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VINGT
MILLE LIEUES
SOUS
LES
MERS
LES VOYAGES EXTRAORDINAIRES
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HETZEL,
DITEUR

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Ouvrage couronn
par VAcadmie franaise.
JULES
VERNE
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SOUS
%
LES MERS
ILLUSTR DE
111 DESSINS PAR DE NEUVILLE
ET RIOU
GRAVS PAR HILDIBRAND.
BIBLIOTHQUE
T)'DUCATIO:Ni
ET DE "I^
CREATIOD^
J.
HETZEL ET O^, i8,
RUE JACOB
PARIS
Tous droits de traduction et de reproduction
rservs.
t
J
I .
L'anne 1866 fut marque par un vnement bizarre, un phnomne
inexpliqu et inexplicable que personne n'a sans doute oubli. Sans parler
des rumeurs qui agitaient les populations des ports et surexcitaient l'esprit
public l'intrieur des continents, les gens de mer furent particulirement
mus. Les ngociants, armateurs, capitaines de navires, skippers et
masters de l'Europe et de l'Amrique, officiers des marines militaires de
tous pays, et, aprs eux, les gouvernements des divers Etats des deux con-
tinents, se proccuprent de ce fait au plus haut point.
En effet, depuis quelque temps, plusieurs navires s'taient rencontrs
sur mer avec une chose norme, un objet long, fusiforme, parfois
J
VINGT MILLE
LIEUES SOUS LES MERS.
phosphorescent, infiniment plus vaste et plus rapide qu'une baleine.
Les faits relatifs cette
apparition, consigns aux divers livres de bord,
s'accordaient assez exactement sur la structure de l'objet ou de l'tre en
question, la vitesse inoue de ses mouvements, la puissance surprenante
de sa locomotion, la vie particulire dont il semblait dou. Si c'tait un
ctac, il surpassait en volume tous ceux que la science avait classs jusqu'a-
lors. Ni Cuvier, ni Lacpde, ni M. Dumeril, ni M. de Quatrefages n'eus-
sent admis l'existence d'un tel monstre,

moins de l'avoir vu, ce qui
s'appelle vu de leurs propres yeux de savants.
A prendre la moyenne des observations faites diverses reprises,

en
rejetant les valuations timides qui assignaient cet objet une longueur
de deux cents pieds, et en repoussant les opinions exagres qui le disaient
large d'un mille et long de trois,

on pouvait affirmer, cependant, que
cet tre phnomnal dpassait de beaucoup toutes les dimensions admises
jusqu' ce jour par les ichthyologistes,

s'il existait toutefois.


Or, il existait, le fait en lui-mme n'tait plus niable, et, avec ce penchant
qui pousse au merveilleux la cervelle humaine, on comprendra l'motion
produite dans le monde entier par cette surnaturelle apparition. Quant
(i la rejeter au rang des fables, il fallait
y
renoncer.
En effet, le 20 juillet 1866, le steamer Governor-Higginson^ de Calcutta
and Burnach steam navigation Company^ avait rencontr cette masse
mouvante cinq milles dans l'est des ctes de l'Australie. Le capitaine
Baker se crut, tout d'abord, en prsence d'un cueil inconnu; il se dispo-
sait mme en dterminer la situation exacte, quand deux colonnes d'eau,
projetes par l'inexplicable objet, s'lancrent en sifflant cent cinquante
pieds dans l'air. Donc, moins que cet cueil ne ft soumis aux expansions
intermittentes d'un geyser, le Governor-Higginson avait affaire bel et bien
quelque mammifre aquatique, inconnu jusque-l, qui rejetait par ses
vents des colonnes d'eau, mlanges d'air et de vapeur.
Pareil fait fut galement observ le 23 juillet de la mme anne, dans
les mers du Pacifique, par le Cristobal-Colon, de West India and Pacifie
steam navigation Company. Donc, ce ctac extraordinaire pouvait se
transporter d'un endroit un autre avec une vlocit surprenante, puis-
que
trois jours d'intervalle, le Governor-ITigginson et le Cristobal-Colon
l'avaient observ en deux points de la carte spars par une distance de
plus de sept cents lieues marines.
Quinze jours plus tard, deux mille lieues de l, YHelvetia, de la Com-
pagnie Nationale, et le Shannon, du Royal-Mail, marchant contrebord
dans cette portion de l'Atlantique
comprise entre les tats-Unis et l'Eu-
rope, se signalrent
respectivement
le monstre par
42" 15^
de latitude nord,
UN GUEIL FUYANT.
et
60 35'
de longitude l'ouest du mridien de Greenwich. Dans cette
observation simultane, on crut pouvoir valuer la longueur minimum du
mammifre plus de trois cent cinquante pieds anglais *
,
puisque
le
Shannon et YHelvetia taient de dimension infrieure lui, bien qu'ils
mesurassent cent mtres de l'trave l'tambot. Or, les plus vastes baleines,
celles qui frquentent les parages des les Aloutiennes, le Kulammak et
rUmgullick , n'ont jamais dpass la longueur de cinquante-six mtres,

si mme elles l'atteignent.


Ces rapports arrivs coup sur coup, de nouvelles observations faites
bord du transatlantique le Pereire, un abordage entre FEtna^ de la ligne
Inman, et le monstre, un procs-verbal dress par les officiers de la fr-
gate franaise la Normandie^\m. trs-srieux relvement obtenu par l'tat-
major du commodore Fitz-Jamesbord du Lorc?-C/yfi?e, murent profon-
dment l'opinion publique. Dans les pays d'humeur lgre, on plaisanta
le phnomne, mais les pays graves et pratiques, l'Angleterre, l'Amri-
que, l'Allemagne, s'en proccuprent vivement.
Partout dans les grands centres, le monstre devint la mode
;
on le chanta
dans les cafs, on le bafoua dans les journaux, on le joua sur les thtres. Les
canards eurent l une belle occasion de pondre des ufs de toute couleur.
On vit rapparatre dans les journaux court de copietous les tres ima-
ginaires et gigantesques, depuis la baleine blanche, le terrible Moby
Dick des rgions hyperborennes, jusqu'au Kraken dmesur, dont les
tentacules peuvent enlacer un btimeait de cinq cents tonneaux et l'en-
traner dans les abmes de l'Ocan. On reproduisit mme les procs-ver-
baux des temps anciens, les opinions d'Aristote et de Pline, qui admettaient
l'existence de ces monstres, puis les rcits norwgiens de l'vque Pontop-
pidan, les relations de Paul Heggede, et enfin les rapports de M. Harring-
ton, dont la bonne foi ne peut tre souponne, quand il affirme avoir vu,
tant liord du Castilla7i, en 1837, cet norme serpent qui n'avait jamais
frquent jusqu'alors que les mers de l'ancien Constihitioiinel.
Alors clata l'interminable polmique des crdules et des incrdules
dans les socits savantes et les journaux scientifiques. La question du
monstre enflamma les esprits. Les journalistes, qui font profession de
science en lutte avec ceux qui foi.t profession d'esprit, versrent des flots
d'encre pendant cette mmorable campagne
;
quelques-uns mme, deux ou
trois gouttes de sang, car du serpent de mer, ils en vinrent aux personna-
lits les plus offensantes.
Six mois durant, la guerre se poursuivit avec des chances diverses.
Aux
1. Environ 106 mtres. Le pied anglais n'est que de 30,40
centimtres.
VINGT MILLE
LIEUES SOUS LES MERS.
articles dB fond de l'Institut
gographique du Brsil, de l'Acadmie royale
des sciences de Berlin, de
l'Association
Britannique, de l'Institution
S>m{hsonmenncde^ashmgton^aiUx'\scnssions
dxiThebidianArchtpclngo,
du Cosmos de l'abb Moigno, des Mittheilungen de Petermann, aux chro-
niques scientifiques des grands journaux de la France et de l'tranger, la
petite presse ripostait avec une verve intarissable. Ses spirituels crivains
parodiant un mot de Linne, cit par les adversaires du monstre, soutin-
rent en effet que la nature ne faisait pas de sots, et ils adjurrent leurs
contemporains de ne point donner un dmenti la nature, en admettant
l'existence des Krakens, des serpents de mer, des Moby Dick, et au-
tres lucubrations de marins en dlire. Enfin, dans un article d'un journal
satirique trs-redout, le plus aim de ses rdacteurs, brochant surletou;,
poussa au monstre, comme Hippolyte, lui porta un dernier coup et l'acheva
au milieu d'un clat de rire universel. L'esprit avait vaincu la science.
Pendant les premiers mois de l'anne 1867, la question parut lre en-
terre, et elle ne semblait pas devoir renatre, quand de nouveaux faits
furent ports la connaissance du public. Il ne s'agit plus alors d'un pro-
blme scientifique rsoudre, mais bien d'un danger rel, srieux viter.
La question prit une toute autre face. Le monstre redevint ilt, rocher,
cueil, mais cueil fuyant, indterminable, insaisissable.
Le 5 mars 1867, le Moravian^ de Montral Oca?i Company, se trouvant
pendant la nuit par
21 30'
de latitude et
72" 15'
de longitude, heurta de sa
hanche de tribord un roc qu'aucune carte ne marquait dans ces parages.
Sous l'effort combin du vent et de ses quatre cents chevaux-vapeur, il
hiarchait
la vitesse de treize nuds. Nul doute que sans la qualit sup-
rieure de sa coque, le Moravian, ouvert au choc, ne se ft englouti avec les
deux cent trente-sept
passagers qu'il ramenait du Canada.
L'accident tait arriv vers cinq heures du matin
,
lorsque le jour
commenait
poindre. Les officiers de quart se prcipitrent l'arrire du
btiment. Ils
examinrent
l'Ocan avec la plus scrupuleuse attention. Ils
ne virent rien, si ce n'est un fort remous qui brisait trois encablures,
comme si les nappes liquides eussent t violemment battues. Le relve-
ment du lieu fut exactement
pris, et le Moravian continua sa route sans
avaries
apparentes.
Avait-il heurt une roche sous-marine, ou quelque
norme pave d'un
naufrage? on ne put le savoir; mais, examen fait do sa
carne dans les
bassins de ladoub, il fut reconnu qu'une partie de la quille
avait t brise.
Ce fait,
extrmement
grave en lui-mme, et peut-tre t oubli comme
tant d'autres,
si, trois
semaines
aprs, il ne se ft reproduit dans des con-
ditions
identiques.
Seulement,
grce la nationalit du navire victime do
UN ECIIEIL FUYANT.
ce nouvel abordage, grce la rputation de la Compagnie laquelle
ce
navire appartenait, l'vnement eut un retentissement immense.
Personne n'ignore le nom du clbre armateur anglais Cunard.
Cet
intelligent industriel fonda, en 1840, un service postal entre Liverpoo et
Halifax, avec trois navires en bois et roues d'une force de quatre cents
chevaux, et d'une jauge de onze cent soixante-deux tonneaux. Huit ans
aprs, le matriel de la Compagnie s'accroissait de quatre navires de six
cent cinquante chevaux et de dix-huit cent vingt tonnes, et, deux ans plus
tard, de deux autres btiments suprieurs en puissance et en tonnage. En
1853, la compagnie Cunard, dont le privilge pour le transport des dp-
ches venait d'tre renouvel, ajouta successivement son matriel FArabia^
le Persia, le Ch7ia, le Scotia, le Java, le Rus'iia, tous navires de premire
marche, et les plus vastes qui, aprs le Great-Eastern, eussent jamais sil-
lonn les mers. Ainsi donc, en 1867, la Compagnie possdait douze navi-
res, dont huit roues et quatre hlices.
Si je donne ces dtails trs-succincts, c'est afin que chacun sache bien
quelle est l'importance de cette compagnie de transports maritimes, connue
du monde entier pour son intelligente gestion. Nulle entreprise de navi-
gation transocanienne n'a t conduite avec pius d'habilet
;
nulle affaire
n'a t couronne de plus de succs. Depuis vingt-six ans, les navires
Cunard ont travers deux mille fois l'Atlantique, et jamais un voyage n'a t
manqu, jamais un retard n'a eu lieu, jamais ni une lettre, ni un homme,
ni un btiment n'ont t perdus. Aussi, les passagers choisissent-ils encore,
malgr la concurrence puissante que lui fait la France, la ligne Cunard de
prfrence toute autre, ainsi qu'il appert d'un relev fait sur les documents
officiels des dernires annes. Ceci dit, personne ne s'tonnera du retentis-
sement que provoqua l'accident arriv l'un de ses plus beaux steamers..
Le 13 avril l8o7, la mer tant belle, la brise maniable, le Scotia se
trouvait par
15 12'
de longitude et
45 37'
de latitude. Il marchait avec
une vitesse de treize nuds quarante-trois centimes sous la pousse de
ses mille chevaux-vapeur. Ses roues battaient la mer avec une rgularit
parfaite. Son tirant d'eau tait aiors de six mtres soLxante-dix
centimtres,
et son dplacement de six mille six cent vingt-quatre mtres cubes.
A quatre heures dix-sept minutes du soir, pendant le lunch des passagers
unis dans le grand salon, un. choc, peu sensible, en somme, se produisit sur
Lx coque du Scotia, par sa hanche et un peu en arrire de la roue de babordc
Le Scotia n'avait pas heurt, il avait t heurt,, et plutt par un instru-
ment tranchant ou perforant que contondant. L'abordage avait sembl si
lger que personne ne s'en ft inquit bord , sans le cri des
caliers
qui remontrent sur le pont en s'criant :
VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
JNous coulons ! nous coulons !
Tout d'abord, les passagers furent trs-effrays ; mais le capitaine An-
derson se hta de les rassurer. En effet, le danger ne pouvait tre immi-
nent. Le Scotia, divis en sept compartiments par des cloisons tanches,
devait braver impunment une voie d'eau.
Le capitaine Anderson se rendit immdiatement dans la cale. Il re-
connut que le cinquime compartiment avait t envahi par la mer, et la
rapidit de l'envahissement prouvait que la voie d'eau tait considrable.

Fort heureusement, ce compartiment ne renfermait pas les chaudires, car
les feux se fussent subitement teints.
Le capitaine Anderson fit stopper immdiatement, et l'un des matelots
plongea pour reconnatre l'avarie. Quelques instants aprs, on constatait
l'existence d'un trou large de deux mtres dans la carne du steamer. Une
telle voie d'eau ne pouvait tre aveugle, et le Scotia, ses roues demi
noyes, dut continuer ainsi son voyage. Il se trouvait alors trois cent
milles du cap Clear, et aprs trois jours d'un retard qui inquita vivement
Liverpool, il entra dans les bassins de la Compagnie.
Les ingnieurs
procdrent alors la visite du Scotia, qui fut mis en cale
sche. Ils ne purent en croire leurs yeux. A deux mtres et demi au-des-
sous de la flottaison
s'ouvrait une dchirure rgulire, en forme de triangle
isocle. La cassure de la tle tait d'une nettet parfaite, et elle n'et pas
t frappe plus
srement remporte-pice. Il fallait donc que l'outil per-
forant qui l'avait produite ft d'une trempe peu commune,

et aprs
avoir t lanc avec une force prodigieuse, ayant ainsi perc une tle
de quatre
centimtres, il avait d se retirer de lui-mme par un mouve-
ment rtrograde et vraiment inexplicable.
Tel tait ce dernier fait, qui eut pour rsultat de passionner nouveau
l'opinion
publique. Depuis ce moment, en effet, les sinistres mariti-
mes qui n'avaient
pas de cause dtermine furent mis sur le compte du
monstre.
Ce fantastique animal endossa la responsabilit de tous ces nau-
frages, dont le nombre est
malheureusement
considrable; car sur trois
mille navires dont la perte est annuellement releve au Bureau^Veritas,
le ehilre des navires
vapeur ou voiles, supposs perdus corps et biens
par suite
d'absence de nouvelles,
ne s'lve pas moins de deux cents!
Or, ce fut
le monstre -> qui, justement ou injustement, fut accus de leur
disparition,
et,
grce
lui, les communications
entre les divers continents
devenant
de plus en plus dangereuses,
le public se dclara et demanda
eatgoriquement
que les mers fussent enfin dbarrasses et tout prix de ce
formidable ctac.
LE POUR ET LE CONTRE.
CHAPITRE II
LE POUR ET LE CONTRE.
A
l'poque o ces vnements se produisirent, je revenais d'une explora-
tion scientifique entreprise dans les mauvaises terres du Nbraska, aux
tats-Unis. En ma qualit de professeur-supplant au Musum d'histoire
naturelle de Paris, le gouvernement franais m'avait joint cette exp-
dition. Aprs six mois passs dans le Nbraska, charg de prcieuses col-
lections, j'arrivai New-York vers la fin de mars. Mon dpart pour
France tait fix aux premiers jours de mai. Je m'occupais donc, en atten-
dant, de classer mes richesses minralogiques, botaniques et zoologiques,
quand arriva l'incident duScotia.
J'tais parfaitement au courant de la question l'ordre du jour, et com-
ment nel'aurais-je pas t? J'avais lu et relu tous les journaux amricains
et europens sans tre plus avanc. Ce mystre m'intriguait. Dans l'impos-
sibilit de me former une opinion, je flottais d'un extrme l'autre. Qu'il
y
eut quelque chose, cela ne pouvait tre douteux, et les incrdules taient
invits mettre le doigt sur la plaie du Scotia.
A mon arrive New-York, la question brlait. L'hypothse de l'ilot
flottant, de recueil insaisissable, soutenue par quelques esprits peu comp-
tents, tait absolument abandonne. Et, en effet, moins que cet cueil n'et
une machine dans le ventre, comment pouvait-il se dplacer avec une ra-
pidit si prodigieuse ?
De mme fut repousse l'existence d'une coque flottante, d'une norme
pave, et toujours cause de la rapidit du dplacement.
Restaient dono deux solutions possibles del question, qui craient deux
clans trs-distincts de partisans : d'un ct, ceux qui tenaient pour un
monstre d'une force colossale; de l'autre, ceux qui tenaient pour un bateau
sous-marin d'une extrme puissance motrice.
Or, cette dernire h^^othse^ admissible aprs tout, ne put rsister
aux enqutes qui furent poursuivies dans les deux mondes. Qu'un simple
particulier et sa disposition un tel engin mcanique, c'tait peu proba-
ble. O et quand l'et-il fait construire, et comment aurait-il tenu cette
construction secrte ?
Seul, un gouvernement pouvait possder une pareille machine destruc-
VINGT MILLE LIEUES SQUS LES MERS.
Les ingnieurs procdrent la visite du Scotia, (Page 6.)
tive, et, en ces temps dsastreux o l'homme s'ingnie multiplier la puis-
sance des armes de guerre, il tait possible qu'un tat essayt l'insu des
autres ce formidable engin. Aprs les chassepots, les torpilles, aprs les
torpilles, les bliers sous-marins, puis,

la raction. Du moins, je l'es-


pre.
Mais
l'hypothse d'une machine de guerre tomba encore devant la d-
claration des gouvernements . Comme il s'agissait l d'un intrt public,
puisque les communications
transocaniennes en souffraient, la franchise
des gouvernements ne pouvait tre mise en doute. D'ailleurs, comment ad-
mettre que la construction de ce bateau sous-marin et chapp aux yeux
du public? Garder le secret dans ces circonstances est trs-difficile pour un
LE POUR ET LE CONTRE
La frgate ['Abraham Lincoln. (Page
13.
J
particulier, et certainement impossible pour un tat dont tous les actes
sont obstinment surveills par les puissances rivales.
Donc
,
aprs enqutes faites en Angleterre
,
en France, en Russie, en
Prusse, en Espagne, en Italie, en Amrique, voire mme en Turquie, Thy-
pothse d'un Monitor sous-marin fut dfinitivement rejete.
Le monstre revint donc flots, en dpit des incessantes plaisanteries dont
le lardait la petite presse et, daiis cette voie, Its imaginations se laissrent
bientt aller aux plus absurdes rveries d'une ichtbyologie fantastique.
A mon arrive New-York, plusieurs personnes m'avaient fait l'honneur
de me consulter sur le phnomne en question. J'avais publi en France
un ouvrage in-quarto en deux volumes intitul : /es Mi/stres des grands
10
VINGT MILLE LIEUES SOUS
LES MERS.
fonds
sous-marins. Ce livre,
particulirement
got du monde savant, faisait
de moi un spcialiste dans cette partie assez obscure de l'histoire naturelle.
Mon avis me fut demand.
Tant que je pus nier la ralit du fait, je me
renfermai dans une absolue
ngation. Mais bientt, coll au mur, je dus
m'expliquer
catgoriquement.
Et mme, l'honorable Pierre Ai'onnax,
professeur au Musum de Paris, fut mis en demeure par le New- York-
Ilerald de formuler une opinion
quelconque.
Je m'excutai. Je parlai faute de pouvoir me taire. Je discutai la question
sous toutes ses faces, politiquement et scientifiquement, et je donne ici un
extrait d'un article trs-nourri que je publiai dans le numro du 30 avril.
c( Ainsi donc, disais-je, aprs avoir examin une une les diverses hypo-
((
thses, loute autre supposition tant rejete, il faut ncessairement ad-
<( mettre l'existence d'un animal marin d'une puissance excessive.
Les grandes profondeurs de l'Ocan nous sont totalement inconnues.
<(
La sonde n'a su les atteindre. Que se passe-t-il dans ces abmes reculs?
((
Quels tres habitent et peuvent habiter douze ou quinze milles au-des-
<(
sous de la surface des eaux? Quel est l'organisme de ces animaux? On
saurait peine le conjecturer.
Cependant, la solution du problme qui m'est soumis peut affecter la
<( forme du dilemme.
Ou nous connaissons toutes les varits d'tres qui peuplent notre pla-
t nte, ou nous ne les connaissons pas.
Si nous ne les connaissons pas toutes, si la nature a encore des secrets
u
pour nous en ichthyologie, rien de plus acceptable que d'admettre l' exis-
te tence de poissons ou de ctacs, d'espces ou mme de genres nouveaux,
t(
d'une organisation
essentiellement fondrire
,
qui habitent les couches
<( inaccessibles la sonde, et qu'un vnement quelconque, une fantaisie,
'
un caprice, si l'on veut, ramne de longs intervalles vers le niveau
<(
suprieur de l'Ocan.
Si, au contraire, nous connaissons toutes les espces vivantes, il faut
< ncessairement
chercher l'animal en question parmi les tres raai'ins dj
^ catalogus, et dans ce cas, je serais dispos admettre l'existence d'un
Narwal gant.
Le narwal
vulgaire ou iicorne de mer atteint souvent une longueur
<( de soixante
pieds.
Quintuplez, dcuplez mme cette dimension,
(c donnez
ce ctac une force
proporionnelle sa taille, accroissez ses
K
armes offensives,
et vous obtenez
Tanimal voulu. 11 aura les proportions
'i dtermines
par les officiers
yxShannon, l'instrument exig par laperfo-
u ration
wScotia^
et la puissance
ncessaire pour entamer la coque d'un
i<
steamer.
LE POUR ET LE CONTRE.
t
En effet, le narwal est arm d'une sorte d'pe d'ivoire, d'une hale-
barde, suivant l'expression de certains naturalistes. C'est une dent prin-
ce cipale qui a la duret de l'acier. On a trouv quelques-unes de ces dents
<c implantes dans le corps des baleines que le narwal attaque toujours
avec succs. D'autres ont t arraches, non sans peine, de carnes de
vaisseaux qu'elles avaient perces d'outre en outre, comme un foret perce
'( un tonneau. Le muse de la Facult de mdecine de Paris possde une
'c de ces dfenses longue de deux mtres vingt-cinq centimtres, et large
de quarante-huit centimtres sa base !
Eh bien ! supposez l'arme dix fois plus forte, et l'animal dix fois plus
puissant, lancez-le avec une rapidit de vingt milles l'heure, multipliez
sa masse par sa vitesse, et vous obtenez un choc capable de produire la
c< catastrophe demande.
Donc, jusqu' plus amples informations, j'opinerais pour une licori e
de mer, de dimensions colossales, arme, non plus d'une hallebarde,
mais d'un vritable peron comme les frgates cuirasses oues rams
de guerre, dont elle aurait la fois la masse et la puissance motrice.
Ainsi s'expliquerait ce phnomne inexplicable,

moins qu'il n'y
ait rien, en dpit de ce qu'on a entrevu, vu, senti et ressenti,

ce qui
est encore possible !
Ces derniers mots taient une lchet de ma part
;
mais je voulais jusqu'
un certain point couvrir ma dignit de professeur, et ne pas trop prter
rire aux Amricains, qui rient bien, quand iU rient. Je me rservais une
chappatoire. Au fond, j'admettais l'existence du monstre .
Mon article fut chaudement discut, ce qui lui valut uji grand retentis-
sement. Il rallia un certain nombre de partisans. La solution qu'il propo-
sait, d'ailleurs, laissait libre carrire l'imagination. L'esprit humain se
plat ces conceptions grandioses d'tres surnaturels. Or la mer est prci-
sment leur meilleur vhicule , le seul milieu o ces gants,

prs desquels
les animauxterrestres, lphants ourhinocros, ne sont quedes nains, puis-
sent se produire et se dvelopper. Les masses liquides transportent les plus
grandes espces connues de mammifres, et peut-tre reclent-elles des mol-
lusques d'une incomparable taille, des crustacs effrayants contempler,
tels que seraient des homards de cent mtres ou descrabespesant deux cents
tonnes ! Pourquoi non ? Autrefois, les animaux terrestres, contemporains
,des poques gologiques, les quadrupdes, les quadrumanes, les reptiles,
les oiseaux
taient construits sur des gabarits gigantesques. Le Crateur les
avait jets dans un moule colossal que le temps a rduit peu peu. Pour-
quoi la mer,
dans ses profondeurs ignores, n'aurait-elle pas gard ces
vastes
chantillons
de la vie d'un autre ge, elle qui ne se modifie jamais.
12
VINGT
MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
alors que le noyau
terrestre change presque 'incessamment? Pourquoi ne
cacherait-elle pas dans son sein les dernires varits de ces espces tita-
nesques, dont les annes
sont des sicles, et le^, ^lcles des millnaires ?
Mais je me laisse entraner des rveries qu'il ne m'appartient plus
d'entretenir! Trve ces chimres que le temps a changes pour moi en
ralits terribles. Je le rpte, l'opinion se fit alors sur la nature du ph-
nomne, et le public admit sans conteste l'existence d'un tre prodigieux
])ui n'avait rien de commun avec les fabuleux serpents de mer.
Mais si les uns ne virent l qu'un problme purement scientifique r-
soudre, les autres, plus positifs, surtout en Amrique et en Angleterre,
furent d'avis de purger l'Ocan de ce redoutable monstre, afin de rassurer
les communications
transocaniennes. Les journaux industriels et com^
merciaux traitrent la question principalement ce point de vue. La
Shipping and Mercantile Gazette^ le Lloyd, le Paquebot^ la Revue mari-
time etcolo7iiale^ toutes les feuilles dvoues aux Compagnies d'assurances
Cvui menaaient d'lever le taux de leurs primes, furent unanimes sur ce
point.
L'opinion publique s'tant prononce, les Etats de l'Union se dclarrent
les premiers. On ft New-York les prparatifs d'une expdition destine
poursuivre le narvval. Une frgate de grande marche, VAbraha?n-Lin-
coln^ se mit en mesure de prendre la mer au plus tt. Les arsenaux furent
ouverts au commandant Farragut, qui pressa activement l'armement de sa
frgate.
Prcisment, et ainsi que cela arrive toujours, du moment que l'on se
fut dcid poursuivre le monstre, le monstre ne reparut plus. Pendant
deux mois, personne n'en entendit parler. Aucun navire ne le rencontra,
n semblait que cette Licorne et connaissance des complots qui se tra-
maient contre elle. On en avait tant caus, et miiic par le cble transa-
tlantique ! Aussi les plaisants prtendaient-ils que cette fine mouche avait
arrt au oassage quelque tlgramme dont elle faisait maintenant son
profit.
Donc, la frgate arme pour une ca:npagne lointaine et pourvue de
formidables engins de pche, on ne savait plus o la diriger. Et l'impa-
tience allait croissant, quand, le 2 juillet, on apprit qu'un steamer de la
ligne de San-Francisco de Californie Shanga avait revu l'animal, trois
semaines
auparavant,
dans les mers septentrionales du Pacifique.
L'motion cause
par cette nouvelle fut extrme. On n'accorda pas
vingt-quatre
heures de rpit au commandant Farragut. Ses vivres taient
embarqus.
Ses soutes
regorgeaient de charbon. Pas un homme ne man-
quait c\ son rle d'quipage. Il n'avait (pi' allumer ses fourneaux, chauf-
COMME IL PLAIRA A MONSIEUR.
13
fer, dmarrer! On ne lui et pas pardonn une demi-journe de retard!
D'ailleurs ,
le commandant Farragut ne demandait qu' partir.
Trois heures avant c[\ieVAbraham-Lincohi ne quittt la pier de Broo-
klyn, je reus une lettre libelle en ces termes :
Monsieur Aronnax, professeur au Musum de Paris,
a Fifth Avenue htel.
New-York.
u Monsieur,
a Si vous voulez vous joindre l'expdition de YAbraham-Lincoln^ le
gouvernement de l'Union verra avec plaisir que la France soit repr-
'<
sente par vous dans cette entreprise. Le commandant Farragut tient

une cabine votre disposition.


Trs-cordialement, votre
a J.-B. HOBSON,
Secrtaire de la manne.
CHAPITRE III
COMME IL PLAIRA A MONSIEUR.
Trois secondes avant l'arrive de la lettre de J.-B. Hobson, je ne son-
geais pas plus poursuivre la Licorne qu' tenter le passage du Nord-
Ouest. Trois secondes aprs avoir lu la lettre de l'honorable secrtaire de
la marine, 3e comprenais enfin que ma vritable vocation, l'unique but de
ma vie, tait de chasser ce monstre inquitant et d'en purger le monde.
Cependant, je revenais d'un pnible voyage, fatigu, avide de repos. Je
n'aspirais plus qu' revoir mon pays, mes amis, mon petit logement du
Jardin des Plantes, mes chres et prcieuses collections ! Mais rien ne put
me retenir. J'oubliai tout, fatigues, amis, collections, et j'acceptai sans plus
de rflexions l'offre du gouvernement amricain.
D'ailleurs, pensai-je, tout chemin ramne en Europe, et la Licorne
sera assez aimable pour m'entraner vers les ctes de France! Ce digne
animal se laissera prendre dans les mers d'Europe,

pour mon agrment


personnel,
et je ne veux pas rapporter moins d'un demi-mtTe de sa
hallebarde d'ivoire au Musum d'histoire naturelle.
14 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
Mais, en attendant, il me fallait chercher ce narwal dans .le nord de
l'Ocan
Pacifique ;
ce qui, pour revenir en France, tait prendre le che-
min des antipodes.
Conseil!
criai-je
d'une voix
impatiente.
Conseil tait mon
domestique.
Un garon dvou qui m'accompagnait
dans tous mes voyages; un brave flamand que j'aimais et qui me le ren-
dait bien ;
un tre
phlegmatique
par nature, rgulier par principe, zl par
habitude,
s'tonnant peu des surprises de la vie, trs-adroit de ses mains,
apte tout service, et, en dpit de son nom, ne donnantjamais de conseils,

mme quand on ne lui en demandait pas.


A se frotter aux savants de notre petit monde du Jardin des Plantes, Con-
seil en tait venu savoir quelque chose. J'avais en lui un spcialiste, trs-
ferr sur la classification en histoire naturelle, parcourant avec une agilit
d'acrobate toute l'chelle des embranchements, des groupes, des classes,
des sous-classes, des ordres, des familles, des genres, des sous-genres, des
espces et des varits. Mais sa science s'arrtait l . Classer, c'tait sa vie,
et il n'en savait pas davantage. Trs-vers dans la thorie de la classifi-
cation, peu dans la pratique, il n'et pas distingu, je crois, un cachalot
d'une baleine! Et cependant, quel brave et digne garon !
Conseil, jusqu'ici et depuis dix ans, m'avait suivi partout o m'entranait
la science. Jamais une rflexion de lui sur la longueur ou la fatigue d'un
voyage. Nulle objection boucler sa valise pour un pays quelconque,
Chine ou Congo, si loign qu'il fut. Il allait l comme ici, sans en deman-
der davantage. D'aiUeurs d'une belle sant qui dfiait toutes les maladies;
des muscles solides, mais pas de nerfs, pas l'apparence de nerfs,

au mo-
ral, s'entend.
Ce garon avait trente ans, et son ge tait celui de son matre comme
quinze est vingt. Qu'on m'excuse de dire ainsi que j'avais quarante ans.
Seulement, Conseil avait un dfaut. Formaliste enrag, il ne me parlait
jamais qu' la troisime personne,

au point d'en tre agaant.
Conseil! rptai-je, tout en commenant d'une main fbrile mes
prparatifs de dpart.
Certainement, j'tais sr de ce garon si dvou. D'ordinaire, je ne lui
demandais jamais s'il lui convenait ou non de me suivre dans mes voyages;
mais cette fois, il s'agissait d'une expdition qui pouvait indfiniment se
prolonger, d'une entreprise
hasardeuse, la poursuite d'un animal capable
de couler une frgate comme une coque de noix ! Il
y
avait l matire
rflexion, mme pour l'homme le plus impassible du monde! Qu'allait dire
Conseil?
Conseil ! criai-je une troisime
fois.
GOMME IL PLAIRA A MONSIEUR. 15
Conseil parut.
Monsieur m'appelle ? dit-il en entrant.

Oui, mon garon. Prpare-moi, prpare-toi. Nous partons dans deux


heures.

Comme il plaira monsieur, rpondit tranquillement Conseil.

Pas un instant perdre. Serres dans ma malle tous mes ustensiles de


/oyage, des habits, des chemises, des chaussettes, sans compter,
mais le
plus que tu pourras, et hte-toi !

Et les collections de monsieur? fit observer Conseil.

On s'en occupera plus tard.

Quoi! lesarchiotherium, les hyracotherium, les orodons, les chro-


potamus et autres carcasses de monsieur ?

On les gardera l'htel.

Et le babiroussa vivant de monsieur?

On le nourrira pendant notre absence. D'ailleurs, je donnerai l'ordre


de nous expdier en France notre mnagerie.

Nous ne retournons donc pas Paris? demanda Conseil.

Si. . .certainement. . .rpondis-je vasivement,mais enfaisantun crochet.

Le crochet |ui plaira monsieur.

Oh ! ce sera peu de chose ! Un chemin un peu moins direct, voil


tout. Nous prenons passage sur YAbraham-Lincobi.

Comme il conviendra monsieur, rpondit paisiblement Conseil.

Tu sais, mon ami, il s'agit du monstre... du fameux narwal... Nous


allons en purger les mers ! . . . L'auteur d'un ouvrage in-quarto en deux
volumes sur les Mystres des grands
fonds sous-marins ne peut se dispen-
ser de s'embarquer avec le commandant Farragut, Mission glorieuse,
mais... dangereuse aussi ! On ne sait pas o l'on va ! Ces btes-l peuvent
tre trs-capricieuses I Mais nous irons quand mme ! Nous avons un com-
mandant qui n'a pas froid aux yeux !. .
.

Comme fera monsieur, je ferai, rpondit Conseil.

Et songes-y bien ! car je ne veux rien te cacher. C'est l un de ces


voyages dont on ne revient pas toujours !

Comme il plaira monsieur.


Un quart d'heure aprs, nos malles taient prtes. Conseil avait fait en
un tour de main, et j'tais sr que rien ne manquait, car ce garon classait
les chemises et les habiis aussi bien que les oiseaux ou les mammifres.
L'ascenseur de l'htel nous dposa au grand vestibule de l'entresol. Je
descendis les quelques marches qui conduisaient au rez-de-chausse.
Je
rglai ma note ce vaste comptoir toujours assig par une foule consi-
drable. Je donnai l'ordre d'expdier pour Paris CFrance)mes
ballots d'ani-
16 VINGT
MILLE
LIEUES
SOUS LES
MERS.
Comme il plaira monsieur. > (fage 15.]
maux empaills ( t de plantes dosseehces Je f.s ouvrii- un crdit suffisant au
babirousi^a, et, (^onsi'ii nie suivant, je sautai dans une voitui-f.
Le vhicule
vini:! francs la course descendit lroadvvav iusuu Union-
squave, suivit Fourth-.\ venue jusqu' sa jonction avec 13owei'y-street, prit
Katrin-street et s'arrta la trente-quatrime pi.r
'
. L, le Katrin-ferry-boat
nous transporta,
hommes, chevaux et voiture, -i Brooklyn, la grande annexe
de New-York, situe sur La rive gauche de la rivire de l'Est, et en quel-
ques minutes, nous arrivions au quai prs duquel YAbraham-Lincoln
vomissait par ses deux chemines
des torrents de fume
noire.
1. Sorte de quai ?p('ciat cliaqnc litiment.
COMME
IL PLAIRA A MONSIEUR.
17
Le cortge suivant toujours la frgate. (Page 19.)
Nos bagages furent immdiatement transbords sur le pont de la fr-
gate. Je me prcipitai bord. Je demandai le commandantFarragut. Un des
matelots me conduisit sur la dunette, o je me trouvai en prsence d'un
officier de bonne mine qui me tendit la main.
Monsieur Pierre Aronnax? me dit-il.

Lui-mme, rpondis-je. Le commandant Farragut?

En personne. Soyez le bienvenu, monsieur le professeur. Votre ca^


bine vous attend.
Je saluai, et laissant le commandant aux soins de son appareillage, je
me fis conduire la cabine qui m'tait destine.
L'Abimham-Lincoln avait t parfaitement choisi et amnag pour sa
18
VINGT
MILLE
LIEUES
SOUS
LES MERS.
destination
nouvelle.
C'tait une
frgate de grande marche, munie d'appa-
reils
surchaufTeurs,
qui
permettaient
de porter h sept atmosphres la ten-
sion de sa vapeur. Sous
cette
pression, V
Abraham-Lincoln atteignait une
vitesse
moyenne de
dix-huit
milles et trois diximes
l'heure, vitesse con-
sidrable,
mais cependant
insuffisante
pour lutter avec le gigantesque
ctac.
Les
amnagements
intrieurs de la frgate rpondaient ses qualits
nautiques. Je fus
trs-satisfait de ma cabine, situe l'arrire, qui s'ouvrait
sur le carr des officiers.
Nous serons bien ici, dis-je
Conseil.
'

Aussi bien, n'en dplaise monsieur, rpondit Conseil, qu'un ber-


nard-l'hermite dans la
coquille d'un buccin.
Je laissai Conseil arrimer convenablement nos malles, et je remontai
sur le pont afin de suivre les prparatifs de l'appareillage.
A ce moment , le commandant Farragut faisait larguer les dernires
amarres qui retenaient VAbraham-Lincoln la pier de Brooklyn .
Ainsi
donc, un quart d'heure de retard, moins mme, et la frgate partait sans
moi, et je
manquais cette expdition extraordinaire, surnaturelle, invrai-
semblable, dont le rcit vridique pourra bien trouver cependant quelques
incrdules.
Mais le commandant Farragut ne voulait perdre ni un jour, ni une
heure pour rallier les mers dans lesquelles l'animal venait d'tre signal.
11 fit venir son ingnieur.
'< Sommes-nous en pression? lui demanda-t-il.

Oui, monsieur, rpondit l'ingnieur.

Go ahead, cria le commandant Farragut.


A cet ordre
,
qui fut transmis la machine au moyen d'appareils
air comprim, les mcaniciens firent agir la roue de la mise en train.
La vapeur siffla en se prcipitant dans les tiroirs entr' ouverts. Les
longs pistons horizontaux gmirent et poussrent les bielles de l'arbre.
Les branches de l'hlice battirent les flots avec une rapidit croissante,
et YAbraham-Lincoln s'avana majestueusement au milieu d'une cen-
taine de ferry-boats et de tenders
'
chargs de spectateurs, qui lui faisaient
cortge.
Les quais de Brooklyn et toute la partie de New-York qui borde la
rivire de l'Est taient couverts de curieux. Trois hurrahs, partis de cinq
cent mille poitrines,
clatrent
successivement.
Des milliers de mouchoirs
s'agitrent au-dessus de la masse
compacte et
salurent i' 4 ra^a^t-Im-
1. PeUts bateaux
vapeur qui font le service des grands sleamors.
NED LAND.
^g
coin jusqu' son arrive dans les eaux de l'Hudson, la pointe de cette
presqu'le allonge qui forme la ville de New-York.
Alors, la frgate, suivant du ct de New-Jersey l'admirable
rive
droite du fleuve toute charge de villas, passa entre les forts qui la salurent
de leurs plus gros canons. 'UAbraham-Lincoln rpondit en amenant et en
hissant trois fois le pavillon amricain, dont les trente-neuf toiles resplen-
dissaient sa corne d'artimon; puis, modifiant sa marche pour prendre le
chenal balis qui s'arrondit dans la baie intrieure forme par la pointe
de Sandy-Hook, il rasa cette langue sablonneuse o quelques milliers de
spectateurs l'acclamrent encore une fois.
Le cortge des boats et des tenders suivait toujours la frgate, et il ne la
quitta qu' la hauteur du light-boat dont les deux feux marquent l'entre
des passes de New-York.
Trois heures sonnaient alors. Le pilote descendit dans son canot, et re-
joignit la petite golette qui l'attendait sous le vent. Les feux furent pous-
ss; l'hlice battit plus rapidement les flots; la frgate longea la cte jaune
et basse de Long-Island, et, huit heures du soir, aprs avoir perdu dans
le nord-ouest les feux de Fire-Island, elle courut toute vapeur sur les
sombres eaux de l'Atlantique.
CHAPITRE IV
NED LAND.
Le commandant Farragut tait un bon marin, digne de la frgate
qu'il commandait. Son navire et lui ne faisaient qu'un. Il en tait l'me.
Sur la question du ctac, aucun doute ne s'levait dans son esprit, et il ne
permettait pas que l'existence de l'animal ft discute son bord. Il
y
croyait comme certaines bonnes femmes croient au Lviathan,

par foi,
non par raison. Le monstre existait, il en dlivrerait les mers, ill'avait jur.
C'tait une sorte de chevalier de Rhodes, un Dieudonn de Gozon, mar-
chant la rencontre du serpent qui dsolait son lie. Ou le commandant
Farragut tuerait le narwal, ou le narwal tuerait le commandant Farragut.
Pas de milieu.
Les officiers du bord partageaient l'opinion de leur chef. Il fallait les en-
tendre causer, discuter, disputer, calculer les diverses chances d'une
rencontre, et observer la vaste tendue de l'Ocan. Plus d'un s'imposait ub
20
VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
quart volontaire dans les barres de perroquet, qui et maudit une telle
corve en toute autre circonstance.
Tant que le soleil dcrivait son arc
diurne, la mture tait peuple de matelots auxquels les planches du
pont
brlaient les pieds, et qui n'y pouvaient tenir en place ! Et cependant,
['A
braham-Lincoln ne tranchait pas encore de son trave les eaux suspectes
du Pacifique.
Quant l'quipage, il ne demandait qu' rencontrer la licorne, la har-
ponner, la hisser bord, la dpecer. Il surveillait la mer avec une
scrupuleuse attention. D'ailleurs, le commandant Farragut parlait d'une
certaine somme de deux mille dollars, rserve quiconque, mousse ou
matelot, matre ou officier, signalerait l'animal. Je laisse penser si les
yeux s'exeraient bord de YAbraham-Lincoln.
Pour mon compte, je n'tais pas en reste avec les autres, et je ne laissais
personne ma part d'observations quotidiennes. La frgate aurait eu cent
fois raison de s'appeler VArgus. Seul entre tous, Conseil protestait par son
indiffrence touchant la question qui nous passionnait, et dtonait sur l'en-
Ihousiasme gnral du bord.
J'ai dit que le commandant Farragut avait soigneusement pourvu son
navire d'appareils propres pcher le gigantesque ctac. Un baleinier
n'et pas t mieux arm. Nous possdions tous les engins connus, depuis
le harpon qui se lance la main, jusqu'aux flches barbeles des espin-
goles et aux balles explosibles des canardires. Sur le gaillard d'avant s'al-
longeait un canon perfectionn, se chargeant par la culasse, trs-pais de
parois, trs-troit d'me, et dont le modle doit figurer l'Exposition uni-
verselle de 1867. Ce prcieux instrument, d'origine amricaine, envoyait,
sans se gner, un projectile conique de quatre kilogrammes une distance
moyenne de seize kilomtres.
Donc,
r.4^rr//m??v=L?;?co/ ne manquait d'aucun moyen de destruction.
Mais il avait mieux encore. Il avait Ned Land, le roi des harponneurs,
Ned Land tait un Canadien, d'une habilet de main peu commune, et
qui ne connaissait pas d'gal dans son prilleux mtier. Adresse et sang-
froid, audace et ruse, il possdait ces qualits un degr suprieur, et il
fallait tre une baleine bien maligne, ou un cachalot singulirement astu-
cieux pour chapper son coup de harpon.
,
Ned Land avait environ quarante ans. C'tait un homme de grande taille,
plus de six pieds anglais,
vigoureusement bti, l'air grave, peu com-
municatif, violent parfois, et trs-rageur quand on le contrariait. Sa per-
sonne provoquait l'attention,
et surtout la puissance de son regard qui
accentuait
singulirement
sa
physionomie.
Je crois que le commandant
Farragut
avait sagement fait d'engager cet
NED LAN. 21
homme son bord. Il valait lout l'quipage, lui seul, pour l'il et le
bras. Je ne saurais le mieux comparer qu' un tlescope puissant qui serait
en mme temps un canon toujours prt partir.
Qui dit Canadien, dit Franais, et, si peu communicatif que fut Ned
Land, je dois avouer qu'il se prit d'une certaine affection pour moi. Ma
nationalit l'attirait sans doute. C'tait une occasion pour lui de parler, et
pour moi d'entendre cette vieille langue de Rabelais qui est encore en
usage dans quelques provinces canadiennes. La famille du harponneui
tait originaire de Qubec, et formait dj une tribu de hardis pcheurs
l'poque o cette ville appartenait la France.
Peu peu, Ned prit got causer, et j'aimais entendre le rcit
de ses aventures dans les mers polaires. Il racontait ses pches et ses
combats avec une grande posie naturelle. Son rcit prenait une forme
pique, et je croyais couter quelque Homre canadien, chantant l'Iliade
des rgions hyperborennes.
Je dpeins maintenant ce hardi compagnon, tel que je le connais actuel-
lement. C'est que nous sommes devenus de vieux amis, unis de cette inal-
irable amiti qui nat et se cimente dans les plus effrayantes conjonctures !
Ah! brave Ned 1 je ne demande qu' vivre cent ans encore, pour me sou-
venir plus longtemps de toi !
Et maintenant, quelle tait l'opinion de Ned Land sur la question du
monstre marin? Je dois avouer qu'il ne croyait gure la licorne, et que,
seul bord, il ne partageait pas la conviction gnrale. Il vitait mme de
traiter ce sujet, sur lequel je crus devoir l'entreprendre un jour.
Par une magnifique soire du 30 juillet, c'est--dire trois semaines
aprs notre dpart, la frgate se trouvait la hauteur du cap Blanc,
trente milles sous le vent des ctes patagonnes. Nous avions dpass le
tropique du Capricorne, et le dtroit de Magellan s'ouvrait moins de
sept cent milles dans lasud. Avant huit jours, VAbraham-Lincoln sillonne-
rait les flots du Pacifique
.
Assis sur la dunette, Ned Land et moi, nous causions de choses et d'au-
tres
,
regardant cette mystrieuse mer dont les profondeurs sont restes
jusqu'ici inaccessibles aux regards de l'homme. J'amenai tout naturelle-
ment la conversation sur la licorne gante, et j'examinai les diverses
chances de succs ou d'insuccs de notre expdition. Puis, voyant que Ned
me laissait parler sans trop rien dire, je le poussai plus directement.
Comment, Ned, lui demandai-je, comment pouvez-vous ne pas tre
convaincu de l'existence du ctac que nous poursuivons? Avez-vous doue
des raisons particulires de vous montrer si incrdule?
Le
harponneur me regarda pendant quelques instants avant de r-
22 VINGT
MILLE
LIEUES
SOUS LES MERS.
pondre, frappa de sa main son large front par un geste qui lui tait habi-
tuel, ferma les yeux comme pour se recueillir, et dit enfin :
Peut-tre bien,
monsieur
Aronnax.

Cependant, Ned,
vous, un baleinier de profession, vous qui tes fami-
liaris avec les grands
mammifres marins, vous dont l'imagination doit
aisment accepter
l'h^^pothse de ctacs normes, vous devriez tre le der-
nier douter en de pareilles
circonstances !

C'est ce qui vous trompe, monsieur le professeur, rpondit Ned. Que


fe vulgaire croie des comtes extraordinaires qui traversent l'espace, ou
l'existence de monstres antdiluviens qui peuplent l'intrieiu" du globe,
passe encore, mais ni l'astronome, ni le gologue n'admettent de telles
chimres. De mme, le baleinier. J'ai poursuivi beaucoup de ctacs, j'en
ai harponn un grand nombre, j'en ai tu plusieurs, mais si puissants et si
bien arms qu'ils fussent, ni leurs queues, ni leurs dfenses n'auraient pu
entamer les plaques de tle d'un steamer.

Cependant, Ned, on cite des btiments que la dent du narwal a tra-


verss de part en part.

Des navires en bois, c'est possible, rpondit le Canadien, et encore,


je ne les ai jamais %tis. Donc, jusqu' preuve contraire, je nie que baleines,
cachalots ou licornes puissent produire un pareil effet.

Ecoutez-moi, Ned...

Non, monsieur le professeur, non. Tout ce que vous voudrez except


cela. Un poulpe gigantesque^, peut-tre ?..
.

Encore moins, Ned. Le poulpe n'est qu'un mollusque, et ce nom


mme indique le peu de consistance de ses chairs. Et-il cinq cents pieds
de longueur, le poulpe, qui n'appartient point l'embranchement des ver-
tbrs, est tout fait inoffensif pour des navires tels que le Scotia ou
Abraham-Li?icoln . Il faut donc rejeter au rang des fables les prouesses des
Krakens ou autres monstres de cette espce.
Alors, monsieur le naturaliste, reprit Ned Land d'un ton assez nar-
quois, vous persistez admettre l'existence d'un norme ctac...?
Oui, Ned, je vous le rpte avec une conviction qui s'appuie sur la
logique des faits. Je crois l'existence d'un mammifre, puissamment or-
ganis,
appartenant l'embranchement des vertbrs, comme les baleines,
les cachalots
ou les dauphins, et muni d'une dfense corne dont la force
de pntration est extrme.
Ilum
! fit le harponneur, en secouant la tte de l'air d'un homme qui
ne veut pas se laisser convaincre.
Remarquez, mon digne Canadien, repris-je, que si un tel animal
existe, s'il habite les profondem^s de l'Ocan, s'il frquente les couches
NED LAND.
23
liquides situes quelques milles au-dessous de la surface des eaux, il pos-
sde ncessairement un organisme dont la solidit dfie toute
compa-
raison .

Et pourquoi cet organisme si puissant? demanda Ned.


-"
Parce qu'il faut une force incalculable pour se maintenir dans les
couches profondes et rsister leur pression.

Vraiment? dit Ned qui me regardait en clignant de l'il.

Vraiment, et quelques chiffres vous le prouveront sans peine.

Oh ! les chiffres ! rpliqua Ned. On fait ce qu'on veut avec les chiffres !

En affaires, Ned, mais non en mathmatiques.


Ecoutez-moi.
Admet-
tons que la pression d'une atmosphre soit reprsente par la pression
d'une colonne d'eau haute de trente-deux pieds. En ralit, la colonne
d'eau serait d'une moindre hauteur, puisqu'il s'agit de l'eau de mer dont
la densit est suprieure celle de l'eau douce. Eh bien, quand vous plon-
gez, Ned, autant de fois trente- deux pieds d'eau au-dessus de vous, autant
de fois votre corps supporte une pression gale celle de l'atmosphre,
c'est--dire de kilogrammes par chaque centimtre carr de sa surface. Il
suit de l qu' trois cent vingt pieds cette pression est de dix atmo-
sphres, de cent atmosphres trois mille deux cents pieds, et de mill
atmosphres trente-deux mille pieds, soit deux lieues et demie environ.
Ce qui quivaut dire que si vous pouviez atteindre cette profondeur dans
l'Ocan, chaque centimtre carr de la surface de votre corps subirait une
pression de mille kilogrammes. Or, mon brave Ned, savez-vous ce que
vous avez de centimtres carrs en surface?

Je ne m'en doute pas, monsieur Aronnax.

Environ dix-sept mille.

Tant que cela ?


Et comme en raht la pression atmosphrique est un peu suprieure
au poids d'un kilogramme par centimtre carr, vos dix-sept mille centi-
mtres carrs supportent en ce moment une pression de dix-sept mille
cinq cent soixante-huit
kilogrammes.
Sans que je m'en aperoive?
Sans que vous vous en aperceviez. Et si vous n'tes pas cras par
une telle pression, c'est que l'air pntre l'intrieur de votre corps avec
une pression gale. De l un quilibre parfait entre la pousse intrieure
et la pousse extrieure, qui se neutralisent, ce qui vous permet de les
supporter sans peine. Mais dans l'eau, c'est autre chose.
Oui, je comprends, rpondit Ned, devenu plus attentif, parce que
l'eau m'entoure et ne me pntre pas.
Prcisment,
Ned. Ainsi donc, trente-deux
pieds au-dessous de la
24
VINGT
MILLE
LIEUES
SOUS
LES MERS
Ncd Land avait L-uvirou quarante aas. (Page 2U.]
surface de la mer, vous subiriez une pression de dix-sept mille cinq cent
soixante-huit kilogrammes; trois cent vingt pieds, dix fois cette pression,
soit cent soixante-quinze mille six cent quatre-vingt kilogrammes; trois
mille deux cents pieds, cent fois cette pression, soit dix-sept cent cinqtrante-
six mille huit cent kilogrammes; trente-deux mille pieds, enfin, mille
fois cette pression, soit dix-sept millions cinq cent soixante-huit mille kilo-
grammes; c'est--dire que vous seriez aplati comme si Ton vous retirait
des plateaux d'une machine hydraulique
--
Diable ! fitNed.

l'^h bien, mon digne harponncur, si des vertbrs, longs de plusieurs


ceiilaines de mtres et gros proportion, se maintiennent de pareilles pro-
NED LAND.
25
Tantt appuy a la lisse de l'arrii.'. iPage 27.;
fondeurs, eux dont la surface est reprsente par des millions de centim-
tres carrs, c'est par milliards de kilogrammes qu'il faut estimer la j)ous-
se qu'ils subissent. Calculez alors quelle doit tre la rsistance de leur
charpente osseuse et la puissance de leur organisme pour rsister de telles
pressions !
Il faut,rponditNedLand, qu'ils soient fabriqus en plaqus de tle de
huit pouces, comme les frgates cuirasses.

Comme vous dites, Ned, et songez alors aux ravages que peut pro-
duire une pareille masse lance avec la vitesse d'un express contre la
coque d'un navire.
4
26
VINGT
MILLE LIEUr:S SOUS LES MERS.
Oui... en effet...
peut-tre, rpondit le Canadien, branl par ces
chiffres, mais qui ne voulait pas se rendre.

Eh bien, vous ai-je convaincu?

Vous m'avez
convaincu d'une chose, monsieur le naturaliste, c'est
que si de tels animaux
existent au fond des mers, il faut ncessairement
qu'ils soient aussi forts que vous le dites
.

Mais s'ils n'existent pas, entt harponneur, comment expliquez-vous


l'accident arriv au Scotia?

C'est peut-tre...,
dit Ned hsitant.

Allez donc!

Parce que... a n'est pas vrai! rpondit le Canadien, en reprodui-


sant sans le savoir une clbre rponse d'Arago.
Mais cette rponse prouvait l'obstination du harponneur et pas autre
chose. Ce jour-l, je ne le poussai pas davantage. L'accident du Scotia
n'tait pas niable. Le trou existait si bien qu'il avait fallu le boucher, et je
ne pense pas que l'existence d'un trou puisse se dmontrer plus catgori-
quement. Or, ce trou ne s'tait pas fait tout seul, et puisqu'il n'avait pas
t produit par des roches sous-marines ou des engins sous-marins, il tait
ncessairement d l'outil perforant d'un animal.
Or, suivant moi, et pour toutes les raisons prcdemment dduites, cet
animai appartenait l'embranchement des vertbrs, la classe des mam-
mifres, ;iu groupe des pisciformes, et finalement l'ordre des ctacs.
Quant la famille dans laquelle il prenait rang, baleine, cachalot ou dau-
phin, quant au genre dont il faisait partie, quant l'espce dans laquelle
il convenait de le ranger, c'tait une question lucider idtrieurement.
Pour la rsoudre, il fallait dissquer ce monstre inconnu, pour le dissquer
le prendre, pour le prendre le harponner,

ce qui tait l'affaire de Ned
Land,

pour le harponner le voir,

ce qui tait l'affaire de l'quipage,

et pour le voir le rencontrer,



ce qui tait l'alTaire du hasard.
\
CHAPITRE V
A L'AVENTURE!
Le voyage de YAbraham-Lincoln, pendant quelque temps, ne fut mar-
qu par aucun incident. Cependant une circonstance se prsenta, qui mit
en relief la merveilleuse habilet de Ned Land, et montra quelle confiance
oo devait avoir en lui.
A L'AVExXTUllE.
27
Au large des Malouines, le 30 juin, la frgate communiqua
avec des ba-
leiniers afnricains, et nous apprmes qu'ils n'avaient eu aucune
connais-
snnce du narwal. Mais l'un d'eux, le capitaine du Monroe^ sachant
que
Ned Land tait embarqu abord eVAbrahain-Lincoln^ demanda son aide
pour chasser une baleine qui tait en vue . Le commandant Farragut, d-
sireux de voir Ned Land l'uvre, l'autorisa se rendre bord du Mun-^
roe. Et le hasard servit si bien notre Canadien, qu'au lieu d''une baleine,
il en harponna deux d'un coup clouble, frappant lune droit au cur, ei
s'emparant de l'autre aprs une poursuite de quelques minutes 1
Dcidment, si le monstre a jamais affaire au harpon de Ned Land,
je ne parierai pas pour le monstre.
La frgate prolongea la cto sud-est de l'Amrique avec une rapidit
prodigieuse. Le 3 juillet, nous tions l'ouvert du dtroit de Magellan,
la hauteur du cap des Vierges. Mais le commandant Farragut ne voulut
pas prendre ce sinueux passage, et manuvra de manire doubler le cap
Horn,
L'quipage lui donna raison l'unanimit. Et en effet, tait-il probable
que l'on pt rencontrer
le
narwal dans ce dtroit resserr? Bon nombre de
matelots affirmaient que le monstre n'y pouvait passer, qu'il tait trop
gros pour cela !
Le 6 juillet^ vers trois heures du soir, YAbraham-Lincoln, quinze
milles dans le sud, doubla cet lot solitaire, ce roc perdu l'extrmit du
continent amricain, auquel des marins hollandais imposrent le nom de
leur ville natale, le cap Horn. La route fut donne vers le nord-ouest, et
le lendemain, l'hlice de la frgate battit enfin les eaux du Pacifique.
Ouvre 1 il-! ouvre l'il! rptaient les matelots de YAbj^aham-Lin-
coln.
Et i!o l'ouvraient dmesurment. Les yeux et les lunettes, un peu
blouis, il est vrai, par la perspective des deux mille dollars, ne restrent
pas un instant au repos. Jour et nuit, on observait la surface de l'Ocan, et
les nyctalopes, dont la facult de voir dans l'obscurit accroissait les
chances de cinquante pour cent , avaient beau jeu pour gagner la
prime.
Moi, que l'appt de l'argent n'attirait gure, je n'tais pourtant pas le
moins attentif du bord. Ne donnant que quelques minutes au repas, quel-
ques heures au sommeil, indiffrent au soleil ou la pluie, je ne quittais
plus le pont du navire. Tantt pench sur les bastingages du gaillard
d'avant, tantt appuy la lisse de l'arrire, je dvorais d'un il avide le
cotonneux sillage qui blanchissait la mer jusqu' perte de vue ! Et que
de fois j'ai partag l'motion de l'tat-major, de l'quipage, lorsque quel-
28 VINGT
MILLE
LIEUES SOUS LES
MERS.
que capricieuse
baleine
levait son dos noirtre au-dessus des flots. Le
pont de la frgate se
peuplait en un instant. Les capots vomissaient un tor-
rent de matelots et
d'officiers.
Chacun, la poitrine haletante, l'il trouble,
observait la marche du ctac. Je regardais, je regardais en user ma r-
tine, en devenir
aveugle, tandis que Conseil, toujours phlegmatique, me
rptait d'un ton calme :
Si monsieur
voulait avoir la bont de moins carquiller aes yeux,
monsieur
verrait bien davantage !

Mais, vaine motion ! VAbraham-Lincoln modifiait sa route, courait sur
l'animal signal, simple baleine ou cachalot vulgaire, qui disparaissait
bientt au milieu d'un concert d'imprcations!
Cependant, le temps restait favorable. Le voyage s'accomplissait dans les
meilleures conditions C'tait alors la mauvaise saison australe, car le
juillet de cette zone correspond notre janvier d'Europe
;
mais la mer se
maintenait belle, et se laissait facilement observer dans un vaste pri-
mtre.
Ned Land montrait toujours la plus tenace incrdulit
j
il affectait mme
de ne point examiner la surface des flots en dehors de son temps de bor-
de ,

du moins quand aucune baleine n'tait en vue, Et pourtant sa


merveilleuse puissance de vision aurait rendu de grands services. Mais,
huit heures sur douze, cet entt Canadien lisait ou dormait dans sa ca-
bine. Cent fois, je lui reprochai son indiffrence.
Bah! rpondait-il, il n'y a rien, monsieur Aronnax, et,
y
et-il quel-
que animal, quelle chance avons-nous de l'apercevoir? Est-ce que nous ne
courons pas l'aventure? On a revu, dit-on, cette bte introuvable dans
les hautes mers du Pacifique, je veux bien l'admettre
;
mais deux mois dj
se sont couls depuis cette rencontre, et s'en rapporter au temp-
rament de votre narwal, il n'aime point moisir longtemps dans les
mmes parages ! Il est dou d'une prodigieuse facilit de dplacement.
Or, vous le savez mieux que moi, monsieur le professeur, la nature ne fait
rien contre-sens, et elle ne donnerait pas un animal lent de sa nature
la facult de se mouvoir rapidement, s'il n'avait pas besoin de s'en servir.
Donc, si la bte existe, elle est dj loin !
A cela, je ne savais que rpondre. Evidemment, nous marchions en
aveugles. Mais le moyen de procder autrement? Aussi, nos chances
taient-elles fort limites. Cependant, personne ne doutait encore du succs,
et pas un matelot du bord n'et pari contre le narwal et contre sa prochaine
apparition.
Le 20 juillet, le tropique du Capricorne fut coup par 105 de lon-
gitude, et le 27 du mme mois, nous franchissions lquateur sur le
A L'AVENTURE.
29
cent dixime mridien. Ce relvement fait, la frgate prit une direction
plus dcide vers l'ouest, et s'engagea dans les mers centrales du Paci-
fique. Le commandant Farragut pensait, avec raison, qu'il valait mieui
frquenter les eaux profondes, et s'loigner des continents ou des iles dont
l'animal avait toujours paru viter l'approche, sans doute parce qu'il n'y
avait pas assez d'eau pour lui! disait le matre d'quipage. La frgate
passa donc au large des Pomotou, des Marqinses, des Sandwich,coupale tro-
pique du Cancer par 132" de longitude, et se dirigea vers les mers de Chine.
Nous tions enfin sur le thtre des derniers bats du monstre ! Et, pour
tout dire, on ne vivait plus bord. Les curs palpitaient effroyablement,
et se prparaient pour l'avenir d'incurables anvrismes. L'quipage entier
subissait une surexcitation nerveuse, dont je ne saurais donner l'ide. On
ne mangeait pas, on ne dormait plus. Vingt fois par jour, une erreur d'ap-
prciation, une illusion d'optique de quelque matelot perch sur les barres,
causaient d'intolrables souleurs, et ces motions, vingt fois rptes,
nous maintenaient dans un tat d'rthisme trop violent pour ne pas ame-
ner une raction prochaine.
Et en effet, la raction ne tarda pas se produire. Pendant trois mois,
trois mois dont chaque jour durait un sicle! YAbraham-Lincoln sillonna
toutes les mers septentrionales du Pacifique, courant aux baleines signa-
les, faisant de brusques carts de route, virant subitement d'un bord sur
l'autre, s'arrtant soudain, forant ou renversant sa vapeur, coup sur coup,
au risque de dniveler sa machine, et il ne laissa pas un point inexplor des
rivages du Japon la cte amricaine. Et rien! rien que l'immensit des
flots dserts! rien qui ressemblt un narwal gigantesque, ni un Ilot
sous-marin, ni une pave de naufrage, ni un cueil fuyant, ni quoi
que ce ft de surnaturel !
La raction se fit donc. Le dcouragement s'empara d'abord des esprits,
et ouvrit une brche l'incrdulit. Un nouveau sentiment se produisit
bord, qui se composait de trois diximes de honte contre sept diximes de
fureur. On tait tout bte de s'tre laiss prendre une chimre, mais
encore plus furieux! Les montagnes d'arguments entasss depuis un an
s'croulrent la fois, et chacun ne songea plus qu' se rattraper aux heures
de repas ou de sommeil du temps qu'il avait si sottement sacrifi.
Avec la mobilit naturelle l'esprit humain, d'un excs on se jeta dans
un autre. Les plus chauds partisans de l'entreprise devinrent fatalement
ses plus ardents dtracteurs. La raction monta des fonds du navire, du
poste des soutiers jusqu'au carr de l'tat-major, et certainement, sans un
enttement trs-particulier du commandant Farragut, la frgate et dfi-
nitivement remis le cap au sud.
30
VINGT
WILLE
LIEUES SOUS LES MERS.
Cependant,
cette
recherche
inutile ne pouvait se prolonger plus long-
temps.
U
Abraham-Lincoln
n'avait rien se reprocher, ayant tout fait
pour
russir. Jamais
quipage d'un btiment de la marine amricaine ne
montra plus de patience et plus de zle
;
son insuccs ne saurait lui tre
imput ;
il ne
restait plus qu' revenir.
Une
reprsentation
dans ce sens fut faite au commandant. Le comman-
dant
tint bon. Les matelots ne cachrent point leur mcontentement, et le
service en souffrit. Je ne veux pas dire qu'il
y
eut rvolte bord, mais
aprs une
raisonnal)le
priode d'obstination, le commandant Farragut,
comme
autrefois Colomb,
demanda trois jours de patience. Si dans le dlai
de trois jours, le monstre n'avait pas paru, l'homme de barre donnerait
trois tours de roue, et YAbraham-Lincoln ferait route vers les mers euro-
pennes.
Cette promesse fut faite le 2 novemljre. Elle eut tout d'abord pour rsul-
tat de ranimer les dfaillances de l'quipage. L'Ocan fut observ avec une
nouvelle attention. Chacun voulait lui jeter ce dernier coup d'il dans
lequel se rsume tout le souvenir. Les lunettes fonctionnrent avec une
activit fl^Teuse. C'tait un suprme dfi port au narwal gant, et celui-
ci ne pou\ ait raisonnablement se dispenser de rpondre cette sommation
comparatre !
Deux jours se passrent, h'A braham-Lincoln se tenait sous petite vapeur.
On employait mille moyens pour veiller l'attention ou stimuler l'apathie
de l'animal, au cas o U se ft rencontr dans ces parages. D'normes quar-
tiers de lard furent mis la trane,

pour la plus grande satisfaction des
requins, je dois le dire. Les emi3arcations rayonnrent dans toutes les
directions autour de YAbraham-Lincoln
^
pendant qu'il mettait en panne,
et ne laissrent pas un point de mer inexplor. Mais le soir du 4 no-
veml)re arriva sans que se ft dvoil ce mystre sous-marin.
Le lendemain,
ij
novembre, midi, expirait le dlai de rigueur. Aprs
le point, le commandant Farragut, fidle sa promesse, devait donner la
route au sud-est, et a])andonner dfinitivement les rgions septentrionales
du Pacifique.
La frgate se trouvait alors par
31 15'
de latitude nord et par
136* 42'
de longitude est. Les terres du Japon nous restaient moins de deux cents
milles sous le vent. La nuit approchait. On venait de piquer huit heures.
De gros nuages voilaient le disque ds la lune, alors dans son premier
quartier. La mer ondulait paisiblement sous l'trave de la frgate.
En ce moment, j'tais appuy l'avant, sur le bastingage de tribord.
Conseil, post prs de moi, regardait devant lui. L'quipage, juch dans
les haubans, examinait 1 horizon qui se rtrcissait et s'obscurcissait peu
A L'AVENTURE.
31
, peu. Les officiers, arms de leur lorgnette de nuit, fouillaient l'obscu-
rit croissante. Parfois le sombre Ocan tincelait sous un rayon que
la lune dardait entre la frange de deux nuages. Puis, toute trace lumineuse
s'vanouissait dans les tnbres.
En observant Conseil, je constatai que ce brave garon subissait tant soit
peu l'influence gnrale. Du moins, je le crus ainsi. Peut-tre, et pour la
premire fois, ses nerfs vibraient-ils sous l'action dun sentiment de curio-
sit.
Allons, Conseil, lui dis-je, voil une dernire occasion d'empocher
deux mille dollars.

Que monsieur me permette de le lui dire, rpondit Conseil, je n'ai


jamais compt sur cette prime, et le gouvernement de l'Union pouvait
promettre cent mille dollars, il n'en aurait pas t plus pauvre.

Tu as raison. Conseil. C'est une sotte affaire, aprs tout, et dans


laquelle nous nous sommes lancs trop lgrement. Que de temps perdu,
que dmotions inutiles ! Depuis six mois dj, nous serions rentrs en
France...

Dans le petit appartement de monsieur, rpliqua Conseil, dans le


Musum de monsieur! Et j'aurais dj class les fossiles de monsieur! Et
le babiroussa de monsieur serait install dans sa cage du Jardin des
Plantes, et il attirerait tous les curieux de la capitale !

Comme tu dis. Conseil, et sans compter, j'imagine, que l'on se mo-


quera de nous

Effectivement, rpondit tranquillement Conseil, je pense que l'on se


moquera de monsieur. Et, faut -il le dire...?

Il faut le dire, Conseil.

Eh bien, monsieur n'aura que ce qu'il mrite !

Vraiment !

Quand on a l'honneur d'tre un savant comme monsieur, on ne s'ex-


pose pas...
Conseil ne put achever son compliment. Au milieu du silence gnral,
une voix venait de se faire entendre. C'tait la voix de Ned Land, et Ned
Land s'criait :
Oh ! la chose en question, sous le vent, par le travers nous!

3-? VINGT
MILLE LIEUES SOUS LES MERb.
Les embarcations rayonnereat autour de la treguie. .i^a^e oo.)
CHAPITRE VI
A TOUTE VAPEUR.
A ce cri, l'quipage entier se prcipita vers le harponneur, commandant,
officiers, matres, matelots, mousses, jusqu'aux ingnieurs qui quittrent
leur machine, jusqu'aux chauffeurs qui abandonnrent leurs fourneaux.
A TOUTE VAPEUR. 33
Le monstre immerg quelques toises. (Page 33.
J
L'ordre de stopper avait t donn, et la frgate ne courait plus que s-t
son erre.
L'obscurit tait profonde alors, et quelque bons que fussent les yeux du
Canadien, je me demandais comment il avait vu et ce qu il avait pu voir.
Mon cur battait se rompre.
Mais Ned Land ne s tait pas tromp, et tous, nous apermes l'objet
qu'il indiquait de la main.
A deux encablures de YAbraham-Liiicoln et de sa harjche de tribord, la
mer semblait tre illumine par dessous. Ce n'tait point un simple phno-
mne de phosphorescence, et l'on ne pouvait s'y tromper. 1 e monstre,
immerg quelques toises de la suiface des eaux, projetait cet clat
34
VINGT MILLE
LIEUES
SOUS
LES
MERS.
trs-intense ,
mais
inexplicable
,
que
mentionnaient les rapports de
plusieurs
capitaines.
Cette
magnifique
irradiation devait tre produite par
un agent d'une grande
puissance
clairante. La partie lumineuse dcrivait
sur la mer un
immense
ovale
trs-allong, au centre duquel se condensait
un foyer ardent
dont
l'insoutenable
clat s'teignait par dgradations suc-
cessives.
Ce n'est qu'une
agglomration de molcules phosphorescentes, s'cria
l'un des officiers.

Non,
monsieur,
rpliquai-je avec conviction. Jamais les pholades ou
les salpes ne produisent une si puissante lumire. Cet clat est de nature
essentiellement
lectrique...
D'ailleurs, voyez, voyez ! il se dplace! il se
meut en avant, en arrire ! il s'lance sur nous !

Un cri gnral s'leva de la frgate.
Silence ! dit le commandant Farragut. La barre auvent, toute! Machine
en arrire !
Les matelots se prcipitrent la barre, les ingnieurs leur machine.
La vapeur fut immdiatement renverse, et VAbraham-Lincoln, abattant
sur bbord, dcrivit un demi-cercle.
<( La barre droite ! Machine en avant >> cria le commandant Far-
ragut.
Ces ordres furent excuts, et la frgate s'loigna rapidement du foyer
lumineux.
Je me trompe. Elle voulut s'loigner, mais le surnaturel animal se rap-
procha avec une vitesse double de la sienne.
Nous tions haletants. La stupfaction, bien plus que la crainte, nous
tenait muets et immobiles. L'animal nous gagnait en se jouant. Il fit le tour
de la frgate qui filait alors quatorze nuds
,
et l'enveloppa de ses
nappes lectriques comme d'une poussire lumineuse. Puis il s'loigna de
deux ou trois milles, laissant une trane phosphorescente comparable aux
tourbillons de vapeur que jette en arrire la locomotive d'un express. Tout
d'un coup, des obscures limites de l'horizon, o il alla prendre son lan,
le monstre fona subitement vers YAbraham-Lincoln avec une effrayante
rapidit, s'arrta brusquement vingt pieds de ses prcintes, s'teignit,

non pas en s'abimant sous les eaux, puisque son clat ne subit aucune d-
gradation,
mais soudainement et comme si la source de cette brillante
effluve se ft subitement tarie ! Puis, il reparut de l'autre ct du navire,
soit qu'il l'eut tourn, soit qu'il eut gliss sous sa coque. A chaque ins-
tant, une collision pouvait se produire, qui nous et t fatale.
Cependant, je m'tonnais des manuvres de la frgate. Elle fuyait et
n'attaquait
pas. Elle tait poursuivie, elle qui devait poursuivre, et j'en fis
A TOUTE VAPEUR.
35
l'observation au commandant Farragut. Sa figure, d'ordinaire si impas-
sible, tait empreinte d'un indfinissable tonnement.
ce Monsieur Aronnax, me rpondit-il, je ne sais quel tre formidable
j'ai affaire, et je ne veux pas risquer imprudemment ma frgate au milieu
de cette obscurit. D'ailleurs comment attaquer l'inconnu, comment s'en
dfendre? Attendons le jour et les rles changeront.

Vous n'avez plus de doute, commandant, sur la nature de l'animal?

Non, monsieur, c'est videmment un narwal gigantesque, mais aussi


un narwal lectrique.

Peut-tre, ajoutai-je, ne peut-on pas plus l'approcher qu'une gym-


note ou une torpille !

En effet, rpondit le commandant, et s'il possde en lui une puissance


foudroyante, c'est coup sr le plus terrible animal qui soit jamais sorti
de la main du Crateur. C'est pourquoi, monsieur, je me tiendrai sur mes
gardes.
**
Tout l'quipage resta sur pied pendant la nuit. Personne ne songea
dormir. \JAbraham-Lincoln, ne pouvant lutter de vitesse, avait modr
sa marche et se tenait sous petite vapeur. De son ct, le narwal, imitant
la frgate, se laissait borcer au gr des lames, et semblait dcid ne point
abandonner le thtre de la lutte.
Vers minuit, cepevldnt, il disparut, ou,- pour employer une expression
plus juste, il s'teignit comme un gros ver luisant. Avait-il fui? il
fallait le craindre, non pas l'esprer. Mais une heure moins sept mi-
nutes du matin, un sifflement assourdissant se fit entendre, semblable
celui que produit une colonne d'eau, chasse avec une extrme vio-
lence.
Le commandant Farragut, Ned Land et moi, nous tions alors sur la du-
nette, jetant d'avides regards travers les profondes tnbres.
Ned Land, demanda le commandant, vous avez souvent entendu rugir
des baleines ?

Souvent, monsieur, mais jamais de pareilles baleines dont la vue


m'ait rapport deux mille dollars.

En effet, vous avez droit la prime. Mais, dites-moi, ce bruit n'est-il


pas celui que font les ctacs rejetant l'eau par leurs vents?

Le mme bruit, monsieur, mais celui-ci est incomparablement


plus
fort. Aussi, ne peut-on s'y tromper. C'est bien un ctac qui se tient l dans
nos eaux. Avec votre permission, monsieur, ajouta le harponneur,
nous
lui dirons deux mots demain au lever du jour.

S'il est d'humeur vous entendre, matre Land,


rpondis-je
d'un ton
peu convaincu.
36
VINGT MILLE
LIEUES SOUS LES MERS.

Que je
l'approche quatre longueurs de harpon,
riposta le Canadien,
et il faudia bien qu'il
m'coute !

Mais pour l'approcher,


reprit le commandant, je devrai mettre une
baleinire . votre disposition?

Sans doute,
monsieur.

Ce sera jouer la vie de mes hommes?


Et la mienne ! rpondit
simplement le harponneur.
Vers deux heures du matin, le foyer lumineux reparut, non moins in-
tense, cinq milles au vent de YAbraham-Lincoln. Malgr la distance,
malgr le bruit du vent et de la mer, on entendait distinctement les formi-
dables battements de queue de l'animal, et jusqu' sa respiration hale-
tante. Il semblait qu'au moment o l'norme narwal venait respirer c la
surface de l'ocan, l'air s'engouffrait dans ses poumons, comme fait la va-
peur dans les vastes cylindres d'une machine de deux mille chevaux.
Huml pensai-je, une baleine qui aurait la force d'un rgiment de
cavalerie, ce serait une jolie baleine !
On resta sur le qui-vive jusqu'au jour, et l'on se prpara au com-
bat. Les engins de pche furent disposs le long des bastingages. Le se-
cond fit charger ces espingoles qui lancent un harpon une distance d'un
mille, et de longues canardires balles explosives dont la blessure est
mortelle, mme aux plus puissants animaux. Ned Land s'tait content
d'affter son harpon, arme terrible dans sa main.
A six heures, l'aube commena poindre, et avec les premires lueurs
de l'aurore disparut l'clat lectrique du narwal. A sept heures, le jour
tait suffisamment fait, mais une brume matinale trs-paisse rtrcissait
l'horizon, et les meilleures lorgnettes ne pouvaient la percer. De l, d-
sappointement et colre.
Je me hissai jusqu'aux barres d'artimon. Quelques officiers s'taient dj
perchs la tte des mts.
A huit heures, la brume roula lourdement sur les flots, et ses grosses
Volutes se levrent peu peu. L'horizon s'largissait et se purifiait la fois.
Soudain, et comme la veille, la voix de Ned Land se fit entendre.
La chose. en question, par bbord derrire! cria le harponneur.
Tous les regards se dirigrent vers le point indiqu.
L,

un mille et demi de la frgate, un long corps noirtre mergeait
d'un mtre au-dessus des flots. Sa queue, violemment agite, produisait un
remous considrable.
Jamais appareil caudal ne battit la mer avec une
telle puissance. Un immense sillage, d'une blancheur clatante, marquait
le passage de l'animal et dcrivait une courbe allonge.
La frgate
s'approcha du ctac.
Je l'examinai en toute libert d'es-
A TOUTE VAPEUR. 37
prit. Les rapports du Shannon et de VHelvetia avaient un peu exagr ses
dimensions, et j'estimai sa longueur deux cents cinquante pieds seule-
ment. Quant sa grosseur, je ne pouvais que difficilement l'apprcier;
mais, en somme, l'animal me parut tre admirablement proportionn dans
ses trois dimensions.
Pendant que j'observais cet tre phnomnal, deux jets de vapeur et
d'eau s'lancrent de ses vents, et montrent une hauteur de quarante
mtres, ce qui me fixa sur son mode de respiration. J'en conclus dfinitive-
ment qu'il appartenait l'embranchement des vertbrs, classe des mam-
mifres, sous-classe des monodelphiens, groupe des pisciformes, ordre des
ctacs, famille... Ici, je ne pouvais encore me prononcer. L'ordre des c-
tacs comprend trois familles : les baleines, les cachalots et les dauphins,
et c'est dans cette dernire que sont rangs les narwals. Chacune de ces
familles se divise en plusieurs genres, chaque genre en espces, chaque
espce en varits. Varit, espce, genre et famille me manquaient encore,
mais je ne doutais pas de complter ma classification avec l'aide du ciel
et du commandant Farragut.
L'quipage attendait impatiemment les ordres de son chef. Celui-ci,
aprs avoir attentivement observ l'animal, fit appeler l'ingnieur. L'in-
gnieur accourut.
Monsieur, dit le commandant, vous avez de la pression?

Oui, monsieur, rpondit l'ingnieur.

Bien. Forcez vos feux, et toute vapeur!


Trois hurrahs accueillirent cet ordre. L'heure de la lutte avait sonn.
Quelques instants aprs, les deux chemines de la frgate vomissaient des
torrents de fume noire, et le pont frmissait sous le tremblotement des
chaudires.
\!Abraham-Lincoln^ chass en avant par sa puissante hlice, se dirigea
droit sur l'animal. Celui-ci le laissa indiffremment s'approcher une
demi-encblure
;
puis, ddaignant de plonger, il prit une petite allure de
fuite, et se contenta de maintenir sa distance.
Cette poursuite se prolongea pendant trois quarts d'heure environ, sans
que la frgate gagnt deux toises sur le ctac. Il tait donc vident qu'
marcher ainsi, on ne l'atteindrait jamais.
Le commandant Farragut tordait avec rage l'paisse touffe de poils qui
foisonnait sous son menton.
Ned Land? cria-t-iL
Le Canadien vint l'ordre.
Eh bien, matre Land, demanda le commandant, me conseillez-vous
encore de mettre mes embarcations la mer?
38
VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.

Non, monsieur, rpondit Ned Land, car cette bte-l ne se laissera


prendre que si elle le veut bien.

Que faire alors?

Forcer de vapeur si vous le pouvez, monsieur. Pour moi, avec votre


permission, s'entend, je vais m'installer sur les sous-barbes de beaupr, et
si nous arrivons longueur de harpon, je harponne.

Allez, Ned, rpondit le commandant Farragut. Ingnieur, cria-t-il,


faites monter la pression.
Ned Land se rendit son poste. Les feux furent plus activement pousss;
l'hlice donna quarante-trois tours la minute, et la vapeur fusa par les
soupapes. Le loch jet, on constata que VAbraham-Lincoln marchait rai-
son de dix-huit milles cinq diximes l'heure.
Mais le maudit animal filait aussi avec une vitesse de dix-huit milles
cinq diximes.
Pendant une hernie encore, la frgcte se maintint sous cette allure,
sans gagner une toise ! C'tait humiliant pour l'un des plus rapides
marcheurs de la marine amricaine. Une sourde colre courait parmi
l'quipage. Les matelots injuriaient le monstre, qui, d'ailleurs, ddaignait
de leur rpondre. Le commandant. Farragut ne se contentait plus de tordre
sa barbiche, il la mordait.
L'ingnieur fut encore une fois appel,
Vous avez atteint votre maximum de pression? lui demanda le com-
mandant.

Oui, monsieur, rpondit l'ingnieur.

Et vos soupapes sont charges?

A six atmosphres et demie.

Chargez-les dix atmosphres.


VoiU un ordre amricain s'il en fut. On n'et pas mieux fait sur le Mis-
sissipi pour distancer une concurrence !
Conseil, dis-je mon brave serviteur qui se trouvait prs de moi, sais-
tu bien que nous allons probablement sauter?

Comme il plaira monsieur! rpondit Conseil.


Eh bien! je l'avouerai, cette chance, il ne me dplaisait pas de la risquer.
Les soupapes furent charges. Le charbon s'engouffra dans les four-
neaux.
Les ventilateurs
envoyrent des torrents d'air sur les brasiers. La
rapidit de X
Abraham-Lincoln s'accrut. Ses mts tremblaient jusque dans
leurs
emplantures,
et les tourbillons de fume pouvaient peine trouver
passage par les chemines trop troites.
Ou jeta le loch une seconde fois.
Eh liicn
! timonnier?
cLemanda le commandant Farragut.
A TOUTE VAPEUR.
39

Dix neuf milles trois diximes, monsieur.

Forcez les feux.


L'ingnieur obit. Le manomtre marqua dix atmosphres. Mais le c-
fac chauffa lui aussi, sans doute, car, sans se gner, il fila ses dix-
neuf milles et trois diximes.
Quelle poursuite ! Non, je ne puis dcrire l'motion qui faisait \ibrer
tout mon tre. Ned Land se tenait son poste, le harpon la main. Plu-
sieurs fois, l'animal se laissa approcher.
Nous le gagnons! nous le gagnons! s'criait le Canadien.
Puis, au moment o il se disposait frapper, le ctac se drobait avec
une rapidit que je ne puis estimer moins de trente milles l'heure. Et
mme, pendant notre maximum de vitesse, ne se permit-il pas de narguer
la frgate en en faisant le tour ! Un cri de fureur s'chappa de toutes les
poitrines !
A midi, nous n'tions pas plus avancs qu' huit heures du matin.
Le commandant Farragut se dcida alors employer des moyens
plus directs.
Ah ! dit-il, cet animal-l va plus vite (]\xeV Abraham-Lijicoln Eh bien!
nous allons voir s'il distancera ses boulets coniques. Matre, des hommes
la pice de l'avant.
Le canon de gaillard fut immdiatement charg et braqu. Le coup par^
tit, mais le boulet passa quelques pieds au-dessus du ctac, qui se tenait
un demi-mille.
A un autre plus adroit ! cria le commandant, et cinq cents dollars qui
percera cette infernale bte !
Un vieux canonnier barbe grise,

que je vois encore,

l'il calme,
la physionomie froide, s'approcha de sa pice, la mit en position et visa
longtemps. Une forte dtonation clata, laquelle se mlrent les hur-
rahs de l'quipage.
Le boulet atteignit son but, il frappa l'animal, mais non pas normale-
ment, et glissant sur sa surface arrondie, il alla se perdre deux milles en
mer.
Ah

! dit le vieux canonnier, rageant, ce gueux-l est donc blind


avec des plaques de sLx pouces !
Maldiction ! s'cria le commandant Farragut.
La chasse recommena,
et le commandant Farragut, se penchant vers
moi , me dit :
Je poursuivrai l'animal jusqu' ce que ma frgate clate!

Oui, rpondis-je, et vous aurez raison!


