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INTRODUCTION

De la Dmocratie en Amrique I
par Alexis de Tocqueville
Parmi les objets nouveaux qui, pendant mon sjour aux tats-Unis, ont attir
mon attention, aucun n'a plus vivement frapp mes regards que l'galit des
conditions !e dcouvris sans peine l'influence prodigieuse qu'exerce ce
premier fait sur la marc"e de la socit# il donne $ l'esprit public une certaine
direction, un certain tour aux lois# aux gouvernants des maximes nouvelles, et
des "abitudes particuli%res aux gouverns
&ient't je reconnus que ce m(me fait tend son influence fort au-del$ des
m)urs politiques et des lois, et qu'il n'obtient pas moins d'empire sur la socit
civile que sur le gouvernement* il cre des opinions, fait na+tre des sentiments,
sugg%re des usages et modifie tout ce qu'il ne produit pas
Ainsi donc, $ mesure que j'tudiais la socit amricaine, je vo,ais de plus en
plus, dans l'galit des conditions, le fait gnrateur dont c"aque fait particulier
semblait descendre, et je le retrouvais sans cesse devant moi comme un point
central o- toutes mes observations venaient aboutir
Alors je reportai ma pense vers notre "misp"%re, et il me sembla que j',
distinguais quelque c"ose d'analogue au spectacle que m'offrait le nouveau
monde !e vis l'galit des conditions qui, sans , avoir atteint comme aux tats-
Unis ses limites extr(mes, s'en rapproc"ait c"aque jour davantage# et cette
m(me dmocratie, qui rgnait sur les socits amricaines, me parut en
.urope s'avancer rapidement vers le pouvoir
/e ce moment j'ai con0u l'ide du livre qu'on va lire
Une grande rvolution dmocratique, s'op%re parmi nous* tous la voient, mais
tous ne la jugent point de la m(me mani%re 1es uns la consid%rent comme une
c"ose nouvelle, et, la prenant pour un accident, ils esp%rent pouvoir encore
l'arr(ter# tandis que d'autres la jugent irrsistible, parce qu'elle leur semble le
fait le plus continu, le plus ancien et le plus permanent que l'on connaisse dans
l'"istoire
!e me reporte pour un moment $ ce qu'tait la 2rance il , a sept cents ans* je la
trouve partage entre un petit nombre de familles qui poss%dent la terre et
gouvernent les "abitants# le droit de commander descend alors de gnrations
en gnrations avec les "ritages# les "ommes n'ont qu'un seul mo,en d'agir
les uns sur les autres, la force# on ne dcouvre qu'une seule origine de la
puissance, la proprit fonci%re
3ais voici le pouvoir politique du clerg qui vient $ se fonder et bient't $
s'tendre 1e clerg ouvre ses rangs $ tous, au pauvre et au ric"e, au roturier et
au seigneur# l'galit commence $ pntrer par l'glise au sein du
gouvernement, et celui qui e4t vgt comme serf dans un ternel esclavage,
se place comme pr(tre au milieu des nobles, et va souvent s'asseoir au-dessus
des rois
1a socit devenant avec le temps plus civilise et plus stable, les diffrents
rapports entre les "ommes deviennent plus compliqus et plus nombreux 1e
besoin des lois civiles se fait vivement sentir Alors naissent les lgistes# ils
sortent de l'enceinte obscure des tribunaux et du rduit poudreux des greffes, et
ils vont siger dans la cour du prince, $ c't des barons fodaux couverts
d'"ermine et de fer
1es rois se ruinent dans les grandes entreprises# les nobles s'puisent dans les
guerres prives# les roturiers s'enric"issent dans le commerce 1'influence de
l'argent commence $ se faire sentir sur les affaires de l'tat 1e ngoce est une
source nouvelle qui s'ouvre $ la puissance, et les financiers, deviennent un
pouvoir politique qu'on mprise et qu'on flatte
Peu $ peu, les lumi%res se rpandent# on voit se rveiller le go4t de la littrature
et des arts# l'esprit devient alors un lment de succ%s# la science est un mo,en
de gouvernement, l'intelligence une force sociale# les lettrs arrivent aux
affaires
5 mesure cependant qu'il se dcouvre des routes nouvelles pour parvenir au
pouvoir, on voit baisser la valeur de la naissance Au 67e si%cle, la noblesse
tait d'un prix inestimable# on l'ac"%te au 6777e # le premier anoblissement a lieu
en 89:;, et l'galit s'introduit enfin dans le gouvernement par l'aristocratie elle-
