Vous êtes sur la page 1sur 461

Jules Verne

KRABAN-LE-TTU
(1882)

d
i
t
i
o
n

d
u

g
r
o
u
p
e


E
b
o
o
k
s

l
i
b
r
e
s

e
t

g
r
a
t
u
i
t
s



- 2 -
Table des matires

PREMIRE PARTIE................................................................. 5
I DANS LEQUEL VAN MITTEN ET SON VALET BRUNO SE
PROMNENT, REGARDENT, CAUSENT, SANS RIEN
COMPRENDRE CE QUI SE PASSE ......................................... 5
II O L'INTENDANT SCARPANTE ET LE CAPITAINE
YARHUD S'ENTRETIENNENT DE PROJETS QU'IL EST
BON DE CONNATRE. .............................................................. 21
III DANS LEQUEL LE SEIGNEUR KRABAN EST TOUT
SURPRIS DE SE RENCONTRER AVEC SON AMI VAN
MITTEN. ..................................................................................... 31
IV DANS LEQUEL LE SEIGNEUR KRABAN, ENCORE
PLUS ENTT QUE JAMAIS, TIENT TTE AUX
AUTORITS OTTOMANES. ......................................................44
V O LE SEIGNEUR KRABAN DISCUTE SA FAON LA
MANIRE DONT IL ENTEND LES VOYAGES ET QUITTE
CONSTANTINOPLE................................................................... 55
VI O LES VOYAGEURS COMMENCENT PROUVER
QUELQUES DIFFICULTS, PRINCIPALEMENT DANS LE
DELTA DU DANUBE. ................................................................ 67
VII DANS LEQUEL LES CHEVAUX DE LA CHAISE FONT
PAR PEUR CE QU'ILS N'ONT PU FAIRE SOUS LE FOUET
DU POSTILLON. ........................................................................78
VIII O LE LECTEUR FERA VOLONTIERS
CONNAISSANCE AVEC LA JEUNE AMASIA ET SON
FIANC AHMET. .......................................................................94
IX DANS LEQUEL IL S'EN FAUT BIEN PEU QUE LE PLAN
DU CAPITAINE YARHUD NE RUSSISSE. ........................... 107
X DANS LEQUEL AHMET PREND UNE NERGIQUE
RSOLUTION, COMMANDE, D'AILLEURS, PAR LES
CIRCONSTANCES.................................................................... 118
XI DANS LEQUEL IL SE MLE UN PEU DE DRAME
CETTE FANTAISISTE HISTOIRE DE VOYAGE. ....................131
- 3 -
XII DANS LEQUEL VAN MITTEN RACONTE UNE
HISTOIRE DE TULIPES, QUI INTRESSERA PEUT-TRE
LE LECTEUR. ........................................................................... 143
XIII DANS LEQUEL ON TRAVERSE OBLIQUEMENT
L'ANCIENNE TAURIDE, ET AVEC QUEL ATTELAGE ON
EN SORT................................................................................... 156
XIV DANS LEQUEL LE SEIGNEUR KRABAN SE MONTRE
PLUS FORT EN GOGRAPHIE QUE NE LE CROYAIT SON
NEVEU AHMET. .......................................................................171
XV DANS LEQUEL LE SEIGNEUR KRABAN, AHMET,
VAN MITTEN ET LEURS SERVITEURS JOUENT LE RLE
DE SALAMANDRES................................................................. 185
XVI O IL EST QUESTION DE L'EXCELLENCE DES
TABACS DE LA PERSE ET DE L'ASIE MINEURE................. 198
XVII DANS LEQUEL IL ARRIVE UNE AVENTURE DES
PLUS GRAVES, QUI TERMINE LA PREMIRE PARTIE DE
CETTE HISTOIRE. ................................................................... 215
DEUXIME PARTIE............................................................ 231
I DANS LEQUEL ON RETROUVE LE SEIGNEUR KRABAN,
FURIEUX D'AVOIR VOYAG EN CHEMIN DE FER. ........... 231
II DANS LEQUEL VAN MITTEN SE DCIDE CDER AUX
OBSESSIONS DE BRUNO, ET CE QUI S'ENSUIT. ................246
III DANS LEQUEL BRUNO JOUE SON CAMARADE NIZIB
UN TOUR QUE LE LECTEUR VOUDRA BIEN LUI
PARDONNER. ..........................................................................267
IV DANS LEQUEL TOUT SE PASSE AU MILIEU DES
CLATS DE LA FOUDRE ET DE LA FULGURATION DES
CLAIRS.................................................................................. 282
V DE QUOI L'ON CAUSE ET CE QUE L'ON VOIT SUR LA
ROUTE D'ATINA TRBIZONDE. ........................................295
VI O IL EST QUESTIONS DE NOUVEAUX
PERSONNAGES QUE LE SEIGNEUR KRABAN VA
RENCONTRER AU CARAVANSRAIL DE RISSAR. ............. 310
VII DANS LEQUEL LE JUGE DE TRBIZOND PROCDE
SON ENQUTE D'UNE FAON ASSEZ INGNIEUSE. ........324
- 4 -
VIII QUI FINIT D'UNE MANIRE TRS INATTENDUE,
SURTOUT POUR L'AMI VAN MITTEN..................................336
IX DANS LEQUEL VAN MITTEN, EN SE FIANANT LA
NOBLE SARABOUL, A L'HONNEUR DE DEVENIR BEAU-
FRRE DU SEIGNEUR YANAR. .............................................352
X PENDANT LEQUEL LES HROS DE CETTE HISTOIRE
NE PERDENT NI UN JOUR NI UNE HEURE........................366
XI DANS LEQUEL LE SEIGNEUR KRABAN SE RANGE
L'AVIS DU GUIDE, UN PEU CONTRE L'OPINION DE SON
NEVEU AHMET. ...................................................................... 379
XII DANS LEQUEL IL EST RAPPORT QUELQUES
PROPOS CHANGS ENTRE LA NOBLE SARABOULET
SON NOUVEAU FIANC........................................................ 390
XIII DANS LEQUEL, APRS AVOIR TENU TTE SON
NE, LE SEIGNEUR KRABAN TIENT TTE SON PLUS
MORTEL ENNEMI.................................................................. 406
XIV DANS LEQUEL VAN MITTEN ESSAIE DE FAIRE
COMPRENDRE LA SITUATION LA NOBLE SARABOUL. 425
XV O L'ON VERRA LE SEIGNEUR KRABAN PLUS TTU
ENCORE QU'IL NE L'A JAMAIS T.....................................439
XVI O IL EST DMONTR UNE FOIS DE PLUS QU'IL N'Y
A RIEN DE TEL QUE LE HASARD POUR ARRANGER LES
CHOSES. ...................................................................................450
propos de cette dition lectronique................................. 461

PREMIRE PARTIE

I
DANS LEQUEL VAN MITTEN ET SON VALET
BRUNO SE PROMNENT, REGARDENT, CAUSENT,
SANS RIEN COMPRENDRE CE QUI SE PASSE

Ce jour-l, 16 aot, six heures du soir, la place de Top-Han,
Constantinople, si anime d'ordinaire par le va-et-vient et le
brouhaha de la foule, tait silencieuse, morne, presque dserte.
En le regardant du haut de l'chelle qui descend au Bosphore, on
et encore trouv le tableau charmant, mais les personnages y
manquaient. A peine quelques trangers passaient-ils pour
remonter d'un pas rapide les ruelles troites, sordides, boueuses,
embarrasses de chiens jaunes, qui conduisent au faubourg de
Pra. L est le quartier plus spcialement rserv aux Europens,
dont les maisons de pierre se dtachent en blanc sur le rideau
noir des cyprs de la colline.

C'est qu'elle est toujours pittoresque, cette place, mme
sans le bariolage de costumes qui en relve les premiers plans,
pittoresque et bien faite pour le plaisir des yeux, avec sa mosque
de Mahmoud, aux sveltes minarets, sa jolie fontaine de style
arabe, maintenant veuve de son petit toit d'architecture
clestienne, ses boutiques o se dbitent sorbets et confiseries de
mille sortes, ses talages, encombrs de courges, de melons de
Smyrne, de raisins de Scutari, qui contrastent avec les ventaires
des marchands de parfums et des vendeurs de chapelets, son
chelle laquelle accostent des centaines de caques peinturlurs,
dont la double rame, sous les mains croises des cadjis, caressent
plutt qu'elles ne frappent les eaux bleues de la Corne-d'Or et du
Bosphore.

Mais o taient donc, cette heure, ces flneurs habitus de
la place de Top-Han ; ces Persans, coquettement coiffs du
- 6 -
bonnet d'astracan ; ces Grecs balanant, non sans lgance, leur
fustanelle mille plis ; ces Circassiens, presque toujours en tenue
militaire ; ces Gorgiens, rests Russes par le costume, mme au
del de leur frontire ; ces Arnautes, dont la peau, gratine au
soleil, apparat sous les chancrures de leurs vestes brodes, et
ces Turcs, enfin, ces Turcs, ces Osmanlis, ces fils de l'antique
Byzance et du vieux Stamboul, oui ! o taient-ils ?

A coup sr, il n'aurait pas fallu le demander deux trangers,
deux Occidentaux, qui, l'il inquisiteur, le nez au vent, le pas
indcis, se promenaient, cette heure, presque solitairement sur
la place : ils n'auraient su que rpondre.

Mais il y avait plus. Dans la ville proprement dite, au del du
port, un touriste et observ ce mme caractre de silence et
d'abandon. De l'autre ct de la Corne-d'Or, profonde
indentation ouverte entre le vieux Srail et le dbarcadre de
Top-Han, sur la rive droite unie la rive gauche par trois
ponts de bateaux, tout l'amphithtre de Constantinople
paraissait tre endormi. Est-ce que personne ne veillait alors au
palais de Sera-Bournou ? N'y avait-il plus de croyants, d'hadjis,
de plerins, aux mosques d'Ahmed, de Bayezidih, de Sainte-
Sophie, de la Sulemanih ? Faisait-il donc sa sieste, le
nonchalant gardien de la tour du Sraskierat, l'exemple de son
collgue de la tour de Galata, tous deux chargs d'pier les dbuts
d'incendie si frquents dans la ville ? En vrit, il n'tait pas
jusqu'au mouvement perptuel du port, qui ne part quelque peu
enray, malgr la flottille de steamers autrichiens, franais,
anglais, de mouches, de caques, de chaloupes vapeur, qui se
pressent aux abords des ponts et au large des maisons, dont les
eaux de la Corne d'Or baignent la base.

tait-ce donc l cette Constantinople tant vante, ce rve de
l'Orient ralis par la volont des Constantin et des Mahomet II ?
Voil ce que se demandaient les deux trangers qui erraient sur la
place ; et, s'ils ne rpondaient pas cette question, ce n'tait pas
faute de connatre la langue du pays. Ils savaient le turc trs
suffisamment : l'un, parce qu'il l'employait depuis vingt ans dans
- 7 -
sa correspondance commerciale ; l'autre, pour avoir souvent servi
de secrtaire son matre, bien qu'il ne ft prs de lui qu'en
qualit de domestique.