On pouvait esprer que l'animal s'puiserait, et qu'il ne serait pas indif-
40
VINGT
MILLE
LIEUES
SOUS
LES MERS.
Un vieux cauounier barbe grise. vPage3'J.J
frent la fatigue comme une machine vapem\ Mais il n'en fut rien.
Les heures s'coulrent, sans qu'il donnt aucun signe d'puisement.
Cependant, il faut dire la louange de YAbraham-Lincoln qu'il lutta
avec une infatigable tnacit. Je n'estime pas
moins de cinq cents kilom-
tres la distance qu'il parcourut
pendant cette malencontreuse journe du
6 novembre 1 Mais la nuit vint et enveloppa
de ses ombres le houleux ocan.
En ce moment, je crus que notre
expdition tait termine, et que nous
ne reverrions plus jamais le fantastique animal. Je me trompais.
A dix heures cinquante minutes du soir, la clart lectrique rapparut, t\
trois milles au vent de la frgate, aussi pure, aussi intense que pendant la
nuit dernire.
A TOUTE VAPEUR.
41
Pendant que l'un de nous, tendu sur le dos. ^Pii^se ^i.j
Lenarwal semblait immobile. Peut-tre, fatigu de sa journe, dormait-
il, se laissant aller l'ondulation des lames? il
y
avait l une chance dont
le commandant Farragut rsolut de profiter.
il donna ses ordres. YlAbraham-Lincoln fut tenu sous petite vapeur, et
s'avana prudemment pour ne pas veiller son adversaire. Il n'est pas rare
de rencontrer en plein ocan des baleines profondment endormies que l'on
attaque alors avec succs, et Ned Land en avait harponn plus d'une pen-
dant son sommeil. Le Canadien alla reprendre son poste dans les sous-
barbes du beaupr.
La frgate s'approcha sans bruit, stoppa deux encablures de
l'animal,
et courut -sur son erre. On ne respirait plus bord. Un silence
profond r-
A'i
'
VINGT MILLE
LIEUES SOUS LES MERS.
gnait sur le pont. Nous n'tions pas cent pieds du foyer ardent, dont
l'clat grandissait et blouissait nos yeux.
En ce moment, pench sur la lisse du gaillard d'avant, je voyais au-
dessous de moi Ned Land, accroch d'une main la martingale, de l'autre
brandissant son terrible harpon. Vingt pieds peine le sparaient de l'ani-
mal immobile.
Tout d'un coup, son bras se dtendit violemment, et le harpon fut lanc.
J'entendis le choc sonore de l'arme, qui semblait avoir heurt un corps
dur.
La clart lectrique s'teignit soudain, et deux normes trombes d'eau
s'abattirent sur le pont de la frgate, courant comme un torrent de l'avant
l'arrire, renversant les hommes, brisant les saisines des dromes.
Un choc effroyable se produisit, et, lanc par-dessus la lisse, sans avoir
le temps de me retenir, je fus prcipit la mer.
CHAPITRE VII .
UNE BALEINE D'ESPCE INCONNUE.
Bien que j'eusse t surpris par cette chute inattendue, je n'en conser-
vai pas moins une impression trs-nette de mes sensations.
Je fus d'abord entran
une profondeur de vingt pieds environ.
Je
suis bon nageur, sans prtendre galer Byron et Edgard Poe, qui sont
des matres, et ce plongeon ne me fit point perdre la tte. Deux vigoureux
coups de talons me ramenrent la surface de la mer.
Mon premier soin fut de
chercher
des yeux la frgate.
L'quipage
s'tait-il aperu de ma
disparition?
VAbraham-Lincoln
avait-il vir de
bord? Le
commandant
Farragut
mettait-il une embarcation la mer?
Devais-je
esprer
d'tre sauv?
Les
tnbres
taient
profondes.
J'entrevis une masse noire qui dispa-
raissait
vers
l'est, et dont les feux de
position
s'teignirent dans l'loigne-
ment.
C'tait la
frgate.
Je me sentis
perdu.

A moi!

moi!
>, criai-je,
en
nageant
vers V
Abraham-Lincoln
d'un
bras
dsespr.
Mes
vtements
m'embarrassa'ent.
L'eau les collait
mon corps, ils
paralysaient
mes
mouvements.
Je coulais ! je suffoquais
! . .
.
UNE HALEINE D'ESPECE INCONNUE.
43
A moi
Ce fut le dernier cri que je jetai. Ma bouche s'emplit d'eau. Je me dbat-
tis, entran dans l'abme...
Soudain, mes habits furent saisis par une main vigoureuse, je me sentis
violemment ramen la surface de la mer, et j'entendis, oui, j'entendis
ces paroles prononces mon oreille :
Si monsieur veut avoir l'extrme obligeance de s'appuyer sur mon
paule, monsieur nagera beaucoup plus son aise.
Je saisis d'une main le bras de mon fidle Conseil
.
Toi! dis-je, toi!

Moi-mme, rpondit Conseil, et aux ordres de monsieur.

Et ce choc t'a prcipit en mme temps que moi la mer?

Nullement. Mais tant au service de monsieur, j'ai suivi monsieur!


Le digne garon trouvait cela tout naturel !
Et la frgate? demandai-je.

La frgate ! rpondit Conseil en se retournant sur le dos, je crois que


monsieur fera bien de ne pas trop compter sur elle

Tu dis?
-Je dis qu'au moment o je me prcipitai la mer, j'entendis les
hommes de barre s'crier : L'hlice et le gouvernail sont briss..^

Briss?

Oui! briss par la dent du monstre. C'est la seule avarie, je pense,


que YAbraham-Lincoln ait prouve. Mais, circonstance fcheuse pour
nous, il ne gouverne plus.

Alors, nous sommes perdus !

Peut-tre, rpondit tranquillement Conseil. Cependant, nous avons


encore quelques heures devant nous, et en quelques heures, on fait bien
des choses !
L'imperturbable sang-froid de Conseil me remonta. Je nageai plus vi-
goureusement; mais, gn par mes vtements qui me serraient comme
une chappe de plomlj, j'prouvais une extrme difficult me soutenir.
Conseil s'en aperut.
Que monsieur me permette de lui faire une incision, dit-il.
Et glissant un couteau ouvert sous mes habits, il les fendit de haut en
bas d'un coup rapide. Puis, il m'en dbarrassa lestement, tandis que je
nageais pour tous deux.
A mon tour, je rendis le mme service Conseil, et nous continumes
de naviguer l'un prs de l'autre.
Cependant, la situation n'en tait pas moins terrible. Peut-tre notre
disparition n'avait-eile pas t remarque, et l'et-elle t, la frgate ne
J'i
VINGT
MLLE LIEUES SOUS LES MERS.
pouvait revenir sous le vent nous, tant dmonte de son gouvernaiL II
ne fallait donc
compter que sur ses
embarcations.
Conseil raisonna
froidement
dans cette hypothse et fit son plan en con-
squence.
Etonnante nature ! ce
phlegmatique garon tait l comme chez
lui!
Il fut donc dcid que notre seule chance de salut tant d'tre recueil-
lis par les
embarcations de VAbraha7n-Lincoln, nous devions nous orga-
niser de manire les attendre le plus longtemps possible. Je rsolus alors
de diviser nos forces afin de ne pas les puiser simultanment, et voici ce
qui fut convenu : Pendant que l'un de nous, tendu sur le dos, se tiendrai,
immobile, les bras croiss, les jambes allonges, l'autre nagerait et le
pousserait en avant. Ce rle de remorqueur ne devait pas durer plus de dix
minutes, et, nous relayant ainsi, nous pouvions surnager pendant quel-
ques heures, et peut-tre jusqu'au lever du jour.
Faible chance! mais l'espoir est si fortement enracin au cur de
l'homme! Puis, nous tions deux. Enfin, je l'affirme,bien que cela pa-
raisse improbable,

si je cherchais dtruire en moi toute illusion, si
je voulais dsesprer, je ne le pouvais pas!
La collision de la frgate et du ctac s'tait produite vers onze heures
du soir environ. Je comptais donc sur huit heures de nage jusqu'au lever
du soleil. Opration rigoureusement praticable, en nous relayant. La mer,
assez belle, nous fatiguait peu. Parfois, je cherchais percer du regard
ces paisses tnbres que rompait seule la phosphorescence provoque par
nos mouvements. Je regardais ces ondes lumineuses qui se brisaient sur
ma main et dont la nappe miroitante se tachait de plaques livides. On et
dit que nous tions plongs dans un bain de mercure.
\ers une heure du matin, je fus pris d'une extrme fatigue. Mes mem-
bres se raidirent sous l'treinte de crampes violentes. Conseil dut me sou-
tenir, et le soin de notre conservation reposa sur lui seul. J'entendis bien-
tt haleter le pauvre garon; sa respiration devint courte et presse. Je
compris qu'il ne pouvait rsister longtemps.
Laisse-moi ! laisse-moi! lui dis-je.

Abandonner monsieur! jamais! rpondit-il. Je compte bien me


noyer avant lui !
En ce moment, la lune apparut travers les franges d'un gros nuage
que le vent entranait dans l'est. La surface de la mer tincela sous ses
rayons. Cette bienfaisante lumire ranima nos forces. Ma tte se redressa.
Mes regards se portrent tous les points de l'horizon. J'aperus la fr-
gate. Elle tait cinq milles de nous, et ne formait plus qu'une masse
soml3re, peine apprciable. Mais d'embarcations, point'.
UNE BALEINE D'E^i'EGE
INCONNUE.
45
Je voulus crier. A quoi bon, pareille distance ! Mes lvres gonfles ne
laissrent passer aucun son. Conseil put articuler quelques mots, et je
l'entendis rpter plusieurs reprises :
A nous! nous!
Nos mouvements un instant suspendus, nous coutmes. Et, ft-ce un
de ces bourdonnements dont le sang oppress emplit l'oreille, mais il me
sembla qu'un cri rpondait au cri de Conseil.
As-tu entendu? murmurai-je.

Oui ! oui !
Et Conseil jeta clans l'espace un nouvel appel dsespr.
Cette fois, pas d'erreur possible! Une voix humaine rpondait la
ntre! Etait-ce la voix de quelque infortun, abandonn au milieu de
l'Ocan, quelque autre victime du choc prouv par le navire? Ou plutt
une embarcation de la frgate ne nous hlait-elle pas dans l'ombre ?
Conseil fit un suprme effort, et, s'appuyant sur mon paule, tandis que
je rsistais dans une dernire convulsion, il se dressa demi hors de
l'eau et retomba puis.
Qu'as-tu vu?

J'ai vu... murmura-t-il, j'ai vu... mais ne parlons pas... gardons


toutes nos forces \...
y>
Qu'avait-il vu? Alors, je ne sais pourquoi, la pense du monstre me
vint pour la premire fois l'esprit!... Mais cette voix cependant?... Les
temps ne sont plus o les Jonas se rfugient dans le ventre des baleines !
Pourtant, Conseil me remorquait encore. Il relevait parfois la tte, re-
gardait devant lui, et jetait un cri de reconnaissance auquel rpondait
une voix de plus en plus rapproche. Je l'entendais peine. Mes forces
taient bout
;
mes doigts s'cartaient
;
ma main ne me fournissait plus un
point d'appui; ma bouche, convulsivement ouverte, s'emplissait d'eau
sale
;
le froid m'envahissait. Je relevai la tte une dernire fois, puis, je
m'abimai...
En cet instant, un corps dur me heurta. Je m'y cramponnai. Puis, je
sentis qu'on me retirait, qu'on me ramenait la surface de l'eau, que ma
poitrine se dgonflait, et je m'vanouis...
Il est certain que je revins promptement moi, grce de vigoureuses
frictions qui me sillonnrent le corps. J'entrouvris les yeux...
Conseil! murmurai-je.

Monsieur m'a sonn? rpondit Conseil.


En ce moment, aux dernires clarts de la lune qui s'abaissait vers
l'horizon, j'aperus une figure qui n'tait pas celle de Conseil, et que je
reconnus aussitt.
46
VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
<f
Ned! m'criai-je.
En personne, monsieur, et qui court aprs sa prime !
rpondit le Ca-
nadien.
Vous avez t prcipit la mer au choc de la frgate ?
Oui, monsieur le professeur,
mais plus favoris que vous, j'ai pu
prendre pied presque
immdiatement sur un ilt tlottant.
Un Ilot?
Ou, pour mieux dire, sur notre narwal
gigantesque.
Expliquez-vous, Ned.
Seulement, j'ai bientt compris
pourquoi mon harpon n'avait pu
l'entamer et s'tait mouss sur sa peau.
Pourquoi, Ned, pourquoi?

C'est que cette bte-l, monsieur le professeur, est faite en tle


d'acier!
Il faut ici que je reprenne mes esprits, que je revivifie mes souvenirs,
que je contrle moi-mme mes assertions.
Les dernires paroles du Canadien avaient produit un revirement sulDit
dans mon cerveau. Je me hissai rapidement au sommet de l'tre ou de l'ob-
jet demi immerg qui nous servait de refuge. Je l'prouvai du pied. C'-
tait videmment un corps dur, impntrable, et non pas cette substance
molle qui forme la masse des grands mammifres marins.
Mais ce corps dur pouvait tre une carapace osseuse, semblable celle
des animaux antdiluviens, et j'en serais quitte pour classer le monstre
parmi les reptiles amphibies, tels que les tortues ou les alligators.
Eh bien! non! Le dos noirtre qui me supportait tait lisse, poli, non
imbriqu. Tl rendait au choc une sonorit mtallique, et, si incroyable que
cela ft, il semblait que, dis-je, il tait fait de plaques boulonnes.
Le doute n'tait pas possible! L'animal, le monstre, le phnomne na-
turel qui avait intrigu le monde savant tout entier, boulevers et four-
voy l'imagination des marins des deux hmisphres, il fallait bien le re-
conatre, c'tait un phnomne plus tonnant encore, un phnomne de
main d'homme.
La dcouverte de l'existence de l'tre le plus fabuleux, le plus mytholo-
gique, n'et pas, au mme degr, surpris ma raison. Que ce qui est pro-
digieux vienne du Crateur, c'est tout simple. Mais trouver tout coup,
sous ses yeux,
l'impossible mystrieusement et humainement ralis, c'-
tait confondre
l'esprit!
Il n'y avait pas hsiter cependant. Nous tions tendus sur le dos
d'une sorte de bateau sous-marin, qui prsentait, autant que j'en pouvais
jugei-, la forme d'un immense poisson d'acier. L'opinion de Ned Land
UNE BALEINE D'ESPECE INGOJNNUE.
tait faite sur ce point. Conseil et moi, nous ne pmes que nous
y
ranger.
Mais alors, dis-je, cet appareil renferme en lui un mcanisme de loco-
motion et un quipage pour le manuvrer ?

Evidemment, rpondit le harponneur, et nanmoins, depuis trois


heures que j'habite cette ile flottante, elle n'a pas donn signe de vie.

Ce bateau n'a pas march?

Non, monsieur Aronnax. Il se laisse bercer au gr des lames, mais


il ne bouge pas.

Nous savons, n'en pas douter, cependant, qu'il est dou d'une
grande vitesse. Or, commeil faut une machine pour produire cette ^itesse
et un mcanicien pour conduire cette machine, j'en conclus... que nous
sommes sauvs.

Hum ! fit Ned Land d'un ton rserv.


En ce moment, et comme pour donner raison mon argumentation, un
bouillonnement se fit l'arrire de cet trange appareil, dont le pro-
pulseur tait videmment une hlice, et il se mit en mouvement. Nous
n'emes que le temps de nous accrocher sa partie suprieure qui mer-
geait de quatre-vmgts centimtres environ. Trs-heureusement sa vitesse
n'tait pas excessive.
Tant qu'il navigue horizontalement, murmura Ned Land, je n'ai rien
dire. Mais s'il lui prend la fantaisie de plonger, je ne donnerais pas deux
dollars de ma peau !
Moins encore, aurait pu dire le Canadien II devenait donc urgent de
communiquer avec les tres quelconques renferms dans les flancs de cette
machine. Je cherchai sa surface une ouverture, un panneau, un trou
d'homme, pour employer l'expression technique; mais les lignes de
boulons, solidement rabattues sur la jointure des tles, taient nettes et
uniformes.
D'ailleurs, la kme disparut alors, et nous laissa dans une obscurit pro-
fonde. Il fallut attendre le jour pour aviser aux moyens de pntrer

l'in-
trieur de ce bateau sous-marin.
Ainsi donc, notre salut dpendait uniquement du caprice des mystrieux
timonniers qui dirigeaient cet appareil, et, s'ils
plongeaient, nous -tions
perdus! Ce cas except, je ne doutais pas del
possibilit d'entrer en rela-
tions avec eux. Et, en effet, s'ils ne faisaient pas
eux-mmes leur air, il
fallait ncessairement q'.i'ils revinssent de temps en temps la surface
de
l'Ocan pour renouveler leur provision de molcules respirables.
Donc,
ncessit d'une ouverture qui mettait l'intrieur du bateau en
communica-
tion avec l'atmosphre.
48 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
Nous tions sur le dos d'un vaisseau sous-marin. ,Page 4ti.)
Huant
l'espoir d'tre sauv par le comma-ndant Farragut, U fallait
y
renoncer compltement. Nous tions entrans vers l'ouest, et j'estimai que
notre vitesse, relativement modre, atteignait douze milles l'heure.
L'hlice battait les flots avec une rgularit mathmatique, mergeant
quelquefois et
faisant jaillir l'eau phosphorescente une grande hauteur.
Vers
quatre
heures du matin, la rapidit de l'appareil s'accrut. Nous
rsistions
dificilemcnt ce vertigineux entranement, lorsque les lames
nous battaient de plein fouet. Heureusement, Ned rencontra sous sa main
un large organeau fix la partie suprieure du dos de tle, et nous par-
vnmes
nous
y
accrocher solidement.
Enfin cette longue nuit s'coula. Mon souvenir incomplet ne permet pas
UNE BALEINE D'ESPECE INCONNUE 49
Notre prison s'claira soudain. (Page 51.)
d'en retracer toutes les impressions. Un seul dtail me revient Tespril.
Pendant certaines accalmies de la mer et du vent, je crus entendre plu-
sieurs fois des sons vagues, une sorte d'harmonie fugitive produite par des
accords lointains. Quel tait donc le mystre de cette navigation sous-ma-
rine dont le monde entier cherchait vainement l'explication? Quels tres
vivaient dans cet trange bateau? Quel agent mcanique lui permettait de
se dplacer avec une si prodigieuse vitesse?
Le jour parut. Les brumes du matin nous enveloppaient, mais elles ne
tardrent pas , se dchirer. J'allais procder un examen attentif de la
coque qui formait sa partie suprieure une sorte de plate-forme
horizon-
talc, quand je la sentis s'enfoncer peu peu.
50
VINGT
MILLE
LIEUES SOUS LES MERS.
<( Eh! mille diables! s'cria Ned Land, frappant du pied la tle sonore,
ouvrez donc,
navigateurs
peu
hospitaliers !

Mais il tait difficile de se faire entendre au milieu des battements as-
sourdissants de
l'hlice.
Heureusement,
le mouvement d'immersion s'ar-
rta.
Soudain, un bruit de ferrures
violemment pousses se produisit l'int-
rieur du bateau.
Une plaque se souleva, un homme parut, jeta un cri
bizarre et disparut aussitt.
Quelques
instants aprs, huit solides gaillards, le visage voil, appa-
raissaient silencieusement,
et nous entranaient dans leur formidable
machine.
CHAPITRE yill
MOBILIS IN MOBILE.
Cet enlvement, si brutalement excut, s'tait accompli avec la rapidit
de l'clair. Mes compagnons et moi, nous n'avions pas eu le temps de nous
reconnatre. Je ne sais ce qu'ils prouvrent en se sentant introduits dans
cette prison flottante
;
mais, pour mon compte, un rapide frisson me glaa
l'piderme. A qui a\ions-nous affaire? Sans doute quelques pirates,
d'une nouvelle espce qui exploitaient la mer leur faon.
Apeine l'troit panneaufut-il referm sur moi, qu'une obscurit profonde
m'enveloppa. Mes yeux, imprgns de la lumire extrieure, ne pureni
rien percevoir. Je sentis mes pieds nus se cramponner aux chelons d'une
chelle de fer. Ned Land et Conseil, vigoureusement saisis, me suivaient.
Au bas de l'chelle, une porte s'ouvrit et se referma immdiatement sur
nous avec un retentissement sonore.
Nous tions seuls. O? je ne pouvais le dire, peine l'imaginer. Tout
tait noir, mais d'un noir si absolu, qu'aprs quelques minutes, mes yeux
n'avaient encore pu saisir une de ces lueurs indtermines qui flottent dans
les plus profondes nuits.
Cependant, Ned Land, furieux de ces faons de procder, donnait un
libre cours son
indignation.
Mille diables!
s'ci'iait-il, voil des gens qui en remontreraient aux
Caldoniens pour Ihospitalit ! Il ne leur manque plus que d'tre anthropo-
phages! Je n'en serais pas surpris, mais je dclare que l'on ne me man-
gera pas sans que je proteste !
MOBILIS IN MOBILE. 51

Calmez-vous, ami Ned, calmez-vous, rpondit tranquillement Con-


seil. Ne vous emportez pas avant Iheure. Nous ne sommes pas encore dans
la rtissoire !

Dans la rtissoire, non, riposta le Canadien, mais dans le four, coup


Srl II
y
fait assez noir. Heureusement, mon k bowie-kniff
'
)) ne m'a pas
quitt, et j'y vois toujours assez clair pour m'en ser\ir. Le premier de ces
bandits qui met la main sur moi...

Ne vous irritez pas, Ned, dis-je alors aa harponneur, et ne nous com-


promettez point par d'inutiles violences. Qui sait si on ne nous coute pas I
Tcichons plutt de savoir o nous sommes !
Je marchai en ttonnant. Aprs cinq pas, je rencontrai une muraille de
fer, faite de tles boulonnes. Puis, me retournant, je heurtai une
table de bois, prs de laquelle taient rangs plusieurs escabeaux. Le plan-
cher de cette prison se dissimulait sous une paisse natte de phormium qui
assourdissait le bruit des pas. Les murs nus ne rvlaient aucune trace de
porte ni de fentre. Conseil, faisant un tour en sens inverse, me rejoignit,
et nous revnmes au milieu de cette cabine, qui devait avoir vingt pieds de
long sur dix pieds de large. Quant sa hauteiu", Ned Land, malgr sa
grande taille, ne put la mesurer.
Une demi-heure s'tait dj coule sans que la situation se ft modifie,
quand, d'une extrme obscurit, nos yeux passrent subitement la plus
\dolente lumire. Notre prison s'claira soudain, c'est--dire qu'elle
s'emplit d'une matire lumineuse tellement vive que je ne pus d'abord
en supporter l'clat. A sa blancheur, son intensit, je reconnus cet clai-
rage lectrique, qui produisait autour du bateau sous-marin comme un
magnifique phnomne de phosphorescence. Aprs avoir involontaire-
ment ferm les yeux, je les rouvris, et je vis que l'agent lumineux s'-
chappait d'un demi-globe dpoli c[ui s'arrondissait la partie suprieure
del cabine,
Enfin! on
y
voit clair! s'cria Ned Land, qui, son couteau la main,
se tenait sur la dfensive.

Oui, rpondis-je, risquant l'antithse, mais la situation n'en est pas


moins obscure.

Que monsieur prenne patience, dit l'impassible Conseil.


Le soudain clairage de la cabine m'avait permis d'en examiner l<^s
moindres dtails. Elle ne contenait que la table et les cinq escabeaux. La
porte invisible devait tre hermtiquement ferme. Aucun bruit n'arrivait
notre oreille. Tout semblait mort l'intrieur de ce bateau.
Marchait-il.
1. Couteau large lame qu'un Amncain porte toujours sur lui.
52
VINGT
MILLE
LIEUES SOUS LES MERS.
se
maintenait-il
la surface de l'Ocan,
s'enfonait-il dans ses profondeurs?
Je ne
pouvais le deviner.
Cependant,
le globe lumineux ne s'tait pas allum sans raison. J'esp-
rais donc que les hommes de l'quipage ne tarderaient pas se montrer.
Qaand on
veut oublier les gens, on n'claire pas les oubliettes.
Je ne me trompais pas. Un bruit de verroux se fit entendre, la po/te
s'ouvrit, deux hommes parurent.
L'un tait de petite taille , vigoureusement muscl
,
large d'paules
,
robuste de membres, la tte forte, la chevelure abondante et noire, la mous-
tache paisse, le regard vif et pntrant, et toute sa personne empreinte
de cette vivacit mridionale qui caractrise en France les populations
provenales. Diderot a trs-justement prtendu que le geste de l'homme
est mtaphorique, et ce petit homme en tait certainement la preuve vi-
vante. On sentait que dans son langage habituel, il devait prodiguer les
prosopopes, les mtonymies et les hypallages. Ce que, d'ailleurs, je ne
fus jamais mme de vrifier, car il employa toujours devant moi un
idiome singulier et absolument incomprhensible.
Le second inconnu mrite une description plus dtaille. Un disciple
de Gratiolet ou d'Engel et lu sur sa physionomie livre ouvert. Je re-
connus sans hsiter ses qualits dominantes,

la confiance en lui, car sa
tte se dgageait noblement sur l'arc form par la ligne de ses paules, et
ses yeux noirs regardaient avec une froide assurance
;

le calme, car sa
peau, ple plutt que colore, annonait la tranquillit du sang
;

l'ner-
gie, que dmontrait la rapide contraction de ses muscles sourcilliers
;
le
courage enfin, car sa vaste respiration dnotait une grande expansion
vitale.
J'ajouterai que cet homme tait fier, que son regard ferme et calme
semblait reflter de hautes penses, et que de tout cet ensemble, de l'ho-
mognit des expressions dans les gestes du corps et du visage, suivant
l'observation des physionomistes, rsultait une indiscutable franchise.
Je me sentis involontairement rassur en sa prsence, et j'augurai
bien de notre entrevue.
Ce personnage avait-il trente-cinq ou cinquante ans, je n'aurais pu le
prciser. Sa taille tait haute, son front large, son nez droit, sa bouche
nettement dessine, ses dents magnifiques, ses mains fines, allonges,
minemment
psychiques, pour employer un mot de la chirogno-
monie, c'est- dire dignes de servir une me haute et passionne. Cet
homme formait
certainement
le plus admirable type que j'eusse jamais
rencontr.
Dtail particulier,
ses yeux, un peu carts l'un de l'autre,
pouvaient embrasser
simultanment
prs d'un quart de l'horizon. Cette
MOBILIS IN MOBILE.
53
facult, je l'ai vrifi plus tard,

se doublait d'une puissance de vi-


sion encore suprieure celle de Ned Land, Lorsque cet inconnu fixait un
objet, la ligne de ses sourcils se fionait, ses larges paupires se rappro-
'
chaient de manire circonscrire la pupille des yeux et rtrcir ainsi V-'
tendue du champ visuel, et il regardait ! Quel regard ! comme il grossissait
les objets rapetisses par l'loignement ! comme il vous pntrait jusqu'
l'me ! comme il perait ces nappes liquides, si opaques nos yeux, et
comme il lisait au plus profond des mers !...
Les deux inconnus, coiffs de brets faits d'une fourrure de loutre ma-
rine, et chausss de bottes de mer en peau de [)hoque, portaient des v-
tements d'un tissu particulier, qui dgageaient la taille et l^i-saient une
grande libert de mouvements.
Le plus grand des deux,

videmment le chef du bord,

nous exa-
mina avec une extrme attention, sans prononcer une parole. Puis, se
retournant vers son compagnon, il s'entretint avec lui dans une langue
que je ne pus reconnatre. C'tait un idiome sonore, harmonieux, flexi-
ble^ dont les voyelles semblaient soumises une accentuation trs-va-
rie.
L'autre rpondit par un hochement de tte, et ajouta deux ou trois mots
parfaitement incomprhensibles. Puis du regard il parut minterroger
directement.
Je rpondis, en bon franais, que je n'entendais point ?on langage;
mais il ne sembla pas me comnreadre, et la situation devint assez embar-
rassante.
Que monsieur raconte toujours notre histoire, me dit Conseil. Ces mes-
sieurs en saisiront peut-tre quelques mots !
Je recommenai le rcit de nos aventures, articulant nettement toutes
mes syllabes, et sans omettre un seul dtail. Je
dclinai nos noms et qua-
lits; puis, je prsentai dans ies formes le
professeur
Aronna.v, son do-
mestique Conseil, et matre Ned Land, le harponneur.
L'homme aux yeux doux et calmes m'couta tranquillement,
poliment
mme, et avec une attention remarquable. Mais rien dans sa
physionomie
n'indiqua qu'il et compris mon histoire. Quand j'eus fini, il ne pronona
pas un seul mot.
Restait encore la ressource de parler anglais. Peut-tre se ferait-on en-
tendre dans cette langue qui est peu prs universelle. Je la connaissais,
ainsi que la langue allemande, d'une manire suffisante pour la lire cou-
ramment, mais non pour la parler correctement Or, ici, il fallait surtout
se faire comprendre.
Allons, votre tour, dis-je au harponneur. A vous, matre
Land,
54
YINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
tirez de votre sac le meilleur anglais qu'iit jamais parl un anglo-saxon,
et tchez d'tre plus heureux que moi.
Ned ne se fit pas prier et recommena mon rcit que je compris peu
prs. Le fond fut le mme, mais la forme diffra. Le Canadien, emport
par son
caractre, y
mit beaucoup d'animation. 11 se plaignit violemment
d'tre
emprisonn au mpris du droit des gens, demanda en vertu de quelle
loi on le retenait ainsi, invoqua Thaheas corpus^ menaa de poursuivre
ceux
qui le squestraient indment, se dmena, gesticula, cria, et finale-
ment, il fit comprendre par un geste expressif que nous mourions de
faim.
Ce qui tait parfaitement vrai, mais nous l'avions peu prs oubli.
A sa grande stupfaction, le harponneur ne parut pas avoir t plus in-
telligible que moi. Nos visiteurs ne sourcillrent pas. Il tait vident qu'ils
ne comprenaient ni la langue d'Arago ni celle de Faraday.
Fort embarrass, aprs avoir puis vainement nos ressources philologi-
ques, je ne savais plus quel parti prendre, quand Conseil me dit:
Si monsieur m'y autorise, je raconterai la chose en allemand.

Comment ! tu sais l'allemand? m'criai-je.

Comme un flamand, n'en dplaise monsieur.

Cela me plat, au contraire. Va, mon garon.


Et Conseil, de sa voix tranquille, raconta pour la troisime fois les di-
verses pripties de notre histoire. Mais, malgr les lgantes tournures
et la belle accentuation du narrateur, la langue allemande n'eut aucun
succs.
Enfin, pouss bout, je rassemblai tout ce qui me restait de mes pre-
mires tudes, et j'entrepris de narrer nos aventures en latin. Cicron se
ft bouch les oreilles et m'et renvoy la cuisine, mais cependant, je
parvins m'en tirer. Mme rsultat ngatif.
Cette dernire tentative dfinitivement avorte, les deux inconnus chan-
grent quelques mots dans leur incomprhensible langage, et se retir-
rent, sans mme nous avoir adress un de ces gestes rassurants qui ont
cours dans tous les pays du monde. La porte se referma.
C'est une infamie ! s'cria Ned Land, qui clata pour la vingtime
fois. Comment ! on leur parle franais, anglais, allemand, latin, ces co-
quins-l;\, et il n'en est pas un qui ait la civilit de rpondre !
Calmez-vous,
Ned, dis-je au bouillant harponneur, la colre ne m-
nerait rien,
Mais
savez-vous,
monsieur le professeur, reprit notre irascible
compagnon,
que l'on mourrait parfaitement de faim dans cette cage de
fer?
MOBILIS IN MOBILE.
55
Bah! fit Conseil, avec de la philosophie, on peut encore tenir long-
temps !
Mes amis, dis-je, il ne faut pas se dsesprer. Nous nous sommes
trouvs dans dplus mauvaises passes. Faites-moi donc le plaisir d'attendre
pour vous former ime opinion sur le commandant et l'quipage de ce ba-
teau.
Mon opinion est toute faite, riposta Ned Land. Ce sont des coquins...

Bon ! et de quel pays?

Du pays des coquins !


Mon brave Ned, ce pays-l n'est pas encore suffisamment indiqu sur
la mappemonde, et j'avoue que la nationalit de ces deux inconnus est dif-
ficile dterminer! Ni Anglais, ni Franais, ni Allemands, voil tout ce
que l'on peut affirmer. Cependant, je serais tent d'admettre que ce com-
mandant et son second sont ns sous de basses latitudes. Il
y
a du mridio-
nal en eux. Mais sont-ils Espagnols, Turcs, Arabes ou Indiens, c'est ce
que leur type physique ne me permet pas de dcider. Quant leur lan-
gage, il est absolument incomprhensible.

Voil le dsagrment de ne pas savoir toutes les langues, rpondit


Conseil, ou le dsavantage de ne pas avoir une langue unique !

Ce qui ne servirait rien ! rpondit Ned Land. Ne voyez-vous pas


que ces gens-l ont un langage eux, un langage invent pour dsesprer
les braves gens qui demandent diner ! Mais, dans tous les pays de la
terre, ouvrir la bouche, remuer les mchoires, happer des dents et des
lvres, est-ce que cela ne se comprend pas de reste? Est-ce que cela ne veut
pas dire ubec comme aux Pomotou, Paris comme aux antipodes :
e) 'ai faim ! donnez-moi manger ! . .
.

Oh ! fit Conseil, il
y
a des natures si inintelligentes !...)>
Comme il disait ces mots, la porte s'ouvrit. Un stewart
'
entra. Il nous
apportait des vtements, vestes et culottes de mer, faites d'une toffe dont
je ne reconnus pas la nature. Je me htai de les revtir, et mes compa-
gnons m'imitrent.
Pendant ce temps, le stewart, muet, sourd peut-tre,

avait dis-
pos la table et plac trois couverts.
Voil quelque chose de srieux, dit Conseil, et cela s'annonce bien.
Bah ' rpondit le rancunier harponneur, que diable voulez-vous
qu'on mange ici? du foie de tortue, du filet de requin, du beefteak de
chien de mer
'
Nous verrons bien! dit Conseil.
1. Domestique -bord d'un steamer.
56
VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MEUS.
Ce
personnage ayait-il trente-cinq ou cinquante ans. (Page 52.)
Les piafs,
recouverts de leur cloche d'argent, furent symtriquement
poss sur la nappe
,
et nous primes place tal)le. Dcidment, nous
avions affaire
des gens civiliss, et sans la lumire lectricpe qui nous
inondait,
je me serais cru dans la salle manger de Thotel Adelphi, Li-
verpool, ou du Grand-lltel, Paris. Je dois dire toutefois que le pain et
le vin
manquaient
totalement. L'eau tait frache et hmpide, mais c'tait
de l'eau, ce qui ne fut pas du got de Ned Land. Parmi les mets qui
nous furent
servis, je reconnus divers poissons dlicatement apprts
;
^mais, sur
certams
plats, excellents d'ailleurs, je ne pus me prononcer, et
je n'aurais mme su dire quel rgne, vgtal ou animal, leur contenu
appartenait.
Quant au service de table, il tait lgant et d'un gof
MOBILIS IN MOBILE.
57
Mes deux compagnons s'tendirent sur le tapis. (Page
8.J
parfait.
Chaque
ustensile, cuiller, fourchette , couteau , assiette, portait
une lettre
entoure d'une devise en exergue, et dont voici le fac-simile exact ;
^
V
\S
^
I N
N
M
^
Mobile dans Flment mobile
'
Cet(e devise s'appliquait justement cet
appareil sous-marin, la condition de traduire la prposition in par da7is
et non par sur. La lettre N formait sans doute l'initiale du nom de l'nig-
matique personnage qui commandait au fond des mers !
58
VINGT MILLE LIEUES
SOUS
LES MERS.
iVed et Conseil ne faisaient pas tant de rflexions. Ils dvoraient, et je
ne tardai pas les imiter.
J'tais, d'ailleurs, rassur sur notre sort, et i)
me paraissait vident que nos htes ne voulaient pas nous laisser mourir
d'inanition.
Cependant, tout finit ici-bas, tout passe, mme la faim de gens qui n'ont
pas mang depuis quinze heures. Notre apptit satisfait, le besoin de som-
meil se fit imprieusement sentir.
Raction bien naturelle, aprs l'intermi-
nable nuit pendant laquelle nous a\ions lutt contre la mort.
Ma foi, je dormirais bien, dit Conseil.

Et moi, je dors ! rpondit Ned Land,


Mes deux compagnons s'tendirent sur le tapis de la cabine, et furent
bientt plongs dans un profond sommeil.
Pour mon compte, je cdai moins facilement ce %iolent besoin de dor-
mir. Trop de penses s'accumulaient dans mon esprit, trop de questions
insolubles s'y pressaient, trop d'images tenaient mes paupires entr'ou-
vertes ! O tions-nous? Quelle trange puissance nous emportait? Je sen-
tais,
ou plutt je croyais sentir, l'appareil s'enfoncer vers les couches
les plus recules del mer. De violents cauchemars m'obsdaient. J'en-
trevoyais dans ces mystrieux asiles tout un monde d'animaux inconnus,
dont ce bateau sous-marin semblait tre le congnre, vivant, se mouvant,
formidable comme eux ! . . . Puis, mon cerveau se calma, mon imagination
se fondit en une vague somnolence, et je tombai bientt dans un morne
sommeil.
CHAPITKE IX
LES COLRES DE NED LAND.
Quelle fut la dure de ce sommeil, je l'ignore
;
mais il dut tre long, car
il nous
reposa
compltement de nos fatigues. Je me rveillai le premier.
Mes
compagnons
n'avaient
pas encore boug, et demeuraient tendus dans
leur coin
comme
des masses inertes.
A peine relev de cette couche passablement dure, je sentis mon cerveau
dgag,
mon esprit net. Je recommenai alors un examen attentif de notre
cellule.
Rien n'tait chang
ses
dispositions
intrieures. La prison tait reste
LES
COLERES DE NE LAND
59
prison, et les prisonniers, prisonniers. Cependant le stewart,
profitant
de
notre sommeil, avait desservi la table. Rien n'indiquait donc une
modifi-
cation prochaine dans cette situation, et je me demandai srieusement si
nous tions destins vivre indfiniment dans cette cage.
Cette perspective me sembla d'autant
plus pnible que, si mon cerveau
tait libre de ses obsessions de la veille, je me sentais la poitrine singuli-
rement oppresse. Ma respiration se faisait difficilement. L'air lourd ne
suffisait plus au jeu de mes poumons. Bien que la cellule ft vaste, il tait
vident que nous avions consomm en grande partie l'oxygne qu'elle
contenait. En effet, chaque homme dpense, en une heure, l'oxygne ren-
ferm dans cent litres d'air, et cet air, charg alors d'une quantit presque
gale d'acide carbonique, devient irrespirable.
Il tait donc urgent de renouveler l'atmosphre de notre prison, et, sans
doute aussi, l'atmosphre du bateau sous-marin.
L se posait une question mon esprit. Comment procdait le comman-
dant de cette demeure flottante? Obtenait-il de l'air par des moyens chi-
miques, en dgageant par la chaleur l'oxygne contenu dans du chlorate
de potasse, et en absorbant l'acide carbonique par la potasse caustique?
Dans ce cas, il devait avoir conserv quelques relations avec les continents,
afin de se procurer les matires ncessaires cette opration. Se bornait-il
seulement emmagasiner l'air sous de hautes pressions dans des rser-
voirs, puis le rpandre suivant les besoins de son quipage? Peut-tre.
Ou, procd plus commode, plus conomique, et par consquent plus pro-
bable, se contentait-il de revenir respirer la surface des eaux, comme
un ctac, et de renouveler pour vingt-quatre heures sa provision d'at-
mosphre? Quoi qu'il en soit, et quelle que ft la mthode, il me pa-
raissait prudent de l'employer sans retard.
En effet, j'tais dj rduit multiplier mes inspirations pour extraire
de cette cellule le peu d'oxygne qu'elle renfermait, quand, soudain, je
fus rafrachi par un courant d'air pur et tout parfum d'manations sa-
lines. C'tait bien la brise de mer, vivifiante et charge d'iode! J'ouvris
largement la bouche, et mes poumons se saturrent de fraches molcules.
En mme temps, je sentis un balancement, un roulis de mdiocre ampli-
tude, mais parfaitement dterminable. Le bateau, le monstre de tle ve-
nait videmment de remonter la surface de l'Ocan pour
y
respirer la
faon des baleines. Le mode de ventilation du navire tait donc parfaite-
ment reconnu.
Lorsque j'eus absorb cet air pur pleine poitrine, je cherchai le con-
duit, l'arifre, si l'on veut, qui laissait arriver jusqu' nous cette
bienfaisante effluve, et je ne tardai pas le trouver. Au-dessus de la poFte
GO VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
s'ouvrait un trou d'arage laissant passer une frache colonne d'air, qui
renouvelait ainsi l'atmosphre appauvrie de la cellule.
J'en tais l de mes observations, quand Ned et Conseil s'veillrent
presque en mme temps, sous l'influence de cette aration revivifiante. Ils
se frottrent les yeux, se dtirrent les bras et furent sur pied en un instant.
Monsieur a bien dormi? me demanda Conseil avec sa politesse quoti-
dienne.

Fort bien, mon brave garon, rpondis-je. Et, vous, matre Ned
Land?

Profondment, monsieur le professeur. Mais, je ne sais si je me


trompe, il me semble que je respire comme une brise de mer ?
Un marin ne pouvait s'y mprendre, et je racontai lu Canadien ce qui
s'tait pass pendant son sommeil.
Bon ! dit-il, cela explique parfaitement ces mugissements que nous
entendions, lorsque le prtendu narvval se trouvait en vue de VAbraham-^
Idncobi.

Parfaitement, matre Land, c'tait sa respiration!

Seulement, monsieur Aronnax, je n'ai aucune ide de l'heure qu'il


est, h moins que ce ne soit l'heure du dner?
L'heure du dner, mon digne harponneur? Dites, au moins, l'heure
du djeuner, car nous sommes certainement au lendemain d'hier.
Ce qui dmontre, rpondit Conseil, que nous avons pris vingt-quatre
heures de sommeil.

C'est mon avis, rpondis-je.

Je ne vous contredis point, rpliqua Ned Land. Mais dner ou d-


jeuner, le stewart sera le bien venu, qu'il apporte l'un ou l'autre.

L'un et l'autre, dit Conseil.

Juste, rpondit le Canadien, nous -avons droit deux repas, et pour


mon compte, je ferai honneur tous les deux.
Eh bien! Ned, attendons, rpondis-je. Il est vident que ces incon-
nus n'ont p?s l'intention de nous laisser mourir de faim, car, dans ce
cas, le dner d'hier soir n'aurait aucun sens.
A moins qu'on ne nous engraisse ! riposta Ned.
Je proteste, rpondis-je. Nous ne sommes point tombs entre les
mains de cannibales !
Une fois n'est pas coutume,
rpondit srieusement le Canadien. Qui
sait si ces gens-l ne sont pas privs depuis longtemps de chair frache, et
dans ce cas, trois
particuliers
sains et bien constitus comme monsieur le
professeur, son domestique et moi ...
Chassez ces
ides matre Land,
rpondis-je au harponneur, et sur-
LES COLRES DE NED LAND.
61
tout, ne partez pas del pour vous emporter contre nos htes, ce qui ne
pourrait qu'aggraver la situation.

En tous cas, dit le harponneur, j'ai uno faim de tous les diables, et
dinar ou djeuner, le repas n'arrive gure !

Matre Land, rpliquai-je, il faut se conformer au rglement du


bord, et je suppose que notre estomac avance sur la cloche du maitre-coq.

Eh bien! on le mettra l'heure, rpondit tranquillement Conseil.

Je vous reconnais l, ami Conseil, riposta l'impatient Canadien.Vous


usez peu votre bile et vos nerfs! Toujours calme! Vous seriez capable
de dire vos Grces avant votre Bndicit, et de mourir de faim plutt
que de vous plaindre !

A quoi cela servirait-il? demanda Conseil.

Mais cela servirait se plaindre ! C'est dj quelque chose. Et si ces


pirates,

je dis pirates par respect, et pour ne pas contrarier monsieur le


professeur qui dfend de les appeler cannibales,
si ces pirates se figu-
rent qu'ils vont me garder dans cette cage o j'touffe, sans apprendre de
quels jurons j'assaisonne mes emportements, ils se trompent! Voyons,
monsieur Aronnax, parlez franchement. Croyez-vous qu'ils nous tiennent
longtemps dans cette boite de fer ?

A dire vrai, je n'en sais pas plus loivg


que vous, ami Land.

Mais enfin, que supposez-vous?

Je suppose que le hasard nous a rendus matres d'un secret impor-


tant. Or, si l'quipage de ce bateau sous-marin a intrt le garder, et si
cet intrt est plus grave que la vie de trois hommes, je crois notre exis-
tence trs-compromise. Dans le cas contraire, la premire occasion, le
monstre qui nous a engloutis nous rendra au monde habit par nos sem-
blables.
A moins qu'il ne nous enrle parmi son quipage, dit Conseil, et
qu'il nous garde ainsi...
Jusqu'au moment, rpliqua Ned Land, oi quelque frgate, plus ra-
pide ou plus adroite que VAbraham-Lincoln^ s'emparera de ce nid de for-
bans, et enverra son quipage et nous respirer une dernire fois au bout
de sa grand'vergue.
Bien raisonn, matre Land, rphquai-je. Mais on ne nous a pas
encore fait, que je sache, de proposition cet gard. Inutile donc de discu-
ter le parti que nous devrons prendre, le cas chant. Je vous le rpte, at-
tendons, prenons conseil des circonstances, et ne faisons rien, puisqu'il n'y
a rien faire.
Au contraire! monsieur le professeur, rpondit le harponneur, qui
n'en voulait pas dmordre, il faut faire quelque chose.
62
VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.

Eh ! quoi donc, matre Land ?

Nous sauver.

Se sauver d'une prison terrestre est souvent difficile, mais d'une


prison sous-marine, cela me parait absolument impraticable.

Allons, ami Ned, demanda Conseil, que rpondez-vous l'objec-


tion de monsieur? Je ne puis croire qu'un Amricain soit jamais bout de
ressources!
Le harponneur, visiblement embarrass, se taisait. Une fuite, dans les
conditions o le hasard nous avait jets, tait absolument impossible. Mais
un Canadien est demi Franais, et maitre Ned Land le fit bien voir par
sa rponse.
Ainsi, monsieur Aronnax, reprit-il aprs quelques instants de r-
flexion, vous ne devinez pas ce que doivent faire des gens qui ne peuvent
s'chapper de leur prison?

Non, mon ami.

C'est bien simple, il faut qu'ils s'arrangent de manire


y
rester.

Parbleu! fit Conseil, vaut encore mieux tre dedans que dessus ou
dessous !

Mais aprs avoir jet dehors geliers, porte-clefs et gardiens, ajouta


Ned Land.
Quoi, Ned? vous songeriez srieusement vous emparer de ce bti-
ment?

Trs-srieusement, rpondit le Canadien.

C'est impossible.

Pourquoi donc, monsieur? Il peut se prsenter quelque chance favo-


rable, et je ne vois pas ce qui pourrait nous empcher d'en profiter. S'ils
ne sont qu'une vingtaine d'hommes bord de cette machine, ils ne feront
pas reculer deux Franais et un Canadien, je suppose !
Mieux valait admettre la proposition du harponneur que de la discuter.
Aussi, me contentai-je de rpondre :
Laissons venir les circonstances, matre Land, et nous verrons. Mais,
jusque-l, je vous en prie, contenez votre impatience. On ne peut agir que
par ruse, et ce n'est pas en vous emportant que vous ferez natre des
chances favorables. Promettez-moi donc que vous accepterez la situation
sans trop de colre.

Je vous le promets, monsieur le professeur, rpondit Ned Land d'un


ton peu rassurant. Pas un mot violent ne sortira de ma bouche, pas un
geste brutal ne me trahira, quand bien mme le service de la table ne se
ferait pas avec toute la rgularit dsirable.
J'ai votre parole, Ned, rpondis-je au Canadien.
LES COLRES DE NED LAND.
63
Puis, la conversation fut suspendue, et chacun de nous se mit rflchir
part soi. J'avouerai que, pour mon compte, et malgr l'assurance du har-
ponneur, je ne conservais aucune illusion. Je n'admettais pas ces chances
favorables dont Ned Land avait parl. Pour tre si srement
manuvr,
ie bateau sous-marin exigeait un nombreux quipage, et consquemment,
dans le cas d'une lutte, nous aurions affaire trop forte partie. D'ailleurs,
il fallait, avant tout, tre libres, et nous ne l'tions pas. Je ne voyais
mme
aucun moyen de fuir cette cellule de tle si hermtiquement ferme.
Et
pour peu que l'trange commandant de ce bateau et un secret garder,

ce qui paraissait au moins probable,



il ne nous laisserait pas agir
librement son bord. Maintenant, se dbarrasserait-il de nous par la vio-
lence, ou nous jetterait-il un jour sur quelque coin de terre? c'tait l l'in-
connu. Toutes ces hypothses me semblaient extrmement plausibles, et il
fallait tre un harponneur pour esprer de reconqurir sa libert.
Je compris d'ailleurs que les ides de Ned Land s'aigrissaient avec les
rflexions qui s'emparaient de son cerveau. J'entendais peu peu les ju-
rons gronder au fond de son gosier, et je voyais ses gestes redevenir me-
naants. Il se levait, tournait comme une bte fauve en cage, frappait les
murs du pied et du poing. D'ailleurs, le temps s'coulait, la faim se faisait
cruellement sentir, et, cette fois, le stewart ne paraissait pas. Et c'tait
oublier trop longtemps notre position de naufrags^ si l'on avait rellement
de bonnes intentions notre gard.
Ned Land, tourment par les tiraillements de son robuste estomac, se
montait de plus en plus, et, malgr sa parole, je craignais vritablement
une explosion, lorsqu'il se trouverait en prsence de l'un des hommes du
bord.
Pendant deux heures encore, la colre de Ned Land s'exalta. Le Cana-
dien appelait, il criait, mais en vain. Les murailles de tle taient sourdes.
Je n'entendais mme aucun bruit l'intrieur de ce bateau, qui semlilait
mort. Il ne bougeait pas, carj'aurais videmment senti les frmissements
de la coque sous l'impulsion de l'hlice. Plong sans doute dans Fabme
des eaux, il n'appartenait plus la terre. Tout ce morne silence tait ef-
frayant.
Quant notre abandon, notre isolement au fond de cette cellule, je
n'osais estimer ce qu'il pourrait durer. Les esprances que j'avais conues
aprs notre entrevue avec le commandant du bord s'efiaaient peu peu.
La douceur du regard de cet homme, l'expression gnreuse de sa physio-
nomie, la noblesse de son maintien, tout disparaissait de mon souvenir. Je
revoyais cet nigmatique personnage tel qu'il devait tre, ncessairement
impitoyable, cruel. Je le sentais en-dehors de l'humanit, inaccessible
64 VINGT Ml-LE LIFUES SOUS LES MERS.
Le Canadien s'tait prcipit sur ce malheureux. (Page (34.)
tout sentiment de piti, implacable ennemi de ses semblables auxquels
il avait d vouer une imprissable haine 1
Mais, cet homme, allait-il donc nous laisser prir d'inanition, enferms
dans cette prison troite, livrs ces horribles tentations auxquelles pousse
la faim farouche? Cette affreuse pense prit dans mon esprit une intensit
terrible, et, l'imagination aidant, je me sentis envahir par une pouvante
insense. Conseil restait calme, Ned Land rugissait.
En ce moment, un bruit se fit entendre extrieurement. Des pas rson-
nrent sur la dalle de mtal. Les serrures furent fouilles, la porte s'ouvrit,
le stewart parut.
Avant que j'eusse fait un
mouvement pour l'en empcher, le Canadien
.ES COLRES DE NED LAND, 65
Le stewart sortit en chaucelant. (Page 06,)
s'tait prcipit sur ce malheureux; il l'avait renvers; il le tenait la
gorge. Le stewart touliait sous sa main puissante.
Conseil cherchait dj retirer des mains du harponneur sa victime
demi suffoque, et j'allais joindre mes efforts aux siens, quand, subitement,
je fus clou ma place par ces mots prononcs en franais :
Calmez-vous, matre Land, etvous, monsieur le professeur, veuillez
m'couter!
66
VINGT
MILLE LIEUES
SOUG LES
MERS.
CHAPITRE
X
L'HOMME DES EAUX.
C'tait le commandant du bord qui parlait ainsi.
A ces mots, JXed Land se releva subitement. Le stewart, presque tran-
gl, sortit en chancelant sur un signe de son matre
;
mais tel tait l'em-
pire du commandant son bord, que pas un geste ne trahit le ressenti-
ment dont cet homme devait tre anim contre le Canadien. Conseil,
intress malgr lui, moi stupfait, nous attendions en silence le dnoue-
ment de cette scne.
Le commandant, appuy sur Tangle de la table, les bras croiss, nous
observait avec une profonde attention. Hsitait-il parler? Regrettait-il
ces mots qu'il venait de prononcer en franais? On pouvait le croire.
Aprs quelques instants d'un silence qu'aucun de nous ne songea in-
terrompre :
Messieurs, dit-il d'une voix calme et pntrante, je parle galement
le franais, l'anglais, l'allemand et le latin. J'aurais donc pu vous r-
pondre ds notre premire entrevue, mais je voulais vous connatre da-
bord, rflchir ensuite. Votre quadruple rcit, absolument semblable au
fond, m'a affirm l'identit de vos personnes. Je sais maintenant que le ha-
sard a mis en ma prsence monsieur Pierre Aronnax, professeur d'histoire
naturelle au Musum de Paris, charg d'une mission scientifique l'tran-
ger, Conseil son domestique, et Ned Land, d'origine canadienne, harpon-
neur khov de \a.iga,iQAbraham-Lincoln, de la marine nationale des
Etats-Unis d'Amrique.
Je m'inclinai d'un air d'assentiment. Ce n'tait pas une question (|ue me
posait le commandant. Donc, pas de rponse faire. Cet homme s'expri-
mait avec une aisance parfaite, sans aucun accent. Sa phrase tait nette, ses
mots justes, sa facilit d'locution remarquable. Et cependant,je ne sen-
tais pas en lui un compatriote.
Il reprit la conversation en ces termes:
(( Vous avez trouv sans doute, monsieur, que j'ai longtemps tard
vous rendre cette seconde visite. Cest que, votre identit reconnue, je vou-
lais peser mrement le parti prendre envers vous. J'ai beaucoup hsit.
Les plus fcheuses circonstances vous ont mis en prsence d'un homme qui
L'HOMME I)ES EAUX.
67
a rompu avec l'humanit. Vous tes venu troubler mon existence...

Involontairement, dis-je.
Involontairement? rpondit l'inconnu, en forant un peu sa voix.
Est-ce involontairement que YAbraham-Lincoln me chasse sur toutes les
mers? Est-ce involontairement que vous avez pris passage bord de cette
frgate? Est-ce involontairement que vos boulets ont rebondi sur la coque
de mon navire? Est-ce involontairement que matre Ned Land m'a frapp
de son harpon?
Je surpris dans ces paroles une irritation contenue. Mais, ces rcrimi-
nations j'avais une rponse toute naturelle faire, et je la fis.
Monsieur, dis-je, vous ignorez sans doute les discussions qui ont eu
lieu votre sujet en Amrique et en Europe. Vous ne savez pas que di-
vers accidents, provoqus par le choc de votie appareil sous-marin, ont
mu l'opinion publique dans les deux continonts. Je vous fais grce des
h^^othses sans nombre par lesquelles on cherchait expliquer l'inexpli-
cable p'hnomne dont seul vous aviez le secret. Mais sachez qu'en vous
poursuivant jusque sur les hautes mers du Pacifique, YAbraham-Lincoln
croyait chasser quelque'puissant monstre marin dont il fallait tout prix
dlivrer l'Ocan.
Un demi-sourire dtendit les lvres du commandant, puis, d'un ton
plus calme :
Monsieur Aronnax, rpondit-il, oseriez-vous affirmer que votre frgate
n'aurait pas poursuivi et canonn un bateau sous-marin aussi bien qu'un
monstre?
Cette question m'embarrassa, car certainement le commandant Farragut
n'et pas hsit. Il et cru de son devoir de dtruire un appareil de ce
genre tout comme un narwal gigantesque.
Vous comprenez donc, monsieur, reprit l'inconnu, que j'ai le droit de
vous traiter en ennemis.
Je ne rpondis rien, et pour cause. A quoi bon discuter une proposition
semblable, quand la force peut dtruire les meilleurs arguments.
J'ai longtemps hsit, reprit le commandant. Hien ne m'obligeait
vous donner l'hospitalit. Si je devais me sparer de vous, je n'avais aucun
intrt vous rev^oir. Je vous remettais sur la plate-forme de ce navire qui
vous avait servi de refuge. Je m'enfonais sous les mers, et j'oubliais que
vous aviez jamais exist. N'tait-ce pas mon droit?

C'tait peut-tre le droit d'un sauvage, rpondis-je, ce n'tait pas


celui d'un homme civilis.

Monsieur le professeur, rpliqua vivement le commandant, je ne suis


pas ce que vous appelez un homme civilis ! J'ai rompu avec la" socit
68
VINGT MILLE
LIEUES SOUS LES MERS.
toute entire pour des raisons que moi seul j'ai le droit d'apprcier. Je
n'obis donc point ses rgies, et je vous engage ne jamais les invoquer
devant moi !
Ceci fut dit nettement. Un clair de colre et de ddain avait allum les yeux
de l'inconnu, et dans la vie de cet homme, j'entrevis un pass formidable.
Non-seulement
il s'tait mis en-dehors des lois humaines, mais ils'tait fait
indpendant, libre dans la plus rigoureuse acception du mot, hors de toute
atteinte ! Qui donc oserait le poursuivre au fond des mers, puisque, leur
surface, il djouait les efforts tents contre lui ? Quel navire rsisterait au
choc de son monitor sous-marin? Quelle cuirasse, si paisse qu'elle ft,
supporterait les coups de son peron? Nul, entre les hommes, ne pouvait
lui demander compte de ses uvres. Dieu, s'il
y
croyait, sa conscience, s'il
en avait une, taient les seuls juges dont il put dpendre.
Ces rflexions traversrent rapidement mon esprit, pendantque l'trange
personnage se taisait, absorb et comme retir
'
en lui-mme. Je le consid-
rais avec un effroi mlang d'intrt, et sans doute, ainsi cju'CEdipe consi-
drait le sphinx.
Aprs un assez long silence, le commandant reprit la parole.
J'ai donc hsil, dit-il, mais j'ai pens que mon intrt pouvait s'ac-
corder avec cette piti naturelle laquelle tout tre humain a droit. Vous
resterez mon bord, puisque la fatalit vous
y
a jets. Vous
y
serez libres,
et, en change de cette libert, toute relative d'ailleurs, je ne vous impo-
serai qu'une seule condition. Votre parole de vous
y
soumettre me suffira.

Parlez, monsieur, rpondis-je, je pense que cette condition est de


celles qu'un honnte homme peut accepter?

Oui, monsieur, et la voici. Il est possible que certains vnements


imprvus m'obligent vous consigner dans vos cabines pour quelques
heures ou quelques jours, suivant le cas. Dsirant ne jamais employer la
violence, j'attends de vous, dans ce cas, plus encore que dans tous les au-
tres, une obissance passive. En agissant ainsi, je couvre votre responsa-
bilit, je vous dgage entirement, car c'est moi de vous mettre dans
l'impossibilit de voir ce qui ne doit pas tre vu. Acceptez-vous cette
condition ?
11 se passait donc bord des choses tout au moins singulires, et que ne
devaient point voir des gens qui ne s'taient pas mis hors des lois sociales !
Entre les surprises que l'avenir me mnageait, celle-ci ne devait pas tre
la moindre.
Nous acceptons,
rpondis-je.
Seulement, je vous demanderai, mon-
sieur, la permission de vous adresser une question, une seule.

Parlez, monsieur.
L'HOMME DES EAUX.
69
Vous avez dit que nous serions libres votre bord?
Entirement.
Je vous demanderai donc ce que vous entendez par cette libert.
Mais la libert d'aller, de venir, de voir, d'observer mme tout ce
qui se passe ici,

sauf en quelques circonstances rares, la libert enfin
dont nous jouissons nous-mmes, mes compagnons et moi.
Il tait vident que nous ne nous entendions point.
Pardon, monsieur, repris-je, mais cette libert, ce n'est que celle que
tout prisonnier a de parcourir sa prison ! Elle ne peut nous suffire.
Il faudra, cependant, qu'elle vous suffise !
Quoi ! nous devons renoncer jamais de revoir notre patrie, nos amis,
nos parents !

Oui, monsieur. Mais renoncer reprendre cet insupportable joug de


la terre, que les hommes croient tre la libert, n'est peut-tre pas aussi
pnible que vous le pensez !
Par exemple, s'cria Ned Land, jamais je ne donnerai ma parole de
ne pas chercher me sauver !
Je ne vous demande pas de parole, maitre Land, rpondit froidement
le commandant.
Monsieur, rpondis-je, emport malgr moi, vous abusez de votre
situation envers nous ! C'est de la cruaut !
Non, monsieur, c'est de la clmence ! Vous tes mes prisonniers aprs
combat.' Je vous garde, quand je pourrais d'un mot vous replonger dans
les abmes de l'Ocan ! Vous m'avez attaqu ! Vous tes venus surprendre
un secret que nul homme au monde ne doit pntrer, le secret de toute
mon existence ! Et vous croyez que je vais vous renvoyer sur cette terre
qui ne doit plus me connatre ! Jamais ! En vous retenant, ce n'est pas vous
que je garde, c'est moi-mme!
Ces paroles indiquaient de la part du commandant un parti pris contre
lequel ne prvaudrait aucun argument.
a Ainsi, monsieur, repris-je, vous nous donnez tout simplement choi-
sir entre la vie ou la mort?
Tout simplement.
Mes amis, dis-je, une question ainsi pose, il n'y a rien rpondre.
Vlais aucune parole ne nous lie au maitre de ce bord.
Aucune, monsieur, rpondit l'inconnu.
Puis, d'une voix plus douce, il reprit :
Maintenant,
permettez-moi d'achever ce que j'ai vous dire. Je vous
connais, monsieur iVronnax. Vous, sinon vos compagnons, vous n'aurez
'
peut-tre pas tant vous plaindi^e du hasard qui vous lie mon sort. Vous
70 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
trouverez parmi les livres qui servent mes tudes favorites cet ou-
vrage que vous avez publi sur les grands fonds de la mer. Je l'ai
souvent lu. Vous avez pouss votre uvre aussi loin que vous le permet-
tait la science terrestre. Mais vous ne savez pas tout, vous n'avez pas
tout vu. Laissez-moi donc vous dire, monsieur le professeur, que vous
ne regretterez pas le temps pass mon bord. Vous allez voyager
dans le pays des merveilles. L'tonnement, la stupfaction seront proba-
blement l'tat habituel de votre esprit. Vous ne vous blaserez pas faci-
lement sur le spectacle incessamment offert vos yeux. Je vais revoir
dans un nouveau tour du monde sous-marin,

qui sait? le dernier peut-


tre,
tout ce que j'ai pu tudier au fond de ces mers tant de fois par-
courues, et vous serez mon compagnon d'tudes. A partir de ce jour,
vous entrez dans un nouvel lment, vous verrez ce que n'a vu encore
aucun homme,

car moi et les miens nous ne comptons plus,



et notre
plante, grce moi, va vous livrer ses derniers secrets.
Je ne puis le nier; ces paroles du commandant firent sur moi un grand
elet. J'tais pris l par mon faible, et j'oubliai, pour un instant, que la
contemplation de ces choses sublimes ne pouvait valoir la libert perdue.
D'ailleurs, je comptais sur l'avenir pour trancher cette grave question.
Aussi, je me contentai de rpondre :
Monsieur, si vous avez bris avec l'humanit, je veux croire que vous
n'avez pas reni tout sentiment humain. Nous sommes des naufrags cha-
ritablement recueillis votre bord, nous ne l'oublierons pas. Quant moi,
je ne mconnais pas que, si l'intrt de la science pouvait absorber jus-
qu'au besoin de libert, ce que me promet notre rencontre m'offrirait de
grandes
compensations.
Je pensais que le commandant allait me tendre la main pour sceller
notre trait. Il n'en fit rien. Je le regrettai pour lui.
Une dernire
question, dis-je, au moment o cet tre inexplicable sem-
blait vouloir se retirer.
Parlez, monsieur le professeur.

De quel nom dois-je vous appeler?


Monsieur,
rpondit le commandant, je ne suis pour vous que le capi-
taine Nemo, et vos compagnons et vous, n'tes pour moi que les passagers
lu. Nantilus.
Le capitaine
Nemo appela. Un stewart parut. Le capitaine lui donna ses
ordres dans cette langue
trangre que je ne pouvais reconnatre. Puis, se
tournant vers le Canadien et Conseil :
Un repas vous attend dans votre cabine, leur dit-il. Veuillez suivre
cet homme.
L'HOMME DES EAUX.
7

a n'est pas de refus ! rpondit le harponneur.


Conseil et lui sortirent enfin de cette cellule o ils taient renferms
depuis plus de trente heures.
Et maintenant, monsieur Aronnax, notre djeuner est prt. Permet-
tez-moi de vous prcder.

A vos ordres, capitaine.


Je suivis le capitaine Nemo, et ds que j'eus franchi la porte, je pris
une sorte de couloir lectriquement clair, semblable aux coursives
d'un navire. Aprs un parcours d'une dizaine de mtres, une seconde
porte ^'ouvrit devant moi.
J'entrai alors dans une salle manger, orne et meuble avec un got
svre. De hauts dressoirs de chne, incrusts d'ornements d'bne, s'le-
vaient aux deux extrmits de cette salle, et sur leurs rayons ligne ondu-
le tincelaient des faences, des porcelaines, des verreries d'un prix ines-
timable. La vaisselle plate
y
resplendissait sous les rayons que versait un
plafond lumineux, dont de fines peintures tamisaient et adoucissaient
l'clat.
Au centre de la salle tait une table richement servie. Le capitaine
Nemo m'indiqua la place que je devais occuper.
Asseyez-vous, me dit-il, et mangez comme un homme qui doit mou-
rir de faim.
Le djeuner se composait d'un certain nombre de plats dont la
mer seule avait fourni le contenu, et de quelques mets dont j'ignorais la
nature et la provenance. J'avouerai que c'tait bon, mais avec un got par-
ticulier auquel je m'habituai facilement. Ces divers aliments me paru-
rent riches en phosphore, et je pensai qu'ils devaient avoir une origine
marine.
Le capitaine Nemo me regardait. Je ne lui demandai rien, mais il
devina mes penses, et il rpondit de lui-mme aux questions que je br-
lais de lui adresser.
La plupart de ces mets vous sont inconnus, me dit-il. Cependant, vous
pouvez en user sans crainte. Ils sont sains et nourrissants. Depuis long-
temps, j'ai renonc aux aliments de la terre, et je ne m'en porte pas plus
mal. Mon quipage, qui est vigoureux, ne se nourrit pas autrement que
moi.

Ainsi, dis-je, tous ces aliments sont des produits de la mer?

Oui, monsieur le professeur, la mer fournit tous mes besoins. Tan-


tt, je mets mes filets la trane, et je les retire, prts se rompre. Tantt,
je vais chasser au milieu de cet lment qui parait tre inaccessiljle
l'homme, et je force le gibier qui gte dans mes forts sous-marines. Mes
72
VINGT
MILLE LIEUES
SOUS LES MERS.
J'entrai alors dans une salle manger. (Page 71.)
troupeaux, comme ceux du vieux pateur de Neptuuc, paissent sans crainte
les immenses prairies de l'Ocan. J'ai l une vaste proprit que j'exploite
moi-mme et qui est toujours ensemence par la main du Crateur de
toutes choses.
Je regardai ie capitaine Nemo avec un certain tonnement, et je lui r-
pondis :
Je comprends
paifaitement , monsieur, que vos filets fournissent
d'exce'lents poissons votre table
;
je comprends moins que vous poursui-
viez le gibier aquatique
dans vos forts sous-marines; mais je ne com-
prends plus du tout qu'une parcelle de viande, si petite qu'elle soit, figure
dans votre menu.
L'HOMME DES EAUX.
73
C'tait une bibliothque. (Page 75.)

Aussi, monsieur, me rpondit le capitaine Nemo, ne fais-je jamais


usage de la chair des animaux terrestres.

Ceci, cependant, repris-je, en dsignant un plat o


restaient en-
core quelques tranches de filet.

Ce que vous croyez tre de la viande, monsieur le proiesseur, n'est


autre chose que du filet de tortue de mer. Voici galement quelques foies
de dauphin que vous prendriez pour un ragot de porc. Mon cuisinier
est un habile prparateur, qui excelle conserver ces produits varis de
l'Ocan. Gotez tous ces mets. Voici une conserve d'holoturies qu'un
Malais dclarerait sans rivale au monde, voil une crme dont le lait a
t fourni par la mamelle des ctacs, et le sucre par les grands fucus de
10
74
VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
la mer du Nord, et enfin,
permettez-moi de vous olfrir des confitures
d'anmones qui valent celles des fruits les plus savoureux.
Et je gotais, plutt en curieux
qu'en gourmet, tandis que le capitaine
Nemo
m'enchantait par ses invraisemblables rcits.
Mais cette mer, monsieur Aronnax, me dit-il, cette nourrice prodi-
gieuse, inpuisable,
elle ne me nourrit pas seulement
;
elle me vtit en-
core. Ces toffes qui vous couvrent sont tissues avec le byssus de certains
coquillages; elles sont teintes avec la pourpre des anciens et nuances de
couleurs violettes que j'extrais des aplysis de la Mditerrane. Les par-
fums que vous trouverez sur la toilette de votre cabine sont le produit
de la distillation des plantes marines. Votre lit est fait du plus doux
zostre de l'Ocan. Votre plume sera un fanon de baleine, votre encre la
liqueur scrte par la seiche ou l'encornet. Tout me vient maintenant de
la mer comme tout lui retournera un jour !

Vous aimez la mer, capitaine


.

Oui! je l'aime! La mer est tout ! EUe couvre les sept diximes du
globe terrestre. Son souffle est pur et sain. C'est l'immense dsert o
l'homme n'est jamais seul, car il sent frmir la vie ses cts. La mer n'est
que le vhicule d'une surnaturelle et prodigieuse existence
;
elle n'est que
mouvement et amour
;
c'est l'infini vivant, comme l'a dit un de vos potes.
Et en effet, monsieur le professeur, la nature s'y manifeste par ses trois
rgnes, minral, vgtal, animal. Ce dernier
y
est largement reprsent
par les quatre groupes des zoophytes
,
par trois classes des articuls
,
par cinq classes des mollusques
,
par trois classes des vertbrs , les
mammifres, les reptiles et ces innombrables lgions de poissons, ordre
infini d'animaux qui compte plus de treize mille espces, dont un
dixime seulement appartient l'eau douce. La mer est le vaste rservoir
de la nature. C'est par la mer que le globe a pour ainsi dire commenc,
et qui sait s'il ne finira pas par elle! L est la suprme tranquillit. La
mer n'appartient pas aux despotes. A sa surface, ils peuvent encore exercer
des droits iniques, s'y battre, s'y dvorer,
y
transporter toutes les horreurs
terrestres. Mais trente pieds au-dessous de son niveau, leur pouvoir
cesse, leur influence s'teint , leur puissance disparait! Ah! monsieur,
vivez, vivez au sein des mers! L seulement est l'indpendance ! L je ne
reconnais pas de matres ! L je suis libre!
Le capitaine
Nemo se tut subitement au milieu de cet enthousiasme qui
dbordait de lui. S'tait-il laiss entraner au-del de sa rserve habituelle?
Avait-il trop parl? Pendant quelques instants, il se promena, trs-agit.
Puis, ses nerfs se calmrent, sa physionomie reprit sa froideur accoutume,
et, se tournant vers moi :
LE NAUTILUS.
75
(( Maintenant, monsieur le professeur, dit-il, si vous voulez visiter ie
NautiluSy^Q suis vos ordres.
CHAPITEE XI
LE NAUTILUS.
Le capitaine Nemo se leva. Je le suivis. Une double porte, mnage
l'arrire de la salle, s'ouvrit, et j'entrai dans une chambre de dimension
gale celle que je venais de quitter.
C'tait une bibliothque. De hauts meubles en palissandre noir, incrus-
ts de cuivres, supportaient sur leurs larges rayons un grand nombre de
livres uniformment relis. Ils suivaient le contour de la salle et se termi-
naient leur partie infrieure par de vastes divans, capitonns de cuir
marron, qui offraient les courbes les plus confortables. De lgers pu-
pitres mobiles, en s'cartant ou se rapprochant volont, permettaient
d'y poser
1^
livre en lecture. Au centre se dressait une vaste table
,
couverte de brochures, entre lesquelles apparaissaient quelques journaux
dj vieux. La lumire lectrique inondait tout cet harmonieux ensemble,
et tombait de quatre globes dpolis demi engags dans les volutes du pla-
fond . Je regardais avec une admiration relle cette saUe si ingnieusement
amnage, et je ne pouvais en crcire mes yeux.
Capitaine Nemo, dis-je mon hte, qui venait de s'tendre sur un
divan, voil une bibliothque qui ferait honneur plus d'un palais des
continents, et je suis vraiment merveill, quand je songe qu'elle peut
vous suivre au plus profond des mers.
O trouverait-on plus de solitude, plus de silence, monsiem' le pro-
fesseur? rpondit le capitaine Nemo. Votre cabinet du Musum vousoffre-
t-il un repos aussi complet?

Non, monsieur, et je dois ajouter qu'il est bien pauvre auprs du


vtre. Vous possdez l six ou sept mille volumes...

Douze mille, monsieur Aronnax. Ce sont les seuls liens qui me ratta-
chent la terre. Mais le monde a fini pour moi le jour o mon Nautilus s'est
plong pour la premire fois sous les eaux. Ce jour-
l,
j'ai achet mes
derniers volumes, mes dernires brochures, mes derniers journaux,
et
depuis lors, je veux croire que l'humanit n'a plus ni pens, ni crit.
Ces
76
VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
livres, monsieur le professeur,
sont
d'ailleurs
votre disposition, cl vous
pourrez en user librement.

Je remerciai le
capitaine Nemo, et je m'approchai des rayons de la
bibliothque.
Livres de science, de morale et de littrature, crits en toute
langue,
y
abondaient,
mais je ne vis pas un seul ouvrage d'conomie po-
litique
;
ils
semblaient
tre svrement proscrits du bord. Dtail curieux,
tous ces livres
taient indistinctement classs, en quelque langue qu'ils
fussent crits, et ce
mlange prouvait que le capitaine du Nautihis devait
lire couramment les volumes que sa main prenait au hasard.
Parmi ces ouvrages, je remarquai les chefs-d'uvre des matres anciens
et modernes, c'est--dire tout ce que l'humanit a produit de plus beau
dans l'histoire, la posie, le roman et la science, depuis Homre jusqu'
Victor Hugo, depuis Xnophon jusqu' Michelet, depuis Rabelais jusqu'
madame Sand. Mais la science, plus particulirement, faisait les frais de
cette bibliothque; les livres de mcanique, de balistique, d'hydrographie,
de mtorologie, de gographie, de gologie, etc.,
y
tenaient une place non
moins importante que les ouvrages d'histoire naturelle, et je compris qu'ils
formaient la principale tude du capitaine. Je vis l tout le Humboldt,
tout l'Arago, les travaux de Foucault, d'Henry Sainte-Claire Deville, de
Chasles, de INlilne-Edwards, de Quatrefages, de Tyndall, de Faraday, de
Berthelot, de l'abb Secchi, de Petermann, du commandant Maury,
d'Agassis, etc., les mmoires de l'Acadmie des sciences, les bulletins des
diverses socits de gographie, etc., et, en bon rang, les deux volu-
mes qui m'avaient peut-tre valu cet accueil relativement charitable du
capitaine Nemo. Parmi les uvres de Joseph Bertrand, son livre intitul
les
Fondateurs de l'Astronomie me donna mme une date certaine; et
comme je savais qu'il avait paru dans le courant de
1865,
je pus en
conclure que l'installation du Nautilus ne remontait pas une poque
postrieure.
Ainsi donc, depuis trois ans, au plus, le capitaine Nemo
avait
commenc son existence sous-marine. J'esprai, d'ailleurs, que des
ouvrages
plus rcents encore me permettraient de fixer exactement cette
poque; mais j'avais le temps de faire cette recherche, et je ne voulus
pas retarder
davantage notre promenade travers les merveilles du
Nautilus.
Monsieur,
dis-je au capitaine, je vous remercie d'avoir mis cette bi-
bliothque
ma
disposition. Il
y
a l des trsors de science, et j'en profi-
terai.
Cette
salle n'est pas seulement une bibliothque, dit le capitaine
Nemo,
c'est aussi un fumoir.
Un fumoir?
m'criai-je. On fume donc bord?
LE NAUTILUS.
77
Sans doute.
Alors, monsieur, je suis forc de croire que vous avez conserv des
relations avec la Havane.
Aucune, rpondit le capitaine. Acceptez ce cigare, monsieur Aron-
nax, et, bien qu'il ne vienne pas de la Havane, vous en serez content, si
vous tes connaisseur .
Je pris le cigare qui m'tait offert, et dont la forme rappelait celui du
londrs; mais il semblait fabriqu avec des feuilles d'or. Je l'allumai
un petit brasero que supportait un lgant pied de bronze, et j'aspirai ses
premires bouffes avec la volupt d'un amateur qui n'a pas fum depuis
deux jours.
C'est excellent, dis-je, mais ce n'est pas du tabac.
Non, rpondit le capitaine, ce tabac ne vient ni de la Havane ni de
l'Orient. C'est une sorte d'algue, riche en nicotine, que la mer me fournit,
non sans quelque parcimonie. Regrettez-vous les londrs, monsieur ?
Capitaine, je les mprise partir de ce jour.
Fumez donc votre fantaisie, et sans discuter l'origine de ces cigares.
Aucune rgie ne les a contrls, mais ils n'en
sont pas moins bons, j'ima-
gine.
Au contraire,
A ce moment, le capitaine Nemo ouvrit une porte qui faisait face celle
par laquelle j'tais entr dans la bibliothque, et je passai dans un salon
immense et splendidement clair.
C'tait un vaste quadrilatre, pans coups, long de dix mtres, large
de six, haut de cinq. Un plafond lumineux, dcor de lgres arabes-
ques, distribuait un jour clair et doux sur toutes les merveilles entas-
ses dans ce muse. Car, c'tait rellement un muse dans lequel une main
intelligente et prodigue avait runi tous les trsors de la nature et de
l'art, avec ce ple-mle artiste qui distingue un atelier de peintre
.
Une trentaine de tableaux de matres, cadres uniformes, spars par
d'tincelantes panoplies, ornaient les parois tendues de tapisseries d'un
dessin svre. Je vis l des toiles de la plus haute valeur, et que, pour la
plupart, j'avais admires dans les collections particulires de l'Europe et
aux expositions de peinture. Les diverses coles des matres anciens
taient reprsentes par une madone de Raphal, une vierge de Lonard
de Vinci, une nymphe du Corrge, une femme du Titien, une adoration
de Vronse, une assomption de Murillo, un portrait d'Holbein, un moine
de A'^elasquez, un martyr de Ribeira, une kermesse de Rubens, deux
paysages flamands de Teniers, trois petits tableaux de genre de Grard
Dow, de Metsu^ de Paul Potter, deux toiles de Gricault et de Prudhon,
78 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
quelques marines de Backuysen et de Yernet. Parmi les uvres de
la peinture moderne,
apparaissaient des tableaux signs Delacroix, Ingres,
Decamp
,
Troyon
,
Meissonnier, Daubigny, etc., et quelques admirables
rductions de statues de marbre ou de bronze, d'aprs les plus beaux
modles de l'antiquit, se dressaient sur leurs pidestaux dans les angles
de ce magnifique muse. Cet tat de stupfaction que m'avait prdit le
commandant du Nautilus commenait dj s'emparer de mon esprit.
Monsieur le professeur, dit alors cet homme trange , vous excuserez
le sans-gne avec lequel je vous reois, et le dsordre qui rgne dans ce
salon.
Monsieur, rpondis-je, sans chercher savoir qui vous tes, m'est-il
permis de reconnatre en vous un artiste?
Un amatem% tout au plus, monsieur. J'aimais autrefois collectionner
ces belles uvres cres par la main de l'homme. J'tais un chercheur
avide, un fureteur infatigable, et j'ai pu runir quelques objets d'un haut
prix. Ce sont mes derniers souvenirs de cette terre qui est morte pour moi.
A mes yeux, vos artistes modernes ne sont dj plus que des anciens; ils
ont deiLx ou trois mille ans d'existence, et je les confonds dans mon esprit.
Les matres n'ont pas d'ge.
Et ces musiciens? dis-je, en montrant des partitions de Weber, de
Rossini, de Mozart, de Beethoven, d'Haydn, de Meyerbeer, d'Herold,
de Wagner, d'Auber, de Gounod, et nombre d'autres, parses sur un
piano-orgue de grand modle qui occupait un des panneaux du salon.
Ces musiciens, me rpondit le capitaine Nemo, ce sont des contem-
porains d'Orphe, car les diffrences chronologiques s'effacent dans la m-
moipe des morts,

et je suis mort, n^onsieur le professeur, aussi bien
mort que ceux de vos amis qui reposent six pieds sous terre !
Le capitaine Nemo se tut et sembla perdu dans une rverie pro-
fonde. Je le considrais avec une vive motion, analysant en silence les
trangets de sa physionomie. Accoud sur l'angle d'une prcieuse table
de mosaque, il ne me voyait plus, il oubliait ma prsence.
Je respectai ce recueillement, et je continuai de passer en revue les cu-
riosits qui enrichissaient ce salon.
Auprs des uvres de l'art, les rarets naturelles tenaient une
y
lace
trs-importante.
Elles consistaient principalement en plantes, en coquilles
et autres
productions de l'Ocan, qui devaient tre les trouvailles person-
nelles du capitaine Nemo. Au milieu du salon, un jet d'eau, lectri-
quement clair, retombait dans une vasque faite d'une seule tridacne.
Cette coquille, fournie par le plus grand des mollusques acphales, me-
surait sur ses bords,
dlicatement
festonns, une circonfrence de six
LE NAUTILUS.
mtres environ
;
elle dpassait donc en grandeur ces belles tridacnes
qui
furent donnes Franois I" par la Rpublique de Venise, et dont l'glise
Saint-Sulpice, Paris, a fait deux bnitiers gigantesques.
Autour de cette vasque, sous d'lgantes vitrines fixes par des arma-
tures de cuivre, taient classs et tiquets les plus prcieux produits de
la mer qui eussent jamais t livrs aux regards d'un naturaliste. On con-
oit ma joie de professeur.
L'embranchement des zoophytes offrait de trs-curieux spcimens de
ses deux groupes des polypes et des chinodermes. Dans le premier
groupe, des tubipores, des gorgones disposes en ventail, des ponges
douces de Syrie, des isis des Molluques, des pennatules, une virgulaire
admirable des mers de Norwge, des ombellulaires varies, des alcyon^
naires, toute une srie de ces madrpores que mon matre Milne-Edwards
a si sagacement classs en sections, et parmi lesquels je remarquai d'ado-
rables flabellines, des oculines de File Bourbon, le char de Neptune
des Antilles, de superbes varits de coraux, enfin toutes les espces de
ces curieux polypiers dont l'asseniblage forme des les entires qui de-
viendront un jour des continents. Dans les chinodermes, remarquables
par leur enveloppe pineuse, les astries, les toiles de mer, les panta-
crines, les comatules, les astrophons, les oursins, les holoturies, etc.,
reprsentaient la collection complte des individus de ce groupe.
Un conchyliologue un peu nerveux se serait pm certainement devant
d'autres vitrines plus nombreuses o taient classs les chantillons de
l'embranchement des mollusques. Je vis l une collection d'une valeur
inestimable, et que le temps me manquerait dcrire tout entire. Parmi
ces produits, je citerai, pour mmoire seulement,

l'lgant marteau
royal de l'Ocan indien,dont les rgulires taches blanches ressortaient vi-
vement sur un fond rouge et brun,

un spondyle imprial, aux vives


couleurs, tout hriss d'pines, rare spcimen dans les musums euro-
pens, et dont j'estimai la valeur vingt mille francs,

un marteau com-
mun des mers de la Nouvelle-Hollande, qu'on se procure difficilement,

des buccardes exotiques du Sngal, fragiles coquilles blanches doubles


valves, qu'un souffle et dissipes comme une bulle de savon,
plusieurs
varits des arrosoirs de Java, sortes de tubes calcaires bords de replis
foliacs, et trs-disputs par les amateurs, toute une srie de troques,
les uns jaunes-verdtres, pchs dans les mers d'Amrique, les autres
d'un brun-roux, amis des eaux de la Nouvelle-Hollande, ceux-ci, venus du
golfe duMexique, et remarquables parleur coquille imbrique, ceux-l, des
stellaires trouvs dans les mers australes, et enfin, le plus rare de tous, le
magnifique
peron de laNouvelle-Zlande;

puis, d'admirables teliinessul-


80
VINGT MILLE
LIEUES SOUS LES MERS.
Un vaste quadrilatre pans coups. (Page 77.)
fures, de prcieuses espces de cythres et de Ynus, le cadran treilliss
des ctes de Tranquebar, le sabot marbr nacre resplendissante, les per-
roquets verts des mers de Chine, le cne presque inconnu du genre Cno-
dulli^ toutes les varits de porcelaines qui servent de monnaie dans l'Inde
et en
Afrique, la Gloire del Mer , la plus prcieuse coquille des Indes
orientales;
enfin des littorines, des dauphinules, des turritelles, des jan-
thines,
des ovules, des volutes, des
olives, des mitres, des casques, des
pourpres,
des
buccins,
des harpes, des rochers, des tritons, des crites,
des
fuseaux,
des
strombes,
des
ptrocres, des patelles, des hyales, des
cloclores,
coquillages
dlicats
et fragiles, que la science a baptiss de ses
noms les plus
charmants
.
LE NAUTILUS.
Kl
La chambre du capitaine Nemo. (Page 82.:
A part, et dans des compartiments spciaux, se droulaient des chape-
lets de perles de la plus grande beaut, que la lumire lectrique
piquait
de pointes de feu, des perles roses, arraches aux pinnes marines de la
mer Rouge, des perles vertes de l'haliotyde iris, des perles jaunes, bleues,
noires, curieux produits des divers mollusques de tous les ocans et de
certaines moules des cours d'eau du Nord, enfin plusieurs chantillons
d'un prix inapprciable qui avaient t distills par les pintadines les plus
rares. Quelques-unes de ces perles surpassaient en grosseur un uf de
pigeon
;
elles valaient, et au del, celle que le voyageur Tavernier ven-
dit trois millions au shah de Perse, et primaient cette autre perle de l'iman
de Mascate, que je croyais sans rivale au monde.
11
82
VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
Ainsi donc,
chifirer la valeur de cette collection tait, pour ainsi dire,
impossible. Le capitaine Nemo avait d dpenser des millions pour acqurir
ces chantillons divers, et je me demandais quelle source il puisait pour
satisfaire ainsi ses
fantaisies de collectionneur, quand je fus interrompu par
ces mots :
Vous examinez mes coquilles, monsieur le professeur. En effet, elles
peuvent intresser un naturaliste; mais, pour moi, elles ont un charme de
plus, car je les ai toutes recueillies de ma main, et il n'est pas une mer du
globe qui ait chapp mes recherches.

Je comprends, capitaine, je comprends cette joie de se promener


au milieu de teUes richesses. Vous tes de ceux qui ont fait eux-mmes leur
trsor. Aucun musum de l'Europe ne possde une semblable collection des
produits de l'Ocan. Mais si j'puise mon admiration pour elle, que me
restera-t-il pour le navire qui les porte ! Je ne veux point pntrer des se-
crets qui sont les vtres! Cependant, j'avoue que ce Naiitilus^ la force mo-
trice qu'il renferme en lui, les appareils qui permettent de le manu-
vrer, l'agent si puissant qui l'anime, tout cela excite au plus haut point ma
curiosit. Je vois suspendus aux murs de ce salon des instruments dont la
destination m'est inconnue. Puis-je savoir?. ..
Monsieur Aronnax, me rpondit le capitaine Nemo, je vous ai dit que
vous seriez libre mon bord, et par consquent, aucune partie an Nautilus
ne vous est interdite. Vous pouvez donc le visiter en dtail et je me ferai
un plaisir d'tre votre cicrone.
Je ne sais comment vous remercier, monsieur, mais je n'abuserai pas
de votre complaisance. Je vous demanderai seulement quel usage sont
destins ces instruments de physique...
Monsieur le professeur, ces mmes instruments se trouvent dans ma
chambre, et c'est l que j'aurai le plaisir de vous expliquer leur emploi.
Mais auparavant, venez visiter la cabine qui vous est rserve. Il faut que
vous sachiez comment vous serez install bord du Nautihis. )
Je suivis le capitaine Nemo, qui, par une des portes perces chaque
pan coup du salon, me fit rentrer dans les coursives du navire. Il me
conduisit vers l'avant, et l je trouvai, non pas une cabine, mais une
chambre
lgante , avec lit, toilette et divers autres meubles.
Je ne pus que remercier mon hte
.
Votre chambre est contigu la mienne, me dit-il, en ouvrant une
porte, et la mienne donne sur le salon que nous venons de quitter.
J'entrai
dans la chambre du capitaine. Elle avait un aspect svre,
presque
cnobitique.
Une
couchette de fer, une table de travail, quelques
meubles de toilette. Le tout clair
par un demi-jour. Rien de confor-
table. Le strict
ncessaire,
seulement.
TOUT PAR L'LECTRICIT. 83
Le capitaine Nemo me montra un sige.
Veuillez vous asseoir, me dit-il.
Je m'assis, et il prit la parole en ces termes :
CHAPITEE XII
TOUT PAR L'ELECTRICITE.
Monsieur, dit le capitaine Nemo, me montrant les instruments
suspendus aux parois de sa chambre, voici les appareils exigs par la
navigation du Nautilus. Ici comme dans le salon, je les ai toujours sous les
yeux, et ils m'indiquent ma situation et ma direction exacte au milieu de
rOcan. Les uns vous sont connus, tels que le thermomtre qui donne
la temprature intrieure du Nautilus; le baromtre, qui pse le poids
de l'air et prdit les changements de temps; l'hygromtre, qui marque
le degr de scheresse de l'atmosphre; le storm-glass, dont le mlange,
en se dcomposant, annonce l'arrive des temptes; la boussole, qui di-
rige ma route
;
le sextant, qui par la hauteur du soleil m'apprend ma lati-
tude; les chronomtres, qui me permettent de calculer ma longitude; et
enfin des lunettes de jour et de nuit, qui me servent scruter tous les
points de l'horizon, quand le Nautilus est remont la surface des Ilots.