m(me
/urant les sept cents ans qui viennent de s'couler, il est arriv quelquefois
que, pour lutter contre l'autorit ro,ale ou pour enlever le pouvoir $ leurs rivaux,
les nobles ont donn une puissance politique au peuple
Plus souvent encore on a vu les rois faire participer au gouvernement les
classes infrieures de l'tat, afin d'abaisser l'aristocratie
.n 2rance, les rois se sont montrs les plus actifs et les plus constants des
niveleurs <uand ils ont t ambitieux et forts, ils ont travaill $ lever le peuple
au niveau des nobles# et quand ils ont t modrs et faibles, ils ont permis que
le peuple se pla0=t au-dessus d'eux-m(mes 1es uns ont aid la dmocratie par
leurs talents, les autres par leurs vices 1ouis 67 et 1ouis 67> ont pris soin de
tout galiser au-dessous du tr'ne, et 1ouis 6> est enfin descendu lui-m(me
avec sa cour dans la poussi%re
/%s que les cito,ens commenc%rent $ possder la terre autrement que suivant
la tenure fodale, et que la ric"esse mobili%re, tant connue, put $ son tour
crer l'influence et donner le pouvoir, on ne fit point de dcouvertes dans les
arts, on n'introduisit plus de perfectionnements dans le commerce et l'industrie,
sans crer comme autant de nouveaux lments d'galit parmi les "ommes 5
partir de ce moment, tous les procds qui se dcouvrent, tous les besoins qui
viennent $ na+tre, tous les dsirs qui demandent $ se satisfaire, sont des
progr%s vers le nivellement universel 1e go4t du luxe, l'amour de la guerre,
l'empire de la mode, les passions les plus superficielles du c)ur "umain
comme les plus profondes, semblent travailler de concert $ appauvrir les ric"es
et $ enric"ir les pauvres
/epuis que les travaux de l'intelligence furent devenus des sources de force et
de ric"esses, on dut considrer c"aque dveloppement de la science, c"aque
connaissance nouvelle, c"aque ide neuve, comme un germe de puissance
mis $ la porte du peuple 1a posie, l'loquence, la mmoire, les gr=ces de
l'esprit, les feux de l'imagination, la profondeur de la pense, tous ces dons que
le ciel rpartit au "asard, profit%rent $ la dmocratie, et lors m(me qu'ils se
trouv%rent dans la possession de ses adversaires, ils servirent encore sa cause
en mettant en relief la grandeur naturelle de l'"omme# ses conqu(tes
s'tendirent donc avec celles de la civilisation et des lumi%res, et la littrature
fut un arsenal ouvert $ tous, o- les faibles et les pauvres vinrent c"aque jour
c"erc"er des armes
1orsqu'on parcourt les pages de notre "istoire, on ne rencontre pour ainsi dire
pas de grands vnements qui depuis sept cents ans n'aient tourn au profit de
l'galit
1es croisades et les guerres des Anglais dciment les nobles et divisent leurs
terres# l'institution des communes introduit la libert dmocratique au sein de la
monarc"ie fodale# la dcouverte des armes $ feu galise le vilain et le noble
sur le c"amp de bataille# l'imprimerie offre d'gales ressources $ leur
intelligence# la poste vient dposer la lumi%re sur le seuil de la cabane du
pauvre comme $ la porte des palais# le protestantisme soutient que tous les
"ommes sont galement en tat de trouver le c"emin du ciel 1'Amrique, qui
se dcouvre, prsente $ la fortune mille routes nouvelles, et livre $ l'obscur
aventurier les ric"esses et le pouvoir
?i, $ partir du 67e si%cle, vous examine@ ce qui se passe en 2rance de
cinquante en cinquante annes, au bout de c"acune de ces priodes, vous ne
manquere@ point d'apercevoir qu'une double rvolution s'est opre dans l'tat
de la socit 1e noble aura baiss dans l'c"elle sociale, le roturier s', sera
lev# l'un descend, l'autre monte A"aque demi-si%cle les rapproc"e, et bient't
ils vont se touc"er
.t ceci n'est pas seulement particulier $ la 2rance /e quelque c't que nous
jetions nos regards, nous apercevons la m(me rvolution qui se continue dans
tout l'univers c"rtien
Partout on a vu les divers incidents de la vie des peuples tourner au profit de la
dmocratie# tous les "ommes l'ont aide de leurs efforts* ceux qui avaient en
vue de concourir $ ses succ%s et ceux qui ne songeaient point $ la servir# ceux