C'taient deux Hollandais, originaires de Rotterdam, Jan Van
Mitten et son valet Bruno, qu'une singulire destine venait de
pousser jusqu'aux confins de l'extrme Europe.

Van Mitten, tout le monde le connat, un homme de
quarante-cinq quarante-six ans, rest blond, il bleu cleste,
favoris et barbiche jaunes, sans moustaches, joues colores, nez
un peu trop court par rapport l'chelle du visage, tte assez
forte, paules larges, taille au-dessus de la moyenne, ventre au
dbut du bedonnement, pieds mieux compris au point de vue de
la solidit que de l'lgance, en ralit, l'air d'un brave homme,
qui tait bien de son pays.

Peut-tre Van Mitten, au moral, semblait-il tre un peu mou
de temprament. Il appartenait, sans conteste, cette catgorie
de gens d'humeur douce et sociable, fuyant la discussion, prts
cder sur tous les points, moins faits pour commander que pour
obir, personnages tranquilles, flegmatiques, dont on dit
communment qu'ils n'ont pas de volont, mme lorsqu'ils
s'imaginent en avoir. Ils n'en sont pas plus mauvais pour cela.
Une fois, mais une seule fois en sa vie, Van Mitten, pouss bout,
s'tait engag dans une discussion dont les consquences avaient
t des plus graves. Ce jour-l, il tait radicalement sorti de son
caractre ; mais depuis lors, il y tait rentr, comme on rentre
chez soi. En ralit, peut-tre et-il mieux fait de cder, et il
n'aurait pas hsit, sans doute, s'il avait su ce que lui rservait
l'avenir. Mais il ne convient pas d'anticiper sur les vnements,
qui seront l'enseignement de cette histoire.

Eh bien, mon matre ? lui dit Bruno, quand tous deux
arrivrent sur la place de Top-Han.

Eh bien, Bruno ?
- 8 -

Nous voil donc Constantinople !

Oui, Bruno, Constantinople, c'est--dire quelque mille
lieues de Rotterdam !

Trouverez-vous enfin, demanda Bruno, que nous soyons
assez loin de la Hollande ?

Je ne saurais jamais en tre trop loin ! rpondit Van
Mitten, en parlant mi-voix, comme si la Hollande et t assez
prs pour l'entendre.

Van Mitten avait en Bruno un serviteur absolument dvou.
Ce brave homme, au physique, ressemblait quelque peu son
matre, autant, du moins, que son respect le lui permettait :
habitude de vivre ensemble depuis de longues annes. En vingt
ans, ils ne s'taient peut-tre pas spars un seul jour. Si Bruno
tait moins qu'un ami, dans la maison, il tait plus qu'un
domestique. Il faisait son service intelligemment,
mthodiquement, et ne se gnait pas de donner des conseils, dont
Van Mitten aurait pu faire son profit, ou mme de faire entendre
des reproches, que son matre acceptait volontiers. Ce qui
l'enrageait, c'tait que celui-ci ft aux ordres de tout le monde,
qu'il ne st pas rsister aux volonts des autres, en un mot, qu'il
manqut de caractre.

Cela vous portera malheur ! lui rptait-il souvent, et moi,
par la mme occasion !

Il faut ajouter que Bruno, alors g de quarante ans, tait
sdentaire par nature, qu'il ne pouvait souffrir les dplacements.
A se fatiguer de la sorte, on compromet l'quilibre de son
organisme, on s'reinte, on maigrit, et Bruno, qui avait l'habitude
de se peser toutes les semaines, tenait ne rien perdre de sa belle
prestance. Quand il tait entr au service de Van Mitten, son
poids n'atteignait pas cent livres. Il tait donc d'une maigreur
- 9 -
humiliante pour un Hollandais. Or, en moins d'un an, grce
l'excellent rgime de la maison, il avait gagn trente livres et
pouvait dj se prsenter partout. Il devait donc son matre,
avec cette honorable bonne mine, les cent soixante-sept livres
qu'il pesait maintenant, ce qui mettrait dans la bonne moyenne
de ses compatriotes. Il faut tre modeste, d'ailleurs, et il se
rservait, pour ses vieux jours, d'arriver deux cents livres.

En somme, attach sa maison, sa ville natale, son pays,
ce pays conquis sur la mer du Nord, jamais, sans de graves
circonstances, Bruno ne se ft rsign quitter l'habitation du
canal de Nieuwe-Haven, ni sa bonne ville de Rotterdam, qui, ses
yeux, tait la premire cit de la Hollande, ni sa Hollande, qui
pouvait bien tre le plus beau royaume du monde.

Oui, sans doute, mais il n'en est pas moins vrai que, ce jour-
l, Bruno tait Constantinople, l'ancienne Byzance, le Stamboul
des Turcs, la capitale de l'empire ottoman.

En fin de compte, qu'tait donc Van Mitten ? Rien moins
qu'un riche commerant de Rotterdam, un ngociant en tabacs,
un consignataire des meilleurs produits de la Havane, du
Maryland, de la Virginie, de Varinas, de Porto-Rico, et plus
spcialement de la Macdoine, de la Syrie, de l'Asie Mineure.

Depuis vingt ans dj, Van Mitten faisait des affaires
considrables en ce genre avec la maison Kraban de
Constantinople, qui expdiait ses tabacs renomms et garantis,
dans les cinq parties du monde. D'un si bon change de
correspondances avec cet important comptoir, il tait arriv que
le ngociant hollandais connaissait fond la langue turque, c'est-
-dire l'osmanli, en usage dans tout l'empire ; qu'il le parlait
comme un vritable sujet du Padichah ou un ministre de l'
mir-el-Moumenin , le Commandeur des Croyants. De l, par
sympathie, Bruno, ainsi qu'il a t dit plus haut, trs au courant
des affaires de son matre, ne le parlait pas moins bien que lui.

- 10 -
Il avait t mme convenu, entre ces deux originaux, qu'ils
n'emploieraient plus que la langue turque dans leur conversation
personnelle, tant qu'ils seraient en Turquie. Et, de fait, sauf leur
costume, on aurait pu les prendre pour deux Osmanlis de vieille
race. Cela, d'ailleurs, plaisait Van Mitten, bien que cela dplt
Bruno.

Et cependant, cet obissant serviteur se rsignait dire
chaque matin son matre.

Efendum, emriniz n dir ?

Ce qui signifie : Monsieur, que dsirez-vous ? Et celui-ci
de lui rpondre en bon turc :

Sitrimi, pantalounymi fourtcha.

Ce qui signifie : Brosse ma redingote et mon pantalon !

Par ce qui prcde, on comprendra donc que Van Mitten et
Bruno ne devaient point tre embarrasss d'aller et de venir dans
cette vaste mtropole de Constantinople : d'abord, parce qu'ils
parlaient trs suffisamment la langue du pays ; ensuite, parce
qu'ils ne pouvaient manquer d'tre amicalement accueillis dans la
maison Kraban, dont le chef avait dj fait un voyage en
Hollande et, en vertu de la loi des contrastes, s'tait li d'amiti
avec son correspondant de Rotterdam. C'tait mme la principale
raison pour laquelle Van Mitten, aprs avoir quitt son pays, avait
eu la pense de venir s'installer Constantinople, pourquoi
Bruno, quoi qu'il en et, s'tait rsign l'y suivre, pourquoi enfin
ils erraient tous deux sur la place de Top-Han.

Cependant, cette heure avance, quelques passants
commenaient se montrer, mais plutt des trangers que des
Turcs. Toutefois, deux ou trois sujets du Sultan se promenaient
en causant, et le matre d'un caf, tabli au fond de la place,
rangeait, sans trop se hter, ses tables dsertes jusqu'alors.
- 11 -

Avant une heure, dit l'un de ces Turcs, le soleil se sera
couch dans les eaux du Bosphore, et alors

Et alors, rpondit l'autre, nous pourrons manger, boire et
surtout fumer notre aise !

C'est un peu long, ce jene du Ramadan !

Comme tous les jenes !

D'autre part, deux trangers changeaient les propos suivants
en se promenant devant le caf :

Ils sont tonnants, ces Turcs ! disait l'un. Vraiment, un
voyageur qui viendrait visiter Constantinople pendant cette sorte
d'ennuyeux carme, emporterait une triste ide de la capitale de
Mahomet II !

Bah ! rpliquait l'autre, Londres n'est pas plus gai le
dimanche ! Si les Turcs jenent pendant le jour, ils se
ddommagent pendant la nuit, et, au coup de canon qui
annoncera le coucher du soleil, avec l'odeur des viandes rties, le
parfum des boissons, la fume des chibouks et des cigarettes, les
rues vont reprendre leur aspect habituel !

Il fallait que ces deux trangers eussent raison, car, au mme
moment, le cafetier appelait son garon et lui criait :

Que tout soit prt ! Dans une heure, les jeneurs afflueront,
et on ne saura qui entendre !

Puis les deux trangers reprenaient leur conversation, en
disant :

- 12 -
Je ne sais, mais il me semble que Constantinople est plus
curieuse observer pendant cette priode du Ramadan ! Si la
journe y est triste, maussade, lamentable, comme un mercredi
des Cendres, les nuits y sont gaies, bruyantes, cheveles, comme
un mardi de carnaval !

En effet, c'est un contraste.

Et pendant que tous deux changeaient leurs observations,
les Turcs les regardaient, non sans envie.

Sont-ils heureux, ces trangers ! disait l'un. Ils peuvent
boire, manger et fumer, s'il leur plat !

Sans doute, rpondait l'autre, mais ils ne trouveraient, en ce
moment, ni un kbal de mouton, ni un pilaw de poulet au riz, ni
une galette de baklava, pas mme une tranche de pastque ou de
concombre

Parce qu'ils ignorent o sont les bons endroits ! Avec
quelques piastres, on trouve toujours des vendeurs
accommodants, qui ont reu des dispenses de Mahomet !

Par Allah, dit alors un de ces Turcs, mes cigarettes se
desschent dans ma poche, et il ne sera pas dit que je perdrai
bnvolement quelques paras de lataki !

Et, au risque de se faire mal venir, ce croyant, peu gn par
ses croyances, prit une cigarette, l'alluma et en tira deux ou trois
bouffes rapides.

