy, eby nie zostawi ladw.
Powiedziawszy to, Cymmerianin rozwiesi swe odzienie na lianach i zanurzy rce w stawie,
by zapa ryb. Zjad sw zdobycz na surowo, nie wiedzc kiedy nastpnym razem woy co do
ust.
Mamy szczcie, e aden ogrodnik jeszcze nas nie znalaz odezwa si koczc posiek.
Wkrtce ruszyli dalej, kierujc si ku przewitujcej pomidzy koronami drzew wityni.
Kluczyli wrd po wydeptywanych przej i gigantycznych pni. W kocu labirynt skoczy si.
Stanli przed pokryt ornamentami cian witego przybytku. Mur wzniesiono z ciemnych
granitowych bry, popstrzonych drobnymi hieroglifami. Wpatrujc si w gstniejcy mrok,
wzmocniony panujcym dookoa cieniem, Conan dostrzeg par wskich okien i kilka wej.
Wok panowaa cisza nie zmcona adnym dwikiem.
Wejcia byy w wikszoci pozamykane na kdki. Sprawdzajc po kolei wszystkie drzwi,
znalaz takie, ktre podday si naciskowi jego rki. Z wntrza powiao wilgoci i chodem.
W ciemnociach z trudem rozpozna schody. Obejrza si.
Przejcie do krypt szepn. Nie ma potrzeby ich zamyka. Kt, oprcz czarownikw,
miaby ochot tu wej?
Daris umiechna si.
My odpara krtko i bez wahania wkroczya w ciemno.
Conan pody za ni, zamykajc za sob wrota. Wyciosane w litej skale schody prowadziy
dalej, ni mona byo dostrzec w mdym wietle fosforyzujcych na cianach pleni. Mury
pokryway paskorzeby, przedstawiajce procesje, fragmenty tajemnych obrzdw, we oraz
ofiary z ludzi. Sufit by niski. Z tego powodu Cymmerianin i Tajka zmuszeni byli na kadym
kroku kania si wizerunkom Seta. W oczach Conana byskao szalestwo.
Johananie, bracie Belit wyszepta bezgonie powiniene zosta pomszczony.
W twoim imieniu zdepcz te wszystkie we.
Schody doprowadziy ich w kocu do sabo owietlonego kagankami korytarza, penego
tajemniczych cieni i echa. Jednostajno zowrogo wygldajcych cian urozmaicay pojawiajce
si sporadycznie drzwi. Pierwsze dwa wejcia wiody do komnat, w ktrych stay ogromne
sarkofagi. Conan zastanowi si, czy lece wewntrz mumie naleay do ludzkich istot. Za
trzecimi drzwiami zalaa ich powd wiata. Gdy oczy przywyky do blasku, ujrzeli pokj
wystrojony jak wntrze wityni. W odlegym kocu pomieszczenia sta otarz, owietlony
wielkimi oliwnymi lampami ze spiu. Za otarzem znajdowa si posg ogromnej kobry
z uniesionym bem i zimnymi oczyma przypatrujcymi si zowrogo wchodzcym. Na otarzu
sta krysztaowy puchar, wypeniony mlekiem. Po obydwu stronach, na cianach wisiay obrazy
w bogato zdobionych ramach, przedstawiajce ludzi z gowami wy.
Daris zbliya si do jednej ze cian, ogldajc wyryte tam hieroglify. Wprawdzie nie byo to
pismo Tajw, majce swe pocztki w alfabecie Hyborian, ale pismo stygijskie rwnie nie byo
jej obce.
Sanktuarium Seta W Masce O Jadowitych Zbach przetumaczya i dodaa od siebie:
To miejsce powicone jest temu, ktry posiada mnogie wcielenia. Mleko jest dla witej kobry,
znajdujcej si pewnie w pobliu. Moemy nie by tu sami. Conan rozejrza si wok siebie.
W tej lampie jest duo oleju owiadczy. Bdzie si palia spokojnie do jutra rana.
Mleko jest wiee. Wydaje mi si, e zakrystian zajmuje si mlekiem i olejem kadego ranka.
Bdziemy musieli ulotni si std przed jego nadejciem. A co si tyczy kobry, jeli tu si
pojawi, to tym gorzej dla niej
Conan wycign spod kaftana topr. Nastpnie chwyci zwisajce z sufitu aksamitne ptna,
jednym szarpniciem oderwa je od zaczepw i rozoy na pododze.
Zimno tu powiedzia ale c, mamy tu wiato, koce i mie towarzystwo przerwa
nagle. Ty paczesz, Daris Dlaczego?
Ja nie wiem, czy jestemy tu bezpieczni zaszlochaa ukrywajc twarz w doniach. To
chyba przez Johanana, dlatego, e umar w obcym kraju.
Wsta, aby j pocieszy. Dziewczyna wtulia gow w jego ramiona i kaa cicho. Conan za
gadzi jej wosy dokadnie tak samo jak Belit i mrucza uspokajajco.
Dziwisz si pewnie, jak mog artowa, kiedy brat mojej ukochanej ley martwy? Droga
Daris, pochodzisz z narodu wojownikw, wic z pewnoci to zrozumiesz. mier przychodzi do
nas, gdy zechce tego lepy los, a my mimo to spdzamy ycie albo w cigym strachu przed
nadchodzcym kocem, albo cieszc si wiatem, pki dane jest nam go oglda, a potem
opuszczamy go bez emocji. Johanan poleg w chwale i radoci. Zdy przed mierci zemci
si na swych wrogach oraz ocali ycie swych towarzyszy. Jeli to, w co wierzy, jest prawd,
w tym momencie spokojnie wsiad do rydwanu, zaprzonego w jednoroce, majce zawie go
przez cae krlestwo Ishtar do wiey, gdzie oczekuje go pikna kobieta, aby sta si matk jego
dzieci. Jeli nie, to ju o wszystkim zapomnia i spoczywa w pokoju. Chcia, abymy pamitali
o nim, Daris, lecz nie sdz, by chcia, abymy go opakiwali.
Dziewczyna uniosa gow, spojrzaa mu w oczy i westchna:
Conan, u bram piekie otwierasz przede mn serce.
I wanie w tym momencie, w tym miejscu, przed otarzem Seta zaczli si namitnie
caowa. Potem Daris wyszeptaa:
Och, ukochany, nale do ciebie, we mnie
Conan odsun si. Dziewczyna spojrzaa na niego ze zdumieniem.
Mylaam poczerwieniaa nagle. Kocham ci, Conan.
I ja bardzo ci lubi odpar. Tak bardzo, e nie chc czy si z tob, wiedzc, e bd
musia ci opuci, gdy wrc do Belit.
Ona to zrozumie!
Cymmerianin umiechn si z przeksem.
Zrozumie to nazbyt dobrze. Ona wszystko zrozumie i tak samo zdradzi mnie z ktrym ze
swoich piratw. Bd moj siostr, Daris, a ja bd ci szanowa.
Dziewczyna znw zakaa, lecz trwao to tylko chwil. Conan agodnie j uspokoi. Duo
wysiku kosztowao go, aby oprze si narastajcej pokusie.

Skrzydlata d opucia miejsce postoju i majestatycznie ruszya w kierunku Styksu. Nie
byo adnego powodu, aby si duej ukrywa.
Daris staa na pokadzie i patrzya przed siebie. Wiatr rozwiewa jej kruczoczarne wosy
i przyciska do ciaa tunik, zaznaczajc kad wypuko jej figury. Twarz dziewczyny bya
jednak smutna, bez cienia tryumfu. Stojcy na rufie Falco sterowa odzi, a siedzcy obok niego
Conan koczy opowie o wydarzeniach w Luxorze.
Tak wic, na krtko przed wschodem soca, wyruszylimy na owy. Niemal
natychmiast natknlimy si na akolit. Zabiem go, cignem z niego ubranie, a ciao
wrzuciem do wychodka. Oczywicie, jego szaty byy dla mnie o wiele za mae i miaem nie
ogolon gow, ale naoyem kaptur i jako to byo. Pniej spotkalimy niewolnika.
Oguszyem tego biednego gupca i zakneblowaem jego wasn tunik, a Daris daem jego
paszcz. Wyszlimy ze wityni przez gwne drzwi i ruszylimy do bramy. Nikomu o tej porze
nie przyszo do gowy zaczepi dwch pracownikw wityni zdajcych ku swym
obowizkom i w ten sposb nasza trjka pynie teraz do Tai.
W oczach modzieca zabys szczery podziw.
Jeszcze nigdy taki wojownik, jak ty, nie stpa po ziemi powiedzia. Ktrego dnia,
Conanie, wywalczysz dla siebie krlestwo, ale najpierw ocal mnie i j.
By moe rzek barbarzyca. Zanim jednak speni si twoje yczenia, moemy nie raz
i nie dwa walczy o swoje ycie.
Ophiryjczyk przyjrza mu si bacznie.
Masz racj owiadczy. Nasz plan nie powid si, a na dodatek stracilimy Johanana,
chocia to, co si zdarzyo, byo bliskie jego marze. Wy po raz drugi zakpilicie z Seta i to
w jego wasnym domu, a teraz znw jestecie wolni. W jego gosie zabrzmia niepokj.
Wygldacie z Daris na bardziej ponurych, ni naleaoby si spodziewa. Czyby zdarzyo si
jeszcze co, o czym mi nie powiedzielicie?
Rozmawialimy troch o naszych sprawach, nie majcych nic wsplnego z reszt wydarze
odpar chodno Cymmerianin. Posuchaj mnie, chopcze. Czeka nas wiele dni i nocy wsplnej
podry. Jeste mody i niewyyty, a ona to widzi i moe to j drani. Prosz, nie zwracaj uwagi
na jej nastroje i humory. Powinnimy odwie j do domu z honorem.
Och, oczywicie, oczywicie. Entuzjazm Falco zmieni si nagle w rozmarzenie. Mam
przecie swoj Senufer. Wkrtce nadejdzie dzie, kiedy znowu bdziemy razem.
Conan obrzuci go srogim spojrzeniem, ale nie wyrzek ani sowa.
Wysoko nad odzi kry orze, poyskujc odbitym od soca zotem.
14
Wdrowcy w Tai

Kiedy uciekinierzy dotarli do ujcia Helu, ksiyc by w nowiu i na niebie byskay tysice
gwiazd. Hel pyn wawiej i goniej ni Styks, do ktrego wpada. Na wschodzie i pnocy
krloway suche stepy, zamieszkane przez plemiona nomadw. Na zachodzie wznosiy si gry.
To tam leaa Taj. Wanie to miejsce, zaczynajce si od gr srebrnoszarych w wietle gwiazd,
do majaczcych ciemn plam na horyzoncie wzgrz, Stygijczycy nazywali sw zbuntowan
prowincj. W pobliu ujcia rzeki podrnicy dostrzegli biae mury maego miasteczka Seyan.
Polecimy tam, wzdu tych uprawnych tarasw powiedziaa Daris, wskazujc rk.
Znam grot, w ktrej bdziemy mogli ukry d. Stamtd jest niedaleko do Thuranu. Jeli nie
ma tam teraz mojego ojca, to na pewno wkrtce przybdzie. Na czas oczekiwania kapani Mitry
udziel nam schronienia.
Zapa przebijajcy z jej gosu ucieszy Conana. Podczas podry dziewczyna mwia
niewiele, jakby baa si, e moe powiedzie co gupiego. Dla obydwu towarzyszy podry bya
mia, uprzejma, nie pakaa, ale dobry nastrj panujcy na odzi w drodze do Luxor min
bezpowrotnie.
Kiedy przepynli nad mostem przez Hel, Cymmerianin zacz sterowa odzi. Falco
siedzia na dziobie i obserwowa okolic. Hel by rwc rzek. Na powierzchni wody raz po raz
pojawiay si wielkie wiry.
Nagle byskajce nad kul magiczne pomienie przygasy. Statek zacz wytraca prdko,
a jego skrzyda zoyy si. Wkrtce opadli na wod i zaczli cofa si razem z prdem. Kiedy
spynli do ujcia, d znw odzyskaa sw moc.
C jest, do diaba! zakl Conan. Czyby to byy czary?
Zacisn zby i ponownie wymwi zaklcie. d zwalniaa.
Na rufie zjawi si zaniepokojony Falco.
Obawiam si, e ta krypa nie zamierza opuci waciwej Stygii powiedzia. Wyglda
na to, e czerpie sw si ze Styksu. Nad inn rzek najwyraniej nie da si lecie.
Conan skin gow.
To ma sens odpar. Dobrze, e nie prbowalimy wylecie tym nad otwarte morze. C
wic teraz zrobimy?
Sprbuj doprowadzi t d pi mil na poudnie rzeka Daris. Przypomniaam sobie
jeszcze jedno miejsce, gdzie mona j ukry, ale tylko w nocy, gdy nikt nie kreci si w pobliu.
Co prawda, bdziemy musieli pokona znacznie wikszy kawaek drogi piechot, jednak sdz,
e damy sobie z tym rad.
Mczyni zgodzili si. Seyan pozostao za nimi.
Kryjwka Daris okazaa si du jaskini w urwistym brzegu. Grota bya na tyle obszerna, e
mona w niej byo dokona podstawowych manewrw i tak duga, e d bya niewidoczna
z rzeki. Uciekinierzy postanowili spdzi tu reszt nocy.
O wicie wspili si na szczyt wzniesienia. Z zapasw zgromadzonych w odzi wybrali
najpotrzebniejsze rzeczy. Kady z nich wzi nowe ubranie, koc, zapas ywnoci i worki na
wod. Ich racje ywnociowe miay wystarczy na par dni, w skrzanych workach za powinna
zmieci si odpowiednia ilo wody ze rde i strumieni, ktre obiecaa znale Daris. Oprcz
noy kady dwiga bro. Conan swj topr, najciszy or, jaki tu znalaz, Falco zakrzywion
szabl i niewielk, okrg tarcz, a Daris uk, koczan peen strza i nieodczny rzemie.
Przez cay dzie szli na zachd. Rwny pocztkowo teren pors szybko garbami pagrkw
i wzgrz. Na horyzoncie wznosiy si owiane niebieskaw mgiek gry, z widocznymi nawet
z tej odlegoci stromymi urwiskami, dolinami, strzelistymi turniami i piaryskami. Bya to
surowa kraina, sucha i niemal pozbawiona drzew. Jedyn rolinno stanowiy skarowaciae
akacje, krzaki oraz wysoka trawa falujca na wietrze i kujca nogi ostrymi, twardymi odygami.
Wia silny wiatr. Krysztaowo czyste powietrze pozwalao siga wzrokiem na wiele mil.
Pachniao sianem. Czasami wdrowcy mijali kamienne szaasy, widzieli lady byda, jednak nie
spotkali nigdzie ani jednego pasterza. Dzikie zwierzta rnie reagoway na ich widok:
przypatryway im si z ciekawoci lub uciekay. Spotkali wiele gatunkw antylop, yraf, zebry,
pawiany, lwy. W powietrzu taczyy motyle, przelatyway ziby, kuropatwy, urawie, czasami
mona byo dostrzec krce spy. Wysoko w grze, dokadnie nad nimi kry majestatycznie
samotny orze.
W miar jak posuwali si do przodu, Daris wydawaa si coraz szczliwsza.
To mj kraj! wykrzykna. Urodziam si wrd tych sigajcych nieba urwisk, nale
do tych, ktrzy przemierzaj tamte podniebne cieki! Wrciam do domu!
Conan milcza. By dzieckiem pnocnej Cymmerii, nienych pagrkw, mrocznych lasw,
chodnych deszczy i wieccego krtko soca. Chocia nie mg tam wrci, chocia ten surowy
krajobraz pasowa nieco do tamtego, wiedzia, e nie wytrzyma dugo w tej suchej, skpanej
w blasku soca krainie. Chyba e tu spoczn moje koci pomyla kwano.