qui ont combattu pour elle, et ceux m(mes qui se sont dclars ses ennemis#
tous ont t pousss p(le-m(le dans la m(me voie, et tous ont travaill en
commun, les uns malgr eux, les autres $ leur insu, aveugles instruments dans
les mains de /ieu
1e dveloppement graduel de l'galit des conditions est donc un fait
providentiel, il en a les principaux caract%res* il est universel, il est durable, il
c"appe c"aque jour $ la puissance "umaine# tous les vnements, comme
tous les "ommes, servent $ son dveloppement
?erait-il sage de croire qu'un mouvement social qui vient de si loin pourra (tre
suspendu par les efforts d'une gnrationB Pense-t-on qu'apr%s avoir dtruit la
fodalit et vaincu les rois, la dmocratie reculera devant les bourgeois et les
ric"esB ?'arr(tera-t-elle maintenant qu'elle est devenue si forte et ses
adversaires si faiblesB
C- allons-nous doncB Dul ne saurait le dire# car dj$ les termes de
comparaison nous manquent* les conditions sont plus gales de nos jours
parmi les c"rtiens qu'elles ne l'ont jamais t dans aucun temps ni dans aucun
pa,s du monde# ainsi la grandeur de ce qui est dj$ fait emp(c"e de prvoir ce
qui peut se faire encore
1e livre entier qu'on va lire a t crit sous l'impression d'une sorte de terreur
religieuse produite dans l'=me de l'auteur par la vue de cette rvolution
irrsistible qui marc"e depuis tant de si%cles $ travers tous les obstacles, et
qu'on voit encore aujourd'"ui s'avancer au milieu des ruines qu'elle a faites
7l n'est pas ncessaire que /ieu parle lui-m(me pour que nous dcouvrions des
signes certains de sa volont# il suffit d'examiner quelle est la marc"e "abituelle
de la nature et la tendance continue des vnements# je sais, sans que le
Arateur l%ve la voix, que les astres suivent dans l'espace les courbes que
son doigt a traces
?i de longues observations et des mditations sinc%res amenaient les "ommes
de nos jours a reconna+tre que le dveloppement graduel et progressif de
l'galit est $ la fois le pass et l'avenir de leur "istoire, cette seule dcouverte
donnerait $ ce dveloppement le caract%re sacr de la volont du souverain
ma+tre >ouloir arr(ter la dmocratie para+trait alors lutter contre /ieu m(me, et
il ne resterait aux nations qu'$ s'accommoder $ l'tat social que leur impose la
Providence
1es peuples c"rtiens me paraissent offrir de nos jours un effra,ant spectacle#
le mouvement qui les emporte est dj$ asse@ fort pour qu'on ne puisse le
suspendre, et il n'est pas encore asse@ rapide pour qu'on dsesp%re de le
diriger* leur sort est entre leurs mains# mais bient't il leur c"appe
7nstruire la dmocratie, ranimer s'il se peut ses cro,ances, purifier ses m)urs,
rgler ses mouvements, substituer peu $ peu la science des affaires $ son
inexprience, la connaissance de ses vrais intr(ts $ ses aveugles instincts#
adapter son gouvernement aux temps et aux lieux# le modifier suivant les
circonstances et les "ommes tel est le premier des devoirs impos de nos
jours $ ceux qui dirigent la socit
7l faut une science politique nouvelle $ un monde tout nouveau
3ais c'est $ quoi nous ne songeons gu%re* placs au milieu d'un fleuve rapide,
nous fixons obstinment les ,eux vers quelques dbris qu'on aper0oit encore
sur le rivage, tandis que le courant nous entra+ne et nous pousse $ reculons
vers des ab+mes
7l n', a pas de peuples de l'.urope c"e@ lesquels la grande rvolution sociale
que le viens de dcrire ait fait de plus rapides progr%s que parmi nous# mais elle
, a toujours marc" au "asard
!amais les c"efs de l'tat n'ont pens $ rien prparer d'avance pour elle# elle
s'est faite malgr eux ou $ leur insu 1es classes les plus puissantes, les plus
intelligentes et les plus morales de la nation n'ont point c"erc" $ s'emparer
d'elle, afin de la diriger 1a dmocratie a donc t abandonne $ ses instincts
sauvages# elle a grandi comme ces enfants, privs des soins paternels, qui
s'l%vent d'eux-m(mes dans les rues de nos villes, et qui ne connaissent de la
socit que ses vices et ses mis%res Cn semblait encore ignorer son
existence, quand elle s'est empare $ l'improviste du pouvoir A"acun alors