Fais attention ! lui dit son compagnon. S'il passe quelque
ulma peu endurant, tu

Bon ! j'en serai quitte pour avaler ma fume, et il n'y verra
rien ! rpondit l'autre.
- 13 -

Et tous deux continurent leur promenade, en flnant sur la
place, puis dans les rues avoisinantes, qui remontent jusqu'aux
faubourgs de Pra et de Galata.

Dcidment, mon matre, s'cria Bruno, en regardant
droite et gauche, c'est l une singulire ville ! Depuis que nous
avons quitt notre htel, je n'ai vu que des ombres d'habitants,
des fantmes de Constantinopolitains ! Tout dort dans les rues,
sur les quais, sur les places, jusqu' ces chiens jaunes et
efflanqus, qui ne se relvent mme pas pour vous mordre aux
mollets ! Allons ! allons ! en dpit de ce que racontent les
voyageurs, on ne gagne rien voyager ! J'aime encore mieux
notre bonne cit de Rotterdam et le ciel gris de notre vieille
Hollande !

Patience, Bruno, patience ! rpondit le calme Van Mitten.
Nous ne sommes encore arrivs que depuis quelques heures !
Cependant, je l'avoue, ce n'est point l cette Constantinople que
j'avais rve ! On s'imagine qu'on va entrer en plein Orient,
plonger dans un songe des Mille et une Nuits, et on se trouve
emprisonn au fond

D'un immense couvent, rpondit Bruno, au milieu de gens
tristes comme des moines clotrs !

Mon ami Kraban nous expliquera ce que tout cela signifie !
rpondit Van Mitten.

Mais o sommes-nous en ce moment ? demanda Bruno.
Quelle est cette place ? Quel est ce quai ?

Si je ne me trompe, rpondit Van Mitten, nous sommes sur
la place de Top-Han, l'extrmit mme de la Corne-d'Or. Voici
le Bosphore qui baigne la cte d'Asie, et de l'autre ct du port, tu
peux apercevoir la pointe du Srail et la ville turque qui s'tage
au-dessus.
- 14 -

Le srail ! s'cria Bruno. Quoi ! c'est l le palais du Sultan,
o il demeure avec ses quatre-vingt mille odalisques !

Quatre-vingt mille, c'est beaucoup, Bruno ! Je pense que
c'est trop, mme pour un Turc ! En Hollande, o l'on n'a qu'une
femme, il est quelquefois bien difficile d'avoir raison dans son
mnage !

Bon ! bon ! mon matre ! Ne parlons pas de cela ! Parlons-
en le moins possible !

Puis, Bruno, se retournant vers le caf toujours dsert :

Eh ! mais il me semble que voil un caf, dit-il. Nous nous
sommes extnus descendre ce faubourg de Pra ! Le soleil de la
Turquie chauffe comme une gueule de four, et je ne serais pas
tonn que mon matre prouvt le besoin de se rafrachir !

Une faon de dire que tu as soif ! rpondit Van Mitten.

Eh bien, entrons dans ce caf.

Et tous deux allrent s'asseoir une petite table, devant la
faade de l'tablissement.

Cawadji ? cria Bruno, en frappant l'europenne.

Personne ne parut.

Bruno appela d'une voix forte.

Le propritaire du caf se montra au fond de sa boutique,
mais ne mit aucun empressement venir.

- 15 -
Des trangers ! murmura-t-il, ds qu'il aperut les deux
clients installs devant la table ! Croient-ils donc vraiment
que

Enfin, il s'approcha.

Cawadji, servez-nous un flacon d'eau de cerise, bien
frache ! demanda Van Mitten.

Au coup de canon ! rpondit le cafetier.

Comment, de l'eau de cerise au coup de canon ? s'cria
Bruno ! Mais non la menthe, cawadji, la menthe !

Si vous n'avez pas d'eau de cerise, reprit Van Mitten,
donnez-nous un verre de rahtlokoum rose ! Il parat que c'est
excellent, si je m'en rapporte mon guide !

Au coup de canon ! rpondit une seconde fois le cafetier, en
haussant les paules.

Mais qui en a-t-il, avec son coup de canon ? rpliqua
Bruno en interrogeant son matre.

Voyons ! reprit celui-ci, toujours accommodant, si vous
n'avez pas de rahtlokoum, donnez-nous une tasse de moka un
sorbet ce qu'il vous plaira, mon ami !

Au coup de canon !

Au coup de canon ? rpta Van Mitten.

Pas avant ! dit le cafetier.

Et, sans plus de faons, il rentra dans son tablissement.

- 16 -
Allons, mon matre, dit Bruno, quittons cette boutique ! Il
n'y a rien faire ici ! Voyez-vous, ce malotru de Turc, qui vous
rpond par des coups de canon !

Viens, Bruno, rpondit Van Mitten. Nous trouverons, sans
doute, quelque autre cafetier de meilleure composition !

Et tous deux revinrent sur la place.

Dcidment, mon matre, dit Bruno, il n'est pas trop tt que
nous rencontrions votre ami le seigneur Kraban. Nous saurions
maintenant quoi nous en tenir, s'il et t son comptoir !

Oui, Bruno, mais un peu de patience ! On nous a dit que
nous le trouverions sur cette place

Pas avant sept heures, mon matre ! C'est ici, l'chelle de
Top-Han, que son caque doit venir le prendre pour le
transporter, de l'autre ct du Bosphore, sa villa de Scutari.

En effet, Bruno, et cet estimable ngociant saura bien nous
mettre au courant de ce qui se passe ici ! Ah ! celui-l, c'est un
vritable Osmanli, un fidle de ce parti des Vieux Turcs, qui ne
veulent rien admettre des choses actuelles, pas plus dans les ides
que dans les usages, qui protestent contre toutes les inventions de
l'industrie moderne, qui prennent une diligence de prfrence
un chemin de fer, et une tartane de prfrence un bateau
vapeur ! Depuis vingt ans que nous faisons des affaires ensemble,
je ne me suis jamais aperu que les ides de mon ami Kraban
aient vari, si peu que ce soit. Quand, voil trois ans, il est venu
me voir Rotterdam, il est arriv en chaise de poste, et, au lieu de
huit jours, il a mis un mois s'y rendre ! Vois-tu, Bruno, j'ai vu
bien des entts dans ma vie, mais d'un enttement comparable
au sien, jamais !

Il sera singulirement surpris de vous rencontrer ici,
Constantinople ! dit Bruno.
- 17 -

Je le crois, rpondit Van Mitten, et j'ai prfr lui faire cette
surprise ! Mais, au moins, dans sa socit, nous serons en pleine
Turquie. Ah ! ce n'est pas mon ami Kraban qui consentira jamais
revtir le costume du Nizam, la redingote bleue et le fez rouge
de ces nouveaux Turcs !

Lorsqu'ils tent leur fez, dit en riant Bruno, ils ont l'air de
bouteilles qui se dbouchent.

Ah ! ce cher et immutable Kraban ! reprit Van Mitten. Il
sera vtu comme il l'tait lorsqu'il est venu me voir l-bas,
l'autre bout de l'Europe, turban vas, cafetan jonquille ou
cannelle

Un marchand de dattes, quoi ! s'cria Bruno.

Oui, mais un marchand de dattes qui pourrait vendre des
dattes d'or et mme en manger tous ses repas ! Voil ! Il a fait
le vrai commerce qui convienne ce pays ! Ngociant en tabac !
Et comment ne pas faire fortune dans une ville o tout le monde
fume du matin au soir, et mme du soir au matin ?

Comment, on fume ? s'cria Bruno. Mais o voyez-vous
donc ces gens qui fument, mon matre ? Personne ne fume, au
contraire, personne ! Et moi qui m'attendais rencontrer devant
leur porte des groupes de Turcs, enrouls dans les serpentins de
leurs narghils, ou le long tuyau de cerisier la main et le
bouquin d'ambre la bouche ! Mais non ! Pas mme un cigare !
pas mme une cigarette !

C'est n'y rien comprendre, Bruno, rpondit Van Mitten,
et, en vrit, les rues de Rotterdam sont plus enfumes de tabac
que les rues de Constantinople !

Ah a ! mon matre, dit Bruno, tes-vous sr que nous ne
nous soyons pas tromps de route ? Est-ce bien ici la capitale de
- 18 -
la Turquie ? Gageons que nous sommes alls l'oppos, que ceci
n'est point la Corne-d'Or, mais la Tamise, avec ses mille bateaux
vapeur ! Tenez, cette mosque l-bas, ce n'est pas Sainte-Sophie,
c'est Saint-Paul ! Constantinople, cette ville ? Jamais ! C'est
Londres !

Modre-toi, Bruno, rpondit Van Mitten. Je te trouve
beaucoup trop nerveux pour un enfant de la Hollande ! Reste
calme, patient, flegmatique, comme ton matre, et ne t'tonne de
rien. Nous avons quitt Rotterdam la suite de ce que tu sais

Oui ! oui ! fit Bruno, en hochant la tte.

Nous sommes venus par Paris, le Saint-Gothard, l'Italie,
Brindisi, la Mditerrane, et tu aurais mauvaise grce croire que
le paquebot des Messageries nous a dposs London-Bridge,
aprs huit jours de traverse, et non au pont de Galata !

Cependant dit Bruno.

Je t'engage mme, en prsence de mon ami Kraban, ne
point faire de ces sortes de plaisanteries ! Il pourrait bien les
prendre fort mal, discuter, s'entter

On y veillera, mon matre, rpondit Bruno. Mais, puisqu'on
ne peut se rafrachir ici, il est bien permis, je suppose, de fumer sa
pipe !

Vous n'y voyez aucun inconvnient ?

Aucun, Bruno. En ma qualit de marchand de tabac, rien ne
m'est plus agrable que de voir fumer les gens ! Je regrette mme
que la nature ne nous ait donn qu'une bouche ! Il est vrai que le
nez est l pour priser le tabac

Et les dents pour le mcher ! rpondit Bruno.
- 19 -

Et tout en parlant, il bourrait son norme pipe de porcelaine
peinturlure ; puis, il l'alluma avec son briquet et en tira quelques
bouffes, non sans une vidente satisfaction.

Mais, en ce moment, les deux Turcs, qui avaient si
singulirement protest contre les abstinences du Ramadan,
reparurent sur la place. Prcisment, celui qui ne se gnait point
de fumer sa cigarette aperut Bruno, flnant, la pipe la bouche.

Par Allah ! dit-il son compagnon, voil encore un de ces
maudits trangers qui ose braver la dfense du Koran ! Je ne le
souffrirai pas

teins au moins ta cigarette ! lui rpondit l'autre.