Ce sont les instruments habituels au navigateur, rpondis-je, et j'en


connais l'usage. Mais en voici d'autres qui rpondent sans doute aux exi-
gences particulires du Nautilus. Ce cadran que j'aperois et que par-
court une aiguille mobile, n'est-ce pas un manomtre?
C'est un manomtre, en effet. Mis en communication avec l'eau dont
il indique la pression extrieure, il me donne par l mme la profondeur
laquelle se maintient mon appareil.
Et ces sondes d'une nouvelle espce?
Ce sont des sondes thermomtriques qui rapportent la temprature
des diverses couches d'eau.
Et ces autres instruments dont je ne devine pas l'emploi?
Ici, monsieur le professeur, je dois vous donner quelques explications,
dit le capitaine Nemo. Veuillez donc m'couter.
11 garda le silence pendant quelques instants, puis il dit :
ccll est un agent puissant, obissant, rapide, facile, qui se plie
tous
les usages et qui rgne en matre mon bord. Tout se fait par lui. Il
84
VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS,
m'claire, il m'chauffe, il est l'me de mes appareils mcaniques. Cet
agent, c'est l'lectricit.
L'lectricit!
m'criai-je
assez surpris.
Oui, monsieur.
Cependant,
capitaine, vous possdez une extrme rapidit de mouve-
ments qui s'accorde
mal avec le pouvoir de l'lectricit. Jusqu ici, sa puis-
sance
dynamique est reste tis-restreinte et n'a pu produire que de petites
forces !
Monsieur le professeur, rpondit le capitaine Nemo, mon lectricit
n'est pas celle de tout le monde, et c'est l tout ce que vous me permettrez
de vous en dire.
Je n'insisterai pas, monsieur, et je me contenterai d'tre trs tonn
d'un tel rsultat. Une seule question, cependant, laquelle vous ne rpon-
drez pas si elle est indiscrte. Les lments que vous employez pour pro-
duire ce merveilleux agent doivent s'user vite. Le zinc, par exemple, com-
ment le remplacez-vous, puisque vous n'avez plus aucune communication
avec la terre?
Yotre question aura sa rponse, rpondit le capitaine Nemo. Je vous
dirai, d'abord, qu'il existe au fond des mers des mines de zinc, de fer,
d'argent, d'or, dont l'exploitation serait trs-certainement praticable.
Mais je n'ai rien emprunt ces mtaux de la terre, et j'ai voulu ne de-
mander qu' la mer elle-mme les moyens de produire mon lectricit.
A la mer?
Oui, monsieur le professeur, et les moyens ne me manquaient pas.
J'aurais pu , en effet, en tablissant un circuit entre des fils plongs
diffrentes profondeurs, obtenir l'lectricit par la diversit de tempra-
tures qu'ils prouvaient; mais j'ai prfr employer un systme plus pra-
tique .

Et lequel?
Vous connaissez la composition de l'eau de mer. Sur mille grammes
on trouve
quatre-vingt-seize centimes et demi d'eau, et deux cen-
times deux tiers environ de chlorure de sodium; puis, en petite quantit,
des chlorures de magnsium et de potassium, du bromure de magnsium,
du sulfate de magnsie, du sulfate et du carbonate de chaux. Vous voyez
donc que le clilorure de sodium s'y rencontre dans une proportion no-
table. Or, c'est ce sodium que j'extrais de l'eau de mer et dont je compose
mes lments.
Le sodium?
Oui, monsieur.
Mlang
avec le mercure, il forme un amalgame qui
tient lieu du zinc dans les lments
Bunzen. Le mercure ne s'use jamais.
TOUT PAR L^ELEGTRIGITE. 85
Le
sodium seul se consomme, et la mer me le fournit elle-mme. Je vous
dirai, en outre, que les piles au sodium doivent tre considres comme
les plus nergiques, et que leur force lectro-motrice est double de celle
des piles au zinc.
Je comprends bien, capitaine, rexcellence du sodium dans les condi-
tions o vous vous trouvez. La merle contient. Bien. Mais il faut encore le
fabriquer, l'extraire en un mot. Et comment faites-vous? Yos piles pour-
raient videmment servir cette extraction
;
mais, si je ne me trompe, la
dpense du sodium ncessite par les appareils lectriques dpasserait la
quantit extraite. Il arriverait donc que vous en consommeriez pour le
produire plus que vous n'en produiriez!

Aussi, monsieur le professeur, je ne Textraispas par la pile, et j'em-


ploie tout simplement la chaleur du charbon de terre.
Dterre? dis-je en insistant.
Disons le charbon de mer, si vous voulez, rpondit le capitaine Nemo
Et vous pouvez exploiter des mines sous-marines de houille?
Monsieur Aronnax, vous me verrez Fuvre. Je ne vous demande
qu'un peu Je patience, puisque vous avez le temps d'tre patient. Rappe-
lez-vous seulement ceci : Je dois tout VOcan
;
il produit F lectricit,
et l'lectricit donne au Naiitilus la chaleur, la lumire, le mouvement, la
vie en un mot.
Mais non pas l'air que vous respirez?
Oh! je pourrais fabriquer l'air ncessaire ma consommation, mais
c'est inutile, puisque je remonte la surface de la mer, quand il me plat.
Cependant, si l'lectricit ne me fournit pas l'air respirable, elle manuvre,
du moins, des pompes puissantes qui l'emmagasinent dans des rservoirs
spciaux, ce qui me permet de prolonger, au besoin, et aussi longtemps
que je le veux, mon sjour dans les couches profondes.
Capitaine, rpondis-je, je me contente d'admirer. Vous avez videm-
ment trouv ce que les hommes trouveront sans doute un jour, la vri-
table
puissance dynamique de l'lectricit.
Je ne sais s'ils la trouveront, rpondit froidement le capitaine Nemo.
Quoi qu'il en soit, vous connaissez dj la premire application que j'ai
faite de ce prcieux agent. C'est lui qui nous claire avec une galit, une
continuit que n'a pas la lumire du soleil. Maintenant, regardez cette
horloge
;
elle est lectrique, et marche avec une rgularit qui dfie
celle des meilleurs chronomtres. Je l'ai divise en vingt-quatre heures,
comme les horloges italiennes, car pour moi, il n'existe ni nuit, ni jaur,
ni
soleil, ni lune, mais seulement cette lumire factice que j'entrane
jusqu'au
fond des mers! Voyez, en ce moment, il est dix heures du matin.
86 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
Parfaitement.
Autre application de
l'lectricit. Ce cadran, suspendu devant nos
yeux, sert indiquer la vitesse du Nautilus. Un fil lectrique le met en
communication
avec l'hlice du loch, et son aiguille m'indique la marche
relle de l'appareil.
Et, tenez, en ce moment, nous filons avec une vitesse
modre de quinze
milles l'heure.
C't st
merveilleux,
rpondis-je, et je vois bien, capitaine, que vous
avez eu raison
d'employer cet agent, qui est destin remplacer le vent,
l'eau et la vapeur.
Nous n'avons pas fini, monsieur Aronnax, dit le capitaine Nemo en se
levant, et si vous voulez me suivre, nous visiterons l'arrire du Nautihts.
En effet, je connaissais dj toute la partie antrieure de ce bateau sous-
marin, dont voici la division exacte, en allant du centre l'peron : la salle
manger de cinq mtres, spare de la bibliothque par une cloison
tanche, c'est--dire ne pouvant tre pntre par l'eau,

la bibliothque
de cinq mtres,

le grand salon de dix mtres, spar de la chambre
du capitaine par une seconde cloison tanche,

ladite chambre du capi-
taine de cinq mtres,

la mienne de deux mtres cinquante,



et enfin
un rservoir d'air de sept mtres cinquante, qui s'tendait jusqu' l'trave.
Total, trente-cinq mtres de longueur. Les cloisons tanches taient perces
de portes qui se fermaient hermtiquement au moyen d'obturateurs en
caoutchouc, et elle assuraient toute scurit bord du Nautilus^ au cas
o une voie d'eau se ft dclare.
Je suivis le capitaine Nemo, travers les coursives situes en abord, et
j'arrivai au centre du navire. L, se trouvait une sorte de puits qui s'ou-
vrait entre deux cloisons tanches. Une chelle de fer, cramponne la
paroi, conduisait son extrmit suprieure. Je demandai au capitaine
quci usage servait cette chelle.
Elle aboutit au canot, rpondit-il.
Quoi! vous avez un canot? rpliquai-je, assez tonn.

Sans doute. Une excellente embarcation, lgre et insubmersible,


qui sert la promenade et la pche.

Mais alors, quand vous voulez vous embarquer, vous tes forc de
revenir la surface de la mer?

Aucunement. Ce canot adhre la partie suprieure de la coque du


Nautilus, et occupe une cavit dispose pour le recevoir. Il est entire-
ment pont, absolument tanche, et retenu par de solides boulons. Cette
chelle conduit un trou d'homme perc dans la coque du Nautilus, qui
correspond un trou pareil perc dans le flanc du canot. C'est par cette
double ouverture que je m'introduis dans l'embarcation. Onrefermel'une,
TOUT PAR
L'Electricit.
87
celle du Nautilusi^e referme l'autre, celle du canot, au moyen de vis de
pression
;
je largue les boulons, et l'embarcation remonte avec une prodi-
gieuse rapidit la surface de la mer. J'ouvre alors le panneau du pont,
soigneusement clos jusque-l, je mate, je hisse ma voile ou je prends mes
avirons, et je me promne.

Mais comment revenez-vous bord?

Je ne reviens pas, monsieur Aronnax, c'est le Nautilus qui revient.

A vos ordres !

A mes ordres. Un fil lectrique me rattache lui. Je lance un tl-


gramme, et cela suffit.

En effet, dis-je, gris par ces merveilles, rien n'est plus simple !
Aprs avoir dpass la cage de l'escalier qui aboutissait la plate-forme,
je vis une cabine longue dedeux mtres, dans laquelle Conseil etNed Land,
enchants de leur repas, s'occupaient le dvorer belles dents. Puis, une
porte s'ouvrit sur la cuisine longue de trois mtres, situe entre les vastes
cambuses du bord.
L, l'lectricit, plus nergique et plus obissante que le gaz lui-mme,
faisait tous les frais de la cuisson. Les fils, arrivant sous les fourneaux, com-
muniquaient des ponges de platine une chaleur qui se distribuait et se
maintenait rgulirement. Elle chauffait galement des appareils distilla-
toires qui, par la vaporisation, fournissaient une excellente eau potable.
Auprs de cette cuisine s'ouvrait une salle de bains, confortablement dis-
pose, et dont les robinets fournissaient l'eau froide ou l'eau chaude,
volont.
A la cuisine succdait le poste de l'quipage, long de cinq mtres.
Mais la porte en tait ferme, et je ne pus voir son amnagement, qui
m'et peut-tre fix sur le nombre d'hommes ncessit par la manuvre du
Nautihis.
Au fond s'levait une quatrime cloison tanche qui sparait ce poste
de la chambre des machines. Une porte s'ouvrit, et je me trouvai dans ce
compartiment o le capitaine Nemo,ingnieur de premier ordre, coup
sr,

avait dispos ses appareils de locomotion.
Cette chambre des machines, nettement claire, ne mesurait pas moins
de vingt mtres en longueur. Elle tait naturellement divise en deux
parties
;
la premire renfermait les lments qui produisaient l'lectricit,
et la seconde, le mcanisme qui transmettait le mouvement l'hlice.
Je fus surpris, tout d'abord, de l'odeur sui generis qui emplissait ce
compartiment. Le capitaine Nemo s'aperut de mon impression.
Ce sont, me dit-il
,
quelques dgagements de gaz
,
produits par
l'emploi
du sodium; mais ce n'est qu'un lger inconvnient. Tous les
88
VINGT MILLE
LIEUES SOUS LES MERS.
La chambre des machines nettement claire. (Page t>7.)
matins, d'ailleurs, nous purifions le navire en le ventilant grand air,
y*
Cependant, j'examinais avec un intrt facile concevoir la machine
du Naiitilus.
c(
Vous le voyez, me dit le capitaine Nemo^ j'emploie des lments
Bunzen, et non des lments Ruhmkorff. Ceux-ci eussent t impuissants.
Les lments Bunzen sont peu nombreux, mais forts et grands, ce qui vaut
mieux, exprience faite. L'lectricit produite se rend l'arrire, o elle
agit par des lectro-aimants de grande dimension sur un systme parti-
/ulier de leviers et d'engrenages qui transmettent le mouvement l'arbre
de l'hlice. Celle-ci, dont le diamtre est de six mtres et le pas de sept
mtres cinquante, peut donner jusqu' cent vingt tours par seconde.
TOUT PAR L'LECTRICIT.
89
Nous tions assis sur un divan. (Page
90.J
-=-
Et vous obtenez alors ?

Une vitesse de cinquante milles Fheure.


y>
Il
y
avait l un mystre, mais je n'insistai pas pour le connatre. Com-
ment l'lectricit pouvait-elle agir avec une telle puissance ? O cette force
presque illimite prenait-eUe son origine ? Etait-ce dans sa tension exces-
sive obtenue par des bobines d'une nouvelle sorte ? Etait-ce dans sa trans-
mission qu'un systme de leviers inconnus
(1)
pouvait accrotre l'infini?
C'est ce que je ne pouvais comprendre.
Capitaine Nemo, dis-je, je constate les rsultats et je ne cherche pas
1. Et prcisment, on parle d'une dcouverte de ce genre dans laquelle un nouveau jeu de leviers pro-
duit des forces considrables. L'inventeur s'est-il donc rencontr avec le capitaine Nemo.'
J. V.
12
90 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
les expliquer. J'ai vu le Nautilus manuvrer devant VAbraham-Lincoln^
et je sais quoi m'en tenir sur sa vitesse. Mais marcher ne suffit pas. Il
faut voir o l'on va ! Il faut pouvoir se diriger droite, gauche, en haut,
en bas ! Comment
atteignez-vous les grandes profondeurs, o vous trouvez
une rsistance
croissante qui s'value par des centaines d'atmosphres?
Comment
remontez-vous la surface de TOcan? Enfin, comment vous
maintenez-vous dans le milieu qui vous convient ? Suis-je indiscret en vous
le demandant?
Aucunement, monsieur le professeur, me rpondit le capitaine, aprs
une lgre hsitation, puisque vous ne devezjamais quitter ce bateau sous-
marin. Venez dans le salon. C'est notre vritable cabinet de travail, et l,
vous apprendrez tout ce que vous devez savoir sur le Nautilus !
CHAPITRE XIII
QUELQUES CHIFFEES.
Un instant aprs, nous tions assis sur un divan du salon, le cigare
aux lvres. Le capitaine mit sous mes yeux une pure qui donnait les
plan, coupe et lvation du Nautilus. Puis il commena sa description en
ces termes :
Voici, monsieur Aronnax, les diverses dimensions du bateau qui vous
porte. C'est un cylindre trs-allong
,
bouts coniques. Il affecte sensi-
blement la forme d'un cigare, form dj adopte Londres dans plu-
sieurs constructions
du mme genre. La longueur de ce cvlindre, de tte
en tte, est exactement de soixante-dix mtres, etsonbau, sa plus grande
largeur,
est de huit mtres. Il n'est donc pas construit tout fait au
dixime comme vos steamers de grande marche, mais ses lignes sont suffi-
samment longues et sa coule assez prolonge, pour que l'eau dplace
s'chappe
aisment et n'oppose aucun obstacle sa marche.
Ces deux dimensions vous permettent d'obtenir par un simple calcul
la surface et le volume du Nautilus. Sa surface comprend mille onze m-
tres
carrs et quarante-cinq centimes; son volume, quinze cents mtres
cubes et deux diximes, ce qui revient dire qu'entirement immerg, il
dplace ou pse quinze cents mtres cubes ou tonneaux,
Lorsque j'ai fait les plans de ce navire destin une navigation sous-
marine, j'ai voulu, qu'en quilibre dans l'eau il plonget des neuf diximes,
QUELQUES CHIFFRES.
91
et qu'il merget d'un dixime seulement. Par consquent, il ne devait
dplacer dans ces conditions que les neuf diximes de son volume,
soit
treize cent cinquante-six mtres cubes et quarante-huit centimes, c'est--
dire ne peser que ce mme nombre de tonneaiLx. J'ai donc d ne pas d-
passer ce poids en le construisant suivant les dimensions susdites.
a Le Nautilus se compose de deux coques, l'une intrieure, l'autre ex-
trieure, runies entre elles par des fers en T qui lui donnent une rigidit
extrme. En effet, grce cette disposition cellulaire, il rsiste comme un
bloc, comme s'il tait plein. Son bord ne peut cder; il adhre par lui-
mme et non par le serrage des rivets, et l'homognit de sa construction,
due au parfait assemblage de? matriaux, lui permet de dfier les mers
les plus violentes.
Ces deux coques sont fabriques en tle d'acier dont la densit par
rapport l'eau est de sept, huit diximes. La premire n'a pas moins de
cinq centimtres d'paisseur, et pse trois cent quatre-vingt-quatorze ton-
neaux quatre-vingt-seize centimes. La seconde enveloppe, la quiUe, haute
de cinquante centimtres et large de vingt-cinq, pesant, elle seule,
soixante-deux tonneaux, la machine, le lest, les divers accessoires et am-
nagements, les cloisons et les trsillons intrieurs, ont un poids de neuf
cent soixante-et-un tonneaux soixante-deux centimes, qui, ajouts aux
trois cent quatre-vingt-quatorze tonneaux et quatre-vingt-seize centimes,
forment le total exig de treize cent cinquante-six tonneaux et quarante-
huit centimes. Est-ce entendu?

C'est entendu, rpondis-je.

Donc, reprit le capitaine, lorsque le Nautilus se trouve flot dans


ces conditions, il merge d'un dixime. Or, si j'ai dispos des rservoirs
d'une capacit gale ce dixime, soit d'une contenance de cent cinquante
tonneaux et soixante-douze centimes, et si je les remplis d'eau, le bateau
dplaant alors quinze cent sept tonneaux, ou les pesant, sera complte-
ment immerg. C'est ce qui arrive, monsieur le professeur. Ces rservoirs
existent en abord dans les parties infrieures du Nautilus. J'ouvre des
robinets, ils se remplissent, et le bateau s'enfonant vient affleurer la sur-
face de l'eau.

Bien, capitaine, mais nous arrivons alors la vritable difficult.


Que vous puissiez affleurer la surface de l'Ocan, je le comprends. Mais
plus bas, en plongeant au-dessous de cette surface, votre appareil sous-
marin ne va-t-il pas rencontrer une pression et par consquent subir
une pousse de bas en haut qui doit tre value une atmosphre par
trente pieds d'eau, soit environ un kilogramme par centimtre carr?

Parfaitement, monsieur.
92 VINGT MILLE
LIEUES SOUS LES MERS.

Donc, moins que vous ne


remplissiez le Nautilus en entier, je ne
vois pas comment vous pouvez l'entraner au sein des masses liquides.

Monsieur le
professeur, rpondit le capitaine Nemo, il ne faut pas
confondre la statique avec la dynamique, sans quoi l'on s'expose de
graves erreurs. Il
y
a trs-peu de travail dpenser pour atteindre les
basses rgions de l'Ocan, car les corps ont une tendance devenir fon-
driers. Suivez mon raisonnement.

Je vous coute, capitaine.

Lorsque j'ai voulu dterminer l'accroissement de poids qu'il faut don-


ner au Nautilus pour l'immerger, je n'ai eu me proccuper que de la r-
duction du volume que l'eau de mer prouve mesure que ses couches
deviennent de plus en plus profondes.

C'est vident, rpondis-je.

Or, si l'eau n'est pas aljsolument incompressible, elle est, du moins,


trs-peu compressible. En effet, d'aprs les calculs les plus rcents, cette
rduction n'est que de quatre cent trente-six dix millionnimes par atmo-
sphre, ou par chaque trente pieds de profondeur. S'agit-il d'aller mille
mtres, je tiens compte alors de la rduction du volume sous une pression
quivalente celle d'une colonne d'eau de mille mtres, c'est--dire sous
une pression de cent atmosphres. Cette rduction sera alors de quatre
cent trente-six cent millimes. Je devrai donc accrotre le poids de faon
peser quinze cent treize tonneaux soixante-dix-sept centimes, au lieu de
quinze cent sept tonneaux deux diximes. L'augmentation ne sera con-
squemment que de six tonneaux cinquante-sept centimes.

Seulement?

Seulement, monsieur Aronnax, et le calcul est facile vrifier. Or,


j'ai des rservoirs supplmentaires capables d'embarquer cent tonneaux.
Je puis donc descendre des profondeurs considrables. Lorsque je veux
remonter
la surface et l'affleurer, il me suffit de chasser cette eau, et de
^ ider entirement tous les rservoirs, si je dsire que le Nautilus merge
du dixime de sa capacit totale.
A ces raisonnements appuys sur des chijBfres, je n'avais rien objecter.
J'admets vos calculs, capitaine, rpondis-je, et j'aurais mauvaise
grce
les contester, puisque l'exprience leur donne raison chaque jour.
Mais je pressens actuellement en prsence une difficult relle.

Laquelle, monsieur?
Lorsque vous tes par mille mtres de profondeur, les parois du
Nautilus supportent une pression de cent atmosphres. Si donc, ce mo-
ment, vous voulez vider les rservoirs supplmentaires pour allger votre
bateau et remonter la surface, il faut que les pompes vainquent cette
QUELQUES CHIFFRES.
93
pression de cent atmosphres, qui est de cent kilogrammes par centimtre
carr. De l une puissance...
Que l'lectricit seule pouvait me donner, se hta de dire le capitaine
Nemo. Je vous rpte, monsieur, que le pouvoir dynamique de mes ma-
chines est peu prs infini. Les pompes du Nautilus ont une force
prodigieuse, et vous avez d le voir, quand leurs colonnes d'eau se sont
prcipites comme un torrent sur YAbraham-Lincoln. D'ailleurs
,
je
ne me sers des rservoirs supplmentaires que pour atteindre des pro-
fondeurs moyennes de quinze cent deux mille mtres, et cela dans le but
de mnager mes appareils. Aussi, lorsque la fantaisie me prend de visiter
les profondeurs de l'Ocan deux ou trois lieues au-dessous de sa surface,
j'emploie des manuvres plus longues, mais non moins infaillibles.

Lesquelles, capitaine? demandai-je.

Ceci m'amne naturellement vous dire comment se manuvre le


Nautilus.

Je suis impatient de l'apprendre.

Pour gouverner ce bateau sur tribord, sur bbord, pour voluer, en


un mot, suivant un plan horizontal, je me sers d'un gouvernail ordinaire
large safran, fix sur l'arrire de l'tamhot, et qu'une roue et des palans fon t
agir. Mais je puis aussi mouvoir le Nautilus de bas en haut et de haut en
bas, dans un plan vertical, au moyen de deux plans inclins, attachs
ses flancs sur son centre de flottaison, plans mobiles, aptes prendre toutes
les positions, et qui se manuvrent de l'intrieur au moyen de leviers
puissants. Ces plans sont-ils maintenus parallles au bateau, celui-ci se
meut horizontalement. Sont-ils inclins, le Nautilus^ suivant la dispo-
sition de cette inclinaison et sous la pousse de son hlice, ou s'enfonce
suivant une diagonale aussi allonge qu'il me convient, ou remonte sui-
vant cette diagonale. Et mme, si je veux revenir plus rapidement la
surface, j'embraye l'hlice, et la pression des eaux fait remonter verticale-
ment le Nautilus comme un ballon qui, gonfl d'hydrogne, s'lve rapi-
dement dans les airs.

Bravo! capitaine, m'criai-je. Mais comment le timonier peut-il


suivre la route que vous lui donnez au milieu des eaux?

Le timonier est plac dans une cage vitre


,
qui fait saillie la
partie suprieure de la coque du Nautilus^ et que garnissent des verres
lenticulaires.

Des verres capables de rsister de telles pressions ?

Parfaitement. Le cristal, fragile au choc, offre cependant upe rsi-


stance considrable. Dans des expriences de pche la lumire lectrique
faites en
1864, au milieu des mers du Nord, on a vu des plaques de cette
94
VINGT MILLE
LIEUES SOUS LES MERS.
matire, sous une
paisseur de sept millimtres seulement, rsister une
pression de seize
atmosphres,
tout en laissant passer de puissants rayons
calorifiques qui lui
rpartissaient ingalement la chaleur. Or , les verres
dont je me sers n'ont pas moins de vingt-et-un centimtres leur centre,
c'est--dire trente fois cette paisseur.

Admis,
capitaine
Nemo; mais enfin, pour voir, il faut que la lumire
chasse les tnbres, et je me demande comment au milieu de l'obscurit
des eaux...

En arrire de la cage du timonier est plac un puissant rflecteur


lectrique, dont les rayons illuminent la mer un demi-mille de distance.

Ah! bravo, trois fois bravo! capitaine. Je m'explique maintenant


cette
phosphorescence du prtendu narwal, qui a tant intrigu les sa-
vants ! A ce propos, je vous demanderai si l'abordage du Nautilus et du
Scotia, qui a eu un si grand retentissement, a t le rsultat d'une ren-
contre fortuite?

Purement fortuite, monsieur. Je naviguais deux mtres


au-dessous
de la surface des eaux, quand le choc s'est produit. J'ai d'ailleurs vu qu'il
n'avait eu aucun rsultat fcheux.

Aucun, monsieur. Mais quant votre rencontre avec VAb7'aham-


Lincoln ?...

Monsieur le professeur, j'en suis fch pour l'un des meilleurs na-
vires de cette brave marine amricaine, mais on m'attaquait et j'ai d me
dfendre ! Je me suis content, toutefois, de mettre la frgate hors d'tat de
me nuire,
elle ne sera pas gne de rparer ses avaries au port le plus
prochain.
Ah! commandant, m'criai-je avec conviction, c'est vraiment un
merveilleux bateau que votre Nautilus !

Oui, monsieur le professeur, rpondit avec une vritable motion le


capitaine Nemo, et je l'aime comme la chair de ma chair ! Si tout est dan-
ger sur un de vos navires soumis aux hasards de l'Ocan, si sur cette mer,
la premire impression est le sentiment de l'abime, comme l'a si bien dit le
Hollandais
Jansen, au-dessous et bord du Nautilus, le cur de l'homme
n'a plus rien redouter. Pas de dformation craindre, car la double coque
de ce bateau a la rigidit du fer; pas de grment que le roulis ou le tangage
fatiguent;
pas de voiles que le vent emporte
;
pas de chaudires que la va-
peur dchire;
pas d'incendie redouter, puisque cet appareil est fait de tle
et non de bois
;
pas de charbon qui s'puise, puisque l'lectricit est son
agent mcanique
;
pas de rencontre redouter, puisqu'il est seul navi-
guer dans les eaux profondes
;
pas de tempte braver
,
puisqu'il trouve
quelques mtres au-dessous des eaux l'absolue tranquillit ! Voil, mon-
QUELQUES CHIFFRES.
95
sieur. Voil le navire par excellence ! Et s'il est vrai que l'ingnieur ait
plus de confiance dans le btiment que le constructeur , et le constructeur
plus que le capitaine lui-mme, comprenez donc avec quel abandon je me
fie mon Najitihis, puisque j'en suis tout la fois le capitaine, le construc-
teur et l'ingnieur !
Le capitaine Nemo parlait avec une loquence entranante. Le feu de
son regard, la passion de son geste, le transfiguraient. Oui! il aimait son
navire comme un pre aime son enfant !
Mais une question, indiscrte peut-tre, se posait naturellement, et je ne
pus me retenir de la lui faire.
Vous tes donc ingnieur, capitaine Nemo?
Oui, monsieur le professeur, me rpondit-il, j'ai tudi Londres,
Paris, New-York, du temps que j'tais un habitant des continents de la
terre.
Mais comment avez-vous pu construire , en secret , cet admirable
Naiitilus?
Chacun de ses morceaux, monsieur Aronnax, m'est arriv d'un point
diffrent du globe, et sous une destination dguise. Sa quille a t forge
au Creusot, son arbre d'hlice chez Penet C'', de Londres, les plaques de
tle de sa coque chez Leard, de Liverpool, son hlice chez Scott, de Glas-
gow. Ses rservoirs ont t fabriqus par Cail et C% de Paris, sa machine
par Krpp, en Prusse, son peron dans les ateliers de Motala, en Sude-
ses instruments de prcision chez Hart frres , de New-York, etc. , el
chacun de ces fournisseurs a reu mes plans sous des noms di^'ers.
Mais, repris-je, ces morceaux ainsi fabriqus, il a fallu les monter, les
ajuster?
Monsieur le professeur, j'avais tabli mes ateliers sur un ilt dsert,
en plein Ocan. L, mes ouvriers, c'est--dire mes braves compagnons
que j'ai instruits et forms, et moi, nous avons achev notre Nautilus.
Puis, l'opration termine, le feu a dtruit toute trace de notre passage sur
cet lot que j'aurais fais sauter, si je l'avais pu.
Alors il m'est permis de croire que le prix de revient de ce btiment
est excessif?
Monsieur Aronnax, un navire en fer cote onze cent vingt-cinq francs
par tonneau. Or, le Ncnitihts en jauge quinze cents. Tl revient donc seize
cent quatre-vingi-sept mille francs, soit deux millions
y
compris son am-
nagement, soit quatre ou cinq millions avec les uvres d'art et les collec-
tions qu'il renferme.

Une demire question, capitaine Nemo.


Faites, monsieur le professeur.
96
VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
Le leu a dtruit toute trace de notre passage, vi'aye yj.;

Vous tes donc riche?


Riche l'infini, monsieur, et je pourrais, sans me gner, payer les
dix milUards de dettes de la France !
Je regardai fixement le bizarre personnage qui me parlait ainsi. Abu-
sait-il de ma crdulit? L'avenir devait me l'apprendre.
LE FLEUVE NOIR.
97
Le capitaine Nemo prit la hauteur du soleil. (Page 99.
J
CHAPITRE XIV
LE FLEUVE NOIR.
La portion du globe terrestre occupe par les eaux est value a trois
millions huit cent trente-deux milles cinq cent ciuqaante-huit myriamtres
carrs, soit plus de trente-huit millions d'hectares. Cette masse liquide
13
98
VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
comprend
deux milliards deux cent cinquante millions de milles cubes, et
formerait une sphre d'un diamtre de soixante lieues dont le poids serait
de trois
quintillionsde
tonneaux. Et, pour comprendre ce nombre, il faut
se dire que le
quintillion est au milliard ce que le milliard est l'unit,
c'est--dire qu il
y
a autant de milliards dans un quintillion que d'units
dans un milliard. Or, cette masse liquide, c'est peu prs la quantit
d'eau que verseraient tous les fleuves de la terre pendant quarante mille
ans.
Durant les poques gologiques, la priode du feu succda la priode de
l'eau. L'Ocan fut d'abord universel. Puis, peu peu, dans les temps silu-
riens, des sommets de montagnes apparurent, des iles mergrent, dispa-
rurent sous des dluges partiels, se montrrent nouveau, se soudrent,
formrent des continents, et enfin les terres se fixrent gographiquement
telles que nous les voyons. Le solide avait conquis sur le liquide trente-
sept millions six cent cinquante-sept milles carrs, soit douze mille neuf
cent seize millions d'hectares.
La configuration des continents permet de diviser les eaux en cinq
grandes parties : l'Ocan glacial arctique, l'Ocan glacial antarctique,
l'Ocan indien, l'Ocan atlantique, l'Ocan pacifique.
L'Ocan pacifique s'tend du nord au sud entre les deux cercles po-
laires, et de l'ouest l'est entre l'Asie et l'Amrique sur une tendue de
cent quarante-cinq degrs en longitude. C'est la plus tranquille des mers;
ses courants sont larges et lents, ses mares mdiocres, ses pluies abon-
dantes. Tel tait l'Ocan que ma destine m'appelait d'abord parcourir
dans les plus tranges conditions.
Monsieur le professeur, me dit le capitaine Nemo, nous allons, si vous
le voulez bien, relever exactement notre position, et fixer le point de d-
part de ce voyage. Il est midi moins le quart. Je vais remonter la sur-
face des eaux.
Le capitaine
pressa
trois fois un timbre lectrique. Les pompes com-
mencrent
chasser
l'eau des rservoirs
;
l'aiguille du manomtre marqua
par les
diffrentes
pressions le mouvement
ascensionnel du Nautilus, puis
elle s'arrta.
Nous sommes arrivs, dit le capitaine.
Je me rendis
l'escalier central qui
aboutissait la plate-forme. Je gra-
vis les
marches de mtal, et, par les panneaux
ouverts, j'arrivai sur la par-
tie suprieure
du
Naiitilus.
La plate-forme
mergeait
de
quatre-vingts
centimtres
seulement.
L'a-
vant et l'arrire
du
iVw/i/w5
prsentaient celte
disposition
fusiformequi
le faisait
justement
comparer
un long cigare.
Je remarquai
que ses
LE FLEUVE NOIR.
99
plaques de tles, imbriques lgrement, ressemblaient aux cailles 'qui
revtent le corps des grands reptiles terrestres . Je m'expliquai donc trs-
naturellement que, malgr les meilleures lunettes, ce bateau et toujours
t pris pour un animal marin
,
Yers le milieu de la plate-forme, le canot, demi-engag dans la coque
du navire, formait une lgre extumescence. En avant et en arrire
s'levaient deux cages de hauteur mdiocre, parois inclines, et en
partie fermes par d'pais verres lenticulaires : l'une destine au timo-
nier qui dirigeait le Naiitilus, l'autre o brillait le puissant fanal lectrique
qui clairait sa route.
La mer tait magnifique, le ciel pur. A peine si le long vhicule ressen-
tait les larges ondulations de l'Ocan. Une lgre brise de l'est ridait la
surface des eaux. L'horizon, dgag de brumes, se prtait aux meilleures
observations.
Nous n'avions rien en vue. Pas un cueil, pas un Ilot. Plus d'Abraham-
Lincoln. L'immensit dserte.
Le capitaine Nemo, muni de son sextant, prit la hauteur du soleil, qui
devait lui donner sa latitude. Il attendit pendant quelques minutes que
l'astre vint affleurer le bord de l'horizon. Tandis qu'il observait, pas un de
ses muscles ne tressaillait, et l'instrument n'et pas t plus immobile dans
une main de marbre.
(( Midi, dit-il. Monsieur le professeur, quand vous voudrez?..
Je jetai un dernier regard sur cette mer un peu jauntre des attrages
japonais, et je redescendis au grand salon.
L, le capitaine fit son point et calcula chronomtriquement sa longi-
tude, qu'il contrla par de prcdentes observations d'angles horaires.
Puis il me dit :
Monsieur Aronnax, nous sommes par cent trente-sept degrs et quinze
minutes de longitude l'ouest...
De quel mridien? demandai-je vivement, esprant que la rponse
du capitaine m'indiquerait peut-tre sa nationalit.
Monsieur, me rpondit-il, j'ai divers chronomtres rgls sur les mri-
diens de Paris, de Greenwich et de Washington. Mais, en votre honneur
je me servirai de celui de Paris.
Cette rponse ne m'apprenait rien . Je m'inclinai , et le commandant reprit :
Trente-sept degrs et quinze minutes de longitude l'ouest du mri-
dien de Pari'^, et par trente degrs et sept minutes de latitude nord, c'est-
-dire trois cents milles environ des ctes du Japon. C'est aujourd'hui
8 novembre^ midi, que commence notre voyage d'exploration sous les
eaux.
100
VINGT
MILLE LIEUES
SOUS LES MERS.
Dieu nous garde!
rpondis-je.
Et maintenant,
monsieur le professeur, ajouta le capitaine, je vous
laisse vos tudes. J'ai donn la route l'est-nord-est par cinquante m-
tres de
profondeur.
Voici des cartes grands points, o vous pourrez la
suivre. Le
salon est votre disposition, et je vous demande la permission
de me retirer.

Le capitaine
Nemo me salua. Je restai seul, absorb dans mes penses.
Toutes se
portaient sur ce commandant du Nautilus. Saurais-je jamais
quelle nation
appartenait cet homme trange qui se vantait de n'appar-
tenir aucune? Cette haine qu'il avait voue l'humanit, cette haine
qui cherchait peut-tre des vengeances terribles, qui l'avait provoque?
tait-il un de ces savants mconnus, un de ces gnies auxquels on a fait
du chagrin, suivant l'expression de Conseil, un Galile moderne, ou bien
un de ces hommes de science comme l'amricain Maury, dont la carrire a t
brise par des rvolutions politiques? Je ne pouvais encore le dire. Moi
que le hasard venait de jeter son bord, moi dont il tenait la vie entre les
mains, il m'accueillait froidement, mais hospitalirement. Seulement, il
n'avait jp.mais pris la main que je lui tendais. Il ne m'avait jamais tendu
la sienne.
Une heure enlire, je demeurai plong dans ces rflexions, cherchant a
percer ce mystre si intressant pour moi. Puis mes regards se fixrent
sur le vaste planisphre tal sur la table, et je plaai le doigt sur le point
mme o se croisaient la longitude et la latitude observes.
La mer a ses fleuves comme les continents. Ce sont des courants sp-
ciaux, reconnaissables leur temprature, leur couleur, et dont le plus
remarquable est connu sous le nom de courant du Gulf-Stream. La science
a dtermin, sur le globe, la direclion de cinq courants principaux : un
dans l'Atlantique nord, un second dans l'Atlantique sud, un troisime dans
le Pacifique nord, un quatrime dans le Pacifique sud, et un cinquime
dans rOcan indien sud. 11 est mme probable qu'un sixime courant exis-
tait autrefois dans l'Ocan indien nord, lorsque les mers Caspienne et
d'Aral, runies aux grands lacs de l'Asie, ne formaient qu'une seule et
mme tendue d'eau.
Or, au point indiqu sur le planisphre, se droulait l'un de ces cou-
rants, le Kuro-Scivo des Japonais, le Fleuve-Noir, qui, sorti du golfe du
Bengale o le chauffent les rayons perpendiculaires du soleil des Tropi-
ques, traverse le dtroit de Malacca, prolonge la cte d'Asie,
s'arrondit
dans le Pacifique nord jusqu'aux les Aloutiennes, charriant des troncs
de camphriers et autres produiis indignes, et tranchant par le pur indigo
de ses eaux chaudes avec les flots de l'Ocan. C'est ce courant que le Nau-
LE FLEUVE NOIR.
lui
ff^ai>eptr^.SH^ r^^S^ozCnucnfr^ y.
102 VINGT
MILLE
LIEUES
SOUS
LES MERS.
tilus allait parcourir. Je le suivais du regard, je le voyais se perdre dans
l'immensit du Pacifique,
et je me sentais entraner avec lui, quand Ned
Land et Constil
apparurent la porte du salon.
Mes deux braves
compagnons
restrent ptrifis la vue des merveilles
entasses devant leurs
yeux.
O sommes-nous?
o
sommes-nous? s'cria le Canadien. Au musum
de Qubec?

S'il plat k monsieur, rpliqua Conseil, ce serait plutt l'htel du


Sommerard !
Mes amis, rpondis-je en leur faisant signe d'entrer, vous n'tes ni
au Canada ni en France, mais bien bord du Nautilus, et cinquante
mtres au-dessous du niveau de la mer.
Il faut croire monsieur, puisque monsieur l'affirme, rpliqua Conseil
;
mas franchement, ce salon est fait pour tonner mme un Flamand comme
moi.

tonne-toi, mon ami, et regarde, car, pour un classificaleur de ta


force, il
y
a de quoi travailler ici.
Je n'avais pas besoin d'encourager Conseil. Le brave garon, pench
sur les vitrines, murmurait dj des mots de la langue des naturalistes :
classe des Gastropodes, famille des Buccinodes, genre des Porcelaines,
espces des Cypra Madagascariensis , etc.
Pendant ce temps, Ned Land, assez peu conchyliologue
,
m'interrogeait
sur mon entrevue avec le capitaine Nemo. Avais-je dcouvert qui il tait,
d'oil venait, o il allait, vers quelles profondeurs il nous entranait? enfin
mille questions auxquelles je n'avais pas le temps de rpondre.
Je lui appris tout ce que je savais, ou plutt, tout ce que je ne savais
pas, et je lui demandai ce qu'il avait entendu ou vu de son ct.
Rien vu, rien entendu, rpondit le Canadien! Je n'ai pas mme aperu
l'quipage de ce bateau. Est-ce que, par hasard, il serait lectrique aussi, lui?

Electrique
1
Par ma foi! on serait tent de le croire. Mais vous, monsieur Aron-
nax, demanda
Ned Land, qui avait toujours son ide, vous ne pouvez
me dire combien
d'hommes il
y
a bord? Dix, vingt, cinquante, cent?
Je ne saurais vous rpondre, matre Land. D'ailleurs, croyez-moi, aban-
donnez,
pour le moment, cette ide de vous emparer du Nautilus ou de
le fuir. Ce bateau est un des chefs-d'uvre de l'industrie moderne, et je
regretterais de ne pas Lavoir vu ! Bien des gens accepteraient la situation
qui nous est faite, ne it-ce que pour se promener travers ces merveilles.
Ainsi, tenez-vous tranquiQe, et tchons de voir ce qui se passe autour ^e
nous.
LE FLEUVE NOIR.
103
Voir ! s'cria le harponneur! mais on ne voit rien, on ne verra rien de
cette prison de tle ! Nous marchons
,
nous naviguons en aveugles...
Ned Land prononait ces derniers mots, quand l'obscurit se fit subite-
ment, mais une obscurit absolue. Le plafond lumineux s'teignit, et si
rapidement, que mes yeux en prouvrent une impression douloureuse,
analogue celle que produit le passage contraire des profondes tnbres
la plus clatante lumire.
Nous tions rests muets, ne remuant pas, ne sachant quelle surprise,
agrable ou dsagrable, nous attendait. Mais un glissement se fit en-
tendre. On et dit que des panneaux se manuvraient sur les flancs du
Nantilus.
C'est la fin de la fin dit Ned Land.

Ordre des Hydromduses! murmura Conseil.


Soudain, le jour se fit de chaque ct du salon, travers deux ouvertures
oblongues. Les masses liquides apparurent vivement claires par les
effluences lectriques. Deux plaques de cristal nous sparaient de la
mer. Je frmis, d'abord, la pense que cette fragile paroi pouvait se bri-
ser
;
mais de fortes armatures de cuivre la maintenaient et lui donnaient
une rsistance presque infinie.
La mer tait distinctement visible dans un rayon d'un mille autour du
Nautilus. Quel spectacle ! Quelle plume le pourrait dcrire! Qui saurait
peindre les effets de la lumire travers ces nappes transparentes, et la
douceur de ses dgradations successives jusqu'aux couches infrieures et
suprieures de l'Ocan !
On connat la diaphanit de la mer. On sait que sa limpidit l'emporte
sur celle de l'eau droche. Les substances minrales et organiques, qu'elle
tient en suspension, accroissent mme sa transparence. Dans certaines
parties de l'Ocan, aux Antilles, cent quarante-cinq mtres d'eau laissent
apercevoir le lit de sable avec une surprenante nettet, et la force de pn-
tration des rayons solaires ne parat s'arrter qu' une profondeur de trois
cents mtres. Mais, dans ce milieu fluide que parcourait le A^rt^^;^7^^5, l'clat
lectrique se produisait au sein mme des ondes. Ce n'tait plus de l'eau
lumineuse, mais de la lumire liquide.
Si l'on admet l'hypothse d'Erhemberg, qui croit une illumination
phosphorescente des fonds sous-marins, la nature a certainement rserv
pour les habitants de la mer l'un de ses plus prodigieux spectacles, et j'en
pouvaisjuger ici par les mille jeux de cette lumire. De chaque ct, j'avais
une fentre ouverte sur ces abmes inexplors. L'obscurit du salon faisait
valoir la clart extrieure, et nous regardions comme si ce pur cristal et
t la vitre d'un immense aquarium.
104
VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
Une fentre ouverte sur ces abmes inexplors. (Page 103.)
Le Nautilus ne semblait pas bouger. C'est que les points de repre man-
quaient.
Parfois,
cependant, les lignes d'eau, divises par son peron, fi-
laient
devant nos regards avec une vitesse excessive.
Emerveills,
nous tions accouds devant ces vitrines, et nul de nous
n avait
encore rompu ce silence
de stupfaction, quand Conseil dit :
<c
Vous
vouliez
voir,
ami Ned, eh bien , vous voyez !
Curieux
! curieux ! faisait le Canadien,

qui, oubliant ses colres et ses


projets
d'vasion,
subissait une attraction irrsistible, et l'on viendrait de
pbis
loin
pour admirer
ce spectacle !
Ah
! m'criai-je, je comprends
la vie de cet homme ! Il s'est fait un
monde
part qui lui rserve ses plus tonnantes merveilles !
LE FLEUVE NOIR.
105
u
106
VINGT MILLE
LIEUES
SOUS LES MERS.
~
Mais les
poissons? fit observer le Canadien. Je ne vois pas de pois-
sons !

Que vous importe, ami Ned, rpondit Conseil, puisque vous ne les
connaissez pas.

Moi! un
pcheur! s'cria Ned Land.
Et sur ce sujet, une discussion s'leva entre les deux amis, car ils con-
na'ssaientles
poissons, mais chacun d'une faon trs-diffrente.
Tout le monde sait que les poissons forment la quatrime et dernire
classe de
l'embranchement des vertbrs. On les a trs-justement dfinis :
des
vertbrs circulation double et sang froid, respirant par des bran-
chies et destins vivre dans l'eau. Ils composent deux sries distinctes :
la srie des poissons osseux, c'est--dire ceux dont l'pine dorsale est faite
de
vertbres osseuses, et les poissons cartilagineux, c'est--dire ceux dont
l'pine dorsale est faite de vertbres cartilagineuses.
Le Canadien connaissait peut-tre cette distinction, mais Conseil en sa-
vait bien davantage, et, maintenant, li d'amiti avec Ned, il ne pouvait
admettre qu'il ft moins instruit que lui. Aussi lui dit-il :
Ami Ned, vous tes un tueur de poissons, un trs-habile pcheur. Vous
avez pris un grand nombre de ces intressants animaux. Mais je gagerais
que vous ne savez pas comment on les classe.

Si, rpondit srieusement le harponneur. On les classe en poissons


qui se mangent et en poissons qui ne se mangent pas!

Voil une distinction de gourmand


,
rpondit Conseil. Mais di-
tes-moi si vous connaissez la diffrence qui existe entre les poissons osseux
et les poissons cartilagineux?

Peut-tre bien. Conseil.

Et la subdivision de ces deux grandes classes?

Je ne m'en doute pas, rpondit le Canadien.

Eh bien, ami Ned, coutez et retenez! Les poissons osseux se subdi-


visent en six ordres : Primo, les acanthoptrygiens, dont la mchoire su-
prieure est complte, mobile, et dont les branchies affectent la forme
d'un peigne. Cet ordre comprend quinze familles, c'est--dire les trois
quarts des poissons connus. Type : la perche commune.

Assez bonne manger, rpondit Ned Land.

Secundo,
reprit Conseil, les abdominaux, qui ont les nageoires ven-
trales
suspendues
sous l'abdomen et en arrire des pectorales, sans tre
attaches
aux os de l'paule, ordre qui se divise en cinq familles, et qu
comprend la plus grande partie des poissons d'eau douce. Type : la carpe,
le brochet.
Peuh
! fit le Canadien avec un certain mpris, des poissons d'eau douce!
LE FLEUVE NOIR.
107
Tertio, dit Conseil, les subrachiens, dont les ventrales sont attaches
sous les pectorales et immdiatement suspendues aux os de l'paule.
Cet
ordre contient quatre familles. Type : plies, limandes, turbots, barbues,
soles, etc.

Excellent ! excellent ! s'criait le harponneur, qui ne voulait consi-


drer les poissons qu'au point de vue comestible.

Quarto, reprit Conseil, sans se dmonter, les apodes, au corps al-


long, dpourvus de nageoires ventrales, et revtus d'une peau paisse
et souvent gluante,ordre qui ne comprend qu'une famille. Type : l'an-
guille, le. gymnote.
.

Mdiocre ! mdiocre ! rpondit Ned Land.

Quinto, dit Conseil, les lophobranches, qui ont les mchoires com-
pltes et libres, mais dont les branchies sont formes de petites houppes,
disposes par paires le long des arcs branchiaux. Cet ordre ne compte
qu'une famille. Type : les hippocampes, les pgases dragons.
Mauvais! mauvais! rpliqua le harponneur.
Sexto, enfin, dit Conseil, les plectognathes, dont l'os maxillaire est at-
tach fixement sur le ct de Tintermaxillaire qui forme la mchoire, et
dont l'arcade palatine s'engrne par suture avec le crne, ce qui la rend
immobile,ordre qui manque de vraies ventrales, et qui se compose de
deux familles. Types : les ttrodons, les poissons-lune.
Bons dshonorer une chaudire ! s'cria le Canadien.

Aacz-vous compris, ami Ned? demanda le savant Conseil.


Pas le moins du monde, ami Conseil, rpondit le harponneur. Mais
allez toujours, car vous tes trs-intressant.

Quant aux poissons cartilagineux, reprit imperturbablement Conseil,


ils ne comprennent que trois ordres.
Tant mieux, fit Ned.
Primo, les cyclostomes, dont les mchoires sont soudes en un an-
neau mobile, et dont les branchies s'ouvrent par des trous nombreux,

ordre ne comprenant qu'une seule famille. Type : la lamproie.


Faut l'aimer, rpondit Ned Land.
Secundo, les slaciens, avec branchies semblables celles des cyclos-
tomes, mais dont la mchoire infrieure est mobile. Cet ordre, qui est le
plus important de la classe, comprend deux familles. Types : la raie et les
squales,

Quoi! s'cria Ned, des raies et des requins dans le mme ordre ! Eh
bien, ami Conseil, dans l'intrt des raies, je ne vous conseille pas de les
mettre ensemble dans le mme bocal !
Tertio, rpondit Conseil, les sturioniens, dont les branchies sont ou-
108 VINGT MILLE
LIEUES
SOUS LES MERS.
vertes, comme l'ordinaire, par une seule fente garnie d'un opercule,

ordre qui comprend


quatre genres. Type :
l'esturgeon.
Ah! ami
Conseil, vous avez gard le meilleur pour la fin,

mon
avis, du moins. Et c'est tout?

Oui, mon brave Ned, rpondit Conseil, et remarquez que quand on


sait cela, on ne sait rien encore, car les familles se subdivisent en genres,
en
sous-genres, en espces, en varits...
Eh bien, ami Conseil, dit le harponneur, se penchant sur la vitre
du
panneau, voici des varits qui passent!
Oui! des poissons, s'cria Conseil. On se croirait devant un aqua<ium!
IS'on, rpondis-je, car l'aquarium n'est qu'une cage, et ces poissons-l
sont libres comme l'oiseau dans l'air.
Eh bien, ami Conseil, nommez-les donc, nommez-les donc! disait
Ned Land.
Moi, rpondit Conseil, je n'en suis pas capable ! Cela regarde mon
matre !
Et en effet, le digne garon, classificateur enrag, n'tait point un natu-
raliste, et je ne sais pas s'il aurait distingu un thon d'une bonite. En un
mot, le contraire du Canadien^ qui nommait tous ces poissons sans hsiter.
<(
Un baliste, avais-je dit.
Et un baliste chinois! rpondait Ned Land.
Genre des balistes, famille des sclrodermes, ordre des plectognathes,

murmurait Conseil.
Dcidment, eux deux, Ned et Conseil auraient fait un naturaliste dis-
tingu.
Le Canadien ne s'tait pas tromp. Une troupe de balistes, corps com-
prim, peau grenue, arms d'un aiguillon sur leur dorsale, se jouaient
autour du Nautilus, et agitaient les quatre ranges de piquants qui hris-
sent chaque ct de leur queue. Rien de plus admirable que leur enve-
loppe, grise par dessus, blanche par dessous, dont les taches d'or scintil-
laient "dans le sombre remous des lames. Entre eux ondulaient des raies,
comme une nappe abandonne aux vents, et parmi elles, j'aperus, ma
grande joie, cette raie chinoise, jauntre sa partie suprieure, rose tendre
sous le ventre, et munie de trois aiguillons en arrire de son il
;
espce
rare, et mme douteuse au temps de Lacpde, qui ne l'avait jamais vue
que dans un recueil de dessins japonais.
Pendant deux heures, toute une arme aquatique fit escorte au Nauti-
lus. Au milieu de leurs jeux, de leurs bonds, tandis qu'ils rivalisaient de
beaut, d'clat et de vitesse,
je distingua, le labre vert, le mulle bar-
berin, marqu d'une double raie noire, le gobie lotre, caudale ar-
LE FLEUVE NOIR.
109
rondie, Liane de couleur et tachet de violet sur le dos, le scombre japo-
nais, admirable maquereau de ces mers, au corps bleu et la tte argente,
de brillants azurors dont le nom seul emporte toute description, des spa-
res rays, aux nageoires varies de bleu et de jaune^ des spares fascs, re-
levs d'une bande noire sur leur caudale, des spares zonphores lgamment
corsetes dans leurs six ceintures, des aulostones, vritables bouches en
flte ou bcasses de mer, dont quelques chantillons atteignaient une lon-
gueur d'un mtre, des salamandres du Japon, des murnes chidnes,
longs serpents de six pieds, aux yeux vifs et petits, et la vaste bouche
hrisse de dents, etc.
Notre admiration se maintenait toujours au plus haut point. Nos inter-
jections ne tarissaient pas. Ned nommait les poissons, Conseil les classait,
moi, je m'extasiais devant la vivacit de leurs allures et la beaut de leurs
formes. Jamais il ne m'avait t donn de surprendre ces animaux vivants,
et libres dans leur lment naturel.
Je ne citerai pas toutes les varits qui passrent ainsi devant nos yeux
blouis, toute cette collection des mers du Japon et de la Chine. Ces pois-
sons accouraient, plus nombreux que les oiseaux dans l'air, attirs sans
doute par l'clatant foyer de lumire lectrique.
Subitement, le jour se fit dans le salon. Les panneaux de tle se referm-
rent. L'enchanteresse vision disparut. Mais longtemps, je rvai encore,
jusqu'au moment o mes regards se fixrent sur l^^s instruments suspen-
dus aux parois. La boussole montrait toujours la direction au nord-nord-
est, le manomtre indiquait une pression de cinq atmosphres correspon-
dant une profondeur de cinquante mtres, et le loch lectrique donnait
une marche de quinze milles l'heure.
J'attendais le capitaine Nemo. Mais il ne parut pas. L'horloge marquait
cinq heures.
Ned Land et Conseil retournrent leur cabine. Moi, je regagnai ma
chambre. Mon diner s'y trouvait prpar. Il se composait d'une soupe la
tortue faite des carets les plus dlicats, d'un surmulet chair blanche, un
peu feuillete, dont le foie prpar part fit un manger dlicieux, et de
filets de cette viande de l'holocante-empereur, dont la saveur me parut su-
prieure celle du saumon.
Je passai la soire lire, crire, penser. Puis, le sommeil me ga-
gnant, je m'tendis sur ma couche de zostre, et je m'endormis profon-
dment, pendant que le Naudlus se glissait travers le rapide courant du
Fleuve-Noir.
lO VL\GT MILLE LIEUES SOL'S LES MEHS.
CHAPITRE XV
UNE INVITATION PAR LETTRE.
Le lendemain, 9 novembre, je ne me rveillai qu'aprs un long som-
meil de douze heures. Conseil vint, suivant son habitude, savoir com-
ment monsieur avait pass la nuit, et lui offrir ses services. Il avait laiss
aon ami le Canadien dormant comme un homme qui n'aurait fait que cela
toute sa vie.
Je laissai le brave garon babiller sa fantaisie, sans trop lui rpondre.
J'tais proccup de l'absence du capitaine Nemo pendant notre sance
de la veille, et j'esprais le revoir aujourd'hui.
Bientt j'eus revtu mes vtements de byssus. Leur nature provoqua
plus d'une fois les rflexions de Conseil. Je lui appris qu'ils taient fabri-
qus avec les filaments lustrs et soyeux qui rattachent aux rochers les
jambonneaux, sortes de coquilles trs-abondantes sur les ri\ages de la
Mditerrane. Autrefois, on en faisait de belles toffes, des bas, des gants,
car ils taient la fois trs-moelleux et trs-chauds. L'quipage du. iaiitihfs
pouvait donc se vtir bon compte, sans rien demander ni aux coton-
niers, ni aux moutons, ni aux vers soie de la terre.
Lorsque je fus habill, je me rendis au grand salon. 11 tait dsert.
Je me plongeai dans l'tude de ces trsors de conchyliologie, entasss
sous les vitrines. Je fouillai aussi de vastes herbiers, emplis des plantes
marines les plus rares, et qui, quoique dessches, conservaient leurs admi-
rables couleurs. Parmi ces prcieuses hydrophytes, je remarquai des cla-
dostphes
verticilles, des padines-paon, des caulerpes feuilles de vigne,
des callithamnes
granifres, de dlicates cramies teintes carlates, des
agares disposes en ventails, des actabules, semblables des chapeaux
de champignons
trs-dprims, et qui furent longtemps classes parmi
les zoophytes,
enfin toute une srie de varechs.
La journe entire se passa, sans que je fusse honor de la visite du ca-
pitaine Nemo. Les panneaux du salon ne s'ouvrirent pas. Peut-tre ne
voulait-on pas nous blaser sur ces belles choses.
La direction du Nautiliis se maintint l'est-nord-est, sa vitesse douze
milles, sa profondeur entre cinquante et soixante mtres.
Le lendemain,
10 novembre, mme abandon, mme solitude. Je ne vis
UNE INVITATION PAR LETTRE.
111
personne de l'quipage. Ned et Conseil passrent la plus grande partie de
la journe avec moi. Ils s'tonnrent de l'inexplicable absence du capitaine.
Cet homme singulier tait-il malade? Youlait-il modifier ses projets
notre gard?
Aprs tout, suivant la remarque de Conseil, nous jouissions d'une en-
tire libert, nous tions dlicatement et abondamment nourris. Notre hte
se tenait dans les termes de son trait. Nous ne pouvions nous plaindre, et
d'ailleurs , la singularit mme de notre destine nous rservait de si belles
compensations, que nous n'avions pas encore le droit de l'accuser.
Ce jour-l, je commenai le journal de ces aventures, ce qui m'a permis
de les raconter avec la plus scrupuleuse exactitude, et, dtail curieux, je
l'crivis sur un papier fabriqu avec la zostre marine.
Le 11 novembre, de grand matin, l'air frais rpandu l'intrieur du
Nantilus m'apprit que nous tions revenus la surface de l'Ocan, afin
de renouveler les provisions d'oxygne. Je me dirigeai vers l'escalier cen-
tral, et je montai sur la plate-forme.
Il tait six heures. Je trouvai le temps couvert, la mer grise, mais calme.
A peine de houle. Le capitaine Nemo, que j'esprais rencontrer l, vien-
drait-il? Je n'aperus que le timonier, emprisonn dans sa cage de verre.
Assis sur la saillie produite par la coque du canot, j'aspirai avec dlices
les manations salines.
Peu peu, la brume se dissipa sous l'action des rayons solaires. L'astre
radieux dbordait de l'horizon oriental. La mer s'enflamma sous son re-
gard comme une trane de poudre. Les nuages, parpills dans les hau-
teurs, se colorrent de tons vifs admirablement nuancs, et de nombreuses
a langues de chat (i) annoncrent du vent pour toute la journe.
Mais que faisait le vent ce Nautilus que les temptes ne pouvaient ef-
frayer !
J'admirais donc ce joyeux lever de soleil, si gai, si viviant, lorsque
j'entendis quelqu'un monter vers la plate-forme.
Je me prparais saluer le capitaine Nemo, mais ce fut son second, que
j'avais dj vu pendant la premire visite du capitaine,
qui apparut.
Il s'avana sur la plate-forme, et ne sembla pas s'apercevoir de ma pr-
sence. Sa puissante lunette aux yeux, il scruta tous les points de l'horizon
avec une attention extrme. Puis, cet examen fait, il s'approcha du pan-
neau, et pronona une phrase dont voici exactement les termes. Je l'ai
retenue, car, chaque matin, elle se reproduisit dans des conditions identi-
ques. Elle tait ainsi conue :
1. Petits nuages blancs lgers, dentels sur leurs bords.
ii
VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
La mur s'entlainma son regard. (Page- 111.)
Nautron respoc lorni viuch.
>^
Ce qu'elle signifiait, je ne saurais le dire.
Ces
mots prononcs, le second redescendit. Je pensai que le NautUus
allait
reprendre sa navigation
sous-niarine. Je regagnai donc le panneau,
et par les coursives je revins ma chambre.
(Unq jours s'coulrent ainsi, sans que la
situation se modifit. Chaque
matin,
je
montais sur la plate-forme. La mme phrase
tait prononce
par le
mme individu. Le capitaine Nemo ne paraissait pas.
J'avais pris mon parti de ne plus le voir, quand, le IG novemJDre
rentr dans ma chambre avec Ned et Conseil, je trouvai sur la table un
billet ;\ mon
adresse.
i

UNE INVITATION PAR LETTRE.


113
Je fis honneur au lejius. [Page U'j.)
Je l'ouvris d'une main impatiente. Il tait crit d'une criture franche
et nette, mais un peu gothique et qui rappelait les types allemands.
Ce billet tait libell en ces termes .
Aionsieur le professeur Aronrax, bord du Xautilus.
16 novembre 18G7.
))
Le capitaine Nemo invite monsieur le professeur Aronnax une par-
ce
t^e ddiasse qui aura lieu demain matin dans ses forts de l'ile Crespo
Il espre que rien n'empchera monsieur le professeur d'y assister, et il
<(
verra avec plaisir que ses compagnons se joignent lui.
Le commandant du Nautilus
,
V Capitaine Nemo.
)>
15
114 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
Une chasse ! s'cria Ncd.
Et dans ses forts de l'le Crespo ! ajouta Conseil.
Mais il va donc terre, ce particiilier-l ? reprit Ned Land.

Cela me parait clairement indiqu, dis-je en relisant la lettre.


Eh hien ! il faut accepter, rj)liqua le Canadien. Une fois sur la terre
ferme, nous aviserons prendre un parti. D'ailleurs, je ne serai pas fch
de manger quelques morceaux de venaison frache.
Sans chercher concilier ce qu'il
y
a^ait de contradictoire entre l'hor-
reur manifeste du capitaine Nemo pour les continents et les les, et son in-
vitation de chasser en fort, je me contentai de rpondre :
Voyons d'abord ce que c'est que l'le Crespo.
Je consultai ler planisphre, et, par
32
40''
de latitude nord et 1G7 oO' de
longitude ouest, je trouvai un lot qui fut reconnu en 1801 par le capitaine
Crespo, et que les anciennes cartes espagnoles nommaient Rocca de la
Plata, c'est--dire Roche d'Argent. Nous tions donc dix-huit cents
milles environ de notre point de dpart, et la direction un peu modifie
du Nautilus le ramenait vers le sud-est.
Je montrai mes compagnons ce petit roc perdu au milieu du Pacifique
nord.
Si le capitaine Nemo va quelquefois terre, leur dis-je, il choisit du
moins des les absolument dsertes !
Ned Land hocha la tte sans rpondre, puis Conseil et lui me quitt-
rent. Aprs un souper qui me fut servi par le stewart muet et impassible,
je m'endormis, non sans quelque proccupation.
Le lendemain, 17 novembre, mon rveil, je sentis que le Nautilus
tait absolument immobile. Je m'habillai lestement, et j'entrai dans le
grand salon
Le capitaine Nemo tait l. Il m'attendait, se leva, salua, et me demanda
s'il me convenait de l'accompagner.
Comme il ne fit aucune allusion son absence pendant ces huit jours,
je m'abstins de lui en parler, et je rpondis simplement que mes compa-
gnons et moi nous tions prts le suivre.
a
Seulement,
monsieur, ajoutai-je, je me permettrai de vous adresser
une
question.
Adressez,
monsieur Aronnax, et, si je puis
y
rpondre, j'y rpondrai.
Eh bien,
capitaine,
comment se fait-il que vous, qui avez rompu toute
relation avec la terre, vous
possdiez des forts dans l'le Crespo?
Monsieur le professeur,
me rpondit le capitaine, les forts que je
possde ne demandent au soleil ni sa lumire ni sa chaleur. Ni lestions, ni
les tigres, ni les panthres, ni aucun quadrupde ne les frquentent.
UNE
INVITATION
PAR LETTRE.
115
Elles ne sont connues que de moi seul. Elles ne poussent que pour
moi
seul. Ce ne sont point des forts
terrestres,
mais bien des forts sous-ma-
rines

Des forts sous-marmes! m'criai-je.


Oui, monsieur le professeur.
Et vous m'offrez de m'y conduire ?

Prcisment.
^A pied?
-
Et mme pied sec.
En chassant?
En chassant.

Le fusil la main?
Le fusil la main.
Je regardai le commandant du Nautilus d'un air qui n'avait rien de flat-
teur pour sa personne.
Dcidment, il a le cerveau malade, pensai-je. Il a eu un accs qui
a dur huit jours, et mme qui dure encore. C'est dommage! Je l'aimais
mieux trange que fou !
Cette pense se lisait clairement sur mon visage, mais le capitaine Nemo
se contenta d m'inviter le suivre, et je le suivis en homme rsign
tout.
Nous arrivmes dans la salle manger, o le djeuner se trouvait servi.
Monsieur Aronnax, me dit le capitaine, je vous prierai de partager
mon djeuner sans faon. Nous causerons en mangeant. Mais, si je vous
ai promis une promenade en fort, je ne me suis point engag vous
y
faire rencontrer un restaurant. Djeunez donc en homme qui ne dnera
probablement que fort tard.
Je fis honneur au repas. II se composait de divers poissons et de tran-
ches d'holoturies, excellents zoophytes, relev d'algues trs-apritives,
telles que la Porphijria laciniata et la Laurentia prima
fetUla, La boisson
se composait d'eau limpide laquelle, l'exemple du capitaine, j'ajoutai
[juelques gouttes d'une liqueur fermente, extraite, suivant la mode kam-
chatkienne,
de l'algue connue sous le nom de Rhodomnie palme.
Le capitaine Nemo mangea, d'abord, sans prononcer une seide parole.
Puis, il me dit:
c( Monsieur le professeur, quand je vous ai propos de venir chasser
dans mes forts de Crespo, vous m'avez cru en contradiction avec moi-
mme. Quand je vous ai appris qu'il s'agissait de forts sous-marines, vous
m'avez cru fou. Monsieur le professeur, il ne faut jamais juger les hommes
la lgre.
i:g vingt mille lieues sous les mers.

Mais, capitaine, croyez (]ue...

Veuillez m'couter, et vous verrez si vous devez m'accuser de folie


ou de contradiction.

Je vo is coute.

Mc::sieur le professeur, vous le savez aussi bien que moi, 1 homme


peut vivie sous l'eau 1 1 condition d'emporter avec lui sa provision da^r
respirable. Dans les travaux sous-marins, i ouvrier, revtu d un vtement
impermable et la tte empnsoine dans une capsule de mtal, reoit lair
de l'extrieur au moyen de pompes louiantes et de rgulateurs d coule-
ment.

C'est l'appareil des scaphandres, dis-je.

En effet, mais dans ces conditions, l'homme n'est pas libre. Il est rat-
tach la pompe qui lui envoie l'air par un tuyau de caoutchouc, vri-
table chane qui le rive la terre, et si nous devions tre ainsi retenus au
Nautilus, nous ne pourrions aller loin.

Et le moyen d'tre libre ? demandai-je.


C'est d'employer l'appareil Rouquayrol-benayrouze, imagin par deux
de vos compatriotes, mais que j'ai perfectionn pour mon usage, et qui
vous permettra de vous risquer dans ces nouvelles conditions physiologi-
ques, sans que vos organes en souffrent aucuni-ment. 11 se compose d'un
rservoir en tle paisse, dans leqiiel j'emmagasine lair sous une pression
de cinquante atmosphres. Ce rservoir se fixe sur le dos au moyen de
bretelles, comme un sac de soldat. Sa partie suprieure forme une boite
d'o l'a r, maintenu par un mcanisme soufflet, ne peut s'chapper qu'
sa tension normale. Dans l'appareil Rouquayrol, tel qu'il est employ, deux
tuyaux en caoutchouc, partant de cette boite, viennent aboutir une sorte
de pavillon qui emprisonne le nez et la bouche de l'oprateur; l'un sert
l'introduclion de l'air inspir, l'autre l'issue de l'air expir, et la langue
ferme celui-ci ou celui-l, suivant les besoins de la respiration. Mais, moi
qui affronte des pressions considrables au fond des mers, j'ai d enfermer
ma tte, comme cel'e des scaphandres, dans une sphre de cuivre, et c'est
cette sphre qu aboutissent les deux tuyaux inspiraieurs et expira-
teurs.

Parfaitement,
capitaine Nemo, mais l'air que vous emportez doit
s user vite, et ds qu'il ne contient plus que quinze pour cent d'oxygne,
il devient
irrespirable
.
=
-=
Sans doute, mais je vous l'ai d,t, mons eur Aronnax, les pompes du
Nanti us me permettent
de l'emmagasiner sous une pression considrable,
et, dans ces conditions, le rserve r de l'appareil peut fournir de Faii-
respirable pendant neuf ou dix heures.
UNE INVITATION PAR LETTRE. 117

Je n'ai plus d'objection laire, rpondis-je. Je vous demanderai seu-


lement, capitaine, comment vous pouvez clairer \ otre route au fond de
rOcan ?
Avec l'appareil RuhmkorfF, monsieur Aronnax, Si le premier se porte
sur le dos, le second s'attache la ceinture. Il se compose d'une pile de
Bunzen que je mets en activit, non avec du bichromate de potas;e, mais
avec du sodium. Une bobine diiiduct^on recueille l'lectricit produite, et
la dirige vers une lanterne d'une disposition particulire. Dans cette lan-
terne se trouve un serpent n de verre aui contient seulement un rsidu de
gaz carbonique. Quand l'appareil fonctionne, ce gaz devient lumineux, en
donnant une lumire blanchtre et continue Ainsi pourvu, je respire et
je vois.

Capitaine Nemo, tout- s mes objections vous faites de si crasantes


rponses que je n'ose plus douter. Cependant, si je suis bien forc d'ad-
mettre les appareils Rouquayrol et Ruhmkorff, je demande faire des
rserves pour le fusil dont vous voulez m"armer.

Mais ce n'est point un fusil poudre, rpondit le capitaine.

C'est donc un fu-il vent?

Sans doute. Comment voulez-vous que je fabrique de la poudre


mon bord, n'ayant ni salptre, ni soufre, ni charbon ?

D'ailleurs, dis-je, pour tirer sous l'eau, dans un milieu huit cent cin-
quante-cinq fois plus dense que l'air il faudrait vaincre une rsistance
considrable.

Ce ne serait pas une raison. Il existe certains canons, perfectionns


aprs Fulton par les anglais Philippe Coles et Burley, par le franais
Furcy, par l'italien Landi, qui sont munis d'un systme particulier de fer-
meture, et qui peuvent tirer dans ces conditions. Mais je vous le rpte,
n'ayant pas de poudre, je lai remplace par de l'air haute pression, que
les pompes du Nautilus me fournissent abondamment.

Mais cet air doit rapidement s'user.

Eh bien, n'ai-je pas mon rservoir Rouquayrol, qui peut, au besoin,


m'en fournir. Il suifit pour cela dun robinet ad hoc. D'ailleurs, mon-
sieur Aronnax , vous verrez par vous-mme que
,
pendant ces chasses
sous-marines, on ne fait pas grande dpense d'air ni de balles.

Cependant, il me sem])le que dans cette demi-obscurit, et au milieu


de ce liquide trs-dense par rapport l'atmosphre, les coups ne peuvent
porter loin et sont difficilement mortels ?

Monsieur, avec ce fusil tous les coups sont mortels, au contraire,


et ds qu'un animal est touch, si lgrement que ce soit, il tombe fou-
droy.
118 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.

Pourquoi ?

Parce que ce ne sont pas des balles ordinaires que ce fusil lance
,
mais de petites capsules de verre,
inventes par le chimiste autrichien
Leniebroek, et dont j'ai un approvisionnement considrable. Ces cap-
sules de verre, recouvertes d'une armature d'acier, et alourdies par un
culot de plomb, sont de vritables petites bouteilles de Leyde, dans les-
quelles l'lectricit est force une trs-haute tension. Au plus lg-er
choc, elles se dchargent, et l'animal, si puissant qu'il soit, tombe mort.
J'ajouterai que ces capsules ne sont pas plus grosses que du numro quatre,
et que la charge d'un fusil ordinaire pourrait en contenir dix.

Je ne discute plus, rpondis-je en me levant de table, et je n'ai plus


qu' prendre mon fusil. D'ailleurs, o vous irez, j'irai.
Le capitaine Nemo me conduisit vers l'arrire du Nautihcs, et, en pas-
sant devant la cabine de Ned et de Conseil, j'appelai mes deux compa-
gnons qui nous suivirent aussitt.
Puis, nous arrivmes une cellule situe en abord, prs de la chambre
des machines, et dans laquelle nous devions revtir nos vtements de pro-
menade.
CHAPITRE XYI
PROMENADE EN PLAINE.
Cette cellule tait, proprement parler, l'arsenal et le vestiaire du
Nautilus. Une douzaine d'appareils de scaphandres, suspendus la paroi,
attendaient les promeneurs.
Ned Land, en les voyant, manifesta une rpugnance vidente s'en
revtir.
c( Mais, mon brave Ned, lui dis-je, les forts de l'ile de Crespo ne sont
que des forts sous-marines !

Bon ! fit le harponneur dsappoint, qui voyait s'vanouir ses rves


de viande frache. Et vous, monsieur Aronnax, vous allez vous introduu'C
dans ces habits-l ?
Il le faut bien, matre Ned,
Lilire
vous, monsieur,
rpondit le harponneur, haussant les pau-
les, mais quant moi, moins qu'on ne m'y force, je n'entrerai jamais
l-dedans.
PROMENADE EN PLAINE.
119

On ne vous forcera pas, matre Ned, dit le capitaine Nemo,

Et Conseil va se risquer? demanda Ned.

Je suis monsieur partout o va monsieur, rpondit Conseil.


Sur un appel du capitaine, deux hommes de l'quipage vinrent nous
aider revtir ces lourds vtements impermables , faits en caoutchouc
sans couture, et prpars de manire supporter des pressions considra-
bles. On et dit une armure la fois souple et rsistante. Ces vtements
formaient pantalon et veste. Le pantalon se terminait par d'paisses chaus-
sures, garnies de lourdes semelles de plomb. Le tissu de la veste tait main-
tenu par des lamelles de cuivre qui cuirassaient la poitrine, la dfendaient
contre la pousse des eaux, et laissaient les poumons fonctionner libre-
ment; ses manches finissaient en forme de gants assouplis, qui ne contra-
riaient aucunement les mouvements de la main
,
Il
y
avait loin, on le voit, de ces scaphandres perfectionns aux \ie-
ments informes, tels que les cuirasses de lige, les soubrevestes, les habits
de mer, les coffres, etc., qui furent invents et prns dans le wuf sicle.
Le capitaine Nemo, un de ses compagnons, sorte d'Hercule, qui devait
tre d'une force prodigieuse,

Conseil et moi, nous emes bientt revtu
ces habits de scaphandres. Il ne s'agissait plus que d'emljoiter notre tte
dans sa sphre mtallique. Mais, avant de procder cette opration,
je demandai au capitaine la permission d'examiner les fusils qui nous
taient destins.
L'un des hommes du Nautilus me prsenta un fusil simple dont la crosse,
faite en tle d'acier et creuse l'intrieur, tait d'assez grande dimension.
Elle servait de rservoir l'air comprim, qu'une soupape, manuvre par
une gchette, laissait chapper dans le tube de mtal. L"ne lioite projec-
tiles
,
vide dans l'paisseur de la crosse , renfermait une vingtaine
de l)alles lectriques, qui, au moyen d'un ressort, se plaaient automati-
quement dans le canon du fusil. Ds qu'un coup tait tir, l'autre tait
prt partir.
Capitaine Nemo, dis-je, cette arme est parfaite et d'un maniement
facile. Je ne demande plus qu' l'essayer. Mais comment allons -nous ga-
gner le fond de la mer?