s'est soumis avec servilit $ ses moindres dsirs# on l'a adore comme l'image
de la force# quand ensuite elle se fut affaiblie par ses propres exc%s, les
lgislateurs con0urent le projet imprudent de la dtruire au lieu de c"erc"er $
l'instruire et $ la corriger, et sans vouloir lui apprendre $ gouverner, ils ne
song%rent qu'$ la repousser du gouvernement
7l en ce rsult que la rvolution dmocratique s'est opre dans le matriel de
la socit, sans qu'il se f+t, dans les lois, les ides, les "abitudes et les m)urs,
le c"angement qui e4t t ncessaire Pour rendre cette rvolution utile Ainsi
nous avons la dmocratie, moins ce qui doit attnuer ses vices et faire ressortir
ses avantages naturels# et vo,ant dj$ les maux qu'elle entra+ne, nous ignorons
encore les biens qu'elle peut donner
<uand le pouvoir ro,al, appu, sur l'aristocratie, gouvernait paisiblement les
peuples de l'.urope, la socit, au milieu de ses mis%res, jouissait de plusieurs
genres de bon"eur, qu'on peut difficilement concevoir et apprcier de nos jours
1a puissance de quelques sujets levait des barri%res insurmontables $ la
t,rannie du prince# et les rois, se sentant d'ailleurs rev(tus aux ,eux de la foule
d'un caract%re presque divin, puisaient, dans le respect m(me qu'ils faisaient
na+tre, la volont de ne point abuser de leur pouvoir
Placs $ une distance immense du peuple, les nobles prenaient cependant au
sort du peuple cette esp%ce d'intr(t bienveillant et tranquille que le pasteur
accorde $ son troupeau# et, sans voir dans le pauvre leur gal, ils veillaient sur
sa destine, comme sur un dp't remis par la Providence entre leurs mains
D'a,ant point con0u l'ide d'un autre tat social que le sien, n'imaginant pas
qu'il p4t jamais s'galer $ ses c"efs, le peuple recevait leurs bienfaits et ne
discutait point leurs droits 7l les aimait lorsqu'ils taient clments et justes, et se
soumettait sans peine et sans bassesse $ leurs rigueurs, comme $ des maux
invitables que lui envo,ait le bras de /ieu 1'usage et les m)urs avaient
d'ailleurs tabli des bornes $ la t,rannie et fond une sorte de droit au milieu
m(me de la force
1e noble n'a,ant point la pense qu'on voul4t lui arrac"er des privil%ges qu'il
cro,ait lgitimes# le serf regardant son infriorit comme un effet de l'ordre
immuable de la nature, on con0oit qu'il put s'tablir une sorte de bienveillance
rciproque entre ces deux classes si diffremment partages du sort Cn vo,ait
alors dans la socit, de l'ingalit, des mis%res, mais les =mes n', taient pas
dgrades
Ae n'est point l'usage du pouvoir ou l'"abitude de l'obissance qui dprave les
"ommes, c'est l'usage d'une puissance qu'ils consid%rent comme illgitime, et
l'obissance $ un pouvoir qu'ils regardent comme usurp et comme
oppresseur
/'un c't taient les biens, la force, les loisirs, et avec eux les rec"erc"es de
luxe, les raffinements du go4t, les plaisirs de l'esprit, le culte des arts# de l'autre,
le travail, la grossi%ret et l'ignorance
3ais au sein de cette foule ignorante et grossi%re, on rencontrait des passions
nergiques, des sentiments gnreux, des cro,ances profondes et de
sauvages vertus
1e corps social ainsi organis pouvait avoir de la stabilit, de la puissance, et
surtout de la gloire
3ais voici les rangs qui se confondent# les barri%res leves entre les "ommes
s'abaissent# on divise les domaines, le pouvoir se partage, les lumi%res se
rpandent, les intelligences s'galisent# l'tat social devient dmocratique, et
l'empire de la dmocratie s'tablit enfin paisiblement dans les institutions et
dans les m)urs
!e con0ois alors une socit o- tous, regardant la loi comme leur ouvrage,
l'aimeraient et s', soumettraient sans peine# o- l'autorit du gouvernement tant
respecte comme ncessaire et non comme divine, l'amour qu'on porterait au
c"ef de l'tat ne serait point une passion, mais un sentiment raisonn et
tranquille A"acun a,ant des droits, et s'tant assur de conserver ses droits, il
s'tablirait entre toutes les classes une m=le confiance, et une sorte de
condescendance rciproque, aussi loigne de l'orgueil que de la bassesse