Kopoty zaczy si nastpnego dnia wieczorem.
Wszystko stao si nagle. Gdy znaleli si na wysokim, skalistym pagrku, ktry
wykorzystali jako punkt obserwacyjny, Daris poprowadzia ich w kierunku widocznego std
strumienia. Ich twarze owietlay rowe promienie zachodzcego soca, na stoki wzgrz kady
si ich dugie cienie. Droga bya stroma i opadaa ku wielkiemu wwozowi. Strumyk pyn
wartko, z charakterystycznym pluskiem. Okoliczne kamienie byy wygadzone przez wod.
Wok niewielkiej zatoczki bujnie zieleniy si trawy, zioa, sitowie i karowate drzewka. Cao
emanowaa niezwykym spokojem.
Sta! zawoa niespodziewanie Conan.
Jego spojrzenie powdrowao w gr strumienia. Tam, niedaleko pyncej wody, przy
poncym ognisku siedziao okoo czterdziestu ludzi. Pomidzy acymi nieco dalej muami
walao si mnstwo paczek i pakunkw. Obz otaczay zasieki z ciernistych krzakw. Mczyni
ubrani byli w stare achmany lub krtkie spdniczki z trawy. Wszyscy naleeli bez wtpienia do
jednego plemienia i nie byli Tajami. Uciekinierzy mieli przed sob czystej krwi Murzynw.
Wdrowcy z Keshan? zdziwia si Daris i wytya wzrok, usiujc dojrze wicej
szczegw. Nie, to chyba nie oni dodaa po chwili.
Wygldaj jak mieszkacy poudniowego wybrzea Kush odezwa si Cymmerianin.
Co mogo przygna ich tak daleko od domu?
Tamci te ich dostrzegli. W obozie powstao zamieszanie. Mczyni chwycili wcznie
i owalne tarcze. Przeskakujc przez kolczasty ywopot ruszyli w d, chcc najwyraniej
otoczy trjk wdrowcw. Ich intencje byy jasne.
Nie podoba mi si to mrukn Conan.
Nie moesz wini ich za to, e nas podejrzewaj wtrci si Falco.
Pewnie, e nie. Sprbujemy zawrze z nimi pokj, ale bdcie gotowi do walki
powiedzia barbarzyca i rozoy szeroko ramiona. Jestemy przyjacimi zawoa po
stygijsku.
Czowiek, bdcy najwyraniej dowdc oddziau, zatrzyma sw grup i wysun si przed
lini tarcz. W odrnieniu od innych, modych i szczupych, by otyym, siwym starcem,
ubranym w weniany kaftan i sporzdzon z lamparciej skry spdniczk. Grube ramiona zdobiy
mosine bransolety, pod podwjnym podbrdkiem za zwisa zoty naszyjnik.
Kto wy? zapyta.
Kaleczcy zgoski akcent wiadczy dobitnie o jego miernej znajomoci stygijskiego.
Skd wy? Po co? powtrzy.
Chcemy tdy przej odpar Conan. Teraz.
Ledwie skoczy, wrd wojownikw rozleg si pomruk i wrogie okrzyki. Wdz milcza
przez chwil, a potem gono si rozemia i wyda ludziom rozkazy w swoim narzeczu.
Czarnoskrzy przygotowali bro. Poowa z nich rozbiega si w dwch kierunkach, otaczajc
pkolem barbarzyc i jego przyjaci. Reszta podesza par krokw.
Wy rzuci bro! odezwa si dowdca. My by mili i was nie zabi.
Nie warkn Conan. Wy nas nie zabijecie, tylko zaprowadzicie na targ niewolnikw.
A Daris W tym momencie wycign topr. Jego gos stwardnia. Lepiej bdzie, jeli tego
nie sprbujecie.
Mimo hardych sw w gbi duszy pomyla, e to koniec. To byo gorzkie rozczarowanie:
by zniszczonym i zabitym przez lepy traf, ale czeg innego mg oczekiwa onierz. Zbliy
swe wargi do ucha Daris i wyszepta:
Cokolwiek si stanie, nie dostan ci ywcem, przysigam.
Dziewczyna nie patrzc na tamtych, signa po strza.
Dzikuj ci, najdroszy. Jeli moim ostatnim pocaunkiem bdzie chodny dotyk twego
topora, przyjm go z mioci. Moe spotkamy si znw w krlestwie Mitry.
Nie wierzy w to, ale jej spokj udzieli si take jemu. Umiechn si i przygotowa do
walki.
Ys a a h ! wrzasn nagle Falco i ruszy do ataku.
Conan chwyci go za konierz i brutalnie przytrzyma.
Nie tak, ty gupcze! sykn. Walczmy rami przy ramieniu. W ten sposb zabijemy ich
najwicej.
Daris trafia dwch lub trzech Murzynw, jednak inni zasonili si szczelnie tarczami. Kiedy
napastnicy podeszli bliej, dziewczyna odrzucia uk, wycigajc pasek i sztylet. Krzywa szabla
Falco sterczaa wyzywajco, Conan sta, umiechajc si zowieszczo.
Zbliy si do nich pierwszy czarnoskry, unoszc do gry drewnian maczug.
Cymmerianin ci toporem, rozbijajc obit skr drewnian tarcz i trafiajc Murzyna w szyj.
Trysna krew, odcita gowa potoczya si w bok, a bezwadny korpus run na ziemi.
Belit! Belit! wrzasn Conan, wycigajc oszczep z zacinitej pici trupa. Ktem oka
dostrzeg Daris, wbijajc swj sztylet w czyje rami, i Falco, tncego po osonitych nogach
dwch napastnikw za jednym zamachem. Nagle barbarzyca przypomnia sobie wojenne
zawoanie Subw i rykn na cay gos:
Wa k o n g a mu t u s i ! Belit! Belit!
Na ten dwik dowdca atakujcej grupy zawy dziko i cofn si. Syszc to jego ludzie
postpili podobnie. Z lecym u stp bezgowym zezwokiem i ociekajcym krwi toporem
w rku, Conan pomyla, e jego nika nadzieja staa si rzeczywistoci. Co prawda on i jego
towarzysze byli nadal otoczeni przez uzbrojonych mczyzn, ale wojownicy stali w bezpiecznej
odlegoci trzech, czterech krokw od nich. By moe wdz zdecydowa, e trzech niewolnikw
nie jest wartych tak wysokiej ceny, jak by musia zapaci, i za chwil puci swe niedosze
ofiary wolno. Otyy Murzyn zbliy si do Conana, bekoczc kilka niezrozumiaych sw.
Nie znam tego jzyka odpar spokojnie Cymmerianin.
A ten znasz? spyta obcy w slangu ludzi morza.
Serce barbarzycy zaczo bi szybciej.
Tak, znam odpar. Zapomnijmy o tym, co zdarzyo si przed chwil, i rozstamy si
w pokoju.
Wypowiedziae imi mwi wolno czarnoskry i par sw po subijsku. Czy
wiesz, co znacz te sowa?
Nie.
Grubas zachichota, a potem na jego twarzy pojawi si szeroki umiech.
Przetumaczybym to jako: Niech bdzie przeklta mier. Ale wypowiedziae jeszcze
imi. Powtrz je i powiedz, kto je nosi.
Conan odruchowo napi wszystkie minie, jakby mia zamiar zaatakowa, lecz opanowa
si w por wiedzc, e w tej sytuacji moe pomc jedynie dobra wola.
Gdy znw si odezwa, w jego sowach dwiczaa duma.
Wymwiem imi Belit, poniewa jestem jej mczyzn. To crka Hoakiego Shemity,
ktrego Subowie tytuuj Bangulu.
Na twarzy wodza odmalowaa si groza pomieszana z radoci.
Ja jestem Sakumbe. Znaem Bangulu wiele lat, a ma Belit trzymaem na kolanach!
Witajcie! Witajcie!
Murzyn odrzuci wczni i zamkn Conana w silnym, przyjacielskim ucisku.

Niezliczone gwiazdy Tai wieciy dumnie nad ich gowami. Wysoko w gr wystrzeliy
jzyki ognia. Czerwone i te pomienie owietliy ca okolic i siedzcych wok ogniska
mczyzn.
Subowie nie przejmowali si zabitymi i ranami, ktre zadali im uciekinierzy. Ofiarowali im
schronienie, jedzenie i kwane wino. Czarnoskrzy skupili si dookoa swych goci, suchajc ich
opowieci, chocia nikt prcz wodza nie zna gwary eglarzy.
Sakumbe od czasu do czasu zdawa im relacj z tego, co mwiono, a sdzc po twarzach
suchaczy, robi to w stylu o wiele bardziej kwiecistym, ni sam usysza.
O tak rozpocz z kolei sw opowie wdz od czasu, gdy dotarli do nas
Stygijczycy, zaczy si dla nas ze dni. Bylimy sabi, wic raz za razem padalimy ofiar
napadw silniejszych ssiadw. Belit i jej marynarze mieli dobry pomys: przywieli z dalekiego
Poudnia najemnych onierzy, majcych wspiera nasze siy. Mimo to w dalszym cigu bylimy
tylko duchem narodu, pamitajcego dni Bangulu. Ja, ktry miaem mnstwo krw, osw i wiele
on, staem si biednym wygnacem, zmuszonym do ycia takiego jak widzicie.
Mylaem nawet cign o przyczeniu si do Belit, ale wci pamitaem o swych
skonnociach do choroby morskiej. Nie majc innego wyjcia, zebraem tych paru chopcw
i zamienilimy si w kupcw. Na wybrzeu zaadowalimy na wozy duo soli i innych
nadmorskich dbr, wymieniajc to w gbi ldu na ko soniow, ozdoby, rzadkie drewno i tym
podobne. W Keshan udao nam si wyhandlowa nieco metalowych przedmiotw, biuterii,
maci, korzeni i muw.
Sakumbe ykn potn porcj wina, otar usta i mwi dalej.
Potem zabraem swych ludzi tutaj, w gry, gdy jak gosz plotki, Stygia ma
z poudniowowschodni prowincj kopoty, ktre mog da biednym ludziom zarobek
Niewolnicy przerwa mu Conan.
A dlaczego nie, skoro taka szansa pcha si sama w rce? odpowiedzia nie zbity z tropu
Murzyn. Podczas naszej podry czsto kupowalimy niewolnikw i drzewo, aby potem
korzystnie ich sprzeda. Ale w tej krainie Stygijczycy nie maj silnej wadzy nad handlem i nad
wszystkim innym, wic bojc si napaci, wdrowalimy tylko przez nie zamieszkane tereny. Nie
moesz zatem wini mnie, e chcielimy pojma trjk modych ludzi i zawie ich na targ. Och,
jake rad jestem ze swej pomyki! klepn Cymmerianina po plecach. Kady przyjaciel Belit
jest moim przyjacielem. Ale, ale, powiedziae, e jeste jej mem, tak? No, no, gdybym nie by
czym w rodzaju wuja tej kochanej dziewczyny, mgbym ci pozazdroci.
Lepiej wrcie do Keshan powiedzia wodzowi barbarzyca. Ten kraj jest w bardzo
cikim pooeniu i to nie tylko dziki tyranii oraz wojnie, ale take z powodu czarw.
Co? zaniepokoi si Sakumbe.
Syszae m opowie. Nie sdz, eby czarownicy zaprzestali swoich sztuczek.
Czarnoskry wdz zachmurzy si.
Pozwl mi zasign rady powiedzia i zwrci si do siedzcego naprzeciw niego
mczyzny, ktry by duo modszy od wodza, ale jednoczenie starszy od reszty oddziau. Jego
oblicze byo ponure, a niebieskie oczy spoglday pospnie i chodno.
Gonga jest szamanem wyjani Sakumbe. Oczywicie, nie tak potnym jak Kemoke,
jego nauczyciel, bowiem nikt nie jest tak mdry jak on. Jak do tej pory Gonga zdoby tylko cz
potrzebnej wiedzy. Jednak w plemieniu nie byo nikogo, kto byby w odpowiednim wieku
i ukoczy wszystkie nauki, a ja chciaem mie ze sob kogo znajcego si cho troch na magii
i czarach. Pozwl mi zada mu par pyta.
W czasie gdy paday wypowiadane po subijsku sowa, Conan przyciszonym gosem
opowiada Daris i Falco wszystko, co sam usysza.
Mam pewien pomys zakoczy. Jeli udaoby si pozyska tego grubasa, mgby by
uyteczny dla nas. Sprbujemy?
Dziewczyna skina gow.
Czemu nie? powiedziaa. Mj ojciec potrzebuje kadej wczni.
Poza tym wtrci si Falco z przejciem to byoby wspaniale, gdybymy my, trzej
zbiegowie, powrcili na czele tych czarnych diabw.
Gonga powiedzia, e nie moe uczyni nic przeciw mocy czarownikw Czarnego
Piercienia odezwa si Sakumbe. Tego nawet Kemoke nie potrafi. Gonga zna si tylko na
niszych rodzajach magii, ktre przyjlimy od Kushitw. Jego specjalno to magia ciaa. Przed
tym nas wanie ostrzega.
Co to jest? spyta Conan.
Zwracaj zawsze uwag na to, co jest twoim ciaem, a co moe wpa w rce wroga, to
znaczy: obcite paznokcie, wosy, lina, krew, pot, cokolwiek. Jeli twj wrg zna odpowiednie
zaklcie, moe przyprawi ci wtedy o mier. Przypomnij sobie, czy co z tych rzeczy maj
twoi przeciwnicy, a Gonga odwrci czar. Jeli nie, to daj mu par prbek, a wykorzysta je do
tego, aby zabezpieczy ci przed tym. Conan wzruszy ramionami i powtrzy to wszystko Falco,
dodajc:
Uwaaj na to, co moe by trucizn. Najgorszym jej rodzajem jest obawa, bo moe
w jednej chwili uczyni z mczyzny pochlipujcego tchrza. Cokolwiek bymy zrobili i tak
kiedy wpadniemy w jak puapk i zabierze nas mier. Ja wol spotka j z mieczem w rku,
ni z drcym sercem oczekiwa jej kadego dnia w ku z gow ukryt pod kocem.
Obiecuj da zna o wszystkich czarach, jakie zauwa barbarzyca zwrci si do
Sakumbe. Do tej pory udawao si nam unikn zych mocy, a nawet ucieralimy im nosa
i wystawialimy je na pomiewisko. Ty te nie wygldasz na tchrza. Co by powiedzia na
przymierze z nami? Tak, czy inaczej, mam zamiar dotrze w kocu do morza i do Belit. Tam,
gdzie zmierzamy, znajdziecie mnstwo Stygijczykw, ktrych bdziecie mogli ograbi.
Nie zawr z wami przymierza teraz odpar po krtkim namyle wdz. Ale zgoda,
dlaczego nie mielibymy obejrze sobie kawaka wiata i zdoby nieco towaru? Przecie po to
przyjechalimy w te gry. Zgadza si? Zgadza! Bardzo dobrze! Ho, ho! Wycieczka po Stygii!
Zobaczymy staroytne zabytki! Odwiedzimy wszystkie kramy! Same interesy! Ho, ho!

W dwa dni pniej Conan i jego powikszona druyna dotarli na wyyn Thuran. Zza
ogromnych waw wybiegli ku nim onierze, gotowi do walki. Kiedy jednak niektrzy z nich
rozpoznali Daris, rozlegy si radosne okrzyki. Rwne szeregi rozsypay si na pojedynczych
onierzy, w gr poleciay hemy, zaopotay radonie chorgwie. Ponad trawiastymi zboczami,
obozem i zagrodami growaa owietlona zachodzcym socem witynia Mitry.
Mj ojciec jest tutaj powiedziaa Daris. Kroczya teraz otoczona aureol sawy. To
wanie jest zgromadzona przez niego armia. Widzisz tylko jej cz, gdy reszta jest
rozproszona midzy wzgrzami, aby mie odpowiedni ilo wody i poywienia. Wystarczy
zad w rg, aby zebra j w cigu godziny. Stoczyli ostatnio wspania bitw ze Stygijczykami,
ktrzy szli w kierunku tego witego miejsca. Och, Conan!
W niewinnej radoci dziewczyna rzucia mu si na szyj. Po chwili, opanowawszy si,
pucia go. Na jej twarzy pojawi si bl.
Krok po kroku wspinali si do gry. W drzwiach wityni ukaza si nagle wysoki, siwy
mczyzna. Conan wiedzia, e to musi by Ausar. Daris utona w ramionach ojca.
15
Topr i orze