En ce moment, monsieur le professeur, le Nautilus est chou par


dix mtres d'eau, et nous n'avons plus qu' partir.
Mais comment sortirons-nous?
-
Vous l'allez voir.
Le capitaine Nemo introduisit sa tte dans la calotte sphrique. Conseil
et moi, nous en finies autant, non sans avoir entendu le Canadien nous
lancer un bonne chasse ironique. Le haut de notre vtement tait ter-
1?()
VINGT MILLE LIEUES SOUS
LES MERS.
J'tais prt partir. (Page 120.)
min par un collet de cuivre taraud, sur lequel se vissait ce casque de
mtal. Trois trous, protgs par des verres pais, permettaient de voir
siiivant toutes les directions, rien c^u'en tournant la tte l'intrieur de
cette sphre. Ds qu'elle fut en place, les appareils Rouquayrol, placs
sur notre dos, commencrent fonctionner, et, pour mon compte, je res-
pirai l'aise.
La lampe UuhmkorfT suspendue ma ceinture, le fusil la main, j'tais
prt partir. Mais, pour tre franc, emprisonn dans ces lourds vtements
et clou au tillac par mes semelles de ploml), il m'et t impossible de
faire un pas.
Mais ce cas tait prvu, car je sentis
cfue
l'on me poussait dans une
PROiMENADE EN PLAINE l'21
Paysaj^'t: sous-a-uiiu de 1 ile Cresi o. 16
2l VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
petite chambre contigue au vestiaire. Mes
compagnons,
galement remor-
qus, me suivaient. J'entendis une porte, munie d'obturateurs,
se refermer
sur nous, et une profonde obscurit nous enveloppa.
Aprs quelques minutes, un vif sifflement
parvint
mon oreille. Je
sentis une certaine impression de froid monter de mes pieds
ma poi-
trine. Evidemment, de l'intrieur du bateau on avait, par un robinet,
donn
entre l'eau extrieure qui nous envahissait, et dont cette chambre
fut bientt
remplie. Une seconde porte, perce dans le flanc du Nautilus,
s'ouvrit alors. Un demi-jour nous claira. Un instant aprs, nos pieds fou-
laient le fond de la mer.
Et maintenant, comment pourrais-je retracer les impressions que m'a
laisses cette promenade sous les eaux? Les mots sont impuissants ra-
conter de telles merveilles! Quand le pinceau lui-mme est inhabile
rendre les effets particuliers , l'lment liquide, comment la plume sau-
rait-elle les reproduire ?
Le capitaine Nemo marchait en avant, et son compagnon nous suivait
quelques pas en arrire. Conseil et moi, nous restions l'un prs de l'autre,
comme si un change de paroles et t possible travers nos carapaces
mtalliques. Je ne sentais dj plus la lourdeur de mes vtements, de
mes chaussures, de mon rservoir d'air, ni le poids de cette paisse
sphre , au milieu de laquelle ma tte ballottait comme une amande
dans sa coquille. Tous ces objets, plongs dans l'eau, perdaient une
partie de leur poids gale celui du liquide dplac, et je me trouvais
trs-bien de cette loi physique reconnue par Archimde. Je n'tais plus
une masse inerte, et j'avais une libert de mouvement relativement grande.
La lumire, qui clairait le sol jusqu' trente pieds au-dessous de la sur-
face de rOcan, m'tonna par sa puissance. Les rayons solaires traver-
saient aisment cette masse aqueuse et en dissipaient la coloration. Je dis-
tinguais nettement les objets une distance de cent mtres. Au del, les
fonds se nuanaient des fines dgradations de l'outremer, puis ils bleuis-
saient dans les lointains, et s'effaaient au milieu d'une vague obscurit.
Vritablement, cette eau qui m'entourait n'tait qu'une sorte d'air, plus
dense que l'atmosphre terrestre, mais presque aussi diaphane. Au-dessus
de moi,
j'apercevais la calme surface de la mer.
Nous marchions
sur un sable fm, uni, non rid comme celui des plages
qui conserve
'l'empreinte de la houle. Ce tapis blouissant, vritable r-
flecteur,
repoussait les rayons du soleil avec une surprenante intensit. De
l, cette immense rverbration qui pntrait toutes les molcules liquides.
Serai-je cru si j'affirme, qu' cette profondeur de trente pieds, j'y voyais
comme en plein jour?
PROMENADE EN PLAINE. 123
Pendant un quart d'heure, je foulai ce sable ardent, sem d'une impal-
pable poussire de coquillages. La coque du Nautilus
,
dessine
comme
un long cueil, disparaissait peu peu, mais son fanal, lorsque la
nuit
se
serait faite au milieu des eaux, devait faciliter notre retour bord, en pro-
jetant ses rayons avec une nettet parfaite. Effet difficile Comprendre
pour qui n'a vu que sur terre ces nappes blanchtres si vivement accuses.
L, la poussire dont l'air est satur leur donne l'apparence d'un brouil-
lard lumineux
;
mais sur mer, comme sous mer, ces traits lectriques s<;
transmettent avec une incomparable puret.
Cependant, nous allions toujours, et la vaste plaine de sable semblait
tre sans bornes. J'cartais de l main les rideaux liquides qui se refer-
maient derrire moi, et la trace de mes pas s'effaait soudain sous la pres-
sion de l'eau.
Bientt, quelques formes d'objets, peine estompes dans l'loignement,
se dessinrent mes yeux. Je reconnus de magnifiques premiers plans de
rochers, tapisss de zoophytes du plus bel chantillon, et je fus tout
d'abord frapp d'un effet spcial ce milieu.
Il tait alors dix heures du matin. Les rayons du soleil frappaient
la surface des flots sous un angle assez oblique, et au contact de leur lu-
mire dcompose par la rfraction comme travers un prisme, fleurs,
rochers, plantules, coquillages, polypes, se nuanaient sur leurs bords
des sept couleurs du spectre solaire. C'tait une merveille
,
une fte
des yeux, que cet enchevtrement de tons colors, une vritable kalidos-
eopie de vert, de jaune, d'orange, de violet, d'indigo, de bleu, en un
mot, toute la palette d'un coloriste enrag ! Que ne pouvais-je commu-
niquer Conseil les vives sensations qui me montaient au cerveau, et
rivaliser avec lui d'interjections admiratives ! Que ne savais-je, comme
le capitaine Nemo et son compagnon, changer mes penses au moyen de
signes convenus! Aussi, faute de mieux, je me parlais moi-mme, je
criais dans la bote de cuivre qui coiffait ma tte, dpensant peut-tre en
vaines paroles plus d'air qu'il ne convenait.
Devant ce splendide spectacle. Conseil s'tait arrt comme moi. Evi-
demment, le digne garon, en prsence de ces chantillons de zoophytes
et de mollusques, classait, classait toujours. Polypes et chinodermes
abondaient sur le sol. Les isis varies, les cornulaires qui vivent isolment,
des touffes d'oculines vierges, dsignes autrefois sous le nom de corail
blanc
,
les fongies hrisses en forme de champignons, les anmones
adhrant par leur disque musculaire, figuraient un parterre de fleurs,
maill de porpites pares de leur collerette de tentacules azurs,
d'toiles
de mer qui constellaient le sable, et d'astrophytons verruqueux,
fines den-
124 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
telles brodes par la main des naades, dont les festons se balanaient aux
faibles ondulations provoques par notre marche. C'tait un vritable
chagrin pour moi d'craser sous mes pas les brillants spcimens de mollus-
ques qui jonchaient le sol par milliers, les peignes concentriques, les mar-
teaux, les donaces, vritables coquilles bondissantes, les troques, les
casques rouges, les strombes aile-d'ange, les aphysies, et tant d'autres
produits de cet inpuisable Ocan. Mais il fallait marcher, et nous allions
en avant, pendant que voguaient au-dessus de nos ttes des troupes do
phVsalies, laissant leurs tentacules d'outre-mer flotter la trane, des
mduses dont l'ombrelle opaline ou rose tendre, festonne d'un liston
d'azur, nous abritait des rayons solaires, et des plagies panopyres, qui,
dans l'obscurit, eussent sem notre chemin de lueurs phosphorescentes!
Toutes ces merveilles, je les entrevis dans l'espace d'un quart de mille,
m'arrtant peine , et suivant le capitaine Nemo
,
qui me rappelait
d'un geste. Bientt, la nature du sol se modifia. A la plaine de sable suc-
cda une couche de vase visqueuse que les Amricains nomment oaze
,
uniquement compose de coquilles siliceuses ou calcaires. Puis, nous par-
courmes une prairie d'algues, plantes plagiennes que les eaux n'avaient
pas encore arraches, et dont la vgtation tait fougueuse. Ces pelouses
tissu serr, douces au pied, eussent rivalis avec les plus moelleux tapis tisss
par la main des hommes. Mais, en mme temps que la verdure s'talait sous
nos pas, elle n'abandonnait pas nos ttes. Un lger berceau dplantes mari-
nes, classes dans cette exubrante famille des algues, dont on connat plus de
deux mille espces, se croisait la surface des eaux. Je voyais flotter de
longs rubans de fucus, les uns globuleux, les autres tubuls, des lauren-
cies, des cladostphes, au feuillage si dli, des rhodymnes palms,
semblables des ventails de cactus J'observai que les plantes vertes se
maintenaient plus prs de la surface de la mer, tandis que les rouges occu-
paient une profondeur moyenne, laissant aux hydrophytes noires ou bru-
nes le soin de former les jardins et les parterres des couches recules
de l'Ocan.
Ces algues sont vritablement un prodige de la cration, une des mer-
veilles de la flore universelle. Cette famille produit la fois les plus petits
et les plus grands vgtaux du globe. Car de mme qu'on a compt qua-
rante mille de ces imperceptibles plantules dans un espace de cinq milli-
mtres carrs, de mme on a recueilli des fucus dont la longueur dpas-
sait cinq cents mtres.
Nous avions quitt le
Nautiliis depuis une heure et demie environ. Il
tait prs de midi. Je m'en
aperus la perpendicularit des rayons so-
laires qui ne se rfractaient
plus. La magie des couleurs disparut peu
UNE FORET SOUS-MARINE.
125
peu, et les nuances de l'meraude et du saphir s'eiTacrent de notre iinua-
ment. Nous marchions d'un pas rgulier qui rsonnait sur le sol avec une
intensit tonnante. Les moindres bruits se transmettaient avec une vitesse
laquelle l'oreille n'est pas habitue sur la terre. En effet, l'eau est poua*
Je son un meilleur vhicule que l'air, et il s'y propage avec une rapidit
quadruple.
En ce moment, le sol s'abaissa par une pente prononce. La lumire
prit une teinte uniforme. Nous atteignmes une profondeur de cent mtres,
subissant alors une pression de dix atmosphres. Mais mon vtement de
scaphandre tait tabli dans des conditions telles que je ne souffrais aucu-
nement de cette pression. Je sentais seulement une certaine gne aux arti-
culations des doigts, et encore ce malaise ne tarda-t-il pa> disparatre.
Quant la fatigue que devait amener cette promenade de deux heures sous
un harnachement dont j'avais si peu l'habitude, elle tait nulle. Mes mou-
vements, aids par l'eau, se produisaient avec une surprenante facilit.
Arriv cette profondeur de trois cents pieds, je percevais encore les
rayons du soleil, mais faiblement. A leur clat intense avait succd un cr-
puscule rougetre, moyen terme entre le jour et la nuit. Cependant, nous
voyions suffisamment nous conduire, et il n'tait pas encore ncessaire
de mettre les appareils RuhmkorfFen activit.
En ce moment, le capitaine Nemo s'arrta. Il attendit que je l'eusse re-
joint, et du doigt, il me montra quelques masses obscures qui s accusaient
dans l'ombre une petite distance.
C'est la fort de l'le Crespo, pensai-je, et je ne me trompais pas.
CHAPITRE XVII
UNE FORET SOUS- MARI NE.
Nous tions enfin arrivs la lisire de cette fort, sans doute l'une des
plus belles de l'immense domaine du capitaine Nemo. Il la considrait
comme tant sienne, et s'attribuait sur elle les mmes droits qu'avaient
les premiers hommes aux premiers jours du monde. D'ailleurs
,
qui
lui et disput la possession de cette proprit sous-marine? Quel autre
pionnier
plus hardi serait venu, la hache la main, en dfricher les som-
bres
taillis?
126 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES
MERS.
Cette fort se composait de grandes plantes arborescentes, et, ds que
nous emes pntr sous ses vastes arceaux, mes regards furent tout d'a-
bord frapps d'une singulire disposition de leurs ramures,
disposition
que je n'avais pas encore observe jusqu'alors.
Aucune des herbes qui tapissaient le sol, aucune des branches qui h-
rissaient les arbrisseaux, ne rampait, ni ne se courbait, ni ne s'tendait dans
un plan horizontal. Toutes montaient vers la surface de l'Ocan. Pas de
filaments, pas de rubans, si minces qu'ils fussent, qui ne se tinssent droit
comme des tiges de fer. Les fucus et les lianes se dveloppaient suivant
une ligne rigide et perpendiculaire, commande par la densit de l'l-
ment qui les avait produits. Immobiles, d'ailleurs, lorsque je les cartais de
la main, ces plantes reprenaient aussitt leur position premire. C'tait ici
le rgne de la verticalit.
Bientt, je m'habituai cette disposition bizarre, ainsi qu' l'obscurit
relative qui nous enveloppait. Le sol de la fort tait sem de blocs aigus,
difficiles viter. La flore sous-marine m'y parut tre assez complte, plus
riche mme qu'elle ne l'et t sous les zones arctiques ou tropicales,
o ses produits sont moins nombreux. Mais, pendant quelques minutes, je
confondis involontairement les rgnes entre eux, prenant des zoophytes
pour deshydrophytes, des animaux pour des plantes. Et qui ne s'y ft pas
tromp? La faune et la flore se touchent de si prs dans ce monde sous--
marin!
J'observai que toutes ces productions du rgne vgtal ne tenaient au
sol que par un emptement superficiel. Dpourvues de racines, indiff-
rentes au corps solide, sable, coquillage, test ou galet, qui les supporte,
elles ne lui demandent qu'un point d'appui, non la vitalit. Ces plantes ne
procdent que d'elles-mmes, et le principe de leur existence est dans cette
eau qui les soutient, qui les nourrit. La plupart, au lieu de feuilles, pous-
saient des lamelles de formes capricieuses, circonscrites dans une gamme
restreinte de couleurs, qui ne comprenait que le rose, le carmin, le vert,
l'olivtre, le fauve et le brun. Je revis l, mais non plus dessches comme
les chantillons
du Nautilus, des padines-paons, dployes en ventails
qui semblaient solliciter la brise, des cramies carttes, des laminaires
allongeant leurs jeunes pousses comestibles, des nrocystes filiformes et
fluxueuses, qui s'panouissaient une hauteur de quinze mtres, des bou-
quets
d'actabules, dont les tiges grandissent par le sommet, et nombre
d'autres plantes plagiennes, toutes dpourvues de fleurs. Curieuse
anomalie
,
bizarre lment , a dit un spirituel naturaliste
,
o le rgne
animal fleurit, et o le rgne vgtal ne fleurit pas!
Entre ces divers arbrisseaux, grands comme les arbres des zones tem-
UNE FORET SOUS-MARINE. 127
pres, et sous leur ombre humide, se massaient de vritables buissons
fleurs vivantes, des haies de zoophytes, sur lesquels s'panouissaient des
mandrines zbres de sillons tortueux, des cariophylles jauntres tenta-
cules diaphanes, destouifesgazonnantes de zoanthaires,et pour complter
l'illusion,les poissons-mouches volaient de branches en branches, comme
un essaim de colibris, tandis que de jaunes lpisacanthes, la mchoire
hrisse, aux cailles aigus, des dactyloptres et des monocentres, se le-
vaient sous nos pas, semblables une troupe de bcassines.
Vers une heure, le capitaine Nemo donna le signal de la halte. J'en fus
assez satisfait pour mon compte, et nous nous tendmes sous un berceau
d'alaries, dont les longues lanires amincies se dressaient comme des fl-
ches.
Cet instant de repos me parut dlicieux. Il ne nous manquait que le
charme de la conversation. Mais impossible de parler, impossible de r-
pondre. J'approchai seulement ma grosse tte de cuivre de la tte de Con-
seil. Je vis les yeux de ce brave garon briller de contentement, et en signe
de satisfaction, il s'agita dans sa carapace de l'air le plus comique du
monde
.
Aprs quatre heures de cette promenade, je fus trs-tonn de ne pas res-
sentir un violent besoin de manger. A quoi tenait cette disposition de l'es-
tomac, je ne saurais le dire. Mais, en revanche, j'prouvais une insurmonta-
ble envie de dormir, ainsi qu'il arrive tous les plongsurs. Aussi mes yeux
se fermrent-ils bientt derrire leur paisse vitre, et je tombai dans une
invincible somnolence, que le mouvement de la marche avait seul pu com-
battre jusqu'alors. Le capitaine Nemo et son robuste compagnon, tendus
dans ce limpide cristal, nous donnaient l'exemple du sommeil.
Combien de temps restai-je ainsi plong dans cet assoupissement, je ne
pus l'valuer
;
mais lorsque je me rveillai, il me sembla que le soleil
s'abaissait vers l'horizon. Le capitaine Nemo s'tait dj relev, et je
commenais me dtirer les membres, quand une apparition inattendue
me remit brusquement sur les pieds.
A quelques pas, une monstrueuse araigne de mer, haute d'un mtre,
me regardait de ses yeux louches, prte s'lancer sur moi. Quoique
mon habit de scaphandre ft assez pais pour me dfendre contre les
morsures de cet animal, je ne pus retenir un mouvement d'horreur. Con-
seil et le matelot du Nautilus s'veillrent en ce moment. Le capitaine
Nemo montra son compagnon le hideux crustac, qu'un coup de crosse
abattit aussitt, et je vis les horribles pattes du monstre se tordre dans des
convulsions terribles.
Cette rencontre me fit penser que d'autres animaux, plus redoutables,
128 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
Une monstrueuse araigae de mer. (Page 127.)
devaient hanter ces fonds obscurs, et que mon scaphandre ne me prot-
gerait pas contre leurs attaques. Je n'y avais pas song jusqu'alors, et je
rsolus de me tenir sur mes gardes. Je supposais, d'ailleurs, que cette
halte marquait le terme de notre promenade
;
mais je me trompais, et, au
lieu de retourner au ^aiiU/us, le capitaine IXemo continua son audacieuse
excursion.
Le sol se dprimait toujours, et sa pente, s'accusant davantage, nous
conduisit
de plus grandes profondeurs. Il devait tre peu prs trois
heures, quand nous atteignmes une troite valle, creuse entre de hautes
parois pic, et situe par cent cinquante mtres de fond. Grce la per-
fection de nos appareils, nou>; dpassions ainsi de quatre-vingt-dix mtres
UNE FORT SOUS-MARINE.
12
Un geste du capitaine nous tit faire halte. (Page ]30.)
la limite que la nature semblait avoir impose jusqu'ici aux excursions
sous-marines de l'homme.
Je dis cent cinquante mtres, bien qu'aucun instrument ne me permt
d'valuer cette distance. Mais je savais que, mme dans les mers les plus
limpides, les rayons solaires ne pouvaient pntrer plus avant. Or, prcis-
ment, l'obscurit devint profonde. Aucun objet n'tait visible dix pas.
Je marchais donc en ttonnant, quand je vis briller subitement une lu-
mire blanche assez vive Le capitaine Ncmo venait de mettre son appareil
lectrique en activit. Son compagnon l'imita. Conseil et moi nous suivmes
leur exemple. J'tablis, en tournant une vis, la communication entre la bo-
17
130
VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
bine et le serpentin de verre, et la mer, claire par nos quatre lanternes,
s'illumina
dans un rayon de vingt-cinq mtres.
Le capitaine
Nemo continua de s'enfoncer dans les obscures profondeurs
de la fort dont les
arbrisseaux se rarfiaient de plus en plus. J'observai que
la vie vgtale
disparaissait
plus vite que la vie animale. Les plantes pla-
giennes
abandonnaient dj le sol devenu aride, qu'un nombre pro-
digieux d'animaux,
zoophytes,
articuls, mollusques et poissons
y
pullu-
laient encore.
Tout en marchant, je pensais que la lumire de nos appareils Ruhmkorff
devait
ncessairement attirer quelques habitants de ces sombres couches.
Mais s'ils nous approchrent, ils se tinrent du moins une distance regret-
table pour des chasseurs. Plusieurs fois, je vis le capitaine Nemo s'arrter
et mettre son fusil en joue; puis, aprs quelques instants d'observation, il
se relevait et reprenait sa marche.
Enfin, vers quatre heures environ, cette merveilleuse excursion s'acheva.
Un mur de rochers superbes et d'une masse imposante se dressa devant
nous,
entassement de blocs gigantesques, norme falaise de granit, creuse
de grottes obscures, mais qui ne prsentait aucune rampe praticable.
C'taient les accores de l'le Crespo. C'tait la terre.
Le capitaine Nemo s'arrta soudain. Un geste de lui nous fit faire halte,
et si dsireux que je fusse de franchir cette muraille, je dus m'arrter. Ici
finissaient les domaines du capitaine Nemo. Il ne voulait pas les dpasser.
Au del, c'tait cette portion du globe qu'il ne devait plus fouler du
pied.
Le retour commena. Le capitaine Nemo avait repris la tte de sa pe-
tite troupe, se dirigeant toujours sans hsiter. Je crus voir que nous ne
suivions pas le mme chemin pour revenir au Nantilus. Cette nouvelle
route, trs-raide, et par consquent trs-pnible, nous rapprocha rapide-
ment de la surface de la mer. Cependant, ce retour dans les couches su-
prieures ne fut pas tellement subit que la dcompression se fit trop rapi-
dement, ce qui aurait pu amener dans notre organisme des dsordres
graves, et dterminer ces lsions internes si fatales aux plongeurs. Trs-
promptement, la lumire reparut et grandit, et, le soleil tant dj bas sur
l'horizon, la rfraction borda de nouveau les divers objets d'un anneau
spectral.
A dix mtres de profondeur, nous marchions au milieu d'un essaim de
petits poissons de toute espce, plus nombreux que les oiseaux dans l'air,
plus agiles aussi, mais aucun gibier aquatique, digne d'un coup de fusil,
ne s'tait encore offert nos regards.
En ce moment, je vis larme du capitaine, vivement paule, suivre
UNE FOUET SOUS-MARINE.
131
entre les buissons un objet mobile. Le coup partit, j'entendis un faible sif-
flement, et un animal retomba foudroy quelques pas.
C'tait une magnifique loutre de mer, une enhydre, le seul quadrupde
qui soit exclusivement marin. Cette loutre , longue d'un mtre
cin-
quante centimtres, devait avoir un trs-grand prix. Sa peau, d'un brun
marron en dessus, et argente en dessous, faisait une de ces admirables
fourrures si recherches sur les marchs russes et chinois
;
la finesse et le
lustre de son poil lui assuraient une valeur minimum de deux mille francs.
J'admirai fort ce curieux mammifre la tte arrondie et orne d'oreilles
courtes, aux yeux ronds, aux moustaches blanches et semblables celles
du chat, aux pieds palms et unguiculs, la queue touffue. Ce prcieux
carnassier, chass et traqu par les pcheurs, devient extrmement rare,
et il s'est principalement rfugi dans les portions borales du Pacifique,
o vraisemblablement son espce ne tardera pas s'teindre.
Le compagnon du capitaine Nemo vint prendre la bte, la chargea sur
son paule, et l'on se remit en route.
Pendant une heure, une plaine de sable se droula devant nos pas.
Elle remontait souvent moins de deux mtres de la surface des eaux. Je
voyais alors notre image, nettement reflte, se dessiner en sens inverse,
et, au-dessus de nous, apparaissait une troupe identique, reproduisant
nos mouvements et nos gestes, de tout point semblable, en un mot, cela
prs qu'elle marchait la tte en bas et les pieds en l'air.
Autre effet noter. C'tait le passage de nuages pais qui se formaient
et s'vanouissaient rapidement; mais en rflchissant, je compris que ces
prtendus nuages n'taient dus qu' l'paisseur variable des longues
lames de fond, et j'apercevais mme les moutons cumeux que leur
crte brise rr.Liltioliait sur les eaux. Il n'tait pas jusqu' l'ombre des
grands oiseaux qui passaient sur nos ttes, dont je ne surprisse le rapide
effleurement la surface de la mer.
En cette occasion, je fus tmoin de l'un des plusbftaiix coups de fusil
qui ait jamais fait tressaillir les fibres d'un chasseur. Un grand oiseau,
large envergure, trs-nettement visible, s'approchait en planant. Le com-
pagnon du capitaine Nemo le mit en joue et le tira, lorsqu'il fut quel-
ques mtres seulement au-dessus des flots. L'animal tomba foudroy, et sa
chute l'entrana jusqu' la porte de l adroit chasseur qui s'en empara.
C'tait un albatros de la plus belle espce, admirable spcimen des oiseaux
plagiens.
Notre marche n'avait pas t interrompue par cet incident. Pendant
deux heures, nous suivmes tantt des plaines sableuses, tantt des prai-
ries de varechs, fort pnibles traverser. Franchement, je n'en pouvais
132
VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
plus, quand j'aperus une vague lueur qui rompait,
un demi-mille,
l'obscurit des eaux. C'tait le fanal
xiNautilus. Avant vingt minutes,
nous devions tre bord, et l, je respirerais l'aise, car il me sem-
blait que mon rservoir ne fournissait plus qu'un air trs-pauvre en
oxygne.
Mais je comptais sans une rencontre qui retarda quelque peu
notre arrive.
J'tais rest d'une vingtaine de pas en arrire, lorsque je vis le capi-
taine Nemo revenir brusquement vers moi. De sa main vigoureuse, il me
courba terre, tandis que son compagnon en faisait autant de Conseil.
Tout d'abord, je ne sus trop que penser de cette brusque attaque, mais
je me rassurai en observant que le capitaine se couchait prs de moi et
demeurait immobile.
J'tais donc tendu sur le sol, et prcisment l'abri d'un buisson de
varechs, quand, relevant la tte, j'aperus d'normes masses passer
bruyamment en jetant des lueurs phosphorescentes.
Mon sang se glaa dans mes veines ! J'avais reconnu les formidables squa-
les qui nous menaaient. C'tait un couple de tintoras, requins terribles,
la queue norme, au regard terne et vitreux, qui distillent une matire
phosphorescente par des trous percs autour de leur museau. Monstrueuses
mouches feu, qui broient un homme tout entier dans leurs mchoires
de fer ! Je ne sais si Conseil s'occupait les classer, mais pour mon compte,
j'observais leur ventre argent , leur gueule formidable, hrisse de
dents, un point de vue peu scientifique, et plutt en victime qu'en natu-
raliste.
Trs-heureusement, ces voraces animaux
y
voient mal. Ils passrent
sans nous apercevoir, nous effleurant de leurs nageoires bruntres, et no\is
chappmes, comme par miracle, ce danger plus grand, coup sr,
que la rencontre d'un tigre en pleine fort.
Une demi-heure aprs, guids par la trane lectrique, nous atteignions
le Naiitiliis. La porte extrieure tait reste ouverte, et le capitaine Nemo
la referma, ds que nous fmes rentrs dans la premire cellule. Pui'j, il
pressa un bouton. J'entendis manuvrer les pompes au-dedans du na-
vire, je sentis l'eau baisser autour de moi, et, en quelques instants, la cel-
lule fut entirement vide. La porte intrieure s'ouvrit alors, -t i.ous pas-
smes dans le vestiaire.
L, nos habits de scaphandre furent retirs, non sans peine, et, trs-
harass, tombant d'inanition et de sommeil, je regagnai ma chambre, tout
merveill de cette surprenante
excursion au fond des mers.
QUATRE MILLE LIEUES SOUS LE PACIFIQUE. 133
CHAPITRE XVIU
QUATRE MILLE LIEUES SOUS LE PACIFIQUE,
Le lendemain matin, 18 novembre, ftais
parfaitement remis de mes
fatigues de la veille, et je montai sur la plate-forme, au moment o le se-
cond du Nautilus prononait sa phrase quotidienne. Il me vint alors
l'esprit qu'elle se rapportait l'tat de la mer, ou plutt qu'elle signifiait :
Nous n'avons rien en vue.
Et en effet, VOcan tait dsert. Pas une voile 1 horizon. Les hauteurs
de rile Crespo avaient disparu pendant la nuit. La mer, absorbant les cou-
leurs du prisme, l'exception des rayons bleus, rflchissait ceux-ci dans
toutes les directions et revtait une admirable teinte d'indigo. Une moire,
larges raies, se dessinait rgulirement sur les flots onduleux.
J'admirais ce magnifique aspect de TOcan, quand le capitaine Nemo
apparut. Il ne sembla pas s'apercevoir de ma prsence, et commena
une srie d'observations astronomiques. Puis, son opration termine, il
alla s'accouder sur la cage du fanal, et ses regards se perdirent la surface
de l'Ocan.
Cependant, une vingtaine de matelots du Nautilus^ tous gens vigoureux
et bien constitus, taient monts sur la plate-forme. Ils venaient retirer
les filets qui avaient t mis la trane pendant la nuit. Ces marins appar-
tenaient videmment des nations diffrentes, bien que le type europen
ft indiqu chez tous. Je reconnus, ne pas me tromper, des Irlandais, des
Franais, quelques Slaves, un Grec ou un Candiote. Du reste, ces hommes
taient sobres de paroles, et n'employaient entre eux que ce bizarre idiome
dont je ne pouvais pas mme souponner l'origine. Aussi, je dus renoncer
les interroger.
Les filets furent hals bord. C'taient des espces de chaluts, sembla-
bles ceux des ctes normandes, vastes poches qu'une vergue flottante et
une chane transfile dans les mailles infrieures tiennent entr ouvertes.
Ces poches, ainsi tranes sur leurs gantiers de fer, balayaient le fond
de rOcan et ramassaient tous ses produits sur leur passage. Ce jour-l,
ils ramenrent de curieux chantillons de ces parages poissonneux, des lo-
phies, auxquels leurs mouvements comiques ont valu le qualificatif d'his-
trions, des commersons noirs, munis de leurs antennes, des batistes ondu-
134
VmaT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
ls, entours de bandelettes rouges, des ttrodons-croissants, dont le venin
est
extrmement subtile, quelques lamproies olivtres, des macrorhin-
ques, couverts d'cailies argentes, des trichiures, dont la puissance lec-
trique est gale celle du gymnote et de la torpille, des notoptres cail-
leux, l)andes brunes et transversales, des gades verdtres, plusieurs
varits de gobies, etc., enfin, quelques poissons de proportions plus vas-,
tes, un caranx tte prominente, long d'un mtre, plusieurs beaux scom_
bres bonites, chamarrs de couleurs bleues et argentes, et trois magnifi-
ques thons que la rapidit de leur marche n'avait pu sauver du chalut.
J'estimai que ce coup de filet rapportait plus de mille livres de pois-
sons. C'tait une belle pche, mais non surprenante. En effet, ces filets res-
tent la trane pendant plusieurs heures et enserrent dans leur prison de
fil tout un monde aquatique. Nous ne devions donc pas manquer de vivres
d'une excellente qualit, que la rapidit du NautiLus et lattraction de sa
lumire lectrique pouvaient renouveler sans cesse.
Ces divers produits de la mer furent immdiatement affals par le pan-
neau vers les cambuses, destins, les uns tre mangs irais, les autres
tre conservs.
La pche finie, la provision d'air renouvele, je pensais que le Nautilus
allait reprendre son excursion sous-marine, et je me prparais rega-
gner ma chambre, quand, se tournant vers moi, le capitaine INemo me
dit sans autre prambule :
Voyez cet ocan, monsieur le professeur, n'est-il pas dou d'une vie
relle ? N'a-t-il pas ses colres et ses tendresses ? Hier, il s'est en-
dormi comme nous, et le voil qui se rveille aprs une nuit paisible !
Ni bcnjcur, ni bonsoir! N'et-or. pas dit que cet trange personnage
continuait avec moi une conversation dj commence?
Regardez, reprit-il, il s'veille sous les caresses du soleil ! Il va revivre
de son existence diurne! C'est une intressante tude que de suivre le jeu
de son organisme. Il possde un pouls, des artres, il a ses spasmes, et je
donne raison ce savant Maury, qui a dcouvert en lui une circulation aussi
relle que la circulation sanguine chez les animaux,
Il est certain que le capitaine Nemo n'attendait de moi aucune rponse,
et il me parut inutile de lui prodiguer les videmment, les A coup
sr, et les Vous avez raison. Il se parlait plutt lui-mme
,
prenant
de longs temps entre chaque phrase. C'tait une mditation voix haute.
(( Oui, dit-il, l'Ocan possde une circulation vritable, et, pour la pro-
voquer, il a suffi au Crateur de toutes choses de multiplier en lui le calo-
rique, le sel et les animalcules. Le calorique, en edet, cre des densits
diffrentes, qui amnent les courants et les contre-courants. L'vaporation,
QUATRE MILLE LIEUES SOUS LE PACIFIQUE. 135
nulle aux rgions hyperborennes, trs-active dans les zones quatoriales,
constitue un change permanent des eaux tropicales et des eaux polaires.
En outre, j'ai surpris ces courants de haut en bas et de bas en haut, qui
forment la vraie respiration de l'Ocan. J'ai vu la molcule d'eau de mer,
chaufTe la surface, redescendre vers les profondeurs, atteindre sor.
maximum de densit deux degrs au-dessous de zro, puis se refroidis-
sant encore, devenir plus lgre et remonter. Vous verrez, aux ples, les
consquences de ce phnomne, et vous comprendrez pourquoi, par cette
loi de la prvoyante nature, la conglation ne peut jamais se produire qu'
la surface des eaux! w
Pendant que le capitaine Nemo achevait sa phrase, je me disais : Le ple !
Est-ce que cet audacieux personnage prtend nous conduire jusque l !

Cependant, le capitaine s'tait t, et regardait cet lment si complte-
ment, si incessamment tudi par lui. Puis reprenant :

Les sels, dit -il, sont en quantit considrable dans la mer, monsieur
le professeur, et si vous enleviez tous ceux qu'elle contient en dissolution,
vous en feriez une masse de quatre millions et demi de lieues cubes, qui,
tale sur le globe, formerait une couche de plus de dix mtres de hauteur-
Et ne croyez pas que la prsence de ces sels ne soit due qu'uncaprice de la
nature. Non. Ils rendent les eaux marines moins vaporables, et empchent
les vents de leur enlever une trop grande quantit de vapeurs, qui, en se
rsolvant, submergeraient les zones tempres. Rle immense, rle de
pondrateur dans l'conomie gnrale du globe !
Le capitaine Nemo s'arrta, se leva mme, fit quelques pas sur la plate-
forme, et revint vers moi :
Quant aux infusoires, reprit-il, quant ces milliards d'animalcules,
qui existent par millions dans une gouttelette, et dont il faut huit cent
mille pour peser un milligramme, leur rle n'est pas moins important. Ils
absorbent les sels marins, ils s'assimilent les lments solides de l'eau, et,
vritables faiseurs de continents calcaires, ils fabriquent des coraux et des
madrpores! Et alors la goutte d'eau, prive de son aliment minral, s'al-
lge, remonte In' surface,
y
absorlje les sels abandonns par l'vapora-
tion, s'alourdit, redescend, et rapporte aux animalcules de nouveaux l-
ments absorber. De la, un double courant ascendant et descendant, et
toujours le mouvement, toujours la vie ! La vie, plus intense que sur les
continents, plus exubrante, plus infinie, s'panouissant dans toutes les
parties de cet ocan, lment de mort pour l'homme, a-t-on dit, lment
le vie [our des myriades d'animaux,

et pour moi!
Quand le capitaine Nemo parlait ainsi, il se transfigurait et provoquait
en moi une extraordinaire motion.
136 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
Un grand oiseau s'approchait en planant. (Page 131.)
Aussi, ajouta-f-l, l est la vraie existence! Et je concevrais la fondation
de villes nautiques, d'agglomrations de maisons sous-marines, qui, comme
le Nautihis, reviendraient respirer chaque matin la surface des mers,
villes libres, s'il en tut, cits indpendantes! Et encore, qui sait si
quelque despote...
Le capitaine Nemo acheva sa phrase par un geste violent. Puis, s'adres-
sant directement moi, comme pour chasser une pense funeste :
Monsieur Aronnax, me demanda-t-il, savez-vous quelle est la pro-
fondeur de l'Ocan?

Je sais, du moins, capitaine, ce que les principaux sondages nous


ont appris.
QUATRE MILLE LIEUES SOUS LE PACIFIQUE.
137
On pouvait compter ces calmars par millions. (Page 139.)

Pourriez-vous me les citer, afin que je les contrle au besoin?


En voici quelques-uns, rpondis-je, qui me reviennent la mmoire
Si je ne me trompe, on a trouv une profondeur moyenne de huit mille
deux cents mtres dans l'Atlantique nord, et de deux mille cinq cents
mtres dans la Mditerrane. Les plus remarquables
sondes ont t faites
dans l'Atlantique sud, prs du trente-cinquime
degr, et elles ont donn
douze mille mtres, quatorze mille quatre-vingt onze mtres, et quinze
mille cent quarante-neuf mtres. En somme, on estime que si le fond de
la mer tait nivel, sa profondeur moyenne serait de sept kilomtres
environ.
Bien, monsieur le professeur, rpondit le capitaine Nemo, nous vous
18
138
VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
montrerons mieux que cela, je Tespre. Quant la profondeurmoyenne
de cette partie du Pacifique, je vous apprendrai qu'elle est seulement de
quatre mille mtres.
Ceci dit, le capitaine Nemo se dirigea vers le panneau et disparut par
/chelle. Je le suivis, et je regagnai le grand salon. L'hlice se mit aus-
sitt en mouvement, et le loch accusa une vitesse de vingt milles l'heure.
Pendant les jours, pendant les semaines qui s'coulrent, le capitaine
Nemo fut trs-sobre de visites. Je ne le vis qu' de rares intervalles. Son
second faisait rgulirement le point que je trouvais report sur la
carte, de telle sorte que je pouvais relever exactement la route du
Nantilus.
Conseil et Land passaient de longues heures avec moi. Conseil avait ra-
cont son ami les merveilles de notre promenade, et le Canadien regret-
tait de ne nous avoir point accompagns. Mais j'esprais que l'occasion se
reprsenterait de visiter les forts ocaniennes.
Presque chaque jour, pendant quelques heures, les panneaux du salon
s'ouvraient, et nos yeux ne se fatiguaient pas de pntrer les mystres du
monde sous-marin
.
La direction gnrale du Nautilus tait sud-est, et il se maintenait entre
cent mtres et cent cinquante mtres de profondeur. Un jour, cependant,
par je ne sais quel caprice, entran diagonalement au moyen de ses plans
inclins, il atteignit les couches d'eau situes par deux mille mtres. Le
thermomtre indiquait une temprature de 4,25 centigrades, temprature
qui, sous cette profondeur, parait tre commune toutes les latitudes.
Le 26 novembre, trois heures du matin, le Nautilus franchit le tropi-
que du Cancer par
172
de longitude. Le 27, il passa en vue des
Sandwich, oi^i l'illustre Cook trouva la mort, le 14 fvrier 1779. Nous
avions alors fait quatre mille huit cent soixante lieues depuis notre point
de dpart. Le matin, lorsque j'arrivai sur la plate-forme, j'aperus, deux
milles sous le vent, Haoua, la plus considrable des sept lies qui forment
cet archipel. Je distinguai nettement sa lisire cultive, les diverses chanes
de montagnes qui courent paralllement la cte, et ses volcans que
domine le Mounn-Rea, lev de cinq mille mtres au-dessus du niveau
de la mer. Entre autres chantillons de ces parages, les filets rapportrent
des fiabellaires pavones, polypes comprims de forme gracieuse, et qui
sont particuliers cette partie de l'Ocan.
La direction du Nautilus se maintint au sud-est. Il coupa l'Equateur,
Je l"" dcembre, par
142
de longitude, et le 4 du mme mois, aprs une
rapide traverse que ne signala aucun incident, noup emes connaissance
du groupe des Marquises, J'aperus trois milles, par
8
57' de latitude
QUATRE MILLE LIEUES SOUS LE
PACIFTOUE.
139
sud et
139" 32'
de longitude ouest, la pointe Martin de Nouka-IIiva,
la
principale de ce groupe qui appartient la France. Je vis
seulement
les
montagnes boises qui se dessinaient Thorizon, car le capitaine
Nemo
n'aimait pas rallier les terres. L, les filets rapportrent de beaux spci-
mens de poissons, des choryphnes aux nageoires azures et la queue
d'or, dont la chair est sans rivale au monde, des hologymnoses peu prs
dpourvus d'caills, mais d'un got exquis, des ostorhinques mchoire
osseuse, des thasards jauntres qui valaient la bonite, tous poissons di-
gnes d'tre classs l'office du bord.
Aprs avoir quitt ces lies charmantes protges par. le pavillon fran-
ais, du 4 au 11 dcembre, le Nmdihis parcourut environ deux mille
milles. Cette navigation fut marque par la rencontre d'une immense
troupe de calmars, curieux mollusques, trs-voisins de la seiche. Les
pcheurs franais les dsignent sous le nom d'encornets, et ils appartien-
nent la classe des cphalopodes et la famille des dibranchiaux, qui
comprend avec eux les seiches et les argonautes. Ces animaux furent par-
ticulirement tudis par les naturalistes de l'antiquit, et ils fournissaient
de nombreuses mtaphores aux orateurs de l'Agora, en mme temps qu'un
plat excellent la table des riches citoyens, s'il faut en croire Athne,
mdecin grec, qui vivait avant GalHen.
Ce fut pendant la nuit du 9 au 10 dcembre, que le Nantihis rencontra
cette arme de mollusques qui sont particulirement nocturnes. On pou-
vait les compter par millions. Ils migraient des zones tempres vers les
zones plus chaudes, en suivant l'itinraire des harengs et des sardines.
Nous les regardions travers les paisses vitres de cristal, nageant
reculons avec une extrme rapidit, se mouvant au moyen de leur tube
locomoteur, poursuivant les poissons et les mollusques
,
mangeant les
petits, mangs des gros, et agitant dans une confusion indescriptible les
dix pieds que la nature leur a implants sur la tte, comme une cheve-
lure de serpents pneumatiques. Le Nautilus, malgr sa vitesse, navigua
pendant plusieurs heures au mheu de cette troupe d'animaux, et ses
filets en ramenrent une innombrable quantit, o je reconnus les neuf
espces que d'Orbigny a classes pour l'Ocan Pacifique.
On le voit, pendant cette traverse, la mer prodiguait incessamment ses
plus merveilleux spectacles. Elle les variait l'infini. Elle changeait son
dcor et sa mise en scne pour le plaisir de nos yeux, et nous tions
appels non-seulement contempler les uvres du Crateur au milieu de
l'lment liquide, mais encore pntrer les plus redoutables mystres
de l'Ocan.
Pendant la journe du 11 dcembre, j'tais occup lire dans le grand
140
VliNGT
MILLE
LIEL'ES SOUS LES MERS.
salon. Ned Land et Conseil
observaient les eaux lumineuses par les pan-
neaux
entr'ouverts. Le Nautihis tait immobile. Ses rservoirs remplis, il
se tenait une
profondeur de mille mtres, rgion peu habite des Ocans,
dans laquelle les gros poissons faisaient seuls de rares apparitions.
Je lisais en ce moment un livre charmant de Jean Mac, les Serviteurs
de l'estomac ,
et j'en savourais les leons
ingnieuses, lorsque Conseil
interrompit ma lecture.
Monsieur veut-il venir un mstant? me dit-il d une voix singulire.
Qu'y
a-t-il donc. Conseil?
Que monsieur regarde.
Je me levai, j'allai m'accouder devant la vitre, et je regardai.
En pleine lumire lectrique, une norme masse noirtre, immobile, se
tenait
suspendue au milieu des eaux. Je l'observai attentivement, cher-
chant reconnatre la nature de ce gigantesque ctac. Mais une pense
traversa
subitement mon esprit.
Un navire! m'criai-je.
Oui, rpondit le Canadien, un btiment dsempar qui a coul pic!
Ned Land ne se trompait pas. Nous tions en prsence d'un navire
,
dont les haubans coups pendaient encore leurs cadnes. Sa coque pa-
raissait tre en bon tat, et son naufrage datait au plus de quelques
heures. Trois tronons de mts, rass deux pieds au-dessus du pont,
indiquaient que ce navire engag avait d sacrifier sa mture. Mais,
couch sur le flanc, il s'tait rempli, et il donnait encore la bande b-
bord. Triste spectacle que celui de cette carcasse perdue sous les flots,
mais plus triste encore la vue de son pont oi quelques cadavres, amarrs
par descordes, gisaient encore ! J'en comptai quatre,

quatre hommes, dont


l'un se tenait debout , au gouvernail,

pusune femme, demi-sortie par


la claire-voie de la dunette, et tenant un enfant dans ses bras Cette
femme tait jeune. Je pus reconnatre, vivement clairs par les feux du
NaUilus, ses traits que l'eau n'avait pas encore dcomposs. Dans un
suprme effort, elle avait lev au-dessus de sa tte son enfant, pau-
vre petit tre dont les bras enlaaient le cou de sa mre ! L'attitude
des quatre marins me parut effrayante, tordus qu'ils taient dans des
mouvements convulsifs, et faisant un dernier effort pour s'arracher des
cordes qui les liaient au navire. Seul, plus calme, la face nette et grave,
ses cheveux grisonnants colls son front, la main crispe la roue du
gouvernail, le timonier semblait encore conduire son trois-mts naufrag
travers les profondeurs de TOcanl
Quelle scne ! Nous tions muets, le cur palpitant, devant ce naufrage
pris sur le fait,
et, pour ainsi dire, photographi sa dernire minute ! Et
VANIKORO. 141
je voyais dj s'avancer,
l'il en feu, d'normes
squales, attirs par cet
appt de chair humaine !
Cependant le Nautilus^ voluant, tourna autour du navire submerg,
et, un instant, je pus lire sur son tableau d'arrire ;
Flonda, Simderland,
CHAPITRE XIX
VANIKORO.
Ce terrible spectacle inaugurait la srie des catastrophes maritimes, que
le Naidlus devait rencontrer sur sa route. Depuis qu'il suivait des mers
plus frquentes, nous apercevions souvent de coques naufrages qui
ache /aient de pourrir entre deux eaux, et, plus profondment, des ca-
nons, des boulets, des ancres, des chanes, et mille autres objets de fer,
que la rouille dvorait.
Cependant, toujours entrans par ce Nantilus,
o nous vivions comme
isols, le 11 dcembre, nous emes connaissance de larchipel des Pomotou,
ancien groupe dangereux de Bougainville, qui s'tend sur un espace de
cinq cents lieues del'est-sud-est l'ouest-nord-ouest, entre 1330 etS^oO
de latitude sud, et
120" 30'
et ISl"* 30 de longitude ouest, depuis l'le Du-
cie jusqu l'le Lazareff. Cet archipel couvre une superficie de trois cent
soixante-dix lieues carres, et il est form d'une soixantaine de groupes d'les,
parmi lesquels on remarque le groupe Gambier, auquel la France a impos
son protectorat. Ces les sont corcvllignes. Un soulvement lent
,
mais
continu, provoqu par le travail des polypes, les reliera un jour entre
elles. Puis, cette nouvelle le se soudera plus tard aux archipels voisins, et
un cinquime continent s'tendra depuis la Nouvelle-Zlande et la Nou-
velle-Caldonie jusqu'aux Marquises.
Le jour o je dveloppai cette thorie devant le capitaine Nemo, il me
rpondit iroidement :
Ce ne sont pas de nouveaux continents qu'il faut la terre, mais de
nouveaux hommes!
Les hasards de sa navigatioji avaient prcisment conduit le Nautilus
ver^ nie Clermont-Tonnerre, l'une des plus curieuses du groupe, qui fut
dcouvert en
1822, par le capitaine Bell, de la Minerve, Je pus alors tu-
dier ce systme madrporique auquel sont dues les les de cet Ocan.
142
VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
Les madrpores, qu'il faut se garder de confondre avec les coraux,
ont un tissu revtu d'un encrotement calcaire, et les modifications de
sa structure ont amen M. Milne-Edwards, mon illustre matre, les
classer en cinq sections. Les petits animalcules qui scrtent ce polypier
vivent par milliards au fond de leurs cellules. Ce sont leurs dpts calcaires
qui devie-nnent rochers, rcifs, ilts, iles. Ici, ils forment un anneau
circulaire, entourant un lagon ou petit lac intrieur, que des brches met-
tent en communication avec la mer. L, ils figurent des barrires de rcifs
semblables celles qui existent sur les cles de la Nouvelle-Caldonie et
de diverses iles des Pomotou. En d'autres endroits, comme la Runion
et Maurice, ils lvent des rcifs frangs, hautes murailles droites, prs
desquelles les profondeurs de l'Ocan sont considrables.
En prolongeant quelques encablures seulement les accores de Tile
Clermont-Tonnerre,
j'admirai l'ouvrage gigantesque, accompli par ces
travailleurs microscopiques. Ces murailles taient spcialement Toeuviedes
madri;oraiies
dsigns par les noms de millepores, de pontes, d'astres et
de
mandrines. Ces polypes se dveloppent particulirement dans les cou-
ches agites de la surface de la mer, et par consquent, c'est par leur partie
suprieure qu'ils commencent ces substructions ,
lesquelles s'enfoncent
peu peu avec les dbris de scrtions qui les supportent. Telle est, du
moins, la thorie de M. Darwin, qui explique ainsi la formation des atolls,
thorie suprieure, selon moi, celle qui donne pour base aux travaux
madrporiques des sommets de montagnes ou de volcans, immergs
quelques pieds au-dessous du niveau de la mer.
Je pus observer de trs-prs ces curieuses murailles, car, leur aplomb,
la sonde accusait plus de trois cents mtres de profondeu-r, et nos nappes
lectriques faisaient linceler ce brillant calcaire.
Rpondant une question que me posa Conseil, sur la dure d'accrois-
sement de ces barrires colossales, je l'tonnai beaucoup en lui disant que
les savants portaient cet accroissement un huitime de pouce par sicle.
Donc, pour lever ces murailles, me dit-il, il a fallu?...

Cent quatre-vingt-douze mille ans, mon brave Conseil, ce qui allonge


singulirement les jours bibliques. D'ailleurs, la formation de la houille,
c est--dire la minralisation des forts enlises par les dluges, a exig
un temps beaucoup plus considrable. Mais j'ajouterai que les jours de la
Bible ne sont que des poques et non l'intervalle qui s'coule entre deux
levers de soleil, car, d'aprs la Bible elle-mme, le soleil ne date pas du
premier ^our de la cration. )>
Lorsque le Naiitilus revint la surface de l'Ocan, je pus embrasser
dans
tout son dveloppement cette le de Clermont-Tonnerre, basse et boise. Ses
VANIKORO.
143
roches madrporiques furent videmment fertilises par les trombes
et les
temptes. Unjour, quelque graine, enleve par l'ouragan aux terres voisines,
tomba sur les couches calcaires, m.les des dtritus dcomposs
de pois-
sons et de plantes marines qui formrent l'humus vgtal. Une noix de
coco, pousse par les lames, arriva sur cette cte nouvelle. Le germe prit
racine. L'arbre, grandissant, arrta la vapeur d'eau. Le ruisseau naquit. La
vgtation gagna peu peu. Quelques animalcules, des vers, des insectes,
abordrent sur des troncs arrachs aux les du vent. Les tortues vinrent
pondre leurs ufs. Les oiseaux nichrent dans les jeunes arbres. De cett
laon, la vie animale se dveloppa, et, attir par la verdure et la fertilit,
l'homme apparut. Ainsi se formrent ces lies, uvres immenses d'animaux
microscopiques.
Vers le soir, Clermont-Tonnerre se fondit dans l'loignement, et la route
du Nautilus se modifia d'une manire sensible. Aprs avoir touch le
tropique du Capricorne par le cent trente- cinquime degr de longitude, il
se dirigea vers l'ouest-nord-ouest, remontant toute la zone intertropicale.
Quoique le soleil de Tt ft prodigue de ses rayons, nous ne souffrions
aucunement de la chaleur, car trente ou quarante mtres au-dessous de
l'eau, la temprature ne s'levait pas au-dessus de dix douze degrs.
Le IS dcembre, nous laissions dans l'est le sduisant archipel de la
Socit, et la gracieuse Tati, la reine du Pacifique. J'aperus le matin,
quelques milles sous le vent, les sommets levs de cette le. Ses eaux
fournirent aux tables du bord d'excellents poissons, des maquereaux, des
bonites, des alliicores, et des varits d'un serpent de mer nomm mu-
nrophis.
Le Nautilus avait franchi huit mille cent milles. Neuf mille sept cent
vingt milles taient relevs au loch, lorsqu'il passa entre l'archipel de
Tonga-Tabou, o prirent les quipages de VArgo^ du Port-au-Prince et
(\\\. Duke-of-Portland^ et l'archipel des Navigateurs, o fut tu le capitaine
deLangle, l'ami de La Prouse. Puis, il eut connaissance de l'archipel Viti,
o les sauvages massacrrent les matelots de \U7n0n et le capitaine Bureau,
de Nantes, commandant VA imahle-Josphine.
Cet archipel qui se prolonge sur une tendue de cent lieues du nord au
sud, et sur quatre-vingt-dix lieues de l'est l'ouest, est compris entre
6"
et
2
de latitude sud, et
174 et
i79o
de longitude ouest. Il se compose d'un
certain nombre d'iles, d'ilts et d'cueils, parmi lesquels on remarque les
lies de Yiti-Levou, de Vanoua-Levou et de Kandubon.
Ce fut Tasman qui dcouvrit ce groupe en 1643, l'anne mme o Tori-
celli inventait le baromtre, et o Louis XIV montait sur le trne. Je laisse
penser lequel de ces faits fut le plus utile l'humanit. Vinrent ensuite
44
VINGT MILLE LlEUEb' SOUS LES MERS.
Nous tions en prsence d'un navire. (.Page 110.)
Cook en d7U, d'Entrecasteaux en 1793, et enfin Dumont-d'Urvill, en
1827t
dbrouilla tout le chaos gographique de cet archipel. Le Nautihis
s'approcha de la baie de Wailea , thtre des terribles aventures de ce
capitaine Dillon, qui, le premier, claira le mystre du naufrage de La
Prouse.
Cette baie, drague
plusieurs reprises, fournit
abondamment
des hu-
tres excellentes. Nous en mangemes immodrment,
aprs
les avou' ou-
vertes sur notre table mme, suivant le prcepte de Snque. Ces mollus-
ques appartenaient lespce connue sous le nom 'ostrea la?neilosa, qulest
trs-commune en Corse. Ce banc de \\'ailea devait tre considrable, et,
certainement, sans des causes multiples de destruction, ces
agglomrations
VANIKORO.
145
L'ile de Vanikoro. (Page 146.)
finiraient par combler les baies, puisque l'on compte jusqu' deux millions
d'ufs dans un seul individu.
Et si matre Ned Land n'eut pas se repentir de sa gloutonnerie en cette
circonstance, c'est que Thuitre est le seul mets qui ne provoque jamais d'in-
digestion. En
efet, il ne faut pas moins de seize douzaines de ces mollusques
acphales pour fournir les trois cent quinze grammes de substance azote,
ncessaires la nourriture quotidienne d'un seul homme.
Le 25 dcembre, le Nautilus naviguait au milieu de l'archipel des INou-
velles-Hbrides, que Ouiros dcouvrit en
1606,
que Bougainville explora
en
1768, et auquel Cook donna son nom actuel en 1773. Ce groupe se
compose principalement de neuf grandes les, et forme une bande de cent
19
146 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
vingt lieues du nord-nord-ouest au sud-sud-est, comprise entre loet
2
de latitude sud, et entre 1G4'* et
168"
de longitude. Nous passmes assez
prs de Tile d'Aurou, qui, au moment des observations de midi, m'an-
parut comme une masse de bois verts, domine par un pic d'une grande
hauteur.
Ce jour-l, c'tait Nol, et Ned Land me sembla regretter vivement la
clbration du Christmas ,
la vritable fte de la famille, dont les pro-
testants sont fanatiques.
Je n'avais pas aperu le capitaine Nemo depuis une huitaine de jours,
quand le 27,
au matin, il entra dans le grand salon, ayant toujours l'air
d'un homme qui vous a quitt depuis cinq minutes. J'tais occup recon-
natre sur le planisphre la route du Nauiiliis. Le capitaine s'approcha,
posa un doigt sur un point de la carte, et pronona ce seul mot :
Vanikoro.
Ce nom fut magique. C'tait le nom des lots sur lesquels vinrent se per-
dre les vaisseaux de La Prouse. Je me relevai subitement.
Le A^w;z7?/*nous porte Vanikoro? demandai-je.

Oui, monsieur le professeur, rpondit le capitaine.

Et je pourrai visiter ces les clbres o se brisrent la Boussole et


VAstrolabe?

Si cela vous plat, monsieur le professeur.

Quand serons-nous Vanikoro?

Nous
y
sommes, monsieur le professeur.
Suivi du capitaine Nemo, je montai sur la plate-forme, et de l, mes
regards parcoururent avidement l'horizon.
Dans le nord-est mergeaient deux les volcaniques d'ingale grandeur,
entoures d'un rcif de coraux qui mesurait quarante milles de ciecuit.
Nous tions en prsence de l'le de Vanikoro proprement dite, laquelle
Dumont d'Urville imposa le nom d'le de la Recherche, et prcisment
devant le petit havre de Vanou, situ par 1G
4'
de latitude sud, et 164
32'
de longitude est. Les terres semblaient recouvertes de verdure de-
puis la plage jusqu'aux sommets de l'mtrieur, que dominait le mont Ka-
pogo, haut de quatre cent soixante-seize toises.
Le JSaiitiliis^ aprs avoir franchi la ceinture extrieure de roches par
une troite passe, se trouva en-dedans des brisants, o la mer avait une
profondeur de trente quarante brasses. Sous le verdoyant ombrage
des paltuviers, j'aperus quelques sauvages qui montrrent une extrme
surprise notre approche. Dans ce long corps noirtre, s'avanant
fleur d'eau, ne voyaient-ils pas quelque ctac formidable dont ils devaient
se dfier ?
VANIKORO.
147
En ce moment, le capitaine Nemome demanda ce que je savais dii nau-
frage de La Prouse.
Ce que tout le monde en sait, capitaine, lui rpondis-je.

Et pourriez-vous m'apprendre ce que tout le monde en sait? me de-


manda-t-il d\m ton un peu ironique.

Trs-facilement.
Je lui racontai ce que les derniers travaux de Dumont-d'Urville avaient
fait connatre, travaux dont voici le rsum trs-succinct.
La Prouse et son second, le capitaine de Langle, furent envoys par
Louis XVT, en 178S, pour accomplir un voyage de circumnavigation.
Ils montaient les corvettes la Boussole et VAstrolabe^ qui ne reparurent plus.
En 1791, le gouvernement franais, justement inquiet du sort des deux
corvettes, arma deux grandes fltes, la Recherche et VEsprance, qui quit-
trent Brest, le 28 septembre, sous les ordres de Bruni d'Entrecasteaux.
Deux mois aprs, on apprenait par la dposition d'un certain Bowen, com-
mandant YAlbermaie, que des dbris de navires naufrags avaient t vus
sur les ctes de la Nouvelle-Gorgie. Mais d'Entrecasteaux, ignorant cette
communication,assez incertaine, d'ailleurs, se dirigea vers les iles de
l'Amiraut, dsignes dans un rapport du capitaine Hunter comme tant le
lieu du naufrage de La Prouse.
Ses recberches furent vaines. UEspra7ice et la Recherche passrent
mme devant Vanikoro sans s'y arrter., et, en somme, ce voyage fut trs-
malheureux, car il cota la vie d'Entrecasteaux, deux de ses seconds et
plusieurs marins de son quipage.
Ce fut un vieux routier du Pacifique, le capitaine Dillon, qui, le premier,
retrouva des traces indiscutables des naufrags. Le lo mai 1824, son na-
vire, le Saint-Patrick, passa prs de Tile de Tiivopia, l'une des Nouvelles-
Hbiides. L, un lascar, l'ayant accost dans une pirogue, lui vendit une
poigne d'pe en argent qui portait l'empreinte de caractres gr^avs au
burin. Ce lascar prtendait, en outre, que, six ans auparavant, pendant un
sjour , Vanikoro, il avait vu deux Europens qui appartenaient des
navires chous depuis de longues annes sur les rcifs de l'ile.
Dillon devina qu'il s'agissait des navires de La Prouse, dont la dispari-
tion avait mu le monde entier. Il voulut gagner Vanikoro, o, suivant le
lascar, se trouvaient de nombreux dbris du naufrage; mais les vents et
les courants l'en empchrent.
Dillon revint Calcutta. L, il sut intresser sa dcouverte la Socit
Asiatique et la Compagnie des Indes. Un navire, auquel on donna le nom
de la Recherche-, fut mis sa disposition, et il partit, le 23 janvier 1827,
accompagn d'un agent franais.
148
VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
La Recherche^ aprs avoir relch sur plusieurs points du Pacifique,
mouilla devant Vanikoro, le 7 juillet 1827, dans ce mme havre de Vanou,
o le Nautilus flottait en ce moment.
L, il recueillit de nombreux restes du naufrage, des ustensiles de fer,
des ancres, des estrcpes de poulies, des pierriers, un boulet de dix-huit,
des dbris d'instruments d'astronomie, un morceau de couronnement, et
une cloche en bronze portant cette inscription ; Bazin m'a
fait ,
mar-
que de la fonderie de l'Arsenal de Brest vers 178o. Le doute n'tait donc
plus possible.
Dillon, compltant ses renseignements, resta sur le lieu du sinistre jus-
qu'au mois d'octobre. Puis, il quitta Vanikoro, se dirigea vers la Nou-
velle-Zlande, mouilla Calcutta, le 7 avril 1828, et revint en France, o
il fut
trs-sympathiquement accueilli par Charles X.
Mais, ce moment, Dumont d'Urville, sans avoir eu connaissance des
travaux de Dillon, tait dj parti pour chercher ailleurs le thtre du nau-
frage. Et, en effet, on avait appris par les rapports d'un baleinier que des
mdailles et une croix de Saint-Louis se trouvaient entre les mains des sau-
vages de laLouisiade et de la Nouvelle-Caldonie.
Dumont d'Urville, commandant VAstrolabe, avait donc pris la mer, et,
deux mois aprs que Dillon venait de quitter 'Vanikoro, il mouillait devant
Hobart-Town. L, il avait connaissance des rsultats obtenus par Dillon,
et, de plus, il apprenait qu'un certain James Hobbs, second de V Uioi, de
Calcutta, ayant pris terre sur uneile situe par
8''18
de latitude sud et
156"
30'
de longitude est, avait remarqu des barres de fer et des toiles rouges
dont se servaient les naturels de ces parages.
Dumont d'Urville, assez perplexe, et ne sachant s il devait ajouter loi
ces rcits rapports par des journaux peu dignes de confiance, se dcida
cependant se lancer sur les traces de Dillon.
Le 10 fvrier 1828, V Astrolabe se prsenta devant Tikopia, prit pour
guide et interprte un dserteur fix sur cette le, fit route vers Vanikoro,
en eut connaissance le 12 fvrier, prolongea ses rcifs jusqu'au 14, et,
le 20 seulement, mouilla au-dedans de la barrire, dans le havre de
Vanou.
Le
23,
plusieurs des officiers firent le tour de l'le, et rapportrent
quelques dbris peu importants. Les naturels, adoptant un systme de
dngations et de faux-fuyants, refusaient de les mener sur le lieu du
sinistre. Cette conduite, trs-louche, laissa croire qu'ils avaient maltrait
les naufrags, et, en effet, ils semblaient craindre que Dumont d'Urville
ne ft venu venger La Prouse et ses infortuns compagnons.
Cependant, le
26, dcids par desprsents, et comprenant qu'ils n'avaient
VANIKORO.
149
craindre aucune reprsaille, ils conduisirent le second, M. Jacquinot, sur
le
thtre du naufrage.
L, par trois ou quatre brasses d'eau, entre les rcifs Pacou et Vanou,
gisaient des ancres, des canons, des saumons de fer et de plomb, empts
dans les concrtions calcaires. La chaloupe et la baleinire de {'Astrolabe
furent diriges vers cet endroit, et, non sans de longues fatigues, leurs
quipages parvinrent retirer une ancre pesant dix-huit cents livres, un
canon de huit en fonte, un saumon de plomb et deux pierriers de cuivre.
Dumont d'Urville, interrogeant les naturels, apprit aussi que La Prouse,
aprs avoir perdu ses deux navires sur les rcifs de l'le, avait construit un
btiment plus petit, pour aller se perdre une seconde fois... O ? On ne
savait.
L commandant de VAstrolabe \i alors lever, sous une touffe de man-
gliers, un cnotaphe la mmoire du clbre navigateur et de ses compa-
gnons. Ce fut une simple pyramide quadrangulaire, assise sur une base
de coraux, et dans laquelle n'entra aucune ferrure qui put tenter la cu-
pidit des naturels.
Puis, Dumont d Urville voulut partir; mais ses quipages taient mins
par les fivres de ces ctes malsaines, et, trs-malade lui-mme, il ne put
appareiller que le 17 mars.
Cependant, le gouvernement franais, craignant que Dumont d'Urville
ne ft pas au courant des travaux de Dillon, avait envoy Vanikoro la
corvette la Bayonnaise^ commande par Legoarant de Tromelin, qui tait
en station sur la cte ouest de l'Amrique. La Baij07inaise mouilla devant
Vanikoro, quelques mois aprs le dpart de VAstrolabe, ne trouva
aucun document nouveau, mais constata que les sauvages avaient respect
le mausole de La Prouse.
Telle est la substance du rcit que je fis au capitaine Nemo.
Ainsi, me dit-il, on ne sait encore o est all prir ce troisime navire
construit par les naufrags sur l'ile de Yanikoro
?

On ne sait.
Le capitaine Nemo ne rponditrien, et mefit signe de le suivre au grand
salon. Le A ?<;iY2/5 s'enfona de quelques mtres au-dessous des flots, et
les panneaux s'ouvrirent.
Je me prcipitai vers la vitre, et sous les emptements de coraux, revtus
de fongies, de syphonules, d'alcyons, de cariophylles, travers des my-
riades de.poissons charmants, des girelles, des glyphisidons, des pomph-
rides, des diacopes, des holocentres, je reconnus certains dbris que les
dragues n'avaient pu arracher, des triers de fer, des ancres, des canons,
des boulets, une garniture de cabestan, une trave, tous objets prove-
150
VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
nant des navires naufrags et maintenant tapisss de fleurs vivantes.
Et pendant que je regardais ces paves dsoles, le capitaine Nemo me
dit d'une voix grave

Le commandant La Prouse partit le 7 dcembre
178.-) avec ses navires
la Boussole et V Astrolabe. Il mouilla d'abord Boiany-Bay , visita
Trchipl des Amis, la Nouvelle-Caldonie, se dirigea vers Santa-Cruz et
relcha Namouka, l'une des les du groupe Hapa. Puis, ses navires arri-
vrent sur les rcifs inconnus de Vanikoro. La Boussole^ qui marchait en
avant, s'engagea sur la cte mridionale. \JAstrolabe vint son secours
et s'choua de mme. Le premier navire se dtruisit presque immdiate-
ment. Le second, engrav sous le vent, rsista quelques jours Les natu-
rels firent assez bon accueil aux naufrags. Ceux-ci s'installrent dans
l'le, et construisirent un btiment plus petit avec les dbris des deux
grands. Quelques matelots restrent volontairement Vanikoro. Les autres,
affaiblis, malades, partirent avec La Prouse. Ils se dirigrent vers les les
Salomon, et ils prirent, corps et biens, sur la cte occidentale de l'le prin-
cipale du groupe, entre les caps Dception et Satisfaction !

Et comment le savez-vous? m'criai-je.

Voici ce que j'ai trouv sur le lieu mme de ce dernier naufrage !


Le capitaine Nemo me montra une bote de fer-blanc, estampille aux
armes de France, et toute corrode par les eaux salines. Il l'ouvrit, et je
vis une liasse de papiers jaunis, mais encore lisibles.
C'taient les instructions mme du ministre de la marine au comman-
dant La Prouse, annotes en marge de la main de Louis XVI!
Ah! c'est une belle mort pour un marin! dit alors le capitaine Nemo.
C'est une tranquille tombe que cette tombe de corail, et fasse le ciel que,
mes compagnons et moi, nous n'en ayons jamais d'autre !
CHAPITRE
XX
LE DETROIT DE TORRS.
Pendant la nuit du 27 au 28 dcembre, le Naiitllus abandonna les pa-
rages de Vanikoro
avec une vitesse excessive. Sa direction tait sud-oust,
et, en trois jours, il franchit les sept cent cinquante lieues qui sparent le
groupe de La Prouse de la pointe sud-est de la Papouasie.
LE DTROIT DE TORRS. 151
Le
1"
janvier 1863, de grand matin, Conseil me rejoignit sur la plate-
forme.
Monsieur, me dit ce brave garon, monsieur me permettra-t-il de lui
souhaiter une bonne anne?

Comment donc, Conseil, mais exactement comme si j'tais Paris,


dans mon cabinet du Jardin des Plantes. J'accepte tes vux et je t'en re-
mercie. Seulement, je te demanderai ce que tu entends par une bonne
anne, dans les circonstances o nous nous trouvons. Est-ce Tanne qui
amnera la fin de notre emprisonnement, ou l'anne qui verra se continuer
cet trange voyage?
Ma foi, rpondit Conseil, je ne sais trop que dire monsieur. 11 est
certain que nous voyons de curieuses choses, et que, depuis deux mois, nous
n'avons pas eu le temps de nous ennuyer. La dernire merveille est tou-
jours la plus tonnante, et si cette progression se maintient, je ne sais pas
comment cela finira. M'est avis que nous ne retrouverons jamais une oc-
casion semblable.
Jamais, Conseil.
En outre, monsieur Nemo, qui justifie bien son nom latin, n'est pas
plus gnant que s'il n'existait pas.

Comme tu le dis, Conseil.


Je pense donc, n'en dplaise monsieur, qu'une bonne anne serait
une anne qui nous permettrait de tout voir...
De tout von', Conseil? Ce serait peut-tre long. Mais qu'en pense Ned
Land ?
Ned Land pense exactement le contraire de moi, rpondit Conseil.
C'est un esprit positif et un estomac imprieux. Regarder les poissons et
toujours en manger ne lui suffit pas. Le manque de vin, de pain, de viande,
cela ne convient gure un digne Saxon auquel les beefsteaks sont fami-
liers, et que le brandy ou le gin, pris dans une proportion modre, n'ef-
frayent gure!
Pour mon compte. Conseil, ce n'est point l ce qui me tourmente, et
je m'accommode trs-bien du rgime du bord.

Moi de mme, rpondit Conseil. Aussi je pense autant rester


que matre Land prendre la fuite. Donc, si l'anne qui commence
n'est pas bonne pour moi, elle le sera pour lui, et rciproquement. De
cette faon, il
y
aura toujours quelqu'un de satisfait. Enfin, pour con-
clure, je souhaite monsieur ce qui fera plaisir monsieur.
Merci, Conseil. Seulement je te demanderai de remettre plus tard
la question des trennes, et de les remplacer provisoirement par une bonne
poigne de main. Je n'ai que cela sur moi.
152
VINGT MILLE
LIEUES SOUS LES MERS.
Je vis une liasse de papiers jaunis. (Page 150.)
Monsieur n'a jamais t si gnreux,)) rpondit Conseil.
Et l-dessus, le brave garon s'en alla.
Le 2 janvier, nous avions fait onze mille trois cent quarante milles, soit
cinq mille deux cent cinquante lieues, depuis notre point de dpart dans
les mers du Japon. Devant l'peron du Nautilus s'tendaient les dange-
reux
parages de la mer de corail, sur la cte nord-est de TAustralie.
Notre
bateau
prolongeait une distance de quelques milles ce redoutable
banc sur lequel les navires de Cook faillirent se perdre, le 10 juin 1770.
Le btiment que montait Cook donna sur un roc, et s'il ne coula pas, ce
fut grce
cette circonstance
que le morceau de corail, dtach au choc,
resta engag dans la coque entrouverte
.
LE DTROIT DE TORRS.
153
Le NautiLus venait de tuuohcr. ,Page 15G.;
J'aurais vivement souhait de visiter ce rcif long de trois cent soixante
lieues, contre lequel la mer,
toujours houleuse, se brisait avec une intensit
lorniidable et comparable aux roulements du tonnerre. Mais en ce
moment, les plans inclins du Nmttilus nous entranaient une grande
profondeur, et je ne pus rien voir de ces
hautes murailles corallignes.
.le dus me contenter des divers chantillons de poissons rapports par
nos filets. Je remarquai, entre autres, des germons, espces de scom-
bres grands comme des thons, aux flancs bleutres, et rays de bandes
transversales qui disparaissent avec la vie de l'animal. Ces poissons
nous accompagnaient par troupes et fournirent notre table une chair
excessivement dlicate. On prit aussi un grand nombre de spares vertors,
20
151
VINGT MILLE
LIEUES SOUS LES MERS.
longs d'un demi-dcimtre,
ayant le got de la dorade, et des pyra-
pdes volants,
viatablee hirondelles
sous-marines, qui, par les nuits
obscures, rayent
alternativement les airs et les eaux de leurs lueurs phos-
phorescentes. Parmi les mollusques et les zoophytes, je trouvai dans les
mailles du chalut diverses espces d'alcyoniaires, des oursins, des mar-
teaux, des perons, des cadrans, des crites, des hyalles. La flore t^iit
reprsente par de belles algues flottantes, des laminaires et des macro-
cystes,
imprgnes
du mucilage qui transsudait travers leurs pores,
et parmi lesquelles je recueillis une admirable Nemastoma Geiiniarode,
qui fut classe parmi les curiosits naturelles du muse.
Deux jours aprs avoir travers la mer de Corail, le 4 janvier, nous
emes connaissance des ctes de la Papouasie. A cette occasion, le capi-
taine Nemo m'apprit que son intention tait de gagner TOcan Indien par
le dtroit de Torrs. Sa communication se borna l. Ned vit avec plaisir
que cette route le rapprochait des mers europennes.
Ce dtroit de Torrs est regard comme non moins dangereux par les
cueils qui le hrissent que par les sauvages habitants qui frquentent ses
ctes. Il spare de la Nouvelle-Hollande la grande le dela Papouasie, nom-
me aussi Nouvelle-Guine.
La Papouasie a quatre cents lieues de long sur cent trente lieues de
large, et une superficie de quarante mille lieues gographiques. Elle est
situe, en latitude, entre
0 19'
et
10 2'
sud, et en longitude, entre
128**
23
et
146'
io'. A midi, pendant que le second prenait la hauteur du soleil,
j'aperus les sommets des monts Arfalxs, levs par plans et termins par
des pitons aigus.
Cette terre, dcouverte en ISli par le Portugais Francisco Serrano, fut
visite successivement par don Jos de Meness en
1520,
parGrijalva en
1527,
par le gnral espagnol Alvar de Saavedra en
1528,
par Juigo Ortez
en 1545,
par le hollandais Shouten en 1G16, par Nicolas Sruick en 1753,
par Tasman, Darnpier, Fumel, Carteret, Edwards, Bougainville, Cook,
Forrest, MacCluer, pard'Entrecasteauxenl792, parDuperrey en 1823, et
par Dumont d'Urville en 1 827. C'est le foyer des noirs qui occupent toute
la Malaisie, a dit M. de Rienzi, et je ne me doutais gure que les hasards
de cette navigation allaient me mettre en prsence des redoutables An-
damnes.
Le Naulibis se prsenta donc l'entre du plus dangereux dtroit du
globe, de celui que les plus hardis navigateurs osent peine franchir,
dtroit que Louis Paz de Torrs affronta en revenant des mers du Sud dans
la Mlansie, et dans lequel, en 1840, les corvettes choues de Dumont
d'Urville furent sur le point de se perdre corps et biens. Le Nautilus lui-
LE DTROIT DE TORRS.
155
mme, suprieur tous les dangers de la mer, allait, cependant,
faire
connaissance avec les rcifs coDalliens
,
Le dtroit de Torrs a environ trente-quatre lieues de large, mais
il est
obstru par une innombrable quantit d'iles, d'lots, de brisants, de ro-
chers, qui rendent sa navigation presque impraticable. En consquence,
le capitaine Nemo prit toutes les prcautions voulues pour le traverser. Le
Nautilus^ flottant fleur d'eau, s'avanait sous une allure modre. Son
hlice, comme une queue de ctac, battait les flots avec lenteur-.
Profitant de cette situation, mes deux compagnons et moi, nous avions
pris place sur la plate-forme toujours dserte. Devant nous s'levait la cage
du timonier, et je me trompe fort, ou le capitaine Nemo devait tre l, di-
rigeant lui-mme son Naiitihis.
J'avais sous les yeux les excellentes cartes du dtroit de Torrs leves
et dresses par l'ingnieur hydrographe Vincendon Dumoulin et l'enseigne
de vaisseau Coupvent-Desbois,

maintenant amiral,

qui faisaient
partie de l'tat-major de Dumont-d'Urville pendant son dernier voyage de
circumnavigation. Ce sont, avec celles du capitaine King, les meilleures
cartes qui dbrouillent l'imbroglio de cet troit passage, et je les consul-
tais avec une scrupuleuse attention.
Autour du Nautiliis la mer bouillonnait avec furie. Le courant de flots,
qui portait du sud-est au nord-ouest avec une vitesse de deux milles et
demi, se brisait sur les coraux dont la tte mergeait

et l.
VoU une mauvaise mer ! me dit Ned Land.

Dtestable, en effet, rpondis-je, et qui ne convient gure un bti-


mentcomme le Nautilus.

Il faut, reprit le Canadien, que ce damn capitaine soit bien certain


de sa route, car je vois l des pts de coraux qui mettraient sa coque
en mille pices, si elle les effleurait seulement !
En effet, la situation tait prilleuse, mais le Nautuiis semblait se glisser
comme par enchantement au milieu de ces furieux cueils. Jl ne suivait pas
exactement la route de VAstrolabe et de la Zle qui fut fatale Dumont
d'Urville. Il prit plus au nord, rangea l'le Murray, et revint au sud-ouest,
vers le passage de Cumberland. Je croyais qu'il allait
y
donner franche-
ment, quand, remontant dans le nord-ouest, il se porta, travers une
grande quantit d-iles et d'lots peu connus, vers l'le Tound et le canal
Mauvais.
Je me demandais dj si le capitaine Nemo, imprudent jusqu' la folie,
voulait engager son navire dans cette pa^se o touchrent les deux cor-
vettes de Dumont d'Urville, quand, modifiant une seconde fois sa direction
et coupant droit l'ouest, il se dirigea vers Tile Gueboroar.
156
VINGT MILLE LIEUES SOUS'LES
MERS.
11 tait alors trois heures aprs-midi. Le flot se cassait, la mare tant
presque pleine. Le Naiitihis s'approcha de cette le que je vois encore avec
sa remarquable lisire de pendanus. Nous la rangions moins de deux
milles.
Soudain, un choc me renversa. Le Nautilus venait de toucher contre
un cueil, et il demeura immobile, donnant une lgre gite sur bbord.
Quand je me relevai, j'aperus sur la plate-forme le capitaine Nemo et
son second. Ils examinaient la situation du navire, changeant quelques
mots dans leur incomprhensible idiome.
Voici quelle tait cette situation. A deux milles, par tribord, apparais-
sait l'Ile Gueboroar dont la cte s'arrondissait du nord l'ouest, comme un
immense bras. Vers le sud et l'est se montraient dj quelques ttes de co-
raux que le jusant laissait dcouvert. Nous nous tions chous au plein,
et dans une de ces mers o les mares sont mdiocres, circonstance f-
cheuse pour le renflouage du. Nautilus. Cependant, le navire n'avait aucu-
nement souffert, tant sa coque tait solidement lie. Mais s'il ne pouvait
ni couler, ni s'ouvrir, il risquait fort d'tre jamais attach sur ces cueils,
et alors c'en tait fait de l'appareil sous-marin du capitaine Nemo.
Je rflchissais ainsi, quand le capitaine, froid et calme, toujours matre
de lui, ne paraissant ni mu ni contrari, s'approcha :
Un accident? lui dis-je.

Non, un incident, me rpondit-il.

Mais un incident, rpliquai-je, qui vous obligera peut-tre rede-


venir un habitant de ces terres que vous fuyez !
Le capitaine Nemo me regarda d'un air singulier, et fit un geste n-
gatif. C'tait me dire -assez clairement que rien ne le forcerait jamais
remettre les pieds sur un continent. Puis il dit :
D'ailleurs, monsieur Aronnax, le Nautilus n'est pas en perdition.
Il vous transportera encore au milieu des merveilles de l'Ocan. Notre
voyage ne fait que commencer, et je ne dsire pas me priver si vite de
l'honneur de votre compagnie.
Cependant, capitaine Nemo, repris-je sans relever la tournure iro-
nique de cette phrase, le Nautilus s'est chou au moment de la pleine
mer. Or, les mares ne sont pas fortes dans le Pacifique, et, si vous ne pou-
vez dlester le Nautilus.,

ce qui me parait impossible,

je ne vois pas
comment il sera renflou.
Les mares ne sont pas fortes dans le Pacifique, vous avez raison,
monsieur le professeur,
rpondit le capitaine Nemo, mais, au dtroit de
Torrs, on trouve encore une diffrence d'un mtre et demi entre le niveau
des hautes et basses mers. C'est aujourd'hui le 4 janvier, et dans cinq jours
LE DETROIT DE TORRS.
157
la pleine lune. Or, je serai bien tonn si ce complaisant
satellite
ne soulve pas suffisamment ces masses d'eau, et ne me rend pas un ser-
vice que je ne veux devoir qu' lui seul.
Ceci dit, le capitaine Nemo, suivi de son second, redescendit l'int-
rieur du Nautihis. Quant au btiment, il ne bougeait plus et demeurait im-
mobile, comme si les polypes coralliens l'eussent dj maonn dans leur
indestructiljle ciment.
Eh bien, monsieur? me dit Ned Land, qui vint moi aprs le dpari
du capitaine.
Eh bien, ami Ned, nous attendrons tranquillement la mare du
9,
car il parat que la lune aura la complaisance de nous remettre tlot.
Tout simplement?
Tout simplement.
Et ce capitaine ne va pas mouiller ses ancres au large, mettre sa ma-
chine sur ses chanes, et tout faire pour se dhaler?
Puisque la mare sufllra! rpondit simplement Conseil.
Le Canadien regarda Conseil, puis il haussa les paules. C'tait le ma-
rin qui parlait en lui.
c( Monsieur, rpliqua-t-il, vous pouvez me croire quand je vous dis
que
ce morceau de fer ne naviguera plus jamais ni sur ni sous les mers. Il n'est
bon qu' vendre au poids. Je pense donc que le moment est venu de faus-
ser compagnie au capitaine Nemo.
Ami Ned, rpondis-je, je ne dsespre pas comme vous de ce vaillant
Nautilus^ et dans quatre jours nous saurons quoi nous en tenir sur les
mares du Pacifique. D'ailleurs, le conseil de fuir pourrait tre oppor-
tun si nous tions en vue des ctes de l'Angleterre ou de la Provence, mais
dans les parages de la Papouasie, c'est autre chose, et il sera toujours temps
d'en venir cette extrmit, si le Nautilus ne parvient pas se relever, ce
que je regarderais comme un vnement grave.
Mais ne saurait-on tter, au moins, de ce terrain? reprit Ned Land.
Voil une le. Sur cette le, il
y
a des arbres. Sous ces arbres, des animaux
terrestres, des porteurs de ctelettes et de roastbeefs, auxquelsje donnerais
volontiers quelques coups de dents.
Ici, l'ami Ned a raison, dit Conseil, et je me range son avis. Mon-
sieur ne pourrait-il obtenir de son ami le capitaine Nemo de nous trans-
porter terre, ne ft-ce que pour ne pas perdre l'habitude de fouler du
pied les parties solides de notre plante?
Je peux le lui demander, rpondis-je, mais il refusera.
Que monsieur se risque, dit Conseil, et nous saurons quoi nous en
tenir sur l'amabilit du capitaine.
158
A'INGT MILLE LIEUES
SOUS LES MERS.
A ma grande surprise, le capitaine Nemo
m'accorda ia permission que
je lui demandais, et il le fit avec beaucoup de grce et d'empres-
sement, sans mme avoir exig de moi la promesse de revenir bord.
Mais une fuite travers les terres de la Nouvelle-Guine et t trs-pril-
leuse, et je n'aurais pas conseill Ned Land de la tenter. Mieux valait
tre prisonnier bord du Nmitilus, que de tomber entre les mains des na-
turels de la Papouasie.
Le canot fut mis notre disposition pour le lendemain matin. Je ne
cherchai pas savoir si le capitaine Nemo nous accompagnerait. Je pen-
sai mme qu'aucun homme de l'quipage ne nous serait donn, et que
Ned Land serait seul charg de diriger l'embarcation. D'ailleurs, la terre
se trouvait deux milles au plus, et ce n'tait qu'un jeu pour le Cana-
dien de conduire ce lger canot entre les lignes de rcifs si fatales aux
grands navires.
Le lendemain, o janvier, le canot, dpont, fut arrach de son alvole
et lanc la mer du haut de la plate-forme. Deux hommes suffirent cette
opration. Les avirons taient dans l'embarcation, et nous n'avions plus
qu'
y
prendre place.
A huit heures, arms de fusils et de haches, nous dbordions du Nauti-
lus. La mer tait assez calme. Une petite brise soufflait de terre. Conseil
et moi, placs aux avirons, nous nagions vigoureusement, et Ned gouver-
nait dans les troites passes que les brisants laissaient entre eux. Le canot
se maniait bien et filait rapidement.
Ned Land ne pouvait contenir sa joie. C'tait un prisonnier chapp de
sa prison, et il ne songeait gure qu'il lui faudrait
y
rentrer.
(c De la viande ! rptait-il, nous allons donc manger de la viande, el
quelle viande! Du vritable gibier! Pas de pain, par exemple! Je ne dis
pas que le poisson ne soit une bonne chose, mais il ne faut pas en abuser,
et un morceau de frache venaison, grill sur des charbons ardents, va-
riera agrablement notre ordinaire.
Gourmand! rpondait Conseil, il m'en fait venir l'eau la bouche.
Il reste savoir, dis-je, si ces forts sont giboyeuses, et si le gibier n'y
est pas de telle taille qu'il puisse lui-mme chasser le chasseur.
Bon ! monsieur Aronnax, rpondit le Canadien, dont les dents- sem-
blaient tre atfutes comme un tranchant de hache, m.ais je mangerai du
tigre, de l'aloyau de tigre, s'il n'y a pas d'autre quadrupde dans cette ile.
L'ami Ned est inquitant, rpondit Conseil.
Quel qu'il soit, reprit Ned Land, tout animal quatre pattes sans
plumes, ou deux pattes avec plumes, sera salu de mon premier coup
de fusil
QUELQUES JOURS A TERRE, 159
Bon ! rpondis-je, voil les imprudences de matre Land qui vont
recommenc' !
N'ayez pas peur, monsieur Aronnax, rpondit le Canadien, et nagez
ferme! .le ne demande pas vingt-cinq minutes pour vous offrir un mets
de ma faon.
A huit heures et demie, le canot du Naiitihis venait s'chouer douce-
ment sur. une grve de sable, aprs avoir heureusement franchi l'anneau
coralligne qui entourait l'Ile de Gueboroar.
CHAPITEE XXI
QUELQUES JOURS A TERRE.
Je fus assez vivement impressionn en touchant terre. Ned Land es-
sayait le sol du pied, comme pour en prendre possession. Il n'y avait
pourtant que deux mois que nous tions, suivant l'expression du capitaine
Nemo, les passagers du Naiitihis, c'est--dire, en ralit, les prison-
niers de son commandant.
En quelques minutes, nous fmes une porte de fusil de la cte. Le sol
tait presque entirement madrporique
,
mais certains lits de torrents
desschs, sems de dbris granitiques, dmontraient que cette le tait
due une formation primordiale. Tout l'horizon se cachait derrire un
rideau de forts admirables. Des arbres normes, dont la taille atteignait
parfois deux cents pieds, se reliaient l'un l'autre par des guirlandes de
lianes, vrais hamacs naturels que berait une brise lgre. C'taient des
mimosas, des ficus, des casuarinas, des teks, des hibiscus, des penda-
nus, des palmiers, mlangs profusion, et sous l'abri de leur vote ver-
doyante, au pied de leur stype gigantesque, croissaient des orchides, des
lgumineuses et des fougres.
Mais, sans remarquer tous ces beaux chantillons de la flore papoua-
sienne, le Canadien abandonna l'agrable pour l'utile. 11 aperut un coco-
tier, abattit quelques uns de ses fruits, les brisa, et nous bmes leur lait,
nous mangemes leur amande, avec une satisfaction qui protestait contre
l'ordinaire du ISantilus,
Excellent ! disait Ned Land.
Exquis! rpondait Conseil.
160
VINGT
MILLE LIEUES
SOUS LES MERS.
I
Toat luoMzuu se cacait deriiere un rideau de forets. , l'ge ij9.j

Et je ne pense pas, dit le Canadien, que votre Nemo s'oppose ce que


nous introduisions une cargaison de cocos son bord?
'
Je ne le crois pas, rpondis-je, mais il n'y voudra pas goter!
Tant pis pour lui ! dit Conseil.
Et tant mieux pour nous! riposta Ned Land. Il en restera davantage.
Un mot seulement, matre Land, dis-je au harponneur qui se dispos
sait ravager un autre cocotier, le coco est une bonne chose, mais avant
d'en remplir le canot, il me parat sage de reconnatre si l'iie ne produit
pas quelque substance non moms utile. Des lgumes frais seraient bien
reus l'office du Nautilus.
Monsieur a raison, rpondit Conseil, et je propose de rserver trois
QUELQUES JOURS A TERRE.
161
Xed Land prit sa hache. (Page 164.>
places dans notre embarcation, Tune pour les fruits, l'autre pour les l-
gumes, et la troisime pour la venaison, dont je n'ai pas encore entrevu le
plus mince chantillon
.
Conseil, il ne faut dsesprer de rien, rpondit le Canadien.
Continuons donc notre excursion, repris-je,
mais ayons Fil aux
aguets.
Quoique l'ile paraisse inhabite, elle pourrait renfermer, cepen-
dant, quelques individus qui seraient moins difficiles que nous sur la nature
du gibier!

li! h! fit Ned Land, avec un mouvement de mchoire trs-signifi-


catif.

Eh bien ! Ned ! s'cria Conseil.


21
162
VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
Ma foi, riposta le Canadien, je commence comprendre les charmes
de l'anthropophagie !
Ned! JNed! que dites-vous l! rpliqua Conseil. Vous, anthropo-
phage ! Mais je ne serai plus en sret prs de vous, moi qui partage votre
cabine! Devrai-je donc me rveiller un jour demi dvor?
Ami Conseil, je vous aime beaucoup, mais pas assez pour vous man-
ger sans ncessit,
Je ne m'y fie pas, rpondit Conseil. En chasse! Il faut absolument
abattre quelque gibier pour satisfaire ce cannibale, ou bien, l'un de ces
matins, monsieur ne trouvera plus que des morceaux de domestique pour
le servir.
Tandis que s'changeaient ces divers propos, nous pntrions sous les
sombres votes de la fort, et pendant deux heures, nous la parcourmes
en tous sens,
Le hasard servit souhait cette recherche de vgtaux comestibles,
t l'un des plus utiles produits des zones tropicales nous fournit un ali-
ment prcieux qui manquait bord.
Je veux parler de l'arbre pain, trs-abondant dans l'ile Gueboroar,
et j'y remarquai principalement cBtte varit dpourvue de graines, qui
porte en malais le nom de Rima.
Cet arbre se distinguait des autres arbres par un tronc droit et
haut de quarante pieds. Sa cime, gracieusement arrondie et forme de
grandes feuilles mullilobes, dsignait suffisamment aux yeux d'un natu-
raliste cet c( artocarpus qui a t trs-heureusement naturalis aux les
Mascareignes. De sa masse de verdure se dtachaient de gros fruits globu-
leux, larges d'un dcimtre, et pourvus extrieurement de rugosits qui
prenaient une disposition hexagonale. Utile vgtal dont la nature a
gratifi les rgions auxquelles le bl manque, et qui, sans exiger aucune
culture, donne des fruits pendant huit mois de l'anne.
Ned Land les connaissait bien, ces fruits. Il en avait dj mang pen-
dant ses nombreux voyages, et il savait prparer leur substance comesti-
ble. Aussi leur vue excita~t-elle ses dsirs, et iln'y put tenir plus longtemps.
Monsieur, me dit-il, que je meure si je ne gote pas un peu de cette
pte de l'arbre pain !
Gotez, ami Ned, gotez votre aise. Nous sommes ici pour faire des
expriences, faisons-les.
Ce ne sera pas long, rpondit le Canadien.
Et, arm d'une lentille, il alluma un feu de bois mort qui ptilla joyeu-
sement. Pendant ce temps, Conseil et moi, nous choisissions les meilleurs
fruits de l'artocarpus.
Quelques-uns n'avaient pas encore atteint un degi'
QUELQUES JOURS A TERRE.
i63
suffisant de maturit, et leur peau paisse recouvrait une pulpe
blanche,
mais peu fibreuse. D'autres, en trs-grand nombre, jauntres
et
glati-
neux, n'attendaient que le moment d'tre cueillis.
Ces fruits ne renfermaient aucun noyau. Conseil en
apporta
une
dou-
zaine Ned Land, qui les plaa sur un feu de charbons,
aprs
les avoir
coups en tranches paisses, et ce faisant, il ptait toujours
:
Vous verrez, monsieur, comme ce pain est bon!
Surtout quand on en est priv depuis longtemps,
dit Conseil.
Ce n'est mme plus du pain, ajouta le Canadien.
C'est une ptisserie
dlicate. Vous n'enavez jamais mang, monsieur?
Non, Ned.
Eh bien, prparez-vous absorber une chose
succulente. Si vous n'y
revenez pas, je ne suis plus le roi des harponneurs!
Au bout de quelques minutes, la partie des fruits expose au feu fut
compltement charbonne . A l'intrieur apparaissait une pte blanche
sorte de mie tendre, dont la saveur rappelait celle de l'artichaut.
Il faut l'avouer, ce pain tait excellent, et j'en mangeai avec
grand
plaisir.
u Malheureusement, dis-je, une telle pte ne peut se garder frache et il
me parat inutile d'en faire une provision pour le bord.

Par exemple, monsieur! s'cria Ned Land. Vous parlez l comme un


naturaliste, mais moi, je vais agir comme un boulanger.
Conseil, faites
une rcolte de ces fruits que nous reprendrons notre retour.
Et comment les prparerez-vous? demandai-je au Canadien.
En fabriquant avec leur pulpe une pte fermente qui se gardera in-
dfiniment et sans se corrompre. Lorsque je voudrai l'employer,
je la ferai
cuire la cuisine du bord, et malgr sa saveur un peu acide, vous la trou-
verez excellente.
Alors, maitre Ned, je vois qu'il ne manque rien ce pain..
Si, monsieur le professeur, rpondit le Canadien, il
y
manque quel-
ques fruits ou tout ou moins quelques lgumes !

Cherchons les fruits et les lgumes.


Lorsque notre rcolte fut termine, nous nous mimes en route pour
complter ce diner terrestre.
Nos recherches ne furent pas vaines, et, vers midi, nous avions faii
une ample provision de bananes. Ces produits dlicieux de Uzone torride
mrissent pendant toute Tanne, et les Malais, qui leur ont donn le
nom de pisang, les mangent sans les faire cuire. Avec ces bananes,
nous recueillmes des jaks normes dont le got est trs-accus, des man-
gues savoureuses, et ^es ananas d'une grosseur invraisemblable. Mais cette
164 VINGT MILLE LEUS SOUS LES MEUS.
rcolte prit une grande partie de notre temps, que, d'ailleurs, il ii
y
avait
pas lieu de regretter.
Conseil observait toujours Ned. Le harponneur
marchait en avant, et,
pendant sa promenade travers la fort, il glanait d'une main sred'excel-
lents fruits qui devaient complter sa provision.
Enfin, demanda Conseil, il ne vous manque plus nen,ami Ned?
Hum! fit le Canadien.
Quoi! vous vous plaignez?
Tous ces vgtaux ne peuvent constituer un repas, rpondit Ned.
C'est la fin d'un repas, c'est un dessert. Mais le potage? mais le rti?
En effet, dis-je, Ned nous avait promis des ctelettes qui me semblent
fort problmatiques.
Monsieur, rpondit le Canadien, non-seulement la chasse n'est pas
finie, mais elle n'est mme pas commence. Patience! Nous finirons bien
par rencontrer quelque animal dplume ou de poil, et, si ce n'est pas en
cet endroit, ce sera dans un autre...
Et si ce n'est pas aujourd'hui, ce sera demain, ajouta Conseil, car il
ne faut pas trop s'loigner. Je propose mme de revenir au canot.
Quoi! dj! s'cria Ned.
Nous devons tre de retour avant la nuit, dis-je.
Mais quelle heure est-il donc? demanda le Canadien.
Deux heures, au moins, rpondit Conseil.
Comme le temps passe sur ce sol ferme ! s'cria maitre Ned Land avec
un soupir de regret.