7nstruit de ses vrais intr(ts, le peuple comprendrait que, pour profiter des biens
de la socit, il faut se soumettre $ ses c"arges 1'association libre des
cito,ens pourrait remplacer alors la puissance individuelle des nobles, et l'tat
serait $ l'abri de la t,rannie et de la licence
!e comprends que dans un tat dmocratique, constitu de cette mani%re, la
socit ne sera point immobile# mais les mouvements du corps social pourront
, (tre rgls et progressifs# si l'on , rencontre moins d'clat qu'au sein d'une
aristocratie, on , trouvera moins de mis%res# les jouissances , seront moins
extr(mes et le bien-(tre plus gnral# les sciences moins grandes et l'ignorance
plus rare# les sentiments moins nergiques et les "abitudes plus douces# on ,
remarquera plus de vices et moins de crimes
5 dfaut de l'ent"ousiasme et de l'ardeur des cro,ances, les lumi%res et
l'exprience obtiendront quelquefois des cito,ens de grands sacrifices# c"aque
"omme tant galement faible sentira un gal besoin de ses semblables# et
connaissant qu'il ne peut obtenir leur appui qu'$ la condition de leur pr(ter son
concours, il dcouvrira sans peine que pour lui l'intr(t particulier se confond
avec l'intr(t gnral
1a nation prise en corps sera moins brillante, moins glorieuse, moins forte peut-
(tre# mais la majorit des cito,ens , jouira d'un sort plus prosp%re, et le peuple
s', montrera paisible, non qu'il dsesp%re d'(tre mieux, mais parce qu'il sait (tre
bien
?i tout n'tait pas bon et utile dans un semblable ordre de c"oses, la socit du
moins se serait appropri tout ce qu'il peut prsenter d'utile et de bon, et les
"ommes, en abandonnant pour toujours les avantages sociaux que peut fournir
l'aristocratie, auraient pris $ la dmocratie tous les biens que celle-ci peut leur
offrir
3ais nous, en quittant l'tat social de nos aEeux, en jetant p(le-m(le derri%re
nous leurs institutions, leurs ides et leurs m)urs, qu'avons-nous pris $ la
place B
1e prestige du pouvoir ro,al s'est vanoui, sans (tre remplac par la majest
des lois# de nos jours, le peuple mprise l'autorit, mais il la craint, et la peur
arrac"e de lui plus que ne donnaient jadis le respect et l'amour
!'aper0ois que nous avons dtruit les existences individuelles qui pouvaient
lutter sparment contre la t,rannie# mais je vois le gouvernement qui "rite
seul de toutes les prrogatives arrac"es $ des familles, $ des corporations ou
$ des "ommes* $ la force quelquefois oppressive, mais souvent conservatrice,
d'un petit nombre de cito,ens, a donc succd la faiblesse de tous
1a division des fortunes a diminu la distance qui sparait le pauvre du ric"e#
mais en se rapproc"ant, ils semblent avoir trouv des raisons nouvelles de se
"aEr, et jetant l'un sur l'autre des regards pleins de terreur et d'envie, ils se
repoussent mutuellement du pouvoir# pour l'un comme pour l'autre, l'ide des
droits n'existe point, et la force leur appara+t, $ tous les deux, comme la seule
raison du prsent, et l'unique garantie de l'avenir
1e pauvre a gard la plupart des prjugs de ses p%res, sans leurs cro,ances#
leur ignorance, sans leurs vertus# il a admis, pour r%gle de ses actions, la
doctrine de l'intr(t, sans en conna+tre la science, et son goEsme est aussi
dpourvu de lumi%res que l'tait jadis son dvouement
1a socit est tranquille, non point parce qu'elle a la conscience de sa force et
de son bien-(tre, mais au contraire parce qu'elle se croit faible et infirme# elle
craint de mourir en faisant un effort* c"acun sent le mal, mais nul n'a le courage
et l'nergie ncessaires pour c"erc"er le mieux# on a des dsirs, des regrets,
des c"agrins et des joies qui ne produisent rien de visible, ni de durable,
semblables $ des passions de vieillards qui n'aboutissent qu'$ l'impuissance
Ainsi nous avons abandonn ce que l'tat ancien pouvait prsenter de bon,
sans acqurir ce que l'tat actuel pourrait offrir d'utile# nous avons dtruit une
socit aristocratique, et, nous arr(tant complaisamment au milieu des dbris
de l'ancien difice, nous semblons vouloir nous , fixer pour toujours
Ae qui arrive dans le monde intellectuel n'est pas moins dplorable