W wielkim namiocie ustawionym w pobliu ruin paliy si lampy owietlajce twarze dwch
rozmawiajcych ze sob mczyzn. Jasne pomyki odbijay si od ostrzy lecych przy
rozmwcach broni oraz na okuciach rogw z winem, ktre mczyni trzymali w doniach.
Wejcie byo uchylone, odsaniajc widok na niebo i zbocza gr usiane plamkami ognisk.
Wydawao si, e to gwiazdy odbijaj si na ziemi. Lekki wiatr przynosi ze sob zapach dymu
i gwar odlegych gosw. Gdzie w dali sycha byo czasami ryk lwa.
Do namiotu wszed trzeci mczyzna. Ausar wsta, a Conan poszed za jego przykadem.
Nowo przybyy by starym mczyzn niskiego wzrostu i o ciemnej skrze. Jego ubir stanowia
wywiechtana niebieska toga.
Bd pozdrowiony, Parasanie, najwyszy kapanie Mitry odezwa si Ausar. Mielimy
nadziej, e przyjdziesz nieco wczeniej.
Mczyzna umiechn si i usiad. Ausar nala mu wina, ale nie do rogu, ktry wystarcza
zwykym wojownikom, lecz do krysztaowego kielicha pamitajcego zapewne bardzo dawne
czasy.
Przypuszczam, e omwilicie ju wiele spraw powiedzia Parasan.
Tak, panie przytakn Cymmerianin. Czy chcesz wiedzie, o czym mwilimy?
Myl, e drobiazgi mog zaczeka rzek starzec. Mam nadziej, i pomylelicie ju
o wszystkich sprawach, ktre nie s wieczne, czy tak?
Ausar zachmurzy si.
Mam wobec Conana wielki dug powiedzia powoli. On uwolni Daris i przyprowadzi
j tutaj. Rozmawialimy gwnie o jego podry i mojej wojnie.
Barbarzyca chcia co powiedzie, lecz Parasan unis do.
Nie ma potrzeby mwi tego, czego mog si domyli rzek kapan. Pozwl Daris
znale ukojenie. Bez niej Conan nigdy by tutaj nie przyby. Takie byo jej przeznaczenie, Ausar.
Conana ogarn nagy chd. Nie mia pojcia, o czym rozmawiali mczyni, ale czu, e
gdyby zrozumia, to nie spodobaoby mu si to. Poruszy si na swym siedzeniu i powiedzia:
Co masz na myli, panie? Mwiem ju mojemu gospodarzowi, w jaki sposb
wykorzystaem nadarzajc si okazj. ycz waszemu ludowi tego co najlepsze, by moe bd
jeszcze mg zrobi dla was co, za co spodziewamy si otrzyma par niezbdnych dla mnie
rzeczy, ale nie zmieniem swego zamiaru powrotu do mojej Belit najszybciej, jak to bdzie
moliwe.
Conan zamilk napotkawszy mdre oczy Parasana.
Czyby rzeczywicie wierzy, e wszystko, co wydarzyo si do tej pory to przypadek,
Conanie? przerwa cisz kapan. Ja wiem lepiej, chocia nawet nie syszaem twojej
opowieci. Zatem wysuchaj mnie. Dwaj bogowie walcz ze sob, my za, zwykli miertelnicy,
nie jestemy jedynie narzdziami w ich rkach. To wanie my, dziki naszym wysikom,
musimy wygra albo przegra. To, czy wiat bdzie byszcza wolnoci i pokojem pod okiem
Mitry lub czy W zaleje go swym jadem w postaci czarownikw i wiedm, zaley wanie od tej
prby.
Barbarzyca chcia zaprotestowa, lecz Parasan nie da mu doj do sowa.
Ostatnimi czasy cign duo si modliem, skadaem Mitrze ofiary i czekaem na
znak. Bg przemwi do mnie w snach i wizjach. Ich znaczenie do dzi byo dla mnie tajemnic,
ale tu po twoim przybyciu, kiedy staem przed otarzem, wpadem w trans i wszystko
zrozumiaem. Nie mam ju adnych wtpliwoci. Ty jeste tym, ktry powinien dwign Topr
Varanghi.
Kapan uroczystymi sowami opowiedzia wojownikowi prastar legend.
Nie wyszepta Conan na koniec. Ja jestem tylko zwykym wdrowcem, barbarzyskim
awanturnikiem. Byem zodziejem, bandyt i piratem
Ale wkrtce nadejdzie dzie przerwa mu Parasan w ktrym zostaniesz krlem.
Dlaczego miertelnicy nie mogliby si myli? Proroctwo mwi, e Topr dwiga bdzie
mieszkaniec Pnocy, a nie aden wity.
Na twarzy Ausara pojawio si podniecenie.
Czarownicy z Khemi wtrci szybko musieli mie jaki powd, aby ba si
Conana. By moe Set ostrzeg ich przed nim, w ten sam sposb, w jaki Mitra objawi to tobie?
Dlaczego te diaby miayby si zajmowa zwykym piratem?
Kapan przytakn skinieniem siwej gowy.
Racja. Tak musiao by. Zreszt, chocia sam nie jestem magiem, czuj, jak wok nas
gromadz si jakie ze siy. Starzec wsta ze swego miejsca. Ale my je pokonamy. Musimy.
Conanie, poddaj si swemu przeznaczeniu. To twoja jedyna droga.
Cymmerianin zagryz wargi. Myla, e po przyprowadzeniu Daris do domu wsidzie na
skrzydlat d, poleci wzdu Styksu do morza, tam odnajdzie sw dk i wrci do Belit.
A teraz nie mg tego zrobi, gdy czu si zwizany dan Daris obietnic. Oprcz tego
przysig w imieniu Johanana, ktremu winien by ycie, e zdepcze Wa, a co mgby zrobi
sam z niewielk garstk piratw?
To co teraz powiem odezwa si cicho Parasan. nie jest grob, ale przysigam na
najwysze witoci, e jeli kami, niech Mitra o mnie zapomni. Ten, ktry uchyla si przed
spenieniem cicego na nim przeznaczenia, bdzie przeklty i ju nigdy nie pozna, co znaczy:
honor, rado i mio. Jeli nasze przedsiwzicie upadnie, ty, Conanie, moesz umrze tu,
w obcym ci kraju, a jeli nie, to wtedy po pewnym czasie, ktry okrel bogowie, znw spotkasz
sw ukochan.
Ausar przysuchiwa si rozmowie drc z napicia.
Gdzie jest ta bro? rzek Conan. Kade sowo brzmiao niczym cicie noa.
Czy bdziesz j dziery? spyta Parasan.
Bd! Na Croma, bd!
Ausar odetchn z ulg. Parasan spokojnie pokiwa gow i zacz mwi:
A teraz wysuchaj tego, co od stuleci z pokolenia na pokolenie przekazujemy sobie my,
kapani Mitry w Tai. Kiedy pad ostatni z krlw, ten, ktry po nim nastpi, by Prorokiem. w
wity m owin boski or w swj paszcz i zabra go ze sob. Czowiek ten dobrze wiedzia,
e Stygijczycy w poszukiwaniu tej broni przetrzsn ca Taj od koca do koca, wic musia
ukry ten przedmiot tam, gdzie nikt nie bdzie go szuka.
Dlaczego aden z czarownikw nie wyledzi dotd tego miejsca? przerwa mu
Cymmerianin. Jeli Topr jest darem niebios, powinno si go atwo odszuka na ziemi.
Topr jest zabezpieczony przed wszystkimi rodzajami czarw. Jeli jaki mag odnajdzie
Topr i zechce go wydoby, jego wasna moc zwrci si przeciwko niemu i zabije go. Podobnie
kady miertelnik zostanie zniszczony przez siy otaczajce bro. Dlatego dotd aden czowiek
nie omieli si zaryzykowa i pj do owego tajemnego miejsca.
Starzec zawiesi na chwil gos.
Bo To p r l e y w Pt e i o n i e .
Ausar westchn.
Prorok wchodzc do tego miejsca, poderwa wszystkie duchy i demony cign kapan.
Wiedz, Conanie, e Pteion to prastare, zrujnowane miasto na wschodzie Stygii, tu przy granicy
z Taj. Kroniki podaj, i zostao ono zaoone przez krla Acheronu tysice lat temu, ale
legenda twierdzi, e oni to miasto tylko odziedziczyli, prawdziwymi budowniczymi za byli
prehistoryczni ludziewe z Valusii. Przez wiele tysicleci znajdowao si tam sanktuarium
czarnej magii. Std wszyscy boj si tego miejsca. Za czasw Sidmej Dynastii na te tereny
wtargna pustynia, zmuszajc czarownikw do opuszczenia miasta. Wtedy wanie przenieli
sw siedzib do Khemi. Pozostawione samym sobie ohydne istnienia zaczy wie wolny ywot,
co trwa do dzi. aden czowiek nie omieli si tam zbliy.
Conan wzdrygn si. Po caym ciele spyn mu pot. Jego zapa osab.
Powtarzam, aden diabe nie moe zawadn Toporem, ktry Varanghi dosta od samej
Mitry. Tylko nieliczni ludzie mog wej tam za dnia i wynie wit bro. Jeli nie s
witymi, tak jak Prorok, musz otrzyma bogosawiestwo, ktre uczyni ich serca i myli
odpornymi na atakujce zewszd ze moce. Tak, myl, e to ty wyniesiesz stamtd Topr.
A potem? spyta barbarzyca niepewnym gosem.
Potem poprowadzisz wojska Tai do zwycistwa odpar Parasan i niespodziewanie si
rozemia. Szczegy pozostawiam onierzom.
Przez nastpn godzin Conan ustala z Ausarem plany na najblisze dni. Starzec
przysuchiwa im si uwanie, od czasu do czasu rzucajc jak uwag.
W siodle, na najszybszych rumakach podr z Thuran do Pteionu trwaa okoo tygodnia.
Razem z Conanem i jego przewodnikiem miaa wyruszy setka onierzy zdolnych do stawienia
czoa kadej moliwej do przewidzenia przeciwnoci. W tym samym czasie Ausar zbierze
wszystkie swoje siy i ruszy na zachd.
Jak donieli ostatnio zwiadowcy, genera Shaut wysa cz swego garnizonu do Seyan,
z reszt wojska za maszerowa na pnocny zachd, drog do Luxoru. Ausar przypuszcza, e
ma zamiar poczy sw armi z wysanymi ze stolicy posikami. Po odszukaniu Topora Conan
i jego grupa mieli doczy do gwnych wojsk i wsplnie rozgromi Stygijczykw.
Gdy wszystko zostao ju ustalone, mczyni wstali.
Czy mgbym ci towarzyszy? spyta Parasana Conan.
Nie odrzek kapan. Chocia zostae wybrany przez Mitr, to nie zostae nigdy
zaznajomiony z naszymi obrzdami tak jak ja i Ausar. Lepiej bdzie, jeli pomodlimy si tylko
we dwch.
Conan bez protestu odszed w ciemno.
Mimo mrowia wieccych gwiazd jego oczy musiay przywykn do mroku. Spojrzawszy
w gr zobaczy bia mgiek swojego oddechu i co, co byo zamazan plam wznoszc si
szybko ku niebu znad namiotu Ausara. Orze? Nie, to nie mg by orze! Ory nie s ptakami
nocnymi i nie zbliaj si do ludzi. To musia by jaki inny, wielki ptak

Wspomagana przez czary Nehebeka leciaa przez setki mil, szybciej ni najszybszy z orw.
Wreszcie po dugim locie spostrzega przed sob Luxor i skierowaa si ku ziemi.
Wyldowaa na specjalnym pomocie w pobliu jednego z kopulastych szczytw wityni
Seta. Tu znw przyja ludzk posta. Z pomostu przesza do pomieszczenia przeznaczonego
wycznie dla czonkw Czarnego Piercienia. Tam odpocza i zaplanowaa swe dalsze kroki.
Zadecydowawszy, e nadesza waciwa pora, wysaa posaca do krlewskiego paacu. Goniec
zanis prob o poufn audiencj. Owa proba bya jednak tylko formalna, gdy tak naprawd
daa audiencji. Monarcha wiedzia o tym doskonale, wic natychmiast wystosowa
odpowiednie zaproszenie.
O wyznaczonej godzinie, ubrana w rytualne szaty, dotara na paacowy dziedziniec. Aby
podkreli donioso chwili, nie przybya tu pieszo, lecz w mosinym rydwanie bez koni
i wonicy, unoszc si par stp nad ziemi. Ostrzeony wczeniej stranik ukoni si nisko,
starajc si nie zblia do niej i do jej pojazdu. W towarzystwie przewodnika wesza do wntrza.
Wprowadzono j do niewielkiego, lecz doskonale urzdzonego pokoju. ciany
pomieszczenia przyozdobiono obrazami przedstawiajcymi sceny z polowa, wszystkie meble
za byy bogato rzebione i zocone. Mentuphera poprosi j, by usiada, po czym wasnorcznie
napeni winem srebrny puchar.
Mam nadziej, e najwysza kapanka Derkety nie bdzie miaa nic przeciwko obecnoci
mojego najstarszego syna powiedzia wadca. Chciabym pokaza mu, i sprawy tego rodzaju
te pojawiaj si w trakcie rzdzenia.
Nehebeka wzruszya ramionami.
Jak tylko sobie yczysz, Wasza Wysoko odpara, rozgldajc si po pokoju.
Chocia krl ba si czarownikw, nie by sabym czowiekiem. Gdyby byo inaczej, nie
istniayby ju w Stygii rzdy wieckie. Mentuphera by wysokim, silnie uminionym mczyzn
o kwadratowej twarzy ze zamanym nosem i oczyma jak stal. Jego ubir stanowia stara tunika
noszca lady wielu bitew. Przy jego boku zawsze wisia miecz. Mimo swego szacunku dla
arcykapanki nie ukrywa podania, przypatrujc si jej piknemu ciau. Zreszt ju nieraz
dzieli z ni oe.
Prawd powiedziawszy stwierdzia to dobrze, e mody nastpca tronu oby y
wiecznie, Krlu wysucha naszej rozmowy. Chyba tylko bogowie wiedz, co wydarzy si jutro,
ja przynosz niezbyt pomylne wieci.
Ctesphon, nastpca tronu, niezbyt ju mody mczyzna, poruszy si niespokojnie
i powiedzia:
Ojcze, mj panie, czy nie powinnimy zaprosi tutaj take doradcw? Sowa magw s
czsto niejasne, nie obraajc ci, pani, i nie zawsze mona zrozumie je do koca.
Prosiam o prywatn rozmow przerwaa mu ostro Nehebeka. Wikszo z tego, co
mam do powiedzenia Waszej Krlewskiej Moci, nie powinno wydosta si z tej komnaty,
bowiem ostatnio do serc Stygijczykw zacz wkrada si strach i zwtpienie.
Mentuphera posa swemu synowi pene gniewu spojrzenie, jednak zdecydowa go nie
odsya. Ctesphon czsto dowodzi ojcu, e plan podboju wiata jest niemdry, ale nie mogc
przekona go do swych racji, zachowa lojalno i wszystkie swe wysiki kierowa ku realizacji
marze ojca. W wolnych chwilach ksi polowa na lwy, a oprcz tego posiada tak wiedz,
o ktrej Mentuphera nie mg marzy. Omiela si nawet wymienia listy z przebywajcym na
wygnaniu rywalem Tothapisa, Thothamonem Okrutnym.
Mw poleci wadca.
Wasza Wysoko zna zapewne legend Tajw mwic o Toporze Varanghi zacza
Nehebeka i opowiedziaa krlowi uzgodnion z Tothapisem wersj wydarze oraz to, co sama
wyledzia. Obawiam si, e nie zdymy nikogo wysa do Pteionu, tak aby dotar tam przed
Conanem zakoczya. Nie odbijemy te witej broni podczas drogi powrotnej. Poza tym
spotkanie naszego wojska z Conanem mogoby przynie nieobliczalne skutki.
Na ky Seta! zakl Mentuphera, uderzajc pici o oparcie fotela. Brzmi to tak, jakby
on zosta wybrany przez Mitr. Skoro jednak Pan Soca nie mg wybra nikogo lepszego od
Conana, to czym si mamy przejmowa?
Bardzo wieloma rzeczami, mj ojcze wtrci si Ctesphon. Choby tym, co zrobi ten
barbarzyca majc w rkach nie wit, a zwyk bro.
Twj syn ma racj przytakna Nehebeka. To wszystko moe doprowadzi do
oderwania si jednej z prowincji, ktra z czasem uronie w si i zagrozi w przyszoci naszej
potdze. C wtedy stanie si z marzeniami Waszej Wysokoci o wielkich podbojach?
Zbierz najwiksze siy jakie tylko zdoasz rzeka kapanka. Obejmij nad nimi
dowdztwo. Na czas swej nieobecnoci przeka wadz synowi. Najlepiej bdzie, jeli
wymaszerujesz natychmiast, nie tracc ani dnia. Zmu Taj, by si poddaa. W midzyczasie my,
sudzy Seta, uczynimy wszystko, co w naszej mocy, eby Topr Mitry pozosta tam, gdzie jest.
Jeli nam si nie uda, to jeszcze nic straconego, nasze siy s niezmierzone. W ten czy w inny
sposb, na pewno ci pomoemy, Wasza Krlewska Mo. Dla twego zwycistwa poruszymy
niebo i ziemi.
Tak zrobi! wykrzykn Mentuphera.
W jednej z krypt znajdujcych si pod wityni Seta palio si kilka wiec. Tutaj, na
skrytym w cieniu stole stao szklane naczynie w ksztacie macicy. Wewntrz niego unosi si
zwinity w kbek na wp uformowany ludzki pd.
Do pomieszczenia wesza Nehebeka. Stojcy przy drzwiach akolita skoni si nisko.
Odejd! rozkazaa kobieta i akolita posusznie wycofa si na korytarz.
Nachylajc si nad retort i wpatrujc w pomarszczon twarz, Nehebeka wyszeptaa
magiczne sowa. Homunkulus drgn. Na jego twarzy pojawio si cierpienie. Z garda wydobyy
si gulgoczce sowa.
Kto mnie wzywa?
To ja, Nehebeka sykna wiedma. Uwaaj teraz dobrze, Tothapisie, i nie zajmuj si
niczym innym. Nie mwi, e zblia si Zmierzch Bogw, chocia i to jest moliwe, lecz
z pewnoci bliska jest godzina nowej wojny midzy Bykiem i Wem.
Mimo setek mil przestrzeni z ust monstrum wydostay si sowa czarownika.
Powiedz, czego si dowiedziaa.
Nehebeka wypenia polecenie, a koczc dodaa:
Ze fatum wisi nad nami i bdzie tak dopty, dopki Conan yje zacisna pici. Ale
nie potrwa to dugo. Potrzebne bd tylko bardzo silne czary. Jego moc wzrosa. Mj panie, nie
gnuniej w swym domostwie, przybd tutaj na swych smoczych skrzydach, z gotowymi
sowami zaklcia. W midzyczasie ja wrc do Tai i bd szpiegowaa Conana. Postaram si
dowiedzie, jakimi czarami mona go osabi. Postpi tak jak moja poprzedniczka, ktra pi
wiekw temu zamaa wol ostatniego czowieka, mogcego dwign Topr. Pozwl mi wic
uda si do Pteionu i spotka tam z duchami, a wesp z nimi zniszcz Conana!
16
Podr do piekie