En route, rpondit Conseil,


Nous revnmes donc travers la fort, et nous compltmes notre
rcolte en faisant une razzia de choux-palmistes qu'il fallut cueillir la
cime des arbres, de petits haricots que je reconnus pour tre les abrou
des Malais, et d'ignames d'une qualit suprieure.
Nous tions surchargs quand nous arrivmes au canot Cependant,
Ned Land ne trouvait pas encore sa provision suffisante. Mais le sort le
favorisa. Au moment de s'embarquer, il aperut plusieurs arbres, liants
de vingt-cinq
trente pieds, qui appartenaient l'espce des palmiers.
Ces arbres
,
aussi prcieux que l'artocarpus , sont justement compts
parmi les plus utiles produits de la Malaisie.
C'taient des
sagoutiers,
vgtaux qui croissent sans culture, se repro-
duisant,
comme les mriers, par leurs rejetons et leurs graines.
Ned Land
connaissait la manire de traiter ces arbres. Il prit sa hache,
et la maniant avec une grande vigueur, il eu bientt couch sur le sol
QUELQUES TOURS A TERRE.
165
deux ou trois sagoutiers dont Ui maturit se reconnaissait la poussire
blanche qui saupoudrait leurs palmes.
Je le regardai faire plutt avec les yeux d'un naturaliste qu'avec les
yeux d'un homme affam. Il commena par enlever chaque tronc une
bande d'corce, paisse d'un pouce, qui recouvrait un rseau de fibres al-
longes formant d'inextricables nuds, que mastiquait une sorte de farine
gommeuse. Cette farine, c'tait le sagou, substance comestible qui sert
principalement l'alimentation des populations mlanaisiennes.
Ned Land se contenta, pour le moment, de couper ces troncs par mor-
ceaux, comme il et fait de bois brler, se rservant d'en extraire plus
tard la farine, de la passer dans une toffe afin de a sparer de ses liga-
ments fibreux, d'en faire vaporer l'humidit au soleil, et de la laisser
durcir dans des moules.
Enfin, cinq heures du soir, chargs de toutes nos richesses, nous quit-
tions le rivage de l'le, et, une demi-heure aprs, nous accostions le Xauti-
lus. Personne ne parut notre arrive. L'norme cylindre de tle semblait
dsert. Les provisions embarques, je descendis ma chambre. J'y trou-
vai mon souper prt. Je mangeai, puis je m'endormis.
Le lendemain, 6 janvier, rien de nouveau bord. Pas un bruit l'int-
rieur, pas un signe de vie. Le canot tait rest le long du bord, la place
mme o nous l'avions laiss. Nous rsolmes de retourner lle Guebo-
roar. Ned Land esprait tre plus heureux que la veille au point de vue du
chasseur, et dsirait visiter une autre partie de la fort.
Au lever du soleil, nous tions en route. L'embarcation, enleve par le
flot qui portait terre, atteignit l'Ile en peu d'instants.
Nous dbarqumes, et, pensant qu'il valait mieux s'en rapporter l'ins-
tinct du Canadien, nous suivmes Ned Land dont les longues jambes me-
naaient de nous distancer.
Ned Land remonta la cte vers l'ouest, puis, passant gu quelques lits
de torrents, il gagna la haute plaine que bordaient d'admirables forts
Quelques martins-pcheurs rdaient le long des cours d'eau, mais ils ne
se laissaient pas approcher. Leur circonspection me prouva que ces vola-
tiles savaient quoi s'en tenir sur des bipdes de notre espce, et j'en con-
clus que, si l'le n'tait pas habite, du moins, des tres humains la fr-
quentaient.
Aprs avoir travers une assez grasse prairie, nous arrivmes la li-
sire d'un petit bois qu'animaient le chant et le vol d'un grand nombre
d'oiseaux.
Ce ne sont encore que des oiseaux, dit Conseil.
Mais il
y
en a qui se mangent ! rpondit le harponneur.
1G6 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
Point, ami Ned, rpliqua Conseil, car je ne vois l que de simples
perroquets.
Ami Conseil, rpondit gravement Ned, le perroquet est le faisan de
ceiLx qui n'ont pas autre chose manger.
Et j'ajouterai, dis-je, que cet oiseau, convenablement prpar, vaut
son coup de fourchette.
En effet, sous l'pais feuillage de ce bois, tout un monde de perroquets
voltigeait de branche en branche, n'attendant qu'une ducation plus soigne
pour parler la langue humaine. Pour le moment, ils caquetaient en com-
pagnie de perruches de toutes couleurs, de graves lakatouas, qui sem-
blaient mditer quelque problme philosophique, tandis que des loris d'un
rouge clatant passaient comme un morceau d'tamine emport par la
brise, au milieu de kalaos au vol bruyant, de papouas peints des plus fines
nuances de l'azin*, et de toute une varit de volatiles charmants, mais gn-
ralement peu comestibles.
Cependant, un oiseau particulier ces terres, et qui n'a jamais dpass
la limite des les d'Arrou et des lies des Papouas, manquait cette collec-
tion. Mais le sort me rservait de l'admirer avant peu.
Aprs avoir travers un taillis de mdiocre paisseur, nous avions re-
trouv une plaine obstrue de buissons. Je vis alors"s'enlever de magnifi-
ques oiseaux que la disposition de leurs longues plumes obligeait se diri-
ger contre le vent. Leur vol ondul, la grce de leurs courbes ariennes, le
chatoiement de leurs couleurs, attiraient et charmaient le regard. Je n'eus
pas de peine les reconnatre.
Des oisea.ux de paradis! m'ecriai-je.
Ordre des' passereaux, section des clystomores, rpondit Conseil.
Famille des perdreaux? demanda Ned Land.
Je ne crois pas, matre Land. Nanmoins,je compte sur votre adresse
pour attraper un de ces charmants produits de la nature tropicale!

On essayera, monsieur le professeur, quoique je sois plus habitu


manier le harpon que le fusil.
Les Malais, qui font un grand commerce de ces oiseaux avec les Chi-
nois, ont, pour les prendre, divers moyens que nous ne pouvions em-
ployer. Tantt ils disposent des lacets au sommet des arbres levs que les
paradisiers habitent de prfrence. Tantt ils s'en emparent avec une glu
tenace qui paralyse leurs mouvements. Ils vont mme jusqu' empoison-
ner les fontaines o ces oiseaux ont l'habitude de boire. Quant nous, nous
tions rduits les tirer au vol, ce qui nous laissait peu de chances de les
atteindre. Et en effet, nous puismes vainement une partie de nos muni-
tions.
QUELQUES JOURS A TERRE.
167
Vers onze heures du matin, le premier plan des montagnes qui forment
le
centre de l'ile tait franchi, et nous n'avions encore rien tu. La faim
nous aiguillonnait. Les chasseurs s'taient fis au produit de leur chasse,
et ils avaient eu tort. Trs-heureusement, Conseil, sa grande surprise,
fit un coup double et assura le djeuner. Il abattit un pigeon blanc et un
ramier, qui, lestement plums et suspendus une brochette, rtirent de-
vant un feu ardent de bois mort. Pendant que ces intressants animaux
cuisaient, Ned prpara des fruits de l'artocarpus. Puis, le pigeon et le ra-
mier furent dvors jusqu'aux os et dclars excellents. La muscade, dont
ils ont l'habitude de se gaver, parfume leur chair et en fait un manger
dlicieux.
C'est comme si les poulardes se nourrissaient de truffes, dit Conseil.
Et maintenant, Ned, que vous manque-t-il?demandai-je au Canadien.

Un gibier quatre pattes, monsieur Aronnax, rpondit Ned Land.


Tous ces pigeons ne sont que hors-d'uvre et amusettes de la bouche l
Aussi, tant que je n'aurai pas tu un animal ctelettes, je ne serai pas
content!
Ni moi, Ned, si je n'attrape pas un paradisier.
Continuons donc la chasse, rpondit Conseil, mais en revenant vers
la mer. Nous sommes arrivs aux premires pentes des montagnes, et je
pense qu'il vaut mieux regagner la rgion des forts.
C'tait un avis sens, et il fut suivi. Aprs une heure de marche, nous
avions atteint une vritable fort de sagoutiers. Quelques serpents inoifen-
sifs fuyaient sous nos pas. Les oiseaux de paradis se drobaient notre
approche, et vritablement, je dsesprais de les atteindre, lorsque
Conseil, qui marchait en avant, se baissa soudain, poussa un cri de
triomphe, et revint moi, rapportant un magnifique paradisier.
Ah! bravo! Conseil, m'criai-je.
Monsieur est bien bon, rpondit Conseil.
Mais non, mon garon. Tu as fait l un coup de matre. Prendre un
de ces oiseaux vivants, et le prendre la main !
Si monsieur veut l'examiner de prs, il verra que je n'ai pas eu grand
mrite.
Et pourquoi , Conseil ?
Parce que cet oiseau est ivre comme une caille.
Ivre?
Oui, monsieur, ivre des muscades qu'il dvorait sous le muscadier o
je l'ai pris. Voyez, ami Ned, voyez les monstrueux effets de l'intemprance !

Mille diables! riposta le Canadien, pour ce que j'ai bu de gin depuis


deux mois, ce n'est pas la peine de me le reprocher!
168 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
C'tait le paradisier grand meraude. (Page 168.)
Cependant, j'examinais le curieux oiseau. Conseil ne se trompait pas
Le
paradisier, enivr par le suc capiteux, tait rduit l'impuissance. Il
ne pouvait voler. 11 marchait peine. Mais cela minquita peu, et je le
laissai cuver ses muscades.
Cet oiseau appartenait
la plus belle des huit espces que l'on compte
en
Papouasie et dans les les voisines. C'tait le
paradisier grand-me-
raude,
l'un des plus rares. 11 mesurait trois
dcimtres de longueur. Sa
tte tait
relativement
petite, ses yeux placs prs de l'ouverture
du bec,
et petits
aussi. Mais il offrait une admirable runion de nuances,
lani
jaune de bec, brun de pieds et d'ongles, noisette aux ailes empourpres

leurs
extrmits, jaune ple la tte et sur le derrire du cou, couleur d'-
QUELQUES JOURS A TERRE.
169
Ned Land se contenta d'une douzaine de kangaroos. ;Page
170.J
meraude la gorge, brun marron au ventre et la poitrine. Deux filets
corns et duveteux s'levaient au-dessus de sa queue, que prolongeaient
de longues plumes trs-lgres, d'une finesse admirable, et ils compl-
taient l'ensemble de ce merveilleux oiseau que les indignes ont potique-
ment appel l'oiseau du soleil.
Je souhaitais vivement de pouvoir ramener Paris ce superbe spcimen
des paradisiers, afin d'en faire don au Jardin des Plantes, qui n'en possde
pas un seul vivant.
C'est donc bien rare? demanda le Canadien, du ton d'un chasseur qui
estime fort peu le gibier au point de vue de l'art.

Trs-rare, mon brave compagnon, et surtout trs- difficile prendre


170 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
vivant. Et mme morts, ces oiseaux sont encore l'objet d'un important tra-
fic. Aussi, les naturels ont-ils imagin d'en fabriquer comme on fabrique
des perles ou des diamants.
Quoi! s'cria Conseil, on fait de faux oiseaux de paradis?
Oui, Conseil.
Et monsieur connat-il le procd des indignes?
Parfaitement. Les paradisiers, pendant la mousson d'est, perdent
ces magnifiques plumes qui entourent leur qneue, et que les naturalistes
ont appeles plumes subalaires. Ce sont ces plumes que recueillent les
faux-monnayeurs en volatiles, et qu'ils adaptent adroitement quelque
pauvre perruche pralablement mutile. Puis ils teignent la suture, ils
vernissent l'oiseau, et ils expdient aux musums et aux amateurs d'Europe
ces produits de leur singulire industrie.
Bon! fit NedLand, si ce n'est pas l'oiseau, ce sont toujours ses plu-
mes, et tant que l'objet n'est pas destin tre mang, je n'y vois pas grand
mal'
Mais si mes dsirs taient satisfaits par la possession de ce paradisier,
ceux du chasseur canadien ne l'taient pas encore. Heureusement, vers deux
heures^ Ned Land abattit un magnifique cochon des bois, de ceux que les
naturels appellent bari-outang . L'animal venait propos pour nous
procurer de la vraie viande de quadrupde, et il fut bien reu. Ned Land
se montra trs-glorieux de son coup de fusil. Le cochon, touch par la
balle lectrique, tait tomb raide mort.
Le Canadien le dpouilla et le vida proprement, aprs en avoir retir
une demi-douzaine de ctelettes destines fournir une grillade pour
le repas du soir. Puis, cette chasse fut reprise, qui devait encore tre mar-
que par les exploits de Ned et de Conseil.
En effet, les deux amis, battant les buissons, firent lever une troupe de
kangaroos, qui s'enfuirent en bondissant sur leurs pattes lastiques. Mais
ces animaux ne s'enfuirent pas si rapidement que la capsule lectrique ne
put les arrter dans leur course.
Ah! monsieur le professeur, s'cria Ned Land que la rage du chasseur
. prenait la tte, quel gibier excellent, cuit l'tuve surtout! Quel ap-
provisionnement pour le Nautilus\ Deux! trois! cinq terre! Et quand je
,
pense que nous dvorerons toute cette chair, et que ces imbciles du bord
n'en aurons pas miette !
Je crois que, dans l'excs de sa joie, le Canadien, s'il n'avait pas tant
parl, aurait massacr toute la bande ! Mais il se contenta d'une douzaine
de ces intressants marsupiaux, qui forment le premier ordre des mammi-
fres aplacentaires,
nous dit Conseil.
LA FOUDRE DU CAPITAINE NEMO.
171
Ces animaux taient de petite taille. C'tait une espce de ces kan-
garoos-lapins, qui gtent habituellement dans le creux des arbres, et
dont la vlocit est extrme
;
mais s'ils sont de mdiocre grosseur, ils four-
nissent, du moins, la chair la plus estime.
Nous tions trs-satisfaits des rsultats de notre chasse. Le joyeux J\ed
se proposait de revenir le lendemain cette Ue enchante, qu'il voulait d-
peupler de tous ses quadrupdes comestibles. Mais il comptait sans les v-
nements.
A six heures du soir, nous avions regagn la plage. Notre canot tait
chou sa place habituelle. Le NautihiSy semblable un long cueil,
mergeait des flots deux milles du rivage.
Ned Land, sans plus tarder, s'occupa de la grande affaire du dner. Il
s'entendait admirablement toute cette cuisine. Les ctelettes de bari-
outang, grilles sur des charbons, rpandirent bientt une dlicieuse
odeur qui parfuma l'atmosphre ! .
.
.
Mais je m'aperois que je marche sur les traces du Canadien. Me voici
en extase devant une grillade de porc frais ! Que l'on me pardonne, comme
j'ai pardonn maitre Land, et pour les mmes motifs !
Enfin, le dner fut excellent. Deux ramiers compltrent ce menu extra-
ordinaire. La pte de sagou, le pain de l'artocarpus, quelques mangues,
une demi-douzaine d'ananas, et la liqueur fermente de certaines noix de
cocos, nous mirent en joie. Je crois mme que les ides de mes. dignes
compagnons n'avaient pas toute la nettet dsirable.
Si nous ne retournions pas ce soir au Nautius ? dit Conseil.
Si nous n'y retournions jamais ? ajouta Ned Land.
En ce moment une pierre vint tomber nos pieds, et coupa court la
proposition du harponneur.
CHAPITKE XXII
LA FOUDRE DU CAPITAINE NEMO.
Nous avions regard du ct de la fort, sans nous lever, ma main s'ar-
rtant dans son mouvement vers ma bouche, celle de Ned Land achevant
son office.
Une pierre ne tombe pas du ciel, dit Conseil, ou bien elle mrite le nom
d'arolithe.
Une seconde pierre, soigneusement arrondie, qui enleva de la main de
172
VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
Conseil une
savoureuse cuisse de ramier, donna encore plus de poids
son
observation.
Levs tous les trois, le fusil l'paule, nous tions prts rpondre

toute
attaque.
Sont-ce des singes? s'cria Ned Land.
A peu prs,
rpondit Conseil, ce sont des sauvages.
Au -canot! dis-je en me dirigeant vers la mer.
Il fallait, en effet, battre en retraite, car une vingtaine de naturels,
arms d'arcs et de frondes,
apparaissaient sur la lisire d'un taillis, qui
masquait l'horizon de droite, cent pas peine.
Notre canot tait chou dix toises de nous.
Les sauvages s'approchaient, sans courir, mais ils prodiguaient les d-
monstrations les plus hostiles. Les pierres et les flches pleuvaient.
Ned Land n'avait pas voulu abandonner ses provisions, et malgr l'im-
minence du danger, son cochon d'un ct, ses kangaroos de l'autre,, il
dtalait avec une certaine rapidit.
En deux minutes, nous tions sur la grve. Charger le canot des pro-
visions et des armes, le pousser la mer, armer les deux avirons, ce fut
l'afiaire d'un instant. Nous n'avions pas gagn deux encablures, que cent
sauvages, hurlant et gesticulant, entrrent dans l'eau jusqu' la ceinture.
Je regardai si leur apparition attirerait sur la plate-forme quelques hommes
du Naiitilus. Mais non. L'norme engin, couch au large, demeurait abso-
lument dsert.
"Vingt minutes plus tard, nous montions bord. Les panneaux taient
ouverts. Aprs avoir amarr le canot, nous rentrmes l'intrieur wNau-
tilus.
Je descendis au salon, d'o s'-chappaient quelques accords. Le capitaine
Nemo tait l, courb sur son orgue et plong dans une extase musicale.
Capitaine ! lui dis-je.
Il ne m'entendit pas.
Capitaine ! repris-je en le touchant de la main.
Il frissonna, et se retournant :
(( Ah! c'est vous, monsieur le professeur? me dit-il. Eh bien ! avez-vous
fait bonne chasse, avez-vous herboris avec succs?

Oui, capitaine, rpondis-j<i, mais nous avons malheureusement ra-


men une troupe de bipdes dont le voisinage me parat inquitant.

Quels bipdes ?

Des sauvages,

Des sauvages ! rpondit le capitaine Nemo d'un ton ironique. Et


vous vous tonnez, monsieur le professeur, qu'ayant mis le pied sur une
LA FOUDRE DU CAPITAINE NEMO.
{73
des terres de ce globe, vous
y
trouviez des sauvages? Des sauvages, o n'y
en a-t-il pas? Et d'ailleurs, sont-ils pires que les autres, ceux que vous ap-
pelez des sauvages ?

Mais , capitaine. .
.

Pour mon compte, monsieur,


j
en ai rencontr partout.

Eh bien, rpondis-je, si vous ne voulez pas en recevoir bord du


Nautihts^ vous ferez bien de prendre quelques prcautions.

Tranquillisez-vous, monsieur le professeur, il n'y a pas l de quoi


se proccuper.
-
Mais ces naturels sont nombreux.
-
Combien en avez-vous compt ?
Une centaine, au moins.

Monsieur Aronnax, rpondit le capitaine Nemo, dont les doigts s'-


taient replacs sur les touches de l'orgue, quand tous les indignes de la
Papouasie seraient runis sur cette plage, le Nautilus n'aurait rien
craindre de leiu's attaques !
Les doigts du capitaine couraient alors sur le clavier de l'instrument,
et
j
remarquai qu'il n'en frappait que les touches noires, ce qui donnait
ses mlodies une couleur essentiellement cossaise. Bientt, il eut oubli
ma prsence, et fut plong dans une rverie que je ne cherchai plus dis-
siper.
Je remontai sur la plate-forme. La nuit tait dj venue, car, sous cette
basse latitude, le soleil se couche rapidement et sans crpuscule. Je n'a-
perus plus que confusment l'ile Gueboroar. Mais des feux nombreux, allu-
ms sur la plage, attestaient que les naturels ne songeaient pas la quitter.
Je restai seul ainsi pendant plusieurs heures, tantt songeant ces indi-
gnes,

mais sans les redouter autrement, car l'imperturbable confiance
du capitaine me gagnait,

tantt les oubliant, pour admirer les splen-
deurs de cette nuit des tropiques. Mon souvenir s'envolait vers la France,
la suite de ces toiles zodiacales qui devaient l'clairer dans quelques
heures. La lune resplendissait au milieu des constellations du znith. Je
pensai alors que ce fidle et complaisant satellite reviendrait aprs de-
main, cette mme place, pour soulever ces ondes et arracher le Nautilus
son lit de coraux. Vers minuit, voyant que tout tait tranquille sur les
flots assombris aussi bien que sous les arbres du rivage
,
je regagnai ma
cabine, et je m'endormis paisiblement.
La nuit s'coula sans msaventure. Les Papouas s'effrayaient, sans
doute, la seule vue du monstre chou dans la baie, car, les pan-
neaux, rests ouverts, leur eussent offert un accs facile l'intrieur d'Ji
Nautilus.
174 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
A six heures du matin,

8 janvier,

je remontai sur la plate-forme.


Les ombres du matin se levaient. L'le montra bientt, travers les brumes
dissipes, ses plages d'abord, ses sommets ensuite.
Les indignes taient toujours l, plus nombreux que la veille,

cinq
ou six cents peut-tre. Quelques-uns, profitant de la mare basse, s'taient
avancs sur les ttes de coraux, moins d. deux encablures du Nautilus.
Je les distinguai lacilement. C'taient bien de vritables Papouas, taille
athltique, hommes de belle race, au front large et lev, au nez gros mais
non pat, aux dents blanches. Leur chevelure laineuse, teinte en rouge,
tranchait sur un corps, noir et luisant comme celui des Nubiens. Au lobe
de leur oreille, coup et distendu, pendaient des chapelets en os. Ces sau-
vages taient gnralement nus. Parmi eux, je remarquai quelques femmes,
habilles, des hanches au genou, d'une vritable crinoline d'herbes que
soutenait une ceinture vgtale. Certains chefs avaient orn leur cou d'un
croissant et de colliers de verroteries rouges et blanches. Presque tous,
arms d'arcs, de flches et de boucliers, portaient leur paule une sorte de
fdet contenant ces pierres arrondies que leur fronde lance avec adresse.
Un de ces chefs, assez rapproch du Nautilus^ l'examinait avec atten-
tion. Ce devait tre un mado de haut rang, car il se drapait dans une
natte en feuilles de bananiers, dentele sur ses bords et releve d'cla-
tantes couleurs.
J'aurais pu facilement abattre cet indigne, qui se trouvait petite
porte
;
mais je crus qu'il valait mieux attendre des dmonstrations vri-
tablement hostiles. Entre Europens et sauvages, il convient que les Eu-
ropens ripostent et n'attaquent pas.
Pendant tout le temps de la mare basse, ces indignes rdrent prs
du Nautilus^ mais ils ne se montrrent pas bruyants. Je les entendais
rpter frquemment le mot assai, et leurs gestes je compris qu'ils
m'invitaient aller terre, invitation que je crus devoir dcliner.
Donc, ce jour-l, le canot ne quitta pas le bord, au grand dplaisir de
matre Land qui ne put complter ses provisions. Cet adroit Canadien
employa son temps prparer les viandes et farines qu'il avait rapportes
de l'le Gueboroar. Quant aux sauvages, ils regagnrent la terre vers onze
heures du matin, ds que les ttes de corail cTommencrent disparatre
sous le flot de la mare montante. Mais je vis leur nombre s'accrotre
considrablement sur la plage. Il tait probable qu'ils venaient des lies
voisines ou de la Papouasie proprement dite . Cependant, je n'avais pas
aperu une seule pirogue indigne.
N'ayant rien de mieux faire, je songeai draguer ces belles eaux lim-
pides, qui laissaient voir profusion des coquilles, des zoophytes et des
LA FOUDRE DU CAPITAINE NEMO.
175
plantes plagiennes. C'tait, d'ailleurs, la dernire journe que le Naui.ilus
allait passer dans ces parages, si, toutefois, il flottait la pleine mer du
lendemain, suivant la promesse du capitaine Nemo.
J'appelai donc Conseil qui m'apporta une petite drague lgre, peu
prs semblable celles qui servent pcher les hutres.
(( Et ces sauvages? me demanda Conseil. ?s"en dplaise monsieur, iJs
ne me semblent pas trs-mchants !

Ce sont pourtant des anthropophages, mon garon.

On peut tre anthropophage et brave homme, rpondit Conseil,


comme on peut tre gourmand et honnte. L'un n'exclut pas l'autre.

Bon ! Conseil, je t'accorde que ce sont d'honntes anthropophages,


et qu'ils dvorent honntement leurs prisonniers. Cependant, commeje ne
tiens pas tre dvor, mme honntement, je me tiendrai sur mes gardes,
car le commandant du Naiitilus ne parait prendre aucune prcaution.
Et maintenant l'ouvrage.
Pendant deux heures, notre pche fut activement conduite, mais sans
rapporter aucune raret. La drague s'emplissait d'oreilles de Midas, de
harpes, de mlanies, et particulirement des plus beaux marteaux que
j'eusse vu jusqu' ce jour. Nous prmes aussi quelques holoturies, des
hutres perlires, et une douzaine de petites tortues qui furent rserves
pour l'office du bord.
Mais, au moment o je m'y attendais le moins, je mis la main sur une
merveille, je devrais dire sur une difformit naturelle, trs-rare rencon-
trer. Conseil venait de donner un coup de drague, et son appareil re-
montait charg de diverses coquilles assez ordinaires, quand, tout d'un
coup, il me vit plonger rapidement le bras dans le filet, en retirer un
coquillage, et pousser un cri de conchyliologue, c'est--dire le cri le plus
perant que puisse produire un gosier humain.
Eh! qu' donc monsieur? demanda Conseil, trs-surpris. Monsieur
a-t-il t mordu ?

Non, mon garon, et cependant, j'eusse volontiers pay d'un doigt


ma dcouverte !

Quelle dcouverte ?
Cette coquille, dis-je en montrant l'objet de mon triomphe.

Mais c'est tout simplement une olive porphyre, genre olive, ordre
des pectinibranches , classe des gastropodes, embranchement des mol-
lusques...

Oui, Conseil, mais au lieu d'tre enroule de droite gauche, cette


olive tourne de gauche droite !

Est-il possible ! s'cria Conseil.


176
VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
Ces indignes rdrent prs du ISautilus. (Page
174.J

Oui, mon garon, c'est une coquille snesfre ! ,

Une coquille snestrei rptait Conseil, le cur palpitant,

Regarde sa spire !

Ah ! monsieur peut m'en croire, dit Conseil en prenant la prcieuse


coquille d'une main tremblante, mais je n'ai jamais prouv une motion
pareille !
Kt il
y
avait de quoi tre mu
'
On sait, en effet, comme l'ont fait obser-
l'er les naturalistes, que la dextrosit est une loi de nature. Les astres
et
leurs satellites, dans leur mouvement de translation et de rotation, se meu-
vent de droite gauche. L'homme se sert plus souvent de sa
main
droite que de sa main gauche, et, consquemment, ses instruments et ses
LA FOUDRE
DU CAPITAINE
NEMO
177
Conseil se jeta sur mon fusil. {Page 17
appareils, escaliers, serrures, ressorts de montres, etc., sont combins de
manire tre employs de droite gauche. Or, la nature a gnralement
suivi cette loi pour l'enroulement de ses coquilles Elles sont toutes dextres,
de rares exceptions, et quand, par hasard, leur spire est snestre, les ama-
teurs les payent au poids de l'or.
Conseil et moi, nous tions donc plongs dans la contemplation de notre
trsor, et je me promettais bien d'en enrichir le Musum, quand une
pierre, malencontreusement lance par un indigne, vint briser le prcieux
objet dans la main de Conseil.
Je poussai un cri de dsespoir! Conseil se jeta sur mon fusil, etvisaun
sauvage qui balanait sa fronde dix mtres de lui. Je voulus Turrter,
23
178 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
mais son coup partit et brisa le bracelet d'amulettes qui pendait au bras
de l'indigne.
Conseil, m'criai-je, Conseil!
Eh quoi! Monsieur ne voit-il pas que ce cannibale a commenc
l'attaque?
Une coquille ne vaut pas la vie d'un homme! lui dis-je.
Ah! le gueux! s'cria Conseil, j'aurais mieux aim qu'il m'et cass
l'paule!
Conseil tait sincre, mais je ne fus pas de son avis. Cependant, la si-
tuation avait chang depuis quelques instants, et nous ne nous en tions
pas aperus. Une vingtaine de pirogues entouraient alors le Nautilus. Ces
pirogues, creuses dans des troncs d'arbre, longues, troites, bien combi-
nes pour la marche, s'quilibraient au moyen d'un double balancier en
bambous qui flottait la surface de l'eau. Elles taient manuvres par d'a-
drnits pagayeurs demi-nus, et je ne les vis pas s'avancer sans inquitude.
Il tait vident que ces Papouas avaient eu dj des relations avec les
Europens, et qu'ils connaissaient leurs navires. Mais ce long cylindre defer
allong dans la baie, sans mts, sans chemine, que devaient-ils en penser?
Rien de bon, car ils s'en taient d'abord tenus distance respectueuse.
Cependant, le voyant immobile, ils reprenaient peu peu confiance, et
cherchaient se familiariser avec lui . Or, c'tait prcisment cette familiarit
qu'il fallait empcher. Nos armes, auxquelles la dtonation manquait, ne
pouvaient produire qu'un effet mdiocre sur ces indignes, qui n'ont de
respect que pour les engins bruyants. La foudre, sans les roulements du
tonnerre, efl'raierait peu les hommes, bien que le danger soit dans l'clair,
non dans le bruit.
En ce moment, les pirogues s'approchrent plus prs du Nautilus, et
une nue de flches s'abattit sur lui.
'( Diable ! il grle! dit Conseil, et peut-tre une grle empoisonne !

Il faut prvenir le capitaine Nemo, dis-je en rentrant par le panneau.


Je descendis au salon. Je n'y trouvai personne. Je me hasardai frapper
la porte qui s'ouvrait sur la chambre du capitaine.
Un entrez me rpondit. J'entrai, et je trouvai le capitaine Nemo
plongdans un calcul olesaretautres signes algbriques nemanquaientpas.
'(
Je vous drange? dis-je par politesse.
En effet, monsieur Aronnax, me rpondit le capitaine, mais je pense
(jue vous avez eu des raisons srieuses de me voir?
Trs-srieuses. Les pirogues
des naturels nous entourent, et, dans
quelques minutes, nous serons certainement assaillis par plusieurs centaines
de sauvages.
LA FOUDRE DU CAPITAINE NEMO
179
Ah ! fit tranquillement le capitaine Nemo, ils sont venus avec leurs
pirogues?
Oui, monsieur.
Eh bien, monsieur, il suffit de fermer les panneaiL\.

Prcisment, et je venais vous dire.. .


Rien n'est plus facile, dit le capitaine Nemo.
Et, pressant un bouton lectrique, il transmit un ordre au poste de
l'quipage.
Voil qui est fait, monsieur, me dit-il, aprs quelques instants. Le
canot est en place, et les panneaux sont ferms. Vous ne craignez pas,
j'imagine, que ces messieurs dfoncent des murailles que les boulets de
votre frgate n'ont pu entamer?
Non, capitaine, mais il existe encore un danger.
Lequel, monsieur?
C'est que demain, pareille heure, il faudra rouvrir les panneaux
pour renouveler l'air du Nautilus...
Sans contredit, monsieur, puisque notre btiment respire la manire
des ctacs.
Or, si ce moment, les Papouas occupent la plate-forme, je ne vois
pas comment vous pourrez les empcher d'entrer.
Alors, monsieur, vous supposez qu'ils monteront bord?
J'en suis certain.
Eh bien, monsieur, qu'ils montent. Je ne vois aucune raison pour les
en empcher. Au fond, ce sont de pauvres diables, ces Papouas, et je ne
veux pas que ma visite l'le Gueboroar cote la vie un seul de ces
malheureux 1
Cela dit, j'allais me retirer
;
mais le capitaine Nemo me retint et m'invita
m'asseoir prs de lui. Il me questionna avec intrt sur nos excursions
terre, sur nos chasses, et n'eut pas l'air de comprendre ce besoin de viande
qui passionnait le Canadien. Puis, la conversation effleura divers sujets,
et, sans tre plus communicatif, le capitaine Nemo se montra plus aimable.
Entre autres choses, nous en vnmes parler de la situation du Nautilus,
prcisment chou dans ce dtroit, o Dumont-d'Urville fut sur le point
de se perdre. Puis ce propos :
Ce fut un de vos grands marins, me dit le capitaine, un de vos plus
intelligents navigateurs que ce d'Urville! C'est votre capitaine Cook,
vous autres. Franais. Infortun savant! Avoir brav les banquises du
ple Sud, les coraux de l'Ocanie, les cannibales du Pacifique, pour prir
misrablement dans un train de chemin de fer ! Si cet homme nergique
a pu rflchir pendant les dernires secondes de son existence, vous figu-
rez-vous quelles ont d tre ses suprmes penses ! )>
180
VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
En parlant ainsi, le capitaine Nemo semblait mu, et je porte cette mo-
tion son actif.
Puis, la carte la main, nous revmes les travaux du navigateur fran-
ais, ses voyages de circumnavigation, sa double tentative au ple Sud
qui amena la dcouverte des terres Adlie et Louis-Philippe, enfin ses
levs hydrographiques des principales lis de l'Ocanie.
Ce que votre d'Urville a fait la surface des mers, me dit le capitaine
Nemo, je l'ai fait Tintrieur de l'Ocan, et plus facilement, plus com-
pltement que lui. \JAstrolabe et la Zle
^
incessamment ballotes par
les ouragans, ne pouvaient valoir le Nautilus, tranquille cabinet de tra-
vail, et vritablement sdentaire au milieu des eaux !
Cependant, capitaine, dis-je, il
y
a un point de ressemblance entre les
corvettes de Dumont d'Urville et le Nautilus,
Lequel, monsieur?
C'est que le Nautilus s'est chou comme elles!
Le Nautilus ne s'est pas chou, monsieur, me rpondit froidement
le capitaine Nemo. Le Nautilus est fait pour reposer sur le lit des mers,
et les pnibles travaux, les manuvres qu'imposa d'Urville le renflouage
de ses corvettes, je ne les entreprendrai pas. UAstrolabe et la Zle ont
failli prir, mais mon Nautilus ne court aucun danger. Demain, au jour
dit, l'heure dite, la mare le soulvera paisiblement, et il reprendra sa
navigation travers les mers.
Capitaine, dis-je, je ne doute pas..,
Demain, ajouta le capitaine Nemo en se levant, demain, deux heures
quarante minutes du soir, le Nautilus flottera et quittera sans avarie le
dtroit de Torrs.
Ces paroles prononces d'un ton trs-bref, le capitaine Nemo s'inclina
lgrement. C'tait me donner cong, et je rentrai dans ma chambre.
L, je trouvai Conseil, qui dsirait connatre le rsultat de mon entrevue
avec le capitaine.
Mon garon, rpondis-je, lorsque j'ai eu l'air de croire que son Nauti-
lus tait menac par les naturels de laPapouasie, le capitaine m'a rpondu
trs-ironiquement. Je n'ai donc qu'une chose te dire : Aie confiance
en lui, et va dormir en paix.
Monsieur n'a pas besoin de mes services ?
Non, mon ami. Que fait Ned Land?
Que monsieur m'excuse, rpondit Conseil, mais l'ami Ned confec-
tionne un pt de kangaroo qui sera une merveille !
Je restai seul, je me couchai, mais je dormis assez mal. J'entendais le
bruit des sauvages qui pitinaient sur la plate-forme en poussant des cris
LA FOUDRE DU CAPITAINE NEMO.
181
assourdissants. La nuit se passa ainsi, et sans que l'quipage sortit
de son
inertie
habituelle. Il ne s'inquitait pas plus de la prsence de cs canni-
bales que les soldats d'un fort blind ne se proccupent des fourmis qui
courent
sur son blindage.
A six heures dumatin,jeme levai. Les panneaux n'avaient pas touverts.
L'air ne fut donc pas renouvel
*
l'intrieur, mais les rservoirs, chargs
toute occurrence, fonctionnrent propos et lancrent quelques mtres
cubes d'oxygne dans l'atmosphre appauvrie du Nautilus.
Je travaillai dans ma chambre jusqu' midi, sans avoir vu, mme un
instant, le capitaine Nemo. On ne paraissait faire bord aucun prparatif
de dpart.
J'attendis quelque temps encore, puis, je me rendis au grand salon. La
pendule marquait deux heures et demie. Dans dix minutes, le flot devait
avoir atteint son maximum de hauteur, et, si le capitaine Nemo n'avait
point fait une promesse tmraire, le Nautilus serait immdiatement d-
gag. Sinon, bien des mois se passeraient avant qu'il put quitter son lit de
corail
.
Cependant, quelques tressaillements avant-coureurs se firent bientt
sentir dans la coque du bateau. J'entendis grincer sur son bordage les
asprits calcaires du fond coralUen.
A deux heures trente-cinq minutes, le capitaine Nemo parut dans le
salon.
Nous allons partir, dit-il.

Ah! fis-je.

J'ai donn l'ordre d'ouvrir les panneaux.

Et les Papouas ?

Les Papouas? rpondit le capitaine Nemo, haussant lgrement


les paules.

Ne vont-ils pas pntrer ^l'intrieur du Nautilus ?

Et comment?

En franchissant les panneaux que vous aurez fait ouvrir.

Monsieur Aronnax, rpondit tranquillement le capitaine Nemo, on


n'entre pas ainsi par les panneaux du Nautilus^ mme quand ils sont
ouverts.
Je regardai le capitaine.
Vous ne comprenez pas ? me dit-il,

Aucunement.

Eh bien ! venez et vous verrez.


Je me dirigeai vers l'escalier central. L, Ned Land et Conseil, trs-intii-
gus,
regardaient quelques hommes de l'quipage qui ouvraient les pan-
182 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
neaux, tandis que des cris de rage et d'pouvantables vocifrations rson-
naient au dehors.
Les mantelets furent rabattus extrieurement. Vingt ligures horribles
apparurent. Mais le premier de ces indignes qui mit la main sur la rampe
de l'escalier , rejet en arrire par je ne sais quelle force invisible
,
s'enfuit, poussant des cris affreux et faisant des gambades exorbitantes.
DLx de ses compagnons lui succdrent. Dix eurent le mme sort.
Conseil tait dans l'extase. Ned Land, emport par ses instincts violents,
s'lana sur l'escalier. Mais, ds qu'il eut saisi la rampe deux mains, il
fut renvers son tour.
Mille diables ! s'cria-t-il. Je suis foudroy !
Ce mot m'expliqua tout. Ce n'tait plus une rampe, mais un cble de
mtal, tout charg de l'lectricit du bord, qui aboutissait la plate-forme.
Quiconque la touchait ressentait une formidable secousse,

et cette se-
cousse et t mortelle, si le capitaine Nemo et lanc dans ce conducteur
tout le courant de ses appareils ! On peut rellement dire, qu'entre ses
assaillants et lui, il avait tendu un rseau lectrique que nul ne pouvait
impunment franchir.
Cependant, les Papouas pouvants avaient battu en retraite, affols
de terreur. Nous, moiti riants, nous consolions et frictionnions le mal-
heureux Ned Land qui jurait comme un possd.
Mais, en ce moment, le Nautihts, soulev par les dernires ondulations
du flot, quitta son lit de corail cette quarantime minute exactement
fixe par le capitaine. Son hlice battit les eaux avec une majestueuse
lenteur. Sa vitesse s'accrut peu peu, et, naviguant la surface de l'Ocan,
il abandonna sain et sauf les dangereuses passes du dtroit de Torrs.
CHAPITRE XXIII
^GRI SOMNIA.
Le jour suivant, 10 janvier, le Nautihis reprit sa marche entre deux eaux,
mais avec une vitesse remarquable que je ne puis estimer moins de trente-
cinq milles l'heure. La rapidit de son hlice tait telle que je ne pou-
vais ni suivre ses tours ni les compter.
Quand je songeais que ce merveilleux agent lectrique, aprs avoir donn
le mouvement, la chaleur, la lumire au Nautihis, le protgeait encore
/EGRI SOMNIA.
183
contre les attaques extrieures, et le transformait en une arche sainte la-
quelle nul profanateur ne touchait sans tre foudroy^ mon admiration
n'avait plus de bornes , et de l'appareil, elle remontait aussitt l'ing-
nieur qui l'avait cr.
Nous marchions directement vers l'ouest, et, le 11 jan\ier, nous dou-
blmes ce cap Wessel, situ par 133 de longitude et
10
de latitude nord,
qui forme la pointe est du golfe de"Carpentarie. Les rcifs taient encore
nombreux, mais plus clair-sems, et relevs sur la carte avec une extrme
prcision. Le Naiiiilus vita facilement les brisants de Money bbord, et
les rcifs Yictoria tribord, placs par
130
de longitude, et sur ce dixime
parallle que nous suivions rigoureusement.
Le 13 janvier, le'^capitaine Nemo, arriv dans la mer de Timor, avait
connaissance de lil de ce nom par
122*'
de longitude. Cette le dont la
superficie est de seize cent vingt-cinq lieues carres est gouverne par des
radjahs. Ces princes se disent fils de crocodiles, c'est--dire issus de la plus
haute origine laquelle un tre humain puisse prtendre. Au&i, ces
anctres cailleux foisonnent dans les rivires de Tile, et sont l'objet d'une
vnration particulire. On les protge, on les gte, on les adule, on les
nourrit, on leur offre des jeunes filles en pture, et malheur l'tranger
qui porte la main sur ces lzards sacrs.
Mais le Nautilus n'eut rien dmler avec ces vilains animaux. Timor
ne fut visible qu'un instant, midi, pendant que le second relevait sa po-
sition. Egalement, je ne fis qu'entrevoir cette petite ile Rotti, qui fait
partie du groupe, et dont les femmes ont une rputation de beaut trs-
tablie sur les marchs malais.
A partir de ce point, la direction du Naiitilus, en latitude, s'inflchit
vers le sud-ouest. Le cap fut mis sur l'ocan Indien. O la fantaisie du ca-
pitaine Nemo allait-elle nous entraner? Remontrait-il vers les ctes de
l'Asie ? Se rapprocherait-il des rivages de l'Europe. Rsolutions peu proba-
bles de la part d'un homme qui fuyait les continents habits ? Descen-
drait-il donc vers le sud? Irait-il doubler le cap de Bonne-Esprance, puis
le cap Horn, et pousser au ple antarctique? Reviendrait-il enfin vers ses
mers du Pacifique, o son Naiitilus trou^ait une navigation facile et ind-
pendante? L'avenir devait nous l'apprendre.
Aprs avoir prolong les cueils de Cartier, dllibernia, de Seringa-
patam, de Scott, derniers efforts de l'lment solide contre l'lment liquide,
le 14 janvier, nous tions au del de toutes terres. La vitesse du Nautilus
fut
singulirement rallentie, et, trs-capricieux dans ses allures, tantt il
nageait au milieu des eaux, et tantt il flottait leur surface.
Pendant cette priode du voyage, le capitaine Nemo fit d'intressantes
m VINGT MILLE LIEUES SOLS LES MERS.
Dix de ses compagnons eurent le mme sort. (Page 182.)
expriences sur les diverses tempratures de la mer des couches diff-
rentes. Dans les conditions ordinaires, ces relevs s'obtiennent au moyen
d'instruments assez compliqus, dont les rapports sont au moins douteux,
que ce soient des sondes thermomtriques, dont les verres se brisent sou-
vent sous la pression des eaux, ou des appareils bass sur la variation
de
rsistance de mtaux aux courants lectriques.Ces rsultats ainsi
obtenus
ne peuvent tre suffisamment contrls. Au contraire, le capitaine Nemo
allait lui-mme chercher cette temprature dans les profondeurs de la
mer, et son thermomtre
,
mis en communication
avec les diverses
nappes liquides, lui donnait immdiatement et srement le degr re-
cherch.
MGm SOMNIA.
185
Son il restait lix sur l'horizon. (Page 189.)
C'est ainsi que, soit en surchargeant ses rservoirs, soit en descendant
obliquement au moyen de ses plans inclins, le Nautilus atteignit succes-
sivement des profondeurs de trois, quatre, cinq, sept, neuf et dix mille
mtres, et le rsultat dfinitif de ces expriences fut que la mer prsentait
une temprature permanente de quatre degrs et demi, une profondeur
de mille mtres, sous toutes les latitudes.
Je suivais ces expriences avec le plus vif intrt. Le capitaine Nemo
y
apportait une vritable passion. Souvent, 3e me demandai dans quel but
il
faisait ces observations. tait-ce au profit de ces semblables? Ce n'tait
pas probable, car, un jour ou l'autre, ses travaux devaient prir avec lui
dans
quelque mer ignore ! A moins qu'il ne me destint ie rsultat de ses
24
186
VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
expriences. Mais c'tait admettre que mon trange voyage aurait un terme,
et ce terme, je ne l'apercevais pas encore.
Quoi qu'il en soit, le capitaine Nemo me fit galement connatre
divers chiffres obtenus par lui et qui tablissaient le rapport des den-
sits de l'eau dans les principales mers du globe. De cette commu-
nication, je tirai un enseignement personnel qui n'avait rien de scienti-
fique.
C'tait pendant la matine du IS janvier. Le capitaine, avec lequel je
me promenais sur la plate-forme, me demanda si je connaissais les diffi'v
rentes densits que prsentent les eaux de la mer. Je lui rpondis nga-
tivement, et j'ajoutai que la science manquait d'observations rigoureuses
ce sujet.
Je les ai faites, ces observations, me dit-il, et je puis en affirmer la
certitude.

Bien, rpondis-je, mais le Nautilus est un monde part, et les secrets


de ses savants n'arrivent pas jusqu' la terre.

Tous avez raison, monsieur le professeur, me dit-il, aprs quelques


instants de silence. C'est un monde part. Il est aussi tranger la terre
que les plantes qui accompagnent ce globe autour du soleil, et l'on ne
connatra jamais les travaux des savants de Saturne ou de Jupiter. Cepen-
dant, puisque le hasard a li nos deux existences, je puis vous communiquer
le rsultat de mes observations.

Je vous coute, capitaine.

Vous savez, monsieur le professeur, que l'eau de mer est plus dense
que l'eau douce, mais cette densit n'est pas uniforme. En effet, si je re-
prsente par un la densit de l'eau douce, je trouve un vingt-huit millime
pour les eaux de l'Atlantique, un vingt-six millime pour les eaux du Paci-
fique, un trente-millime pour les eaux de la Mditerrane...

Ah ! pensai-je, il s'aventure dans la Mditerrane ?

Un dix-huit millime pour les eaux de la mer Ionienne, et un vingt-


neuf millime pour les eaux de l'Adriatique.
Dcidment, le Nautilus ne fuyait pas les mers frquentes de l'Europe,
et j'en conclus qu'il nous ramnerait,

peut-tre avant peu,

vers
des continents plus civiliss. Je pensai que Ned Land apprendrait cette
particularit avec une satisfaction trs-naturelle.
Pendant plusieurs jours, nos journes se passrent en expriences de
toutes sortes, qui portrent sur les degrs de salure des eaux diffrentes
profondeurs, sur leur lectrisation, sur leur coloration, sur leur transpa-
rence, et dans toutes ces circonstances, le capitaine Nemo dploya une
ingniosit qui ne fut gale que par sa bonne grce envers moi. Puis, pen-
MGRl SOMNIA.
187
dant
quelques jours, je ne le revis plus, et demeurai de nouveau
comme
isol
son bord.
Le 16 janvier, le Naiitilus parut s'endormir quelques mtres seulement
au-dessous de la surface des flots. Ses appareils lectriques ne fonction-
naient pas, et son hlice immobile le laissait errer au gr des couranis. Je
supposai que l'quipage s'occupait de rparations intrieures, ncessites
par la violence des mouvements mcaniques de la machine.
Mes compagnons et moi, nous fmes alors tmoins d'un curieux spec-
tacle. Les panneaux du salon taient ouverts, et comme le fanal du Naotihis
n'tait pas en activit, une vague obscurit rgnait au milieu des eaux. Le
ciel orageux et couvert d'pais nuages ne donnait aux premires couches de
l'Ocan qu'une insuffisante clart.
J'observais l'tat de la mer dans ces conditions, et les plus gros poissons
ne m'apparaissaient plus que comme des ombres peine figures, quand
le Naiitilus se trouva subitement transport en pleine lumire. Je crus
d'abord que le fanal avait t rallum, et qu'il projetait son clat lectrique
dans la masse liquide. Je me trompais, et aprs une rapide observation,
je reconnus mon erreur.
Le Nautilus flottait au milieu d'une couche phosphorescente, qui dans
cette obscurit devenait blouissante. Elle tait produite par des myriades
d'animalcules lumineux, dont l'tincellement s'accroissait en glissant sur
la coque mtallique de l'appareil. Je surprenais alors des clairs au milieu
de ces nappes lumineuses, comme eussent t des coules de plomb fondu
dans une fournaise ardente, ou des masses mtalliques portes au rouge
blanc; de telle sorte que par opposition, certaines portions lumineuses
faisaient ombre dans ce milieu ign, dont toute ombre semblait devoir
tre bannie. Non! ce n'tait plus l'irradiation calme de notre clairage
habituel! Il
y
avait l une vigueur et un mouvement insolites! Cette
lumire, on la sentait vivante !
En eftet, c'tait une agglomration infinie d'infusoires plagiens, de
noctiluques miliaires, vritables globules de gele diaphane, pourvus
d'un tentacule fihforme, et dont on a compt jusqu' vingt-cinq mille dans
trente centimtres cubes d'eau. Et leur lumire tait encore double par
ces lueurs particulires aux mduses, aux astries, aux aurlies, aux phola-
desdattes, et autres zoophytes phosphorescents, imprgns du grai^in
des matires organiques dcomposes par la mer, et peut-tre du mucus
scrt par les poissons.
Pendant plusieurs heures, le Nautilus flotta dans ces ondes brillantes,
et notre admiration s'accrut voir les gros animaux marins s'y jouer
comme des salamandres. Je vis l, au milieu de ce feu qui ne brle pas,
188
VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
des marsouins lgants et rapides , infatigables clowns des mers, et des
istiophores longs de trois mtres, intelligents prcurseurs des ouragans,
dont le formidable glaive heurtait parfois la vitre du salon. Puis apparurent
des poissons plus petits, des batistes varis, des scomberodes-sauteurs,
des nasons-loups, et cent autres qui zbraient dans leur course la lumi-
neuse atmosphre.
Ce fut un enchantement que cet blouissant spectacle ! Peut-tre quelque
condition atmosphrique augmentait-elle l'intensit de ce phnomne?
Peut-tre quelque orage se dchainait-il la surface des flots? Mais, cette
profondeur de quelques mtres, le Nautilus ne ressentait pas sa fureur, et
il se balanait paisiblement au milieu des eaux tranquilles.
Ainsi nous marchions, incessamment charms par quelque merveille
nouvelle. Conseil observait et classait ses zoophytes, ses articuls, ses
mollusques, ses poissons. Les journes s'coulaient rapidement, et je ne
les comptais plus. Ned, suivant son habitude, cherchait varier l'ordinaire
du bord. Yritables colimaons, nous tions faits notre coquille, et
j'affirme qu'il est facile de devenir un parfait colimaon.
Donc, cette existence nous paraissait facile, naturelle, et nous n'imagi-
nions plus qu'il existt une vie diffrente la surface du globe terrestre
,
quand un vnement vint nous rappeler l'tranget de notre situation.
Le 18 janvier, le JSaiitilus se trouvait par
105
de longitude et
15
de
latitude mridionale. Le temps tait menaant, la mer dure et houleuse.
Le vent soufflait de l'est en grande brise. Le baromtre, qui baissait depuis
quelques jours, annonait une prochaine lutte des lments.
J'tais mont sur la plate-forme au moment o le second prenait ses
mesures d'angles horaires. J'attendais, suivant la coutume, que la phrase
quotidienne ft prononce. Mais, ce jour-l, elle fut remplace par une
autre phrase non moins incomprhensible. Presque aussitt, je vis appa-
ratre le capitaine Nemo, dont les yeux, munis d'une lunette, se dirigrent
vers l'horizon.
Pendant quelques minutes, le capitaine resta immobile, sans quitter le
point enferm dans le champ de son objectif. Puis, il abaissa sa lunette, e l
changea une dizaine de paroles avec son second. Celui-ci semblait tre en
proie une motion qu'il voulait vainement contenir. Le capitaine Nemo
,
plus matre de lui, demeurait froid. Il paraissait, d'ailleurs, faire certaines
objections
auxquelles le second rpondait par des assurances formelles. Du
moins, je le compris ainsi, la diffrence de leur ton et de leurs gestes.
Quant moi, j'avais soigneusement regard dans la direction observe,
sans rien apercevoir. Le ciel et l'eau se confondaient sur une ligne d'hori-
zon d'une parfaite nettet.
/EGRI SOMNIA
189
Cependant, le capitaine Nemo se promenait d'une extrmit l'autre de
la plate-forme, sans me regarder, peut-tre sans me voir. Son pas tait
assur, mais moins rgulier que d'habitude. Il s'arrtait parfois, et les bras
croiss sur la poitrine, il observait la mer. Que pouvait-il chercher sur cet
immense espace? Le Naiiti lus se iromdiii alors quelques centaines de
milles de la cte la plus rapproche !
Le second avait repris sa lunette et interrogeait obstmment l'horizon,
allant et venant, frappant du pied, contrastant avec son chef par son agi-
tation nerveuse.
D'ailleurs, ce mystre allait ncessairement s'claircir, et avant peu,
car, sur un ordre du capitaine Nemo, la machine, accroissant sa puissance
propulsive, imprima l'hlice une rotation plus rapide.
En ce moment, le second attira de nouveau l'attention du capitaine.
Celui-ci suspendit sa promenade et dirigea sa lunette vers le point indiqu,
m'observa longtemps. De mon ct, trs-srieusement intrigu, je des-
cendis au salon, et j'en rapportai une excellente longue-vue dont je me
servais ordinairement. Puis, l'appuyant sur la cage du fanal qui formait
saillie l'avant de la plate-forme, je me disposai parcourir toute la ligne
du ciel et de la mer
.
Mais, mon il ne s'tait pas encore appliqu l'oculaire, que l'instru-
ment me fut vivement arrach des mains.
Je me retournai. Le capitaine Nemo tait devant moi, mais je ne le
reconnus pas. Sa pliysionomie tait transfigure. Son il, brillant d'un
feu sombre, se drobait sous son sourcil fronc. Ses dents se dcouvraient
demi. Son corps raide, ses poings ferries, sa tte retire entre les
paules, tmoignaient del haine violente que respirait toute sa personne.
11 ne bougeait pas. Ma lunette, tombe de sa main, avait roul ses pieds.
Yenais-je donc, sans le vouloir, de provoquer cette attitude de colre?
S'imaginait-il, cet incomprhensible personnage, que j'avais surpris quel-
que secret interdit aux htes du Nautihis ?
Non! cette haine, je n'en tais pas l'objet, car il ne me regardait pas, et
son il restait obstinment fix sur l'impntrable point de Thorizon.
Enfin, le capitaine Nemo redevint maitre de lui. Sa physionomie, si
profondment altre, reprit son calme habitael. Il adressa
son second
quelques mots en langue trangre, puis il se retourna vers moi.
(( Monsieur Aronnax, me dit-il d'un ton assez imprieux, je rclame fee
vous l'observation de l'un des engagements qui vous lient moi.

De quoi's'agit-il, capitame?

Il faut vous laisser enfermer, vos compagnons et vous, jusqu'au mo-


mer^t o je jugerai convenable de vous rendre la libert.
190 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.

Vous tes le matre, lui rpondis-je, en le regardant fixement. Mais


puis-je vous adresser une question?

Aucune, monsieur.
Sur ce mot, je n'avais pas discuter, mais obir, puisque toute rsis-
tance et t impossible.
Je descendis la cabine qu'occupaient Ned Land et Conseil, et je leur fis
part de la dtermination du capitaine. Je laisse penser comment cette
communication fut reue par le Canadien. D'ailleurs, le temps manqua
toute explication. Quatre hommes de l'quipage attendaient la porte, et
ils nous conduisirent cette cellule o nous avions pass notre premire
nuit bord du Naiitilus.
Ned Land voulut rclamer, mais la porte se ferma sur lui pour toute
rponse.
Monsieur me dira-t-il ce que cela signifie? )) me demanda Conseil.
Je racontai mes compagnons ce qui s'tait pass. Ils furent aussi
tonns que moi, mais aussi peu avancs.
Cependant, j'tais plong dans im abme de rflexions, et l'trange
apprhension de la physionomie du capitaine Nemo ne quittait pas ma
pense. J'tais incapable d'accoupler deux ides logiques, et je me perdais
dans les plus absurdes hypothses, quand je fus tir de ma contention
d'esprit par ces paroles de Ned Land :
Tiens! le djeuner est servi !
En effet, la table tait prpare. Il tait vident que le capitaine Nemo
avait donn cet ordre en mme temps qu'il faisait hter la marche du
Naiitihis?
(( Monsieur me permettra-t-il de lui faire une recommandation? me
demanda Conseil.

Oui, mon garon, rpondis-je.


-
Eh bien ! que monsieur djeune. C'est prudent, car nous ne savons ce
qui peut arriver.

Tu as raison. Conseil.

Malheureusement, dit Ned Land, on ne nous a donn que le menu


du bord.

x\mi Ned, rpliqua Conseil, que diriez-vous donc, si le djeuner


avait manqu totalement !
Cette raison coupa net aux rcriminations du harponneur.
Nous nous mmes table. Le repas se fit assez silencieusement. Je
mangeai peu. Conseil se fora, toujours par prudence, et Ned Land,
quoi qu'il en et, ne perdit pas un coup de dent. Puis, le djeuner termin,
chacun de nous s'accota dans son coin
.
LE KOYAUiME DU CORAIL.
191
En ce moment, le globe lumineux qui clairait la cellule s'teignit et nou;
laissa dans une obscurit profonde. Ned Land ne tarda pas s'endormir,
et, ce qui m'tonna, Conseil se laissa aller aussi un lourd assoupissement.
Je me demandais ce qui avait pu provoquer chez lui cet imprieux besoir.
de sommeil, quand je sentis mon cerveau s'imprgner d'une paisse tor-
peur. Mes yeux, que je voulais tenir ouverts, se fermrent malgr moi.
J'tais en proie une hallucination douloureuse. Evidemment, des sub-
stances soporifiques avaient t mles aux aliments que nous venions de
prendre ! Ce n'tait donc pas assez de la prison pour nous drober les
projets du capitaine Nemo, il fallait encore le sommeil!
J'entendis alors les panneaux se refermer. Les ondulations de la mer
qui .provoquaient un lger mouvement de roulis, cessrent. Le Nautilus
avait-il donc quitt la surface de l'Ocan? Etait-il rentr dans la couche
immobile des eaux?
Je voulus rsister au sommeil. Ce fut impossible. Ma respiration s'af-
faiblit. Je sentis un froid mortel glacer mes membres alourdis et comme
paralyss. Mes paupires, vritables calottes de plomb, tombrent sur mes
yeux. Je ne pus les soulever. Un sommeil morbide, plein d'hallucinations,
s'empara de tout mon tre. Puis, les visions disparurent, et me lais-
srent dans un complet anantissement.
CHAPITRE XXIV
LE ROYAUME DU CORAIL.
Le lendemain
,
je me rveillai la tte singulirement dgage. A ma
grande surprise, j'tais dans ma chambre. Mes compagnons,
sans doute,
avaient t rintgrs dans leur cabine, sans qu'ils s'en fussent aperus
plus que moi. Ce qui s'tait pass pendant cette nuit, ils
l'ignoraient
comme je l'ignorais moi-mme, et pour dvoiler ce mystre, je ne comp-
tais que sur les hasards de l'avenir.
Je songeai alors quitter ma chambre. Etais-je encore une fois libre ou
prisonnier? Libre entirement. J'ouvris la porte, je pris par les coursives,
je montai l'escaHer central. Les panneaux, ferms la veille, taient ouverts.
J'arrivai sur la plate-forme.
Ned Land et Conseil m'y attendaient. Je les interrogeai. Ils ne savaient
lien. Endormis d'un sommeil pesant qui ne leur laissait aucun souvenir,
ils avaient t trs-surpris de se retrouver dans leur cabine.
192 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
LE ROYAUME DU CORAIL.
193
L, sur un lit, reposait un liomme figure nerginue. (Page 191.)
sieurs fois, pendant cette journe du 19 janvier. Le second
montait
alors
sur la plate-forme, et la phrase accoutume
retentissait
l'mtrieur
du
navire.
Quant au capitaine
Nemo, il ne parut pas. Des gens du bord, je ne \is
que
l'impassible
stewart,
qui me servit avec son exactitude
et son mutisme
ordinaires.
Vers deux heures, j'tais au salon, occup classer mes notes, lorsque
le capitaine ouvrit la porte et parut. Je le saluai. Il me rendit un salut
presque imperceptible, sans m'adresser la parole. Je me remis mon
travail, esprant qu'il me donnerait peut-tre des explications sur les v-
25
194 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
nements qui avaient marqu la nuit prcdente. Il n'en fit rien. Je le
regardai. Sa figure me parut fatigue; ses yeux rougis n'avaient pas t
raffrachis par le sommeil
;
sa physionomie exprimait une tristesse pro-
fonde, un rel chagrin. 11 allait et venait, s'asseyait et se relevait, pre-
nait un livre au hasard, l'abandonnait aussitt, consultait ses instruments
sans prendre ses notes habituelles, et semblait ne pouvoir tenir un instant
en place.
Enfin, il vint vers moi et me dit :
Etes-vous mdecin- monsieur Aronnax?
Je m'attendais si peu cette demande, que je le regardai quelque temps
sans rpondre.
(( Etes-vous mdecin? rpta-t-il, Plusieurs de vos collgues ont fait
leurs tudes de mdecine, Gratiolet, Moquin-Tandon et autres.
En effet, dis-je, je suis docteur et interne des hpitaux. J'ai pratique
pendant plusieurs annes avant d'entrer au Musum.
Bien, monsieur.
Ma rponse avait videmment satisfait le capitaine Nemo. Mais ne sa-
chant o il en voulait venir, j'attendis de nouvelles questions, me reser-
vant de rpondre suivant les circonstances.
Monsieur Aronnax, me dit le capitaine, consentiriez-vous donner vos
soins l'un de mes hommes?
Vous avez un malade?
Oui.
Je suis prt vous suivre.
Venez.
J'avouerai que mon cur battait. Je ne sais pourquoi je voyais une cer-
taine conjiexit entre cette maladie d'un homme de l'quipage et les v-
nements de la veille, et ce mystre me proccupait au moins autant que le
malade
.
Le capitaine Nemo me conduisit l'arrire du Nautiius, et me fit entrer
dans une cabine situe prs du poste des matelots.
L, sur un lit, reposait un homme d'une quarantaine d'annes, figure
nergique, \ rai type de l'anglo saxon.
Je me penchai sur lui. Ce n'tait pas seulement un malade, c'tait un
bless. Sa tte, emmaillote de linges sanglants, reposait sur un double
oreiller. -Je dtachai ces linges, et le blesse , regardant de ses grands
yeux fixes, me laissa faire, sans profrer une seule plainte.
La blessure tait horrible. Le crne, fracass par un instrument conton-
dant, montrait la cervelle nu, et la substance crbrale avait subi une
attrition profonde. Des caillots sanguins s'taient forms dans la masse
LE ROYAUME DU CORAIL.
105
diffluente, qui affectait une couleur lie de vin. Il
y
avait eu la ibis con-
tusion et commotion du cerveau. La respiration du aialade tait lente,
et quelques mouvements spasmodiques des muscles agitaient sa face. La
phlegmasie crbrale tait complte et entranait la paralysie du senti-
ment et du mouvement.
Je pris le pouls du bless. Il tait intermittent. Les extrmits du
corps se refroidissaient dj, et je vis que la mort s'approchait,, sans qu'il
me parut possible de l'enrayer. Aprs avoir pans ce malheureux, je ra-
justai les linges de sa tte, et je me retournai vers le capitaine Nemo.
D'o vient cette blessure? lui demandai-je.

Qu'importe! rpondit vasivement le capitaine, L'n choc du Xautihis


a bris un des leviers de la machine, qui a frapp cet homme. Mais votre
;.vis sur son tat?
J'hsitais me prononcer.
Vous pouvez parler, me dit le capitaine. Cet homme n'entend pas le
franais.
Je regardai une dernire fois le bless, puis je rpondis :
'(
Cet homme sera mort dans deux heures.
Rien ne peut le sauver?
Piien.
La main du capitaine Nemo se crispa, et quelques larmes glissrent de
ses yeux, que je ne croyais pas faits pour pleurer.
Pendant quelques instants, j'observai encore ce mourant dont la vie se
ret'rait peu peu. Sa pleur s'accroissait encore sous l'clat lectrique qui
baignait son lit de mort. Je regardais sa tte intelligente, sillonne de
rides prmatures, que le malheur, la misre peut-tre, avaient creuses
depuis longtemps. Je cherchais surprendre le secret de sa vie dans les
dernires paroles chappes ses lvres !
Vous pouvez vous retirer, monsieur Aronnax, me dit le capitaine
Nemo.
Je laissai le capitaine dans la cabine du mourant, et je regagnai ma
chambre, trs-mu de cette scne. Pendant toute la journe, je fus agit de
sinistres
pressentiments. La nuit, je dormis mal, et, entre mes songes
frquemment interrompus, je crus entendre des soupirs lointains et comme
une psalmodie funbre. tait-ce la prire des morts, murmure dans cette
langue que ;/^ ne savais comprendre?
Le lendemain matin, je montai sur le pont. Le capitaine Nemo m'y
avait prd. Ds qu'il m'aperut, il vint moi.
Monsieur le professeur, me dit-il, vous conviendrait-il de faire aujour-
d hui une excursion sous-marine?
196 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.

Avec mes compagnons? demandai-jc.

Si cela leur plat.

Nous sommes vos ordres, capitaine.

Veuillez donc aller revtir vos scaphandres.


Du mourant ou du mort il ne fut pas question. Je rejoignis Ned Land
et Conseil. Je leur fis connatre la proposition du capitaine Nemo. Con-
seil s'empressa d'accepter, et, cette fois, le Canadien se montra trs-dis-
pos nous suivre.
Il tait huit heures du matin. A huit heures et demie, nous tions vtus
pour cette nouvelle promenade, et munis des deux appareils d'clairage et
de respiration. La double porte fut ouverte, et, accompagns du capitaine
Nemo que suivaient une douzaine d'hommes de l'quipage,, nous prenions
pied une profondeur de dix mtres sur Je sol ferme o reposait le Nau-
tihis.
Une lgre pente aboutissait un fond accident,' par quinze brasses de
profondeur environ. Ce fond diffrait compltement de celui que j'avais
visit pendant ma premire excursion sous les eaux de l'Ocan Pacifique.
Ici, point de sable fin, point de prairies sous-marines, nulle fort pla-
gienne. Je reconnus immdiatement cette rgion merveilleuse dont, ce
jour-l, le capitaine Nemo nous faisait les honneurs. C'tait le royaume
du corail.
Dans l'embranchement des zoophytes et dans la classe des alcyonnaires,
on remarque l'ordre des gorgonaires qui renferme les trois groupes des
gorgoniens, des isidiens et des coralliens. C'est ce dernier qu'appartient
le corail, curieuse substance qui fut tour tour classe dans les rgnes
minral, vgtal et animal. Remde chez les anciens, bijou chez les mo-
dernes, ce fut seulement en 1694 que le Marseillais Peysonnel le rangea
dfinitivement dans le rgne animal.
Le corail est un ensemble d'animalcules, runis sur un polypier de na-
ture cassante et pierreuse. Ces polypes ont un gnrateur unique qui les a
produits par bourgeonnement, et ils possdent une existence propre, tout
en participant la vie commune. C'est donc une sorte de socialisme natu-
rel. Je connaissais les derniers travaux faits sur ce bizarre zoophyte, qui
se minralis tout en s'arborisant, suivant la trs-juste observation des
naturalistes,
et rien ne pouvait tre plus intressant pour moi que de
visiter
l'une de ces forts ptrifies que la *nature a plantes au fond
des mers.
Les appareils
RumhkorfT furent mis en activit, et nous suivmes un
banc de corail en voie de formation, qui, le temps aidant, fermera un jour
cette portion de l'ocan indien. La route tait borde d'inextricables
LE ROYAUME DU CORAIL.
197
buissons forms par l'enchevtrement d'arbrisseaux que couvraient de
petites
fleurs.toiles rayons blancs. Seulement, l'inverse des plantes
de la terre, ces arborisations, fixes aux rochers du sol, se dirigeaient toutes
de haut en bas.
La lumire produisait mille effets charmants en se jouant au milieu de
ces ramures si vivement colores. 11 me semblait voir ces tubes mem])ra-
neux et cylindriques trembler sous l'ondulation des eaux. J'tais tent de
cueillir leurs fraches corolles ornes de dlicats tentacules, les unes no--
vellement panouies, les autres naissant peine, pendant que de lgers
poissons, aux rapides nageoires, les effleuraient en passant comme des vo-
les d'oiseaux. Mais, si ma main s'approchait de ces fleurs vivantes, de ces
sensitives animes, aussitt l'alerte se mettait dans la colonie. Les corolles
blanches rentraient dans leurs tuis rouges, les fleurs s'vanouissaient
sous mes regards, et le buisson se changeait en un bloc de mamelons
pierreux.
Le hasard m'avait mis l en prsence des plus prcieux chantillons de
ce zoophyte. Ce corail valait celui qui se pche dans la Mditerranne,
sur les ctes de France, d'Italie et de Barbarie. Il justifiait par ses tons
vifs ces noms potiques de fleur
de sang et A' cume de sang que le com-
merce donne ses plus beaux produits. Le corail se vend jusqu' cinq
cents francs le kilogramme, et en cet endroit, les couches liquides recou-
vraient la fortune de tout un monde de corailleurs. Cette prcieuse matire,
souvent mlange avec d'autres polypiers, formait alors des ensembles
compactes et inextricables appels macciota, et sur lesquels je remar-
quai d'admirables spcimens de corail rose.
Mais bientt les buissons se resserrrent, les arborisations grandirent.
De vritables taillis ptrifis et de longues traves d'une architecture fan-
taisiste s'ouvrirent devant nos pas. Le capitaine Nemo s'engagea sous une
obscure galerie dont la pente douce nous conduisit une profondeur de
cent mtres. La lumire de no:"; serpentins produisait parfois des effets
magiques, en s'accrochant aux rugueuses asprits de ces arceaux naturels
et aux pendentifs disposs comme des lustres, qu'elle
piquait de pointes
de feu. Entre les arbrisseaux coralliens
,
j'observai d'autres polypes non
moins curieux, des mlites, des iris aux ramifications
articules,
puis quel-
ques touffes de corallines, les unes vertes, les autres rouges,
vritables
algues encrotes dans leurs seis calcaires, que les naturalistes, aprs lon-
gues discussions, ont dfinitivement ranges dans le rgne
vgtal. Mais,
suivant la remarque d'un penseur, c'est peut-tre l le point rel o !;
vie obscurment se soulve du sommeil de pierre, sans se dtacher en-
core de ce rude point de dpart.
Prf VIXhT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
Enfin, aprs deux heures de marche, nous avions atteint une profondeur
(b trois cents mtres environ, c'est--dire la limite extrme sur laquelle le
corail commence se former. Mais l, ce n'tait plus le buisson isol, ni le
modeste taillis de basse futaie. C'tait la fort immense, les grandes vg-
tations minrales, les normes arbres ptrifis, runis par des guirlandes
d'lgantes plumarias, ces lianes de la mer, toutes pares de nuances et
de reflets. Nous passions librement sous leur haute ramure perdue dans
l'ombre des flots, tandis qu' nos pieds, les tubipores, les mandrines, les
astres, les fongies, les cariophylles, formaient un tapis de fleurs, sem
de gemmes blouissantes.
Ouel indescriptible spectacle ! Ah ! que ne pouvions-nous communiquer
nos sensations ! Pourquoi tions-nous emprisonns sous ce masque de m-
rdet de verre ! Pourquoi les paroles nous taient-elles interdites de l'un
l'autre ! Que ne vivions-nous, du moins, de la vie de ces poissons qui peu-
[lent le liquide lment, ou plutt encore de celle de ces amphibies qui,
pendant de longues heures, peuvent parcourir, au gr de leur caprice, le
double domaine de la terre et des eaux!
Cependant, le capitaine Nemo s'tait arrt Mes compagnons et moi
nous suspendmes notre marche, et, me retournant, je vis que ses hommes
formaient un demi-cercle autour de leur chef. En regardant avec plus
d'attention, j'observai que quatre d'entre eux portaient sur leurs paules
un objet de forme oblongue.
Nous occupions, en cet endroit, le centre d'une vaste clairire, entoure
par les hautes arborisations del fort sous-marine. Nos lampes
i)roje-
taientSLir cet espace une sorte de clart crpusculaire qui allongeait dme
srement les ombres sur le sol. Ala limite de la clairire, l'obscurit rede-
\enait profonde, et ne recueillait que de petites tincelles retenues par
les vives arrtes du corail.
Ned Land et Conseil taient prs de moi. Nous regardions, et il me vint
la pense que j'allais assister une scne trange. En observant le sol,
je vis qu'il tait gonfl, en de certains points, par de lgres extumes-
cences encrotes de dpts calcaires, et disposes avec une rgularit qui
trahissait la main de l'homme.
Au milieu de la* clairire, sur un pidestal de rocs grossirement
entasss, se dressait une croix de corail, qui tendait ses longs bras qu'on
eut dit faits d'un sang ptrifi.
Sur un signe du capitaine Nemo, un de ses hommes s'avana, et quel-
ques pieds de la croix, il commena creuser un trou avec une pioche
(]u'il dtacha de sa ceinture.
Je compris tout ! Cette clairire c'tait un cimetire, ce trou, une tombe,
LE ROYAUME DU CORAIL.
199
cet objet oblong, le corps de Tliomme mort dans la nuit ! Le
capitaina
Nemo et les siens venaient enterrer leur compagnon dans cette demeura
commune, au fond de cet inaccessible Ocan !
Non ! jamais mon esprit ne fut snrrexit ce point ! Jamais ides plus
impressionnantes n'envahirent mon cerveau ! Je ne voulais pas voir ce que
voyait mes yeux!
Cependant, la tombe se creusait lentement. Les poissons fuyaient a et
l leur retraite trouble. J'entendais rsonner, sur le sol calcaire, le fer du
pic qui tincelait parfois en heurtant quelque silex perdu au fond des
eaux. Le trou s'allongeait, s'largissait, et bientt jI fut assez profond pour
recevoir le corps.
Alors, les porteurs s'approchrent. Le corps, envelopp dans un tissu de
de byssus blanc, descendit dans son humide tombe. Le capitaine Nemo,
les bras croiss sur la poitrine, et tous les amis de celui qui les avait
aims s'agenouillrent dans l'attitude de la prire... Mes deux compa-
gnons et moi, nous nous tions religieusement inclins.
La tombe fut alors recouverte des dbris arrachs au sol, qui formrent
un lger renflement.
Quand ce fut fait, le capitaine Nemo et ses hommes se redressrent;
puis, se rapprochant de la tombe, tous flchirent encore le genou, et tous
tendirent leur main en signe de suprme adieu...
Alors, la funbre troupe reprit le chemin du Nautiliis, repassant sous
les arceaux de la fort, au milieu des taillis, le long des buissons de corai'
et toujours montant.
Enfin, les feux du bord apparurent. Leur trane lumineuse nous guida
jusqu'au Nautilus. A une hernie, nous tions de retour.
Ds que mes vtements furent changs, je remontai sur la plate-forme,
et, en proie une terrible obsession d'ides
,
j'allai m'asseoir prs
du fanal.
Le capitaine Nemo me rejoignit. Je me levai et lui dis :
Ainsi, suivant mes prvisions, cet homme est mort dans la nuit?

Oui, monsieur Aronnax, rpondit le capitaine Nemo.

Et il repose maintenant prs de ses compagnons, dans ce cimetire de


corail ?
Oui, oublis de tous, mais non de nous! Nous creusons la tombe, et
les polypes se chargent d'y sceller nos morts pour l'ternit !
Et cachant d'un geste brusque son visage dans ses mains crispes, le
capitaine essaya vainement de comprimer un sanglot. Puis il ajouta

C'est l notre paisible cimetire, quelques centaines de pieds au-
dessous de la surface des flots
1
200
VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS
Tous s"ageDouillerent dans ruttituJc de la pricre. (.Page 190.)

Vos morts
y
doiment, du moins, tranquilles,
capilaine,
hors de
l'atteinte des requins !
Oui, monsieur,
rpondit
gravement le capitaine Nemo, des requins
et des hommes !
FIN DE LA
PREMIRE
PARTIE.
^M
>
CHAPITKE
PREMIER
L'OCAN INDIEN
Ici commence la seconde partie de ce voyage sous les mers. La pre-
mire s'est termine sur cette mouvante scne du cimetire de corail qui
a laiss dans mon esprit une impression profonde. Ainsi donc, au sein de
cette mer immense, la vie da capitaine Nemo se droulait (out entire, et il
n'tait pas jusqu' sa toml^e qu'il n'et prpare dans le plus impntrable
de ses abimes. L, pas un des monstres de l'Ocan ne viendrait troubler le
dernier sommeil de ces htes du Nautilus, de ces amis, rivs les uns aux
autres, dans la mort aussi bien que dans la vie! Nul homme, non plus!
avait ajout le capitaine.
2(3
202
VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
Toujours cette mme dfiance, farouche, implacable, envers les socits
humaines!
Pour moi,je ne mcontentais plus des hypothse?: qui satisfaisaient Con-
seil. Ce digne garon persistait ne voir dans le commandant du Nautilm
qu'un de ces savants mconnus qui rendent l'humanit mpris pour
indiffrence. C'tait encore pour lui un gnie incompris qui, las des
dceptions de la terre, avait d se rfugier dans cet inaccessible milieu o
ses instincts s'exeraient librement. Mais, mon avis, cette hypothse
n'expliquait qu'un des cts du capitaine Nemo.
En effet, le mystre de cette dernire nuit pendant laquelle nous avions
t enchans dans la prison et le sommeil, la prcaution si violemment
prise par le capitaine d'arracher de mes yeux la lunette prte par-
courir l'horizon, la blessure mortelle de cet homme due un choc inex-
plicable du Navtilus, tout cela me poussait dans une voie nouvelle. Non!
le capitaine Nemo ne se contentait pas de fuir les hommes! Son formidable
appareil servait non-seulement ses instincts de libert, mais peut-tre
aussi les intrts de je ne sais quelles terribles reprsailles.
En ce moment, rien n'est vident pour moi, je n'entrevois encore dans
ces tnbres que des lueurs, et je dois me borner cr-e, pour ainsi dire,
sous la dicte des vnements.
D'ailleurs rien ne nous lie au capitaine Nemo. Il sait que s'chapper du
Nautilus est impossible. Nous ne sommes pas mme prisonniers sur parole.
Aucun engagement d'honneur ne nous enchane. Nous ne sommes que des
captifs, que des prisonniers dguiss sous le nom d'htes par un semblant
de courtoisie. Toutefois, Ned Land n'a pas renonc l'espoir de recouvrer
sa libert . Il est certain qu'il profitera de la premire occasion que le
hasard lui offrira. Je ferai comme lui sans doute. Et cependant, ce ne sera
pas sans une sorte de regret que j'emporterai ce que la gnrosit du
capitaine nous aura laiss pntrer des mystres du A^<^27m5.^ Car enfin,
faut-il har cet homme ou l'admirer? Est-ce une victime ou un bourreau?
Et puis, pour tre franc,
je voudrais, avant de l'abandonner jamais
,
je, voudrais avoir accompli ce tour du monde sous-marin dont les
dbuts sont si magnifiques. Je voudrais avoir observ la complte srie
des merveilles entasses sous les mers du globe. Je voudrais avoir vu ce
que nul homme n'a vu encore, quand je devrais payer de ma vie cet
insHtiable besoin d'apprendre ! Qu'ai-je dcouvert jusqu'ici? Rien, ou
presque rien, puisque nous n'avons encore parcouru que six mille lieues
travers le Pacifique!
Pourtant je sais bien que le Nautilus se rapproche des terres habites,
et que, si quelque chance desalut s'offre nous, il serait cruel de sacrififir
L'OCAN INDIEN.
203
mes ccTupagncns ma passion "pour l'inconnu. 11 faudra les suivre, peut-
tre mme les guider. Mais cette occasion se prsentera-t-elle jamais?
Lliomme priv par la force de son libre arbitre la dsire, cette occasion,
mais le savant, le curieux, la redoute.
Ce jour-l, 21 janvier 1868, midi, le second \int prendre la hauteur
du soleil. Je montai sur la plate-forme, j'allumai un cigare, et je suivis
l'opration. Il me parut vident que cet homme ne comprenait pas le
franais, car plusieurs fois je fis voix haute des rflexions qui auraient
d lui arracher quelque signe involontaire d'attention, s'il les et com-
prises, mais il resta impassible et muet.
Pendant qu'il observait au moyen du sextant, un des matelots du Nau-
tiius,

cet homme vigoureux qui nous avait accompagns lors de notre
pnemire excursion sous-marine l'ile Crespo,

vint nettoyer les vitres
du fanal. J'examinai alors l'installation de cet appareil dont la puissance
tait centuple par des anneaux lenticulaires disposs comme ceux des
phares, et qur maintenaient sa lumire dans le plan utile. La lampe lec-
trique tait combine de manire donner tout son pouvoir clairant.
Sa lumire , en effet , se produisait dans le ^ide , ce qui assurait
la fois sa rgularit et son intensit. Ce vide conomisait aussi les
pointes de graphyte entre lesquelles se dveloppe Tare lumineux.
conomie importante pour le capitaine Nemo, qui n'aurait pu les re-
nouveler aisment. Mais, dans ces conditions, leur usure tait presque
insensible.
Lorsque le Nautilus se prpara reprendre sa marche sous-marine, je
redescendis au salon. Les panneaux se refermrent, et la route fut donne
directement l'ouest.
Nous sillonnions alors les flots de l'ocan Indien, vaste plaine liquide
d'une contenance de cinq cent cinquante millions d'hectares, et dont les
eaux sont si transparentes qu'elles donnent le vertige qui se penche
leur surface. Le Nautilus
y
flottait gnralement entre cent et deux
cents mtres de profondeur. Ce fut ainsi pendant quelques jours. A
tout autre que moi, pris d'un immense amour de la mer, les heures eus-
sent sans doute paru longues et monotones; mais ces promenades quoti-
diennes sur la plate-forme o je me retrempais dans l'air vivifiant de
l'Ocan, le spectacle de ces riches eaux travers les vitres du salon, la
lecture des livres de la bibliothque, la rdaction de mes mmoires,
employaient tout mon temps et ne me laissaient pas un moment de lassi^
tude ou d'ennui.
Notre sant tous se maintenait dans un tat trs-satisfaisant. Le
r^me du bord nous convenait parfaitement, et pour mon compte, je
204 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
me serais bien pass des variantes que Ned Land, par esprit de protesta-
tion, s'ingniait
y
apporter. De plus, dans cette temprature constante,
il n'y avait pas mme un rhume craindre. D'ailleurs, ce
madrporaire
Dendrophylie , connu en Provence sous le nom de Fenouil de mer,
et dont il existait une certaine rserve bord, et fourni avec la chair fon-
dante de ses polypes une pte excellente contre la toux.
Pendant quelques jours, nous vmes une grande quantit d'oiseaux
aquatiques, palmipdes, mouettes ou golands.
Quelques-uns furent adroi-
tement tus, et, prpars d'une certaine faon, ils fournirent un gibier
d'eau trs-acceptaljle. Parmi les grands voiliers, emports de longues
distances de toutes terres, et qui se reposent sur les flots des fatigues du
vol, j'aperus de magnifiques albatros au cri discordant comme un braie-
ment d'ne, oiseaux qui appartiennent la famille des longipennes. La fa-
mille des totipalmes tait reprsente par des frgates rapides qui pchaient
prestement les poissons de la surface, et par de nombreux phatons ou
paille-en-queue, entre autres, ce phaton brins rouges, gros comme un
pigeon, et dont le plumage blanc est nuanc de tons roses qui font valoir
la teinte noire des ailes.
Les filets du Naut'dus rapportrent plusieurs sortes de tortues marines,
du genre caret, dos bomb, et dont l'caill est trs-estime. Ces rep-
tiles, qui plongent facilement, peuvent se maintenir longtemps sous l'eau
en fermant la soupape charnue situe l'orifice externe de leur canal
nasal. Quelques-uns de ces carets, lorsqu'on les prit, dormaient encore
dans leur carapace, l'abri des animaux marins. La chair de ces tor-
tues tait gnralement mdiocre, mais leurs ufs formaient un rgal
excellent.
Quant aux poissons, ils provoquaient toujours notre admiration, quand
nous surprenions travers les panneaux ouverts les secrets de leur vie
aquatique. Je remarquai plusieurs espces qu'il ne m'avait pas t
donn d'observer jusqu'alors.
Je citerai principalement des ostracions particuliers la mer Rouge,
la mer des Indes et cette partie de l'Ocan qui baigne les cotes de
l'Amrique quinoxiale. Ces poissons, comme les tortues, les tatous, les
oursins, les crustacs, sont protgs par une cuirasse qui n'est ni crta-
ce, ni pierreuse, mais vritablement osseuse. Tantt, elle affecte la forme
^'un solide triangulaire, tantt la forme d'un solide quadrangulaire.
Parmi les triangulaires, j'en notai quelques-uns d'une longueur d'un
demi-dcimtre, d'une chair salubre, d'un got exquis, bruns la queue,
jaunes aux nageoires, et dont je recommande racclimatation mme dans
les eaux douces, auxquelles d'ailleurs un certain nombre de poissons de
L'OCAN INDIEN.
OS
mer s'accoutument aisment. Je citerai aussi des ostracions quadrangu-
laires , surmonts sur le dos de quatre gros tubercules
;
des ostra-
cions mouchets de points blancs sous la partie infrieure du corps, qui
s'apprivoisent comme des oiseaux; des trigones
,
pourvus d'aiguillons
forms par la prolongation de leur crote osseuse , et auxcjuels leur
singulier grognement a valu le surnom de cochons de mer; puis des
dromadaires grosses bosses en forme de cne, dont la chair est dure et
coriace.
Je relve encore sur les notes quotidiennes tenues par matre Conseil
certains poissons du genre ttrodons, particuliers ces mers, des spen-
glriens au dos rouge, la poitrine blanche, qui se distingl^_nt par trois
ranges longitudinales de filaments, et des lectriques, longs de sept
pouces, pars des plus vives couleurs. Puis, comaie chantillons
d'autres genres , des ovodes semblables un uf d'un brun noir,
sillonns de bandelettes blanches et dpourvus de queue
;
des diodons,
vritables porcs-pics de la v er, munis d'aiguillons et pouvant se gonfler
de manire former une pelote hrisse de dards; des liyppocampes
communs tous les ocans; des pgases volants, museau allong,
auxquels leurs nageoires pectorales, trs-tendues et disposes en forme
d'ailes, permettent sinon de voler, du moins de s'lancer clans les airs
;
des pigeons spatules, dont la queue est couverte de nombreux anneaux
cailleux
;
des macrognathes longue mchoire, excellents poissons longs
de vingt-cinq centimtres et brillants des plus agrables couleurs; des
calliomores livides, dont la tte est rugueuse
;
des myriades de blennies-
sauteurs , rays de noir , aux longues nageoires pectorales
,
gUssant
lasurface des eaux avec une prodigieuse vlocit; de dlicieux vlifres, qui
peuvent hisser leurs nageoires comme autant de voiles dployes aux cou-
rants favorables; des kurtes splendides, auxquels la nature a prodigu le
jaune, le bleu cleste, l'argent et l'or; des trichoptres, dont les ailes sont
formes de filaments
;
des cottes, toujours macules de limon, qui produi-
sent un certain bruissement; des trygles, dont le foie est considr comme
poison
;
des bodians, c[ui portent sur les yeux une illre mobile
;
enfin
des soufflets, an museau long et tubuleux, vritables gobes-mouches de
l'Ocan, arms d'un fusil que n'ont prvu ni les Chassepot ni les Re-
mington, et qui tuent les insectes en les frappant d'une simple goutte
d'eau.
Dans le quatre-vingt-neuvime genre des poissons classs par Lac-
pde, qui appartient la seconde sous-classe des osseux, caractriss
par un opercule et une membrane bronchiale, je remarquai la scor-
pene
,
dont la tte est garnie d'aiguillons et cjui ne possde qu'une
20G VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
seule nageoire dorsale
;
ces animaux sont revtus ou privs de petites
cailles, suivant le sous-genre auquel ils appartiennent. Le second sous-
genre nous donna des cliantiilons de dydactyles longs de trois quatre
dcimtres, rays de jaune, mais dont la tte est d'un aspect fantastique.
Quant au premier sous-genre, il fournit plusieurs spcimens de ce
poisson bizarre justement surnomm crapaud de mer, poisson tte
grande, tantt creuse de sinus profonds, tantt boursoufle de protub-
rances; hriss d'aiguillons et parsem de tubercules, il porte des cornes
irrgulires et hideuses; son corps et sa queue sont garnis de callo-
sits; ses piquants font des blessures dangereuses
;
il est rpugnant et
horrible.
Du 21 au 23 janvier, le Nautilus marcha raison de deux cent cinquante
lieues par "singt-quatre heures, soit cinq cent quarante milles, ou vingt-
deux milles l'heure. Si nous reconnaissions au passage les diverses
varits de poissons, c'est que ceux-ci, attirs par l'clat lectrique, cher-
chaient nous accompagner; la plupart, distancs par cette vitesse,
restaient bientt en arrire
;
quelques-uns cependant parvenaient se
maintenir pendant un certain temps dans les eaux du Nautilus.
Le 24 au matin
,
par
12
S' de latitude sud et
94 33'
de longitude,
nous emes connaissance de l'le Keehng, soulvement madrporique
plant de magniques cocos, et qui fut visite par M. Darwin et le capi-
taine Fitz-Roy. Le Nautilus prolongea peu de distance les accores de
cette ile dserte. Ses dragues rapportrent de nombreux chantillons de
polypes et d'chinodermes, et des tests curieux de l'embranchement des
mollusques. Quelques prcieux produits de l'espce des dauphinules
accrurent les trsors du capitaine Nemo, auquel je joignis une astre
punctifre, sorte de polj^ier parasite souvent fix sur une coquille.
Bientt l'le Keeling disparut sous l'horizon, et la route fut donne au
nord-ouest vers la pointe de la pninsule indienne.
/
c( Des terres civilises, me dit ce jour-l JNed Land. Cela vaudra mieux
que ces les de la Papouasie, o l'on rencontre plus de sauvages que de
chevreuils ! Sur cette terre indienne, monsieur le professeur, il
y
a des
routes, des chemins de fer, des villes anglaises, franaises et indoues.
On ne ferait pas cinq milles sans
y
rencontrer un compatriote. Hein!
est-ce que le moment n'est pas venu de brler la pohtesse au capitaine
Nemo?
Non, Ned, non, rpondis-je d'un ton trs-dtermin. Laissons courir,
comme vous dites, vous autres marins. Le Naidilus se rapproche des con-
tinents habits. Il revient vers FEurope, qu'il nous
y
conduise. Une fois
arrivs dans nos mers, nous verrons ce que la prudence nous conseillera
UOCEAN INDIEN.
207
de tenter. D'ailleurs, je ne suppose pas que le capitaine Nemo nous per-
mette d'aller chasser sur les ctes du Malabar ou de Coromandel
comme
dans les forts de la Nouvelle-Guine,

Eh bien! monsieur, ne peut-on se passer de sa permission?