F(ne dans sa marc"e ou abandonne sans appui $ ses passions
dsordonnes, la dmocratie de 2rance a renvers tout ce qui se rencontrait
sur son passage, branlant ce qu'elle ne dtruisait pas Cn ne l'a point vue
s'emparer peu $ peu de la socit, afin d', tablir paisiblement son empire# elle
n'a cess, de marc"er au milieu des dsordres et de l'agitation d'un combat
Anim par la c"aleur de la lutte, pouss au-del$ des limites naturelles de son
opinion par les opinions et les exc%s de ses adversaires, c"acun perd de vue
l'objet m(me de ses poursuites et tient un langage qui rpond mal $ ses vrais
sentiments et $ ses instincts secrets
/e l$ l'trange confusion dont nous sommes forcs d'(tre les tmoins
!e c"erc"e en vain dans mes souvenirs, je ne trouve rien qui mrite d'exciter
plus de douleur et plus de piti que ce qui se passe sous nos ,eux# il semble
qu'on ait bris de nos jours le lien naturel qui unit les opinions aux go4ts et les
actes aux cro,ances# la s,mpat"ie qui s'est fait remarquer de tout temps entre
les sentiments et les ides des "ommes para+t dtruite, et l'on dirait que toutes
les lois de l'analogie morale sont abolies
Cn rencontre encore parmi nous des c"rtiens pleins de @%le, dont l'=me
religieuse aime $ se nourrir des vrits de l'autre vie# ceux-l$ vont s'animer
sans doute en faveur de la libert "umaine, source de toute grandeur morale
1e c"ristianisme, qui a rendu tous les "ommes gaux devant /ieu, ne
rpugnera pas $ voir tous les cito,ens gaux devant la loi 3ais, par un
concours d'tranges vnements, la religion se trouve momentanment
engage au milieu des puissances que la dmocratie renverse, et il lui arrive
souvent de repousser l'galit qu'elle aime, et de maudire la libert comme un
adversaire, tandis qu'en la prenant par la main, elle pourrait en sanctifier les
efforts
5 c't de ces "ommes religieux, j'en dcouvre d'autres dont les regards sont
tourns vers la terre plut't que vers le ciel# partisans de la libert, non
seulement parce qu'ils voient en elle l'origine des plus nobles vertus, mais
surtout parce qu'ils la consid%rent comme la source des plus grands biens, ils
dsirent sinc%rement assurer son empire et faire go4ter aux "ommes ses
bienfaits* je comprends que ceux-l$ vont se "=ter d'appeler la religion $ leur
aide, car ils doivent savoir qu'on ne peut tablir le r%gne de la libert sans celui
des m)urs, ni fonder les m)urs sans les cro,ances# mais ils ont aper0u la
religion dans les rangs de leurs adversaires, c'en est asse@ pour eux* les uns
l'attaquent, et les autres n'osent la dfendre
1es si%cles passs ont vu des =mes basses et vnales prconiser l'esclavage,
tandis que des esprits indpendants et des c)urs gnreux luttaient sans
esprance pour sauver la libert "umaine 3ais on rencontre souvent, de nos
jours, des "ommes naturellement nobles et fiers, dont les opinions sont en
opposition directe avec leurs go4ts, et qui vantent la servilit et la bassesse
qu'ils n'ont jamais connues pour eux-m(mes 7l en est d'autres, au contraire, qui
parlent de la libert comme s'ils pouvaient sentir ce qu'il , a de saint et de grand
en elle, et qui rclament bru,amment en faveur de l'"umanit des droits qu'ils
ont toujours mconnus
!'aper0ois des "ommes vertueux et paisibles que leurs m)urs pures, leurs
"abitudes tranquilles, leur aisance et leurs lumi%res placent naturellement $ la
t(te des populations qui les environnent Pleins d'un amour sinc%re pour la
patrie, ils sont pr(ts $ faire pour elle de grands sacrifices* cependant la
civilisation trouve souvent en eux des adversaires# ils confondent ses abus avec
ses bienfaits, et dans leur esprit l'ide du mal est indissolublement unie $ celle
du nouveau
Pr%s de l$ j'en vois d'autres qui, au nom des progr%s, s'effor0ant de matrialiser
l'"omme, veulent trouver l'utile sans s'occuper du juste, la science loin des
cro,ances, et le bien-(tre spar de la vertu* ceux-l$ se sont dits les c"ampions
de la civilisation moderne, et ils se mettent insolemment $ sa t(te, usurpant une
place qu'on leur abandonne et dont leur indignit les repousse
;- sommes-nous doncB
1es "ommes religieux combattent la libert, et les amis de la libert attaquent