Kamienie pryskay spod koskich kopyt. Zachodzce soce wiecio krwaw czerwieni
prosto w oczy zalepione botem z kurzu i potu.
Spiekota i nielitociwy skwar kbiy si w kamiennych cianach wwozu, ktrym jechali
Tajowie. Czerwony stok opada ku doowi, przechodzc w rozlege, kamieniste pustkowie,
cignce si przez wiele mil. Wjedali w samo serce pustyni. awice piasku, gnane wiatrem,
ukaday si w przedziwne mirae cienistych oaz, ktrych widok potgowa i tak ju niemae
pragnienie.
Wikszo wojownikw jechaa w milczeniu, koyszc si w takt monotonnego rytmu
koskich kopyt. Burnusy, ktre zaoyli, by zagodzi dolegliwoci pustynnego klimatu,
powieway na wietrze, odsaniajc smage ciaa. Wcznie podskakiway w takt jazdy, a groty
poyskiway odbitym wiatem.
aden z jadcych mczyzn nie zachwyca si krajobrazem. Tu na pustyni cierpieli bardziej
ni ich barbarzyski dowdca. Prowadzcy setk wojownikw Conan nie czu si wyczerpany.
Kilka krokw z tyu Daris pogonia konia i doczya do Falco.
Jak si czujesz, przyjacielu? zawoaa. Od chwili gdy ruszylimy w drog, nie
odezwae si ani sowem.
Ophiryjczyk drgn, lecz nie odwrci twarzy w jej kierunku. W jego ochrypym gosie
mona byo dosysze co wicej, ni tylko skutki spiekoty.
A o czym by tu rozmawia?
Jak to? zdziwia si. O wszystkim. O nadziejach na przyszo, o marzeniach,
dawnych czasach, niebezpieczestwach i o tym, jak je przezwyciano Jeszcze niedawno bye
tak czarujcym towarzyszem podry, Falco. Co ci gryzie Strach przed Pteionem, do ktrego
dotrzemy jutro?
Niewiele si tym przejmuj! wybuchn modzieniec. Cho wcale nie chciabym si
tam znale!
Ani ja rzeka Daris. Ale Conan jest naszym panem, gdy taka jest wola Mitry
Myl, e powiniene pozosta z mym ojcem albo doczy do Sakumbe i jego ludzi.
Do tych rozbjnikw? oburzy si. Chciaaby mnie widzie razem z tymi dzikusami?
Myl, e w ich sercach jest co wicej, ni tylko chciwo. Przypuszczam, i kieruj si
take mioci do Belit i jej rodzicw. Dlatego zgodzili si do nas przyczy. Daris przerwaa
na chwil. Ty jednak przyczye si do Conana, poniewa w gbi serca uznae go za
czowieka, za ktrego chtnie oddaby ycie. Czy nie mam racji?
Falco zacisn w doniach cugle i nie odpowiedzia.
Lecz ta wyprawa staa si dla ciebie przyczyn srogiego zmartwienia mwia Daris.
Jeste ponury od dnia, kiedy wyruszylimy. Dlaczego? Podziel si swoj zgryzot z przyjacimi.
Moe to co da?
Conan ma wystarczajco duo wasnych kopotw odburkn modzieniec. Poza tym
znam zaledwie paru Tajw.
Znasz przecie mnie szepna Daris, usiujc dotkn jego rki. Nasze braterstwo,
zrodzone w walce, nie trwa co prawda dugo, ale przecie po tym wszystkim, co przeylimy
razem, moemy sobie zaufa. Poza tym nie uwaam za habice wypakanie si przed
przyjacimi, gdy dusza optana jest przez diaba smutku lub gdy ciao kuj nieprzyjacielskie
miecze. Moe pacz co pomoe?
Westchn gboko i zwrci si w stron towarzyszki.
Ale to wanie ty jeste przyczyn mego smutku
Jej ciemne oczy rozszerzyy si ze zdumienia, a na opalonej twarzy odmalowao si
zaskoczenie.
Dlaczego? spytaa niskim gosem. C takiego uczyniam? Jeli ci zraziam, to
przysigam, e nie zrobiam tego wiadomie lub ze zej woli
Och, ty Ja ci Duma i uczucie toczyy w gbi jego serca zawzit walk. Jego
ciemne policzki, spieczone pustynnym socem, poczerwieniay. Dobrze wic, niech si
stanie Co si w nim przeamao.
Mwi szybko, urywajc sowa, a jego spojrzenie bdzio gdzie w dali wszdzie, byleby
tylko nie spotka si z jej wzrokiem.
Jeste tu, wrd nas jedyn kobiet. Jedziesz z nami tylko dlatego, e i Conan jedzie. Jeste
tu dla niego. Nie mog patrze, jak cigle bdzisz wzrokiem w poszukiwaniu jego twarzy, jak
wiecznie szukasz najrozmaitszych wymwek, byleby tylko znale jaki powd do rozmowy
z nim Och, nie jestem zazdrosny, ale ty przywodzisz mi na myl Senufer, ktra czeka na mnie
w Khemi.
Pici uderzy w k sioda.
Jej obraz oywa w mej pamici zbyt czsto i zbyt wyranie. Nocami nie sypiam, a gdy
wstaje wit, pogram si w marzeniach o jej ciele Jej sodki gos powtarza mi wci swoje
imi Sysz to jak dwik harfy, niesiony wiatrem, nieustannie powtarzajcy: Senufer, Senufer,
Senufer
Westchn gboko.
Przepraszam przekn zy. Zachowuj si niegrzecznie, jakbym mia przed sob
wroga. Nie jeste przecie niczemu winna. Lecz musisz zrozumie, e jestem z dala od niej,
w obcym kraju, wmieszany w cudze spory
Daris podjechaa bliej, a zetknli si kolanami, i pooya do na jego ramieniu, po czym
przemwia bardzo agodnym gosem.
Dzikuj za zaufanie, Falco, ale swymi sowami sprawie, e teraz ju zupenie nie
rozumiem, co jest przyczyn twego smutku. Nie powiniene tumi alu, bo w kocu nie zdoasz
nad nim zapanowa, a wwczas twj duch popadnie w jeszcze wiksze mczarnie. Pozwl, e
pomog ci przetrwa ten trudny czas tsknoty, a do momentu, gdy bdziesz mg uoy sobie
ycie od nowa. Pozwl, e obudz w tobie nadziej
Conan odwrci si, spojrza na t dwjk i poczu, jak wzbiera w nim niedorzeczny gniew.

Jak okiem sign cigno si bezkresne pustkowie pofalowanych wydm o kolorze rdzy.
Pod kopytami zgrzyta kwarc. Nieznony upa wspomaga wiatr, sypicy w oczy i w nozdrza
kurzem pustyni.
Gdy soce opado nad horyzont, a na ziemi pooyy si dugie cienie jedcw, Tyris, stary
przewodnik karawan, zbliy si do Conana.
Najlepiej bdzie, gdy rozbijemy teraz obz rzek, po czym wskaza na grup
postrzpionych ska i doda: Std w niespena dwie godziny dotrzemy do Pteionu. Proponuj
postj nie dlatego, e jazda noc jest niemoliwa, ale dlatego, i kupcy maj swe odwieczne
prawa, ktrych i ja przestrzegam. A te gosz, e naley odpocz.
Conan nachmurzy si.
Jest chodno powiedzia. Moglibymy ruszy jeszcze dzi wieczr, kilku ludzi i ja.
Tyris dotkn amuletu wiszcego na piersi.
Czy nie planowalimy, wodzu, e wejdziemy do miasta za dnia, gdy diaby i widziada
skryj si ju pod ziemi?
Jak sobie yczysz odpar pogardliwie Cymmerianin.
Obraony Tyris wbi ostrog w koski bok i pogna, by wyda rozkazy.
Konie oraz inne zwierzta juczne stany, gdy tylko wiadomo dotara do jedcw.
Rozlegy si radosne okrzyki przemieszane z westchnieniami ulgi.
Wkrtce rozoono derki, na ktrych wojownicy pokadli si dookoa maych ognisk.
Tajowie nie byli srogim, nieprzystpnym ludem o surowych zwyczajach. Wprawdzie bardzo
dbali o to, aby w kadym miejscu zachowa godno, ale mimo to lubili korzysta z radoci
ycia. Teraz jednak niepokj wkrad si pomidzy wesoych i haaliwych zazwyczaj
wojownikw. Rozmawiali mao, przyciszonymi gosami. Niektrzy odwracali si od ogniska, by
si pomodli i ulewali na ziemi libacje dla bstw.
Midzy nimi przechadza si Conan, dokonujc przegldu wczni. Czsto udziela nagan
i kl. Wojownicy nie zasuyli na podobne reprymendy, wic czuli si uraeni. Wygldao na to,
e wdz po prostu chcia si do kogo przyczepi i wszystko jedno do kogo i z jakiego powodu.
Tu za obozem, odznaczajc si czarnymi sylwetkami na tle granatowego nieba, stali Falco
i Daris, pogreni w rozmowie. Trzymali si za rce, ich twarze byy zwrcone do siebie. Po
chwili zaczli biec w d zbocza, a wkrtce zniknli z pola widzenia.
Conan dziwi si, jak to moliwe, e ten ponury nastrj, ktry chwyci go przed kilkoma
dniami, mg nie mie adnej wyranej przyczyny. C mogo tak rozzoci syna Pnocy na
tym odludnym pustkowiu?
W swym yciu zazna niezliczonych niewygd, pozna liczne trudy, lecz to ostatnie, z czym
si zetkn, byo najgorsze. Jego dusz gryzo co na podobiestwo wampira. Co zagniedzio
si w korzeniach jego umysu. Dlaczego pozwala, aby uczucie niezadowolenia tak go gnbio?
To byo co wicej ni niewygody czy ze samopoczucie. Wyruszy w t drog bez kobiety,
ktra tak wiele dla znaczya bez Belit. Czas duy si niemiosiernie. A ta pustogowa Daris
przyczya si do wyprawy i nie zaniedbaa adnej okazji, aby dotrzyma mu towarzystwa. Czy
ten flircik nie skoczy si poarem? Teraz, gdyby nie obecno jej rodakw oraz obawa przed ich
niechci, odrzuciby na bok wszelkie skrupuy i wziby t kobiet. Na Derket! Gdyby tylko
chcia, mgby to wszystko urzdzi tak, e nikt by si nie dowiedzia Tyle e teraz ten
Ophiryjczyk zacz uderza do niej w konkury.
Hm jeli ta dziewczyna tego wanie oczekiwaa, to niech sama pije piwo, ktrego sobie
nawarzy. Na razie Conan by godny i nie zamierza sobie zaprzta gowy kobietami!
Zawrci w stron miejsca przeznaczonego dla niego, Daris i dla Falco. Wojownicy siedzieli
opodal i jedli. Cymmerianin wzi kawa suszonego misa, cebul oraz pieprz. Gdy zjad,
zaatwi ma i du potrzeb cielesn, nie oddalajc si zbytnio ku zgorszeniu towarzyszy.
Nie czujc potrzeby snu, siedzia samotny. Noc bya bezksiycowa, sprzyjaa
rozmylaniom. Belit, droga Belit znajdowaa si daleko std, zupenie nieosigalna.
W kocu mrok ustpi miejsca cakowitej ciemnoci. Na niebie rozbysy gwiazdy.
Wrcia Daris. Stana obok i spojrzaa na Conana, jej wiotka posta ciemniaa na tle
ogniska.
Hm mrukn barbarzyca. A gdzie Falco?
Postanowi zosta jeszcze chwil w samotnoci, aby spokojnie przemyle to, o czym
rozmawialimy.
Rozmawialicie? Sdziem raczej, ecie sobie wesoo baraszkowali
Co? Usiada naprzeciwko niego. W jej oczach zabysy wojownicze ogniki. Co masz
na myli?
A jak przypuszczasz? Pytanie byo czysto retoryczne. A niech tam! machn rk.
Nie powinienem si wtrca. Rb to, co ci sprawia przyjemno.
Conan! W jej gosie nigdy dotd nie sysza takiego zdumienia ani te nie widzia
podobnego wyrazu jej twarzy. Chyba sobie nie wyobraasz jak miesz?
A co? Przypuszczasz, e jestem lepy? Falco to najprzystojniejszy chopak, jakiego
zdarzyo mi si kiedykolwiek mie u swego boku. Ja sobie nie wyobraam, ja wiem A poza
tym id spa.
Ale ja ciebie kocham! Daris nieomal wybuchna, lecz zdoaa si opanowa. Po chwili
rzeka spokojnie, patrzc na gronym wzrokiem: Posuchaj mnie. Midzy nami do niczego nie
doszo nawet do niewinnego pocaunku na poegnanie. Rozmawiaam z Falco po prostu
rozmawiaam, ot i tyle. On tskni za Senufer, t z Khemi
Za Nehebek, chciaa powiedzie parskn Conan. A zatem nie wie, jak bardzo jest
szalony.
Nie mog go przekona, e te dwie kobiety to jedna i ta sama osoba. Gdybym tylko
sprbowaa, od razu uznaby mnie za swego wroga. Na razie pozwoliam mu mwi o niej
tylko suchaam, to nietrudne. Gdy pozby si smutku, wyranie mu ulyo. A kiedy cakowicie
ochonie, postaram si nakreli przed nim nowe widoki na przyszo. Na razie jeszcze nie
uwolni si od marze o tej kobiecie. Jej obraz tkwi w kadej jego myli, lecz jego duch wrci
do rwnowagi. Myl, e dzisiejszej nocy nie powinien mie kopotw z zaniciem, jutro za,
gdy zajdzie potrzeba, bdzie zdolny do walki. To wszystko, Conanie. Wszystko, co dotyczy
jego ale to jeszcze nie koniec moich wasnych przemyle.
Oczywicie, wysucham tego, co masz mi do powiedzenia. To mj obowizek rzek
z udan obojtnoci.
Spojrzaa na przeraona.
Cymmerianinie, nie poznaj ci. Co si stao? C za czarownik wplta ci w swe sieci?
To niepodobna, eby ty, Conanie, by tak zoliwy, dokuczliwy i niemiy. Jest to inny stan
ducha, ni ten, ktry poznaam u Falco, gdy on tak unurza si we wasnych brudach, e
zupenie opad z si i sta si bezuyteczny. Czyby optay ci demony pustyni?
Zacietrzewia si tak, e nie dostrzega wzrastajcego wzburzenia Conana.
Nie mylaa gono. Skoro obaj bez zarzutu wykonujecie swoje zadania, nie moglicie
pa ofiarami zych duchw. Lecz czarna magia moe dziaa nie na umys, ale uczucia. Falco
jest miertelnie zakochany, ty czujesz si nieswojo w tej obcej krainie, nieodpowiedniej dla
czowieka twojej rasy i poza tym, cigle tsknisz za Belit. Czary mog wykorzysta niestao
ludzkiej natury, wywoujc pewne rzeczy, zanim czowiek zdoa o nich pomyle.
Spojrzaa na w nagym przypywie yczliwoci.
Jeli mam racj, nie mona ci wini za te grubiastwa. Z moj pomoc Falco zdoa ju
uwolni si od swej udrki. Pozwl pomc rwnie sobie, kochany.
Co ci to obchodzi? burkn Conan. Skoro jestem nieuprzejmy, zoliwy, napastliwy
i grubiaski, czemu zawracasz mi gow?
W blasku ognia widzia, jak w jej oczach zalniy zy. W kocu ogarna go ochota, by wzi
j w ramiona i powiedzie, e mu przykro. Zanim jednak przemwio uczucie, odezwaa si
duma. Crka Ausara podniosa si z ziemi i rzeka, stojc na tle rozgwiedonego nieba:
Moemy porozmawia zawsze, kiedy tylko bdziesz gotowy, ale najpierw musisz sam
wiedzie, czego chcesz. Dobranoc.
Chwycia sw derk i znikna w ciemnociach.
Conan rozoy si na ziemi, dociekajc czego tak naprawd mu trzeba. Rni ludzie mogli
potrzebowa wielu rzeczy, natomiast jemu tylko jedno byo potrzebne na dzisiejsz noc
kobieta!

Stojce w zenicie soce uczynio z pustyni prawdziwy piec garncarski, peen rozarzonych
wgli. Rozgrzane powietrze drgao nad wydmami niczym pomienista zasona.
Szelest koskich kopyt, poskrzypywanie uprzy, stukot metalu rozryway nieskoczon
cisz pustyni, jak gdyby naga ulewa uderzaa w wypalone susz wieczne nieuytki.
Conan otworzy oczy, wypatrujc czego w morzu piasku cielcym si przed kolumn
jedcw.
Olepiajce wiato, fatamorgany i dua odlego odrealniay widok, nadajc mu cechy
obrazu z koszmarnego snu. Naniesione wiatrem zway piasku sigay w niektrych miejscach do
krawdzi potnych niegdy murw obronnych. Teraz byy to tylko ndzne resztki.
Gdzieniegdzie spod zwaw piasku wystaway szcztki budynkw i bryy z czarnego
kamienia zeszlifowane przez piasek. Ten, ktry nadawa ksztat architekturze tego miasta,
uczyni to w sposb nieludzki: budynki byy niskie w porwnaniu z wysokoci czowieka,
uliczki wskie, a ciany, nierzadko osobliwie zdobione, nachylay si ku ziemi pod pewnym
ktem.
Powiadano, e wiksza cz budowli znajdowaa si pod ziemi, a owe krypty i lochy byy
wci zamieszkane
Dua cz monumentw oraz spiralnych kolumn przetrwaa jednak nienaruszona. Stay one
zarwno pojedynczo, jak i caymi rzdami.
Gdzie porodku miasta wznosi si staroytny grobowiec zbudowany z lnicych, czarnych
pyt z nieznanego materiau.
Tutaj, wedle sw Parasana, mia oczekiwa na Cymmerianina Topr Varanghi.
Wbrew zemu nastrojowi, wbrew zabobonnemu lkowi barbarzycy przed wszystkim, co
nadprzyrodzone, krew szybko zattnia w skroniach Conana. Wycign z pochwy miecz i unis
go wysoko.
Naprzd! zawoa.
Jakby w odpowiedzi na w okrzyk zerwa si wiatr. Wichura zakrcia tumanami piasku.
Diabelski kurz zawirowa, pomkn przez puste ulice. Conan poczu go midzy zbami.
Szybciej, ni mona to sobie wyobrazi, chmura pyu zakrya cae niebo.
Wichura zawya setkami upiornych gosw.
Ko Cymmerianina stan dba, rc ze strachu. Barbarzyca ubd zwierz ostrogami
i zmusi je, aby ruszyo z miejsca. Jeli pogoda si nie zmieni pomyla bdziemy
musieli znale jak kryjwk przed burz piaskow. Tylko gdzie jej szuka, w Pteionie? Po
lewej i po prawej stronie widzia jakie zamazane przestrzenie, ograniczone miejskimi murami.
Zmusi konia, by ponis go midzy bastiony. Dopiero tutaj, pod oson dawnych umocnie
znalaz chwil wytchnienia czarnoczerwona nawanica jakby przycicha. Dwa lub trzy budynki
mtnie kojarzyy mu si z nieksztatnymi bryami, ktre oglda z zewntrz. Obejrza si do tyu,
szukajc swych towarzyszy. Jedcy zniknli gdzie w kurzawie, lecz niewtpliwie kady bdzie
pilnowa plecw swego najbliszego ssiada i w ten sposb nie strac si z oczu.
Wiatr wy Chocia nie! Ten dwik wyranie rni si od ryku huraganu. Z ciemnoci,
ktra nagle zapada, kto szed do ataku.
17
W poszukiwaniu topora