Oui !

Et, jetant sa cigarette, il alla droit au digne Hollandais, qui ne
s'attendait point tre interpell de la sorte :

Au coup de canon, dit-il !

Et il lui arracha brusquement sa pipe.

Eh ! ma pipe ! s'cria Bruno, que son matre cherchait
vainement contenir.

Au coup de canon, chien de chrtien !

Chien de Turc toi-mme !

Du calme, Bruno, dit Van Mitten.

Qu'il me rende ma pipe, au moins ! rpliqua Bruno.
- 20 -

Au coup de canon ! rpta une dernire fois le Turc, en
faisant disparatre la pipe dans les plis de son cafetan.

Viens, Bruno, dit alors Van Mitten ! Il ne faut jamais blesser
les usages des pays que l'on visite !

Des usages de voleurs !

Viens, te dis-je. Mon ami Kraban ne doit pas se trouver sur
cette place avant sept heures. Continuons donc notre promenade,
et nous le rejoindrons quand il en sera temps !

Van Mitten entrana Bruno, tout dpit d'avoir t si
violemment spar d'une pipe, laquelle il tenait en vritable
fumeur.

Et, pendant qu'ils s'en allaient ainsi, les deux Turcs se
disaient :

En vrit, ces trangers se croient tout permis !

Mme de fumer avant le coucher du soleil !

Veux-tu du feu ? ajouta l'un.

Volontiers ! rpondit l'autre, en allumant une autre
cigarette.

- 21 -
II
O L'INTENDANT SCARPANTE ET LE CAPITAINE
YARHUD S'ENTRETIENNENT DE PROJETS QU'IL
EST BON DE CONNATRE.

Au moment o Van Mitten et Bruno suivaient le quai de Top-
Han, du ct de ce premier pont de bateaux de la Validh-
Sultane, qui met Galata en communication avec l'antique
Stamboul travers la Corne-d'Or, un Turc tournait rapidement le
coin de la mosque de Mahmoud et s'arrtait sur la place.

Il tait six heures alors. Pour la quatrime fois de la journe,
les muezzins venaient de monter au balcon de ces minarets, dont
le nombre n'est jamais infrieur quatre pour les mosques de
fondation impriale. Leur voix avait lentement retenti au-dessus
de la ville, appelant les fidles la prire, et lanant dans l'espace
cette formule consacre : La Ilah il Allah v Mohammed reoul
Allah ! (Il n'y a de Dieu que Dieu, et Mahomet est le prophte
de Dieu !)

Le Turc se retourna un instant, regarda les rares passants de
la place, s'avana dans l'axe des diverses rues qui y aboutissent,
cherchant voir, non sans quelques symptmes d'impatience, s'il
ne venait pas une personne qu'il attendait.

Ce Yarhud n'arrivera donc pas ! murmura t-il. Il sait
pourtant qu'il doit tre ici l'heure convenue !

Le Turc fit encore quelques tours sur la place, il s'avana
mme jusqu' l'angle nord de la caserne de Top-Han, regarda
dans la direction de la fonderie de canons, frappa du pied en
homme qui n'aime pas attendre et revint devant le caf, o Van
Mitten et son valet avaient demand vainement se rafrachir.

Alors le Turc alla se placer une des tables dsertes et s'assit,
sans rien rclamer du cawadji ; scrupuleux observateur des
- 22 -
jenes du Ramadan, il savait que l'heure n'tait pas venue de
dbiter les boissons si varies des distilleries ottomanes.

Ce Turc n'tait rien moins que Scarpante, l'intendant du
seigneur Saffar, un riche Ottoman qui habitait Trbizonde, dans
cette partie de la Turquie d'Asie, dont se forme le littoral sud de la
mer Noire.

En ce moment, le seigneur Saffar voyageait travers les
provinces mridionales de la Russie ; puis, aprs avoir visit les
districts du Caucase, il devait regagner Trbizonde, ne doutant
pas que son intendant n'et obtenu entier succs dans une
entreprise dont il l'avait spcialement charg. C'tait en son
palais, o s'talait tout le faste d'une fortune orientale, au milieu
de cette ville o ses quipages taient cits pour leur luxe, que
Scarpante devait le rejoindre, aprs avoir accompli sa mission. Le
seigneur Saffar n'et jamais admis qu'un homme lui et chou,
quand il lui avait ordonn de russir. Il aimait faire montre de la
puissance que lui donnait l'argent. En tout et partout, il agissait
avec une ostentation qui est assez dans les murs de ces nababs
de l'Asie Mineure.

Cet intendant tait un homme audacieux, propre tous les
coups de main, ne reculant devant aucun obstacle, dcid
satisfaire, per fas et nefas, les moindres dsirs de son matre.
C'est ce propos qu'il venait d'arriver ce jour mme
Constantinople, et qu'il attendait au rendez-vous convenu un
certain capitaine maltais, lequel ne valait pas mieux que lui.

Ce capitaine, nomm Yarhud, commandait la tartane
Gudare, et faisait habituellement les voyages de la mer Noire. A
son commerce de contrebande il joignait un autre commerce
encore moins avouable d'esclaves noirs venus du Soudan, de
l'thiopie ou de l'gypte, et de Circassiennes ou de Gorgiennes,
dont le march se tient prcisment dans ce quartier de Top-
Han, march sur lequel le gouvernement ferme trop volontiers
les yeux.
- 23 -

Cependant, Scarpante attendait, et Yarhud n'arrivait pas.
Bien que l'intendant restt impassible, que rien au dehors ne
traht ses penses, une sorte de colre intrieure lui faisait bouillir
le sang.

O est-il, ce chien ? murmurait-il. Lui est-il survenu
quelque contre-temps ? Il a d quitter Odessa avant-hier ! Il
devrait tre ici, sur cette place, ce caf, cette heure, o je lui ai
donn rendez-vous !

En ce moment, un marin maltais parut l'angle du quai.
C'tait Yarhud. Il regarda droite, gauche, et aperut Scarpante.
Celui-ci se leva aussitt, quitta le caf, et vint rejoindre le
capitaine de la Gudare, tandis que quelques passants, plus
nombreux mais toujours silencieux, allaient et venaient au fond
de la place.

Je n'ai pas l'habitude d'attendre, Yarhud ! dit Scarpante
d'un ton auquel le Maltais ne pouvait se mprendre.

Que Scarpante me pardonne, rpondit Yarhud, mais j'ai fait
toute la diligence possible pour tre exact ce rendez-vous.

Tu arrives l'instant ?

A l'instant, par le chemin de fer de Ianboli Andrinople, et,
sans un retard du train

Quand as-tu quitt Odessa ?

Avant-hier.

Et ton navire ?

Il m'attend Odessa, dans le port.
- 24 -

Ton quipage, tu en es sr ?

Absolument sr ! Des Maltais, comme moi, dvous qui
les paye gnreusement.

Ils t'obiront ?

En cela, comme en tout.

Bien ! Quelles nouvelles m'apportes-tu, Yarhud ?

Des nouvelles la fois bonnes et mauvaises, rpondit le
capitaine, en baissant un peu la voix.

Quelles sont les mauvaises, d'abord ? demanda Scarpante.

Les mauvaises, c'est que la jeune Amasia, la fille du
banquier Slim, d'Odessa, doit bientt se marier ! C'est que son
enlvement prsentera plus de difficults et demandera plus de
hte que si son mariage n'tait ni dcid ni prochain !

Ce mariage ne se fera pas, Yarhud ! s'cria Scarpante un
peu plus haut qu'il ne convenait. Non, par Mahomet, il ne se fera
pas !

Je n'ai pas dit qu'il se ferait, Scarpante, rpondit Yarhud,
j'ai dit qu'il devait se faire.

Soit, rpliqua l'intendant, mais avant trois jours, le seigneur
Saffar entend que cette jeune fille soit embarque pour
Trbizonde ; et, si tu le jugeais impossible

Je n'ai pas dit que c'tait impossible, Scarpante. Rien n'est
impossible avec de l'audace et de l'argent. J'ai simplement dit que
ce serait plus difficile, voil tout.
- 25 -

Difficile ! rpondit Scarpante. Ce ne sera pas la premire
fois qu'une jeune fille turque ou russe aura disparu d'Odessa et
manquera au logis paternel !

Et ce ne sera pas la dernire, rpondit Yarhud, ou le
capitaine de la Gudare ne saurait plus son mtier !

Quel est l'homme que doit prochainement pouser la jeune
Amasia ? demanda Scarpante.

Un jeune Turc, de mme race qu'elle.

Un Turc d'Odessa ?

Non, de Constantinople.

Et il se nomme ?

Ahmet.

Qu'est-ce que cet Ahmet ?

Le neveu et l'unique hritier d'un riche ngociant de Galata,
le seigneur Kraban.

Que fait ce Kraban ?

Le commerce des tabacs, dans lequel il a gagn une grande
fortune. Il a pour correspondant Odessa le banquier Slim. Ils
font ensemble d'importantes affaires et se rendent souvent visite.
C'est dans ces circonstances qu'Ahmet a connu Amasia. C'est de
cette faon que le mariage a t dcid entre le pre de la jeune
fille et l'oncle du jeune homme.

- 26 -
O le mariage doit-il se faire ? demanda Scarpante. Est-ce
ici, Constantinople ?

Non, Odessa.

A quelle poque ?

Je ne sais, mais il est craindre que, sur les instances du
jeune Ahmet, il ne se fasse d'un jour l'autre.

Il n'y a donc pas un instant perdre ?

Pas un !

O est maintenant cet Ahmet ?

A Odessa.

Et ce Kraban ?

A Constantinople.

As-tu vu ce jeune homme, Yarhud, pendant le temps qui
s'est coul entre ton arrive Odessa et ton dpart ?

J'avais intrt le voir, le connatre, Scarpante Je l'ai vu
et je le connais.

Comment est-il ?

C'est un jeune homme fait pour plaire, et qui plat la fille
du banquier Slim.

Est-il redouter ?

- 27 -
On le dit trs brave, trs rsolu, et, dans cette affaire, il
faudra compter avec lui !

Est-il indpendant par sa position, par sa fortune ?
demanda Scarpante, en insistant sur les divers traits du caractre
de ce jeune Ahmet, qui ne laissait pas de l'inquiter.

Non, Scarpante, rpondit Yarhud. Ahmet dpend de son
oncle et tuteur, le seigneur Kraban, qui l'aime comme un fils et
qui, bientt sans doute, doit se rendre Odessa pour la
conclusion de ce mariage.

Ne pourrait-on retarder le dpart de ce Kraban ?