Je ne rpondis pas au Canadien. Je ne voulais pas discuter. Au fond,
j'avais cur d'puiser jusqu'au bout les hasards de la destine qui
m'avait jet bord du Nautilus.
A partir de l'le Keeling, notre marche se ralentit gnralement. Elle
fut aussi plus capricieuse et nous entrana souvent de grandes profon-
deurs. On fit plusieurs fois usage des plans inclins que des leviers int-
rieurs pouvaient placer obliquement la ligne de flottaison. Nous allmes
ainsi jusqu' deux et trois kilomtres, mais sans jamais avoir vrifi les
grands fonds de cette mer indienne que des sondes de treize mille mtres
n'ont pas pu atteindre. Quant la temprature des basses couches, le
thermomtre indiqua toujours invariablement quatre degrs au-dessus de
zro. J'observai seulement que, dans les nappes suprieures, l'eau tait
toujours plus froide sur les hauts fonds qu'en pleine mer.
Le 25 janvier, l'Ocan tant absolument dsert, le Nautilus passa la
journe sa surface, battant les flots de sa puissante hlice et les faisant
rejaillir une grande hauteur. Comment, dans ces conditions, ne l'et-on
pas pris pour un ctac gigantesque? Je passai les trois quarts de cette
journe sur la plate-forme. Je regardais la mer. Rien l'horizon, si ce
n'est, vers quatre heures du soir, un long steamer qui courait dans l'ouest
contre-bord. Sa mture fut visible un instant, mais il ne pouvait aper-
cevoir le Nautilus, trop ras sur l'eau. Je pensai que ce bateau vapem'
appartenait la ligne pninsulaire et orientale qui fait le service de File de
Ceyland Sydney, en touchant la pointe du roi Georges et Melbourne.
A cinq heures du soir, avant ce rapide crpuscule qui lie le jour la
nuit dans les zones tropicales, Conseil et moi nous fmes merveills par
un curieux spectacle.
Il est un charmant animal dont la rencontre, suivant les anciens, pr-
sageait des chances heureuses. Aristote, Athne, Pline, Oppien, avaient
tudi ses gots et puis son gard toute la potique des savants de la
Grce et de l'Italie. Ils l'appelrent Nautilus et Pompylius. Mais l science
moderne n'a pas ratifi leur appellation, et ce mollusque est maintenant
connu sous le nom d'Argonaute.
Qui et consult Conseil et appris de ce brave garon que l'embran-
chement des mollusques se divise en cinq classes; que la premire classe,
celle des cphalopodes dont, les sujets sont tantt nus, tantt testacs,
comprend deux familles, celles des dibrancbiaUx et des ttrabranchiaux,
208
VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
Albatros, frgates et phaetons. (Page 204,)
qui se cli>iit)gnent r<ir le nombre de leurs branches; que la famille des
dibranchiaux renferme trois genres, l'argonaute, le calmar et la seiche,
et que la famille des ttrabranchiaix n'en contient qu'un seul, le nautile.
Si aprs cette nomenclature, un esprit rebelle et confondu l'argonaute,
qui est actabidifre, c'est--dire porteur de ventouses, avec le nautile,
qui est tcntaciilifre^ c'est--dire porteur de tentacules, il aurait t sans
excuse.
Or, c'tait une troupe de ces argonautes qui voyageait alors la
surface de l'Ocan. Nous pouvions en compter plusieurs centaines. Ils
appartenaient l'espce des argonautes tuljerculi qui est spciale aux
mers de l'Inde.
L'OCAN INDIEN. 209
Les argonautes. (Page 209.)
Ces gracieux mollusques se mouvaient reculons au moyen de leur
tube locomoteur en chassant par ce tuba l'eau qu'ils avaient aspire. De
leurs huit tentacules, six, allongs et amincis, flottaient sur l'eau, tandis
que les deux autres, arrondis en palmes, se tendaient au vent comme une
voile lgre. Je voyais parfaitement leur coquille spiraliforme et ondule
que Cuvier compare justement une lgante chaloupe. Vritable bateau
en effet. 11 transporte
l'animal qui Ta scrt, sans que l'animal
y
adhre.
<(
L'argonaute est libre de quitter sa coquille, dis-je
Conseil, mais il
ne la quitte jamais.

Ainsi fait le capitaine Nemo,


rpondit judicieusement
Conseil. C'est
pourquoi il et mieux fait d'appeler son navire YArgonaute.

. 27
210 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
Pendant une heure environ, le Nautilus flotta au milieu de celte troupe
de mollusques. Puis, je ne sais quel effroi les prit soudain. Comme un
signal, toutes les voiles furent subitement amenes; les bras se replirent,
les corps se contractrent, les coquilles se renversant changrent leur
centre de gravit, et toute la flottille disparut sous les flots. Ce fut instan-
lan, et jamais navires d'une escadre ne manuvrrent avec plus d'en-
seoible.
En ce moment, la nuit tomba subitement, et les lames, peine soule-
ves par la brise, s'allongrent paisiblement sous les prcintes du Nautilus.
Le lendemain, 26 janvier, nous coupions T Equateur sur le quatre-vingt-
deuxime mridien, et nous rentrions dans l'hmisphre boral.
Pendant cette journe, une formidable troupe de squales nous fit cor-
tge . Terribles animaux qui pullulent dans ces mers et les rendent fort
dangereuses. C'taient des squales phdipps au dos brun et au ventre blan-
chtre, arms de onze ranges de dents, des squales ills dont le cou
est marqu d'une grande tache noire cercle de blanc qui ressemble un
il, des squales isabelle museau arrondi et sem de points obscurs. Sou-
vent, ces puissants animaux se prcipitaient contre la vitre du salon avec
une violence peu rassurante. Ned Land ne se possdait plus alors. Il vou-
lait remonter la surfac des flots et harponner ces monstres, surtout cer-
tains squales missoles dont la gueule est pave de dents disposes comme
une mosaque, et de grands squales tigrs, longs de cinq mtres, qui le pro-
voquaient avec une insistance toute particulire. Mais bientt le Nautilus^
accroissant sa vitesse, laissa facilement en arrire les plus rapides de ces
requins.
Le 27 janvier, l'ouvert du vaste golfe du Bengale, nous rencontrmes
plusieurs reprises, spectacle sinistre! des cadavres qui flottaient la sur-
face des flots. C'taient les morts des villes indiennes, charris par le Gange
jusqu' la haute mer, et que les vautours, les seuls ensevelisseurs du pays,
n'^avaient pas achev de dvorer. Mais les squales ne manquaient pas pour
les aider dans leur funl)re besogne.
Vers sept heures du soir, le Naiitilus demi-immerg navigua au milieu
d'une mer de lait. A perte de vue l'Ocan semblait tre lactifi. tait-ce
l'effet des rayons lunaires ? Non, car la lune, ayant deux jours peine, tait
encore perdue au-dessous de l'horizon dans les rayons du soleil. Tout le
ciel, quoique clair par le rayonnement sidral, semblait noir par con-
traste avec la blancheur des eaux.
Conseil ne pouvait en croire ses yeux, et il m'interrogeait sur les causes
de ce singuHer phnomne.
Heureusement, j'tais en mesure de lui
rpondre.
UNE NOUVELLE' PROPOSITION DU CAPITAINE NEMO. 211
C'est ce qu'on appelle une mer de lait, lui dis-je, vaste tendue de
flots blancs qui se voit frquemment sur les ctes d'Amboice et dans ces
parages.

Mais, demanda Conseil, monsieur peut-il m'apprendre quelle cause


produit un pareil effet, car cette eau ne s'est pas change en lait, je sup-
pose !

Non, mon garon, et cette blancheur qui te surprend n'est due


qu'
la prsence de myriades de bestioles infusoires, sortes de petits vers lumi-
neux, d'un aspect glatineux et incolore, de l'paisseur d'un cheveu, ei
dont la longueur ne dpasse pas un cinquime de millimtre. Quelques-
unes de ces bestioles adhrent entre elles pendant l'espace de plusieurs
lieues.
Plusieurs lieues! s'cria Conseil.

Oui, mon garon, et ne cherche pas supputer le nombre de ces


infusoires! Tu n'y parviendrais pas, car, si je ne me trompe, certains navi-
gateurs ont flott sur ces mers de lait pendant plus de quarante milles.
Je ne sais si Conseil tint compte de ma recommandation, mais il parut
se plonger dans des rflexions profondes, cherchant sans doute valuer
combien quarante milles carrs contiennent de cinquimes de millimtres.
Pour moi, je continuai d'observer le phnomne. Pendant plusieurs heures,
le Nautilus trancha, de son peron ces flots blanchtres, et je remarquai
qu'il glissait sans bruit sur cette eau savonneuse, comme s'il et flott dans
ces remous d'cume que les courants et les contre-courants des baies lais-
saient quelquefois entre eux.
Vers minuit, la mer reprit subitement sa teinte ordinaire, mais derrire
nous, jusqu'aux limites de l'horizon, le ciel, rflchissant la blancheur des
flots, sembla longtemps imprgn des vagues lueurs d'une aurore borale.
CHAPITRE II
UNE NOUVELLE PROPOSITION DU CAPITAINE NEMO
Le 28 fvrier, lorsque le Nautilus revint midi la surface de la mer,
par 94
de latitude nord, il se trouvait en vue d'une terre qui lui restait
huit milles dans l'ouest. J'observai tout d'abord une agglomration de
montagnes, hautes de deux mille pieds environ, dont les formes se mode-
laient trs-capricieusement. Le point termin, je rentrai dans le salon, et
?12 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
lorsque le relvement eut t report sur la carte, je reconnus que nous
tions en prsence de l'le de Ceyland, cette perle qui pend au lobe inf-
rieur de la pninsule indienne.
J'allai chercher dans la bibliothque quelque livre relatif cette le,
l'une des plus fertiles du globe. Je trouvai prcisment un volume de Sirr
H. C, esq., intitul Ceylan and the Cingalese. Rentr au salon, je notai
d'abord les relvements de Ceyland, laquelle l'antiquit avait prodigu
tant de noms divers. Sa situation tait entre
5"55'
et
9 49'
de latitude nord,
et entre
79^42'
et
82
4'
de longitude Test du mridien de Greenwich
;
s i
longueur, deux cent soixante-quinze milles
;
sa largeur maximum, cent
cinquante milles; sa circonfrence, neuf cents milles; sa superficie, vingt-
quatre mille quatre cent quarante-huit milles, c'est--dire un peu infrieure
celle de l'Irlande.
Le capitaine Nemo et son second parurent en ce moment.
Le capitaine jeta un coup d'il sur la carte. Puis, se retournant vers
moi :
L'ile de Ceyland, dit-il, une terre clbre par ses pcheries de perles.
Vous serait-il agrable, monsieur Aronnax, de visiter l'une de ses pche-
ries?

Sans aucun doute, capitaine.

Bien. Ce sera chose facile. Seulement, si nous voyons les pcheries,


nous ne verrons pas les pcheurs. L'exploitation annuelle n'est pas encore
commence. N'importe. Je vais donner l'ordre de rallier le golfe de Manaar,
o nous arriverons dans la nuit.
Le capitaine dit quelques mots son second qui sortit aussitt. Bientt
le Nautilus rentra dans son liquide lment, et le manomtre indiqua qu'il
s'y tenait une profondeur de trente pieds.
La carte sous les yeux, je cherchai alors ce golfe de Manaar. Je le trouvai
parle neuvime parallle, sur la cte nord-ouest de Ceyland. Il tait form
par une ligne allonge de la petite le Manaar. Pour l'atteindre, il fallait
remonter tout le rivage occidental de Ceyland.
Monsieur le professeur, me dit alors le capitaine Nemo, on pche des
perles dans le golfe du Bengale, dans la mer des Indes, dans les mers de
Chine et duJapon, dans les mers du sud de l'Amrique, au golfe de Panama,
au golfe de Californie
;
mais c'est Ceyland que cette pche obtient le>
]j1us beaux rsultats. Nous arrivons un peu tt, sans doute. Les pcheurs
ne se rassemblent que pendant le mois de mars au golfe de Manaar, et l,
pendant trente jours, leurs trois cents bateaux se livrent cette lucrative
exploitation des trsors de la mer. Chaque bateau est mont par dix rameurs
et par dix pcheurs. Ceux-ci, diviss en deux groupes, plongent alternati-
UNE NOUVELLE PROPOSITION DU CAPITAINE
NEMO. ?13
vement et descendent une profondeur de douze mtres au moyen d'une
lourde
pierre qu'ils saisissent entre leurs pieds et qu'une corde rattache
au
bateau.

Ainsi, dis-je, c'est toujours ce moyen primitif qui est encore en


usage ?

Toujours, me rpondit le capitaine Nemo, bien que ces pcheries


appartiennent au peuple le plus industrieux du globe, aux Anglais, aux-
quels le trait d'Amiens les a cdes en 1 802.

Il me semble, cependant, que le scaphandre, tel que vous l'employez,


rendrait de grands services dans une telle opration.

Oui, car ces pauvres pcheurs ne peuvent demeurer longtemps sous


l'eau. L'Anglais Perceval, dans son voyage Ceyland, parle bien d'un Cafre
qui restait cinq minutes sans remonter la surlace, mais le fait me parait
peu croyable. Je sais que quelques plongeurs vont jusqu' cinquante-sept
secondes, et de trs-habiles jusqu' quatre-vingt-sept} toutefois ils sont
rares, et, revenus bord, ces malheureux rendent par le nez et les oreilles
de l'eau teinte de sang. Je crois que la moyenne de temps que les pcheurs
peuvent supporter est de trente secondes, pendant lesquelles ils se htent
d'entasser dans un petit filet toutes les huitres perlires qu'ils arrachent
;
mais, gnralement, ces pcheurs ne vivent pas vieux; leur vue s'af-
faiblit; des ulcrations se dclarent leurs yeux; des plaies se forment sur
leur corps, et souvent mme ils sont frapps d'apoplexie au fond de la
mer.

Oui, dis-je, c'est un triste mtier, et qui ne sert qu' la satisfaction


de quelques caprices. Mais, dites-moi, capitaine, quelle quantit d'hutres
peut pcher un bateau dans sa journe ?

Quarante cinquante mille environ. On dit mme qu'en 1814, le


gouvernement anglais ayant fait pcher pour son propre compte, ses plon-
geurs, dans vingt journes de travail, rapportrent soixante-seize millions
d'huitres.

Au moins, demandai-je. ces pcheurs sont-ils suffisamment r-


tribus?

A peine, monsieur le professeur. A Panama, ils ne gagnent qu'un


dollar par semaine. Le plus souvent, ils ont un sol par huitre qui renferme
une perle, et combien en ramnent-ils qui n'en contiennent pas !

Un sol ces pauvres gens qui enrichissent leurs matres ! C'est


odieux.

Ainsi, monsieur le professeur, me dit le capitaine Nemo, vos compa-


gnons et vous, vous visiterez le banc de Manaar, et si par hasard quelque
pcheur htif s'y trouve dj, eh bien, nous le verrons oprer.
214 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.

C'est convenu, capitaine.

A propos, monsieur Aronnax, vous n'avez pas peur des requins?

Des requins? m'criai-]e.


Cette question me parut, pour le moins, trs-oiseuse.
Eh bien? reprit le capitaine Nemo.

Je vous avouerai, capitaine, que je ne suis pas encore trs-familiaris


avec ce genre de poissons.

Nous
y
sommes habitus, nous autres, rpliqua le capitaine Nemo, et
avec le temps, vous vous
y
ferez. D'ailleurs, nous serons arms, et, chemin
faisant, nous pourrons peut-tre chasser quelque squale. C'est une chasse
intressante. Ainsi donc, demain, monsieur le professeur, et de grand
matin.
Cela dit d'un ton dgag, le capitaine Nemo quitta le salon.
On vous inviterait chasser l'ours dans les montagnes de la Suisse, que
vous diriez : Trs-bien ! demain nous irons chasser l'ours. On vous invi-
terait chasser le lion dans les plaines de l'Atlas, ou le tigre dans les jun-
gles de l'Inde, que vous diriez : Ah ! ah ! il parat que nous allons chasser
le tigre ou le lion Mais on vous inviterait chasser le requin dans son
lment naturel, que vous demanderiez peut-tre rflchir avant d'ac-
cepter cette invitation.
Pour moi, je passai ma main sur mon front o perlaient quelques gouttes
de sueur froide.
c( Reflchissons, me dis-je, et prenons notre temps. Chasser des loutres
dans les forts sous-marines, comme nous l'avons fait dans les forts de
l'ile Crespo, passe encore. Mais courir le fond des mers, quand on est peu
prs certain d'y rencontrer des squales, c'est autre chose ! Je sais bien que
dans certains pays, aux lies Andaranes particuUrement, les ngres n'h-
sitent pas attaquer le requin, un poignard dans une main et un lacet dans
l'autre, mais je sais aussi que beaucoup de ceux qui afi'rontent ces formi-
dables animaux ne reviennent pas vivants ! D'aiUeurs, je ne suis pas un
ngre, et quand je serais un ngre, je crois que, dans ce cas, une lgre
hsitation de ma part ne serait pas dplace.
Et me voil rvant de requins, songeant ces vastes mchoires armes
de multiples ranges de dents, et capables de couper un homme eu deux.
Je me sentais dj une certaine douleur autour des reins. Puis, je ne pou-
vais digrer le sans-faon avec lequel le capitaine avait fait cette dplo-
rable invitation ! N'et-on pas dit qu'il s'agissait d'aller traquer sous bois
quelque renard inoffensif ?
c( Bon! pensai-je, jamais Conseil ne voudra venir, et cela me dispensera
d'accompagner le capitaine.
UNE NOUVELLE PROPOSITION DU CAPITAINE NEMO. 25
Quant Ned Land, j'avoue que je ne me sentais pas aussi sur de sa
sagesse. Un pril, si grand qu'il ft, avait toujours un attrait pour sa
nature
batailleuse.
Je repris ma lecture du livre de Sirr, mais je le feuilletai machina-
lement. Je voyais, entre les lignes, des mchoires formidablement ouvertes.
En ce moment , Conseil et le Canadien entrrent , l'air tranquille et
mme
joyeux. Ils ne savaient pas ce qui les attendait.
Ma foi, monsieur, me dit Ned Land, votre capitaine Nemo,

que le
diable emporte!

vient de nous faire une trs-aimable proposition.

Ah! dis-je, vous savez...

N'en dplaise monsieur, rpondit Conseil, le commandant du Nau-


tilus nous a invits visiter demain, en compagnie de monsieur, les
magnifiques pcheries de Ceyland. Il l'a fait en termes excellents et s'est
conduit en vritable gentleman
.

Il ne vous a rien dit de plus ?

Rien, monsieur, rpondit le Canadien, si ce n'est qu'il vous avait parl


de cette petite promenade.

En effet, dis-je. Et il ne vous a donn aucun dtail sur. .


.

Aucun, monsieur le naturaliste. Vous nous accompagnerez, n'est-il


pas vrai?

Moi... sans doute! Je vois que vous


y
prenez got, maitre Land.

Oui ! c'est curieux, trs-curieux.

Dangereux peut-tre! ajoutai-je d'un ton insinuant.

Dangereux, rpondit Ned Land, une simple excursion sr un banc


d'hutres !
Dcidment le capitaine Nemo avait jug inutile d'veiller l'ide de
requins dans l'esprit de mes compagnons. Moi, je les regardais d'un il
troubl, et comme s'il leur manquait dj quelque membre. Devais-jeles
prvenir? Oui, sans doute, mais je ne savais trop comment m'y prendre.
Monsieur, me dit Conseil, monsieur voudra-t-il nous donner des
dtails sur la pche des perles ?

Sur la pche elle-mme, demandai-je, ou sur les incidents qui...

Sur la pche, rpondit le Canadien. Avant de s'engager sur le terrain,


il est bon de le connatre
.

Eh bien! asseyez-vous, mes amis, et je vais vous apprendre tout ce


que l'anglais Sirr vient de m'apprendre moi-mme .
Ned et Conseil prirent place sur un divan, et tout d'abord le Canadien
me dit :
Monsieur, qu'est-ce que c'est qu'une perle ?

Mon brave Ned, rpondis-je, pour le pote, la perle est une larme
2)6
VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
Des cadavres flottaient. (Page 210.)
-ela. mer; pour les Orieniaux, c'est une goutle de rose solidifie; pour les
dames, c'est un bijju de forme oblongue, dun clat hyalin, d'une matire
nacre, qu elles portent au doigt, au cou ou l'oreille
;
pour le chimiste,
c'est un mlange de phosphate et de carbonate de chaux ave.^ un peu de
glatine, et enfin, pour les naturaUstes, c'est une i-imple scrtion maladive
de l'organe qui produit la nacre chez certains bivalves.

Embranchement des mollusques, dit Conseil, classe des acphales,


ordre des testacs.

Prcisment, savant Conseil. Or, parmi ces testacs,


l'oreille-de-mer
iris, les turbots, les tridacnes, les pinnes-marines, en un mot tous ceux qui
scrtent la nacre, c'est--dire cette substance bleue, bleutre, violette ou
UNE
NOUVELLE PROPOSITION DU CAPITAINE NEMO. 217
Mous prmes place a Tarrire diucanot. (Page 2-22.)
blanche, qui tapisse l'intrieur de leurs valves, sont susceptibles de pro-
duire des perles.

Les moules aussi? demanda le Canadien.

Oui ! les moules de certains cours d'eau de l'Ecosse, du pays de Galles,


de l'Irlande, de la Saxe, de la Bohme, de la France.

Bon ! on
y
fera attention, dsormais, rpondit le Canadien.

Mais, repris-je, le mollusque par excellence qui distille la perle, c'est


l'hutre perlire, la mlagrina Margaritifera, la prcieuse pintadine. La
perle n'est qu'une concrtion nacre qui se dispose sous une forme globu-
leuse. Ou elle adhre la coquille de l'hutre, ou elle s'incruste dans les
plis de l'animal. Sur les valves, la perle est adhrente; sur les chairs, elle
26
218 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
est libre. Mais elle a toujours pour noyau un petit corps dur, soit un ovule
strile, soit un grain de sable, autour duquel la matire nacre se dpose
en plusieurs annes, successivement et par couches minces et concen-
triques.

Trouve-t-on plusieurs perles dans une mme huitre? demanda


Conseil.

Oui, mon garon. Jl


y
a de certaines pintadines qui forment un vri-
table crin. On a mme cit une liuitre, mais je me permets d'en douter,
qui ne contenait pas moins de cent cinquante requins.

Cent cinquante requins ! s'cria Ned Land.

Ai-je dit requins? m'criai-je vivement. Je veux dire cent cinquante


perles. Requins n'aurait aucun sens.

En effet, dit Conseil. Mais monsieur nous apprendra-t-il maintenant


par quels moyens on extrait ces perles?

On procde de plusieurs faons, et souvent mme, quand les perles


adhrent aux valves, les pcheurs les arrachent avec des pinces. Mais, le
plus communment, les pintadines sont tendues sur des nates de sparte-
rie qui couvrent le rivage. Elles meurent ainsi l'air libre, et, au bout de
dix jours, elles se trouvent dans un tat satisfaisant de putrfaction. On les
plonge alors dans de vastes rservoirs d'eau de mer, puis on les ouvre et
on les lave. C'est ce moment que commence le double travail des
rogueurs. D'abord, ils sparent les plaques de nacre connues dans le
commerce sous le nom de franche argente^ de btarde blancJie et de
btarde noire, qui sont livres par caisses de cent vingt-cinq cent cin-
quante kilogrammes. Puis, ils enlvent le parenchyme de l'huitre, ils le
font bouillir, et ils le tamisent afin d'en extraire jusqu'aux plus petites
perles.

Le prix de ces perles varie suivant leur grosseur? demanda


Conseil.

Non-seulement selon leur grosseur, rpondis-je, mais aussi selon


leur forme, selon Xeuv eau, c'est--dire leur couleur, et selon leur or/e>??,
c'est--dire cet clat chatoyant et diapr qui les rend si charmantes
l'il. Les plus belles perles sont appeles perles vierges ou para-
gons
;
elles se forment isolment dans le tissu du mollusque
;
elles sont
blanches, souvent opaques, mais quelquefois d'une transparence opaline,
et le plus communment sphriques ou piriformes. Sphriques, elles for-
ment les bracelets
;
piriformes
,
des pendeloques, et, tant les plus pr-
cieuses, elles se vendent la pice. Les autres perles adhrent la coquille
de l'hutre, et, plus irrgulires, elles se vendent au poids. Enfin, dans un
ordre infrieur se classent les petites perles, connues sous le nom de
UNE NOUVELLE PROPOSITION DU CAPITAINE
NEMO. 219
semences
;
elles se vendent
la mesure et servent plus
particulirement
excuter des broderies sur les ornements d'glise.
Mais ce travail, qui consiste sparer les perles selon leur gros-
seur, doit tre long et difficile, dit le Canadien.
Non, mon ami. Ce travail se fait au moyen de onze tamis ou cribles
percs d'un nombre variable de trous. Les perles qui restent dans les
tamis, qui comptent de vingt quatre-vingts trous, sont de premier ordre.
Celles qui ne s'chappent pas des cribles percs de cent huit cents trous
sont de second ordre. Enfin, les perles pour lesquelles l'on emploie les
tamis percs de neuf cents mille trous forment la semence.

C'est ingnieux, dit Conseil, et je vois que la division, le classement


des perles, s'opre mcaniquement. Et monsieur pourra-t-il nous dire ce
que rapporte l'exploitation des bancs dhuitres perlires?

A s'en tenir au livre de Sirr, rpondis-je, les pcheries de Cey-


land sont affermes annuellement pour la somme de trois millions de
squales.

De francs! reprit Conseil.

Oui, de francs! Trois millions de francs, repris-je. Mais je crois que


ces pcheries ne rapportent plus ce qu'elles rapportaient autrefois. Il en est
de mme des pcheries amricaines, qui, sous le rgne de Charles-Quint,
produisaient quatre millions de francs, prsentement rduits aux deux
tiers. En somme, on peut valuer neuf millions de francs le rendement
gnral de l'exploitation des perles.

Mais, demanda Conseil, est-ce que l'on ne cite pas quelques perles
clbres qui ont t cotes un trs-haut prix?

Oui, mon garon. On dit que Csar offrit Servillia une perle esti-
me cent vingt mille francs de notice monnaie.

J'ai mme entendu raconter, dit le Canadien, qu'une certaine dame


antique buvait des perles dans son vinaigre.

Cloptre, riposta Conseil.

a devait tre mauvais, ajouta Ned Land.

Dtestable
,
ami Ned , rpondit Conseil
;
mais un petit verre de
vinaigre qui cote quinze cents mille francs, c'est d'un joli prix.

Je regrette de ne pas avoir pous cette dame, dit le Canadien en


manuvrant son bras d'un air peu rassurant.

Ned Land l'poux de Cloptre ! s'cria Conseil.

Mais j'ai d me marier. Conseil, rpondit srieusement le Canadien,


et ce n'est pas ma faute si l'affaire n'a pas russi. J'avais mme achet un
collier de perles Kat Tender, ma fiance, qui, d'ailleurs, en a pous un
autre. Eh bien, ce collier ne m'avait pas cot plus d'un dollar et demi,
220 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
et cependant, monsieur le professeur voudra Ijien me croire,les perles
qui le composaient n'auraient pas pass parle tamis de vingt trous,

Mon brave Ned, rpondis-je en riant, c'taient des perles artificielles,^


de simples globules de verre enduits lintrieur d'essence d'Orient.

Eh! cette essence d'Orient, rpondit le Canadien, cela doit coter


cher.

Si peu que rien


'
Ce n'est autre chose que la substance argente de
l'caill de Tablette, recueillie dans Teau et conserve dans l'ammo-
niaque. Elle n'a aucune valeur.

C'est peut-tre pour cela que Kat Tender en a pous un autre,


rpondit philosophiquement matre Land.

Mais, dis-je, pour en revenir aux perles de haute valeur, je ne crois


pas que jamais souverain en ait possd une suprieure celle du capi-
taine Nemo
.

Celle-ci, dit Conseil, en montrant le magnifique bijou enferm sous


sa vitrine
.

Certainement, je ne me trompe pas en lui assignant une valeur de


deux millions de...

Francs! dit vivement Conseil.

Oui, dis-je, deux millions de francs, et, sans doute, elle n'aura cot
au capitaine que la peine de la ramasser.

Eh ! s'cria Ned Land, qui dit que demain, pendant notre prome-
nade, nous ne rencontrerons pas sa pareille !

Bah ! fit Conseil

Et pourquoi pas?
A quoi des millions nous serviraient-ils bord du Nautilus?

Abord, non, dit Ned Land, mais... ailleurs.

Oh! ailleurs! fit Conseil en secouant la tte.

Au fait, dis-je, matre Land a raison. Et si nous rapportons jamais


en Europe ou en Amrique une perle de quelques millions, voil du moins-
qui donnera une grande authenticit, et, en mme temps, un grand prix
au rcit de nos aventures.

Je le crois, dit le Canadien.

Mais, dit Conseil, qui revenait toujours au ct instructif des choses,


est-ce que cette pche des perles est dangereuse?

Non, rpondis-je vivement, surtout si Ton prend certaines prcau-


tions.

Que risque-t-on dans ce mtier? dit Ned Land : d'avaler quelques


gorges d'eau de mer !
-

Comme vous dites, Ned. A propos, dis-je, en essayant de prendre le


UNE PERLE DE DIX MILLIONS.
221
ton dgag du capitaine Nemo, est-ce que vous avez peur des requins,
brave Ned?
Moi, rpondit le Canadien, un harponneur de profession! C'est mon
mtier de me moquer d'eux !
Il ne s'agit pas, dis-je , de les pcher avec un merillon, de les
hisser sur le pont d'un navire, de leur couper la queue coups de hache,
de leur ouvrir le ventre, de leur arracher le cur et de le jeter la mer !

Alors, il s'agit de...?


Oui, prcisment.

Dans l'eau?

Dans l'eau.
Ma foi, avec un bon harpon ! Vous savez, monsieur, ces requins, ce
sont des btes assez mal faonnes. Il faut qu'elles se retournent sur le
ventre pour vous happer, et, pendant ce temps...
Ned Land avait une manire de prononcer le mot . happer qui don-
nait froid dans le dos.
Eh bien, et toi, Conseil, que penses-tu de ces squales?

Moi, dit Conseil, je serai franc avec monsieur.

A la bonne heure, pensai-je.


Si monsieur affronte les requins, dit Conseil, je ne vois pas pourquoi
son fidle domestique ne les affronterait pas avec lui !
CHAPITRE III
UNE PERLE DE DIX MILLIONS
La nuit arriva. Je me couchai. Je dormis assez mal. Les squales jou-
rent un rle important dans mes rves, et je trouvai trs-juste et trs-injuste
la fois cette tymologie qui fait venir le mot requin du mot requiem.
Le lendemain, quatre heures du matin, je fus rveill par le stewart
que le capitaine Nemo avait spcialement mis mon ser\ice . Je me levai
rapidement, je m'habillai et je passai dans le salon.
Le capitaine Nemo m'y attendait.
Monsieur Aronnax,me dit-il, tes-vousprt partir?

Je suis prt.

Veuillez me suivre.

Et mes compagnons^ capitaine?


222 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.

Ils sont prvenus et nous attendent.

N'allons-nous pas revtir nos scaphandres? demandai-je.

Pas encore. Je n'ai pas laiss le Nautilus approcher de trop


prs cette cte, et nous sommes assez au large du banc de Manaar; mais
j'ai fait parer le canot qui nous conduira au point prcis de dbar.pie-
ment et nous pargnera un assez long trajet. Il emporte nos appareils de
plongeurs, que nous revtirons au moment o commencera cette explo-
ration sous-marine.
Le capitaine Nemo me conduisit vers l'escalier central, dont les marches
aboutissaient la plate-forme. Ned et Conseil se trouvaient l, enchants
de la partie de plaisir qui se prparait. Cinq matelots du Nautilus, les
avirons arms, nous attendaient dans le canot qui avait t boss contre
le bord.
La nuit tait encore obscure. Des plaques de nuages couvraient le ciel
et ne laissaient apercevoir que de rares toiles. Je portai mes yeux du ct
de la terre, mais je ne vis qu une ligne trouble qui fermait les trois quarts
de l'horizon du sud-ouest au nord-ouest. Le Nautilus, ayant remont
pendant la nuit la cte occidentale de Ceylan, se trouvait l'ouest de la
baie, ou plutt de ce golfe form par cette terre et Vile de Manaar. L,
sous les sombres eaux, s'tendait le banc de pintadines, inpuisable champ
de perles dont la longueur dpasse vingt milles.
Le capitaine Nemo, Conseil, Ned Land et moi; nous primes place
l'arrire du canot. Le patron de l'embarcation se mit la barre; ses
quatre compagnons appuyrent sur leurs avirons
;
la bosse fut largue et
nous dbordmes.
Le canot se dirigea vers le sud. Ses nageurs ne se pressaient pas. J'ob-
servai que leurs coups d'aviron , vigoureusement engags sous l'eau, ne
se succdaient que de dix secondes en dix secondes, suivant la mthode
gnralement usite dans les marines de guerre. Tandis que l'embarca-
tion courait sur son erre, les gouttelettes liquides frappaient en crpitant
le fond noir des ilts comme des bavures de plomb fondu. Une petite
houle, venue du large, imprimait au canot un lger roulis, et quelques
crtes de lames clapotaient son avant.
Nous tions silencieux. A quoi songeait le capitaine Nemo? Peut-tre
cette terre dont il s'approchait, et qu'il trouvait trop prs de lui, contrai-
rement l'opinion du Canadien, auquel elle semblait encore trop loigne.
Quant Conseil, il tait l en simple curieux.
Vers cinq heures et demie, les premires teintes de l'horizon accusrent
plus nettement la ligne suprieure de la cte. Assez plate dans l'est, elle
se
renflait un peu vers le sud. Cinq milles la sparaient encore, et son
UNE PERLE DE DIX MILLIONS.
223
rivage se confondait avec les eaux brumeuses. Entre elle et nous, la mer
tait dserte. Pas un bateau, pas un plongeur. Solitude profonde sur ce
lieu de rendez-vous des pcheurs de perles. Ainsi que le capitaine jNemo
me l'avait fait observer, nous arrivions un mois trop tt dans ces pa-
rages.
A six heures, le jour se fit subitement, avec cette rapidit particulire
aux rgions tropicales, qui ne connaissent ni l'aurore ni le crpuscule. Les
rayons solaires percrent le rideau de nuages amoncels sur l'horizon
oriental, et l'astre radieux s'leva rapidement.
Je vis distinctement la terre, avec quelques arbres pars e et l.
Le canot s'avana vers lile de Manaar, qui s'arrondissait dans le sud.
Le capitaine Nemo s'tait lev de son banc et observait la mer.
Sur un signe de lui, l'ancre fut mouille, et la chame courut peine,
car le fond n'tait pas plus d'un mtre, et il formait en cet endroit l'un
des plus hauts points du banc de pintadines. Le canot vita aussitt sous
la pousse du jusant qui portait au large.
a Nous voici arrivs, monsieur Aronnax, dit alors le capitaine Nemo.
Vous voyez cette baie resserre. C'est ici mme que dans un mois se ru-
niront les nombreux bateaux de pche des exploitants, et ce sont ces eaux
que leurs plongem^s iront audacieusement fouiller. Cette baie est heureu-
sement dispose pour ce genre de pche. Elle est abrite des vents les plus
forts, et la mer n'y est jamais trs-houleuse, circonstance trs-favorable
au travail des plongeurs. Nous allons maintenant revtir nos scaphandres,
et nous commencerons notre promenade.
Je ne rpondis rien , et tout en regardant ces flots suspects, aid des
matelots de l'embarcation, je commenai revtir mon lourd vtement de
mer. Le capitaine Nemo et mes deux compagnons s'habillaient aussi.
Aucun des hommes du Nautilus ne devait nous accompagner dans cette
nouvelle excursion.
Bientt nous fmes emprisonns jusqu'au cou dans le vtement de
caoutchouc, et des bretelles fixrent sur notre dos les appareils air.
Quant aux appareils Ruhmcorff, il n'en tait pas question. Avant d'intro-
duire ma tte dans sa capsule de cuivre, j'en lis Tobservation au capitaine,
c( Ces appareils nous seraient inutiles, me rpondit le capitaine. Nous
n'irons pas de grandes profondeurs, et les rayons solaires suffiront
clairer notre marche. D'ailleurs, il n'est pas prudent d'emporter sous ces-
eaux une lanterne lectrique. Son clat pourrait attirer inopinment quel-
que dangereux habitant de ces parages.
Pendant que le capitaine Nemo prononait ces paroles, je me retournai
vers Conseil et Ned Land. Mais ces deux amis avaient dj embot leur
224
\INGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
Ned Land brandissait son norme harpon. iPage 224.)
fte dans la calotte mtallique, et ils ne pouvaient ni entendre ni r-
pondre .
Une dernire question me restait adresser au capitaine Nemo :
Et nos armes, lui demandai-je, nos fusils?

Des fusils! quoi bon? Vos montagnards n'attaquent-ils pas l'ours


un poignard la main, et l'acier n'est-il pas plus sr que le plomb? Voici
une lame solide. Passez-la votre ceinture et partons.
Je regardai mes compagnons. Ils taient arms comme nous, et, de plus,
Ned Land brandissait un norme harpon qu'il avait dpos dans le canot
avant de quitter le Nautilus.
Puis, suivant l'exemple du capitaine, je me laissai coifier de la pesante
UNE PERLE DE DIX MILLIONS.
225
Je m'approchai de ce mollusque phnomnal. (Page 22S.]
sphre decuivre, et nos rservoirs
airfurentimmdiatementmis
enaclivit.
Un instant aprs, les matelots de l'embarcation nous dbarquaient les
uns
aprs les autres, et, par un mtre et demi d'eau, nous prenions pied
sur un sable uni. Le capitaine Nemo nous fit un signe de la main. Nous le
suivmes,
et par une pente douce nous disparmes sous les flots.
L, les ides qui obsdaient mon cerveau m'abandonnrent.
Je redevins
tonnamment calme. La facilit de mes mou\ements accrut ma confiance,
et
ftranget du spectacle captiva mon imagination.
Le soleil envoyait dj sous les eaux une clart
suffisante. Les moindres
objets restaient
perceptibles. Aprs dix minutes de marche, nous tions
par cinq
mtres d'eau, et le terrain devenait peu prs plat.
29
226 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
Sur nos pas, comme des compagnies de bcassines dans un marais,
se levaient des voles de poissons curieux du genre des monoptres
,
dont les sujets n'ont d'autre nageoire que celle de la queue. Je re-
connus le javanais, vritalDle serpent long de huit dcimtres, au ventre
livide, que l'on confondrait facilement avec le congre sans les lignes
d'or de ses flancs. Dans le genre des stromates, dont le corps est trs-
comprim et ovale, j'observai des parus aux couleurs clatantes portant
comme une faux leur nageoire dorsale, poissons comestibles qui, schs
et marines, forment un mets excellent connu sous le nom de karawade
;
puis des tranquebars, appartenant au genre des apsiphorodes, dont le
corps est recouvert d'une cuirasse caiUeuse huit pans longitudinaux.
Cependant l'lvation progressive du soleil clairait de plus en plus la
masse des eaux. Le sol changeait peu peu. Au sable fin succdait une
vritable chausse de rochers arrondis, revtus d'un tapis de mollusques et
de zoophytes. Parmi les chantillons de ces deux embranchements, je re-
marquai des placnes valves minces et ingales, sorte d'ostraces particu-
lires la mer Rouge et l'ocan Indien, des lucines oranges coquille
orbiculaire, des tarires subules, quelques-unes de ces pourpres persi-
ques qui fournissaient au Nautilus une teinture admirable, des rochers
cornus, longs de qninze centimtres, qui se dressaient sous les flots comme
des mains prtes vous saisir, des turbinelles cornigres, toutes h-
risses d'pines, des lingules hyantes, des anatines, coquillages comes-
tibles qui alimentent les marchs de l'Hindoustan, des plagies panopyres,
lgrement lumineuses, et enfin d'admirables oculines flabelliformes
,
magnifiques ventails qui forment l'une des plus yiches arborisations de
ces mers.
Au milieu de ces plantes vivantes et sous les berceaux d'hydrophytes
couraient de gauches lgions d'articuls, particulirement des ranines den-
tes, dont la carapace reprsente un triangle un peu arrondi, des birgues
spciales ces parages, des parthenopes horribles, dontUaspect rpugnait
aux regards. Un animal non moins hideux que je rencontrai plusieurs fois,
ce fut ce crabe norme observ par M. Darwin, auquel la nature a donn
linstinct et la force ncessaire pour se nourrir de noix de cocos
;
il grimpe
aux arbres du rivage, il fait tomber la noix qui se fend dans sa chute, et il
l'ouvre avec ses puissantes pinces. Ici, sous ces flots clairs, ce crabe cou-
rait avec une agilit sans pareille, tandis que des chlones franches, do
cette espce qui frquente les ctes du Malabar, se dplaaient lentement
entre les roches branles.
Vers sept heures, nous arpentions enfin le banc de pintadines, sur lequel
les hjiitres perlires se reproduisent par millions. Ces mollusques prcieiLX
UNE PERLE DE DIX MILLIONS.
227
adhraient aux rocs et
y
taient fortement attachs par ce byssus de cou-
leur brune qui ne leur permet pas de se dplacer. En quoi ces huitres
sont
infrieures aux moules elles-mmes, auxquelles la nature n'a pas refus
toute facult de locomotion.
La pintadine meleayrina^ la mre perle, dont les valves sont peu prs
gales, se prsente sous la forme d'une coquille arrondie, aux paisses
parois, trs-rugueuses l'extrieur. Quelques-unes de ces coquilles taient
feuilletes et sillonnes de bandes verdtres qui rayonnaient de leur som-
met. Elles appartenaient aux jeunes huitres. Les autres, surface rude et
noire, vieilles de dix ans et plus, mesuraient jusqu' quinze centimtres
de largeur.
Le capitaine Nemo me montra de la main cet amoncellement prodigieux
de pintadines, et je compris que cette mine tait vritablement inpuisable,
car la force cratrice de la nature l'emporte sur l'instinct destructif de
l'homme. Ned Land, fidle cet instinct, se htait d'emplir des plus beaux
mollusques un filet qu'il portait son ct.
Mais nous ne pouvions nous arrter. Il fallait suivre le capitaine qui
semblait se diriger par des sentiers connus de lui seul. Le sol remontait
sensiblement, et parfois mon bras, que j'levais, dpassait la surface de la
mer. Puis le niveau du banc se rabaissait capricieusement. Souvent nous
tournions de hauts rocs effils en pyramidions. Dans leurs sombres
anfractuosits de gros crustacs, points sur leurs hautes pattes comme des
machines de guerre, nous regardaient de leurs yeux fixes, et sous nos
pieds rampaient des myrianes, des glycres, des aricies et des annlides,
qui allongeaient dmesurment leurs antennes et leurs cyrrhestentaculaires.
En ce moment s'ouvrit devant nos pas une vaste grotte, creuse dans un
pittoresque entassement de rochers tapisss de toutes les hautes-lisses de
la flore sous-marine. D'abord,, cette grotte me parut profondment obscure.
Les rayons solaires semblaient s'y teindre par dgradations successives.
Sa vague transparence n'tait plus que de la lumire noye.
Le capitaine Nemo
y
entra. Nous aprs lui. Mes yeux s'accoutumrent
J)ientt ces tnbres relatives. Je distinguai les retombes si capricieu-
sement contournes de la vote que supportaient des piliers naturels, lar-
gement assis sur leur base granitique, comme les lourdes colonnes de
l'architecture toscane. Pourquoi notre incomprhensible guide nous
entranait
-
il au fond de cette crypte sous -marine? J'allais le savoir
avant peu.
Aprs avoir descendu une pente assez raide, nos pieds foulrent le fond
d'une sorte de puits circulaire. L, le capitaine Nemo s'arrta, et de la
main il nous indiqua un objet que je n'avais pas encore aperu.
228
vT^-^- MILLr. LIEUES SOUS LES MERS.
C'tait une huitre de dimension extraordinaire, une tridacne gigantes-
que, un bnitier qui et contenu un lac d'eau sainte, une vasque dont la
largeur dpassait deux mtres, et consquemment plus grande que celle
qui ornait le salon du Naiitilus.
Je m'approchai de ce mollusque phnomnal. Par son byssus il adh-
rait une table de granit, et l il se dveloppait isolment dans les eaux
calmes de la grotte. J'estimai le poids de cette tridacne trois cents kilo-
grammes. Or, une telle huitre contient quinze kilos de chair, et il faudrait
l'estomac d'un Gargantua pour en absorber quelques douzaines.
Le capitaine Nemo connaissait videmment l'existence de ce bivalve.
Ce n'tait pas la premire fois qu'il le visitait, et je pensais qu'en nous con-
duisant en cet endroit il voulait seulement nous montrer une curiosit
naturelle. Je me trompais. Le capitaine Nemo avait un intrt particulier
constater l'tat actuel de cette tridacne.
Les deux valves du mollusque taient entr'ouvertes. Le capitaine s'ap-
procha et introduisit son poignard entre les coquilles pour les empcher
de se rabattre
;
puis, del main, il souleva la tunique membraneuse et
frange sur ses bords qui formait le manteau de l'animal.
L^, entre les plis foliacs, je vis une perle libre dont la grosseur ga-
lait celle d'une noix de cocotier. Sa forme globuleuse, sa limpidit parfaite,
son orient admirable en faisaient un bijou d'un inestimable prix. Emport
par la curiosit, j'tendais la main pour la saisir, pour la peser, pour la
palper! Mais le capitaine m'arrta, fit un signe ngatif, et, retirant son
poignird par un mouvement rapide, il laissa les deux valves se refermer
subitement.
Je compris alors quel tait le dessein du capitaine Nemo. En lais-
sant cette perle enfouie sous le manteau de la tridacne, il lui permettait
de s'accroitre insensiblement. Avec chaque anne la scrtion du mol-
lusque
y
ajoutait de nouvelles cojches concentriques. Seul, le capitaine
connaissait la grotte o
(c mrissait cet admirable fruit de la nature ;
seul il relevait, pour ainsi dire, afin de la transporter un jour dans son
prcieux muse. Peut-tre mme, suivant l'exemple des Chinois et des
Indiens, avait-il dtermin la production de cette perle en introduisant
sous les plis du mollusque quelque morceau de verre et de mtal, qui
s'tait peu peu recouverte de la matire nacre. En tout cas, comparant
cettepeile celles que je connaissais dj, celles qui brillaient dans la
collection du capitaine, j'estimai sa valeur dix millions de francs au moins.
Superbe curiosit naturelle et non bijou de luxe, car je ne sais quelles
oreilles fminines auraient pu la supporter.
La visite l'opulente tridacne tait termine. Le capitaine Nemo quitta
'C.si: PERLE DE DIX MILLIONS.
229
la grotte, et nous remontmes sur le banc de pintadines, au milieu de ces
eaux claires que ne troublait pas encore le travail des plongeurs.
Nous marchions isolment,
en vritables aneurs, chacun s'arrtant ou
s'loignant au gr de sa fantaisie. Pour mon compte, je n'avais plus aucun
souci des dangers que mon imagination avait exagrs si ridiculement.
Le haut-fond se rapprochait sensiblement de la surface de la mer, et bientt
par un mtre d'eau ma tte dpassa le niveau ocanique. Conseil me rejoi-
gnit, et collant sa grosse capsule la mienne, il me fit des yeux un salut
amical. Mais ce plateau lev ne mesurait que quelques toises, et bientt
nous fumes rentrs dans notre lment. Je crois avoir maintenant le droit
de le qualifier ainsi.
Dix minutes aprs, le capitaine Nemo s'arrtait soudain. Je crus qu'il
faisait halte pour retourner sur ses pas. Non. D'un geste, il nous ordonna
de nous blottir prs de lui au fond d'une large anfractuosit. Sa main se
dirigea vers un point del masse liquide, et je regardai attentivement.
A cinq mtres de moi, une ombre apparut et s'abaissa jusqu'au sol. L'in-
quitante ide des requins traversa mon esprit. Mais je me trompais, et,
cette fois encore, nous n'avions pas affaire aux monstres de l'Ocan.
C'tait un homme, un homme vivant, un Indien, un noir, un p-
cheur
,
un pauvre diable
,
sans doute
,
qui venait glaner avant la
rcolte. J'apercevais les fonds de son canot mouill quelques pieds au-
dessus de sa tte. Il plongeait, et remontait successivemeni. Une pierrG
taille en pain de sucre et qu'il serrait du pied, tandis qu'une corde la
rattachait son bateau, lui servait descendre plus rapidement au fond
de la mer. C'tait \\ tout son outillage. Arriv au sol, par cmq mtres
de pjrofondeur environ, il se prcipitait genoux et remplissait son sac de
pintadines ramasses au hasard Puis, il remontait, vidait soi: sac, rame-
nait sa pierre, et recommenait son opration qui ne duraii que trente
secondes.
Ce plongeur ne nous voyait pas. L'ombre du rocher nous drobait ses
regards. Et d'ailleurs, comment ce pauvre Indien aurait-il jamais suppos
que des hommes, des tres semblables lui, fussent l, sous les eaux,
piant ses mouvements, ne p.erdant aucun dtail de sa pche !
Plusieurs fois, il remonta ainsi et plongea de nouveau. Il ne rapportait
pas plus d'une dizaine de pintadines chaque plonge, car il fallait les
arracher du banc auquel elles s'accrochaient par leur robuste byssus. Et
combien de ces hutres taient prives de ces perles pour lesquelles il ris-
quait sa vie!
Je l'observais avec une attention profonde. Sa manuvre se faisait rgu-
lirement, et pendant une demi-heure, aucun danger ne parut le
menacer.
530 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
Je me familiarisais donc avec le spectacle de cette pche intressante, quand,
tout d'un coup, un moment o l'Indien tait agenouill sur le sol, je lui
vis faire un geste d'effroi, se relever et prendre son lan pour remonter
la surface des flots.
Je compris son pouvante. Une ombre gigantesque apparaissait au-dessus
du malheureux plongeur. C'tait un requin de grande taille qui s'avanait
diagonalement, l'il en feu, les mchoires ouvertes!
J'tais muet d'horreur, incapable de faire un mouvement.
Le vorace animal, d'un vigoureux coup de nageoire, s'lana vers l'In-
dien, qui se jeta de ct et vita la morsure du requin, mais non le batte-
ment de sa queue, car cette queue, le frappant la poitrine, l'tendit sur
le sol.
Cette scne avait dur quelques secondes peine. Le requin revint, et,
se retournant sur le dos, il s'apprtait couper l'Indien en deux, quand
je sentis le capitaine Nemo, post prs de moi, se lever subitement. Puis,
son poignard la main, il marcha droit au monstre, prt lutter corps
corps avec lui
.
Le squale, au moment o il allait happer le malheureux pcheur, aperut
son nouvel adversaire, et se replaant sur le ventre, il se dirigea rapide-
ment vers lui.
Je vois encore la pose du capitaine Nemo. Repli sur lui-mme, il atten-
dait avec un admirable sang-froid le formidable squale, et lorsque celui-ci
se prcipita sur lui, le capitaine, se jetant de ct avec une prestesse pro-
digieuse, vita le choc et lui enfona son poignard dans le ventre. Mais,
tout n'tait pas dit. Un combat terrible s'engagea.
Le requin avait rugi, pour ainsi dire. Le sang sortait flots de ses bles-
sures. La mer se teignit de rouge, et, travers ce liquide opaque, je ne
vis plus rien.
Plus rien, jusqu'au moment o, dans une claircie, j'aperus l'audcicieux
capitaine, cramponn l'une des nageoires de l'animal, luttant corps
corps avec le monstre, labourant de coups de poignards le ventre de son
ennemi, sans pouvoir toutefois porter le coup diinitif, c'est--dire l'attein-
dre en plein cur. Le squale, se dbattant, agitait la masse des eaux avec
furie, et leur remous menaait de me renverser.
J'aurais voulu courir au secours du capitaine. Mais, clou parFhorreur,
je ne pouvais remuer.
Je regardais, l'il hagard. Je voyais les phases de la lutte se modifier.
Le capitaine tomba sur le sol, renvers par la masse norme qui pesait sur
lui. Puis, les mchoires du requin s'ouvrirent dmesurment comme une
cisaille d'usine, et c'en tait fait du capitaine si, prompt comme la pense,
UNE PERLE DE DIX MILLIONS.
231
son harpon la main, Ned Land, se prcipitant vers le requin, ne l'et
frapp de sa terrible pointe.
Les flots s'imprgnrent d'une masse de sang. Ils s'agitrent sous les
mouvements du squale qui les battait avec une indescriptible fureur. Ned
Land n'avait pas manqu son but. C'tait le rle du monstre. Frapp au
cur, il se dbattait dans des spasmes pouvantables, dont le contre-coup
renversa Conseil.
Cependant, Ned Land avait dgag le capitaine. Celui-ci, relev sans
blessures, alla droit l'Indien, coupa vivement la corde qui le liait sa
pierre, le prit dans ses bras et, d'un vigoureux coup de talon, il remonta
la surface de la mer.
Nous le suivmes tous trois, et, en quelques instants, miraculeusement
sauvs, nous atteignions l'embarcation du pcheur.
Le premier soin du capitaine Nemo fut de rappeler ce malheureux la
vie. Je ne savais s'il russirait. Je l'esprais, car l'immersion de ce pauvre
diable n'avait pas t longue. Mais le coup de queue du requin pouvait
l'avoir frapp mort.
Heureusement, sous les vigoureuses frictions de Conseil et du capitaine,
je vis, peu peu, le noy revenir au sentiment. Il ou\Tit les yeux. Quelle
dut tre sa surprise, son pouvante mme^ voir les quatre grosses ttes de
cuivre qui se penchaient sur lui !
Et surtout, que dut-il penser, quand le capitaine Nemo, tirant d'une
poche de son vtement un sachet de perles, le lui eut mis dans la main?
Cette magnifique aumne de l'homme des eaux au pauvre Indien da Cey-
laiid fut accepte par celui-ci d'une main tremblante. Ses yeux effars indi-
quaient du reste qu'il ne savait quels tres surhumains il devait la fois
la fortune et la vie.
Sur un signe du capitaine, nous regagnmes le banc de pintadines, et,
suivant la route dj parcourue , aprs une demi-heure de marche nous
rencontrions l'ancre qui rattachait au sol le canot du Naiitilus.
Une fois embarqus, chacun de nous, avec l'aide des matelots, se dbar-
rassa de sa lourde carapace de cuivre.
lia premire parole du capitaine Nemo fut pour le Canadien.
(( Merci, maitre Land, lui dit-il.

C'est une revanche, capitaine, rpondit Ned Land. Je vous devais


cela.
Un ple sourire glissa sur les lvres du capitaine, et ce fut tout.
Au Nautilus, dit-il.
L'embarcation vola sur les flots. Quelques minutes plus tard, nous ren-
contrions le cadavre du requin qui flottait.
232 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
*..
4
Un combat terrible s'engagea. (Page 230.)
A la couleur noire marquant l'extrmit de ses nageoires, je reconnus
le terrible mlanoptr^ de la mer des Indes, de l'espce des requins
proprement dits. Sa longueur dpassait vingt -cinq pieds; sa bouche
norme occupait le tiers de son corps. C'tait un adulte, ce qui se voyait
aux six ranges de deats, disp.Qses en triangles isocles sur la mchoire
suprieure.
Conseil le regardait avec un intrt tout scientifique, et je suis sr qu'il
le rangeait, non sans raison, dans la classe des cartilagineux, ordre des
chojidroptrygiens branchies fixes, famille des slaciens
,
genre des
squales.
Pendant que je considrais cette masse inerte, une douzaine de ces
UNE PERLE DE DIX MILLIONS
233
Des pans de rochers recouverts d'une fourrure d'algues. (Page iB7.J
voraces mlanoptres apparut tout d'un coup autour de l'embarcation
;
mais, sans se proccuper de nous, ils se jetrent sur le cadavre et s'en dis-
putrent les lambeaux.
A huit heures et demie, nous tions de retour bord du Naiitilus.
L, je me pris rflchir sur les incidents de notre excursion au banc de
Manaar. Deux observations s'en dgageaient invitablement. L'mie, por

tant sur l'audace sans pareille du capitaine Nemo, l'autre sur son dvoue-
ment pour un tre humain, l'un des reprsentants de cette race qu'il fuyait
sous les mers. Quoi qu'il en dit, cet homme trange n'tait pas par^ienu
encore tuer son cur tout entier.
Lorsquejelui fis cetteobservation,ilmerponditd'
union lgrement mu:
30
?34 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
Cet Indien, monsieur le professeur, c'est un habitant du pays des
opprimes, et je suis encore, et, jusqu' mon dernier souftle, je serai de
ce pays-l
".

CHAPITRE IV
LA MER ROUGE
Pendant la journe du 29 janvier, l'ile de Ceyland disparut sous l'ho-
rison, et le Nautilus, avec une vitesse de vingt milles l'heure, se glissa
dans ce labyrinthe de canaux qui sparent les Maledives des Laquedives.
Il rangea mme l'ile Kittan, terre d'origine madrporique, dcouverte par
Vasco de Gama en 1499, et l'une des dix-neuf principales lies de cet archi-
pel des Laquedives, situ entre
10 et
14^30'
de latitude nord, et
69
et
5072'
de longitude est.
Nous avions fait alors seize mille deux cent vingt milles, ou sept mille
. cinq cents lieues depuis notre point de dpart dans les mers du Japon.
Le lendemain,

30 janvier, lorsque le Nautihis remonta la surface
de l'Ocan, il n'avait plus aucune terre en vue. Il faisait route au nord-
nord-ouest, et se dirigeait vers cette mer d'Oman, creuse entre l'Arabie
et la
pninsule indienne, qui sert de dbouch au golfe Persique.
C'tait videmment une impasse, sans issue possible. O nous conduisait
donc le capitaine Nemo? Je n'aurais pu le dire. Ce qui ne satisfit pas le Ca-
nadien, qui, ce jour-l, me demanda o nous allions.
Nous allons, matre Ned, o nous conduit la fantaisie du capitaine.

Cette fantaisie, rpondit le Canadien, ne peut nous mener loin. Le


golfe Persique n'a pas d'issue, et si nous
y
entrons, nous ne tarderons gure
revenir sur nos pas.

Eh bien ! nous reviendrons, matre Land, et si aprs le golfe Per-


sique, le Nautihis veut visiter la mer Rouge, le dtroit de Babel-jMandeb
est toujours l pour lui livrer passage.

Je ne vous apprendrai pas, monsieur, rpondit Ned Land, que la


mer Rouge est non moins ferme que le golfe, puisque l'isthme de Suez
n'est pas encore perc, et, le ft-il, un bateau mystrieux comme le ntre
ne se hasarderait pas dans ses canaux coups d'cluses. Donc, la mer Rouge
n'est pas encore le chemin qui nous ramnera en Europe.
-
Aussi, n'ai-je pas dit que nous reviendrions en Europe.

Que supposez-vous donc


?
LA MER ROUGE.
235

Je suppose qu'aprs avoir visit ces curieux parages de l'Arabie et


de l'Egypte, leNautilus redescendra l'Ocan indien, peut-tre travers le
canal de Mozambique, peut-tre au large des Mascareignes, de manire
gagner le cap de Bonne-Esprance.

Et une fois au cap de Bonne-Esprance? demanda le Canadien avec


une insistance toute particulire.

Eh bien, nous pntrerons dans cet Atlantique que nous ne connais-


9ons pas encore. Ah !
ami Ned, vous vous fatiguez donc de ce voyage sous
les mers? Vous vous blasez donc sur le spectacle incessamment vari des
merveilles sous-marines? Pour mon compte, je verrai avec un extrme
dpit finir ce voyage qu'il aura t donn si peu d'hommes de faire.

Mais savez-vous, monsieur Aronnax, rpondit le Canadien, que voil


bientt trois mois que nous sommes emprisonns bord de ce Nautilus?
-
Non, Ned, je ne le sais pas, je ne veyx pas le savoir, et je ne compte
ni les jours, ni les heures.

Mais la conclusion?

La conclusion viendra en son temps. D'ailleurs, nous n'y pouvons


rien, et nous discutons inutilement. Si vous veniez me dire, mon brave
Ned : Une chance d'vasion nous est offerte, je la discuterais avec
vous. Mais tel n'est pas le cas et, vous parler franchement, je ne crois pas
que le capitaine Nemo s'aventure jamais dans les mers europennes.
Par ce court dialogue, on verra que, fanatique du Nautilus, j'tais
incarn dans la peau de son commandant.
Quant Ned Land, il termina la conversation par ces mots, en forme
de monologue : Tout cela est bel et bon, mais, mon avis, o il
y
a de
la gne, il n'y a plus de plaisir.
Pendant quatre jours, jusqu'au 3 fvrier, le N.autilus visita la mer d'O-
man, sous diverses vitesses et diverses profondeurs. Il semblait marcher
au hasard, comme s'il et hsit sur la route suivre, mais il ne dpassa
jamais le tropique du Cancer.
En quittant cette mer, nous emes un instant connaissance de Mascate,
la plus importante ville du pays d'Oman. J'admirai son aspect trange, au
milieu des noirs rochers qui l'entourent et sur lesquels se dtachent en
blanc ses maisons et ses forts. J'aperus le dme arrondi de ses mosques,
ia pointe lgante de ses minarets, ses fraches et verdoyantes terrasses.
Mais ce ne fut qu'une vision, et le Nautilus s'enfona bientt sous les flots
sombres de ces parages.
Puis, il prolongea une distance de six milles les ctes arabiques du
Mahrah et de l'Hadramant, et sa ligne ondule de montagnes, releve de
quelques ruines anciennes. Le 5 fvrier, nous donnions enfin dans le golfe
236 VliNGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
d'Aden, vritable entonnoir introduit dans ce goulot de Babel-Mandeb,
qui entonne les eaux indiennes dans la mer Rouge.
Le 6 fvrier, le Nautilus flottait en vue d'Aden, perch sur un promon-
toire qu'un isthme troit runit au continent, sorte de Gibraltar inaccs-
sUdIc, dont les Anglais ont refait les fortifications, aprs s'en tre empars
en 1839. J'entrevis les minarets octogones de cette ville qui fut autrefois
l'entrept le plus riche et le plus commerant de la cte, au dire de Ihisto-
rien Edrisi.
Je croyais bien que le capitaine Nemo, parvenu ce point, allait revenir
en arrire; mais je me trompais, et, ma grande surprise, il n'en fut rien.
Le lendemain, 7 fvrier, nous embouquions le dtroit de Babel-Mandeb,
dont le nom v eut dire en langue arabe : la porte des Larmes. Sur vingt
milles de large, il ne compte que cinquante-deux kilomtres de long, et pour
le Nautilus lanc toute vitesse, le franchir fut l'affaire d'une heure peine.
Mais je ne vis rien, pas mme cette ile de Prim, dont le gouvernement bri-
tannique a fortifi la position d'Aden. Trop de steamers anglais ou franais
des lignes de Suez Bombay, Calcutta, MeUiourne, Bourbon, Mau-
rice, sillonnaient cet troit passage, pour que le Nautilus tentt de s'y mon-
trer. Aussi se tint-il prudemment entre deux eaux
.
Enfin, midi, nous sillonnions les flots de la mer Rouge.
La mer Rouge, lac clbre des traditions bil^liques, que les pluies ne
raffraichissent gure, qu'aucun fleuve important n'arrose, qu'une excessive
vaporation pompe incessamment et qui perd chaque anne une tranche
liquide haute d'un mtre et demi! Singulier golfe, qui, ferm et dans les
conditions d'un lac, serait peut-tre entirement dessch
;
infrieur en
ceci ses voisines la Caspienne ou FAsphaltite, dont le niveau a seulement
baiss jusqu'au point ou leur vaporation a prcisment gal la somme
des eaux reues dans leur sein
.
Cette mer Rouge a deux mille six cents kilomtres de longueur sur une
largeur moyenne de deux cent quarante. Au temps des Ptolemes et des
empereurs romains, elle fut la grande artre commerciale du monde, et le
percement de l'isthme lui rendra cette antique importance que les railwajs
de Suez ont dj ramene en partie.
Je ne voulus mme pas chercher comprendre ce caprice du capitaine
Kemo qui pouvait le dcider nous entraner dans ce golfe. Mais j'ap-
prouvai sans rserve le Nautilus d'y tre entr. \\ prit une allure moyenne,
tantt se tenant la surface, tantt plongeant pour viter quelque navire,
et je pus observer ainsi le dedans et le dessus de cette mer si curieuse.
Le 8 fvrier, ds les premires heures du jour, Moka nous apparut, ville
maintenant ruine, dont les murailles tombent au seul bruit du canon, et
LA MER ROUGE.
237
qu'abritent

et l quelques dattiers verdoyants. Cit importante, autrefois,
qui renfermait six marchs publics, vingt-six mosques, et laquelle ses
murs,
dfendus par quatorze forts, faisaient une ceinture de trois kilomtres.
Puis, le Nautilus se rapprocha des rivages africains o la profondeur de
la mer est plus considrable. L, entre deux eaux d'une limpidit de
cristal, par les panneaux ouverts, il nous permit de contempler d'admi-
rables buissons de coraux clatants, et de vastes pans de rochers re^ tus
d'une splendide fourrure verte d'algues et de fucus. Quel indescriptible
spectacle, et quelle varit de sites et de paysages l'arrasement de ces
cueils et' de ces lots volcaniques qui confinent la cte lybienne ! Mais
o ces arborisations apparurent dans toute leur beaut, ce fut vers les
rives orientales que le Nautilus ne tarda pas rallier. Ce fut sur les ctes
du Thama, car alors non-seulement ces talages de zoophytes fleuris-
saient au-dessous du niveau de la mer, mais ils formaient aussi des entre-
lacements pittoresques qui se droulaient dix brasses au-dessus; ceuxrci
plus capricieux^ mais moins colors que ceux-l dont l'humide vitalit des
eaux entretenait la fracheur.
Que d'heures charmantes je passai ainsi la vitre du salon! Que d'chan-
tillons nouveaux de la flore et de la faune sous-marine j'admirai sous l'clat
de notre fanal lectrique ! Des fongies agariciformes, des actinies de cou-
leur ardoise, entre autres le thalassiantJms astei\ des tubipores disposs
comme des fltes et n'attendant que le souffle du dieu Pan, des coquilles
particulires cette mer, qui s'tablissent dans les excavations madrpo-
riques et dont la base est contourne en courte spirale, et enfin mille sp-
cimens d'un polypier que je n'avais pas observ encore, la vulgaire
ponge.
La classe des spongiaires, premire du groupe des polypes, a t pr-
cisment cre par ce curieux produit dont l'utilit est incontestable.
L'ponge n'est point un vgtal comme l'admettent encore quelques
naturalistes, mais un animal du dernier ordre, un polypier infrieur
celui du corail. Son animalit n'est pas douteuse, et on ne peut mme
adopter l'opinion des anciens qui la regardaient comme un tre interm-
diaire entre la plante et l'animal. Je dois dire cependant, que les natu-
ralistes ne sont pas d'accord sur le mode d'organisation de l'ponge. Pour
les uns, c'est un polypier, et pour d'autres tels que M. Milne Eddwards,
c'est un individu isol et unique.
La classe des spongiaires contient environ trois cents espces qui se
rencontrent dans un grand nombre de mers, et mme dans certains cours
d'eau o elles ont reu le nom de fluviatiles. Mais leurs eaux de prdilec-
tion sont celles de la Mditerrane, de l'archipel grec, de la cte de Syrie
238 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
et de la mer Rouge. L se reproduisent et se dveloppent ces ponges
fines-douces dont la valeur s'lve jusqu' cent cinquante francs, l'ponge
blonde de Syrie, l'ponge dure de Barbarie, etc. IMais puisque je ne pou-
vais esprer d'tudier ces zoophytes dans les chelles du Levant, dont nous
tions spars par l'infranchissable isthme de Suez, je me contentai de
les observer dans les eaux del mer Rouge.
J'appelai donc Conseil prs de moi, pendant que le Nautilus, par une
profondeur moyenne de huit neuf mtres, rasait lentement tous ces
beaux rochers de la cte orientale.
L croissaient des ponges de toutes formes, des ponges pdicules,
foliaces, globuleuses, digites. Elles justifiaient assez exactement ces
noms de corbeilles, de calices, de quenouilles, de cornes d'lan, de pied
de lion, de queue de paon, de gant de Neptune, que leur ont attribu les
pcheurs
,
plus potes que les savants. De Itur tissu fibreux , enduit
d'une substance glatineuse demi-fluide, s'chappaient incessamment
de petits filets d'eau, qui aprs avoir port la vie dans chaque cellule, en
taient expulss par un mouvement contractile. Cette substance disparait
aprs la mort du polype, et se putrfie en dgageant de l'ammoniaque.
Il ne reste plus alors que ces fibres cornes ou glatineuses dont se com-
pose l'ponge domestique, qui prend une teinte rousstre,et qui s'emploie
des usages diver?, selon son degr d'lasticit, de permabiUt ou de
rsistance la macration
.
Ces polypiers adhraient aux rochers, aux coquilles des mollusques et
mme aux liges d'hydrophytes. Ils garnissaient les plus petites anfractuo-
sits, les uns s'talant, les autres se dressant ou pendant comme des
excroissances corallignes. J'appris Conseil que ces ponges se pchaient
de deux manires, soit la drague, soit la main. Cette dernire mthode
qui ncessite l'emploi des plongeurs, est prfrable, car en respectant
le tissu du polypier, elle lui laisse une valeur trs-su piieure.
Les autres zoophytes qui pullulaient auprs des spongiaires, consis-
taient principalement en mduses dune espce trs-lgante; les mollus-
ques taient reprsents par des varits de calmars, qui, d'aprs d'Orbi-
gny, sont spciales la mer Rouge, et les reptiles par des tortues virgata^
appartenant au genre des Chlones, qui fournirent notre table un mets
sain et dlicat.
Quant aux poissons, ils taient nombreux et souvent remarquables.
Voici ceux que les filets du Nautilus rapportaient plus frquemment
bord : des raies, parmi lesquelles les limmesde forme ovale, de couleur
brique, au corps sem d'ingales taches bleues et reconnaissables leur
double aiguillon dentel, des arnacks au dos argent, des pastenaques
LA MER ROUGE.
239
la queue pointille, et des boekats, vastes manteaux longs de deux
mtres
qui ondulaient entre les eaux, des aodons, absolument
dpourvus
de
dents, sortes de cartilagineiLX qui se rapprochent du squale, des ostra-
cions-dromadaires dont la bosse se termine par un aiguillon
recourb,
long d'un pied et demi, des ophidies, vritables murnes la queue
argente, au dos bleutre^ aux pectorales brunes bordes d'un liser gris,
des fiatoles, espces de stromates , zbrs d'troites raies d'or et pars
des trois couleurs de la France, des blmies-garamits, longs de quatre
dcimtres
,
de superbes caranx, dcors de sept bandes transversales
d'un beau noir, de nageoires bleues et jaunes, et d'caills d'or et d'ar-
gent, des centropodes, des mulles auriflammes tte jaune, des scares,
des labres, des batistes, des gobies, etc., et mille autres poissons com-
nnms aux Ocans que nous avions dj traverses.
Le 9 fvrier, le Nautilus flottait dans cette partie la plus large de la mer
Rouge, qui est comprise entre Souakin sur la cte ouest et Quonfodah sur
la cte est, sur un diamtre de cent quatre-vingt dix milles.
Ce jour-l midi, aprs le point, le capitaine Nemo monta sur la plate-
forme o je me trouvais. Je me promis de ne point le laisser redescendre
sans l'avoir au moins pressenti sur ses projets ultrieurs. Il vint moi ds
qu'il m'aperut, m'offrit gracieusement un cigare et me dit :
Eh bien! monsieur le professeur, cette mer Rouge vous plait-elle?
Avez-vous suffisamment observ les merveilles qu'elle recouvre, ses pois-
sons et ses zoophytes, ses parterres d'pongs et ses forts de corail?
Avez-vous entrevu les villes jetes sur ses bords?

Oui, capitaine Nemo, rpondis-je, et le Nautilus s'est merveilleuse-


ment prt toute cette tude. Ah ! c'est un intelligent bateau !

Oui , monsieur , intelligent , audacieux et invulnrable ! Il ne re-


doute ni les terribles temptes de la mer Rouge, ni ses courants, ni ses
cueils.

En effet, dis-je, cette mer est cite entre les plus mauvaises, et si je
ne me trompe, au temps des Anciens, sa renomme tait dtestable.

Dtestable, monsieur Aronnax. Les historiens grecs et latins n'en


parlent pas son avantage, et Strabon dit qu'elle est particulirement
dure l'poque des vents Etsiens et de la saison des pluies. L'arabe
Edrisi qui la dpeint sous le nom de golfe de Colzoum raconte que les
navires prissaient en grand nombre sur ses bancs de sable, et que per-
sonne ne se hasardait
y
naviguer la nuit. C'est, prtend-il, une mer
sujette d'affreux ouragans, seme d'Iles inhospitalires, et qui n'offre
rien de bon ni dans ses profondeurs, ni sa surface. En effet, telle est
l'opinion qui se t>^ouve dans Arrien, Agatharchide et Artmidorc.
240 VINGT MILLE
LIEUES SOUS LES MERS.
La pche des ponges. (Page 238.)
On voit bien, rpliquai-je, que ces historiens n'ont pas navigu
bord du Nautilus.
En efiet, rpondit en souriant le capitaine, et sous ce rapport, les
modernes ne sont pas plus avancs que les anciens. Il a fallu bien des
sicles pour trouver la puissance mcanique de la vapeur ! Qui sait si dans
cent ans, on verra un second Nautilus l Les progrs sont lents, monsieur
Aronnax.
C est vrai,
rpondis-je,
votre navire avance d'un sicle, de plusieurs
peut-tre, sur son
poque.
Quel malheur qu'un secret pareil doive mourir
avec son inventeur l
Le capitaine Nemone merpondit
pas. Aprs quelquesminutes de silence :
LA MER ROUGE
24i
Quelques cabanes de bois ou de roseaux. [Page 246.)
Vous me parliez, dit-il, de l'opinion des anciens historiens sur les dan-
gers qu'offre la navigation de la mer Rouge?

C'est vrai, rpondis-je, mais leurs craintes n'taient-elles pas exa-


gres ?

Oui et non, monsieur Aronnax, me rpondit le capitaine ^'emo, qui


meparutpossderfond sa mer Rouge. Ce quin'estplus dangereux pour
un navire moderne, bien gr, solidement construit, matre de sa direction
grce l'obissante vapeur, offrait des prils de toutes sortes aux bti-
ments des anciens. l faut se reprsenter ces premiers navigateurs s'aventc-
rant sur des barques faites de planches cousues avec des cordes de palmier,
calates
de rsine pile et enduites de graisse de chiens de mer. Ils
31
242 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
n'avaient pas mme d'instruments pour relever leur direction, et ils mar-
chaient l'estime au milieu de courants qu'ils connaissaient peine.
Dans ces conditions, les naufrages taient et devaient tre nombreux. Mais
de notre temps, les steamers qui font le service entre Suez et les mers du
Sud n'ont plus rien redouter des colrs de ce golfe, en dpit des moussons
contraires. Leurs capitaines et leurs passagers ne se prparent pas au
dpart par des sacrifices propitiatoires, et, au retour, ils ne vont plus,
orns de guirlandes et de bandelettes dores, remercier les dieux dans le
temple voisin.
_- J'en conviens, dis-je, et la vapeur me parait avoir tu la reconnais-
sance dans le cur des marins. Mais, capitaine, puisque vous semblez
avoir spcialement tudi cette mer, pouvez-vous m'apprendre quelle est
l'origine de son nom?

Il existe, monsieur Aronnax, de nombreuses explications ce sujet.


Voulez-vous connaitre l'opinion d'un chroniqueur du xiv^ sicle?

Volontiers.

Ce fantaisiste prtend que son nom lui fut donn aprs le passage
des Isralites, lorsque le Pharaon et pri dans les flots qui se refermrent
la voLx de Mose :
En signe de cette merveille,
Devint la mer rouge et vermeille.
Non puis ne surent la nommer
Autrement que la rouge mer.

Explication de pote, capitaine Nemo, rpondis-je, mais je ne sau-


rais m'en contenter. Je vous demanderai donc votre opinion personnelle.

La voici. Suivant moi, monsieur Aronnax, il faut voir dans cette


appellation de mer Rouge une traduction du mot hbreu Edroni ,
et si
les anciens lui donnrent ce nom, ce fut cause de la coloration particu-
lire de ses eaux
.
Jusqu'ici cependant je n'ai vu que des flots limpides et sans aucune
teinte particulire.

Sans doute, mais en avanant vers le fond du golfe, vous remarque-


rez cette singulire apparence. Je me rappelle avoir vu la baie de or
entirement rouge, comme un lac de sang.

Et cette couleur, vous 1 attribuez la prsence d'une algue micros-


copique ?
Oui. C'est une matire mucilagineuse pourpre produite par ces ch-
tives plantules connues sous le nom de trichodesmies, et dont ii faut qua-
rante mille pour occuper l'espace dun millimtre carr. Peut-ti'e en
rencontrerez-vous, quand nous serons Tor.
LA MER ROUGK.
243

Ainsi, capitaine Nemo, ce n'est pas la premire fois que vous par-
courez la mer Rouge bord du Nautilus ?

Non, monsieur.

Alors, puisque vous parliez plus haut du passage des Isralites et de


la catastrophe des Egyptiens, je vous demanderai si vous avez reconnu
sous les eaux des traces de ce grand fait historique?

Non, monsieur le professeur, et cela pour une excellente raison.

Laquelle?

Ces que l'endroit mme o Mose a pass avec tout son peuple est
tellement ensabl maintenant que les chameaux
y
peuvent peine baigner
leur jambes. Vous comprenez que mon Nautilus n'aurait pas assez d'eau
pour hii.

Et cet endroit?... demandai-je.

Cet endroit est situ un peu au-dessus de Suez, dans ce bras qui for-
mait autrefois un profond estuaire, alors que la mer Rouge s'tendait
jusqu'aux lacs amers. Maintenant
,
que ce passage soit miraculeux ou
non
,
les Isralites n'en ont pas moins pass l pour gagner la Terre
promise, et l'arme de Pharaon a prcisment pri en cet endroit. Je
pense donc que des fouilles pratiquees au milieu de ces sables met-
traient dcouvert une grande quantit d'armes et d'instruments d'ori-
gine gyptienne.

C'est vident, rpondis-je, et il faut esprer pour les


archologues
que ces fouilles se feront tt ou tard, lorsque des villes nouvelles s'tabli-
ront sur cet isthme, aprs le percement du canal de Suez. Un canal bien
inutile pour un navire tel que le Nautilus !

Sans doute, mais utile au monde entier, dit le capitaine Nemo. Les
anciens avaient bien compris cette utilit pour leurs affaires
commerciales
d'tablir une communication entre la mer Rouge et la Mditerrane;
mais
ils ne songrent point creuser un canal direct, et ils prirent le Nil pour
intermdiaire. Trs-probablement, le can^il qui runissait le N;l
la mer
Rouge fut commenc sous Ssostris, si l'on en croit la
tradition. Ce qui
est.certain, c'est que, 615 ans avant Jsus-Christ,
Necos
entreprit les tra-
vaux d'im canal ahment par les eaux du Nil, travers la plaine
d'Egypte
qui regarde l'Arabie. Ce canal se lemoniait en quatre jours, et sa lar-
geur tait telle que deux trirmes pouvaient
y
passer de front. Il fut
continu par Darius, fds dTIytaspe, ef probablement
achev par Pto-
lme II. Str^bon le vit employ la navigation
;
mais la faiblesse de sa
pente entre son point de dpart, prs de Rubaste, et la mer Rouge, ne le
rendait navigable que pendant quelques mois de l'anne. Ce canal
servit
au commerce jusqu'au sicle des Antonins; abandonn, ensabl,
puis rta-
?44 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MEItS.
bli par les ordres du calife Omar, il fut dfinitivement combl en 761 ou
762 par le calife Al-Mansor, qui voulut empcher les vivres d'arriver
.\Iohammed-ben-x\bdoallah ,
rvolt contre lui. Pendant ^expdition
d'Eg-ypte, votre gnral Bonaparte retrouva les traces de ces travaux dans
le dsert de Suez, et, surpris par la mare, il faillit prir quelques heures
avant de rejoindre Iladjaroth, l mme o Mose avait camp trois mille
trois cents ans avant lui.

Eh b'en, capitaine, ce que les anciens n'avaient os entreprendre,


cette jonction entre les deux mers qui abrgera de neuf mille kilomtres
la roule de Cadix aux Indes, M. de Lesseps l'a fait, et avant peu, il aura
chang l'Afrique en une le immense.

Oui, monsieur Aronnax, et vous avez le droit d'tre fier de voire


compatriote. C'e.-t un homme qui honore plus une nation que les plus
grands capitaines! li a commenc comme tint d'autres [lar les ennuis et
les rebuts, mais il a triomph, car il aie gnie de la volont. Et il est tri-te
de penser que cette uvre, qui aurait d tre une uvre internationale,
qui aurait suffi illustrer un lgne, n'aura russi que par l'nergie d'un
bcul homme. Donc, honneur M. de Le-seps!

Oui, honneur ce grand citoyen, rpondis-je, tout surpris de l'accent


avec lequel le capitaine Nemo venait de parler.

Malheureusement, ivprit-il, je ne puis vous conduire travers ce


canal de Suez, mais vous pourrez apercevoir les longues jetes de Port-
Sad aprs-demain, quand nous serons dans la Mditerrane.

Dans la Mditt-rrane! m'criai-je.

Oui, monsieur le professeur. Cela vous tonne?

Ce qui m'tonne, c'est de penser que nous


y
serons aprs-demain.

Vraiment?

Oui, capitaine, ])ien que je dusse tre habitu ne m"lo;iner de rien


depuis que je suis votre bord !

Mais quel propos cette surprise?

A propos de l'effroyable vitesse que vous serez forc d imprimer au


Nautih s'il doit se retrouver aprs-demain en pleine Mditerrane, ayant
fuit le tour de l'Afrique et doubl le cap de Bonne-Esprance!

Et qui vous dit qu'il fera le toirde l'Afrique, monsieur le professeui?


Qui vous parle de doubler le cap de Bonne-h^sprance?

Cependant, moins q-ie le Nautiliis ne navigue en terre ferme et


qu'il ne passe par-dessus l'isthme....

Ou par-dessous,
monsieur Aronnax.

Par-dessous?
Sans doute, rpondit tranquillement le capitaine Nemo. Depuis long-
LA MER ROUGK.
24-5
femps la nature a fait sous cette langue de terre ce que les hommes font
aujourd'hui sa surface.

Quoi! il existerait un passage!

Oui, un passage souterrain que j'aincmm Arabian-Tunnel. 11 prend


au-dessous de Suez et aboutit au goife de Piuse.

Mais cet isthme n'est compos que de sables mouvants?

Jusqu' une certaint^ profondeur. Mais cinquante mtres seule-


ment se rencontre une inbran'able assise de roc.

Et c'est par hasard que vous avez dcouvert ce passage? demandai-je


de plus en plus surpris.

Hasard et raisonnement, monsieur le professeur, et mme, raisonne-


ment plus que hasard,

Capitaine, je vous coute, mais mon oreille rsiste ce qu'elle


entend.

Ah monsieur! Aurps hahent et non andient est de tous les temps.


Non seidement ce passade exis^?, mais j'en ai profit plusieurs fois. San?
cela, je ne me serais pas aventur aujourhui dans cette impasse de la
mer liouge.

Est-il indiscret de vous demander comment vous avez dcouvert ce


tunnel?

Monsieur, me rpondit le capitaine, il n'y peut


y
avoir rien de secret
entre gens qui ne doivent plus se quitter.
Je ne relevai pas l'insinuation et j'attend s le rcit du capitaine Nemo.
Monsieur le professeur, me dit-il, c'est un simple raisonnement de
naturaliste qui m'a conduit dcouvrir ce passage que je suis seul con-
natre. J'avais remarqu que dans ia mer Rouge et dans la Mditerrane,
il existait un certain nombre de poissons d'espct'S absolument identiques,
des ophidies, des fiatoles, des girelles, des persgues, des joels, des
exocets. Certain de ce fait je me demandai s'il n'existait pas de communi-
cation entre les deux mers. Si elle existait, le courant souterrain devait
forcment aller de la mer Rouge la Mditerrane par le seul effet de la
diffrence des nive.iux. Je pchai donc un grand nombre de poissons aux
environs de Suez. Je leur passai la quere un anneau de cuiu^e, et je les
rejettai la nier. Quelques mois plus tard, sur les ctes de Syrie, je
reprenais quelques chantillons de mes poissons orns de leur anneau
indicateur. Ea communication entre les deux m'tait donc dmontre. Je
la cherchai avec mon Nautilus, je la dcouvris, je m"y aventurai, et avant
peu, monsieui' ie prolesseur, vous aussi vous aurez franchi mon tunnel
arabique !
246 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
CHAPITKE V
ARABIAN-TUNNEL
Ce jour mme, je rapportai Conseil et Ned Land la partie de cette
conversation qui les intressait directement. Lorsque je leur appris que,
dans deux jours, nous serions au milieu des eaux de la Mditerrane,
Conseil battit des mains, mais le Canadien haussa les paules.
Un tunnel sous-marin! s'cria-t-il, une communication entre les deux
mers! Qui a jamais entendu parler de cela?

Ami Ned, rpondit Conseil, aviez-vous jamais entendu parler du


Nautilus'! Non ! il existe cependant. Donc, ne haussez pas les paules si
lgrement, et ne repoussez pas les choses sous prtexte que vous n'en
avez jamais entendu parler.

Nous verrons bien! riposta Ned Land, en secouant la tte. Aprs


tout, je ne demande pas mieux que de croire son passage, ce capitaine,
et fasse le ciel qu'il nous conduise, en effet, dans la Mditerrane.
Le soir mme, par
21** 30'
de latitude nord, le Naiitihis^ flottant
la surface de la mer, se rapprocha de la cte arabe. J'aperus Djeddah,
important comptoir de l'Egypte, de la Syrie, de la Turquie et des Indes.
Je distinguai assez nettement l'ensemble de ses constructions, les navires
amarrs le long des quais, et ceux que leur tirant d'eau obligeait mouiller
en rade. Le soleil, assez bas sur l'horizon, frappait en plein les maisons de
la ville et faisait ressortir leur blancheur. En dehors, quelques cabanes
de bois ou de roseaux indiquaient le quartier habit par les Bdouins.
Bientt Djeddah s'effaa dans les ombres du soir, et le Nmitilus rentra
sous les eaux lgrement phosphorescentes.
Le lendemain, 10 fvrier, plusieurs navires apparurent qui couraient
contre-lx>rd de nous. Le Nautihis reprit sa navigation sous-marine
;
mais
midi, au moment du point, la mer tant dserte, il remonta jusqu' sa
ligne de flottaison.
Accompagn de Ned et de Conseil, je vins m'asseoir sur la plate-forme.
La cte l'est se montrait comme une masse peine estompe dans un
humide brouillard
Appuys sur les flancs du canot, nous causions de choses et d'autres,
quand Ned Land tendant sa main vers un point de la mer, me dit ;
Voyez-vous k\ quelque chose, monsieur le professeur?
ARABIAN-TUNNEL,
247

Non, Nd, rpondis-je, mais je n'ai pas vos yeux, vous le savez.