Najpierw wydawao si, e ze rdmiecia w zwartym, bojowym szyku nadciga oddzia
wojska. Do gowy cisno si jednak pytanie, w jaki sposb onierze mogli znale si w tym,
upiornym miecie.
Obrci si i tym, ktrzy do niego dotarli, rozkaza, aby zsiedli z koni, przygotowali si do
natarcia i przekazali to polecenie pozostaym.
Podcign strzemi przy wasnym siodle i gestem poradzi Falco, aby uczyni to samo. Ich
konie, zdobyte na nieprzyjacielu, byy specjalnie tresowane do boju. Conan na wszelki wypadek
chcia by gotowy do szary.
Nagle zabrzmia rg. Jego dwik by tak dziwny, e Conan musia przyzna, i nigdy
w yciu nie sysza czego podobnego. Wysokie tony dosownie szarpay nerwy.
Barbarzyca spojrza na swj oddzia, lecz wirujcy py zasania wszystko w odlegoci
wikszej ni ptora kroku. Cymmerianin mia wraenie, e wszystko lni jakim ciemnym
wiatem. Wtem wiatr zawy ostatni raz i wznis tuman piasku do gry. Zasona znikna.
Obcy ruszyli naprzd. Teraz mona byo zobaczy czoo kolumny. Conan zesztywnia
z wraenia. Daris, cigle siedzca w siodle, zamara z krzykiem na ustach. Falco wzywa swych
bogw. Tajowie zaczli lamentowa.
Naprzeciwko siebie mieli nie ywych ludzi, lecz suche, poruszajce si mumie. Byy ubrane
w antyczne hemy i pancerze na wp ju przearte przez rdz. U wielu spod ciemnej skry
wystaway tawe koci. Twarze o zapadych policzkach i wyschych oczach nie zdradzay
adnych uczu. Piersi nie poruszay si miarowym rytmem oddechu, pod ebrami za nie biy
serca. Nogi poruszay si jak u marionetek pociganych za sznurki.
Cay oddzia uzbrojony by w krtkie miecze i wcznie. Wszystkie metalowe przedmioty
pokrywa rudobrzowy nalot lub zielona patyna. onierzy byo dwustu, moe nieco wicej.
Szmer piasku pod ich stopami by jedynym dwikiem, jaki rozlega si w zapadej nagle ciszy.
Duchy, duchy jkna Daris. Groby Pteionu wyday swych zmarych, aby ruszyli
przeciwko nam.
Hm pomyla szybko Conan. Tylko kto je tu wysa? Czy ktokolwiek w Stygii zna
sekretny plan Tajw? Dopiero teraz przypomnia sobie ora wzbijajcego si znad namiotu
Ausara.
Mitro, zechciej zapomnie, e wayem si wstpi na to przeklte miejsce! zawy Tyris,
przewodnik.
Conan usysza szmer gosw wrd swych wojownikw. Spojrza za siebie i ujrza ich
ustawionych w falujce szeregi. W kadej chwili ktry z nich mg rzuci si do ucieczki.
Reszta poszaby za nim jak lawina. lepy strach zupenie ich otumani.
Rg zabrzmia ponownie. Rozleg si przeraliwy miech. Cymmerianin poczu, jak zo
wzbierajca w nim podczas caej podry wybucha nagle ogromnym pomieniem.
Hai, Crom! krzykn gono. Wakonga mutusi! Belit! Belit!
Trupy z pierwszego szeregu pochyliy wcznie. Conan wyda rozkaz i jego wcznicy
uczyniwszy to samo, uderzyli frontem w trupi cib. Barbarzyca szybko wznis miecz.
Ci pierwszego truposza i poczu znacznie mniejszy opr ni ten, ktry stawia ostrzu ywe
ciao. Z przerbanych zwok nie pocieka ani kropla krwi. Gowa odpada, potoczya po piasku
i zatrzymaa si. Korpus kurczowo ciska wczni, wykona kilka niepewnych krokw, niczym
robak, ktry cho pozbawiony gowy, moe jeszcze dugo przebiera nogami.
Cymmerianin uderzy konia ostrogami. Kopyta z impetem wgnioty suchy zezwok w ziemi,
koci chrupny, a z trupa pozostaa tylko gar wirw.
Wojenne okrzyki i szczk broni dobiegay ze wszystkich stron.
Zajedziemy ich od tyu? zawoa Falco.
Nie! zadecydowa Conan. Nie wiadomo, jakie jeszcze zasadzki maj w zanadrzu nasi
wrogowie. Lepiej bdzie, gdy zajmiemy si szukaniem Topora Varanghi. Jeli Parasan mwi
prawd, ta bro pokona nawet samego Szatana.
Daris odwrcia si do nich.
Powinnimy tam i we trjk rzeka, spogldajc na barbarzyc z niem prob.
Czy mogabym doczy si do was?
Cymmerianin potrzsn gow.
Nie. Zosta tutaj i zastp mnie. Jeste ksiniczk, wic dziki tobie wojownicy nie upadn
na duchu. Zrozumiaa?
Grymas blu wykrzywi jej wargi, lecz nie sprzeciwia si.
Tak. Niech Mitra ci strzee. Niezdolna rzec cokolwiek wicej, wycofaa si. Conan
patrzy na ni przez chwil, po czym cign lejce.
Ruszamy! zawoa i pognali w stron rdmiecia. Wkrtce stracili z oczu plac boju.
Galopowali przez zasypane piaskiem ulice. Kurz nie wciska si ju w oczy ani do garda,
mogli wic widzie wyraniej i oddycha z wiksz swobod. Niebawem dotarli do duego
placu.
Nie wypuszczajc mieczy z rk, obaj mczyni podjechali do czarnego grobowca.
Syszaem powiedzia Ophiryjczyk e Pteion opucili wszyscy mieszkacy,
nastpne pokolenia grzebay tu trupy samobjcw i zbrodniarzy.
Conan pomyla z podziwem o sile, ktra oywia martwe ciaa. Czy te upiory miay wasne
ycie, a wic miay si, kochay, piy, smuciy i tskniy za czym, tak jak zwykli miertelnicy?
Czy te oywione mumie byy dzieem Tothapisa, czy te koataa si w nich resztka duszy,
sprawiajc, e nie umieray do koca?
Naprzeciw nich znajdowa si ogromny portal. Cho czas i piasek pustyni zrobiy swoje,
mona byo jeszcze rozpozna ksztaty, wykute w kamieniu ludzkie czaszki i zowrogie
symbole. Nagle w mroku co si poruszyo. Z grobowca zaczy wychodzi jakie istoty. Z dala
sprawiay wraenie robakw. Ustawiay si w rwnym szeregu.
Conan poczu, jak co dawi go w gardle, a wzdu krgosupa przebiega zimny dreszcz.
Szare, nagie ciaa uksztatowane byy na podobiestwo ludzkich, lecz niezwykle dugie
ramiona koczyy si mackami. Byy to Shlezgi pludzkie, robaki ywice si cierwem
wygrzebywanym z mogi.
Monstrualne, yse gowy przeraay pyskami o zakrzywionych kach. Ponce lepia
przypominay do zudzenia oczy szczurw. Spogldali z ukosa i co mamrotali.
Przeklestwo jkn Falco. Co za sia trzyma przy yciu te plugastwa, cho przecie od
ich mierci miny wieki?
Rka, ktr unis, by uczyni znak Soca, zadraa, a usta, szepczce modlitw, byy suche.
A moe powinnimy zawrci i znale jakie inne przejcie? spyta niepewnie.
Cymmerianin zdoa przezwyciy wasn niemoc i zapanowa nad wzrastajc odraz.
Nie! zgrzytn zbami. To wistwo moe by wszdzie. Nie ma czasu na odwrt.
Musimy si przez nich przebi.
Obawiam si, e nawet lekkie dranicie sprowadzi na nas pewn mier. Te stwory a
ociekaj trupim jadem.
W takim razie przekonaj si na wasne oczy, e te mary wcale nie maj ochoty z nami
walczy.
Conan ruszy naprzd.
Crom, Varuna, Belit! krzykn, a w rku bysna stal.
Falco galopowa za nim. Kopyta wybijay szybki rytm, mczyni, pochyleni do przodu,
podskakiwali w siodach. Shlezgi rzuciy si do ucieczki.
Jedcy dopadli ich chwil potem. Miecz Cymmerianina roztrzaska czaszk straszyda.
Atramentowa posoka pocieka na ziemi. Potwr upad, skrzeczc i wymachujc wstrtnymi
koczynami.
Inny skoczy na z boku, usiujc cign go z sioda. Conan pici wyrn go w paski
nos. Monstrum runo pod koskie kopyta i zostao wgniecione w piach.
Wok zbierao si coraz wicej odmiecw. Ich wycie i postkiwania zaguszay renie
koni.
Conan wywija mieczem we wszystkie strony, koszc upiory, ktre znalazy si w zasigu
rki. Ko zara, kiedy szponiasta macka wbia si w jego bok. Tu obok galopowa Falco: jedn
rk trzyma tarcz, drug zadawa celne pchnicia. Jego rumak ra jak szalony.
W kocu przeamali szereg ywych trupw i zostawili je z tyu. Ujechali jeszcze kawaek, po
czym stanli, ogldajc si za siebie.
Ogupiae Shlezgi zbiy si w gromad. Wiele leao na ziemi. Wojownicy zawrcili konie
i przypucili kolejny atak. Ich wojenny okrzyk niczym ryk lwa odbi si od cian opuszczonych
domw.
Ogarnite panik potwory rzuciy si do ucieczki i zniky w wskich uliczkach.
Myl, e szybko nie zapomn lekcji, ktrejmy im udzielili powiedzia barbarzyca,
odwracajc si do towarzysza. Jak z tob? Wszystko w porzdku?
Nie dotkny mnie ani razu wydysza Falco. A jak ty?
Podobnie.
Za to obawiam si o nasze konie
Z pewnoci moemy na nie liczy, przynajmniej przez jaki czas. Jeli te rany oka si
miertelne, skrcimy ich mczarnie. Teraz w drog!
Jechali rozgldajc si bacznie. Z ciemnych drzwi, z mrocznych portykw dobiegay jakie
gosy, syszeli kroki, lecz nic nie pojawio si na ich drodze.
Bd gotw ostrzeg modzieca Conan. Wtpi, czy mistrz Tothapis wyczerpa ju
swe moliwoci. Kto wie, co stanie si za chwil
Uliczki skrcay i krzyoway si w niewyobraalnym chaosie. Cymmerianin cay czas
zapisywa w pamici charakterystyczne szczegy, ktre mogyby posuy za znaki
rozpoznawcze: a to jaki dach, przypominajcy grzbiet koguta, to znw pozostaoci kolumny lub
rzeby.
Ulica, wzdu ktrej jechali, skoczya si po stu krokach. Stanli na skraju rozlegego,
prawie pustego terenu. Musia tu by kiedy plac wikszy od poprzedniego. Z czterech stron
ograniczay go czarne ruiny.
Na przeciwlegym kracu placu pomidzy ruinami znajdowaa si dua szczerba. Conan
stwierdzi, e jest to szeroka ulica. Droga ta wspinaa si stromo ku grobowcowi znacznie
okazalszemu ni ten, z ktrego wyszy Shlezgi.
Cymmerianin cmokn na swego rumaka, pogaska grzyw opadajc z karku i ruszy przed
siebie. Byli w poowie drogi, gdy Falco zawy.
Na Croma! wybuchn Conan, tracc wadz nad koniem, ktry nagle stan dba, rc
z przeraenia.
To, co ujrzeli, poruszyo ich najpierwotniejsze instynkty. Ile eonw przespay owe potwory
w gbi ziemi, zanim wylazy z niej przeciw nim?
Z lewej strony wyskoczyo zwierz podobne do hieny, lecz wysze. Skra pokryta bya
sztywn szczecin, paszcza skrzywiona w szyderczym grymasie, oliniona, ukazujca te ky,
z gardzieli wydobywao si przeraliwe wycie, przypominajce miech szaleca.
Ruszaj za mn! zawoa Conan. Zobaczymy, czy uda si to omin.
Nieomal amic koniowi kark, zmusi miotajce si zwierz, eby skrcio w bok. Falco
uczyni to samo.
Byli ju blisko drugiego koca placu, gdy Conan usysza krzyk agonii i tryumfalny wrzask.
Obejrza si. Gigantyczna hiena rzucia si na Ophiryjczyka, a gdy ten wypuci lejce, skoczya
koniowi do garda. Bez trudu przegryza ttnice. Jedziec zwali si na ziemi, prosto w fontann
krwi.
Teraz hiena ruszya do czowieka.
Conan zapomnia, po co tu przyby. Wycign miecz i zeskoczy z sioda. Upad na piasek
i przetoczy si po ziemi. Ju by obok Falco.
Hiena warkna, a lina pocieka z jej pyska. Falco, przywalony przez konajcego konia,
lea cicho.
Conan umkn w bok, w nadziei, e cignie na siebie uwag monstrum. Poskutkowao.
Hiena ruszya na niego. Sza pewnie, z zimnym wyrachowaniem. Conan machn mieczem.
Zwierz rzucio bem do tyu i warkno ostrzegawczo.
Nic z tego wycedzi przez zby wojownik. I tak mam zamiar okra ci z jedzenia.
Hiena ustawia si przodem do napastnika, potrzsajc grzyw. Z pyska, ktrym moga
przegry czowieka na p, wydoby si guchy skowyt.
Conan zerkajc do tyu spostrzeg, e Falco podnis si, usiad i zacz wysuwa nogi spod
konia. Widok ten sprawi mu prawdziw rado.
Moe teraz zdoaj si wycofa, pozostawiajc hien przy koskim cierwie.
Nie!
Barbarzyca podszed zbyt blisko. Bydl zawyo, po czym ruszyo do szary.
Conan spi si wewntrznie. Potne szczki znajdoway si na wysokoci jego gowy.
Widzia gbi gardzieli, czu smrodliwy oddech i sysza zgrzyt pazurw. Unis miecz, a gdy
wrg znalaz si w zasigu rki, wymierzy cios.
Ostrze przecio pysk. Rozleg si przeraliwy skowyt. Hiena cofna si i uderzeniem apy
wytrcia miecz z rki barbarzycy. Potem zamara, a z paszczy buchn strumie krwi. Lecz
monstrum wci yo. Za moment warczc bulgotliwie, wycigna do przodu szponiaste apy.
Conan sign po sztylet i przygotowa si na mier.
Tymczasem Falco sta ju z szabl w doni. Barbarzyca znw ujrza cie nadziei.
No, chod tutaj, piesku krzykn. Chod, mam co dla ciebie.
Wpatrzona w niego bestia naprya minie, gotujc si do skoku. Nie zdya. Falco
podbieg z boku i wbi ostrze midzy ebra potwora. Hiena zawya i szarpna si w bok,
wyrywajc szabl z rki modzieca. Gdzie z oddali dobiegao renie konia rumak
barbarzycy uciek w labirynt krtych uliczek. Potwr odwrci si, by pj za jego przykadem.
Wtedy Conan przypuci kolejny atak. Lew rk chwyci besti za grzyw, a praw wbi
sztylet w jej szyj. Trysna krew. Szczki kapny konwulsyjnie. Barbarzyca odskoczy do
tyu. Hiena runa w piasek i zadygotaa w agonii.
Co z tob? Conan spojrza na Falco.
Chopak skrzywi si.
Nie sdz, eby co byo zamane odpar. Na szczcie upadem na piasek.
Na czole lniy mu krople potu.
Conan uklk i dokona pobienych ogldzin.
Rzeczywicie mrukn. Ale noga od kostki do kolana jest paskudnie zadrapana.
Dwign si i rozejrza dokoa.
Nigdy dotd nie czuem si bardziej nieproszonym gociem, jak teraz stwierdzi.
Pomog ci. Sdz, e to ju niedaleko.
Powoli ruszyli drog cignc si wzdu kamiennych budowli. Falco od czasu do czasu
pokasywa. Nagle co zadudnio. Ziemia zatrzsa si, a piasek zafalowa.
Tylko koci instynkt Conana ocali im ycie. Gdy barbarzyca ujrza rozszerzajc si wyrw
w kamiennym murze, natychmiast pchn modzieca, po czym sam pad na ziemi. W miejsce,
gdzie stali przed chwil, uderzy grad skalnych odamkw. Cymmerianin byskawicznie oceni
swe szans: zawrci ju nie mogli. Pozostawao tylko jedno naprzd!
Trzymaj si! zawoa, rzucajc sobie Ophiryjczyka na plecy. Zacz biec.
Posuwa si zygzakowat lini, unikajc mierci pod sypicymi si na nich gazami.
Wytrwale zda ku czarnemu grobowcowi.
W kocu grzmoty przycichy. Zway kamieni pozostay za nimi. Przed nimi dwigaa si
wysoka budowla cel ich wdrwki.
Na Mitr Falco nie mg wyj ze zdumienia. Jak to zrobie?
Sam nie wiem odpar Conan.
Nagle nastaa zupena cisza.
Wtpi, by to by dobry znak rzek barbarzyca, wsuchujc si w dziwn na tym
miejscu cisz. Lepiej chodmy std, zanim nastpne monstrum zajdzie nam drog.
Skierowa si w stron grobowca.
ciany z czarnych kamieni wznosiy si zbyt wysoko, aby mona byo dojrze sklepienie.
Tu przy wejciu lea szkielet spogldajcy pustymi oczodoami. Conan nie przejmowa si
takimi drobiazgami. Teraz nie przelkby si nawet, gdyby sam Tothapis zjawi si w grobowcu
i chcia pogrzeba go tutaj ywcem. Wtpi jednak, aby to byo moliwe, gdy tu spoczywa
Topr Varanghi.
Dokonalimy niemoliwego wysapa Falco. Niech wic Dobry Pan ma nas w swojej
opiece.
Poczekaj tutaj poleci Cymmerianin. Pjd sam.
Modzieniec spojrza na z niekamanym podziwem. Drugi koniec grobowca by
zamurowany. Gdy Conan wszed, ogarn go gboki spokj. Sysza odgos swoich krokw,
odbijajcy si gonym echem. Przed nim jarzya si jaka powiata. Barbarzyca nie szed wic
w absolutnej ciemnoci.
Nagle drgn. Muskuy i cigna napryy si niczym stalowe liny. Pot strumyczkami
popyn mu po policzkach i karku. Diabelski miech ucich z wolna w kamiennej sali. Nic
jednak nie mogo zmusi go, by si cofn. Przed nim wyrosa pionowa ciana. Conan by
pewien, e nie zabdzi. Szed drog, ktr opisa Parasan. Gdzie tutaj, zgodnie z proroctwami,
musia znajdowa si czcigodny or.
Napar na pyt, naty minie i kamienna tafla przesuna si powoli i ze zgrzytem.
Przytrzymujc za jedn krawd, Conan szarpn za drug i uskoczy na bok. Ujrza, jak skalny
blok wali si na ziemi. W pmroku rozleg si potny huk. Cymmerianin uwanie spojrza
w przestrze rozpocierajc si przed nim.
Koci ofiar, skadanych onegdaj bogom, leay przykryte grub warstw kurzu. Nie warto
byo powica im uwagi. Wzrok barbarzycy skierowa si ku czemu, nad czym czas nie mia
adnej wadzy.
By to bojowy topr, podobny do tych, ktre Tajowie uywali po dzi dzie. Dugie i mocne
stylisko, ostrze nieco zakrzywione, a z drugiej strony zwajce si w szpic. Jedyne, co go
wyrniao, to bya wielko. Tylko potnie zbudowany mczyzna mg wada t broni.
Stylisko, wykonane z nieznanego rodzaju drewna, nie byo w najmniejszym stopniu przegnie ani
sprchniae. Spogldajc na szerokie ostrze, Conan dostrzeg znak Soca. Stal byszczaa
dziwnym, bladoniebieskim blaskiem nigdy przedtem czego podobnego nie widzia.
Conan schyli si z czci, uj topr i unis do gry. Wykona kilka prbnych ciosw.
Wydawao mu si, e czuje, jak bro zrasta si z jego rk, tworzc cz jego samego. Mia
wraenie, jakby w tej chwili sta si bogiem wojny.
Opanowa wzruszenie. Odwrci si i pobieg ciemnym korytarzem w stron wyjcia.
Rozleg si przeraliwy krzyk. Conan drgn. To by Falco.
Skd z boku skoczya na barbarzyc mija. Zaraz potem gad zgin, zmiadony pod
butem.
Wybieg na zewntrz.
Oparty o cian Falco sta z wycignitym sztyletem, gotowy stawi czoo nowemu
monstrum, zstpujcemu na ziemi z fioletowoczerwonej chmury, otoczonej kbami pyu
i kurzu.
Potwr mia po bokach haczykowate narol speniajce rol odny. Byo ich trzydzieci.
Dugie ciao koczyo si czym w rodzaju petwy ogonowej wystajcej nad reszt macek.
Szpony byy krtkie, lecz zapewne mogy zosta wysunite jeszcze bardziej na zewntrz.
Przypominay haczyki na ryby.
Besti kierowa czowiek w czarnej todze, ktrej poy powieway wzdu jej cielska. Mia
gadko wygolon gow, twarz za zdradzaa, e niemao lat ju przey. U jego boku wisiaa
zakrzywiona szabla.
Conan przyj bojow pozycj. Latajcy jedziec zaatakowa pierwszy: chwyci talizman,
zawieszony na piersi, wyszepta kilka sw, uczyni jaki zawiy znak i skierowa przedmiot
w stron Cymmerianina.
Midzy nimi przemkna byskawica. Conan drgn. Piorun nie uderzy jednak w niego, lecz
w ostrze topora i odbi si. Rozleg si suchy trzask i snop wiata porazi Stygijczyka. W jednej
chwili czarnoksinik znikn w pomieniach.
Pozosta tylko jego wierzchowiec. Cymmerianin skoczy i uderzy. Topr trafi w kark.
Ogromna paszcza kapna szczkami tu przy twarzy wojownika, lecz eb odpad od szyi
i potoczy si do ng Conana. Reszta uderzya z rozpdu w cian grobowca. Przez moment
cielsko drgao w agonii, potem zamaro w bezruchu. Wiatr ucich i opad py. Na niebie pojawio
si promienne soce.
18
Puapka w Pteionie