les religions# des esprits nobles et gnreux vantent l'esclavage, et des =mes
basses et serviles prconisent l'indpendance# des cito,ens "onn(tes et
clairs sont ennemis de tous les progr%s, tandis que des "ommes sans
patriotisme et sans m)urs se font les ap'tres de la civilisation et des lumi%resG
Tous les si%cles ont-ils donc ressembl au n'treB 1'"omme a-t-il toujours eu
sous les ,eux, comme de nos jours, un monde o- rien ne s'enc"a+ne, o- la
vertu est sans gnie, et le gnie sans "onneur# o- l'amour de l'ordre se confond
avec le go4t des t,rans et le culte saint de la libert avec le mpris des lois# o-
la conscience ne jette qu'une clart douteuse sur les actions "umaines# o- rien
ne semble plus dfendu, ni permis, ni "onn(te, ni "onteux, ni vrai, ni fauxB
Penserai-je que le Arateur a fait l'"omme pour le laisser se dbattre sans fin
au milieu des mis%res intellectuelles qui nous entourentB je ne saurais le croire*
/ieu prpare aux socits europennes un avenir plus fixe et plus calme#
j'ignore ses desseins, mais je ne cesserai pas d', croire parce que je ne puis les
pntrer, et j'aimerai mieux douter de mes lumi%res que de sa justice
7l est un pa,s dans le monde o- la grande rvolution sociale dont je parle
semble avoir $ peu pr%s atteint ses limites naturelles# elle s', est opre d'une
mani%re simple et facile, ou plut't on peut dire que ce pa,s voit les rsultats de
la rvolution dmocratique qui s'op%re parmi nous, sans avoir eu la rvolution
elle-m(me
1es migrants qui vinrent se fixer en Amrique au commencement du 6>77e
si%cle dgag%rent en quelque fa0on le principe de la dmocratie de tous ceux
contre lesquels il luttait dans le sein des vieilles socits de l'.urope, et ils le
transplant%rent seul sur les rivages du nouveau monde 1$, il a pu grandir en
libert, et, marc"ant avec les m)urs, se dvelopper paisiblement dans les lois
7l me para+t "ors de doute que t't ou tard nous arriverons, comme les
Amricains, $ l'galit presque compl%te des conditions je ne conclus point de
l$ que nous so,ons appels un jour $ tirer ncessairement, d'un pareil tat
social, les consquences politiques que les Amricains en ont tires !e suis
tr%s loin de croire qu'ils aient trouv la seule forme de gouvernement que
puisse se donner la dmocratie# mais il suffit que dans les deux pa,s la cause
gnratrice des lois et des m)urs soit la m(me, pour que nous a,ons un intr(t
immense $ savoir ce qu'elle a produit dans c"acun d'eux
Ae n'est donc pas seulement pour satisfaire une curiosit, d'ailleurs lgitime,
que j'ai examin l'Amrique# j'ai voulu , trouver des enseignements dont nous
puissions profiter Cn se tromperait trangement si l'on pensait que j'aie voulu
faire un pang,rique# quiconque lira ce livre sera bien convaincu que tel n'a
point t mon dessein# mon but n'a pas t non plus de prconiser telle forme
de gouvernement en gnral# car je suis du nombre de ceux qui croient qu'il n',
a presque jamais de bont absolue dans les lois# je n'ai m(me pas prtendu
juger si la rvolution sociale, dont la marc"e me semble irrsistible, tait
avantageuse ou funeste $ l'"umanit# j'ai admis cette rvolution comme un fait
accompli ou pr(t $ s'accomplir, et, parmi les peuples qui l'ont vue s'oprer dans
leur sein, j'ai c"erc" celui c"e@ lequel elle a atteint le dveloppement le plus
complet et le plus paisible, afin d'en discerner clairement les consquences
naturelles, et d'apercevoir, s'il se peut, les mo,ens de la rendre profitable aux
"ommes !'avoue que dans l'Amrique j'ai vu plus que l'Amrique# j', ai c"erc"
une image de la dmocratie elle-m(me, de ses penc"ants, de son caract%re, de
ses prjugs, de ses passions# j'ai voulu la conna+tre, ne f4t-ce que pour savoir
du moins ce que nous devions esprer ou craindre d'elle
/ans la premi%re partie de cet ouvrage, j'ai donc essa, de montrer la direction
que la dmocratie, livre en Amrique a ses penc"ants et abandonne presque
sans contrainte $ ses instincts, donnait naturellement aux lois, la marc"e qu'elle
imprimait au gouvernement, et en gnral la puissance qu'elle obtenait sur les