Regardez bien, reprit Ned, l, par tribord devant, peu prs la


hauteur du fanal! Vous ne voyez pas une masse qui semble remuer ?
En effet, dis-]e, aprs une attentive observation, j'aperois comme
un long corps noirtre la surface des eaux,

Un autre Nautilus ? dit Conseil.

Non, rpondit le Canadien, mais je me trompe fort, ou c'est U


quelque animal marin
.

Y a-t-il des baleines dans la mer Rouge? demanda Conseil.

Oui, mon garon, rpondis-je, on en rencontre quelquefois,

Ce n'est point une baleine, reprit Ned Land, qui ne perdait pas des
yeux l'objet signal. Les baleines et moi, nous sommes de vieilles connais-
sances, et je ne me tromperais pas leur allure.

Attendons, dit Conseil. Le Nautilus se dirige de ce ct, et avant


peu nous saurons quoi nous en tenir.
En effet, cet objet noirtre ne fut bientt qu' un mille de nous. Il res-
semblait un gros cueil chou en pleine mer. Qu'tait-ce? Je ne pouvais
encore me prononcer.
Ah! il marche! il plonge ! s'cria Ned Land. Mille diables! Quel peut
tre cet animal? Il n'a pas la queue bifurque comme les baleines eu les
cachalots, et ses nageoires ressemblent a des membres tronqus.

Mais alors
,
fs-je.

Bon, reprit le Canadien, le voil sur le dos, et il dresse ses mamelles


en l'air!

C'est une sirne, s'cria Conseil, une vritable sirne, n'en dplaise
monsieur.
Ce nom de sirne me mit sur la voie, et je compris que cet animal
appartenait cet ordre d'tres marins, dont la fable a fait les sirnes,
moiti femmes et moiti poissons.
Non , dis-je Conseil , ce n'est point une sirne
,
mais un tre
curieux dont il reste a peine quelques chantillons dans la mer Rouge.
C'est un dugong.

Ordre des syrniens, groupe des pisciformes, sous-classe des niono-


dtlphiens, classe des mammifres, embranchement des vertbrs
, r-
pondit Conseil.
Et loisque Conseil avait ainsi parl, il n'y avait plus rien dire.
Cependant Ned Land regardait toujours. Ses yeux brillaient de convoi-
tise la vue de cet animal. Sa main semblait prte le harponner. On et
dit qu'il attendait le moment de se jeter la mer pour l'attaquer dans son
lment.
248 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
Voyez-vous la quelque chose?.v [Page 2i0.)
Oh! monsieur, me dit-il d'une voix tremblante d'motion, je n'ai
jamais tu de cela
.
Tout le harponneur tait dans ce mot.
En cet instant, le capitaine Nemo parut sur la plate-forme. Il aperu!
le dugong. li comprit l'attitude du Canadien, et s'adressant directement
lui :
Si vous teniez un harpon, matre Land, est-ce qu'il ne vous brlerait
pas la main?

Comme vous dites, monsieur.


Et il n3 vous dplairait pas de reprendre pour un jour votre mtier de
pcheur, et d'ajouter ce ctac la liste de ceux que vous avez dj.i frapps?
ARABAN-TUNNEL.
249
Le gigantesque animal soulevait l'embarcation. (Page

Cela ne me dplairait point.

Eh bien, vous pouvez essayer.

Merci, monsieur, rpondit Ned Land dont les yeux s'enflammrent.

Seulement, reprit le capitaine, je vous engage ne pas manquer


cet animalj et cela dans votre intrt.

Est-ce que ce dugong est dangereux attaquer? deniandai-je malgr


le haussement d'paule du Canadien.

Oui, quelquefois, rpondit le capitaine. Cet animal revient sur ses


assaillants et chavire leur embarcation. Mais pour matre Land, ce danger
n'est pas craindre. Son coup d'il est prompt, son bras est sr. Si je lui
recommande de ne pas manquer ce dugong, c'est qu'on le regarde juste-
32
250 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
ment comme un fin gibier, et je sais que matre Land ne dteste pas les
bons morceaux.

Ah ! fit le Canadien, cette bte-l se donne aussi le luxe d'tre bonne


manger?

Oui, matre Land. Sa chair, une viande vritable, est extrmement


estime, et on la rserve dans toute la Malaisie pour la table des princes.
Aussi fait-on cet excellent animal une chasse tellement acharne que, de
mme que le lamantin, son congnre, il devient de plus en plus rare.

Alors, monsieur le capitaine, dit srieusement Conseil, si par hasard


celui-ci tait le dernier de sa race, ne conviendrait-il pas de l'pargner,

dans l'intrt de la science?

Peut-tre, rpliqua le Canadien


;
mais, dans l'intrt de la cuisine,
il vaut mieux lui donner la chasse.

Faites donc, matre Land, rpondit le capitaine Nemo.


En ce moment sept hommes de l'quipage, muets et impassibles comme
toujours, montrent sur la plate-forme. L'un portait un harpon et une
ligne semblable celles qu'emploient les pcheurs de baleines. Le canot
fut dpont , arrach de son alvole, lanc la mer. Six rameurs prirent
place sur leurs bancs et le patron se mit la barre. Ned, Conseil et moi,
nous nouv assmes l'arrire.
Yous ne venez pas, capitaine? demandai-je.
Non, monsieur, mais je vous souhaite une bonne chasse.
Le canot dborda, et, enlev par ses six avirons, il se dirigea rapidement
vers le dugong, qui flottait alors deux milles du Naiitilus.
Arriv quelques encablures du ctac, il ralentit sa marche, et les
rames plongrent sans bruit dans les eaux tranquilles. Ned Land , son
harpon la main, alla se placer debout sur l'avant du canot. Le harpon
qui sert frapper la baleine est ordinairement attach une trs-longue
corde qui se dvide rapidement lorsque l'animal bless l'entrane avec
lui. Mais ici la corde ne mesurait pas plus d'une dizaine de brasses, et son
extrmit tait seulement frappe sur un petit baril qui, en flottant, devait
indiquer la marche du dugong sous les eaux.
Je m'tais lev et j'observais distinctement l'adversaire du Canadien. Ce
dugong, qui porte aussi le nom d'halicore, ressemblait beaucoup au laman-
tin. Son corps oblong se terminait par une caudale trs-allonge et ses
nageoires latrales par de vritables doigts. Sa diffrence avec le lamantin
consistait en ce que sa mchoire suprieure tait arme de deux dents
longues et pointues, qui formaient de chaque ct des dfenses divergentes.
Ce dugong, que Ned Land se prparait attaquer, avait des dimensions
colossales, et sa longueur dpassait au moins sept mtres. Il ne bougeait
ARABIAN-TUNNEL.
251
pas et semblait dormir la surface des flots, circonstance qui rendait sa
capture plus facile.
Le canot s'approcha prudemment trois brasses de l'animal. Les avi
rons restrent suspendus sur leurs dames. Je me levai demi. Ned Land,
je corps un peu rejet en arrire, brandissait son harpon d'une main
exerce.
Soudain, un sifflement se fit entendre, et le dugong disparut. Le harpon,
lanc avec force, n'avait frapp que l'eau sans doirte.
Mille diables ! s'cria le Canadien furieux, je l'ai manqu!

Non, dis-je, l'animal est bless, voici son sang, mais votre engin ne
lui est pas rest dans le corps.
Mon harpon ! mon harpon ! cria Ned Land.
Les matelots se remirent nager, et le patron dirigea l'embarcation
vers le baril flottant. Le harpon repch, le canot se mit la poursuite de
l'animal.
Celui-ci revenait de temps en temps la surface de la mer pour respirer.
Sa blessure ne l'avait pas affaibli, car il filait avec une rapidit extrme.
L'embarcation, manuvre par des bras vigoureux, volait sur ses traces.
Plusieurs fois elle l'approcha quelques brasses, et le Canadien se tenait
prt frapper; mais le dugong se drobait par un plongeon subit, et il
tait impossible de l'atteindre.
On juge de la colre qui surexcitait l'impalent Ned Land. Il lanait
au malheureux animal les plus nergiques jurons de la langue anglaise.
Pour mon compte, je n'en tais encore qu'au dpit de voir le dugong
djouer toutes nos ruses.
On le poursuivit sans relche pendant une heure, et je commenais
croire qu'il serait trs-difficile de s'en emparer, quand cet animal fut pris
d'une malencontreuse ide de vengeance dont il eut se repentir. Il revint
sur le canot pour l'assaillir son tour.
Cette manuvre n'chappa point au Canadien.
Attention! dit-il.
Le patron pronona quelques mots de sa langue bizarre, et sans doute
il prvint ses hommes de se tenir sur leur garde.
Le dugong, arriv vingt pieds du canot, s'arrta, huma brusquement
l'air avec ses vastes narines perces non l'extrmit,
mais la partie
suprieure de son museau. Puis
,
prenant son lan , il se prcipita sur
nous.
Le canot ne put viter son choc; demi renvers, il embarqua
une ou
deux tonnes d'eau qu'il fallut vider; mais, grce l'habilet du patron,
abord de biais et non de plein, il ne chavira pas. Ned Land,
cramponn
252
VTNr.T MILLE LTEUES SOUS LES MERS.
Ftrave, iaixlait de coups de harpon le gigantesque animal, qui, de ses
dents incrustes dans le plat-bord, soulevait rembarcation hors de Feau
comme un lion fait d'un chevreuil. Nous tions renverss les uns sur les
autres, et je ne sais trop comment aurait fini l'aventure, si le Canadien,
toujours acharn contre la bte, ne Fet enfin frappe au cur.
J'entendis le grincement des dents sur la tle, et le dugong disparut,
entranant le harpon avec lui. Mais bientt le baril revint la surface, et
peu d'instants aprs, apparut le corps de Fanimal, retourn sur le dos.
Le canot le rejoignit, le prit la remorque et se dirigea vers le Naiitilus.
Il fallut employer des palans d'une grande puissance pour hisser le
dugong sur la phite-forme. Il pesait cinq mille kilogrammes. On le d-
pea sous les yeux du Canadien, qui tenait suivre tous les dtails de l'op-
ration. Le jour mme, le stewart me servit au diner quelques tranches de
cette chair habilement apprte par le cuisinier du bord. Je la trouvai
excellente, et mme suprieure celle du veau, sinon du buf.
Le lendemain 1 1 fvrier, l'office du Nautihis s'enrichit encore d'un
gibier dlicat. Une compagnie d'hirondelles de mer s'abattit sur le
Nautihis. C'tait une espce de sterna nilotica^ particulire FEgypte,
dont le bec est noir, la tte grise et pointille,l'il entour de points blancs,
le dos, les ailes et la queue gristres, le ventre et la gorge blancs, les pattes
rouges. On prit aussi quelques douzaines de canards du Nil, oiseaux sau-
vages d'un haut got, dont le cou et le dessus de la tte sont blancs et
tachets de noir.
La vitesse du Nautihis tait alors modre. Il s'avanait en flnant, pour
ainsi dire. J'observai que Feau de la mer Rouge devenait de moins ^n
moins sale, mesure que nous approchions de
Suez.
Vers cinq heures du soir, nous relevions au nord le cap de Ras-Moham-
med. C'est ce cap qui forme l'extrmit
de l'Arabie Ptre, comprise entre
le golfe de Suez et le i^olfe
d'Acabah.
Le Nautihis pntra dans le dtroit de Jubal, qui conduit au golfe de
Suez. J'aperus distinctement une haute montagne, dominant entre les
deux golfes le Ras-Mohammed. C'tait le mont Oreb, ce Sina, au sommet
duquel Mose vit Dieu face face, et que l'esprit se figure incessamment
couronn d'clairs.
A six heures, le Nautihis, tantt flottant, tantt immerg, passait au
large de or. assise au fond d'une baie dont les eaux paraissaient teintes
de rouge, observation dj faite par le capitaine Nemo. Puis la nuit se fit,
au milieu d'un lourd silence que rompaient parfois le cri du plican et de
quelques oiseaux de nuit, le bruit du ressac irrit par les rocs ou le gmis-
sement lointain d'un steamer battant les eaux du golfe de ses pales sonores.
ARABIAN-TUXNEL.
253
De huit neuf heures, le Ncmtilus demeura quelques
mtres sous les
eaux. Suivant mon calcul, nous devions tre trs-prs de Suez. A travers
les panneaux du salon, j'apercevais des fonds de rochers vivement
clairs
par notre lumire lectrique. Il me semblait que le dtroit se rtrcissait
de plus en plus.
A neuf heures un quart, le bateau tant revenu la surface, je montai
sur la plate -forme. Trs-impatient de franchir le tunnel du capitaine
Nemo, je ne pouvais tenir en place, et je cherchais respirer l'air frais
de la nuit.
Bii ntt, dans l'ombre, j'aperus un feu ple, demi-dcolcr par la
brume, qui biillait un mille de nous.
Un phare flottant, dit-on prs de moi.
Je me retournai et je reconnus le capitaine.
C'est le feu flottant de Suez, reprit-il. Nous ne tarderons pas gagner
l'orifice du tunnel.

L'entre n'en doit pas tre facile?

Non, monsieur. Aussi j'ai pour habitude de me tenir dans la cage


du timonnier pour diriger moi-mme la manuvre. Et maintenant, si
vous voulez descendre, monsieur Aronnax, le Nautilus va s'enfoncer
sous les flots, et il ne reviendra leur surface qu'aprs avoir franchi
l'Arabian-Tunnel.
Je suivis le capitaine Nemo. Le panneau se ferma, les rservoirs d'eau
s'emplirent, et l'appareil s'immergea d'une dizaine de mtres.
Au moment o me disposais regagner ma chambre, le capitaine
m'arrta.
Monsieur le professeur, me dit-ii, vous plairait-il de m'accompagner
dans la cage du pilote?

Je n'osais vous le demander, rpondis-je.

Venez donc. Vous verrez ainsi tout ce que l'on peut voir de cette
navigation la fois sous-terrestre et sous-marine.
'
Le capitaine Nemo me conduisit vers l'escalier central. A mi-rampe, il
ouvrit une porte, suivit les coursives suprieures et arriva dans la cage du
pilote, qui, on le sait, s levait l'extrmit de la plate-forme.
C'tait une cabine mesurant six pieds sur chaque face, peu prs sem-
blable celles qu'occupent les timoniers des steamboats du Mississipi ou
de l'Hudson, Au milieu se manuvrait une roue dispose verticalement,
engrene sur les drosses du gouvernail qui coudraient jusqu' l'arrire du
Nautilus. Quatre hublots de verres lenticulaires, vids dans les parois de
la cabine, permettaient l'homme de barre de regarder dans toutes les
directions.
254 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
Cette cabine tait obscure
;
mais bientt mes yeux s'accoutumrent
cette obscurit, et j'aperus le pilote, un homme vigoureux, dont les mains
s'appuyaient sur les jantes de la roue. Au dehors, la mer apparaissait
vivement claire par le fanal qui rayonnait en arrire de la cabine,
l'autre extrmit de la plate-forme.
Maintenant, dit le capitaine Nemo, cherchons notre passage.
Des fils lectriques reliaient la cage du timonier avec la chambre des
machines, et de l, le capitaine pouvait communiquer simultanment
son iVaM^Vw5 la direction et le mouvement. Il pressa un bouton de mtal,
et aussitt la vitesse de l'hlice fut trs-diminue.
Je regardais en silence la haute muraille trs-accorre que nous lon-
gions en ce moment, inbranlable base du massif sableux de la cte.
Nous la suivmes ainsi pendant une heure, quelques mtres de dis-
tance seulement. Le capitaine Nemo ne quittait pas du regard la boussole
suspendue dans la cabine ses deux cercles concentriques. Sur un
simple geste
,
le timonier modifiait chaque instant la direction du
Naiitihis.
Je m'tais plac au hublot de bbord, et j'apercevais de magnifiques
substructions de coraux, deszoophytes, des algues et des crustacs agitant
leurs pattes normes, qui s'allongeaient hors des anfractuosits du roc.
A dix heures uji quart, le capitaine Nemo prit lui-mme la barre. Une
large galerie, noire et profonde, s'ouvrait devant nous. Le Nantihis s'y
engouffra hardiment. Un bruissement inaccoutum se fit entendre sur ses
flancs. C'taient les eaux de la mer Rouge que la pente du tunnel prcipi-
tait vers la Mditerrane. Le Nautilus suivait le torrent, rapide comme
une flche, malgr les efforts de sa machine qui
,
pour rsister, battait les
flots contre-hlice.
Sur les murailles troites du passage, je ne voyais plus que des raies
clatantes , des lignes droites, des sillons de feu tracs par la vitesse
sous l'clat de l'lectricit. Mon cur palpitait, et je le comprimais de la
main,
A dix heures trente-cinq minutes, le capitaine Nemo abandonna la roue
du gouvernail, et se retournant vers moi :
La Mditerrane, me dit-il.
En moins de vingt minutes, le Nautilus^ entran par ce torrent, venait
de franchir l'isthme de Suez.
L'ARCHIPEL GREC.
255
CHAPITRE VI
L'ARCHIPEL GREC
Le lendemain, 12 fvrier, au lever du jour, le Nautilus remonidi k la.
surface des flots. Je me prcipitai sur la plate-forme. A trois milles dans le
sud se dessinait la vague silhouette de Pluse. Un torrent nous avait ports
d'une mer l'autre. Mais ce tunnel, facile descendre, devait tre impra-
ticable remonter.
Vers sept heures, Ned et Conseil me rejoignirent. Ces deux insparables
compagnons avaient tranquillement dormi, sans se proccuper autrement
des prouesses du Nautiliis.
Eh bien, monsieur le naturaliste, demanda le Canadien d'un ton lg-
rement goguenard, et cette Mditerrane?

Nous flottons sa surface, ami Ned.

Hein! fit Conseil, cette nuit mme?...

Oui, cette nuit mme, en quelques minutes, nous avons franchi cet
isthme infranchissable.

Je n'en crois rien, rpondit le Canadien.

Et vous avez tort, matre Land, repris-je. Cette cte basse qui s'ar-
rondit vers le sud est la cte gyptienne.

A d'autres, monsieur, rpliqua l'entt Canadien.

Mais puisque monsieur l'affirme


,
lui dit Conseil, il faut croire
monsieur.
D'ailleurs, Ned, le capitaine Nemo m'a fait les honneurs de son
tunnel, et j'tais prs de lui, dans la cage du timonier, pendant qu'il
dirigeait lui-mme le Nautilus travers cet troit passage.

Vous entendez, Ned? dit Conseil.

Et vous qui avez de si bons yeux, ajoutai-je, vous pouvez, Ned, aper-
cevoir les jetes de Port-Sad qui s'allongent dans la mer.
Le Canadien regarda attentivement.
En effet, dit-il, vous avez raison, monsieur le professeur, et votre
capitaine est un maitre homme. Nous sommes dans la Mditerrane. Bon.
Causons donc, s'il vous plait^ de nos petites affaires, mais de faon ce
que personne ne puisse nous entendre.
VliNGT MJLLE LIEUES SOUS LES MEKS.
Le capitaine Nemo prit la barre, (Page 254.)
Je vis bien o le Canadien voulait en venir. Entent cas, je pensai qu'il
valait mieux causer, puisqu'il le dsirait, et tous les trois nous allmes
nous asseoir prs du fanal, o nous tions moins exposs recevoir lliu-
mide embrun des lames.
Maintenant, Ned, nous vous coutons, dis-je. Qu'avez-vous nous
apprendre?

Ce que j'ai vous apprendre est trs-simple, rpondit le Canadien.


Nous sommes en Europe, et avant que les caprices du capitaine Nemo
nous entranent jusqu'au fond des mers j.olaires ou nous ramnent en
Ocanie, je demande quitter le NaUilus.')^
J'avouerai que cette discussion avec le Canadien m'embarrassait tou-
L'ARCHIPEL GREC.
257
Un homme 1 un naufrag! m'criai-je. (Page 262.
jours. Je ne voulais en aucune faon entraver la libert de mes compa-
gnons, et cependantje n'prouvais nul dsir de quitter le capitaine Nemo.
Grce lui, grce son appareil, je compltais chaque jour mes tudes
sous-marines, et je refaisais mon livre des fonds sous-marins au milieu
mme de son lment. Retrouverais-je jamais une telle occasion d'observer
les merveilles de l'Ocan? Non,' certes! Je ne pouvais donc me faire
cette ide d'abandonner le Naiitilus avant notre cycle d'investigations
accompli,
Ami Ned, dis-je, rpondez-moi franchement. Yous ennuyez-vous
bord? Regrettez-vous que la destine vous ait jet entre les mains du capi-
taine Nemo?
33
?58
VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
Le Canadien resta quelques instants sans rpondre. Puis, se croisant les
bras :
a Franchement, dit-il, je ne "regrette pas ce voyage sous les mers. Je
serai content de l'avoir fait; mais pour l'avoir fait, il faut qu'il se termine.^
Voil mon sentiment.

Il se terminera, Ned.

O et quand?

O? je n'en sais rien. Quand? je ne peux le dire, ou plutt je sup-


pose qu'il s'achvera, lorsque ces mers n'auront plus rien nous apprendre.
Tout ce qui a commenc a forcment une fin en ce monde.

Je pense comme monsieur, rpondit Conseil, et il est fort possible


qu'aprs avoir parcouru toutes les mers du globe, le capitaine Nemo nous
donne la vole tous trois.

La vole! s'cria le Canadien. Une vole, voulez-vous dire?

N'exagrons pas, matre Land, repris-je. Nous n'avons rien


craindre du capitaine, mais je ne partage pas non plus les ides de
Conseil. Nous sommes matres des secrets du Naittilus, et je n'espre
pas que son commandant, pour nous rendre notre libert, se rsigne
les voir courir le monde avec nous.

Mais alors, qu'esprez-vous donc? demanda le Canadien.

Que des circonstances se rencontreront dont nous pourrons, dont nous


devrons profiter, aussi bien dans six mois que maintenant.

Ouais ! fit Ned Land. Et o serons-nous dans six mois, s'il vous plat,
monsieur le naturaliste?

Peut-tre ici, peut-tre en Chine. Vous le savez, le Nmitilus est un


rapide marcheur. Il traverse les ocans comme une hirondelle traverse les
airs, ou un express les continents. Il ne craint point les mers frquentes.
Qui nous dit qu'il ne va pas rallier les ctes de France, d'Angleterre ou
d'Amrique, sur lesquelles une fuite pourra tre aussi avantageusement
tente qu'ici?
Monsieur Aronnax, rpondit le Canadien, vos arguments pchent
par la base. Vous parlez au futur : Nous serons l! Nous serons ici!
Moi je parle au prsent : Nous sommes ici, et il faut en profiter.
J'tais press de prs par la logique de Ned Land, et je me sentais Ijattu
sur ce terrain. Je ne savais plus quels arguments faire valoir en ma faveur.
Monsieur, reprit Ned, supposons, par impossible, que le capitaine
Nemo vous offre
aujourd'hui mme la libert. Accepterez-vous?

Je ne sais, rpondis-je.
Et s'il ajoute que cette offre qu'il vous fait aujourd'hui, il ne la
renouvellera pas plus tard, accepterez-vous?
L'ARCHIPEL
GREC.
259
Je ne rpondis pas.
r.
Et qu'en pense l'ami Conseil? demanda Ned Land.
L'ami Conseil, rpondit tranquillement ce digne garon, l'ami
Conseil
n'a rien dire. II est absolument dsintress dans la question. Ainsi que
son matre, ainsi que son camarade Ned, il est clibataire. Ni femme, ni
parents^ ni enfants ne l'attendent au pays. Il est au service de monsieur,
il pense comme monsieur, il parle comme monsieur, et, son grand re-
gret, on ne doit pas compter sur lui pour faire une majorit. Deux personnes
seulement sont en prsence : monsieur d'un ct , Ned Land de l'autre.
Cela dit, l'ami Conseil coute, et il est prt marquer les points.
Je ne pus m'empcher de sourire , voir Conseil annihiler si complte^
ment sa personnalit. Au fond, le Canadien devait tre enchant de ne pas
l'avoir contre lui.
Alors, monsieur, dit Ned Land, puisque Conseil n'existe pas, ne dis-
cutons qu'entre nous deux. J'ai parl, vous m'avez entendu. Qu'avez-vous
rpondre?
11 fallait videmment conclure , et les faux-fuyants me rpugnaient.
Ami Ned, dis-je, voici ma rponse. Vous avez raison contre moi, et
mes arguments ne peuvent tenir devant les vtres. Il ne faut pas compter
sur la bonne volont du capitaine Nemo. La prudence la plus yulgaire lui
dfend de nous mettre en libert. Par contre, la prudence veut que nous
profitions de la premire occasion de quitter le Nautilus.

Bien, monsieur Aronnax, voil qui est sagement parl.

Seulement, dis-je, une observation, une seule. Il faut que l'occasion


soit srieuse. Il faut que notre premire tentative de fuite russisse
;
car si
elle avorte, nous ne retrouverons pas l'occasion de la reprendre, et le ca-
pitaine Nemo ne nous pardonnera pas.

Tout cela est juste, rpondit le Canadien. Mais votre observation


s'applique toute tentative de fuite, qu'elle ait lieu dans deux ans ou dans
deux jours. Donc, la question est toujours celle-ci : si une occasion favo-
rable se prsente, il faut la saisir.

D'accord. Et maintenant, me direz-vous, Ned, ce que vous entendez


par une occasion favorable?

Ce serait celle qui, par une nuit sombre , amnerait le Nautilus peu
de distance d'une cte europenne.

Et vous tenteriez de vous sauver la nage?

Oui. si nous tions suffisamment rapprochs d'un rivage, et si le na-


vire flottait la surface. Non, si nous tions loigns, et si le navire navi-
guait sous les eaux.

Et dans ce cas?
260 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.

Dans ce cas, je chercherais m'emparer du canot. Je sais comment il


se manuvre. Nous nous introduirions l'intrieur, et les boulons enlevs,
nous remonterions la surface
,
sans mme que le timonier
,
plac
l'avant, s'apert de notre fuite.

Bien, Ned. Epiez donc cette occasion


;
mais n'oubliez pas qu'un chec
nous perdrait.

Je ne l'oublierai pas, monsieur.

Et maintenant , Ned, voulez-vous connatre toute ma pense sur


votre projet?

Volontiers, monsieur Aronnax.

Eh bien, je pense,je ne dis pas j'espre,

je pense que cette occa-


sion favorable ne se prsentera pas.

Pourquoi cela?
Parce que le capitaine Nemo ne peut se dissimuler que nous n'avons
pas renonc l'espoir de recouvrer notre libert, et qu'il se tiendra sur ses
gardes, surtout dans les mers et en vue des ctes europennes.

Je suis d l'avis de monsieur, dit Conseil.

Nous verrons bien, rpondit Ned Land, qui secouait la tte d'un air
dtermin.

Et maintenant, Ned Land, ajoutai-je, restons-en l. Plus un mot


sur tout ceci. Le jour o vous serez prt, vous nous prviendrez et nous
vous suivrons. Je m'en rapporte compltement vous.
Cette conversation, qui devait avoir plus tard de si graves consquences,
se termina ainsi. Je dois dire maintenant que les faits semblrent confir-
mer mes prvisions au grand dsespoir du Canadien. Le capitaine Nemo
se dfiait-il de nous dans ces mers frquentes, ou voulait-il seulement
se drober la vue des nombreux navires de toutes nations qui sillonnent
la Mditerrane? Je l'ignore , mais il se maintint le plus souvent entre deux
eaux et au large des ctes. Ou le Nautilus mergeait, ne laissant passer que
la cage du timonier, ou il s'en allait de grandes profondeurs, car entre
l'archipel grec et l'Asie Mineure nous ne trouvions pas le fond par deux
mille mtres.
Aussi, je n'eus connaissance de l'le de Carpathos, l'une des Sporades,
que par ce vers de Virgile que le capitaine Nemo me cita, en posant son
doigt sur un point du planisphre :
Est in Carpatliio Neptuni gurgite vates
Cruleus Proteus...
C'tait, en effet, l'antique sjour de Prote, le vieux pasteur des trou-
peaux de Neptune, maintenant l'le de Scarpanto, situe entre Rhodes
L'ARCHIPEL
GREC.
"
261
et la Crte. Je n'en vis que les soubassements granitiques travers la vitre
du salon.
Le lendemain, 14 fvrier, je rsolus d'employer quelques heures tu-
dier les poissons de l'Archipel; mais par un motif quelconque, les panneaux
demeurrent hermtiquement ferms. En relevant la direction du Naii-
tilus, je remarquai qu'il marchait vers Candie, l'ancienne ile de Crte.
Au moment o je m'tais embarqu sur VAbi'aham-Lincoln ^ cette le
venait de s'insurger tout entire contre le despotisme turc. Mais ce qu'tait
devenu cette insurrection depuis cette poque, je l'ignorais absolument,
et ce n'tait pas le capitaine Nemo, priv de toute communication avec la
terre, qui aurait pu me l'apprendre.
Je ne fis donc aucune allusion cet vnement, lorsque, le soir, je me
trouvai seul avec lui dans le salon. D'ailleurs, il me sembla taciturne,
proccup. Puis, contrairement ses habitudes, il ordonna d'ouvrir les
deux panneaux du salon, et, allant de l'un l'autre, il observa attenti-
vement la masse des eaux. Dans quel but? je ne pouvais le deviner, et, de
mon ct
,
j'employai mon temps tudier les poissons qui passaient
devant mes yeux.
Entre autres, je remarquai ces gobies aphyses, cites par Aristote et vul-
gairement connues sous le nom de loches de mer, y) que l'on rencontre
particulirement dans les eaux sales avoisinant le delta du Nil. Prs d'elles
se droulaient des pagres demi phosphorescents, sortes de spares que
les Egyptiens rangeaient parmi les animaux sacrs, et dont l'arrive dans
les eaux du fleuve, dont elles annonaient le fcond dbordement, tait
fte par des crmonies religieuses. Je notai galement des cheilines
longues de trois dcimtres, poissons osseux cailles transparentes, dont
la couleur livide est mlange de taches rouges
;
ce sont de grands man-
geurs de vgtaux marins , ce qui leur donne un got exquis
;
aussi ces
cheilines taient-elles trs-recherches des gourmets de l'ancienne Rome,
et leurs entrailles, accommodes avec des laites de murnes, des cervelles
de paons et des langues de phnicoptres, composaient ce plat divin qui
ravissait Vitellius.
Un autre habitant de ces mers attira mon attention et ramena dans mon
esprit tous les souvenirs de l'antiquit. Ce fut le rmora qui voyage atta-
ch au ventre des requins
;
au dire des anciens, ce petit poisson, accroch
la carne d'un navire, pouvait l'arrter dans sa marche, et l'un d'eux, rete-
nant le vaisseau d'Antoine pendant la bataille d'Actium, facilita ainsi la
victoire d'Auguste. A quoi tiennent les destines des nations ! J'observai
galement d'admirables anthias qui appartiennent l'ordre des lutjans,
poissons sacrs pour les Grecs qui leur attribuaient le pouvoir de chasser
262 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
les monstres marins des eaux qu'ils frquentaient
;
leur nom signifie
fleur
^
et ils le justiaient par leurs couleurs chatoyantes, leurs nuances com-
prises clans la gamme du rouge depuis la pleur du rose jusqu' l'clat du
rubis, et les fugitifs reflets qui moiraient leur nageoire dorsale. Mes
yeux ne pouvaient se dtacher de ces merveilles de la mer, quand ils
furent frapps soudain par une apparition inattendue.
Au milieu des eaux, un homme apparut, un plongeur portant sa cein-
ture une bourse de cuir. Ce n'tait pas un corps abandonn aux flots.
C'^taitun homme vivant qui nageait d'une main vigoureuse, disparaissant
parfois pour aller respirer la surface et replongeant aussitt.
Je me retournai vers le capitaine Nemo, et d'une voix mue :
Un homme! un naufrag! m'criai-je. Il faut le sauver toutprLx!
Le capitaine ne me rpondit pas et vint s'appuyer la vitre.
L'homme s'tait rapproch, et, la face colle au panneau, il nous regar-
dait.
A ma profonde stupfaction, le capitaine Nemo lui fit un signe. Le plon-
geur lui rpondit de la main, remonta immdiatement vers la surface de la
mer, et ne reparut plus.
Ne vous inquitez pas, me dit le capitaine. C'est Nicolas, du cap Ma-
tapan, surnomm le Pesce. Il est bien connu dans toutes les Cyclades. Un
hardi plongeur! L'eau est son lment, et il
y
vit plus que sur terre,
allant sans cesse d'une ile l'autre et jusqu' la Crte.

Vous le connaissez, capitaine?

Pourquoi pas, monsieur Aronnax?


Cela dit, le capitaine Nemo se dirigea vers un meuble plac prs du
panneau gauche du salon. Prs de ce meuble, je vis un coffre cercl de fer,
dont le couvercle portait sur une plaque de cuivre le chiffre du Nautihis,
avec sa devise Mobilis in mobile.
En ce moment, le capitaine, sans se proccuper de ma prsence, ouvrit
le meuble, sorte de coffre-fort qui renfermait un grand nombre de lingots.
C'taient des lingots d'or. D'o venait ce prcieux mtal qui reprsentait
une somme norme? O le capitaine recueillait-il cet or, et qu'allait-il
faire de celui-ci?
Je ne prononai pas un mot. Je regardai. Le capitaine Nemo prit un
un ces lingots et les rangea mthodiquement dans le coffre qu'il remplit
entirement.
J'estimai qu'il contenait alors plus de mille kilogrammes
d'or, c'est--dire prs de cinq millions de francs.
Le coffre fut solidement ferm, et le capitaine crivit sur son couvercle
une adresse en caractres qui devaient appartenir au grec moderne.
Ceci fait, le capitaine Nemo pressa un bouton dont le fil correspondait
L'ARCHIPEL GREC.
263
avec le poste de l'quipage. Quatre hommes parurent, et non sans peine
ils poussrent le coffre hors du salon. Puis, j'entendis qu'ils le hissaient au
moyen de palans sur l'escalier de fer.
En ce moment, le capitaine Nemo se tourna vers moi :
Et vous disiez, monsieur le professeur ? me demanda-t-il.

Je ne disais rien, capitaine.


Alors, monsieur, vous me permettrez de vous souhaiter le bon soir.
Et sur ce, le capitaine Nemo quitta le salon.
Je rentrai dans ma chambre trs-intrigu,
on le conoit. J'essayai vai-
nement de dormir. Je cherchais une relation entre l'apparition de ce plon-
geur et ce coffre rempli d'or. Bientt, je sentis certains mouvements
de roulis et de tangage, que le Nautihis quittant les couches infrieures
revenait la surface des eaux.
Puis, j'entendis un bruit de pas sur la plate-forme. Je compris que l'on
dtachait le canot, qu'on le lanait la mer. Il heurta un instant les flancs
du Nautiius, et tout bruit cessa.
Deux heures aprs, le mme bruit, les mmes alles et venues se repro-
duisaient. L'embarcation, hisse abord, tait rajuste dans son alvole, et
le Nautiius se replongeait sous les flots.
Ainsi donc, ces millions avaient t transports leur adresse. Sur quel
point du continent? Quel tait le correspondant du capitaine Nemo?
Le lendemain, je racontai Conseil et au Canadien les vnements de
cette nuit, qui surexcitaient ma curiosit au plus haut point. Mes compa-
gnons ne furent pas moins surpris que moi.
Mais o prend-il ces millions? demanda Ned Laud.
A cela, pas de rponse possible. Je merendis ausalon aprsavoir djeun,
et je me mis au travail. Jusqu' cinq heures du soir, je rdigeai mes notes.
En ce moment ,

devais-je l'attribuer une disposition personnelle,

je sentis une chaleur extrme, et je dus enlever mon vtement de


byssus. Eflet incomprhensible, car nous n'tions pas sous de hautes lati-
tudes, et d'ailleurs le Nautiius, immerg, ne devait prouver aucune l-
vation de temprature. Je regardai le manomtre. Il marquait une pro-
fondeur de soixante pieds, laquelle la chaleur atmosphrique n'aurait pu
atteindre.
Je continuai mon travail, mais la temprature 'leva au point de devenir
intolrable.
Est-ce que le feu serait bord? me demandai-je.
J'allais quitter le salon, quand le capitaine Nemo ntra. Il s'approcha du
thermomtre, le consulta, et se retournant vers moi :
Quarante-deux degrs, dit-il.
264 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
Le capitaine Nemo ouvrit le meuble. (Page 2C2.
.
'-
Je m'en aperois, -capitaine, rpondis-je, et pour peu que cette cha-
leur augmente, nous ne pourrons la supporter.

Oh! monsieur le professeur, cette chaleur n'augmentera que si nous


le voulons bien.

Yous pouvez donc la modrer votre gr?

Non, mais je puis m'loigner du foyer qui la produit.

Elle est donc extrieure?


Sans doute. Nous flottons dans un courant deau bouillante.
Est-il possible? m'criai-je.

Regardez.
Les panneaux s'ouvrirent, et je vis la mer entirement blanche autour
L'ARCHIPEL GREC
265
3t
266
VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
du Nautihis. Une fume de vapeurs sulfureuses se droulait au milieu des
flots qui bouillonnaient comme l'eau d'une chaudire. J'appuyai ma main
sur une des vitres, mais la chaleur tait telle que je dus la retirer.
O sommes-nous? demandai-je.

Prs de l'ile Santorin, monsieur le professeur, me rpondit le capi-


taine, et prcisment dans ce canal qui spare Na-Kamenni de Pala
Kamenni. J'ai voulu vous donner le curieux spectacle d'une ruption sous-
marine.

Je croyais , dis-je
,
que la formation de ces lies nouvelles tait
termine.

Rien n'est jamais termin dans les parages volcaniques, rpondit le


capitaine Nemo, et le globe
y
est toujours travaill par les feux souterrains.
Dj, en l'an dix-neuf de notre re, suivant Cassiodore et Pline, une ile
nouvelle, Thia la divine, apparut la place mme o se sont rcemment
forms ces ilts. Puis, elle s'abma sous les flots, pour se remontrer en l'an
soixante-neuf et s'abmer encore une fois. Depuis cette poque jusqu' nos
jours, le travail plutonien fut suspendu. Mais, le 3 fvrier 1866, un nouvel
Ilot, qu'on nomma l'lot de George, mergea au milieu des vapeurs sulfu-
reuses, prs de Na-Kamenni, et s'y souda, le 6 du mme mois. Sept
jours aprs, le 13 fvrier, l'lot Aphroessa parut, laissant entre Na-
Kamenni et lui un canal de dix mtres. J'tais dans ces mers quand le
phnomne se produisit, et j'ai pu en observer toutes les phases. L'ilot
Aphroessa, de forme arrondie, mesurait trois cents pieds de diamtre sur
trente pieds de hauteur. Il se composait de laves noires et vitreuses,
mles de fragments feldspathiques. Enfin, le 10 mars, un lot plus petit,
appel Rka, se montra prs de Na-Kamenni, et depuis lors, ces trois
lots, souds ensemble, ne forment plus qu'une seule et mme le.

Et le canal o nous sommes en ce moment? demandai-je,

Le voici, rpondit le capitaine Nemo , en me montrant une carte de


l'Archipel. Vous voyez que j'y ai port les nouveaux Ilots.

Mais ce canal se comblera un jour?

C'est probable, monsieur Aronnax, car, depuis 1866, huit petits lots
de lave ont surgi en face du port Saint-Nicolas de Pala-Kamenni . 11 est
donc vident que Na et Pala se runiront dans un temps rapproch. Si,
au milieu du Pacifique, ce sont les infusoires qui foriiient les continents,
ici, ce sont les phnomnes ruptifs. Voyez, monsieur, voyez le travail qui
s'accomplit sous ces flots.
Je revins vers la vitre. Le Noutilus ne marchait pkis. La chaleur deve-
nait intolrable. De blanche qu'elle tait, la mer se faisait rouge, coloration
due
la prsence d'un sel de fer. Malgr l'hermtique fermeture du
LA MDITERRANE EN QUARANTE-HUIT
HEURES. 267
salon, une odeur sulfureuse
insupportable se dgageait, et
j'apercevais
des flammes carlates dont la vivacit tuait l'clat de l'lectricit.
J'tais en nage,
j'touffais, j'allais cuire. Oui, en vrit, je me sentais
cuire !
a On ne peut rester plus longtemps dans cette eau bouillante, dis-je au
capitaine.
Non, ce ne serait pas prudent, rpondit l'impassible Nemo.
Un ordre fut donn. Le Nautihis vira de bord et s'loigna de cette
fournaise qu'il ne pouvait impunment braver. Un quart d'heure plus
tard, nous respirions la surface des flots.
La pense me vint alors que si Ned Land avait choisi ces parages pour
efi'ectuer notre fuite, nous ne serions pas sortis vivants de cette mer de feu.
Le lendemain, 16 fvrier, nous quittions ce bassin qui, entre Rhodes et
Alexandrie, compte des profondeurs de trois mille mtres, et le Nautihis,
passant au large de Gerigo, abandonnait l'archipel grec, aprs avoir doubl
le cap JMatapan.
CHAPITRE VII
LA MDITERRANE EN QUARANTE-HUIT HEURES
La Mditerrane
,
la mer bleue par excellence, la grande mer des
Hbreux,, la mer des Grecs, le mare nostrum des Romains, borde
d'orangers, d'alos, de cactus, de pins maritimes, embaume du parfum
des myrtes, encadre de rudes montagnes, sature d'un air pur et trans-
parent, mais incessamment travaille parles feux de la terre, est un vritalle
champ de bataille o Neptune et Pluton se disputent encore l'empire du
monde. C'est l , sur ses rivages et sur ses eaux, dit Michelet, que l'homme
se retrempe dans l'un des plus puissants climats du globe.
Mais si beau qu'il soit, je n'ai pu prendre qu'un aperu rapide de ce
bassin, dont la superficie couvre deux millions de kilomtres carrs. Les
connaissances personnelles du capitaine Nemo me firent mme dfaut,
car l'nigmatique personnage ne parut pas une seule fois pendant cette
traverse grande vitesse. J'estime six cents lieues environ le chemin
que le Nautihis parcourut sous les flots de cette mer, et ce voyage, il l'ac-
complit en deux fois vingt-quatre heures. Partis le matin du 16
fvrier des
parages de la Grce, le 18, au soleil levant, nous avions franchi le dtroit
de Gibraltar,
268 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
Il fut vident pour moi que cette Mditerrane, resserre au milieu de
ces terres qu'il voulait fuir, dplaisait au capitaine Nemo. Ses flots et ses
brises lui rapportaient trop de souvenirs, sinon trop de regrets. Il n'avait
plus ici cette libert d'allures, cette indpendance de manuvres que lui
laissaient les ocans, et son Nautilus se sentait l'troit entre ces rivages
rapprochs de l'Afrique et de l'Europe.
Aussi, notre vitesse fut-elle de vingt-cinq milles l'heure, soit douze
lieues de quatre kilomtres. Il va sans dire que Ned Land, son grand
ennui, dut renoncer ses projets de fuite. Il ne pouvait se servir du canot
entran raison de douze treize mtres par seconde. Quitter le ISautilus
dans ces conditions, c'et t sauter d'un train marchant avec cette rapi-
dit, manuvre imprudente s'il en fut. D'ailleurs, notre appareil ne remon-
tait que la nuit la surface des flots, afin de renouveler sa provision d'air,
et il se dirigeait seulement suivant les indications de la boussole et les rel-
vements du loch.
Je ne vis donc de l'intrieur de cette Mditerrane que ce que le voya-
geur d'un express aperoit du paysage qui fuit devant ses yeux, c'est--
dire les horizons lointains, et non les premiers plans qui passent comme un
clair. Cependant, Conseil et moi, nous pmes observer quelques-uns de
ces poissons mditerranens, que la puissance de leurs nageoires mainte-
nait quelques instants dans les eaux du Nautilus. Nous restions l'at
devant les vitres du salon, et nos notes me permettent de refaire en quel-
ques mots l'icthyologie de cette mer.
Des divers poissons qui l'habitent, j'ai vu les uns, entrevu les autres,
sans parler de ceux que la vitesse du Nautilus droba mes yeux. Qu'il
me soit donc permis de les classer d'aprs cette classification fantaisiste.
Elle rendra mieux mes rapides observations.
Au milieu de la masse des, eaux vivement claires par les nappes lec-
triques, serpentaient quelques-unes de ces lamproies longues d'un mtre,
qui sont communes presque tous les climats. Des oxyrhinques, sortes de
raies, larges de cinq pieds, au ventre blanc, au dos gris cendr et tachet,
se dveloppaient comme de vastes chles emports par les courants. D'au-
tres raies passaient si vite que je ne pouvais reconnatre si elles mritaient
ce nom d'aigles qui leur fut donn par les Grecs, ou ces qualifications de
rat, de crapaud et de chauve-souris, dont les pcheurs modernes les ont
affubles. Des squales-milandres, longs de douze pieds et particulirement
redouts des plongeurs, luttaient de rapidit entre eux. Des renards ma-
rins, longs de huit pieds et dous d'une extrme finesse d'odorat, appa-
raissaient comme de grandes ombres bleutres. Des dorades, du genre
spare, dont c[uelques-unes mesuraient jusqu' treize dcimtres, se mon-
LA MDITERRANE EN QUARANTE-HUIT HEURES. 269
traient dans leur vtement
d'argent et d'azur entour de bandelettes, qui
tranchait sur le ton sombre de leurs nageoires
;
poissons consacrs Vnus,
et dont l'il est enchss dans un sourcil d'or; espce prcieuse, amie de
toutes les eaux, douces ou sales, habitant les fleuves, les lacs et les ocans,
vivant sous tous les climats, supportant toutes les tempratures, et dont la
race, qui remonte aux poques gologiques de la terre, a conserv toute sa
beaut des premiers jours. Des esturgeons magnifiques, longs de neuf dix
mtres, animaux de grande marche, heurtaient d'une queue puissante la
vitre des panneaux, montrant leur dos bleutre petites taches brunes; ils
ressemblent aux squales dont ils n'galent pas la force, et se rencontrent
dans toutes les mers; au printemps, ils aiment remonter les grands
fleuves, lutter contre les courants du Volga, du Danube, du P, du Rhin,
de la Loire, de l'Oder, et se nourrissent de harengs, de maquereaux, de
saumons et de gades
;
bien qu'ils appartiennent la classe des cartilagineux,
ils sont dlicats
;
on les mange frais, schs, marines ou sals, et, autrefois
on les portait triomphalement sur la table des Lucullus. Mais de ces divers
habitants de la Mditerrane, ceux que je pus observer le plus utilement,
lorsque le iVi<^//w5 se rapprochait de la surface, appartenaient au soixante-
troisime genre des poissons osseux. C'taient des scombres-ihons, au dos
bleu-noir, au ventre cuirass d'argent, et dont les rayons dorsaux jettent
des lueurs d'or. Ils ont la rputation de suivre la marche des navires dont
ils recherchent l'ombre frache sous les feux du ciel tropical, et ils ne la
dmentirent pas en accompagnant le Nautllus comme ils accompagnrent
autrefois les vaisseaux de Laprouse. Pendant de longue^ heures, ils lut-
trent de vitesse avec notre appareil. Je ne pouvais me lasser d'admirer
ces animaux vritablement taills pour la course, leur tte petite, leur corps
lisse et fusiforme qui chez quelques-uns dpassait trois mtres, leurs pec-
torales doues d'une remarquable vigueur et leurs caudales fourchues.
Ils nageaient en triangle, comme certaines troupes d'oiseaux dont ils ga-
laient la rapidit, ce qui faisait dire aux anciens que la gomtrie et la stra-
tgie leur taient familires. Et cependant ils n'chappent point aux pour-
suites des Provenaux, qui les estiment comme les estimaient les habitants
de la Propontide et de l'Italie, et c'est en aveugles, en tourdis, que ces
prcieux animaux vont se jeter et prir par milliers dans les madragues
marseillaises.
Je citerai, pour mmoire seulement, ceux des poissons mditerranens
que Conseil ou moi nous ne fmes qu'entrevoir. C'taient des gymontes-
fierasfers blanchtres qui passaient comme d'insaisissables vapeurs, des
murnes-congres, serpents de trois quatre mtres enjolivs de vert,
de bleu et de jaune, des gades-merlus, longs de trois pieds, dont le
270 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
foie formait un morceau dlicat , des cpoles-tnias qui flottaient
comme de fines algues, des trygles que les potes appellent poissons-lyres
et les marins poissons-siffleurs, et dont le museau est orn de deux lames
triangulaires et denteles qui figurent l'instrument du vieil Homre, des
trygles-hi rondelles, nageant avec la rapidit de Toiseau dont ils ont pris le
nom , des holocentres-mrons, tte rouge, dont la nageoire dorsale est
garnie de fdaments, des aloses agrmentes de taches noires, grises,
brunes, bleues, jaunes, vertes, qui sont sensibles la voix argentine des
clochettes, et de splendides turbots, ces faisans de la mer, sortes de losanges
nageoires jauntres, pointills de brun, et dont le ct suprieur, le ct
gauche, est gnralement marbr de brun et de jaune, enfin des troupes
d'admirables mulles-rougets , vritables paradisiers de l'Ocan, que les
Romains payaient jusqu' dix mille sesterces la pice, et qu'ils faisaient
mourir sur leur table, pour suivre d'un il cruel leurs changements de cou-
leurs depuis le rouge cinabre de la vie jusqu'au blanc ple de la mort.
Et si je ne pus observer ni miralets, ni balistes, ni ttrodons, ni hippo-
campes, ni jouans, ni centrisques, ni blennies, ni surmulets^ ni labres, ni
peiians, ni exocets, ni anchois, ni pagels, ni bogues, ni orphes, ni tous
ces principaux reprsentants de l'ordre des pleuronectes, les limandes, les
flez, les plies, les soles, les carrelets, communs l'Atlantique et la Mdi-
terrane, il faut en accuser la vertigineuse vitesse qui emportait le Nautilus
travers ces eaux opulentes.
Quant auxmammifres marins, je crois avoir reconnu en passant l'ouvert
de l'Adriatique, deux ou trois cachalots, munis d'une nageoire dorsale du
genre des phystres, quelques dauphins du genre des globicphales, sp-
ciaux la Mditerrane et dont la partie antrieure de la tte est zbre
de petites lignes claires, et aussi une douzaine de phoques au ventre blanc,
au pelage noir, connus sous le nom de moines et qui ont absolument l'air
de Dominicains longs de trois mtres.
Pour sa part. Conseil croit avoir aperu une tortue large de six pieds,
orne de trois artes saillantes diriges longitudinalement. Je regrettai
de ne pas avoir vu ce reptile, car, la description que m'en fit Conseil,
je crus reconnatre le luth qui forme une espce assez rare. Je ne re-
marquai, pour mon compte, que quelques cacouannes carapace allon-
ge.
Quant aux zoophytes, je pus admirer, pendant quelques instants, une
admirable
galolaire orange qui s'accrocha la vitre du panneau de
bbord; c'tait un long filament tenu, s'arljorisant en lranches infinies et
termine par la plus fine dentelle qu'eussent jamais file les rivales d'A-
^achn. Je ne pus, malheureusement, pcher cet admirable chantillon, et
LA MEDITERRANEE EN QUARANTE-HUIT HEURES. 271
aucun
autre zoophyte mditerrranen ne se ft sans doute offert mes
regards,
si le Nautilu$, dans la soire du 16,
n'et singulirement
ralenti
sa
vitesse. Voici dans quelles circonstances.
Nous
passions alors entre la Sicile et la cte de Tunis. Dans cet espace res-
serrentrele cap Bon et le dtroitde Messine, le fond del mer remontepres-
que
subitement. L s'est forme une vritable crte sur laquelle il ne reste
que dix-sept mtres d'eau, tandis que de chaque ct la profondeur est de
cent
soixante-dix mtres. Le Nautilus dut donc manuvrer prudemment
fin de ne pas se heurter contre cette barrire sous -marine.
Je montrai Conseil, sui la carte de la Mditerrane, l'emplacement
qu'occupait ce long rcif.
Mais, n'en dplaise monsieur, fit observer Conseil, c'est comme un
isthme vritable qui runit l'Europe l'Afrique.

Oui, mon garon, rpondis-]e, il barre en entier le dtroit de Lybie,


et les sondages de Smith ont prouv que les continents taient autrefois
runis entre le cap Boco et le cap Furina.

Je le crois volontiers, dit Conseil.

J'ajouterai, repris-je, qu'une barrire semblable existe entre Gibral-


tar et Ceuta, qui, aux temps gologiques, fermait compltement la M-
diterrane.

Eh ! fit Conseil,- si quelque pousse volcanique relevait un jour ces


deux barrires au-dessus des flots !

Ce n'est gure probable. Conseil.

Enfin, que monsieur me permette d'achever, si ce phnomne se pro-


duisait, ce serait fcheux pour monsieur de Lesseps, qui se donne tant de
mal pour percer son isthme !

J'en conviens , mais, je ie le rpte. Conseil, ce phnomne ne se


produira pas. La violence des forces souterraines va toujours diminuant.
Les volcans, si nombreux aux premiers jours du monde, s'teignent peu
peu
;
la chaleur interne s'affaiblit, la temprature des couches infrieures
du globe baisse d'une quantit apprciable par sicle
,
et au dtriment de
notre globe, car cette chaleur, c'est sa vie.

Cependant, le soleil...

Le soleil est insuffisant, Conseil. Peut il rendre la chaleur un


cadavre ?

Non, que je sache.

Eh bien, mon ami, la terre sera un jour ce cada\Te refroidi. Elle


deviendra inhabitable et sera inhabite comme la lune, qui depuis long-
temps a perdu sa chaleur vitale.

Dans comb'en de sicles? demanda Conseil.


272 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
LA
MDITERRANE
EN
QUARANTE-HUIT HEURES. 273
Le fond tait ennombr de sinistres paves. (Page 276.

Dans quelques centaines de mille ans, mon garon.

Alors
l
rpondit Conseil ,
nous
avons le temps
d'achever
notre
voyage, si toutefois Ned Land ne s'en mle pas !

Et Conseil, rassur, se remit tudier le haut fond
que le Nautihis
rasait de prs avec une vitesse modre.
L, sous un sol rocheux et volcanique,
s'panouissait
toute une flore
vivante, des ponges, des
holoturies,
des
cydippes
hyalines
ornes de
cyrrhes rougetres et qui
mettaient une
lgre
phosphorescence,
des
beros, vulgairement
connus sous le nom
de concombres
de mer et
baigns dans les
miroitements
d'un
spectre
solaire
,
des
comatules
ambulantes, larges d'un mtre, et dont la Dourpre
rougissait
les
eau.x,
35
274 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
des euryales arborescentes de la plus grande beaut, des pavonaces
longues tiges, un grand nombre d'oursins comestibles d'espces varies,
et des actinies vertes au tronc gristre, au disque brun, qui se perdaient
dans leur chevelure olivtre de tentacules.
Conseil s'tait occup plus particulirement d'observer les mollusques
et les articuls, et bien que la nomenclature en soit un peu aride, je ne
veux pas faire tort ce brave garon en omettant ses observations person-
nelles.
Dans l'embranchement des mollusques, il cite de nombreux ptoncles
pectiniformes, des spondyles pieds-d'ne qui s'entassaient les uns sur les
autres, des donaces triangulaires, des hyalles tridentes, nageoires jaunes
et coquilles transparentes, des pleurobranches orangs, des ufs pointills
ou sems de points verdtres, des aplysies connues aussi sous le nom de li-
vres de mer, des dolabelles, des acres charnus, des ombrelles spciales la
Mditerrane, des oreiUes de mer dont la coquille produit une nacre trs-
recherche, des ptoncles flammuls, des anomies que les Languedociens,
dit-on, prfrent auxhuitres, des clovis si chers aux Marseillais , des prares
doubles, blanches et grasses, quelques-uns de ces clams qui abondent sur
les ctes de l'Amrique du Nord et dont il se fait un dbit si considrable
New-York, des peignes operculaires de couleurs varies, des lithodonces
enfonces dans leurs trous et dont je gotais fort le got poivr, des vn-
ricardes sillonnes dont la coquille sommet bomb prsentait des ctes
saillantes, des cynthies hrisses de tubercules carttes, des carniaires
pointe recourbe et semblables de lgres gondoles, des froles couron-
nes, des atlantes coquilles spiraliformes, des thtys grises, tachetes de
blanc et recouvertes de leur mantille frange, des olides semblables de
petites limaces, des cavolines rampant sur le dos, des auricules et entre
autres Fauricule myosotis, coquille ovale, des scalaires fauves, des litto-
rines, des janthures, des cinraires, des ptricoles, des lamellaires, des
cabochons, des pandores, etc.
Quant aux articuls. Conseil les a, sur ses notes, trs-justement diviss
en six classes, dont trois appartiennent au monde marin. Ce sont les classes
des crustacs, des cirrhopodes et des annlides.
Les crustacs se subdivisent en neuf ordres, et le premier de ces ordres
comprend les dcapodes, c'est--dire les animaux dont la tte et le thorax
sont le plus gnralement souds entre eux, dont l'appareil buccal est
compos de plusieurs paires de membres, et qui possdent quatre, cinq ou
six paires de pattes thoraciques ou ambulatoires. Conseil avait suivi la
mthode de notre matre Milne Edwards, qui fait trois sections des dca-
podes : les brachyoures, les macroures et les anomoures. Ces noms sont
LA MEDITERRANEE EN QUARANTE-HUIT
HEURES. 275
lgrement barbares, mais ils sont justes et prcis. Parmi les
macrom^es,
Conseil cite des amathies dont le front est arm de deux grandes
pointes
divergentes, l'inachus scorpion, qui,je ne sais pourquoi,
symbolisait
la sagesse chez les Grecs, des lambres-massna, des lambres-spinimanes,
probablement gars sur ce haut-fond, car d'ordinaire ils vivent de
grandes profondeurs, des xhantes, des pilumnes, des rhombodes, des
calappiens granuleux,

trs-faciles digrer, fait observer Conseil, des


corystes dents, des balies, des cymopolies, des dorripes laineuses, etc.
Parmi les macroures, subdiviss en cinq familles, les cuirasss, les fouis-
seurs, lesasiaciens, les salicoques et les ochyzopodes, il cite des langoustes
communes, dont la chair est si estime chez les femelles, des scyllares-ours
ou cigales de mer, desgbies riveraines, et toutes sortes d'espces comesti-
bles, mais il ne dit rien de la subdivision des astaciens qui comprend les
homards, car les langoustes sont les seuls homards de la Mditerrane.
Enfin, parmi les anomoures, il vit des drocines communes, abrites derrire
cette coquille abandonne dont elles s'emparent, des homoles front pi-
neux, des bernard-l'hermite, des porcellanes, etc.
L s'arrtait le travail de Conseil. Le temps lui avait manqu pour
complter la classe des crustacs par l'examen des stomapodes, des am-
phipodes, des homopodes, desisopodes, des trilobites, des branchiapodes,
des ostracodes et des entomostraces . Et pour terminer l'tude des arti-
culs marins, il aurait d citer la classe des cyrrhopodes qui renferme les
cyclopes, les argules, et la classe des annlides qu'il n'et pas manqu
de diviser en tubicoles et en dorsibranches. Mais le Nautiliis^ ayant
dpass le haut fond du dtroit de Libye, reprit dans les eaux plus profondes
sa vitesse accoutume. Ds lors plus de mollusques, plus d'articuls, plus
de zoophytes. A peine quelques gros poissons qui passaient comme des
ombres.
Pendant la nuit du 16 au 17 fvrier, nous tions entrs dans ce second
bassin mditerranen, dont les plus grandes profondeurs se trouvent par
trois mille mtres. Le Nautilus, sous l'impulsion de son hlice, glissant sur
ses plans inclins, s'enfona jusqu'aux dernires couches de la mer.
L, dfaut des merveilles naturelles
,
la masse des eaux offrit mes
regards bien des scnes mouvantes et terribles. En effet, nous traversions
alors toute cette partie de la Mditerrane si fconde en sinistres. De la cte
algrienne aux rivages de la Provence, que de navires ont fait naufrage,
que de btiments ont disparu ! La Mditerrane n'est qu'un lac, compare
aux vastes plaines liquides du Pacifique, mais c'est un lac capricieux, aux
flots changeants, aujourd'hui propice et caressant pour la frle tartane
qui semble flotter entre le double outre-merdes eaux et du ciel, demain,
276 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS
rageur, tourment, dmont par les vents, brisant les plus forts navires
de ses lames courtes qui les frappent coups prcipits.
Ainsi, dans celte promenade rapide travers les couches jorofondes, que
d'paves j'aperus gisant sur le sol, les unes dj emptes par les coraux,
les autres revtues seulement d'une couche de rouille, des ancres, des
canons, des boulets, des garnitures de fer, des branches d'hlice, des mor-
ceaux de machines , des cylindres briss, des chaudires dfonces, puis
des coques flottant entre deux eaux, celles-ci droites, celles-l renverses.
De ces navires naufrags, les uns avaient pri par collision, les autres
pour avoir heurt quelque cueil de granit. J'en vis qui avaient coul
pic, la mture droite, le grement raidi par l'eau. Ils avaient l'air d'tre
l'ancre dans une immense rade foraine et d'attendre le moment du
dpart. Lorsque le Nantilus passait entre eux et les enveloppait de ses
nappes lectriques, il semblait que ces navires allaient le saluer de leur
pavillon et lui envoyer leur numro d'ordre ! Mais non, rien que le silence
et la mort sur ce champ des catastrophes !
J'observai que les fonds mditerranens taient plus encombrs de ces
sinistres paves mesure que le Nautilus se rapprochait du dtroit de
Gibraltar. Les ctes d'Afrique et d'Europe se resserrent alors, et dans
cet troit espace, les rencontres sont frquentes. Je vis l de nombreuses
carnes de fer, des ruines fantastiques de steamers, les uns couchs, les
autres debout, semblables des animaux formidables. Un de ces bateaux
aux flancs ouverts, sa chemine courbe, ses roues dont il ne restait plus
que la monture, son gouvernail spar de l'tambot et retenu encore par
une chane de fer, son tableau d'arrire rong par les sels marins, se
prsentait sous un aspect terrible ! Combien d'existences brises dans son
naufrage ! Combien de victimes entranes sous les flots ! Quelque ma-
telot du bord avait-il survcu pour raconter ce terrible dsastre, ou les flots
gardaient-ils encore le secret de ce sinistre? Je ne sais pourquoi, il
me vint la pense que ce bateau enfoui sous la mer pouvait tre VAtlaSy
disparu corps et biens depuis une vingtaine d'annes, et dont on n'a
jamais entendu parler ! Ah ! quelle sinistre histoire serait faire que celle
de ces fonds mditerranens, de ce vaste ossuaire, oii tant de richesses se
sont perdues, o tant de victimes ont trouv la mort!
Cependant, le Nautilus, indiffrent et rapide, courait toute hlice au
milieu de ces ruines. Le 18 fvrier, vers trois heures du matin, il se pr-
sentait
l'entre du dtroit de Gibraltar.
L existent deux courants : un courant suprieur, depuis longtemps re-
connu, qui amne les eaux de l'Ocan dans le bassin de la Mditerrane
;
puis un contre-courant infrieur, dont le raisonnement a dmontr au-
LA BAIE DE VIGO. 277
jourd'hui l'existence. En effet, la somme des eaux de ia Mditerrane, in-
cessamment accrue par les flots de l'Atlantique et par les fleuves qui s'y
jettent,
devrait lever chaque anne le niveau de cette mer, car son vapo-
ration est insuffisante pour rtablir l'quilibre. Or, il n'en est pas ainsi, ei
on a d naturellement admettre l'existence d'un courant infrieur qui
par le dtroit de Gibraltar verse dans le bassin de l'Atlantique le trop
plein de la Mditerrane.
Fait exact, en effet. C'est de ce contre-courant que profita le Nautilus.
Il s'avana rapidement par l'troite passe. Un instant je pus entrevoir les
admirables ruines du temple d'Hercule enfoui, au dire de Pline et d'Avienus,
avec l'le basse qui le supportait, et quelques minutes plus tard nous
flottions sur les flots de l'Atlantique.
CHAPITRE VIII
LA BAIE DE VIGO.
L'Atlantique ! vaste tendue d'eau dont la superficie couvre vingt-cinq
millions de milles carrs, longue de neuf mille milles sur une largeur
moyenne de deux mille sept cents. Importante mer presque ignore des
anciens, sauf peut-tre des Carthaginois, ces Hollandais de l'antiquit, qui
dans leurs prgrinations commerciales suivaient les ctes ouest de l'Europe
et de l'Afrique ! Ocan dont les rivages aux sinuosits parallles embras-
sent un primtre immense
,
arros par les plus grands fleuves du
monde, le Saint-Laurent, le Mississipi, l'Amazone, la Plata, TOrnoque,
le Niger, le Sngal, l'Elbe, la Loire, le Rhin, qui lui apportent les eaux
des pays les plus civiliss et des contres les plus sauvages ! Magnifique
plaine, incessamment sillonne par les navires de toutes les nations,
abrite sous tous les pavillons du monde, et que terminent ces deux pointes
terribles, redoutes des navigateurs, le cap Horn et le cap des Temptes !
Le Nautilus en brisait les eaux sous le tranchant de son peron, aprs
avoir accompli prs de dix mille lieues en trois mois et demi, parcours
suprieur l'un des grands cercles del terre. O
allions-nous mainte-
nant, et que nous rservait l'avenir?
Le Nautilus, sorti du dtroit de Gibraltar, avait pris le large. Il revint
la surface des flots, et nos promenades quotidiennes sur la plate-forme
nous furent ainsi rendues.
278 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
J'y montai aussitt accompcign de Ned Land et de Conseil. A une dis-
tance de douze milles apparaissait vaguement le cap Saint-Vincent qui
forme la pointe sud-ouest de la pninsule hispanique. Il ventait un issea
fort coup de vent du sud. La mer tait grosse, houleuse. Elle imprimait de
violentes secousses de roulis au Nautilus. Il tait presque impossible de
se maintenir sur la plate -forme que d'normes paquets de mer battaient
chaque instant. Nous redescendmes donc aprs avoir hum quelques
bouffes d'air.
Je regagnai ma chambre. Conseil revint sa cabine; mais le Canadien,
l'air assez proccup, me suivit. Notre rapide passage travers la Mdi-
terrane ne lui avait pas permis de mettre ses projets excution, et il
dissimulait peu son dsappointement.
Lorsque la porte de ma chambre fut ferme, il s'assit et me regarda silen-
cieusement.
Ami Ned, lui dis-je, je vous comprends , mais vous n'avez rien
vous reprocher. Dans les conditions o naviguait le NaiitiluSj songer le
quitter et t de la folie !
Ned Land ne rpondit rien. Ses lvres serres, ses sourcils froncs, indi-
quaient chez lui la violente obsession d'une ide fixe.
Voyons, repris-je, rien n'est dsespr encore. Nous remontons la cte
du Portugal. Non loin sont la France, l'Angleterre, o nous trouverions
facilement un refuge. Ah ! si le Nautilus, sorti du dtroit de Gibraltar,
avait mis le cap au sud, s'il nous et entrans vers ces rgions o les con-
tinents manquent, je partagerais vos inquitudes. Mais, nous le savonsmain-
tenant, le capitaine Nemo ne fuit pas les mers civilises, et dans quelques
jours, je crois que vous pourrez agir avec quelque scurit.
Ned Land me regarda plus fixement encore, et desserrant enfin les lvres :
C'est pour ce soir, dit-il.
Je me redressai subitement. J'tais, je l'avoue, peu prpar cette com-
munication. J'aurais voulu rpondre au Canadien, mais les mots ne me
vinrent pas. .
Nous tions convenus d'attendre une circonstance, reprit Ned Land.
La circonstance, je la tiens. Ce soir, nous ne serons qu' quelques milles
de la cte espagnole. La nuit est sombre. Le vent souffle du large. J'ai
votre parole, monsieur Aronnax, et je compte sur vous.
Commeje me taisais toujours, le Canadien se leva, et se rapprochant de
moi :
Ce soir
,
neuf heures
,
dit-il. J'ai prvenu Conseil. A ce mo-
ment-l, le capitaine Nemo sera enferm dans sa chambre et probable-
ment couch. Ni les mcaniciens
, ni les hommes de l'quipage ne
LA BAIE DE VIGO.
279
peuvent nous voir. Conseil et moi, nous gagnerons l'escalier
central.
Vous,
monsieur Aronnax, vous resterez dans la bibliothque
deux pas
de nous, attendant mon signal. Les avirons, le mt et la voile sont dans
le canot. Je suis mme parvenu
y
porter quelques provisions.
Je me
suis procur une clef anglaise pour dvisser les crous qui attachent le
canot la coque du Naiitilus. Ainsi tout est prt. A ce soir.

La mer est mauvaise, dis-je.

J'en conviens^ rpond le Canadien, mais il faut risquer cela. La


libert vaut qu'on la paye . D'ailleurs, l'embarcation est solide, et quel-
ques milles avec un vent qui porte ne sont pas une affaire. Qui sait si
demain nous ne serons pas cent lieues au large ? Que les circonstances
nous favorisent, et, entre dix et onze heures, nous serons dbarqus sur
quelque point de la terre ferme ou morts. Donc, la grce de Dieu et ce
soir !
Sur ce mot , le Canadien se retira, me laissant presque abasourdi.
J'avais imagin que, le cas chant, j'aurais eu le temps de rflchir, de
discuter. Mon opinitre compagnon ne me le permettait pas. Que lui aurais-
dit, aprs tout ? Ned Land avait cent fois raison. C'tait presque une cir-
constance, il en profitait. Pouvais-je revenir sur ma parole et assumer
cette responsabilit de compromettre dans un intrt tout personnel l'a-
venir de mes compagnons? Demain, le capitaine Nemo ne pouvait-il pas
nous entraner au large de toutes terres?
En ce moment, un sifflement assez fort m'apprit que les rservoirs se
remplissaient, et le Nautilus s'enfona sous les flots de l'Atlantique.
Je demeurai dans ma chambre. Je voulais viter le capitaine pour ca-
cher ses yeux l'motion qui me dominait. Triste journe que je passai
ainsi, entre le dsir de rentrer en possession de mon libre arbitre et le
regret d'abandonner ce merveilleux Nautilus, laissant inacheves mes
tudes sous-marines ! Quitter ainsi cet ocan, mon Atlantique, comme
je me plaisais le nommer, sans en avoir observ les dernires
couches, sans lui avoir drob ces secrets que m'avaient rvls les mers
des Indes et du Pacifique ! Mon roman me tombait des mains ds le pre-
mier volume, mon rve s'interrompait au plus beau moment! Quelles
heures mauvaises s'coulrent ainsi, tantt me voyant en sret, terre,
avec mes compagnons, tantt souhaitant, en dpit de ma raison, que
quelque circonstance imprvue empcht la ralisation des projets de
Ned Land.
Deux fois je vins au salon. Je voulais consulter le compas. Je voulais
voir si la direction du Nautilus nous rapprochait, en effet, ou nous
loignait de la cte. Mais non. Le Nautilus se tenait toujours dans les
280
VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
Le temple d'Hercule. (Page 277.
eaux
portugaises. Il pointait au nord en prolongeant les rivages de
l'Ocan.
Il fallait donc en prendre son parti et se prparer fuir. Mon bagage
n'tait pas lourd. Mes notes, rien de plus.
Quant au capitaine Nemo, je me demandai ce qu il penserait de notre
vasion,
quelles
inquitudes, quels torts
peut-tre elle lui causerait, et ce
qu'il ferait dans le double cas o elle serait ou rvle ou manque ! Sans
doute je n'avais pas
me plaindre de lui, au contrure. Jamais hospitalit
ne fut plus franche que la sienne. En le quittant, je ne pouvais tre tax
d'ingiatitude.
Aucun serment ne nous Lait lui. C'tait sur la force des
choses seule qu'il comptait et non
sur notre parole pour nous fixer jamais
LA BAIE DE YIGO. ?.81
L'amiral incendia, et saborda ses galions. (Page 286.)
auprs de lui. Mais cette prtention
hautement
avoue de nous retenir
ternellement
prisonniers son bord
justifiait toutes nos
tentatives.
Je n'avais pas revu le
capitaine depuis notre visite
l'ile de Santorin.
Le hasard
devait-il me
mettre en sa prsence avant notre
dpart? Je le
dsirais et je le
craignais
tout la fois. J'coutai si je ne
l'entendrais pas
marcher dans sa
chambre
contigu
la mienne. Aucun bruit ne
parvint
mon oreille. Celte
chambre
devait tre dserte.
Alors j'en vins me demander si cet trange
personnage tait

bord.
Depuis cette nuit
pendant
laquelle le canot avait quitt le Nautilus
pour
un service
mystrieux,
mes ides
s'taient, en ce qui le concerne, lg-
rement modifies. Je
pensais,
bien qu'il et pu dire, que le
capitai-.e
282 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
Nemo devait avoir conserv avec la terre quelques relations d'une cer-
taine espce. Ne quittait-il jamais le Nautilusl Des semaines entires
s'taient souvent coules sans que je l'eusse rencontr. Que faisait-il
pendant ce temps, et alors que je le croyais en proie des accs de misan-
thropie, n'accomplissait-il pas au loin quelque acte secret dont la nature
m'chappait jusqu'ici ?
Toutes ces ides et mille autres m'assaillirent la fois. liC champ des
conjectures ne peut tre qu'infini dans l'trange situation o nous
sommes. J'prouvais un malaise insupportable. Cette journe d'attente
me semblait ternelle. Les heures sonnaient trop lentement au gr de
mon impatience.
Mon dner me fut comme toujours servi dans ma chambre. Je mangeai
mal, tant trop proccup. Je quittai la table sept heures. Cent vingt
minutes, je les comptais,

me sparaient encore du moment o je
devais rejoindre Ned Land. Mon agitation redoublait. Mon pouls battait
avec violence. Je ne pouvais rester immobile. J'allais et venais, esprant
calmer par le mouvement le trouble de mon esprit. L'ide de succomber
dans notre tmraire entreprise tait le moins pnible de mes soucis
;
mais la pense de voir notre projet dcouvert avant d'avoir quitt le
NaiitihiSy la pense d'tre ramen devant le capitaine Nemo irrit, ou,
ce qui et t pis, contrist de mon abandon, mon cur palpitait.
Je voulus revoir le salon une dernire fois. Je pris par les coursives,
et j'arrivai dans ce muse o j'avais pass tant d'heures agrables et
utiles. Je regardai toutes ces richesses , tous ces trsors , comme un
homme la veille d'un ternel exil et qui part pour ne plus revenir. Ces
merveilles de la nature, ces chefs-d'uvre de l'art, entre lesquels depuis
tant de jours se concentrait ma vie, j'allais les abandonner pour jamais.
J'aurais voulu plonger mes regards par la vitre du salon travers les
eaux de l'Atlantique; mais les panneaux taient hermtiquement ferms
et un manteau de tle me sparait de cet Ocan que je ne connaissais pas
encore.
En parcourant ainsi le salon, j'arrivai prs de la porte, mnage dans
le pan coup, qui s'ouvrait sur la chambre du capitaine. A mon grand
tonnement, cette porte tait entre-b,ille. Je reculai involontairement. Si
le capitaine Nemo tait dans sa chambre, il pouvait me voir. Cependant,
n'entendant aucun bruit, je m'approchai. La chambre tait dserte. Je
poussai la porte. Je fis quelques pas l'intrieur. Toujours le mme
aspect svre, cnobilique.
En cet instant, quelques eaux-fortes suspendues la paroi et que je
n'avais pas remarques pendant ma premire visite, frapprent mes regards.
LA BAIE DE VIGO.
283
C'taient des portraits, des portraits de ces grands hommes historiques
dont
l'existence n'a t qu'un perptuel dvouement une grande ide
humaine, Kosciusko, le hros tomb au cri de Finis Poloni^ Botzaris, le
Lonidas de la Grce moderne, O'Connell^ le dfenseur de Fliiande,
Washington, le fondateur de l'Union amricaine, Manin, le patriote italien,
Lincoln, tomb sous la balle d'un esclavagiste, et enfin, ce martyr de l'af-
franchissement de la race noire, John Brown, suspendu son gibet, tel
que l'a si terriblement dessin le crayon de Victor Hugo.
Quel lien existait-il entre ces mes hroques et l'me du capitaine
Nemo? Pouvais-je enfin, de cette runion de portraits, dgager le mystre
de son existence? Etait-il le champion des peuples opprims, le libra-
teur des races esclaves? Avait-il figur dans les dernires commotions
politiques ou sociales de ce sicle? Avait-il t l'un des hros de la ter
rible guerre amricaine, guerre lamentable et jamais glorieuse?...
Tout coup l'horloge sonna huit heures. Le battement du premier
coup de marteau sur le timbre m'arracha mes rves. Je tressaillis comme
si un il invisible et pu plonger au plus secret de mes penses, et je me
prcipitai hors de la chambre.
L, mes regards s'arrtrent sur la boussole. Notre direction tait tou-
jours au nord. Le loch indiquait une vitesse modre, le manomtre, une
profondeur de soixante pieds environ. Les circonstances favorisaient donc
les projet du Canadien.
Je regagnai ma chambre. Je me vtis chaudement, bottes de mer,
bonnet de loutre, casaque de byssus double de peau de phoque. J'tais
prt. J'attendis. Les frmissements de l'hlice troublaient seuls le silence
profond qui rgnait bord. J'coutais, je tendais l'oreille. Quelque clat
de voix ne m'apprendrait-il pas, tout coup, que Ned Land venait d'tre
surpris dans ses projets d'vasion? Une inquitude mortelle m'envahit.
J'essayai vainement de reprendre mon sang-froid.
A neuf heures moins quelques minutes, je collai mon oreille prs do la
porte du capitaine. Nnl bruit. Je quittai ma chambre, et je revins au salon
qui tait plong dans une demi-obscurit, mais dsert.
J'ouvris la porte communiquant avec la bibliothque. Mme '^lartr
insuffisante, mme solitude. J'allai me poster prs de la porte qui donnail
sur la cage de l'escalier central. J'attendis le signal de Ned Land.
En ce moment, les frmissements de l'hlice diminurent sensiblement,
puis ils cessrent tout fait. Pourquoi ce changement dans les allures
du Naiitilus'? Cette halte favorisait-elle ou gnait-elle les desseins de Ned
Land
,
je n'aurais pu le dire.
Le silence n'tait plus troubl que par les battements de mon cur.
284 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
Soudain, un lger choc se fit sentir. Je compris que le Naiitilus venait
de s'arrter sur le fond de l'ocan. Mon inquitude redoubla. Le signal
du Canadien ne m'arrivait pas. J'avais envie de rejoindre Ned Land pour
l'engager remettre sa tentative. Je sentais que notre navigation ne se
faisait plus dans les condtions ordinaires...
En ce moment, la porte du grand salon s'ouvrit, et le capitaine Nemo
parut. 11 m'aperut, et, sans autre prambule :
Ah ! Monsieur le professeur , dit-il d'un ton aimable
,
je vous
cherchais. Savez- vous votre histoire d'Espagne?
On saurait fond l'histoire de son propre pays que, dans les conditions
o je me trouvais, l'esprit troubl, la tte perdue, on ne pourrait en citer
un mot.
Eh bien? reprit le capitaine Nemo, vous avez entendu ma question?
Savez-vous l'histoire d'Espagne?

Trs-mal, rpondis-je?

Yoil bien les savants, dit le capitaine, ils ne savent pas. Alors,
asseyez-vous, ajouta-t-il, et je vais vous raconter un curieux pisode de
cette histoire.
Le capitaine s'tendit sur un divan, et, machinalement, je pris place
auprs de lui, dans la pnombre.
Monsieur le professeur, me dit-il
,
coutez-moi bien. Cette histoire
vous intressera par un certain ct, car elle rpondra une question que
sans doute vous n'avez pu rsoudre.

Je vous coute, capitaine, dis-je, ne sachant ou mon interlocuteur


voulait en venir, et me demandant si cet incident se rapportait nos
projets de fuite.

Monsieur le professeur, reprit le capitaine Nemo, si vous le voulez


bien, nous remonterons 1702. Vous n'ignorez pas qu' cette po-
que, votre roi Louis XIV, croyant qu'il suffisait d'un geste de po-
tentat pour faire rentrer les Pyrnes sous terre, avait impos le duc
d'Anjou, son petil-fils, aux Espagnols. Ce prince, qui rgna plus ou
moins mal sous le nom de Philippe V, eut affaire, au dehors, forte
partie.
En effet, l'anne prcdente, les maisons royales de Hollande, d'Au-
triche et d'Angleterre, avaient conclu la Haye un trait d'alliance,
dans le but d'arracher la couronne d'Espagne Philippe V, pour la placer
sur la tte d'un archiduc, auquel elles donnrent prmaturment le nom
'de Charles HI.
L'Espagne dut rsister cette coalition. Mais elle tait peu prs d-
pourvue de soldats et de marins. Cependant, l'argent ne lui manquait pas.
I
LA BAIE DE VIGO.
285
Craoipai'J^.SidiZ^..20nlnua'trc^ -d"
286 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
la condition toutefois que ses galions, cbargs de l'or et de l'argent de
l'Amrique, entrassent dans ses poris. Or , vers la fin de 1702
,
elle atten-
dait un riche convoi que la France faisait escorter par une flotte de vingt-
trois vaisseaux commands par l'amiral de Chteau-Renaud , car les marines
coalises couraient alors l'Atlantique.
Ce convoi devait se rendre Cadix, mais l'amiral, ayant appris que
la flotte anglaise croisait dans ces parages, rsolut de rallier un port de
France.
Les commandants espagnols du convoi protestrent contre cette dci-
sion. Ils voulurent tre conduits d.ans un port espagnol, et, dfaut de
Cadix, dans la baie de Vigo, situe sur la cte nord-ouet de l'Espagne,
et qui n'tait pas bloque.
L'amiral de Chteau-Renaud eut la faiblesse d'obir celte injonction,
et les galions entrrent dans la baie de Vigo.
. xMalheureusement cette baie forme une rade ouverte qui ne peut
tre aucunement dfendue. Il fallait donc se hter de dcharger les ga-
lions avant l'arrive des flottes coalises, et le temps n'et pas manqu
ce dbarquement, si une misrable question de rivalit n'et surgi tout
coup.
Vous suivez bien l'enchainement des faits? me demanda le capitaine
Nemo.

Parfaitement, dis-je, ne sachant encore quel propos m'tait faite


cette leon d'histoire.
*

Je continue. Voici ce qui se passa. Les commerants de Cadix


avaient un privilge d'aprs lequel ils devaient recevoir toutes les marchan-
dises qui venaient des Indes occidentales. Or, dbarquer les lingots des
galions au port de Vigo, c'tait aller conire leur droit. Ils se plaignirent
donc Madrid, et ils obtinrent du faible Philippe V que le convoi, sans
procder son dchargement, resterait en squestre dans la rade de
Vigo jusqu'au moment o les flottes ennemies se seraient loignes.
Or, pendant que l'on prenait cette dcision, le 22 octobre 1702, les
vaisseaux anglais arrivrent dans la baie de Vigo. L'amiral de Chteau-
Renaud, malgr ses forces infrieures, se battit courageusement. Mais
quand il vit que les richesses du convoi allaient tomber entre les mains des
ennemis, il incendia et saborda les galions qui s'engloutirent avec leurs
immenses trsors .
Le capitaine Nemo s'tait arrt. Je l'avoue, je ne voyais pas encore en
quoi cette histoire pouvait m'intresser.
it
Eh bien ? lui demandai-je.

Eh bien, monsieur Aronnax, me rpondit le capitaine Nemo, nous


LA BAIE DE VIGO. 287
sommes
dans cette baie de Vigo, et il ne tient qu' vous d'en pntrer
les mystres .
Le capitaine se leva et me pria de le suivre. J'avais eu le temps de me
remettre. J'obis. Le salon tait obscur, mais travers les vitres transpa-
rentes
tincelaient les flots de la mer. Je regardai.
Autour du NautiluSy dans un rayon d'un demi-mille, les eaux apparais-
saient imprgnes de lumire lectrique. Le fond sableux tait net et
clair. Des hommes de l'quipage, revtus de scaphandres, s'occupaient
dblayer des tonneaux demi pourris, des caisses ventres, au milieu
d'paves encore noircies. De ces caisses, de ces barils, s'chappaient
des lingots d'or et d'argent, des cascades de piastres et de bijoux. Le
sable en tait jonch. Puis, chargs de ce prcieux butin, ces hommes re-
venaient au Nautilus^
y
dposaient leur fardeau et allaient reprendre cette
inpuisable pche d'argent et d'or.
Je comprenais. C'tait ici le thtre de la bataille du 22 octobre 1702.
Ici mme avaient coul les galions chargs pour le compte du gou-
vernement espagnol. Ici le capitaine Nemo venait encaisser , suivant ses
besoins, les millions dont il lestait son Nautilus. C'tait pour lui, pour lui
seul que l'Amrique avait livr ses prcieux mtaux. Il tait l'hritier
direct et sans partage de ces trsors arrachs aux Incas et aux vaincus de
Fernand Cortez !
Saviez-vous, monsieur le
professeur, me demanda-t-il en souriant, que
la mer contint tant de richesse?

Je savais, rpondis-je, que l'on value deux millions de tonnes


Targent qui est tenu en suspension dans ses eaux,

Sans doute, mais pour extraire cet argent, les dpenses l'emporte-
raient sur le profit. Ici, au contraire
,
je n'ai qu' ramasser ce que les
hommes ont perdu, et non-seulement dans cette baie de Vigo, mais encore
sur mille thtres de naufrages dont ma carte sous-marine a not la place.
Comprenez-vous maintenant que je sois riche milliards?

Je le comprends, capitaine. Permettez-moi, pourtant, de vous dire


qu'en exploitant prcisment cette baie de Vigo, vous n'avez fait que de-
vancer les travaux d'une socit rivale.

Et laquelle?

Une socit qui a reu du gouvernement espagnol le privilge de


rechercher les galions engloutis. Les actionnaires sont allchs par l'appt
d'un norme bnfice, car on value cinq cents millions la valeur de ces
richesses naufrages.

Cinq cents millions ! me rpondit le capitaine Nemo. Ils


y
taient,
mais ils n'y sont plus.
288 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
De ces caisses s'chappaient des lingots. i^Page 387;.

En effet, dis-je. Aussi nn bon avis ers actionnaires serait-il acte de


cLarit. Qui sait pourtant s'il serait bien reu. Ce que les joueurs regret-
tent par dessus tout, d'ordinaire, c'est moins la perte de leur argent que
celle de leurs folles esprances. Je les plains moins aprs iout que ces
m'Uiers de malheureux auxquels tant de richesses bien rparties eussent
pu profiter, tandis qu'elles seront jamais striles pour eux I
Je n'avais pas plutt exprim ce regret que je sentis qu'il avait d bles-
ser le capitaine Nemo.
Striles! rpondit-il en s'animant. Croyez-vous donc, monsieur, que
ces richesses soient perdues, alors que c'est moi qui les ramasse? Est-ce
pour moi, selon vous, que je me donne la peine de recueillir ces trsors?
UN CONTINENT DISPARU.
289
Un taillis d'arbres morts. (Page 293.)
Qui vous dit que je n'en fais pas un bon usage? Croyez-vous que j'i-
gnore qu'il existe des tres souffrants, des races opprimes sur cette terre,
des misrables soulager , des victimes venger? Ne comprenez-vous
pas?... ))
Le capitaine Nemo s'arrta sur ces dernires paroles, regrettant peut-
tre d'avoir trop parl. Mais j'avais devin. Quels que fussent les motifs
qui l'avaient forc chercher l'indpendance sous les mers, avant tout il
tait rest un homme ! Son cur palpitait encore aux souffrances de l'hu-
manit, et son immense charit s'adressait aux races asservies comme aux
individus !
Et je comoris alors qui taient destins ces millions expdis par le
37
290
VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
capitaine Nemo, lorsque le Nautihis naviguait dans les eaux de la Crte
insurge !
CHAPITRE IX
UN CONTINENT DISPARU.
Le lendemain matin, 19 fvrier, je vis entrer le Canadien dans ma
chambre. J'attendais sa visite. Il avait l'air trs-dsappoint.
Eh bien, monsieur? me dit-il.