Wojownicy szli we wspaniaej, uroczystej ciszy, w promieniach soca stojcego wysoko na
niebie.
Byli ju w poowie drogi, gdy mocny, metaliczny dwik przerwa to milczenie. Nie by to
jednak rg ywych trupw, ale dwik zwykej trbki.
Ho ho! krzykn Conan. Jestemy tutaj!
Falco skrzywi si z blu.
Jedziec zatoczy szeroki uk, ujrza ich i zatrzyma si. To bya Daris.
Za moment zeskoczya z sioda i pobiega ulic wycigajc ramiona.
Conan! krzykna, paczc i miejc si jednoczenie.
Przygarn j do siebie. Przez chwil szlochaa, lecz zaraz potem wspia si na palce
i ucaowaa go. Gdy zobaczya, co trzyma w rku, pucia go. Na jej twarzy pojawi si wyraz
powagi.
Czy to jest Varanghi? Gos zaama si jej ze wzruszenia.
Cymmerianin kiwn gow. Daris spojrzaa w niebo.
Dziki ci, Mitro! W jej gosie zabrzmiaa duma. Mj najdroszy, jeste zdobywc
i wybawicielem!
Wiedzia, e mgby cieszy si swoim tryumfem. Lecz kime bya ta kobieta, stojca teraz
u jego boku? Kim bya, by mc da go dla siebie samej? Bya jedn z tych, ktrzy chcieli mie
cudown bro topr, dla ktrego ryzykowa ycie, nalece do Belit.
Co tutaj robisz? spyta.
Przyszam ci szuka rzeka zakopotana.
Gdzie pozostali?
Stracilimy wielu ludzi w bitwie. Gdy byo ju po wszystkim, pomylaam, e i tobie
mogo si co przydarzy. Dlatego tu jestem. Niemiao dotkna zadrapania, ktre zada mu
latajcy potwr. Musz to opatrzy.
Nic wanego mrukn. Krew ju zakrzepa. Co z naszymi?
Ponad poowa zgina lub odniosa cikie rany.
Reszta opada z si i teraz odpoczywaj.
A ty posza sobie zupenie sama, poniewa oczywicie nie znasz adnej trwogi. Zostawia
swoich ludzi bez dowdztwa? sykn. Tak. Jedyn kobiet, ktra si do czego nadaje, jest
moja Belit. Dawno ju to wiedziaem.
Daris poblada, zacisna zby, stana sztywno, lecz nie powiedziaa ani sowa.
Witaj, ksiniczko westchn Falco.
Nie podtrzymywany przez Conana, przenis ciar ciaa na zdrow nog, tak i sta mocno
przechylony.
Nie naley tak si zwraca do licznych kobiet, przyjacielu rzek do Cymmerianina,
lecz zaraz zachwia si i przewrci. Jkn bolenie.
Jeste ranny! krzykna Daris, klkajc przy modziecu. Co ci si stao? dotkna
jego czoa.
Gniew opuci Conana. Cieszc si, e moe wybrn z niezrcznej sytuacji, powiedzia
chodnym, rzeczowym tonem:
Jest ranny w nog nic gronego, ale nie moe chodzi. Poycz mu swego konia i usid
z tyu.
Nie. Falco bdzie sam jecha. My oboje moemy i na piechot.
Zrb jak powiedziaem! warkn Conan. Gdy zawieziesz go do obozu, wrcisz po
mnie. Powiedz ludziom, eby si ju zbierali. Jeli jest wielu rannych niezdolnych do jazdy, to
przygotujcie dla nich pustynne sanie. Musimy wyruszy przed zmrokiem. Jeli nie wykonasz
tych polece, znaczy, e gupia.
Rzucia mu dugie, wymowne spojrzenie, zacisna wargi i pobiega po konia. Conan pomg
Falco wdrapa si na siodo. Daris wskoczya za nim, obejmujc rkami Ophiryjczyka w pasie.
Odjechali bez sowa.
Barbarzyca zosta sam wrd ruin. Patrzy za znikajcymi w dali jedcami, majc nadziej,
e Daris jest zadowolona ze swego towarzysza podry. C za roztrzepana idiotka!
Mrukn jakie przeklestwo i ruszy w lad za nimi. Przez chwil nie czu nic poza upaem,
cisz i szmerem pod stopami. Nie mg rozpozna budowli, ktre mija. Podobnie zapomnia
drogi, ktr przyby, lecz w tej chwili nie miao to wikszego znaczenia. Wystarczyo mniej
wicej trzyma si jednego kierunku.
W ktrym z wej dostrzeg jak posta Przystan, patrzc w tamt stron. Wtem
chwyci za topr i przygotowa si do ataku. Wosy stany mu dba. W powietrzu rozleg si
sodki, dwiczny miech.
C to, nasz zwycizca si przestraszy? To przecie tylko kobieta. Co za wstyd! Uspokj
si. Biedna Nehebeka nie ma wobec ciebie adnych zych zamiarw.
Staa, promieniejc ca sw olniewajc urod, wsparszy rce o biodra. Jej oczy i umiech
kusiy. Suknia, ktr zaoya, bya brzowa, przetykana zotem i podkrelaa krgo jej piersi.
We moje usta, moje palce, wszystko, co mam rzeka niewinnie. Spjrz, jestem
bezbronna, nawet talizman mnie nie chroni. I tak byby bezuyteczny. Tylko pomyl, co
przytrafio si Tothapisowi. Topr Varanghi skutecznie niszczy wszelkie czary. Z pewnoci
Parasan zdy ci powiedzie, i posiadszy t bro, bdziesz odporny na dziaanie wszelkiej
magii tak dugo, dopki nie uczynisz nic, co byoby przeciwne czarodziejskiej mocy topora.
Powtarzam t przestrog i potwierdzam jej prawdziwo, gdy nie chc, by cokolwiek zego
spotkao mczyzn takiego jak ty.
Czego wic chcesz? spyta chrapliwym gosem.
Nie chc ci obrazi kamstwem, wic powiem prawd. Przybyam tu z Tothapisem
w nadziei, e razem ci powstrzymamy. Lecz twoje przeznaczenie jest silniejsze od naszej mocy:
w istocie, jeste Conanem Wspaniaym. Zdobye topr, zabie Tothapisa, cho y przez
stulecia, pewien swej wielkiej mocy. Teraz zmierzasz wprost ku zwycistwu, ktre wstrznie
samymi fundamentami krlestwa Seta. Upadek mego mistrza postawi mnie w niezrcznej
sytuacji. Jestem tu zupenie sama, obca otaczajcym mnie siom. Mj czar jest bezsilny, moja
twierdza zbyt daleka, by si do niej dosta. Moja Bogini opucia mnie. Jeli tu zostan, zgin
dzisiejszej nocy. Jeli sprbuj ucieczki, zgin na pustyni jutro.
I dlatego zwracasz si do mnie?
Wyprostowaa si.
Nie zamierzam ebra
Musia przyzna, e t dum mona byo podziwia.
Przeszo nie najlepiej uoya si midzy nami. Masz wiele powodw, by mnie
nienawidzi Ale wiele mog ci ofiarowa w zamian za uratowanie mi ycia. Umiem
posugiwa si magi, a to bardzo poyteczna umiejtno Mog ci wiele powiedzie o krlu
Mentupherze, jego armii, planach. Nawet tysic szpiegw nie zdoaoby wydoby tych
wiadomoci. To moe okaza si wane, gdy dojdzie do decydujcej rozgrywki.
Nie wiem, czym bardziej pogardzam: wiedm czy zdrajczyni rzek szybko, ale
w jego gosie zabrako siy.
Nie mog niczego przysic, gdy nale do Bogini, a tylko jej godzi si skada przysigi
odpara Nehebeka. Niemniej, jeli bdziesz dla mnie askawy, mog ci przyrzec, i wspomog
ci mymi czarami. Nigdy nie zami tego przyrzeczenia. Potrafi wiele i mog zrobi to
wszystko. Bd twoja i bd ci ochrania.
Sta w milczeniu. W skroniach pulsowaa mu krew.
A gdy zechcesz, caa oddam si tobie cigna dalej. Nie ma na wiecie drugiego
mczyzny rwnego Conanowi. Uczy mnie swoj niewolnic, a chtnie na to przystan.
Podesza bliej. Uja jego twarz swymi delikatnymi domi.
Wejd do rodka mrukna. Pozwl mi ci opatrzy. Tam jest mie miejsce,
przygotowane przez t, ktra ci oczekiwaa. Jest woda do obmycia rk, czysta bielizna i szarpie,
ktrymi owin twe rany. A przede wszystkim Och, tak, rozumiem ci, e nie chcesz traci
czasu, lecz twoi ludzie nie bd gotowi do wymarszu wczeniej, ni za par godzin. Mam wino,
owoce, wygodne oe i siebie sam, gotow na twe rozkazy.
Ucaowaa go tak, jak robia to w Khemi. Zarzuci topr na plecy i odda jej pocaunek. Przez
minut stali przytuleni do siebie, w strumieniach olepiajco jasnego soca. W kocu pucia go
i ruszya w stron budynku. Poszed za ni, czujc, jak mocno wali mu serce. Tak jak mwia,
wewntrz byo chodno, przyjemnie i mio.
Nie, to nie moe by aden grony podstp pomyla. Dlaczego miaby nie zakosztowa
tych paru rozkosznych chwil, spdzonych u jej boku?
Czy urazi tym Daris? Nie, Daris sama sobie wmwia, e j kocha. Nehebeka za w istocie
moga by sprzymierzecem. Oczywicie, nie by takim durniem jak Falco, dlatego uwanie
zbada pomieszczenie, lecz nie znalaz adnej broni. Zamiast tego byo tu wszystko, co obiecaa:
zastawiony st, krzesa, szerokie zasane ko.
Odoy topr i baczc by mie go cigle w zasigu rki, wypi yk wody. Smakowaa
zupenie zwyczajnie.
Rozbierz si powiedziaa, gdy ugasi pierwsze pragnienie. Tak dugo na ciebie
czekaam.
Jej palce zaczy si zwinnie porusza po jego ubraniu. Odpia mu pas i uklka, by
rozsznurowa buty. Wkrtce wsplnym wysikiem dokonali tego, e stan przed ni nagi. Poczu
nagy przypyw podniecenia. Jej oczy lniy w niemym podziwie. Uj j w pasie.
O Ishtar! krzykn. Pozwl, e poskromi t zdobycz.
To boli, Conanie!
Puci j. Dotkna jego ran.
Chc mie zaszczyt poczenia si z najpotniejszym mczyzn na ziemi
umiechna si, trzepoczc rzsami, po czym wspia si na palce i ucaowaa go. Tak bardzo
za tob tskniam Jej gos brzmia melodyjnie, niczym piew. Lecz widz, e jeste ranny,
kochany. Krew, pot i brud kalaj twoje wdziki. Pozwl, e ci umyj, opatrz i obandauj, aby
nie czu ju blu i udrki. A pniej bdziemy cieszy si sob.
Jak sobie yczysz mrukn siadajc. Cigle nie oddala si od topora na wycignicie
rki.
Przyniosa czyste ubranie i zacza go my. Jej ruchy byy wolne, zmysowe, budzce
podanie. Drug, woln rk gadzia go po wosach.
Kiedy skoczya, poczu al, e to tak prdko. Potem wysza, a on odprowadzi j wzrokiem
do drzwi. Czeka, a wrci, trzymajc w rkach rcznik i bandae. Sdzi, i posza wyrzuci
brudy i poprawi wosy, lecz gdy dugo nie wracaa, zacz si niepokoi.
Eje, gdzie jeste? krzykn zaskoczony tak dug nieobecnoci.
Ukazaa si w drzwiach, wiszc nad podog, jak zjawa.
Zmieniam zdanie i nie pjd z tob. egnaj, barbarzyco!
Zerwa si na rwne nogi. Nehebeka cofna si. Sign po topr i pogna do przedpokoju.
W oczy uderzyo go soce! Przez moment zupenie nic nie widzia. Gdy odzyska wzrok,
stwierdzi, e stoi na pustej ulicy.
Na Croma mrukn. Ta wiedma w kocu zrobia ze mnie gupca. Tylko dlaczego?
Wysoko w grze orze wzbija si ponad oboki. Lecia na zachd.
Nagle Conan rozemia si. Gromki miech odbi si od kamieni i pobieg przez puste ulice.
mia si z radoci, e w kocu ma t cudown bro, ktr przyniesie ludziom wolno. mia
si, ogarnity nagym zapaem i nieokieznan radoci ycia.
Byo to tak, jak gdyby Nehebeka zabraa ze sob ca t paskudn gnuno, ktra trapia go
od paru dni. Znowu by sob, Conanem wdrowcem, wojownikiem i kochankiem.
Przypomniawszy sobie, e jest nagi, szybko si ubra.