affaires !'ai voulu savoir quels taient les biens et les maux produits par elle
!'ai rec"erc" de quelles prcautions les Amricains avaient fait usage pour la
diriger, et quelles autres ils avaient omises, et j'ai entrepris de distinguer les
causes qui lui permettent de gouverner la socit
3on but tait de peindre dans une seconde partie l'influence qu'exercent en
Amrique l'galit des conditions et le gouvernement de la dmocratie sur la
socit civile, sur les "abitudes, les ides et les m)urs# mais je commence $
me sentir moins d'ardeur pour l'accomplissement de ce dessein Avant que je
puisse fournir ainsi la t=c"e que je m'tais propose, mon travail sera devenu
presque inutile Un autre doit bient't montrer aux lecteurs les principaux traits
du caract%re amricain, et, cac"ant sous un voile lger la gravit des tableaux,
pr(ter $ la vrit des c"armes dont je n'aurais pu la parer
!e ne sais si j'ai russi $ faire conna+tre ce que j'ai vu en Amrique, mais je suis
assur d'en avoir eu sinc%rement le dsir, et de n'avoir jamais cd qu'$ mon
insu au besoin d'adapter les faits aux ides, au lieu de soumettre les ides aux
faits
1orsqu'un point pouvait (tre tabli $ l'aide de documents crits, j'ai eu soin de
recourir aux textes originaux et aux ouvrages les plus aut"entiques et les plus
estims !'ai indiqu mes sources en notes, et c"acun pourra les vrifier
<uand il s'est agi d'opinions, d'usages politiques, d'observations de m)urs, j'ai
c"erc" $ consulter les "ommes les plus clairs ?'il arrivait que la c"ose f4t
importante ou douteuse, je ne me contentais pas d'un tmoin, mais je ne me
dterminais que sur l'ensemble des tmoignages
7ci il faut ncessairement que le lecteur me croie sur parole !'aurais souvent pu
citer $ l'appui de ce que j'avance l'autorit de noms qui lui sont connus, ou qui
du moins sont dignes de l'(tre# mais je me suis gard de le faire 1'tranger
apprend souvent aupr%s du fo,er de son "'te d'importantes vrits, que celui-ci
droberait peut-(tre a l'amiti# on se soulage avec lui d'un silence oblig# on ne
craint pas son indiscrtion, parce qu'il passe A"acune de ces confidences tait
enregistre par moi aussit't que re0ue, mais elles ne sortiront jamais de mon
portefeuille# j'aime mieux nuire au succ%s de mes rcits que d'ajouter mon nom
$ la liste de ces vo,ageurs qui renvoient des c"agrins et des embarras en
retour de la gnreuse "ospitalit qu'ils ont re0ue
!e sais que, malgr mes soins, rien ne sera plus facile que de critiquer ce livre,
si personne songe jamais $ le critiquer
Aeux qui voudront , regarder de pr%s retrouveront, je pense, dans l'ouvrage
entier, une pense m%re qui enc"a+ne, pour ainsi dire, toutes ses parties 3ais
la diversit des objets que j'ai eus $ traiter est tr%s grande, et celui qui
entreprendra d'opposer un fait isol $ l'ensemble des faits que je cite, une ide
dtac"e $ l'ensemble des ides, , russira sans peine !e voudrais donc qu'on
me fit la gr=ce de me lire dans le m(me esprit qui a prsid $ mon travail, et
qu'on juge=t ce livre par l'impression gnrale qu'il laisse, comme je me suis
dcid moi-m(me, non par telle raison, mais par la masse des raisons
7l ne faut pas non plus oublier que l'auteur qui veut se faire comprendre est
oblig de pousser c"acune de ses ides dans toutes leurs consquences
t"oriques, et souvent jusqu'aux limites du faux et de l'impraticable# car s'il est
quelquefois ncessaire de s'carter des r%gles de la logique dans les actions,
on ne saurait le faire de m(me dans les discours, et l'"omme trouve presque
autant de difficults $ (tre inconsquent dans ses paroles qu'il en rencontre
d'ordinaire $ (tre consquent dans ses actes !e finis en signalant moi-m(me
ce qu'un grand nombre de lecteurs considrera comme le dfaut capital de
l'ouvrage Ae livre ne se met prcisment $ la suite de personne# en l'crivant,
je n'ai entendu servir ni combattre aucun parti# j'ai entrepris de voir, non pas
autrement, mais plus loin que les partis# et tandis qu'ils s'occupent du
lendemain, j'ai voulu songer $ l'avenir
/erni%re mise $ jour de cette page le 3ardi ;H avril 9;;9 9;*IJ
Par !ean-3arie Trembla,, sociologue