Eh bien, Ned , le hasard s'est mis contre nous hier.

Oui ! il a fallu que ce damn capitaine s'arrtt prcisment l'heure


eu nous allions fuir son bateau.

Oui, Ned, il avait affaire chez son banquier.

Son banquier !

Ou plutt sa maison de banque. J'entends par l cet Ocan o ses ri-


chesses sont plus en sret qu'elles ne le seraient dans les caisses d'un Etat.
Je racontai alors au Canadien les incidents de la veille, dans le secret
espoir de le ramener l'ide de ne point abandonner le capitaine
;
mais
mon rcit n'eut d'autre rsultat que le regret nergiquement exprim par
Ned de n'avoir pu faire pour son compte une promenade sur le champ
de bataille de Vigo.
Enfin, dit-il, tout n'est pas fini ! Ce n'est qu'un coup de harpon perdu !
Une autre fois nous russirons, et ds ce soir s'il le faut...

Quelle est la direction du Nautihisl demandai-je.

Je l'ignore, rpondit Ned.

Eh bien! midi, nous verrons le point.


Le Canadien retourna prs de Conseil. Ds que je fus habill, je passai
dans le sahm. Le compas n'tait pas rassurant. La route an Naidihis tait
sud-sud-ouest. Nous tournions le dos l'Europe.
J'attendis avec une certaine impatience que le point fut report sur la
carte. Vers onze heures et demie, les rservoirs se vidrent, et notre appa-
reil remonta la surface de l'Ocan. Je m'lanai vers la plate-forme. Ned
Land m'y avait prcd.
Plus de terres en vue. Rien que la mer immense. Quelques voiles
l'horizon, de celles sans doute qui vont chercher jusqu'au cap San-Roque
les vents favorables pour doubler le cnp de Bonne-Esprance. Le temps
tait couvert. Un coup de vent se prparait.
UN CONTINENT DISPARU.
291
Ned , rageant , essayait de percer l'horizon brumeux. Il esprait
encore que , derrire tout ce brouillard , s'tendait celte terre si
dsire.
A midi, le soleil se montra un instant. Le second profita de cette
claircie pour prendre sa hauteur. Puis, la mer devenant plus houleuse,
nous
redescendmes, et le panneau fut referm.
Une heure aprs, lorsque je consultai la carte, je vis que la position du
Nautihisj tait indique par
16 17'
de longitude et
33 22'
de latitude,
cent cinquante lieues de la cte la plus rapproche. Il n'y avait pas
moyen de songer fuir, et je laisse penser quelles furent les colres du
Canadien, quand je lui fis connatre notre situation.
Pour mon compte, je ne me dsolai pas outre-mesure. Je me sentis
comme soulag du poids qui m'oppressait, et je pus reprendre avec une
sorte de calme relatif mes travaux habituels.
Le soir, vers onze heures, je reus la visite trs-inattendue du capitaine
Nemo. 11 me demanda fort gracieusement si je me sentais fatigu d'avoir
veill la nuit prcdente. Je rpondis ngativement,
<( Alors, monsieur Aronnax, je vous proposerai une curieuse excursion.

Proposez, capitaine.

Yous n'avez encore visit les fonds sous-marins que le jour et


sous la clart du soleil. Vous conviendrait-il de les voir par une nuit
obscure?

Trs-volontiers.

Celte promenade sera fatigante, je vous en prviens. Il faudra mar-


cher longtemps et gravir une montagne. Les chemins ne sont pas trs-
bien entretenus.

Ce que vous me dites l, capitaine, redouble ma curiosit. Je suis


prt vous suivre.

Venez donc, monsieur le professeur, nous allons revtir nos sca-


phandres.
Arriv au vestiaire, je vis que ni mes compagnons ni aucun homme de
l'quipage ne devait nous suivre pendant cette excursion. Le capitaine
Nemo ne m'avait pas mme propos d'emmener Ned ou Conseil.
En quelques instants, nous emes revtu nos appareils. On plaa sur
notre dos les rservoirs abondamment chargs d'air, mais les lampes lec-
triques n'taient pas prpares. Je le fis observer au capitaine.
Elles nous seraient inutiles, rpondit-il.
Je 6rus avoir malentendu, mais je ne pus ritrer mon observation, car
la tte du capitaine avait dj disparu dans son enveloppe
mtallique.
J'achevai de me harnacher, je sentis qu'on me plaait dans la main un bton
292
VINGT MILLE LIKUES SOUS LES MERS.
ferr, et quelques minutes plus tard, aprs la manuvre habituelle, noua
prenions pied sur le fond de l'Atlantique, une profondeur de trois cents
mtres.
Minuit approchait.
Les eaux taient profondment obscures, mais le
capitaine Nemo me montra dans le lointain un point rougetre, une sorte
de large lueur, qui brillait deux milles environ du Nautilus. Ce qu'tait
ce feu, quelles matires
l'alimentaient, pourquoi et comment il se revivi-
fiait dans la masse liquide, je n'aurais pu le dire. En tout cas, il nous
clairait, vaguement il est vrai, mais je m'accoutumai bientt ces tnbres
particulires, et je compris, dans cette circonstance, l'inutilit des appa-
reils RumhkorfF.
Le capitaine Nemo et moi, nous marchions l'un prs de l'autre, direc-
tement sur le feu signal. Le sol plat montait insensiblement. Nous faisions
de larges enjambes, nous aidant du bton; mais notre marche tait lente,
en somme, car nos pieds s'enfonaient souvent dans une sorte de vase ptrie
avec des algues et seme de pierres plates.
Tout en avanant, j'entendais une sorte de grsillement au-dessus de ma
tte. Ce bruit redoublait parfois et produisait comme un ptillement
continu. J'en compris bientt la cause. C'tait la pluie qui tombait violem-
ment en crpitant la surface des flots. Instinctivement, la pense me vint
quej'allais tre tremp ! Par l'eau, au milieu deTeau! Je ne pusm'empcher
de rire cette ide baroque. Mais pour tout dire, sous l'pais habit du
scaphandre, on ne sent plus le liquide lment, et Ton se croit au milieu
d'une atmosphre un peu plus dense que l'atmosphre terrestre, voil
tout.
Aprs une demi-heure de marche, le sol devint rocailleux. Les mduses,
les crustacs microscopiques, les pennatules Fclairaient lgrement de
lueurs phosphorescentes. J'entrevoyais des monceaux de pierres que
couvraient quelques milHons de zoophytes et des fouillis d'algues. Le pied
me glissait souvent sur ces visqueux tapis de varech, et sans mon bton
l'err, je serais tomb plus d'une fois. En me retournant, je voyais toujours
le fanal blanchtre du Nautilus qui commenait plir dans l'loignement.
Ces amoncellements pierreux dont je viens de parler taient disposs sur
le fond ocanique suivant une certaine rgularit que je ne m'expliquais
pas. J'apercevais de gigantesques sillons qui se perdaient dans l'obscurit
lointaine et dont la longueur chappait toute valuation. D'autres parti-
cularits se prsentaient aussi, que je ne savais admettre. Il me semblait
que mes lourdes semelles de plomb crasaient une litire d'ossements qui
craquaient avec un bruit sec. Qu'tait donc cette vaste plaine que je par-
courais ainsi? J'aurais voulu interroger le capitaine, mais son langage par
UN CONTINENT DISPARU. 293
signes, qui lui permettait de causer avec ses compagnons, lorsqu'ils le sui-
vaient dans ses excursions sous-marines , tait encore incomprhensible
pour moi.
Cependant, la clart rougetre qui nous guidait, s'accroissait et enflam-
mait l'horizon. La prsence de ce foyer sous les eaux m'intriguait au plus
haut degr. Etait-ce quelque effluence lectrique qui se manifestait? Allais-
je vers un phnomne naturel encore inconnu des savants de la terre? O
mme,

car cette pense traversa mon cerveau,

la main de l'homme
intervenait-elle dans cet embrasement? Soufflait-elle cet incendie? Devais-
je rencontrer, sous ces couches profondes, des compagnons, des amis du
capitaine Nemo, vivant comme lui de cette existence trange, et auxquels
il allait rendre visite ? Trouverais-je l-bas toute une colonie d'exils, qui,
las des misres de la terre, avaient cherch et trouv l'indpendance au
plus profond de l'Ocan ? Toutes ces ides folles, inadmissibles, me pour-
suivaient, et dans cette disposition d'esprit, surexcit sans cesse par la srie
de merveilles qui passaient sous mes yeux, je n'aurais pas t surpris de
rencontrer, au fond de cette mer, une de ces villes sous-marines que rvait
le capitaine Nemo!
Notre route s'clairait dplus en plus.. La lueur blanchissante rayonnait
ausommet d'une montagne haute de huit cents pieds environ. Mais ce que
j'apercevais n'tait qu'une simple rverbration dveloppe par le cristal
des couches d'eau. Le foyer, source de cette inexplicable clart, occupait
le versant oppos de la montagne.
Au milieu des ddales pierreux qui sillonnaient le fond de l'Atlantique,
le capitaine Nemo s'avanait sans hsitation. Il connaissait cette sombre
route. Il l'avait souvent parcourue, sans doute, et ne pouvait s'y perdre. Je
le suivais avec une confiance inbranlable. Il m'apparaissait comme un des
gnies de la mer, et quand il marchait devant moi, j'admirais sa haute
stature qui se dcoupait en noir sur le fond lumineux de l'horizon.
Il tait une heure du matin. Nous tions arrivs aux premires rampes
de la montagne. Mais pour les aborder, il fallut s'aventurer par les sentiers
difficiles d'un vaste taillis.
Oui ! un taillis d'arbres morts, sans feuilles, sans sve, arbres minraliss
sous l'action des eaux, et que dominaient

et l des pins gigantesques.
C'tait comme une houillre encore debout, tenant par ses racines au sol
effondr, et dont la ramure, la manire des fines dcoupures de papier
noir, se dessinait nettement sur le plafond des eaux. Que l'on se figure une
fort du Hartz, accroche aux flancs d'une montagne , mais une fort en-
gloutie. Les sentiers taient encombrs d'algues et de fucus, entre lesquels
grouillait un monde de crustacs. J'allais, gravissant les rocs, enjambant
294 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
les troncs tendus, brisani les lianes de mer qui se balanaient d'un arbre
l'autre, effarouchant les poissons qui volaient de branche en branche.
Entran, je ne sentais plus la fatigue. Je suivais mon guide qui ne se fati-
guait pas.
Quel spectacle ! Comment le rendre ? Comment peindre l'aspect de ces
bois et de ses rochers dans ce milieu liquide, leurs dessous sombres et
farouches, leurs dessus colors de tons rouges sous cette clart que doublait
la puissance rverbrante des eaux? Nous gravissions des rocs qui s'bou-
laient ensuite par pans normes avec un sourd grondement d'avalanche. A
droite, gauche, se creusaient de tnbreuses galeries o se perdait le re-
gard. Ici s'ouvraient de vastes clairires, que la main de l'homme semblait
avoir dgages, et je me demandais parfois si quelque habitant de ces
rgions sous-marines n'allait pas tout coup m'apparaitre.
Mais le capitaine Nemo montait toujours. Je ne voulais pas rester en ar-
rire. Je le suivais hardiment. Mon bton me prtait un utile secours. Un
faux pas et t dangereux sur ces troites passs vides aux flancs des
gouffres; mais j'y marchais d'un pied ferme et sans ressentir l'ivresse du
vertige. Tantt je sautais une crevasse dont la profondeur m'et fait re-
culer au milieu des glaciers de la terre
;
tantt je m'aventurais sur le tronc
vacillant des arbres jets d'un abme l'autre, sans regarder sous mes
pieds, n'ayant des yeux que pour admirer les sites sauvages de cette rgion.
L, des rocs monumentaux, penchant sur leurs bases irrgulirement dcou-
pes, semblaient dfier les lois de l'quilibre. Entre leurs genoux de pierre,
des arbres poussaient comme un jet sous une pression formidable, et
soutenaient ceux qui les soutenaient eux-mmes. Puis, des tours natu-
relles, de larges pans taills pic comme des courtines, s'inclinaient sous
un angle que les lois de la gravitation n'eussent pas autoris la surface
des rgions terrestres.
Et moi-mme ne sentais-je pas cette diffrence due la puissante densit
de l'eau, quand, malgr mes lourds vtements, ma tte de cuivre, mes
semelles de mtal, je m'levais sur des pentes d'une impraticable raideur,
les franchissant pour ainsi dire avec la lgret d'un isard ou d'un cha-
mois
Au rcit que je fais de cette excursion sous les eaux, je sens bien que je
ne pourrai tre vraisemblable ! Je suis l'historien des choses d'apparence
impossibles qui sont pourtant relles, incontestables. Je n'ai point rv.
J'ai vu et senti !
Deux heures aprs avoir quitt le Nautilus, nous avions franchi la ligne
des arbres, et cent pieds au-dessus de nos ttes se dressait le pic de la
montagne.dont la projection faisait ombre sur l'clatante irradiation du
UN CONTINENT DISPARU.
295
versant oppos. Quelques arbrisseaux ptrifis couraient
et l en zig-
zags
grimaants. Les poissons se levaient en masse sous nos pas comme
des oiseaux surpris dans les hautes herbes. La masse rocheuse
tait creuse
d'impntrables anfractuosits, de grottes profondes,
d'insondables trous,
au fond desquels j'entendais remuer des choses formidables. Le sang me
refluait jusqu'au cur, quand j'apercevais une antenne norme qui me
barrait la route, ou quelque pince effrayante se refermant avec bruit dans
l'ombre des cavits ! Des milliers de points lumineux brillaient au milieu
des tnbres. C'taient les yeux de crustacs gigantesques, tapis dans leur
tanire, des homards gants se redressant comme des hallebardiers et re-
muant leurs pattes avec un cliquetis de ferraille, des crabes titanesques,
braqus comme des canons sur leurs affts, et des poulpes effroyables en-
trelaant leurs tentacules comme une broussaille vivante de serpents.
Quel tait ce monde exorbitant que je ne connaissais pas encore ? A quel
ordre appartenaient ces articuls auxquels le roc formait comme une seconde
carapace? O la nature avait-elle trouv le secret de leur existence vg-
tative
,
et depuis combien de sicles vivaient-ils ainsi dans les dernires
couches de l'Ocan ?
Mais je ne pouvais m'arrter. Le capitaine Nemo, familiaris avec ces
terribles animaux, n'y prenait plus garde. Nous tions arrivs un premier
plateau, o d^autres surprises m'attendaient encore. L se dessinaient de
pittoresques ruines^ qui trahissaient la main de l'homme, et non plus celle
du Crateur. C'taient de vastes amoncellements de pierres o l'on distin-
guait de vagues formes de chteaux, de temples, revtus d'un monde de
zoophytes en fleurs, et auxquels, au lieu de lierre, les algues et les fucus
faisaient un pais manteau vgtal.
Mais qu'tait donc cette portion du globe engloutie parles cataclysmes?
Qui avait dispos ces roches et ces pierres comme des dolmens des temps
ant-historiques? O tais-je, o m'avait entran la fantaisie du capitaine
Nemo?
J'aurais voulu l'interroger. Ne le pouvant, je l'arrtai. Je saisis son
bras. Mais lui, secouant la tte, et me montrant le dernier sommet de la
montagne, sembla me dire :
Viens ! viens encore ! viens toujours !
Je le suivis dans un dernier lan, et en quelques minutes, j'eus gravi
le pic qui dominait d'une dizaine de mtres toute cette niasse rocheuse.
Je regardai ce ct que nous venions de franchir. La montagne nes'le-
vait que de sept huit cents pieds au-dessus de la plaine; mais de son versant
oppos, elle dominait d'une hauteur double le fond en contre-bas de cette
portion de l'Atlantique. Mes regards s'tendaient au loin et embrassaient
296 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
Des homaids gants, des crabes'titanesqucs. [Page i9j.
nu vaste espace clair par une fulguration violente. En effet, c'tait un
volcan que cette montagne. A cinquante pieds au-dessous du pic, au milieu
d'une pluie de pierres et de scories, un large cratre vomissait des torrents
de lave, qui se dispersaient en cascade de feu au sein de la masse liquide.
Ainsi pos, ce volcan, comme un immense flambeau, clairait la plaine
infrieure jusqu'aux dernires limites de l'horizon.
J'ai dit que le cratre sous-marin rejetait des laves, mais non des
flammes. Il faut aux flammes l'oxygne de l'air, et elles ne sauraient se d-
velopper sous les eaux
;
mais des coules de lave, qui ont en elles le prin-
cipe de leur incandescence, peuvent se porter au rouge blanc, lutter vic-
turieusement contre l'lment liquide et se vaporiser son contact. De
UN
CONTINENT
DISPARU.
297
L, sous mes yeux, apparaissait une ville dtruite. (Page
297.
J
rapides
courants
entranaient
tous ces gaz en
diftusion, et les torrents
laviques glissaient
jusqu^au bas de la montagne,
comme les djections du
Vsuve sur un autre Terre del Greco.
En effet, l, sous mes yeux, ruine^
abime, jete bas,
apparaissait une
ville dtruite, ses toits
effondrs, ses temples
abattus, ses arcs disloqus,
ses colonnes
gisant terre, o l'on sentait encore les solides proportions
d'une sorte
d'architecture
toscane
;
plus loin, quelques restes d'un gigan-
tesque aqueduc ;
ici
l'exhaussement
empt d'une
acropole
,
avec les
formes flottantes d'un
Parthnon;
l, des vestiges de quai, comme si quelque
antique port et
abrit
jadis sur les bords d'un ocan
disparu
les vais-
seaux marchands
et les
trirmes de guerre
;
plus loin encore,
de
longues
38
298
VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
lignes de murailles croules, de larges rues dsertes, toute une Pompi
enfouie sous les eaux, que le capitaine Nemo ressuscitait mes regards !
O
tais-je?Oti tais-je? Je voulais le savoir tout prix, je voulais
parler, je
voulais arracher la sphre de cuivre qui emprisonnait ma tte.
Mais le capitaine Nemo vint moi et m'arrta d'un geste. Puis, rnmas-
sant un morceau de pierre crayeuse, il s'avana vers un roc de basalte
noire et traa ce seul mot :
ATLANTIDE.
Quel clair traversa mon esprit ! L'Atlantide, l'ancienne Mropide de
Thopompe, l'Atlantide de Platon, ce continent ni par Orignc, Por-
phyre, Jamblique, D'Anville, Malte-Brun, Humboldt, qui mettaient sa dis-
parition au compte des rcits lgendaires, admis par Possidonius, Pline,
Ammien-Marcellin , Tertullien
,
Engel, Sherer
,
Tournefort , Buffon,
d'Avezac, je l'avais l sous les yeux, portant encore les irrcusables
tmoignages de sa catastrophe ! C'tait donc cette rgion engloutie qui
existait en dehors de l'Europe, de l'Asie, de la Libye, au-del des colonnes
d'Hercule, o vivait ce peuple puissant des Atlantes, contre lequel se firent
les premires guerres de l'ancienne Grce !
L'historien qui a consign dans ses crits les hauts faits de ces temps
hroques, c'est Platon lui-mme. Son dialogue de Time et de Critias a
t, pour ainsi dire, trac sous l'inspiration de Solon, pote et lgislateur
.
Un jour, Solon s'entretenait avec quelques sages vieillards de Sais, ville
dj vieille de huit cents ans, ainsi que le tmoignaient ses annales graves
sur le mur sacr de ses temples. L'un de ces vieillards raconta l'histoire
d'une autre ville plus ancienne de mille ans. Cette premire cit ath-
nienne, ge de neuf cents sicles, avait t envahie et en partie dtruite
par les Atlantes. Ces Atlantes, disait-il, occupaient un continent immense
plus grand que l'Afrique et l'Asie runies, qui couvrait une surface com-
prise du douzime degr de latitude au quarantime degr nord. Leur do-
mination s'tendait mme l'Egypte. Ils voulurent l'imposer jusqu'en
Grce, mais ils durent se retirer devant l'indomptable rsistance des Hell-
nes. Des sicles s'coulrent. Un cataclysme se produisit, inondations,
tremblements de terre. Une nuit et un jour suffirent l'anantissement
de cette Atlantide , dont les plus hauts sommets, Madre, les Aores, les
Canaries, les iles du cap Vert, mergent encore.
Tels taient ces souvenirs historiques que l'inscription du capitaine
Nemo faisait palpiter dans mon esprit. Ainsi donc, conduit par la plus
trange destine, je foulais du pied l'une des montagnes de ce continent !
Je touchais de la main ces ruines mille fois sculaires et contemporaines
LES HOUILLERES SOUS-MARINES. 299
des poques gologiques ! Je marchais l mme o avaient march les con-
temporains du premier homme! J'crasais sous mes lourdes semelles ces
squelettes d'animaux des temps fabuleux, que ces arbres, maintenant mi-
nraliss, couvraient autrefois de leur ombre !
Ah ! pourquoi le temps me manquait-il! J'aurais voulu descendre les
pentes abruptes de cette montagne, parcourir en entier ce continent im-
mense qui sans doute reliait l'Afrique l'Amrique, et visiter ces grandes
cits antdiluviennes. L, peut-tre, sous mes regards,
s'tendaient Ma-
khimos, la guerrire, Eusebs, la pieuse, dont les gigantesques habitant^
vivaient des sicles entiers, et auxquels la force ne manquait pas pour en-
tasser ces blocs qui rsistaient encore l'action des eaux. Un jour peut-
tre, quelque phnomne ruptif les ramnera la surface des flots, ces
ruines englouties ! On a signal de nombreux volcans sous-marins dans cette
portion de l'Ocan, et bien des navires ont senti des secousses
extraordi-
naires en passant sur ces fonds tourments. Les uns ont entendu des bruits
sourds qui annonaient la lutte profonde des lments; les autres ont recueilli
des cendres volcaniques projetes hors de la mer. Tout ce sol jusqu' l'E-
quateur est encore travaill par les forces plutoniennes. Et qui sait si, dans
une poque loigne, accrus par les djections volcaniques et par les cou-
ches successives de laves, des sommets de montagnes
ignivomes n'appa-
ratront
pas la surface de l'Atlantique !
Pendant que je rvais ainsi, tandis que je cherchais fixer dans mon sou-
venir tous les dtails de ce paysage grandiose, le capitaine Nemo, accoud
sur une stle moussue, demeurait immobile et comme ptrifi dans une
muette extase. Songeait-il ces gnrations disparues et leur demandait-il
le secret de la destine humaine? tait-ce cette place quecet homme trange
venait se retremper dans les souvenirs de l'histoire, et revivre de cette vie
antique, lui qui ne voulait pas de la vie moderne? Que n'aurais-je donn
pour connatre ses penses, pour les partager, pour les comprendre!
Nous restmes cette place pendant une heure entire, contemplant la
vaste plaine sous l'clat des laves qui prenaient parfois une intensit surpre-
nante. Les bouillonnements intrieurs faisaient courir de rapides frisson-
nements surl'corce de la montagne. Des bruits profonds, nettement transmis
parce milieu liquide, se rpercutaient avec une majestueuse ampleur.
En ce moment, la lune apparut un instant travers la masse des eaux et
jeta quelques ples rayons sur le continent englouti. Ce ne fut qu'une
lueur, mais d'un indescriptible effet. Le capitaine se leva, jeta un dernier
regard cette immense plaine
;
puis de la main il me fit signe de le suivre.
Nous descendmes rapidement la montagne. La fort minrale une fois
dpasse, j'aperus le fanal du Nautilus qui^rillait comme une
toile. Le
300 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
capitaine marcha droit lui, et nous tions rentrs bord au moment o
les premires teintes de l'aube blanchissaient la surface de l'Ocan
.
CHAPITKE X
LES HOUILLERES SOU S-M A RIXES.
Le lendemain, 20 fvrier, je me rveillais fort tard. Les fatigues de la
nuit avaient prolong mon sommeil jusqu' onze heures. Je m'habillai
promptement. J'avais hte de connatre la direction du Nautilus. Les in-
struments m'indiqurent qu'il courait toujours vers le sud avec une vitesse
de vingt milles l'heure par une profondeur de cent mtres.
Conseil entra. Je lui racontai notre excursion nocturne, et, les panneaux
tant ouverts, il put encore entrevoir une partie de ce continent submerg.
En effet, le Nautiliis rasait dix mtres du sol seulement la plaine
de l'Atlantide. Il filait comme un ballon emport par le vent au-dessus
des prairies terrestres
;
mais il serait plus vrai de dire que nous tions
dans ce salon comme dans le Avagon d'un train express. Les premiers
plans qui passaient devant nos yeux, c'taient des rocs dcoups fantasti-
quement, des forts d'arbres passs du rgne vgtal au rgne animal,
et dont l'immobile gilhouette grimaait sous les flots. C'taient aussi des
masses pierreuses enfouies sous des tapis d'axidies et d'anmones, hrisses
de longues hydrophytes verticales, puis des blocs de laves trangement
contourns qui attestaient toute la fureur des expansions plutoniennes.
Tandis que ces sites bizarres resplendissaient sous nos feux lectriques, je
racontais Conseil l'histoire de ces Allantes,, qui, au point de vue purement
imaginaire, inspirrent Bailly tant de pages charmantes. Je lui disais les
guerres de ces peuples hroques. Je discutais la question de l'Atlantide en
homme qui ne peut plus douter. Mais Conseil, distrait, m'coutait peu, et
son indiffrence traiter ce point historique me fut Mentt explique.
En effet, de nombreux poissons attiraient ses regards^ et quand passaient
des poissons, Conseil, emport dans les abmes de la classification, sortait
du monde rel. Dans ce cas, je n'avais plus qu' le suivre et reprendre
avec lui nos tudes ichthyologiques.
Du reste, ces poissons de l'Atlantique ne diffraient pas sensiblement de
ceux que nous avions observs jusqu'ici. C'taient des raies d'une taille
gigantesque, longues de cinq mtres et doues d'une grande force muscu-
laire qui leur permet de s'lancer au-dessus des flots , des squales d'es-
LES HOUILLRES SOUS-MARINES. 301
pces diverses, entre autres, un glauque de quinze pieds, dents trian-
gulaires et aigus, que sa transparence rendait presque invisible au milieu
des eaux, des sagres bruns, des humantins en forme de prismes et cuirasss
d'une peau tuberculeuse, des esturgeons semblables leurs congnres de
la
Mditerrane, des syngnathes-trompettes, longs d'un pied et demi,
jaune-brun, pourvus de petites nageoires grises, sans dents ni langue,
et qui dfilaient comme de fins et souples serpents.
Parmi les poissons osseux. Conseil nota des makaras noirtres, longs de
trois mtres et arms leur mchoire suprieure d'une pe perante
,
des vives, aux couleurs animes, connues du temps d'Aristote sous le
nom de dragons marins et que les aiguillons de leur dorsale rendent trs-
dangereux saisir, puis, des coryphmes, au dos brun ray de petites
raies bleues et encadr dans une bordure d'or, de belles dorades, des
chrysostones-lune, sortes de disques reflets d'azur, qui, clairs en-dessus
par les rayons solaires, formaient comme des taches d'argent, enfin des
xyphias-espadons, longs de huit mtres^ marchant par troupes, por-
tant des nageoires jauntres tailles en faux et de longs glaives de
six pieds, intrpides animaux, plutt herbivores que piscivores, qui
obissaient au moindre signe de leurs femelles comme des maris bien
styls.
Mais tout en observant ces divers chantillons de la faune marine, je
ne laissais pas d'examiner les longues plaines de l'Atlantide. Parfois, de
capricieux accidents du sol obligeaient le Nautilns ralentir sa vitesse,
et il se glissait alors avec l'adresse d'un ctac dans d'troits trangle-
ments de collines. Si ce labyrinthe devenait inextricable, l'appareil s'le-
vait alors comme un arosfat, et l'obstacle franchi, il reprenait sa course
rapide quelques mtres au-dessus du fond. Admirable et charmante
navigation, qui rappelait les manuvres d'une promenade arostatique,
avec cette diffrence toutefois que le Nautilus obissait passivement
ia main de son timonnier.
Vers quatre heures du soir, le terrain, gnralement compos d'une
vase paisse et entremle de branches minralises, se modifia peu peu
;
il devint plus rocailleux et parut sem de conglomrats, de tufs basaltiques,
avec quelque semis dlaves et d'obsidiennes sulfureuses. Je pensai que la
rgion des montagnes allait bientt succder aux longues plaines, et, en
effet, dans certaines volutions du Nautilus^ j'aperus l'horizon mri-
dional barr par une hante muraille qui semblait fermer toute issue
Son sommet dpassait videmment le niveau de l'Ocan. Ce devait
tre un continent, ou tout au moins une ile, soit une des Canaries, soit
une des lies du cap Vert. Le point n'ayant pas t fait,

dessein peut-
302 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
tre,

j'ignorais notre position. En tout cas, une telle muraille me parut


marquer la fin de cette Atlantide, dont nous n'avions parcouru,
en
somme, qu'une minime portion.
La nuit n'interrompit pas mes observations. J'tais rest seul.
Conseil
avait regagn sa cabine. Le Nautilus^ ralentissant son allure, voltigeait
au-dessus des masses confuses du sol, tantt les effleurant comme s'il et
voulu s'y poser, tantt remontant capricieusement la surface des flots.
J'entrevoyais alors quelques vives constellations travers le cristal des
eaux, et prcisment cinq ou six de ces toiles zodiacales qui tranent la
queue d'Orion.
Longtemps encore, je serais rest ma vitre, admirant les beauts de
la mer et du ciel, quand les panneaux se refermrent. A ce moment, le
Naiitihfs tait arriv l'aplomb de la haute muraille. Comment manu-
vrerait-il, je ne pouvais le deviner. Je regagnai ma chambre. heNaiitihis
ne bougeait plus. Je m'endormis avec la ferme intention de me rveiller
aprs quelques heures de sommeil.
Mais, le lendemain, il tait huit heures lorsque je revins au salon. Je
regardai le manomtre. Il m'apprit que le Nautilus flottait la surface
de l'Ocan. J'entendais, d'ailleurs, un bruit de pas sur la plate-forme.
Cependant aucun roulis ne trahissait l'ondulation des lames suprieures.
Je montai jusqu'au panneau. Il tait ouvert. Mais, au lieu du grand
jour que j'attendais, je me vis environn d'une obscurit profonde. O
tions-nous? M'tais-je tromp? Faisait-il encore nuit? Non! Pas une
toile ne brillait, et la nuit n'a pas de ces tnbres absolues.
Je ne savais que penser, quand une voix me dit :
C'est vous, monsieur le professeur?

Ah! capitaine Nemo, rpondis-je, o sommes- nous?

Sous terre, monsieur le professeur.

Sous terre! m'criai-je! Et le Nautilus flotte encore?

Il flotte toujours.

Mais, je ne comprends pas?

Attendez quelques instants. Notre fanal va s'allumer, et, si vous


aimez les situations claires, vous serez satisfait.
Je mis le pied sur la plate-forme et j'attendis. L'obscurit lait si com-
plte que je n'apercevais mme pas le capitaine Nemo. Cependant, en
regardant au znith, exactement au-dessus de ma tte, je crus saisir une
lueur indcise, une sorte de demi-jour qui emplissait un trou circulaire.
En ce moment, le fanal s'alluma soudain, et son vif clat fit vanouir
cette vague lumire.
Je regardai
, aprs avoir un instant ferm mes yeux blouis parle jefi
LES HOUILLRES SOUS-MARINES.
303
lectrique. Le Nautilus tait stationnaire. Il flottait auprs d'une berge

dispose
comme un quai. Cette mer qui le supportait en ce moment,
c'tait
un lac emprisonn dans un cirque de murailles qui mesurait deux milles
de diamtre, soit six milles de tour. Son niveau,

le manomtre l'indi-
quait,

ne pouvait tre que le niveau extrieur, cfir une communication


existait ncessairement entre ce lac et la mer. Les hautes parois, inclines
sur leur base, s'arrondissaient en vote et figuraient un immense enton-
noir retourn, dont la hauteur comptait cinq ou six cents mtres. Au
sommet s'ouvrait un orifice circulaire par lequel j'avais surpris cette
lgre clart, videmment due au rayonnement diurne.
Avant d'examiner plus attentivement les dispositions intrieures de
cette norme caverne, avant de me demander si c'tait l l'ouvrage de
la nature ou de l'homme, j'allai vers le capitaine Nemo.
O sommes-nous? dis-je.

Au centre mme d'un volcan teint, me rpondit le capitaine, un


volcan dont la mer a envahi l'intrieur la suite de quelque convulsion
du sol. Pendant que vous dormiez, monsieur le professeur, le Nautihis
a pntr dans ce lagon par un canal naturel ouvert dix mtres au-
dessous de la surface de l'Ocan. C'est ici son port d'attache, un port
sr, commode, mystrieux, abrit de tous les rhumbs du vent! Trouvez
-
moi sur les ctes de vos continents ou de vos lies une rade qui vaille ce
refuge assur contre la fureur des ouragans.

En effet, rpondis-je, ici vous tes en sret, capitaine Nemo^


Qui pourrait vous atteindre au centre d'un volcan? Mais, son sommet,
n'ai-je pas aperu une ouverture?

Oui, son cratre,, un cratre empli jadis de laves , de vapeurs et de


flammes, et qui maintenant donne passage cet air vivifiant que nous
respirons.

Mais quelle est donc cette montagne volcanique? demandai-je.

Elle appartient un des nombreux ilts dont cette mer est seme.
Simple cueil pour les navires, pour nous caverne immense. Le hasard
me l'a fait dcouvrir, et, en cela, le hasard m'a bien servi.

Mais ne pourrait-on descendre par cet orifice qui forme le cratre


du volcan?

Pas plus que je ne saurais


y
monter. Jusqu' une centaine de
pieds, la base intrieure de cette montagne est praticable, mais au-des-
sus, les parois surplombent, et leurs rampes ne pourraient tre franchies,

Je vois, capitaine, que la nature vous sert partout et toujours. Vous


tes en sret sur ce lac, et nul que vous n'en peut visiter les eaux. Mais,
quoi bon ce refuge? Le Nautilus n'a pas besoin de port.
304 VTNfxT MILLE LIEUES SOUS LES MEUS.
Le Nautilus notlait auprs d'une berge. iPage 303.)

Non, monsieur ie professeur,


mais il a besoin d'lectricit pour se
mouvoir, d'lments pour produire son lectricit, de sodium pour ali-
menter ses lments, de cliarbon pour faire son sodium, et de houillres
pour extraire son charbon. Or,
prcisment
ici, la mer recouvre des
forts enti-res qui furent
enlises dans les temps
gologiques; minra-
lises maintenant et transformes en houille, elles sont pour moi une
Tfiine inpuisable.

Yos hommes, capitaine, font donc ici le mtier de mineurs?

Prcisment. Ces mines s'tendent sous les flots comme les houillres
de Newcastle. C'est ici que, revtus du scaphandre, le pic et la pioche

la
main, mes hommes vont extraire cette houille, que je n'ai pas mme de-
LES HOUILLRES
SOUS-MABTNES.
305
Il risqua vingt fois sa vie. (Page 309.)
mande aux mines de la terre. Lorsque je brle ce combustible pour
la
fabrication du sodium, la fume qui s'chappe par le cratre de celte
montagne lui donne encore l'apparence d'un volcan en activit.

Et nous les verrons l'uvre, vos compagnons?

Non, pas cette fois, du moins, car je suis press de continuer notre
tour du monde sous-marin. Aussi, me contenterai-je de puiser aux r-
serves de sodium que je possde. Le temps de les embarquer, c'est--
]ire un jour seulement, et nous reprendrons notre voyage. Si donc vous
voulez parcourir cette caverne et faire le tour du lagon, profitez de cette
journe, monsieur Aronnax.
Je remerciai le capitaine, et j'allai chercher mes deux compagnons qui
39
306 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
n'avaient pas encore quitt leur cabine. Je les invitai me suivre sans
eur dire oij ils se trouvaient.
Ils montrent sur la plate-forme. Conseil, qui ne s'tonnait de rien,
regarda comme une chose trs-naturelle de se rveiller sous une mon-
tagne aprs s'tre endormi sous les flots. Mais Ned Land n'eut d'autre
ide que de chercher si la caverne prsentait quelque issue.
Aprs djeuner, vers dix heures, nous descendions sur la berge.
Nous voici donc encore une fois terre, dit Conseil. .

Je n'appelle pas cela la terre, rpondit le Canadien. Et d'ailleurs,


nous ne sommes pas dessus, mais dessous.
Entre le pied des parois de la montagne et les eaux du lac se dve-
loppait un rivage sablonneux qui, dans sa plus grande largeur, mesurait
cinq cents pieds. Sur cette grve, on pouvait faire aisment le tour du lac.
Mais la base des hautes parois formait un sol tourment, sur lequel
gisaient, dans un pittoresque entassement , des blocs volcaniques et d'-
normes pierres ponces. Toutes ces masses dsagrges, recouvertes d'un
mail poli sous l'action des feux souterrains, resplendissaient au contact
des jets lectriques du fanal. La poussire micace du rivage, que soule-
vaient nos pas, s'envolait comme une nue d'tincelles.
Le sol s'levait sensiblement en s'loignant du relais des flots, et nous
fmes bientt arrivs des rampes longues et sinueuses, vritables
raidillons qui permettaient de s'lever peu peu, mais il fallait mar-
cher prudemment au milieu de ces conglomrats, qu'aucun ciment
ne reliait entre eux, et le pied glissait sur ces trachytes vitreux, faits de
cristaux de feldspath et de quartz.
La nature volcanique de cette norme excavation s'affirmait de toutes
parts. Je le fis observer mes compagnons^

Yous figurez-vous, leur demandai-je , ce que devait tre cet en-


tonnoir, lorsqu'il s'emplissait de laves bouillonnantes, et que le niveau de
ce liquide incandescent s'levait jusqu' l'orifice de la montagne, comme
la fonte sur les parois d'un fourneau?

Je me le figure parfaitement, rpondit Conseil. Mais monsieur me


dira-t-il pourquoi le grand fondeuD a suspendu son opration, et com-
ment il se fait que la fournaise est remplace parles eaux tranquilles d'un
lac?

Trs-probablement, Conseil, parce que quelque convulsion a pro-


duit au-dessous de la surface de 1 Ocan cette ouverture qui a servi de
passage au Nautilus. Alors les eaux de l'Atlantique se sont prcipites
l'intrieur de la montagne. Il
y
a eu lutte terrible entre les deux
lments, lutte qui s'est termine l'avantage de Neptune. Mais bien des
LES HOUILLRES SOUS-MARINES.
307
sicles se sont couls depuis lors, et le volcan submerg s'est chang er^
grotte paisible.
Trs-bien, rpliqua Ned Land. J'accepte l'explication, mais je re-
grette, dans notre intrt, que cette ouverture dont parle monsieur le
professeur ne soit pas produite au-dessus du niveau de la mer.

Mais, a;ni Ned, rpliqua Conseil, si ce passage n'et pas t sous-


marin, le Nautilus n'aurait pu
y
pntrer!

Etj'ajouterai, matre Land, que les eaux ne se seraient pas prci-


pites sous la montagne et que le volcan serait rest volcan. Donc vos
regrets sont superflus.
Notre ascension continua. Les rampes se faisaient de plus en plus
raides et troites. De profondes excavations les coupaient parfois, qu'il
fallait franchir. Des masses surplombantes voulaient tre tournes. On
se glissait sur les genoux, on rampait sur le ventre. Mais, l'adresse
de Conseil et la force du Canadien aidant, tous les obstacles furent
surmonts.
A une hauteur de trente mtres environ, la nature du terrain se modifia,
sans qu'il devnt plus praticable. Aux conglomrats et aux trachytes suc-
cdrent de noirs basaltes
;
ceux-ci tendus par nappes toutes grumeles
de soufflures
;
ceux-l formant des prismes rguliers, disposs comme
une colonnade qui supportait les retombes de cette vote immense,
admirable spcimen de l'architecture naturelle. Puis, entre ces basaltes
serpentaient de longues coules de laves refroidies, incrustes de raies
bitumineuses, et, par places, s'tendaient de larges tapis de soufre. Un
jour plus puissant, entrant par le cratre suprieur, inondait d'une vague
clart toutes ces djections volcaniques, jamais ensevelies au sein de la
montagne teinte.
Cependant, notre marche ascensionnelle fut bientt arrte, une hau-
teur de deux cent cinquante pieds environ, par d'infranchissables obstacles.
La voussure intrieure revenait en surplomb, et la monte dut se changer
en promenade circulaire. A ce dernier plan, le rgne vgtal commenait
lutter avec le rgne minral. Quelques arbustes et mme certains
arbres sortaient des anfractuosits de la paroi. Je reconnus des euphorbes
qui laissaient couler leur suc caustique. Des hliotropes, trs-inhabiles
justifier leur nom
,
puisque les rayons solaires n'arrivaient jamais
jusqu' eux, penchaient tristement leurs grappes de fleurs aux couleurs
et aux parfums demi-passs. a et l, quelques chrysanthmes pous-
saient timidement au pied d'alos longues feuilles tristes et ma-
ladifs. Mais, entre les coules de laves, j'aperus de petites violettes, en-
core parfumes d'une lgre odeur, et j'avoue que je les respirai avec
308 VINGT MILLE LIEUliS SCUS LES MERS.
dlices. Le parlum, cest l'aie de la fleur, et les fleurs de ia mer. ces
splendides hydrophytes, n'ont pas d'me'
Nous tions arrivs au pied d'un bouquet de dragonniers robustes, qui
cartaient les roches sous l'effort de leurs musculeuses racines, quand
Ned Land s'cria :
Ah! monsieur, une ruche !

Une ruche! rpliquai-je, en faisant un geste de parfaite incrdulit.

Oui! une ruche, rpta le Canadien, et des abeilles qui bourdonnent


autour.
Je m'approchai et je dus me rendre l'vidence. Il
y
avait l, l'orifice
d'un trou creus dans le trou d'un dragonnier, quelques milliers de ces
ingnieux insectes, si communs dans toutes les Canaries, et dont les pro-
duits
y
sont particulirement estims.
Tout naturellement, le Canadien voulut faire sa provision de miel, et
j'aurais eu mauvaise grce m'y opposer. Une certaine quantit de feuilles
sches mlanges de soufre s'allumrent sous l'tincelle de son briquet,
et il commena enfumer les abeilles. Les bourdonnements cessrent
peu peu, et la ruche ventre livra plusieurs livres d'un miel parfum.
Ned Land en remplit son havre-sac.
c( Quand j'aurai mlang ce miel avec la pte de l'artocarpus, nous
dit-il,
J3
serai en mesure de vous offrir un gteau succulent.

Parbleu ! fit Conseil, ce sera du pain d'pice.

Ya pour le pain d'pice, dis-je, mais reprenons cette intressante


promenade.
A certains dtours du sentier que nous suivions alors, le lac appa-
raissait dans toute son tendue. Le fanal clairait en entier sa surface
paisible qui ne connaissait ni les rides ni les ondulations. Le Nautilus
gai?dait une immobilit parfaite. Sur sa plate-forme et sur la berge
s'agitaient ies hommes de son quipage, ombres noires nettement dcou-
pes au milieu de cette lumineuse atmosphre.
En ce moment, nous contournions la crte la plus leve de ces pre-
miers plans de roches qui soutenaient la vote. Je vis alors que les
abeilles n'taient pas les seuls reprsentants du rgne animal l'intrieur
de ce volcan. Des oiseaux de proie planaient et tournoyaient

et l dans
l'ombre, ou s'enfuyaient de leurs nids perchs sur des pointes de roc.
C'taient des perviers au ventre blanc, et des crcelles criardes. Sur les
pentes dtalaient aussi, de toute la rapidit de leurs chasses, de belles
et grasses outardes. Je laisse penser si la convoitise du Canadien fut
allume
la vue de cegibiei savoureux, et s'il regretta de ne pas avoir un
fusil entre ses mains. Il essaya de remplacer le plomb par les pierres, et
LA MER DR SARGASSES. 309
aprs plusieurs essais irifructuenx, il parvint blesser une de ces magni-
fiques outardes. Dire qu'il risqua vingt fois sa vie pour s'en emparer, ce
n'est que vrit pure, mais il fit si bien que l'animal alla rejoindre dans
son sac les gteaux de miel
.
Nous dmes alors redescendre vers le rivage, car la crte devenait
impraticable. Au-dessus de nous, le cratre bant apparaissait comme une
large ouverture de puits. De cette place, le ciel se laissait distinguer assez
nettement, et je voyais courir des nuages chevels par le vent d'ouest,
qui laissaient traner jusqu'au sommet de la montagne leurs brumeux
haillons. Preuve certaine que ces nuages se tenaient une hauteur m-
diocre, car le volcan ne s'levait pas plus de huit cents pieds au-dessus
du niveau de l'Ocan.
Une demi-heure aprs le dernier exploit du Canadien, nous avions re-
gagn le rivage intrieur. Ici, la flore tait reprsente par de larges
tapis de cette criste-marine, petite plante ombellifre trs-bonne con-
fire, qui porte aussi les noms de perce-pierre, de passe-pierre et de fe-
nouil-marin. Conseil en rcolta quelques bottes. Quant la faune, elle
comptait par milliers des crustacs de toutes sortes, des homards, des
crabes-tourteaux, des palmons, des mysis, des faucheurs, des galates
et un nombre prodigieux de coquillages, porcelaines, rochers et patelles.
En cet endroit s'ouvrait une magnifique grotte. Mes compagnons et
moi nous prmes plaisir nous tendre sur son sable fin. Le feu avait poli
ses parois mailles et tincelantes, toutes saupoudres de la poussire du
mica. Ned Land en ttait les murailles et cherchait sonder leur paisseur.
Je ne pus m'empcher de sourire. La conversation se mit alors sur ses
ternels projets d'vasion, et je crus pouvoir, sans trop m'avancer, lui
donner cette esprance : c'est que le capitaine Nemo n'tait descendu au
sud que pour renouveler sa provision de sodium. J'esprais donc que,
maintenant, il rallierait les ctes de l'Europe et de l'Amrique; ce qui per-
mettrait au Canadien de reprendre avec plus de succs sa tentative avorte.
Nous tions tendus depuis une heure dans celte grotte charmante. La
conversation, anime au dbu^, languissait alors. Une certaine somnolence
s'emparait de nous. Comme je ne voyais aucune raison de rsister au
sommeil, je me laissai aller un assoupissement profond. Je rvais, ou
ne choisit pas ses rves, je rvais que mon existence se rduisait la vie
vgtative d'un simple mollusque. Il me semblait que cette grotte formait
ia double valve de ma coquille...
Tout d'un coup, je fus rveill par la voix de Conseil.
Alerte! Alerte! criait ce digne garon.

Qu'y a-t-il? demandai-je, me soulevant demi.


310 VINGT MILLE LIEUES SOTS LES MERS.

L'eau nous gagne !


Je me redressai. La mer se prcipitait comme un torrent dans notre re-
traite, et, dcidment, puisque nojs n'tions pas des mollusques, il fallait
se sauver.
>
.
En quelques instants, nous fmes en sret sur le sommet de la grotte
mme.
Que se passe-t-il donc? demanda Conseil. Quelque nouveau ph-
nomne?

Eh non ! mes amis, rpondis-je, c'est la mare, ce n'est que la mare


qui a failli nous surprendre comme le hros de Walter Scott! L'Ocan se
gonfle au dehors, et par une loi toute naturelle d'quilihre, le niveau du
lac monte galement. Nous en sommes quittes pour un demi-bain. Allons
nous changer au Naiitilus.
Trois quarts d'heure plus tard, nous avions achev notre promenade
circulaire et nous rentrions bord. Les hommes de l'quipage achevaient
en ce moment d'embarquer les provisions de sodium, et le Naiitilus au-
rait pu partir l'instant.
Cependant, le capitaine Nemo ne donna aucun ordre. Voulait-il at-
tendre la nuit et sortir secrtement par son passage sous-marin? Peut-
tre.
Quoi qu'il en soit, le lendemain, le Nautilus, ayant quitt son port
d'attache, naviguait au large de toute terre, et quelques mtres au-dessous
des flots de l'Atlantique.
CHAPITEE XI
LA MER DE SARGASSES,
La direction du Nautilus ne s'tait pas modifie. Tout espoir de reve-
nir vers les mers europennes devait donc tre momentanment rejet.
Le capitaine Nemo maintenait le cap vers le sud. O nous entrainait-il ? Je
n'osais l'imaginer.
Ce jour l, le Nautilus traversa une singulire portion de l'Ocan atlan-
tique. Personne n'ignore l'existence de ce grand courant d'eau chaude,
connu sous le nom de GuU" Stream. Aprs tre sorti des canaux de Floride
il se dirige vers le Spitzberg. Mais avant de pntrer dans le golfe du
Mexique, vers le quarante-quatrime degr de latitude nord, ce courant se
LA MER DE SARGASSES.
31)
divise en deux bras; le principal se porte vers les ctes d'Irlande et de
Norwge, tandis que le second flchit verse sud la hauteur des Aores;
puis frappant les rivages africains et dcrivant un ovale allong, il revient
vers les Antilles.
Or, ce second bras,

c'est plutt un collier qu'un' bras,

entoure de
ses anneaux d'eau chaude cette portion de l'Ocan froide, tranquille, im-
mobile, que l'on appelle la mer de Sargasses. Vritable lac en plein At-
lantique, les eaux du grand courant ne mettent pas moins de trois ans
en faire le tour.
La mer de Sargasses, proprement parler, couvre toute la partie immer-
ge de l'Atlantide. Certains auteurs ont mme admis que ces nombreuses
herbes dont elle est seme sont arraches aux prairies de cet ancien con-
tinent. Il est plus probable, cependant, que ces herbages, algues et fucus,
enlevs au rivages de l'Europe et de l'Amrique, sont entrans jusqu'
cette zone par le Gult Stream. Ce fut l une des raisons qui amenrent
Colomb supposer l'existence d'un nouveau monde. Lorsque les navires
de ce hardi chercheur arrivrent la mer de Sargasses, ils navigurent
non sans peine au milieu de ces herbes qui arrtaient leur marche au
grand effroi des quipages, et ils perdirent trois longues semaines les
traverser.
Telle tait cette rgion que le Nautilus visitait en ce moment, une
prairie vritable, un tapis serr d'algues, de fucus natans, de raisins du
tropique, si pais, si compact, que l'trave d'un btiment ne Tet pas d-
chir sans peine. Aussi, le capitaine Nemo, ne voulant pas engager son
hlice dans cette masse herbeuse, se tint-il quelques mtres de pro-
fondeur au-dessous de la surface des flots.
Ce nom de Sargasses vient du mot espagnol sargazzo qui signifie va-
rech. Ce varech, le varech-nageur ou porte-baie, forme principalement
ce banc immense. Et voici pourquoi, suivant le savant Maury, l'auteur de
la Gographie physique du
g
lobe
y
ces hydrophytes se runissent dans ce
paisible bassin de l'Atlantique ;
L'explication qu'on en peut donner, dit-il, me semble rsulter d'une
exprience connue de tout le monde. Si l'on place dans un vase des frag-
ments de bouchons ou de corps flottants quelconques, et que l'on im-
prime l'eau de ce vase un mouvement circulaire, on verra les frag-
ments parpills se runir en groupe au centre de la surface liquide, c'est-
-dire au point le moins agit. Dans le phnomne qui nous occupe, le
vase, c'est l'Atlantique, le Guif Stream, c'est le courant circulaire, et la
mer de Sargasses, le point central o viennentse runir les corps flottants.
Je partage l'opinion de Maury, et j'ai pu tudier le phnomne dans ce
312
VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
I
La mer se prcipitait comme un torrent. (Page 310.)
milieu spcial o les navires pntrent rarement. Au-dessus de nous flot-
taient des corps de toute provenance, entasss au milieu de ces herbes
bruntres, des troncs d'arbres arrachs aux Andes ou aux Montagnes-Ro-
cheuses et flotts par l'Amazone ou le Mississipi, de nombreuses paves, des
restes de quilles ou de carnes, des bordages dfoncs et tellement allour-
dis par les coquilles et les anatifes qu'ils ne pouvaient remonter la sur-
face de l'Ocan. Et le temps justifiera un jour cette autre opinion de Maury,
que ces matires, ainsi accumules pendant des sicles, se minraliseront
sous l'action des eaux et formeront alors d'inpuisables houillres. Rserve
prcieuse que prpare la prvoyante nature pour ce moment o ls homrnts
auront puis les mines des continents.
LA MER DE SARGASSES.
313
ii-i;dais resoniiLT les sons de l'orgue. iPage 3U.
Au milieu de cet inextricable tissu d'herbes et de fucus, je remarquai
de charmants alcyons stells aux couleurs roses,, des actinies qui
lais-
saient traner leur longue chevelure de tentacules, des mduses vertes,
rouges, bleues, et particulirement ces grandes rhizostomes de Cuvier,
dont l'ombrelle bleutre est borde d'un feston violet.
Toute cette journe du 22 fvrier se passa dans la mer de Sargasses, o
les poissons, amateurs de plantes marines et de crustacs, trouvent une
abondante nourriture. Le lendemain, l'Ocan avait repris son aspect
accoutum.
Depuis ce moment, pendant dix-neuf jours, du 23 fvrier au 12 mars,
le Nautilus, tenant le milieu de l'Atlantique, nous emporta avec
314 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
une vitesse constante de cent lieues par vingt-quatre heures. Le capitaine
Nemo voulait videmment accomplir son programme sous-marin, et je ne
doutais pas qu'il ne songet, aprs avoir doubl le cap Horn, revenir
vers les mers australes du Pacifique.
Ned Land avait donc eu raison de craindre. Dans ces larges mers, pri-
ves d'les, il ne fallait plus tenter de quitter le bord. Nul moyen non plus
de s'opposer aax volonts du capitaine Nemo. Le seul parti tait de se sou-
mettre
;
mais ce qu'on ne devait plus attendre de la force ou de la ruse,
j'aimais penser qu'on pourrait l'obtenir par la persuasion. Ce voyage
termin, le capitaine Nemo ne consentirait-il pas nous rendre la libert
sous serment de ne jamais rvler son existence ? Serment d'honneur que
nous aurions tenu. Mais il fallait traiter cette dlicate question avec
le capitaine. Or^ serais-je bien venu rclamer cette libert? Lui-
mme n'avait-il pas dclar, ds le dbut et d'une faon formelle, que le
secret de sa vie exigeait notre emprisonnement perptuel bord du Nau-
(Miis? Mon silence, depuis quatre mois, ne devait-il pas lui paratre une
acceptation tacite de cette situation ? Revenir sur ce sujet n'aurait-il pas
pour rsultat de donner des soupons qui pourraient nuire nos projets, si
quelque circonstance favorable se prsentait plus tard de les reprendre?
Toutes ces raisons, je les pesais, je les retournais dans mon esprit, je les
soumettais Conseil qui n'tait pas moins embarrass que moi. En
somme , bien que je ne fusse pas facile dcourager, je comprenais
que les chances de jamais revoir mes semblables diminuaient de jour en
jour, surtout en ce moment o le capitaine Nemo courait en tmraire vers
le sud de l'Atlantique !
Pendant les dix-neuf jours que j'ai mentionns plus haut, aucun incident
particulier ne signala notre voyage. Je vis peu le capitaine. Il travaillaiL
Dans la bibliothque je trouvais souvent des livres qu'il laissait entr'ou-
Yeit!, et surtout des livres d'histoire naturelle. Mon ouvrage sur les fonds
sous-marins, feuillet par lui, tait couvert de notes en marge, qui con-
tredisaient parfois mes thories et mes systmes. Mais le capitaine se con-
tentait d'purer ainsi mon travail, et il tait rare qu'il discutt avec moi.
Quelquefois, j'entendais rsonner les sons mlancoliques de son orgue,
dont il jouait avec beaucoup d'expression, mais la nuit seulement, au milieu
de la plus secrte obscurit, lorsque le Nautilus s'endormait dans Its
dserts de l'Ocan.
Pendant celte partie du voyage, nous navigumes des journes entires
la surface des flots. La mer tait comme abandonne. A peine quelques
navires voiles, en charge pour les Indes, se dirigeant vers le cap de
Doune-E^prance. Un jour nous fmes poursuivis par les embarcations
LA MER DE SARGASSES.
315
d'un baleinier qui nous prenait sans doute pour quelque norme baleine
d'un haut prix. Mais le capitaine Nemo ne voulut pas faire perdre
ces braves gens leur temps et leurs peines, et il termina la chasse en plon-
geant sous les eaux. Cet incident avait paru vivement intresser Ned
Land. Je ne crois pas me tromper en disant que le Canadien avait d re-
gretter que notre ctac de tle ne pt tre frapp mort par le harpon do
ces
pcheurs.
Les poissons observs par Conseil et par moi, pendant cette priode, dif-
fraient peu de ceux que nous avions dj tudis sous d'autres latitudes.
Les principaux furent quelques chantillons de ce terrible genre de cartila-
gineux, divis en trois sous-genres qui ne comptent pas moins do trente-
deux espces : des squales-galonns, longs de cinq mtres, , tte dprime
dt plus large que le corps, nageoire caudale arrondie, et dont le dos porte
sept grandes bandes noires parallles et longitudinales; puis des squales-
perlons, gris-cendrs, percs de sept ouvertures branchiales et pourvus
d'une seule nageoire dorsale place peu prs vers le milieu du corps.
Passaient aussi de grands chiens de mer, poissons voraces s'il en fut.
On a le droit de ne point croire aux rcits des pcheurs^ mais voici ce
qu'ils racontent. On a trouv dans le corps de l'un de ces animaux une tte
de buffle et un veau tout entier; dans un autre, deux thons et un matelot
en uniforme; dans un autre, un soldat avec son sabre; dans un autre enfin,
un cheval avec son cavalier. Tout ceci, a vrai dire, n'est pas article de foi.
Toujours est-il qu'aucun de ces animaux ne se laissa prendre aux filets da
Nuuldus^ et que je ne pus vrifier leur voracit.
Des troupes lgantes et foltres de dauphins nous accompagnrent pen-
dant des jours entiers. Ils allaient par bandes de cinq ou six, chassant en
meute comme les loups dans les campagnes
;
d'ailleurs, non moins voraces
que les chiens de mer, si j'en crois un professeur de Copenhague, qui
retira de Feslomac d'un dauphin treize marsouins et quinze phoques.
C'tait, il est vrai, un paulard , appartenant la plus grande espce
connue, et dont la longueur dpasse quelquefois vingt-quatre pieds. Cette
famille des delphiniens compte dix genres", et ceux que j'aperus tenaient
du genre des delphinorinques, remarquables par un museau excessive-
ment troit et quatre fois long comme le crne. Leur corps, mesurant
trois mtres, noir en dessus, tait en dessous d'un blanc ros sem de
petites taches trs-rares.
Je citerai aussi, dans ces mers, de curieux chantillons de ces poissons de
l'ordre des acanthoptrigiens et de la famille des scinodes. Quelques au-
teurs,

plus potes que naturalistes,
prtendent que ces
poissons
chantent mlodieusement, et que leurs voix runies forment un
concert
316 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES M2PS.
qu'un chur de voix humaines ne saurait galer. Je ne dis pas non, mais
ces scines ne nous donnrent aucune srnade notre passage, et je le
regrette.
Pour terminer enfin, Conseil classa une grande quantit de poissons
volants. Rien n'tait plus curieux que de voir les dauphins leur donner la
chasse avec une prcision merveilleuse. Quelle que ft la porte de son vol,
quelque trajectoire qu'il dcrivit, mme U'dessMsda Nanti/us, l'infortun
poisson trouvait toujours la bouche du dauphin ouverte pour le recevoir.
C'taientou des pirapdes, ou des trigles-milans, bouche lumineuse, qui,
pendant la nuit, aprs avoir trac des raies de feu dans l'atmosphre,
plongeaient dans les eaux sombres comme autant d'toiles filantes.
Jusqu'au 13 mars, notre navigation se continua dans ces conditions. Ce
jour-l, le A^az//?7^5 fut employ des expriences de sondages qui m'in-
tressrent vivement.
Nous avions fait alors prs de treize mille lieues depuis notre dpari
dans les hautes mers du Pacifique. Le point nous mettait par
45 37'
de
latitude sud et 37 53'
de longitude ouest. C'taient ces mmes parages
oii le capitaine Denham de VHerald fila quatorze mille mtres de sonde
sans trouver de fond. L aussi, le lieutenant Parcker de la frgate amri-
caine Congress n'avait pu atteindre le sol sous-marin par quinze mille
cent quarante mtres.
Le capitaine Nemo rsolut d'envoyer son Nautiliis la plus extrme
profondeur fin de contrler ces diffrents sondages Je me prparai
noter tous les rsultats de l'exprience. Les panneaux du salon furent
ouverts, et les manuvres commencrent pour atteindre ces couches si
prodigieusement recules.
On pense bien qu'il ne fut pas question de plonger en remplissant les
rservoirs. Peut-tre n'eussent-ils pu accrotre suffisamment la pesanteur
spcifique du Nautilus. D'ailleurs, pour remonter, il aurait fallu chasser
cette surcharge d'eau, et les pompes n'auraient pas t assez puissantes
pour vaincre la pression extrieure.
Le capitaine Nemo rsolut d'aller chercher le fond o:anique par une
diagonale suffisamment allonge, au moyen de ses plans latraux qui
furent placs sous un angle de quarante cinq degrs avec les lignes d'eau
du Nautiliis. Puis, l'hlice fut porte son maxinmm de vitesse, et sa qua-
druple branche battit les flots avec une indescriptible violence.
Sous cette pousse puissante, la coque du Nautilns frmit comme une
corde sonore et s'enfona rgulirement sous les eaux. Le capitaine et
moi, posts dans le sa-lon, nous suivions l'aiguille du manomtre qui d-
viait rapidement. Bientt fut dpasse cette zone habitable o rsident la
I
LA MER DE SARGASSES. ;n7
plupart des poissons. Si quelques-uns de ces animaux ne peuvent vivre
qu' la surface des mers ou des fleuves, d'autres, moins nombreux, se tien-
nent des profondeurs assez grandes. Parmi ces derniers, j'observais
l'hexanche, espce de chien de mer muni de six fentes respiratoires, le
tlescope aux yeux normes, le malarmat-cuirass, aux Ihoracines grises,
aux pectorales noires, que protgeait son plastron de plaques osseuses d'un
rouge ple, puis enfin le grenadier, qui, vivant par douze cents mtres de
profondeur, supportait alors une pression de cent vingt atmosphres.
Je demandai au capitaine Nemo s'il avait observ des poissons des
profondeurs plus considrables.
(' Des poissons? me rpondit-il, rarement. Mais dans l'tat actuel de
la science, que prsume-t-on, que sait-on?

Le voici, capitaine. On sait


que en allant vers les basses couches de
rOcan, la vie vgtale disparat plus vite que la vie animale. On sait que,
lA o se rencontrent encore des tres anims, ne vgte plus une seule hy-
drophyte. On sait que les plerines, les hutres vivent par deux mille
mlres d'eau, et que Mac Clintock, le hros des mers polaires, a retir une
toile vivante d'une profondeurde deux mille cinq cent mtres. On sait que
l'quipage du Biill-Dog^e la Marine Royale, a pch une astrie par deux
mille six cent vingt brasses, soit plus d'une lieue de profondeur. Mai*^,
capitaine Nemo, peut-tre me direz vous qu'on ne sait rien ?

Non, monsieur le professeur, rpondit le capitaine, je n'aurai pas


cette impolitesse. Toutefois, je vous demanderai comment vous expliquez
que des tres puissent vivre de telles profondeurs?

Je l'explique par deux raisons, rpondis-je. D'abord, parce que les


courants verticaux, dtermins par les diffrences de salure et de densit des
eaux, produisent un mouvement qui suffit entretenir la vie rudimentaire
des encrines et des astries.

Juste, fit le capitaine.

Ensuite, parce que, si l'oxygne est la base de la vie, on sait que la


quantit d'oxygne dissous dans l'eau de mer augmente avec la profondeui
au lieu de diminuer, et que la pression des couches basses contribue l'y
comprimer.

Ah ! on sait cela? rpondit le capitaine Nemo, d'un ton lgrement


surpris.
Eh bien, monsieur le professeur, on a raison de le savoir, car
c'est la vrit. J'ajouterai, en etet, que la vessie natatoire des poissons
renferme plus d'azote que d'oxygne, quand ces animaux sont pchs la
surface des eaux, et plus d'oxygne que d'azote , au contraire, quand ils
sont tirs des grandes profondeurs. Ce qui donne raison votre systme.
Mais continuons nos observations.
"18
VINGT M H, LE M EU ES SOUS LES MEUS.
Mes re^^ards se reportrent sur le manomtre. L'instrument indiquait une
profondeur de six mille mtres. Notre immersion durait depuis une heure.
Le Nautilus, glissant sur ses plans inclins, s'enfonait toujours. Les eaux
dsertes taient admirablement transparentes et d'une diaphanit que rien
ne saurait poindre. Une heure plus tard, nous tions par treize mille mtres,

trois lieues et quart environ,



et le fond de l'Ocan ne se laissait pas
pressentir.
Cependant, par quatorze mille mtres, j'aperus des pics noirtres qui
surgissaient au milieu des eaux. Mais ces sommets pouvaient appartenir
des montagnes hautes comme l'Hymalaya ou le Mont-Blanc, plus hautes
mme, et la profondeur de ces abmes demeurait invaluable.
Le Nautilus descendit plus bas encore, malgr les puissantes pressions
qu'il subissait. Je sentais ses tles trembler sous la jointure de leurs
boulons; ses barreaux s'arquaient
;
ses cloisons gmissaient; les vitres
du salon semblaient se gondoler sous la pression des eaux. Et ce solide
app'areil et cd sans doute, si, ainsi que l'avait dit son capitaine, il
n'et t capable de rsister comme un bloc plein.
En rasant les pentes de ces roches perdues sous les eaux, j'apercevais
encore quelques coquilles, des serpula, des spinorbis vivantes, et cer-
tains chantillons d'astries.
Mais bientt ces derniers reprsentants de la vie animale disparurent, et,
au-dessous de trois lieues, le Nautilus dpassa les limites de l'existence
sous-marine, comme fait le ballon qui s'lve dans les airs au-dessus des
zones respirables. Nous avions atteint une profondeur de seize mille mtres,

quatre lieues,

et les flancs du Nautilus supportaient alors une pres-
sion de seize cents atmosphres, c'est--dire seize cents kilogrammes par
chaque centimtre carr de sa surface !
Quelle situation, m'criai-je ! Parcourir dans ces rgions profondes
o l'homme n'est jamais parvenu! Voyez, capitame, voyez ces rocs
magnifiques, ces grottes inhabites, ces derniers rceptacles du globe, o
la vie n'est plus possible ! Quels sites inconnus et pourquoi faut-il que
nous soyons rduits n'en conserver que le souvenir?
Vous plarait-il, medemanda le capitaine Nemo, d'en rapporter mieux
que le souvenir?

Que voulez-vous dire par ces paroles?

Jg vgux dire que rien n'est plus facile que de prendre une vue photo-
graphi:;;uo de cette rgion sous-marine !
Je n'avais pas eu le temps d'exprimer la surprise que me causait cette
nouvelle proposition, que sur un appel du capitaine Nemo, un objectif
tait apport dans le salon. Par les panneaux largement ouverts, le milieu
LA MER DE SARGASSES.
319
liquide clair lectriquement, se distribuait avec une clart
parfaite.
Nulle
ombre, nulle dgradation de notre lumire factice. Le soleil n'et pas t
plus favorable une opration de cette nature. Le Nautilus, sous la
pousse de son hlice, matrise par l'inclinaison de ses plans, demeurait
immobile. L'instrument fut braqu sur ces sites du fond ocanique, et en
quelques secondes, nous avions obtenu un ngalif d'une extrme puret.
C'est l'preuve positive que j'en donne ici. On
y
voit ces roches
}
ri-
mordiales qui n'ont jamais connu la lumire des cieux, ces granits inf-
rieurs qui forment la puissante assise du globe, ces grottes profondes
vides dans la masse pierreuse, ces profils d'une incomparable nettet et
dont le trait terminal se dtache en noir, comme s'il tait d au pinceau de
certains artistes flamands. Puis, au-del, un horizon de montagnes, une
admirable ligne ondule qui compose les arrires-plans du paysage. Je ne
puis dcrire cet ensemble de roches lisses, noires, pohes, sans une mousse,
sans une tache, aux formes trangement dcoupes et solidement tablies
sur ce tapis de sable qui tincelait sous les jets de la lumire lectrique.
Cependant, le capitaine Nemo, aprs avoir termin son opration,
m'avait dit :
Remontons monsieur le professeur. Il ne faut pas abuser de cette si-
tu ntion ni exposer trop longtemps le Naiitihis de pareilles pressions.

Remontons ! rpondis-je.

Tenez-vous bien.
Je n'avais pas encore eu le temps de comprendre pourquoi le capiluine
me faisait cette recommandation, quand je fus prcipit sur le tapis.
Son hlice embraye sur un signal du capitaine, ses plans dresss vert'
-
caiement, le Nauiilus, emport comme un ballon dans les airs, s'enlevait
avec une rapidit foudroyante. Il coupait la masse des eaux avec un fr-
missement sonore. Aucun dtail n'tait visible. Enqua,tre minutes, il avait
franchi les quatre lieues qui le sparaient de la surface de l'Ocan, et, aprs
avoir merg comme un poisson volant, il retombait en faisant jaillir les
flots une proJigieuse hauteur.
3?0
vnttT mille lieues sous les
mers.
i
l >st l'preuve pos-iiive que j'en donne ici. (f ge 319.
CHAPITRE XI
CACHALOTS ET BALEINES,
Pendant la nuit du 13 au 14 mars, le Nautilus reprit sa direction vers le
sud. Je pensais qu' la hauteur du cap Horn, il mettrait le cap
l'ouest afin
de rallier les mers du Pacifique et d'achever son tour du monde. Il n'en fit
rien et continua de remonter vers les rgions australes. O
voulait-il donc
CACHALOTS ET BALEINES.
32
Quand Ned rencontrait le capitaine (Page321.)
aller r An ple? C'tait insens. Je commenai croire que les tmrits
du capitaine justifiaient suffisamment les apprhensions de Ked Land,
Le Canadien, depuis quelque temps, ne me parlait plus de ses projets de
fuite. Il tait devenu moins communicatif, presque silencieux. Je voyais
combien cet emprisonnement prolong lui pesait. Je sentais ce qui s'amas-
sait de colre en lui. Lorsqu'il rencontrait le capitaine, ses yeux s'allu-
maient d'un feu sombre, et je craignais toujours que sa violence naturelle
ne le portt quelque extrmit.
Ce jour l, 14 mars, Conseil et lui vinrent me trouver dans ma cham-
bre. Je leur demandai la raison de leur visite.
Une simple question vous poser, monsieuT, me rponditle Canadien.
41
322 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.

Parlez, Ned.

Combien d'hommes croyez-vous qu'il


y
ait bord du Nautilus'i

Je ne saurais le dire, mon ami.

Il me semble, reprit Ned Land, que sa manuvre ne ncessite pas un


nombreux quipage.

En elfet, rpondis-je, dans les conditions o il se trouve, une dizaine


d'hommes au plus doivent suffire le manuvrer.

Eh bien, dit le Canadien, pourquoi


y
en aurait-il davantage?

Pourquoi? rpliquai-je.
Je regardai fixement Ned Land, dont les intentions taient faciles de-
viner.
Parce que, dis-je, si j'en crois mes pressentiments, si j'ai bien com-
pris l'existence du capitaine, le Naiitdus n'est pas seulement un navire.
Ce doit tre un lieu de refuge pour ceux qui, comme son commandant,
ont rompu toute relation avec la terre.

Peut-tre, dit Conseil, mais enfin le Nautilus ne peut contenir qu'un


certain nombre d'hommes, et monsieur ne pourrait-il valuer ce maximum?

Comment cela, Conseil?

Par le calcul. Etant donne la capacit du navire que monsieur con-


nat, et, par consquent, la quantit d'air qu'il renferme; sachant d'autre
part ce que chaque homme dpense dans l'acte de la respiration^ et compa-
rant ces rsultats avec la ncessit o le Nautilus est de remonter toutes les
vingt-quatre heures.,.
La phrase de Conseil n'en finissait pas, mais je vis bien o il voulait en
venir
.
(( Je te comprends, dis-je
;
mais ce calcul-l, facile tablir d'ailleurs,
ne peut donner qu'un chiffre trs-incertain.

N'importe, reprit Ned Land, en insistant.

Yoici le calcul, rpondis-je. Chaque homme dpense en une heure


l'oxygne contenu dans cent litres d'air, soit en vingt-quatre heures l'oxy-
gne contenu dans deux mille quatre cents litres. Jl faut donc chercher
combien de fois le Nautilus renferme deux mille quatre cent litres d'air.

Prcisment, dit Conseil.

Or, repris-je, la capacit du Nautilus tant de quinze cents tonneaux,


et celle du tonneau de mille litres, le Nautilus renferme quinze cent mille
litres d'air, qui, diviss par deux mille quatre cents...
3e calculai rapidement au crayon :
... donnent au quotient six cent vingt-cinq. Ce qui revient dire que
i'air contenu dans le Nautilus pourrait rigoureusement suffire six cent
lngt-cinq hommes pendant vingt-quatre heures.
CACHALOTS ET BALEINES.
^

Six cent vingt-cinq 1 rpta Ned^


Mais tenez pour certain, ajoutai-je, que, tant passagers que marins
ou officiers, nous ne formons pas la dixime partie de ce chiiire.

C'est encore trop pour trois hommes! murmura ConseiL

Donc, mon pauvre Ned, je ne puis que vous conseiller la patience,


Et mme mieux que la patience, lpondit Conseil, la rsig-nr.tiono ::>
Conseil avait employ ie mot juste,
Aprs tout, reprit-il, le capitaine Nemo ne peut pas aller toujours au
siid II faudra bien qu'il s'arrte, ne fut-ce que devant la banquise, ot
qu'il revienne vers des mers plus civilises ! Alors, il sera temps de re-
prendre les projets de Ned Land.
Le Canadien secoua la tte, passa la main sur son front, ne rpondit pas,
et se retira.
Que monsieur me permette de lui faire une observation . me dit
alors Conseil . Ce pauvre Ned pense tout ce qu'il ne peut pas avoir. Tout
lui revient de sa vie passe. Tout lui semble regrettable de ce qui nous est
interdit. Ses anciens souvenirs l'oppressent et il a le cur gros. Il faut
le comprendre Qu'est-ce qu'il a faire ici? Rien. Il n'est pas un savant
comme monsieur, et ne saurait prendre le mme got que nous aux choses
admirables de la mer. Il risquerait tout pour pouvoir entrer dans une ta-
verne de son pays!
Il est certain que la monotonie du bord devait paratre insupportable ai;
Canadien, habitu une vie hbre et active . Les vnements qui pouvaient le
passionner taient rares. Cependant, ce jour l, un incident vint lui rap-
peler ses beaux jours de harponneur.
Vers onze heures du matin, tant la surface de l'Ocan, le Nautihis
tomba au milieu d'une troupe de baleines. Rencontre qui ne me surprit pas,
car je savais que ces animaux, chasss outrance, se sont rfugis dans
les bassins des hautes latitudes.
Le rle jou par la baleine dans le monde marin, et son influence sur les
dcouvertes gographiques, ont t considrables. C'est elle, qui, entra-
nant sa suite, lesRasques d'abord, puis les Asturiens, les Anglais et les
Hollandais, les enhardit contre les dangers de l'Ocan et les conduisit d'une
extrmit de la terre l'autre . Les baleines aiment frquenter les mers aus-
trales et borales. D'anciennes lgendes prtendent mme que ces ctacs
amenrent les pcheurs jusqu' sept lieues seulement du ple nord. Si le
fait est faux, il sera vrai un jour, et c'est probablement ainsi, en chassant
la baleine dans les rgions arctiques ou antarctiques, que les hommes
atteindront ce point inconnu du globe.
Nous tions assis sur la plate-fuime par une mer tranquille. Mais le
324 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
mois d'octobre de ces laliludes nous donnait de belles journes d'automne.
Ce fut le Canadien, il ne pouvait s'y tromper,

qui signala une baleine


l'horizon dans l'est. En regardant attentivement, on voyait son dos noi-
rtre s'lever et s'abaisser alternativement au-dessus des flots, a cinq milles
du Nmitihts.
Ah ! s'cria Ned Land, si j'tais bord d'un baleinier, voil une ren-
contre qui me ferait plaisir ! C'est un animal de grande taille! Voyez avec
quelle puissance ses vents rejettent des colonnes d'air et de vapeur! Mille
diables! pourquoi faut-il que je sois enchan sur ce morceau de tle!

Quoi ! Ned, rpondis-^je, vous n'tes pas encore revenu de vos vieilles
ides de pche?

Est-ce qu'un pcheur de baleines, monsieur, peut oublier son


ancien mtier? Est-ce qu'on se lasse jamais des motions d'une pareille
chasse?

Vous n'avez jamais pch dans ces mers, Ned?

Jamais, monsieur. Dans les mers borales seulement, et autant


dans le dtroit de Bering que dans celui de Davis.

Alors la baleine australe vous est encore inconnue. C'est la baleine


franche que vous avez chasse jusqu'ici, et elle ne se hasarderait pas pas-
ser les eaux chaudes de l'Equateur.

Ah! monsieur le professeur, que me dites-vous l? rpliqua le Cana-


dien d'un ton passablement incrdule.

Je dis ce qui est.

Par exemple! y\o\ qui vous parle, en soixante-cinq, voil deux


ans et demi, j'ai amarin prs du Groenland une baleine qui portait
encore dans son flanc le harpon poinonn d'un baleinier de Bering. Or,
je vous demande, comment aprs avoir t frapp l'ouest de l'Amrique,
l'animal serait venu se faire tuer l'est, s'il n'avait, aprs avoir doubl,
soit le cap Horn, soit le cap de Bonne Esprance, franchi l'Equateur?

Je pense comme l'ami Ned, dit Conseil, et j'attends ce que rpondra


mcnsieur.
Monsieur vous rpondra, mes amis, que les baleines sont localises,
suivant leurs espces, dans certaines mers qu'elles ne quittent pas. Et si
l'un de ces animaux est venu du dtroit de Bering dans celni de Davis,
c'est tout simplement parce qu'il existe un passage d'une mer l'autre
soit sur les ctes de l'Amrique, soit sur celles de l'Asie.
Faut-il vous croire? demanda le Canadien, en fermant un il.
Il faut croire monsieur, rpondit Conseil.

Ds-Icrs, reprit le Canadien, puisque je n'ai jamais pch dans ces


parages, je ne connais point les baleines qui les frquentent?
CACHALOTS ET BALEINES. 325

Je vous l'ai dit, JNed.

Raison de plus pour faire leur connaissance, rpliqua Conseil.

Voyez! voyez! s'cria le Canadien, la voix mue. Elle s'approche !


Elle vient sur nous! Elle n';e nargue! Elle sait que je ne peux rien contre
elle!
Ned frappait du pied. Sa main frmissait en brandissant un harpon ima-
ginaire.
a Ces ctacs, demanda-t-il, sont-ils aussi gros que ceiLx des mers bo-
rales?

A peu prs, Ned.

C'est que j'ai vu de grosses baleines, monsieur, des baleines qui


mesuraient jusqu' cent pieds do longueur! Je me suis mme laiss dire
que le Hullamock et l'Unigallick des iies Aloutiennes dpassaient quel-
quefois cent cinquante pieds.

Ceci me parait exagr, rpondis-je. Ces animaux ne sont que des


baleinoptres, pourvus de nageoires dorsales, et de mme que les cacha-
lots, ils sont gnralement plus petits que la baleine franche.

Ah! s'cria le Canadien, dont les regards ne quittaient pas l'Ocan,


elle se rapproche, elle vient dans les eaux du Nautilus!
Puis, reprenant sa conversation t
Vous parlez, di-ij, du cachalot comme d'une petite bte! On cite
cependant des cachalots gigantesques. Ce sont des ctacs
inteUigents.
Quelques-uns, dit-on, se couvrent d'algues et de fucus. On les prend pour
des ilts. On campe dessus, on s'y installe, on fait du feu...

On
y
btit des maisons, dit Conseil.

Oui, farceur, rpondit Ned Land. Puis, un beau jour l'animal plonge
et entrane tous ses habitants au fond de l'abime.
-
Comme dans les voyages de Simbad le marin, rpliquai-je en riant.

Ah! matre Land, il parat que vous aimez les histoires


extraordi-
naires ! Quels cachalots que les vtres ! J'espre que vous n'y
croyez pas!
Monsieur le naturaliste, rpondit srieusement le Canadien,
il faut tout
croire de la part des baleines!

Comme elle
marche,
celle-ci !
Comme
elle se drobe!

On prtend que ces animaux-l
peuvent
faire le tou
du monde en quinze jours,

Je ne dis pas non.

Mais, ce que vous ne savez sans doute pas,


monsieur
Aronnax^ e est
que, au commencement du monde, les baleines filaient plus
rapidement
encore.

Ah ! vraiment, Nedl Et pourquoi ce!a?


--
Parce qu'alors, elles avaient la queue en travers, comme les poissons^
326 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
C'est--dire que celte queue, comprime verticalement, happait l'eau de
gauche droite et de droite gauche. Mais le Crateur, s'apercevant qu'elles
marchaient trop vite, le^r tordit la queue, et depuis ce temps-l, elles bat-
tent les flots de haut en bas au dtriment de leur rapidit.

Bon, Ned, dis-je, en reprenant une expression du Canadien, faut-il


vous croire ?

Pas trop, rpondit Ned Land, et pas plus que si je vous disais qu'il
existe des baleines longues de trois cents pieds et pesant cent mille li-
vres.

C'est beaucoup, en effet, dis-je. Cependant, il faut avouer que cer-


tains ctacs acquirent un dveloppement considrable, puisque, dit-on,
ii's fournissent jusqu' cent vingt tonnes d'huile.

Pour a, je l'ai vu, dit le Canadien.

Je le crois volontiers, Ned, comme je crois que certaines baleines ga-


lent CD grosseur cent lphants. Jugez des effets produits par une telle masse
lance toute vitesse I

st-:1 vrai, demanda Conseil, qu'elles peuvent couler des navires?


-
Des navires, je ne le crois pas, rpondis-je. On raconte, cependant,
qu'en
1820, prcisment dans ces mers du sud, une baleine se prcipita sur
VEssex et le fit reculer avec une vitesse de quatre mtres par seconde. Des
lames pntrrent par l'arrire, et VEssex sombra presque aussitt.
Ned me regarda d'un air narquois.
Pour mon compte, dit-il, j'ai reu un coup de queue de baleine,

dans mon canot, cela va sans dire. Mes compagnons et moi, nous avons t
lancs une hauteur de six mtres. Mais auprs de la baleine de monsieur
le professeur, la mienne n'tait qu'un baleineau.

Est-ce que ces animaux l vivent longtemps? demanda Conseil.

Mille ans, rpondit le Canadien sans hsiter.

Et comment le savez-vous, Ned?


Parce qu'on le dit.

Et pourquoi le dit-on?

Parce qu'on le sait.

Non, Ned, on ne le sait pas, mais on le suppose, et voici le raisonne-


ment sur lequel on s'appuie. Il
y
a quatre cents ans, lorsque les pcheurs
chassrent pour la premire fois les baleines, ces animaux avaient une taille
suprieure celle qu'ils acquirent aujourd'hui. On suppose donc, assez
logiquement, que l'infriorit des bbleines actuelles vient de ce qu'elles
n'ont pas eu le temps d'atteindre leur complet dveloppement. C'est ce qui
a fait dire Buffon que ces ctacs pouvaient et devaient mme vivre mille
ans. Vous entendez?
CACHALOTS
ET BALEINES.
327
Ned Land n'entendait pas. Il n'coutait plus. La baleine
s'approchait
toujours
. Il la dvorait des yeux.
c< Ah! s'cria-t-il , ce n'est plus une baleine, c'est dix, c'est vingt,
c'est un troupeau tout entier! Et ne pouvoir rien faire! Etre l pieds et
poings lis
Mais, ami Ned, dit Conseil, pourquoi ne pas demander au capitaine
Nemo la permission de chasser?..
Conseil n'avait pas achev sa phrase, que Ned Land s'tait affal par le
panneau et courait la recherche du capitaine. Quelques instants aprs,
tous deux reparaissaient sur la plate-foi me.
Le capitaine Nemo observa le troupeau de ctacs qui se jouait sur les
eaux un mille du Nmitihis.
Ce sont des baleines australes, dit-il. Il
y
a l la fortune d'une flotte de
baleiniers.
Eh! bien, monsieur, demanda le Canadien, nepourrais-je leur donner
la chasse, ne ft-ce que pour ne pas oublier mon ancien mtier de harpon
-
neur?

A quoi bon, rpondit le capitaine Nemo, chasser uniquement pour


dtruire! Nous n'avons que faire d'huile de baleine bord.

Cependant, monsieur, reprit le Canadien, dans la mer Rouge, vous


nous avez autoriss poursuivre un dugong !

Il s'agissait alors de procurer de la viande frache mon quipage.


Ici, ce serait tuer pour tuer. Je sais bien que c'est un privilge rserv
l'homme, mais je n'admets pas ces passe-temps meurtriers. En dtruisant
la baleine australe comme la baleine franche, tres inoffensifs et bons, vos
pareils, maitre Land, commettent une action blmable. C'est ainsi qu'ils
ont dj dpeupl toute la baie deBaffin, et qu'ils anantiront une classe
d'animaux utiles. Laissez donc tranquilles ces malheureux ctacs. Ils on'
bien assez de leurs ennemis naturels, les cachalots, les espadons et les scies,
sans que vous vous en mliez.
Je laisse imaginer la figure que faisait le Canadien pendant ce cours de
morale. Donner de semblables raisons un chasseur, c'tait perdre ses pa-
roles. Ned Land regardait le capitaine Nemo et ne comprenait videm-
ment pas ce qu^il voulait lui dire. Cependant, le capitaine avait raison.
L'acharnement barbare et inconsidr des pcheurs feradisparaitre un jour
la dernire baleine de l'Ocan.
Ned Land silila entre les dents son Yankee doodle, fourra ses mains dans
ses poches et nous tourna le dos.
Cependant le capitaine Nemo observait le troupeau de ctacs,
ets'adres-
sant moi :
328 VINGT MILLE LIEUES SOUS LES MERS.
t
Le Nautilus tomba au milieu d'un troupeau de baleines. (Page 323.)
J'avais raison de prtendre, que sans coQjpter Thomme, les baleines
ont assez d'autres ennemis naturels. Celles-ci vont avoir atfaire forte partie
avant peu. Apercevez-vous, monsieur Aronnax, huit milles sous le vent
ces points noirtres qui sont en mouvement?

Oui, capitaine, rpondis-je.

Ce sont des cachalots, animaux terribles que j'ai quelquefois rencon-


trs par troupes de deux ou trois cents ! Quant ceux-l, btes cruelles et
malfaisantes, on a raison de les exterminer.
Le Canadien se retourna vivement ces derniers mots.
Eh bien, capitaine, dis-je, il est temps encore, dans l'intrt mme des
baleines...
CACHALOTS ET BALEINES.
399
J'ai amarin, prs du Groenland, une baleine. (Page 324.)

Inutile de s'exposer, monsieur le professeur. Le Nautiliis suffira


disperser ces cachalots. 11 est arm d'un peron d'acier qui vaut bien le
harpon de matre Land, j'imagine.
Le Canadien ne se gna pas pour hausser les paules. Attaquer des c-
tacs coups d'peron ! qui avait jamais entendu parler de cela?
c( Attendez, monsieur Aronnax, dit le capitaine Nemo. Nous vous mon-
trerons une chasse que vous ne connaissez pas encore. Pas de piti pour
ces froces ctacs, ils ne sont que bouche et dents 1
Bouche et dents! On ne pouvait mieux peindre le cachalot macroc-
phale, dont la taille dpasse quelquefois vingt-cinq mtres, La tle norme
de ce clac occupe envn^on le tiers de son corps. Mieux arm que la ba-
42
330
VINGT