W obozie Tajw wrzaa praca. Daris bya obraona, ale mimo to umiaa wawo wzi si do
rzeczy. Ujrzawszy Conana, rzeka patrzc gdzie w przestrze:
Stosownie do rozkazw podzieliam onierzy na dwie grupy. Pierwsza to ranni oraz ci,
ktrzy bd ich eskortowa w drodze do domu. Druga, to onierze zdolni do walki. Tyris
powiedzia, e zaprowadzi nas wprost na spotkanie Ausara. Obie grupy bd gotowe do
wymarszu mniej wicej za godzin.
Spojrzenie jego niebieskich oczu spotkao jej wzrok. Pooy rk na jej ramieniu.
Jeste wspaniaa, crko krlw, a ja z pewnoci byem zbyt szorstki. Sam nie wiem,
dlaczego tak si stao, lecz teraz widz, e bardzo ci uraziem. Prosz, wybacz mi.
Och, Conanie! krzykna i nie zwaajc na otaczajcych ich ludzi, pada mu w ramiona.
19
Bitwa pod Rasht

Stygijska armia wesza do Tai od pnocnego zachodu. Dzie pniej najedcy maszerowali
przez niewielk dolin. Po obu stronach wznosiy si wysokie skay. Na pochyych stokach
przykrytych czerwon, nieurodzajn gleb rosy kolczaste krzewy i sucha, szeleszczca trawa.
Niebo tego ranka przybrao barw czystego bkitu, a z gry la si nielitociwy ar.
Osonici przez krzaki mczyni patrzyli w d. Odlego sprawiaa, e Stygijczycy
przypominali marionetki i wygldali zupenie niegronie, ale nawet duy dystans nie potrafi
ukry ich liczby. Jako stra przednia postpowaa jazda, za ni suny rydwany, pniej
w rwnych szeregach maszerowaa piechota. Kolumna wojsk rozcigaa si na trzy mile.
Conan zagwizda cicho.
Twoi zwiadowcy nie przesadzili powiedzia. Ta armia musi pochodzi z centralnej
Stygii. To rezerwy zebrane w najwikszym popiechu.
Na dodatek to Mentuphera ich prowadzi rzek Ausar ponuro.
Jeste tego pewien? Przecie twoi zwiadowcy to proci grale.
Ale dobrzy obserwatorzy. Nikt, oprcz samego krla, nie moe uywa sztandaru ze
srebrnym wem na czarnym polu. Ci ndznicy wybij nas wszystkich co do nogi.
Eee skrzywi si Conan. Jego wzrok powdrowa do miejsca, z ktrego nadcigay
stygijskie oddziay. Tam ku niebu wzbija si gsty sup dymu. Wanie tam zleciay si spy
z caej okolicy. Wszyscy padlinoercy mogli nasyci si do woli. Wczoraj w dolinie Rasht
istniaa wioska, byy pola uprawne, ki, pasterze i stada owiec. Ludzie Ausara nie zdyli
przestrzec mieszkacw i skoni ich do ucieczki. Nikt zreszt nie spodziewa si, e dojdzie to
takiej masakry. Sdzono, i Stygijczycy przejd przez dolin spokojnie, spieszc za oddziaami
buntownikw.
Z pewnoci chc opanowa rodkow cz kraju. Gdy ju uporaj si z nami, skolonizuj
to, co po nas zostanie.
Niemoliwe! oburzya si Daris. Ten dzie jest pocztkiem zagady ich krlestwa.
Oby takie wanie byo zrzdzenie losu W gosie Ausara pobrzmiewao zwtpienie.
Jeli stanie si inaczej, zrobi to, co lubowaem. Poprosz przywdcw klanw, by ich ludzie
zoyli bro, a pniej sam dobrowolnie oddam si w rce Stygijczykw, byleby tylko Taj nie
zostaa ostatecznie zniszczona
Najpierw jednak Conan przerwa mu oschle proponuj dziaa wedle pierwotnego
planu. Sprbowa zawsze warto. Co prawda nasi wojownicy nie przewyszaj liczebnie armii
Mentuphery, ale maj dobre pozycje i Topr Varanghi.
Ausar i Daris spojrzeli na z tak czci, e a poczu si nieswojo. Nie by przecie
wcieleniem bstwa wojny ani kimkolwiek w tym rodzaju by zwykym barbarzyc,
awanturnikiem i tyle.
Chodmy std! skin na swych towarzyszy, po czym czogajc si dobrnli do miejsca,
gdzie niepostrzeeni mogli wsta i odej.
W wwozie za skalnym grzbietem czekao stu jedcw i tyle samo piechurw. Wikszej
liczby wojska nie daoby si zebra w tym miejscu, nie zdradzajc ich obecnoci. Pozostae
grupy, o mniej wicej podobnej liczebnoci, czekay w rnych czciach doliny. Plan polega na
tym, aby zaatakowa znienacka jednoczenie z wielu stron, rozerwa zwart kolumn
Stygijczykw, rozbi ich i unicestwi.
Oddzia Conana mia ruszy jako pierwszy, uderzajc w samo czoo stygijskiego pochodu.
Na ten sygna powinni zaatakowa pozostali. Ludzie Cymmerianina zostali uzbrojeni w najlepszy
or, jaki by pod rk: hemy, zbroje, dla niektrych starczyo elaznych rkawic, nagolennikw
lub innych fragmentw zdobycznego uzbrojenia.
Daris wskoczya na siodo. Miaa na sobie tunik i skrzan czapeczk. Jej broni by uk,
koczan oraz wcznia. Siwy starzec poda jej proporzec, ktry koniecznie chciaa nie.
Z drzewca zwisaa tkanina z wyhaftowanym na niebieskim tle wschodzcym socem. Ten
sztandar powicono niedawno w wityni Mitry.
Do Daris zbliy si Falco. Ophiryjczyk doszed ju do siebie, tylko nieco kula. Upiera si,
e to fakt bez znaczenia dopty, dopki bdzie siedzia na swym biaym koniu zdobytym na
Stygijczykach. Oprcz pancerza i strojnego w piropusz hemu znalaz sobie ozdobny sztylet,
wiszcy mu teraz u pasa. Wcznia sterczaa oparta tylcem o strzemi.
Conan mia pancerz z elaznych ogniw, hem, nagolenniki oraz buty z ostrogami.
Barbarzyca podszed do Ausara. Sprawia rwnie potne wraenie, jak sam krl.
Nadciga burza powiedzia i nikt z nas nie wie, w ktr stron powieje wiatr.
Obymy spotkali si jako zwycizcy. Jeli za nie, to ju teraz chc podzikowa ci za tw
przychylno i dobro. Oby Mitra pozwoli wrci ci do domu.
Moje podzikowanie daj w imieniu caego narodu odpar krl. Cokolwiek si stanie,
dopki yj Tajowie, dopty pami o tobie take bdzie ya.
Potem jeszcze ojciec poegna si z crk. Chwil trzymali si za rce, po czym kade z nich
ruszyo w swoj stron.
Conan odwrci si. Specjalnie dla niego buntownicy schwytali wspaniaego rumaka, ktry
niecierpliwie dar ziemi kopytami.
Tak, tak mrukn, dotykajc ciepego karku. Ju wkrtce bdziesz mg si wykaza
swym sprytem, obiecuj.
Poczu dreszcz emocji. Nie zwlekajc ani chwili duej, ruszy ku swemu przeznaczeniu.
Z prawej strony pdzia Daris, a niebieskozota chorgiew opotaa nad jej gow. Po lewej
jecha Falco. Spod koskich kopyt pryskay kamienie. Karowate drzewa amay si z trzaskiem.
Dzwonia nabijana elazem uprz. Z naprzeciwka podnis si grony krzyk nieprzyjaciela.
Hoy, ah! krzykn Cymmerianin. Za Taj i wolno!
Sign do sioda i chwyci wiszcy na ku Topr Varanghi. Gdy zakrci nim nad gow,
w powietrzu rozleg si piew metalu. Od lnicej powierzchni odbio si zote soce. adna tak
cika bro nie nadawaa si na og do walki z konia, lecz ten cudowny or jakby oy
w doniach barbarzycy.
Zbliali si do nieckowatej doliny. Jedcy na wasn rk pokonywali strome zbocza.
Piechota pozostaa w tyle, lecz wkrtce i oni mieli si zjawi. Stygijscy ucznicy wypucili
pierwsze strzay. Jaki tajski jedziec chwyci si za gardo i spad z konia. Run na ziemi
i potoczy si wprost pod kopyta. Conan dojrza to ktem oka. Zna tego czowieka; pi z nim
piwo i artowali przy obozowym ognisku, pod rozgwiedonym niebem. Teraz barbarzyca nie
przej si jego mierci. Crom nie mg da adnemu mczynie wicej, ni chwalebn mier
w bitwie o suszn spraw.
Wznis Topr Varanghi.
Naprzd! krzykn, bodc konia ostrogami.
Wrogowie take ruszyli do ataku. omot koskich kopyt przetoczy si po dolinie niczym
burza. Proporce, piropusze i paszcze rozwiay si w bitewnym pdzie. Zalniy tarcze, lance
pochyliy si ku napastnikom. Ludzie i zwierzta ogromnieli niesieni bitewnym impetem.
Zgodnie z rozkazem Daris jechaa za Conanem. Falco zmniejszy odstp i pochyli wczni.
Bitwa rozpocza si na dobre.
Jeden ze Stygijczykw pchn lanc w okryt kolczug pier Cymmerianina. Zanim jednak
elazny grot zdoa dotkn barbarzycy, Topr poszed w ruch. Drzewce pko jak trzcina,
a Stygijczyk nie zdy chwyci za miecz. Conan ci go prosto w szyj i gowa odleciaa od
tuowia.
Falco pchn swego przeciwnika prosto w kark, wyszarpn szabl spomidzy krgw,
osoni si tarcz i ruszy do kolejnego ataku. Conan rozupa czaszk najbliszego mu
stygijskiego rumaka. Dosiadajcy go jedziec zgin pod kopytami koni swych towarzyszy.
Cymmerianin rozejrza si dokoa chcc si przekona, jaki obrt przybraa walka. Stygijska
jazda przewyszaa liczebnie Tajw. Mimo e grale zadawali dwakro wicej miertelnych
ciosw ni stygijscy onierze, szala zwycistwa nieubaganie przechylaa si na stron
nieprzyjaciela. Coraz wicej powstacw padao martwych lub ciko rannych. Tymczasem
nastpna fala krlewskiej konnicy poyskujc gronie mieczami, szykowaa si do ataku.
Zawistay strzay. Deszcz grotw run na cikozbrojnych. Conan zobaczy, jak
zotoniebieski sztandar chwieje si i pada, a kolumna stygijskich jedcw niczym taran amie
tajskie szeregi.
Belit! Belit! krzykn, rzucajc si do przodu.
Senufer! niczym echo zawoa Falco, wywijajc szabl.
Szybko oczycili pole wok siebie. Ziemi zasay zbroczone krwi, stratowane trupy lub
ciaa ciko rannych. Chwil pniej setki Tajw dostrzegy podnoszcy si proporzec Soca,
a przy nim byszczcy Topr Varanghi.
Zaraz potem runli naprzd, rozrywajc szeregi stygijskiej jazdy.
Nagle barbarzyca zorientowa si, e nie ma ju z kim walczy. Tajowie niczym mrwki
obiegli wrogie szeregi i depczc cielce si wok trupy, nieustpliwie parli do przodu.
Wszdzie rozbrzmieway ich wilcze okrzyki i sycha byo szczk stali. Niektrzy spieszyli
z pomoc rannym, inni opakiwali polegych. Cz cigaa uciekajcych stygijskich
tarczownikw. Roztrzaskane rydwany tarasoway drog, inne, poprzewracane, wloky si po
ziemi, cignite przez przeraone konie.
Oglnemu chaosowi opiera si jednak jeden stygijski czworobok, twardo przeciwstawiajcy
si tajskiej nawale. Dobrze uzbrojeni onierze otaczali zocisty rydwan, nad ktrym opotaa
czarna flaga z wizerunkiem srebrnego wa.
Conan da znak towarzyszom, by zgromadzili si wok niego. Wkrtce przez morze
walczcych przecisnli si Daris i Falco oraz Ruma, dowodzcy stojcymi w odwodzie
oddziaami klanu Farazi.
Oto kwiat stygijskiej armii rzek Cymmerianin, wskazujc na doborowych onierzy.
Krlewska gwardia przyboczna oraz legion Shauta zaprawiony w walkach z gralami. Nieatwo
bdzie ich zmiady.
Co mamy robi? spyta Ruma. Conan rozemia si.
A c innego jak zaatakowa? Przeama ten mur tarcz, rozgoni tych, ktrych nie
zdoamy zabi, i zatkn gow Mentuphery na wczni. Jeli to nie pozbawi ich ochoty do walki,
to przyznam, e nie mam pojcia o taktyce.
A jeli zaatakujemy i padniemy? spojrzaa na Daris. Znam mj lud Na jej twarzy
pojawio si zakopotanie. Obawiam si, e w razie poraki zaczn si plotki, e Topr
Varanghi, ktry masz przy sobie, to tylko ndzna imitacja. Gdy przestan w to wierzy, wtedy
rzuc si do ucieczki niczym stado przeraonych owiec.
Przez twarz Rumy przebieg cie gniewu.
Ale to przecie prawdziwy Topr Varanghi, a Conan to prawdziwy Zdobywca! krzykn.
Ja take w to nie wtpi rzek barbarzyca, ciskajc bro. Przygotujcie swoje
oddziay.
Tajowie ju byli gotowi. Sztandar Daris dumnie zaopota nad stojcymi w bojowyfti szyku
wojownikami. Conan obj dowdztwo. Topr Varanghi byszcza niczym pochodnia.
Stygijczycy opucili wcznie, a ucznicy przyklkli, napinajc ciciwy.
Wtem Cymmerianina przeszy potworny bl.
Byo to tak, jakby miliony ognistych igie zagbio si w jego ciele. Mia wraenie, e pali
si ywcem. Wntrznoci chwytay skurcze. Jedna za drug nadcigay fale agonii. Minie
drgay w rozpaczliwych spazmach, usiujc zachowa wadz nad wijcym si ciaem.
Barbarzyca pierwszy raz w yciu poczu strach przed mierci. Topr Varanghi wypad
z omdlewajcych doni i z brzkiem uderzy o ziemi. Chwil pniej sam Conan run z konia.
Wok rozleg si pomruk grozy.
Daris widzc to zeskoczya z sioda, porzucajc wojenny proporzec, ktry za moment leg
w kurzu. Przyklka przy zwalonym niemoc barbarzycy i usiowaa go podnie.
Cohan, co si stao? W imi Mitry, odezwij si! prosia go zaamujcym si gosem. To
ja, twoja Daris! Daris, ktra ci kocha
Sysza j jak przez grub cian, niewyranie, jakby jej gos tumi jaki huragan. W blu
i strachu, ktre teraz stanowiy jego wszechwiat, nie mg si zdoby na jakkolwiek
odpowied.
Tajowie zafalowali niespokojnie. Opucili bro i spogldali szeroko rozwartymi oczyma.
Ruma unis wczni wysoko nad gow i potrzsn ni kilka razy.
Sta na swoich pozycjach! krzykn rozpaczliwie. Zabij kadego, kto omieli si
zama szyk.
Falco wycign szabl.
Ja zrobi to w twoim zastpstwie rzek, z trudem wydobywajc gos, bo w ustach
zupenie mu zascho.
Daris nachylia si nad cignit blem twarz Cymmerianina i powtarzaa przez zy:
Wracaj kaa cicho. Zaklinam ci w imi Belit. Wracaj dla Belit!
I chocia by ju na samym dnie pieka, usysza. Co obudzio si w nim mg sobie
przypomnie, rozumia, by w stanie mwi. Ze cinitego garda wydobyway si pojedyncze
sowa, ale kade brzmiao rwnie mocno, jak dawniej.
Moje szalestwo W Pteionie spotkaem Nehebek. Umya mnie i
zdja zakrwawione ubranie.
Nie by ju w stanie powiedzie nic wicej. Przechyli si na bok. Oddycha ciko.
Tajowie uderzyli w lament. Ruma cigle trzyma sw wczni. Szeregi zafaloway. Poblady
Falco ruszy wzdu frontu wojsk, by nie dopuci do paniki. Grale zawodzili gono
i paczliwie, lecz stali cigle na swoich miejscach. Stygijska armia spogldaa na to wszystko
z mciw satysfakcj.
Wtedy znad lnicych hemw wojsk przeciwnika wznis si w powietrze rydwan bez k
ani konia, powoony przez kobiet. Na jej piersi byszczao zwierciado, a w rkach trzymaa
ma woskow laleczk, ktr torturowaa, powoli obracajc w niej ostry sztylet i przypiekajc
nad ogniem poncym na maym trjnogu. Kobieta miaa si gono. Rydwan opad na d
i ruszy prosto w kierunku grali.
Przez szeregi Tajw przebieg guchy jk. Front si zaama i w cigu jednej minuty
powstacza armia zamienia si w bezadny tum. Wszyscy cofali si, ogarnici panicznym
lkiem.
Senufer! krzykn Falco.
Conan, mimo otaczajcych go ciemnoci, z najwikszym wysikiem zdoa przedrze si
wzrokiem ku wiatu zewntrznemu.
Mia wraenie, jakby sama Derketa wyleciaa z piekie, dowodzc stadem wiedm.
Nehebeka! jkn.
Daris usyszaa, e kto podchodzi do niej z tyu. Spojrzaa za siebie; by to Sakumbe.
Syszaem kiwn gow. Ca twarz oblan mia perlistym potem, lecz mwi
spokojnie, rwnym gosem. Signa po swoje sztuczki magiczne. Jego krew pynie w tej
woskowej kukle. Teraz jeszcze zadaje mu rany, jednak wkrtce zabije go.
Senufer, droga Senufer zajcza Falco z obdem w oczach.
Skierowa swego siwka tam, gdzie unosi si magiczny pojazd Nehebeki. Dojrzaa go w tej
samej chwili bl Conana nieco zela i barbarzyca odzyska jasno widzenia.
Wiedma daa znak stygijskim ucznikom, by opucili bro. Falco wyjecha przed zbrojne
szeregi. Nehebeka zniya lot. Radonie wycigna praw rk w powitalnym gecie,
przekadajc do lewej woskowe wyobraenie Cymmerianina. Chwil potem modzieniec j
pocaowa, a w Tajw jakby uderzy grom. By to ostatni cios, jakiego mogliby si spodziewa
cios prosto w plecy. Teraz niechybnie stygijscy najedcy zo wity Topr Varanghi jako
wotum na otarzu zowieszczego Seta!
Witaj, Falco zawoaa Nehebeka piewnym gosem.
Ophiryjczyk przez chwil patrzy prosto w jej byszczce oczy. Potem byskawicznym
ruchem unis szabl i uderzy j prosto w pier. Nehebeka ze zdumieniem spojrzaa na
zakrzywione ostrze, sterczce z jej ciaa. Krzykna. Z rany trysna struga krwi, niewiarygodnie
jasnej i lnicej w promieniach soca. Upada. W jednej chwili opucia j caa moc. Rydwan
run na ziemi.
Falco zostawi szabl w ciele wiedmy. Pomyla tylko o tym, by wyrwa z jej rk woskow
kuk, po czym pogna z powrotem.
Prosz rzek, skadajc magiczny sobowtr Cymmerianina w donie Daris i bez sowa,
ze spuszczon gow wolno odjecha na bok.
Sakumbe zawoa Gong. Znachor natychmiast wybieg z tumu powstacw, ktrzy stali jak
skamieniali, nie mogc nady myl za rozwojem wydarze.
Daris ostronie przekazaa kuk w jego rce. Sama wrcia do Conana, lecego na ziemi.
Jego oddech nadal by ciki.
Czarny znachor zaintonowa sowa zaklcia, a z woreczka, ktry mia na piersi, rozsypa
jaki proszek, potrzsn doni i puci go razem z wiatrem.
Po chwili na jego twarzy zagoci umiech. Wojownicy, do tej pory sparaliowani strachem,
zaczli zwiera szeregi.
Wakonga mutusi! rozleg si okrzyk Sakumbe.
Oczy Conana przejaniay. Usiad.
Jestem zdrowy owiadczy znuonym gosem czowieka, ktrego opucia grona
gorczka.
Wiedma nie yje szepna Daris. Jeste wolny.
Gonga przyoy n do swego nadgarstka, pocign ostrzem i struga krwi polaa si na
woskow kuk.
Conan zerwa si na nogi mia wraenie, jakby kto obla go kubem zimnej wody
z grskiego strumienia.
Gonga przemwi do Sakumbe, ktry przetumaczy jego sowa na stygijski.
Przekaza ci wasn moc, aby wygna odrtwienie, w jakie popade. Nie bdzie mg wic
wzi udziau w bitwie. Mwi take, i musi zdj urok z tej kuky, a pniej j zniszczy.
Gony miech wstrzsn barbarzyc.
To si dobrze skada, bo ja take mam co do zniszczenia zawoa gromko, po czym
przygarn do siebie Daris i Sakumbe. Przyjaciele, zesani mi przez los, nigdy nie umiaem
dzikowa, lecz chyba wystarczy, jeli powiem, e nigdy wam tego nie zapomn.
Podnis z ziemi Topr Varanghi i dosiad konia.
Naprzd! krzykn. Za Johanana! Wojownicy wydali radosny okrzyk. Nie zwaajc
na wiszczce strzay, jak burza runli za nim.
20
Mciciel Belit