Ce serait ce qu'il y aurait de mieux faire, et cela nous
donnerait plus de temps pour agir. Quant la manire de s'y
prendre ?

C'est toi de l'imaginer, Yarhud, rpondit Scarpante, mais
il faut que les volonts du seigneur Saffar s'accomplissent et que
la jeune Amasia soit transporte Trbizonde. Ce ne sera pas la
premire fois que la tartane la Gudare aura visit, pour son
compte, le littoral de la mer Noire, et tu sais comment il paye les
services

Je le sais, Scarpante.

Or, le seigneur Saffar a vu cette jeune fille, rien qu'un
instant, dans son habitation d'Odessa, sa beaut l'a sduit, et elle
ne sera pas plaindre d'avoir chang la maison du banquier
Slim pour son palais de Trbizonde ! Amasia sera donc enleve,
et si ce n'est pas par toi, Yarhud, ce sera par un autre !

Ce sera par moi, vous pouvez y compter ! rpondit
simplement le capitaine maltais. Je vous ai dit les nouvelles
mauvaises, voici maintenant quelles sont les bonnes.
- 28 -

Parle, rpondit Scarpante, qui, aprs avoir fait quelques pas
en rflchissant, revint prs de Yarhud.

Si le mariage projet, reprit le Maltais, rend plus difficile
d'enlever la jeune fille, puisque Ahmet ne la quitte pas, il me
fournit l'occasion de pntrer dans la maison du banquier Slim.
En effet, je suis non seulement un capitaine, mais un trafiquant.
La Gudare a une riche cargaison, toffes de soie de Brousse,
pelisses de martre et de zibeline, brocarts diamants,
passementeries travailles par les plus habiles trayeurs d'or de
l'Asie Mineure, et cent objets qui peuvent exciter la convoitise
d'une jeune fiance. Au moment de son mariage, elle se laissera
aisment tenter. Je pourrai sans doute l'attirer bord, profiter
d'un vent favorable et prendre la mer, avant qu'on ait eu
connaissance de l'enlvement.

Cela me parat bien imagin, Yarhud, rpondit Scarpante,
et je ne doute pas que tu ne russisses ! Mais aie bien soin que
tout ceci sa fasse dans le plus grand secret !

Soyez sans inquitude, Scarpante, rpondit Yarhud.

L'argent ne te manque pas ?

Non, et il ne manquera jamais avec un seigneur aussi
gnreux que votre matre.

Ne perds pas de temps ! Le mariage fait, Amasia est la
femme d'Ahmet, rpondit Scarpante, et ce n'est pas la femme
d'Ahmet que le seigneur Saffar compte trouver Trbizonde !

Cela est compris.

Ainsi donc, ds que la fille du banquier Slim sera bord de
la Gudare, tu feras route ?
- 29 -

Oui, car, avant d'agir, j'aurai eu soin d'attendre quelque
brise d'ouest bien tablie.

Et combien de temps te faut-il, Yarhud, pour aller
directement d'Odessa Trbizonde ?

En comptant avec les retards possibles, les calmes de l't
ou les vents qui changent frquemment sur la mer Noire, la
traverse peut durer trois semaines.

Bien ! rpondit Scarpante. Je serai de retour Trbizonde
vers cette poque, et mon matre ne tardera pas y arriver.

J'espre y tre avant vous.

Les ordres du seigneur Saffar sont formels et te prescrivent
d'avoir tous les gards possibles pour cette jeune fille. Ni
brutalit, ni violence, quand elle sera ton bord !

Elle sera respecte comme le veut le seigneur Saffar, et
comme il le serait lui-mme !

Je compte sur ton zle, Yarhud !

Il vous est tout acquis, Scarpante.

Et sur ton adresse !

En vrit, dit Yarhud, je serais plus certain de russir si ce
mariage tait retard, et il pourrait l'tre au cas o quelque
obstacle empcherait le dpart immdiat du seigneur Kraban !

Le connais-tu, ce ngociant ?

- 30 -
Il faut toujours connatre ses ennemis, ou ceux qui doivent
le devenir, rpondit le Maltais. Aussi, mon premier soin, en
arrivant ici, a-t-il t de me prsenter son comptoir de Galata
sous prtexte d'affaires.

Tu l'as vu ?

Un instant, mais cela a suffi, et

En ce moment, Yarhud se rapprocha vivement de Scarpante,
et lui parlant voix basse :

Eh ! Scarpante, dit-il, voil au moins un hasard singulier, et
peut-tre une heureuse rencontre !

Qu'est-ce donc ?

Ce gros homme qui descend la rue de Pra, en compagnie
de son serviteur

Ce serait lui ?

Lui-mme, Scarpante, rpondit le capitaine. Tenons-nous
l'cart, et ne le perdons pas de vue ! Je sais que, chaque soir, il
retourne son habitation de Scutari, et, s'il le faut, pour tacher de
savoir s'il compte bientt partir, je le suivrai de l'autre ct du
Bosphore !

Scarpante et Yarhud, se mlant aux passants, dont le nombre
s'accroissait sur la place de Top-Han, se tinrent donc porte de
voir et d'entendre, chose facile, car le seigneur Kraban ,
ainsi l'appelait-on le plus communment dans le quartier de
Galata, parlait volontiers haute voix et ne cherchait jamais
dissimuler son importante personne.

- 31 -
III
DANS LEQUEL LE SEIGNEUR KRABAN EST TOUT
SURPRIS DE SE RENCONTRER AVEC SON AMI VAN
MITTEN.

Le seigneur Kraban, pour employer une expression
moderne, tait un homme de surface , au physique comme au
moral, quarante ans par sa figure, cinquante au moins par sa
corpulence, en ralit quarante-cinq ; mais sa figure tait
intelligente, son corps majestueux. Une barbe, dj grisonnante,
deux pointes, qu'il tenait plutt courte que longue, des yeux noirs,
fins, acrs, d'un regard trs vif, aussi sensibles aux impressions
les plus fugitives que le plateau d'une balance de prcision des
diffrences d'un dixime de carat, un menton carr, un nez en bec
de perroquet, mais sans exagration, qui allait bien avec l'acuit
des yeux, une bouche aux lvres serres, ne se desserrant que
pour montrer des dents d'une clatante blancheur, un front haut,
bien encadr, avec un pli vertical, un vrai pli d'enttement entre
les deux sourcils d'un noir de jais, tout cet ensemble lui faisait
une physionomie particulire, la physionomie d'un homme
original, personnel, trs en dehors, qu'on ne pouvait oublier,
lorsqu'elle avait, ne ft-ce qu'une fois, attir l'attention.

Quant au costume du seigneur Kraban, c'tait celui des
Vieux Turcs, rests fidles l'ancien habillement du temps des
Janissaires : le large turban vas, la vaste culotte flottante,
tombant sur les paboudj en maroquin, le gilet sans manches,
garni de gros boutons coups facettes et passement de soie, la
ceinture de chle contenant l'expansion d'un ventre bien port
d'ailleurs, et enfin le cafetan jonquille, dont les plis se drapaient
majestueusement. Donc, rien d'europanisant dans cette antique
faon de s'habiller, qui contrastait avec le vtement des Orientaux
de la nouvelle poque. C'tait une manire de repousser les
invasions de l'industrialisme, une protestation en faveur de la
couleur locale qui tend disparatre, un dfi port aux arrts du
sultan Mahmoud, dont la toute-puissance a dcrt le moderne
costume des Osmanlis.
- 32 -

Inutile d'ajouter que le serviteur du seigneur Kraban, un
garon de vingt-cinq ans, nomm Nizib, maigre dsesprer le
Hollandais Bruno, avait aussi le vieux costume turc. Comme il ne
contrariait en rien son matre, le plus entt des hommes, il ne
l'et point contrari en cela. C'tait un valet dvou, mais
absolument dpourvu d'ides personnelles. Il disait toujours oui,
d'avance, et, comme un cho, rptait inconsciemment les fins de
phrase du redoutable ngociant. C'tait le plus sr moyen d'tre
toujours de son avis, et de ne pas s'attirer quelque rebuffade, dont
le seigneur Kraban se montrait volontiers prodigue.

Tous deux arrivaient sur la place de Top-Han par une des
rues troites et ravines qui descendent du faubourg de Pra.
Suivant son habitude, le seigneur Kraban parlait haute voix,
sans se soucier aucunement d'tre ou de ne pas tre entendu.

Eh bien, non ! disait-il. Qu'Allah nous protge, mais du
temps des Janissaires, chacun avait le droit d'agir sa guise,
lorsque le soir tait venu ! Non ! je ne me soumettrai pas leurs
nouveaux rglements de police, et j'irai par les rues, sans lanterne
la main, si cela me plat, quand je devrais tomber dans une
fondrire, ou me faire happer aux mollets par quelque chien
errant !

Chien errant ! rpondit Nizib.

Et tu n'as pas besoin de me fatiguer les oreilles avec tes
sottes remontrances, ou, par Mahomet, j'allongerai les tiennes
rendre jaloux un ne et son nier !

Et son nier ! rpondit Nizib, qui, d'ailleurs, n'avait fait
aucune remontrance, comme bien l'on pense.

Et si le matre de police me met l'amende, reprit le ttu
personnage, je payerai l'amende ! Et s'il me met en prison, j'irai
- 33 -
en prison ! Mais je ne cderai ni sur ce point ni sur aucun
autre !

Nizib fit un signe d'assentiment. Il tait prt suivre son
matre en prison si les choses en arrivaient l.

Ah ! messieurs les nouveaux Turcs ! s'cria le seigneur
Kraban, en voyant passer quelques Constantinopolitains, vtus
de la redingote droite et coiffs du fez rouge. Ah ! vous voulez
nous faire la loi, rompre avec les anciens usages ! Eh bien, quand
je devrais tre le dernier protester ! Nizib, as-tu bien dit mon
cadji de se trouver avec son caque l'chelle de Top-Han ds
sept heures ?

Ds sept heures !

Pourquoi n'est-il pas l ?

Pourquoi n'est-il pas l ? rpondit Nizib.

En vrit, c'est qu'il n'est pas encore sept heures.

Il n'est pas sept heures.

Et qu'en sais-tu ?

Je le sais, parce que vous le dites, mon matre.

Et si je disais qu'il est cinq heures ?

Il serait cinq heures, rpondit Nizib.

On n'est pas plus stupide !

Non, pas plus stupide.
- 34 -

Ce garon-l, murmura Kraban, force de ne pas me
contredire, finira par me contrarier !

En ce moment, Van Mitten et Bruno reparaissaient sur la
place, et Bruno rptait du ton d'un homme dsappoint :

Allons-nous-en, mon matre, allons-nous-en, et repartons
par le premier train ! a, Constantinople ! a, la capitale du
Commandeur des Croyants ? Jamais !

Du calme, Bruno, du calme ! rpondait Van Mitten.

Le soir commenait se faire. Le soleil, cach derrire les
hauteurs de l'antique Stamboul, laissait dj la place de Top-
Han dans une sorte de pnombre. Van Mitten ne reconnut donc
pas le seigneur Kraban, qui se croisait avec lui, au moment o il
se dirigeait vers les quais de Galata. Il arriva mme que, suivant
une direction inverse, tous deux se heurtrent, cherchant en
mme temps passer droite, puis passer gauche. De cette
contrarit de leurs mouvements, il se produisit l une demi-
minute de balancements quelque peu ridicules.

Eh ! monsieur, je passerai ! dit Kraban, qui n'tait point
homme cder le pas.

Mais fit Van Mitten, en essayant, lui, de se ranger
poliment, sans y parvenir.

Je passerai quand mme !

Mais rpta Van Mitten.

Puis, tout coup, reconnaissant qui il avait affaire :

Eh ! mon ami Kraban ! s'cria-t-il.
- 35 -

Vous ! vous ! Van Mitten ! rpondit Kraban, au
comble de la surprise. Vous ! ici ? Constantinople ?

Moi-mme !

Depuis quand ?

Depuis ce matin !

Et votre premire visite n'a pas t pour moi moi ?

Elle a t pour vous, au contraire, rpondit le Hollandais. Je
me suis rendu votre comptoir, mais vous n'y tiez plus, et l'on
m'a dit qu' sept heures je vous trouverais sur cette place

Et on a eu raison, Van Mitten ! s'cria Kraban, en serrant,
avec une vigueur qui touchait la violence, la main de son
correspondant de Rotterdam. Ah ! mon brave Van Mitten, jamais,
non ! jamais, je ne me serais attendu vous voir a
Constantinople ! Pourquoi ne pas m'avoir crit ?

J'ai quitt si prcipitamment la Hollande !

Un voyage d'affaires ?

Non un voyage d'agrment ! Je ne connaissais ni
Constantinople ni la Turquie, et j'ai voulu vous rendre ici la visite
que vous m'aviez faite Rotterdam.

C'est bien, cela ! Mais il me semble que je ne vois pas avec
vous madame Van Mitten ?

En effet je ne l'ai point amene ! rpondit le Hollandais,
non sans une certaine hsitation. Madame Van Mitten ne se
- 36 -
dplace pas facilement ! Aussi suis-je venu seul avec mon valet
Bruno.

Ah ! ce garon ? dit le seigneur Kraban, en faisant un petit
signe Bruno, qui crut devoir s'incliner la turque, et ramener
ses bras son chapeau, comme les deux anses d'une amphore.

Oui, reprit Van Mitten, ce brave garon, qui voulait dj
m'abandonner et repartir pour

Repartir ! s'cria Kraban. Repartir, sans que je lui en aie
donn la permission !

Oui, ami Kraban. Il ne la trouve pas trop gaie ni trs
vivante, cette capitale de l'empire ottoman !

Un mausole ! rpondit Bruno ! Personne dans les
magasins ! Pas une voiture sur les places ! Des ombres qui
passent dans les rues, et qui vous volent votre pipe !

Mais c'est le Ramadan, Van Mitten ! rpondit le seigneur
Kraban. Nous sommes en plein Ramadan !

Ah ! c'est le Ramadan ? reprit Bruno. Alors tout s'explique !
Eh, s'il vous plat, qu'est-ce que cela, le Ramadan ?

Un temps de jene et d'abstinence, rpondit Kraban.
Pendant toute sa dure, il est dfendu de boire, de fumer, de
manger, entre le lever et le coucher du soleil. Mais, dans une
demi-heure, au coup de canon qui annoncera la fin du jour

Ah ! voil donc ce qu'ils veulent dire avec leur coup de
canon ! s'cria Bruno.

On se ddommagera gaiement pendant toute la nuit des
abstinences de la journe !
- 37 -

Ainsi, demanda Bruno Nizib, vous n'avez encore rien pris
depuis ce matin, parce que c'est le Ramadan ?

Parce que c'est le Ramadan, rpondit Nizib.

Eh bien, voil qui me ferait maigrir ! s'cria Bruno. Voil
qui me coterait une livre par jour au moins !

Au moins ! rpondit Nizib.

Mais vous allez voir cela, au coucher du soleil, Van Mitten,
reprit Kraban, et vous serez merveill ! Ce sera comme une
transformation magique, qui d'une ville morte fera une ville
vivante ! Ah ! messieurs les nouveaux Turcs, vous n'avez pas
encore pu modifier ces vieux usages avec toutes vos absurdes
innovations ! Le Koran tient bon contre vos sottises ! Que
Mahomet vous trangle !

Bon ! ami Kraban, rpondit Van Mitten, je vois que vous
tes toujours fidle aux anciennes coutumes ?

C'est plus que de la fidlit, Van Mitten, c'est de
l'enttement ! Mais, dites-moi, mon digne ami, vous restez
quelques jours Constantinople, n'est-ce pas ?

Oui et mme

Eh bien, vous m'appartenez ! Je m'empare de votre
personne ! Vous ne me quitterez plus !

Soit ! Je vous appartiens !

Et toi, Nizib, tu t'occuperas de ce garon-l, ajouta Kraban,
en montrant Bruno. Je te charge spcialement de modifier ses
ides sur notre merveilleuse capitale !
- 38 -

Nizib fit un signe d'assentiment et entrana Bruno au milieu
de la foule, qui devenait plus compacte.

Mais, j'y pense ! s'cria tout coup le seigneur Kraban.
Vous arrivez propos, ami Van Mitten ! Six semaines plus tard,
vous ne m'eussiez plus trouv Constantinople.

Vous, Kraban ?

Moi ! j'aurais t parti pour Odessa !

Pour Odessa ?

Eh bien, si vous tes encore ici, nous partirons ensemble !
Au fait, pourquoi ne m'accompagneriez-vous pas ?

C'est que rpondit Van Mitten.

Vous m'accompagnerez, vous dis-je !

Je comptais me reposer ici des fatigues d'un voyage, qui a
t quelque peu rapide !

Soit ! Vous vous reposerez ici ! Puis, vous vous reposerez
Odessa, pendant trois bonnes semaines !

Ami Kraban

Je l'entends ainsi, Van Mitten ! Vous n'allez pas, ds votre
arrive, me contrarier, je suppose ? Vous le savez, quand j'ai
raison, je ne cde pas facilement !

Oui je sais ! rpondit Van Mitten.

- 39 -
D'ailleurs, reprit Kraban, vous ne connaissez pas mon
neveu Ahmet, et il faut que vous fassiez connaissance avec lui !

Vous m'avez, en effet, parl de votre neveu

Autant dire mon fils, Van Mitten, puisque je n'ai pas
d'enfant. Vous savez, les affaires ! les affaires ! Je n'ai jamais
trouv cinq minutes pour me marier !

Une minute suffit ! rpondit gravement Van Mitten, et
souvent mme une minute, c'est trop !

Vous rencontrerez donc Ahmet Odessa ! reprit Kraban.
Un charmant garon ! Il dteste les affaires, par exemple, un
peu artiste, un peu pote, mais charmant charmant ! Il ne
ressemble point son oncle et lui obit sans broncher.

Ami Kraban

Oui ! oui ! je m'entends ! C'est pour son mariage que
nous irons Odessa.

Son mariage ?

Sans doute ! Ahmet pouse une jolie personnela jeune
Amasia la fille de mon banquier Slim, un vrai Turc, comme
moi ! Nous aurons des ftes ! Ce sera superbe ! Vous en serez !

Mais j'aurais prfr dit Van Mitten, qui voulut encore
soulever une dernire objection.

C'est convenu ! rpondit Kraban. Vous n'avez pas la
prtention de me rsister, n'est-ce pas ?

Je le voudrais rpondit Van Mitten.

- 40 -
Que vous ne le pourriez pas !

En ce moment, Scarpante et le capitaine maltais, qui se
promenaient au fond de la place, s'approchrent. Le seigneur
Kraban disait alors son compagnon :

C'est entendu ! Dans six semaines, au plus tard, nous
partirons tous les deux pour Odessa !

Et le mariage se fera ? demanda Van Mitten.

Aussitt notre arrive, rpondit Kraban.

Yarhud s'tait pench l'oreille de Scarpante :

Six semaines ! Nous aurons le temps d'agir !

Oui, mais le plus tt sera le mieux ! rpondit Scarpante.
N'oublie pas, Yarhud, qu'avant six semaines, le seigneur Saffar
sera de retour Trbizonde !

Et tous deux continurent aller et venir, l'il aux aguets,
l'oreille aux coutes.

Pendant ce temps, le seigneur Kraban continuait de causer
avec Van Mitten et disait :

Mon ami Slim, toujours press, et mon neveu Ahmet, plus
impatient encore, voulaient conclure le mariage immdiatement.
Ils ont un motif pour cela, je dois le dire. Il faut que la fille de
Slim soit marie avant d'avoir atteint ses dix-sept ans, ou elle
perdra quelque chose comme cent mille livres turques [note :
Environ 2 225 000 francs] qu'une vieille folle de tante lui a
lgues cette condition. Mais ses dix-sept ans, elle ne les aura
que dans six semaines ! Aussi je leur ai fait entendre raison, en
- 41 -
disant : Que cela vous convienne ou non, le mariage ne se fera pas
avant la fin du mois prochain.

Et votre ami Slim s'est rendu ? demanda Van Mitten.

Naturellement !

Et le jeune Ahmet ?

Moins facilement, rpondit Kraban. Il adore cette jolie
Amasia, et je l'approuve ! Il a le temps, lui ! Il n'est pas dans les
affaires, lui ! Hein ! vous devez comprendre cela, ami Van Mitten,
vous qui avez pous la belle madame Van

Oui, ami Kraban, dit le Hollandais Il y a si longtemps
dj que c'est peine si je me souviens !

Mais au fait, ami Van Mitten, si, en Turquie, il est malsant
de demander un Turc des nouvelles des femmes de son harem,
il n'est pas dfendu vis--vis d'un tranger Madame Van Mitten
se porte ?