Wydobyta ze skalnej kryjwki skrzydlata d koysaa si nad falami Styksu. Na pokadzie
stao kilka osb.
Soce wzeszo zaledwie nad wschodni horyzont, lecz niebo byo ju zupenie jasne,
zotosrebrzyste, a gdzieniegdzie widniay paski bkitu.
Conan nie czu porannego chodu, cho mia na sobie tylko tunik. Przy pasie koysa mu si
sztylet i miecz. Uroczycie, obiema rkami trzyma Topr Varanghi.
Teraz naley do ciebie rzek, przekazujc go Ausarowi. Oby zawsze broni Tai.
Oby Mitra sprawi, ebymy nie potrzebowali go ju nigdy wicej odpar krl.
Ich dobry nastrj mia solidne podstawy. Garnizon Seyan zamiast trwa w beznadziejnym
uporze zoy bro i odszed w gb Stygii. Tusty gubernator Wenamon take wzi nogi za pas,
pozostawiajc wszystko, co udao mu si zupi na Tajach.
Po klsce pod Rasht krlewska armia na pewno dugo nie dobdzie mieczy przeciwko Tai.
Przynajmniej do czasu, gdy w nowym krlu Ctesphonie nie odyj imperialne ambicje ojca.
W kadym razie nie bdziecie si cieszy wiecznym pokojem powiedzia Conan. Ty
albo twoi potomkowie bdziecie musieli znw sign po bro, Luxor nigdy nie zgodzi si na
wasz niepodlego. Ausar przyj Topr z jego rk.
To prawda potwierdzi. Lecz to nie jest najwaniejsze. Licz si gwnie fakty, a nie
zamiary. W istocie jestemy wolni. Moemy znale sprzymierzecw w Keshan, Punt oraz
innych krajach, ktre maj odwag sprzeciwi si Stygii.
Parasan, najwyszy kapan, nie podzieli jego optymizmu.
Obawiam si, e zyskujc wolno stracilimy ostatni kontakt z cywilizacj westchn.
Znowu staniemy si gromad dzikusw, luno zwizanych klanowymi wizami.
Cymmerianin drgn.
Co takiego?! W jego gosie zabrzmiao zdumienie. Nie poczytaj mi tego za brak
szacunku, starcze, lecz czy wolno nie jest warta tej ceny? Nie mog znale
w cywilizowanym yciu niczego, co przemawiaoby na jego korzy
Skoro tak uwaasz mrukn starzec. Omielam si jednak mie nadziej, i w kocu
zostaniesz owiecony boskim blaskiem Mitry. Jego bogosawiestwo mech zawsze ci strzee,
mj synu. Za to wszystko co zrobie w jego i naszej sprawie, jeste tego wart. Oby twj powrt
by bezpieczny, a przyjcie, jakie ci zgotuj, godne ciebie.
Sakumbe przysuchiwa si tej rozmowie oczywicie na tyle, na ile by w stanie zrozumie.
By moe nie do koca poj znaczenie ostatnich sw, bo chwyci barbarzyc pod rami
i rzuci w swym dziwacznym stygijskim:
A jeli przybdziesz kiedy na Czarne Wybrzee, urzdz dziesiciodniowe wito na
twoj cze, Amra.
Amra to przydomek, jaki otrzyma Cymmerianin. W narzeczu Sakumbe oznaczao to
Lew.
Z pewnoci tak zrobi rzek barbarzyca. Wraz z Belit wybior si do was i to
nieraz. Daris
Tak? odwrcia si od Falco, z ktrym wanie rozmawiaa.
Chciabym ci powiedzie tyle rzeczy, e sam nie wiem, jak si do tego zabra zacz,
wyranie zakopotany. W kadym razie zapewniam ci, e moim najgortszym yczeniem jest
to, aby ci si dobrze wiodo.
I nawzajem odpara, ciskajc jego rce. Spogldaa mu prosto w oczy, a na jej twarzy
igra agodny umiech.
Gdybymy tylko mogli y westchna. Wiem, e to niemoliwe. Ty masz ju
kobiet, ktrej przysige wierno. C mi pozostaje Chciaabym wyj za m za silnego,
dobrego mczyzn i wraz z nim cieszy si dziemi, ktre mu urodz. Bdzie on jednak musia
si zgodzi na to, e nasz pierwszy syn otrzyma imi Conan. A pierwsza crka Nie moga
ukry drenia w swym gosie. Czy pozwolisz, e nazw j imieniem Belit?
Wzili si w objcia.
Potem zaczy si krtkie, popieszne poegnania. W kocu Conan wraz z Falco unieli si
w gr i skierowali skrzydlat d ku sinym obokom unoszcym si nad Stygi. Wkrtce
zniknli z oczu.

Morze lnio szafirowym bkitem, poruszane agodn Bryz, lecz Tygrys odbi na
wiosach od biaego brzegu wyspy Akhbet. Tak byo wygodniej manewrowa pomidzy rafami.
Belit dostrzega jaki agiel na horyzoncie.
Gdy d zbliya si na odlego okoo piciuset krokw, okazao si, e caa zaoga skada
si z zaledwie dwch mczyzn. Nie wydawali si by zaniepokojeni, gdy korsarska galera
ruszya w ich stron. Wrcz przeciwnie, wysoki, potnie zbudowany czowiek, stojcy przy
sterze, zacz manewrowa tak, by jak najszybciej si spotkali.
Potny mczyzna z czarn grzyw wosw, opalony na brz Serce Belit zabio tak
mocno, e niemal wyskoczyo z piersi.
Conan! krzykna. Conan! O, Ishtar, mj ukochany powrci!
Wydaa rozkaz zaodze, by przybili do odzi.
Cymmerianin, skoro tylko zetknli si burtami, tygrysim skokiem przesadzi odlego, jaka
ich dzielia, i w mgnieniu oka wspi si po drabince na pokad.
Belit rzucia mu si w ramiona. ciskali si dugo, po czym odeszli od siebie na kilka krokw
i spogldali jedno na drugie w miosnym upojeniu. Rado Belit przygasa, gdy spostrzega, e
mczyzna, ktry towarzyszy Conanowi, to kto zupenie nieznany. Zesztywniaa. Dobr chwil
milczaa, zanim zdoaa wydoby z siebie gos.
Johanan nie przypyn z tob
Nie odpar Cymmerianin tak agodnym gosem, jakiego nigdy jeszcze u niego nie
syszano. On jest teraz tam gdziekolwiek, w kadym razie na pewno w miejscu, do ktrego
id ci, ktrzy polegli mierci bohaterw.
Belit zamkna oczy, lecz tylko na moment.
Moesz mi o nim opowiedzie? przerwaa.
Opowie jest zbyt okrutna. Poczekajmy z tym nieco odpar. Tymczasem chciabym
ci przedstawi mego przyjaciela, Falco z Kirjahanu z Ophiru.
Witaj podaa mu rk. Jeli mj ukochany wrci tutaj przy twojej pomocy, to
wszystko, co moje, naley do ciebie.
Falco poczerwienia.
Mwie mi, e jest pikna, lecz nie powiedziae, jak bardzo zwrci si do
Cymmerianina. A take zapomniae doda, i jest urocza. Oby moje szczcie w mioci bodaj
w poowie dorwnao twojemu.
Conan umiechn si. Jednak umiech szybko znikn z jego twarzy. Belit bya smutna.

Peny ksiyc odbija sw srebrn tarcz na powierzchni wody. Trwaa nocna cisza. Tygrys
koysa si na kotwicy. Zaoga spaa cikim snem po dugiej biesiadzie wydanej na cze
powracajcych. Jedynie Conan i Belit czuwali przytuleni do siebie.
Ona przestaa ju opakiwa brata. Patrzya gdzie przed siebie i mwia gosem podobnym
do dwiku wydawanego przez miecz wysuwany z pochwy.
Spoczywaj w pokoju, bracie. Bdziesz pomszczony. Ku twojej czci zapeni si witynia
Derkety.
Czy utracona prowincja, rozgromiona armia, zabity krl, a ponadto mier dwch magw
to mao, by pocieszy ducha Johanana? zdziwi si Conan.
Belit kiwna gow.
Oczywicie. Ja nie ustan w dziele zemsty. Barbarzyca spojrza na ni uwanie.
Tak te mylaem. Dobrze wic. Skoro takie s twoje plany, spieszmy do Stygii i zrbmy
wszystko, aby tamtejsi ludzie dugo nas pamitali umilk na chwil. Czy nie masz ochoty
uderzy tak mocno, aby twj wrg zosta na dugo unieszkodliwiony, ty sama za i twoi ludzie
pozostali nawet nie zranieni?
Oczywicie! szepna.
Oto mj pomys rzek. Stygijczycy odwoali blokad morsk. Falco i ja moglimy si
o tym przekona. Caa ich flota stoi w porcie. Nie sdz, by zbyt wielu stranikw czuwao nad
jej bezpieczestwem. Zaogi mieszkaj teraz w barakach portowych lub po prostu siedz u siebie
w domu. Z drugiej strony klska w Tai musiaa narobi niemao zamieszania. Gdyby Stygia
stracia flot, byby to miertelny cios zadany caemu imperium. Musieliby si poegna ze
wszystkimi planami podbojw. Belit oplota rce na jego szyi.
Na bogw mierci! Czy jeden stateczek jest w stanie dokona tego wszystkiego?
Mam pewien plan. To by moe prostactwo, bo nie jestem nadzwyczaj przebiegy, ale
porozmawiamy o tym dopiero jutro, a teraz

Stygijska flota cumowaa w Zatoce Khemi. Byy to lekkie i bardzo zwrotne okrty. Stra
portowa nie bya dobrze uzbrojona nawet nie nosili kolczug. Formalnie ich gwnym zadaniem
bya obrona portu przed piratami, a kt omieliby si napa na Czarne Miasto?
W samym miecie nic niespodziewanego zdarzy si nie mogo onierze dokadnie
sprawdzali karczmy, pilnujc, by nie zagrzay tam miejsca adne niebieskie ptaki czy inne osoby,
nie posiadajce oficjalnego zezwolenia na pobyt.
Pewnego dnia, ju po zachodzie soca patrol portowy zosta poruszony widokiem obcej
odzi nadpywajcej z zachodu.
Ahoj! zakrzykn stygijski stranik. Zatrzyma si!
Tak jest, panie! odpar po stygijsku jaki mczyzna.
Mia gboki, basowy gos. Ksiyc jeszcze nie wzeszed, a w wietle gwiazd wida byo
kilkunastu mczyzn siedzcych na awach. Z wyjtkiem wysokiego mczyzny na dziobie,
wszyscy byli Murzynami.
Wybacz, panie zawoa w biay czowiek ubrany w brudny kaftan. Jestemy
poaowania godnymi eglarzami, ktrych statek roztrzaska si o rafy. Oprcz nas nikt z zaogi
nie zdoa w por dotrze do odzi. Wszyscy utonli. W imi miosierdzia prosimy, dajcie nam
troch wody lub pozwlcie zej na ld i nakarmcie!
Najpierw musimy podda was ledztwu! odkrzykn kapitan stray portowej. Kim
jestecie i skd pochodzicie?
Jestem kupcem z Argos. Moja zaoga to sami Kushici. Ja urodziem si w Vanasheim.
Kapitan sysza co kiedy o barbarzyskich krainach i obyczajach yjcych tam dzikusw,
tote by mile zdziwiony, spotkawszy wrd nich tak cywilizowanego czowieka. Sprawia
wraenie dobrze wychowanego i odpowiednio pokornego.
Zgoda zawoa. Przybijcie do brzegu, a ty podejd tutaj na gr, niechaj ci si przyjrz!
Tak jest, askawy panie.
Wysoki mczyzna wkrtce ruszy w stron miejsca, gdzie sta kapitan. Jego ludzie szli za
nim.
Wody!
Oczywicie, zaraz, ale przedtem musisz odpowiedzie jeszcze na par pyta.
Dzikuj, dzikuj, panie! wysoki mczyzna bi gow pokony. Oby dobrzy bogowie
odpacili ci za tw litociwo.
Nagle bysn miecz. Stojcy obok stranik pad, a widok jego walcego si ciaa by
ostatnim obrazem, jaki ujrza kapitan. Za moment on take podzieli jego los.
W porzdku mrukn Conan. Wrzucie te ciaa do wody i wracamy na Tygrysa.

Stygijskie okrty kuy rozgwiedone niebo wyniosymi masztami. Conan zwrci uwag na
pierwszy z brzegu statek, ktry wynurza si z mroku. Na jego pokadzie paliy si dwie latarnie.
Zaoga pewnie spaa w baraku na nadbrzeu.
Bdcie gotowi! zawoa pgosem, podnoszc rk.
Belit staa u jego boku. W dali, za portem czerniay budowle Khemi, nad ktrymi growaa
zwalista masa Wielkiej Piramidy. We wspomnieniach Conana oyy kroki i sowa Johanana. Brat
Belit posiad ju wieczn wolno.
Z pokadu Tygrysa zbiegy chykiem czarne postacie, zakrywajc domi naczynia
z arem. Wkrtce pierwszy statek ogarny pomienie, pniej drugi, trzeci i nastpne.
Na przednim pokadzie Falco zapali strza owinit pakuami, nasyconymi smo. Odblask
ognia owietli czerwono jego modziecz twarz.
Prosz, to dla ciebie poda barbarzycy poncy pocisk.
Nie odpar Conan. To dla Belit.
Krlowa Czarnego Wybrzea napia ciciw uku i wystrzelia. Na ciemnym tle nieba
ognista strzaa pomkna jak meteoryt. Teraz przysza kolej na Cymmerianina i na Falco. Potem
caym portem wstrzsn dziki wrzask piratw.
Stygijczycy rzucili si do gaszenia, lecz suche, nasmolone drewno i lniane agle paliy si
szybko. Wod gaskay zociste jzory ognia. Nie byo szans, by ocali cokolwiek ze stygijskiej
floty. Jedynie statki kupieckie i rybackie, zakotwiczone w gbi portu, miay szans ocale
z poogi. Nikt nie zamierza wszczyna pogoni za pirack galer, ktra powoli znikaa z pola
widzenia. Bo i na czym?

Tygrys sta na penym morzu, nie opodal zasnutej dymem Zatoki Khemi. Conan podszed
do Falco. No, przyjacielu rzek cokolwiek gderliwym tonem. Teraz podwieziemy ci do
DanMarcah i zaopatrzymy w sakiewk pen zota, eby mia mi drog powrotn do domu.
Ophiryjczyk spojrza na z uwielbieniem.
Kiedy ju bd u siebie, opowiem wszystko, co przeyem, i wieci te dojd do paacu.
Bd pewien, e w moim krlu zawsze znajdziesz przyjaciela i sprzymierzeca.
Dzikuj odpar Cymmerianin. Pewnego dnia by moe okae si to przydatne. Kto
wie, co przyniesie przyszo? Moe mier, a moe panowanie, cho w sumie to bez znaczenia.
Wzruszy ramionami. Wiem jedno. Dzi jestem na subie u mojej pani. Wszystko inne si
nie liczy!
Z przedniego pokadu dobieg ich mciwy i radosny miech Belit.