Oh ! trs bien trs bien ! rpondit Van Mitten, que ces
politesses de son ami semblaient mettre mal son aise. Oui trs
bien ! Toujours souffrante, par exemple ! Vous savez les
femmes

Mais non, je ne sais pas ! s'cria le seigneur Kraban en
riant d'un bon rire. Les femmes ! jamais ! Les affaires tant qu'on
voudra ! Tabacs de Macdoine pour nos fumeurs de cigarettes,
tabacs de Perse pour nos fumeurs de narghils ! Et mes
correspondants de Salonique, d'Erzeroum, de Lataki, de Bafra,
de Trbizonde, sans oublier mon ami Van Mitten, de Rotterdam !
Depuis trente ans, en ai-je expdi de ces ballots de tabac aux
quatre coins de l'Europe !

- 42 -
Et fum ! dit Van Mitten.

Oui, fum comme une chemine d'usine ! Et je vous
demande s'il est quelque chose de meilleur au monde ?

Non, certes, ami Kraban.

Voil quarante ans que je fume, ami Van Mitten, fidle
mon chibouk, fidle mon narghil ! C'est l tout mon harem, et
il n'y a pas de femme qui vaille une pipe de tombki !

Je suis bien de votre avis ! rpondit le Hollandais.

A propos, reprit Kraban, puisque je vous tiens, je ne vous
abandonne plus ! Mon caque va venir me prendre pour traverser
le Bosphore. Je dne ma villa de Scutari, et je vous emmne

C'est que

Je vous emmne, vous dis-je ! Allez-vous faire des faons,
maintenant avec moi ?

Non, j'accepte, ami Kraban ! rpondit Van Mitten. Je vous
appartiens corps et me !

Vous verrez, reprit le seigneur Kraban, vous verrez quelle
charmante habitation je me suis construite, sous les noirs cyprs,
mi-colline de Scutari, avec la vue du Bosphore et tout le
panorama de Constantinople ! Ah ! la vraie Turquie est toujours
sur cette cte asiatique ! Ici, c'est l'Europe, mais l-bas, c'est
l'Asie, et nos progressistes en redingote ne sont pas prs d'y faire
passer leurs ides ! Elles se noieraient en traversant le Bosphore !
Ainsi, nous dnons ensemble !

Vous faites de moi ce que vous voulez !

- 43 -
Et il faut vous laisser faire ! rpondit Kraban.

Puis, se retournant :

O donc est Nizib ? Nizib ! Nizib !

Nizib, qui se promenait avec Bruno, entendit la voix de son
matre, et tous deux accoururent.

Eh bien, demanda Kraban, ce cadji, il n'arrivera donc pas
avec son caque ?

Avec son caque ? rpondit Nizib.

Je le ferai bastonner, bien sr ! s'cria Kraban ! Oui, cent
coups de bton !

Oh ! fit Van Mitten.

Cinq cents !

Oh ! fit Bruno.

Mille ! si l'on me contrarie !

Seigneur Kraban, rpondit Nizib, je l'aperois, votre cadji.
Il vient de quitter la pointe du Srail, et, avant dix minutes, il aura
accost l'chelle de Top-Han.

Et, pendant que le seigneur Kraban pitinait d'impatience au
bras de Van Mitten, Yarhud et Scarpante ne cessaient de
l'observer.

- 44 -
IV
DANS LEQUEL LE SEIGNEUR KRABAN, ENCORE
PLUS ENTT QUE JAMAIS, TIENT TTE AUX
AUTORITS OTTOMANES.

Cependant, le cadji tait arriv et venait prvenir le seigneur
Kraban que son caque l'attendait l'chelle.

Les cadjis se comptent par milliers sur les eaux du Bosphore
et de la Corne-d'Or. Leurs barques, deux rames, pareillement
effiles de l'avant et de l'arrire, de manire pouvoir se diriger
dans les deux sens, ont la forme de patins de quinze vingt pieds
de longueur, faits de quelques planches de htre ou de cyprs,
sculptes ou peintes l'intrieur. C'est merveilleux de voir avec
quelle rapidit ces sveltes embarcations se glissent,
s'entrecroisent, se devancent dans ce magnifique dtroit, qui
spare le littoral des deux continents. L'importante corporation
des cadjis est charge de ce service depuis la mer de Marmara
jusqu'au del du chteau d'Europe et du chteau d'Asie, qui se
font face dans le nord du Bosphore.

Ce sont de beaux hommes, le plus gnralement vtus du
burudjuk, sorte de chemise de soie, d'un yelek couleurs vives,
soutach de broderies d'or, d'un caleon de coton blanc, coiffs
d'un fez, chausss de ymnis, jambes nues, bras nus.

Si le cadji du seigneur Kraban, c'tait celui qui le
conduisait Scutari chaque soir et l'en ramenait chaque matin,
si ce cadji fut mal reu pour avoir tard de quelques minutes, il
est inutile d'y insister. Le flegmatique marinier ne s'en mut pas
autrement, d'ailleurs, sachant bien qu'il fallait laisser crier une si
excellente pratique, et il ne rpondit qu'en montrant le caque
amarr l'chelle.

- 45 -
Donc, le seigneur Kraban, accompagn de Van Mitten, suivi
de Bruno et de Nizib, se dirigeait vers l'embarcation, lorsqu'il se
fit un certain mouvement dans la foule sur la place de Top-Han.

Le seigneur Kraban s'arrta.

Qu'y a-t-il donc ? demanda-t-il.

Le chef de police du quartier de Galata, entour de gardes qui
faisaient ranger le populaire, arrivait en ce moment sur la place.
Un tambour et un trompette l'accompagnaient. L'un fit un
roulement, l'autre un appel, et le silence s'tablit peu peu parmi
cette foule, compose d'lments assez htrognes, asiatiques et
europens.

Encore quelque proclamation inique, sans doute !
murmura le seigneur Kraban, du ton d'un homme qui entend se
maintenir dans son droit, partout et toujours.

Le chef de police tira alors un papier, revtu des sceaux
rglementaires, et d'une voix haute, il lut l'arrt suivant :

Par ordre du Muchir, prsidant le Conseil de police, un
impt de dix paras, partir de ce jour, est tabli sur toute
personne qui voudra traverser le Bosphore pour aller de
Constantinople Scutari ou de Scutari Constantinople, aussi
bien par les caques que par toute autre embarcation voile ou
vapeur. Quiconque refusera d'acquitter cet impt sera passible de
prison et d'amende.

Fait au palais, ce 16 prsent mois

Sign : LE MUCHIR.

- 46 -
Des murmures de mcontentement accueillirent cette
nouvelle taxe, quivalant environ cinq centimes de France par
tte.

Bon ! un nouvel impt ! s'cria un Vieux Turc, qui,
cependant, aurait d tre bien habitu ces caprices financiers du
Padischah.

Dix paras ! Le prix d'une demi-tasse de caf ! rpondit un
autre.

Le chef de police, sachant bien qu'en Turquie, comme
partout, on payerait aprs avoir murmur, allait quitter la place,
lorsque le seigneur Kraban s'avana vers lui.

Ainsi, dit-il, voil une nouvelle taxe l'adresse de tous ceux
qui voudront traverser le Bosphore ?

Par arrt du Muchir , rpondit le chef de police.

Puis, il ajouta :

Quoi ! C'est le riche Kraban qui rclame ?

Oui, le riche Kraban !

Et vous allez bien, seigneur Kraban !

Trs bien aussi bien que les impts ! Ainsi, cet arrt est
excutoire ?

Sans doute depuis sa proclamation.

Et si je veux me rendre ce soir Scutari dans mon
caque, ainsi que j'ai l'habitude de le faire ?

- 47 -
Vous payerez dix paras.

Et comme je traverse le Bosphore, matin et soir ?

Cela vous fera vingt paras par jour, rpondit le chef de
police. Une bagatelle pour le riche Kraban !

Vraiment ?

Mon matre va se mettre une mauvaise affaire sur le dos !
murmura Nizib Bruno.

Il faudra bien qu'il cde !

Lui ! Vous ne le connaissez gure !

Le seigneur Kraban, qui venait de se croiser les bras, regarda
bien en face le chef de police, les yeux dans les yeux, et, d'une voix
sifflante, o l'irritation commenait percer :

Eh bien, voici mon cadji qui vient m'avertir que son caque
est ma disposition, dit-il, et comme j'emmne avec moi mon
ami, monsieur Van Mitten, son domestique et le mien

Cela fera quarante paras, rpondit le matre de police. Je
rpte que vous avez le moyen de payer !

Que j'aie le moyen de payer quarante paras, reprit Kraban,
et cent, et mille, et cent mille, et cinq cent mille, c'est possible,
mais je ne payerai rien et je passerai tout de mme !

Je suis fch de contrarier le seigneur Kraban, rpondit le
chef de police, mais il ne passera pas sans payer !

Il passera sans payer !

- 48 -
Non !

Si !

Ami Kraban dit Van Mitten, dans la louable intention de
faire entendre raison au plus intraitable des hommes.

Laissez-moi tranquille, Van Mitten ! rpondit Kraban avec
l'accent de la colre. L'impt est inique, il est vexatoire ! On ne
doit pas s'y soumettre ! Jamais, non, jamais le gouvernement des
Vieux Turcs n'aurait os frapper d'une taxe les caques du
Bosphore !

Eh bien, le gouvernement des nouveaux Turcs, qui a besoin
d'argent, n'a pas hsit le faire ! rpondit le chef de police.

Nous allons voir ! s'cria Kraban.

Gardes, dit le chef de police en s'adressant aux soldats qui
l'accompagnaient, vous veillerez l'excution du nouvel arrt.

Venez, Van Mitten, rpliqua Kraban, en frappant le sol du
pied, venez, Bruno, et suis-nous, Nizib !

Ce sera quarante paras dit le chef de police.

Quarante coups de bton ! s'cria le seigneur Kraban,
dont l'irritation tait au comble.

Mais, au moment o il se dirigeait vers l'chelle de Top-Han,
les gardes l'entourrent, et il dut revenir sur ses pas.

Laissez-moi ! criait-il, en se dbattant. Que pas un de vous
ne me touche, mme du bout du doigt ! Je passerai, par Allah ! et
je passerai sans qu'un seul para sorte de ma poche !

- 49 -
Oui, vous passerez, mais alors ce sera par la porte de la
prison, rpondit le chef de police, qui s'animait son tour, et vous
payerez une belle amende pour en sortir !

J'irai Scutari !

Jamais, en traversant le Bosphore, et, comme il n'est pas
possible de s'y rendre autrement.

Vous croyez ? rpondit le seigneur Kraban, les poings
serrs, le visage port au rouge apoplectique. Vous croyez ? Eh
bien, j'irai Scutari, et je ne traverserai pas le Bosphore, et je ne
payerai pas

Vraiment !

Quand je devrais oui ! quand je devrais faire le tour de
la mer Noire.

Sept cents lieues pour conomiser dix paras ! s'cria le chef
de police, en haussant les paules.

Sept cents lieues, mille, dix mille, cent mille lieues, rpondit
Kraban, quand il ne s'agirait que de cinq, que de deux, que d'un
seul para !

Mais, mon ami dit Van Mitten.

Encore une fois, laissez-moi tranquille ! rpondit
Kraban, en repoussant son intervention.

Bon ! Le voil emball ! se dit Bruno.

Et je remonterai la Turquie, je traverserai la Chersonse, je
franchirai le Caucase, j'enjamberai l'Anatolie, et j'arriverai
Scutari, sans avoir pay un seul para de votre inique impt !
- 50 -

Nous verrons bien ! riposta le chef de police.

C'est tout vu ! s'cria le seigneur Kraban, au comble de la
fureur, et je partirai ds ce soir !

Diable ! fit le capitaine Yarhud, en s'adressant Scarpante,
qui n'avait pas perdu un mot de cette discussion si inattendue,
voil qui pourrait dranger notre plan !

En effet, rpondit Scarpante. Pour peu que cet entt
persiste dans son projet, il va passer par Odessa, et s'il se dcide
conclure le mariage en passant !

Mais ! dit encore une fois Van Mitten, qui voulut
empcher son ami Kraban d faire une telle folie.

Laissez-moi, vous dis-je !

Et le mariage de votre neveu Ahmet ?

Il s'agit bien de mariage !

Scarpante, prenant alors Yarhud part :

Il n'y a pas une heure perdre !

En effet, rpondit le capitaine maltais, et, ds demain
matin, je pars pour Odessa par le railway d'Andrinople.

Puis tous deux se retirrent.

En ce moment, le seigneur Kraban s'tait brusquement
retourn vers son serviteur.

- 51 -
Nizib ? dit-il.

Mon matre ?

Suis-moi au comptoir !

Au comptoir ! rpondit Nizib.

Vous aussi, Van Mitten ! ajouta Kraban.

Moi ?

Et vous galement, Bruno.

Que je

Nous partirons tous ensemble.

Hein ! fit Bruno, qui dressa l'oreille.

Oui ! Je vous ai invits dner Scutari, dit le seigneur
Kraban Van Mitten, et, par Allah ! vous dnerez Scutari
notre retour !

Mais ce ne sera pas avant ? rpondit le Hollandais, tout
interloqu de la proposition.

Ce ne sera pas avant un mois, avant un an, avant dix ans !
rpliqua Kraban, d'une voix qui n'admettait pas la moindre
contradiction, mais vous avez accept mon dner, et vous
mangerez mon dner !

Il aura le temps de refroidir ! murmura Bruno.

Permettez, ami Kraban
- 52 -

Je ne permets rien, Van Mitten. Venez !

Et le seigneur Kraban fit quelques pas vers le fond de la
place.

Il n'y a pas moyen de rsister ce diable d'homme ! dit Van
Mitten Bruno.

Comment, mon matre, vous allez cder un pareil
caprice ?

Que je sois ici ou ailleurs, Bruno, du moment que je ne suis
plus Rotterdam !

Mais

Et, puisque je suis mon ami Kraban, tu ne peux faire
autrement que de me suivre !

Voil une complication !

Partons, dit le seigneur Kraban.

Puis, s'adressant une dernire fois au chef de police, dont le
sourire narquois tait bien fait pour l'exasprer :

Je pars, dit-il, et, en dpit de tous vos arrts, j'irai
Scutari, sans avoir travers le Bosphore !

Je me ferai un plaisir d'assister votre arrive, aprs un si
curieux voyage ! rpondit le chef de police.

Et ce sera pour moi une joie vritable de vous trouver
mon retour ! rpondit le seigneur Kraban.
- 53 -

Mais je vous prviens, ajouta le chef de police, que si la taxe
est encore en vigueur

Eh bien ?

Je ne vous laisserai pas repasser le Bosphore pour revenir
Constantinople, moins de dix paras par tte !

Et si votre taxe inique est encore en vigueur, rpondit le
seigneur Kraban sur le mme ton, je saurai bien revenir
Constantinople, sans qu'il vous tombe un para de ma poche !

L-dessus, le seigneur Kraban, prenant Van Mitten par le
bras, fit signe Bruno et Nizib de les suivre ; puis, il disparut au
milieu de la foule, qui salua de ses acclamations ce partisan du
vieux parti turc, si tenace dans la dfense de ses droits.

A cet instant, un coup de canon retentit au loin. Le soleil
venait de se coucher sous l'horizon de la mer de Marmara, le
jene du Ramadan tait fini, et les fidles sujets du Padischah
pouvaient se ddommager des abstinences de cette longue
journe.

Soudain, comme au coup de baguette de quelque gnie,
Constantinople se transforma. Au silence de la place de Top-Han
succdrent des cris de joie, des hurrahs de plaisir. Les cigarettes,
les chibouks, les narghils s'allumrent, et l'air s'emplit de leur
vapeur odorante. Les cafs regorgrent bientt de
consommateurs, assoiffs et affams. Rtisseries de toute espce,
yaourt, de lait caill, kaimak, sorte de crme bouillie, kebab,
tranches de mouton coupes en petits morceaux, galettes de
baklava sortant du four, boulettes de riz enveloppes de feuilles
de vigne, rpes de mas bouilli, barils d'olives noires, caques de
caviar, pilaws de poulet, crpes au miel, sirops, sorbets, glaces,
caf, tout ce qui se mange, tout ce qui se boit en Orient, apparut
sur les tables des devantures, pendant que de petites lampes,
- 54 -
accroches une spirale de cuivre, montaient et descendaient
sous le coup de pouce des cawadjis, qui les mettaient en branle.

Puis, la vieille ville et ses quartiers neufs s'illuminrent
comme par magie. Les mosques, Sainte-Sophie, la Sulemanih,
Sultan-Ahmed, tous les difices religieux ou civils, depuis Sera-
Burnou jusqu'aux collines d'Eyoub, se couronnrent de feux
multicolores. Des versets lumineux, tendus d'un minaret l'autre,
tracrent les prceptes du Koran sur le fond sombre du ciel. Le
Bosphore, sillonn de caques aux lanternes capricieusement
balances par les lames, scintilla comme si, en vrit, les toiles
du firmament fussent tombes dans son lit. Les palais, dresss
sur ses bords, les villas de la rive d'Asie et de la rive d'Europe,
Scutari, l'ancienne Chrysopolis et ses maisons tages en
amphithtre, ne prsentaient plus que des lignes de feux,
doubles par la rverbration des eaux.

Au loin, rsonnaient le tambour de basque, la louta ou
guitare, le tabourka, le rebel et la flte, mlangs aux chants des
prires psalmodies la chute du jour. Et, du haut des minarets,
les muezzins, d'une voix qui se prolongeait sur trois notes,
jetrent la ville en fte le dernier appel de la prire du soir,
forme d'un mot turc et de deux mots arabes : Allah, hoekk
kbir ! (Dieu, Dieu grand !)

- 55 -
V
O LE SEIGNEUR KRABAN DISCUTE SA FAON
LA MANIRE DONT IL ENTEND LES VOYAGES ET
QUITTE CONSTANTINOPLE.

La Turquie d'Europe comprend actuellement trois divisions
principales : la Roumlie (Thrace et Macdoine), l'Albanie, la
Thessalie, plus une province tributaire, la Bulgarie. C'est depuis le
trait de 1878 que le royaume de Roumanie (Moldavie, Valachie
et Dobroutc les principauts de Serbie et de Montenegro), ont t
dclars indpendants, et que l'Autriche occupe la Bosnie, moins
le sandjak de Novi-Bazar.

Du moment que le seigneur Kraban prtendait suivre le
primtre de la mer Noire, son itinraire allait d'abord se
dvelopper sur le littoral de la Roumlie, de la Bulgarie et de la
Roumanie, pour atteindre la frontire russe.

De l, travers la Bessarabie, la Chersonse, la Tauride ou
bien le pays des Tcherkesses, travers le Caucase et la
Transcaucasie, cet itinraire contournerait la cte septentrionale
et orientale de l'ancien Pont-Euxin jusqu' la limite qui spare la
Russie de l'empire ottoman.

Puis ensuite, par le littoral de l'Anatolie, au sud de la mer
Noire, le plus ttu des Osmanlis rejoindrait le Bosphore Scutari,
sans avoir rien pay de la taxe nouvelle.

En ralit, c'tait un parcours de six cent cinquante agatchs
turcs, qui valent environ deux mille huit cents kilomtres, ou,
pour compter par lieue ottomane, c'est--dire la distance qu'un
cheval de charge fait en une heure au pas ordinaire, c'tait un
parcours de sept cents lieues de vingt-cinq au degr. Or, du 17
aot au 30 septembre, il y a quarante-cinq jours. Donc, c'tait
quinze lieues faire par vingt-quatre heures, si l'on voulait tre de
retour le 30 septembre, date extrme laquelle avait t fix le
- 56 -
mariage d'Amasia ; sinon elle ne serait plus dans les conditions
dtermines pour toucher les cent mille livres de sa tante. En
somme, quoi qu'il arrivt, son invit et lui ne s'assoiraient pas la
table de la villa, o le dner les attendait, avant quarante-cinq
jours.

Cependant, employer des moyens de transport rapides, tels
que les offrent divers tronons de railways, il et t facile de
gagner du temps et d'abrger la longueur de ce voyage. Ainsi, en
partant de Constantinople, un chemin de fer conduit
Andrinople et, par embranchement, Ianboli. Plus au nord, le
railway de Varna Roustchouk se raccorde aux railways de la
Roumanie, et ceux-ci, en prolongeant l'itinraire travers la
Russie mridionale, par Iassi, Kisscheneff Kharkow, Taganrog,
Nachintschewan, viennent buter contre la chane du Caucase.
Enfin un tronon de Tinis Poti se dessine jusqu'au littoral de la
mer Noire, presque la frontire turco-russe. Ensuite, il est vrai,
travers la Turquie d'Asie, il ne se trouve plus aucune voie ferre
avant Brousse ; mais l, encore, un dernier tronon vient aboutir
Scutari.

Or, de faire entendre raison l-dessus au seigneur Kraban, il
n'y fallait aucunement compter. S'introduire dans un wagon de
chemin de fer, sacrifier ainsi aux progrs de l'industrie moderne,
lui un Vieux Turc, qui, depuis quarante ans, rsistait de tout son
pouvoir cet envahissement des inventions europennes ?
Jamais ! Il et fait le voyage pied plutt que de cder sur ce
point.

Aussi, le soir mme, lorsque Van Mitten et lui furent arrivs
au comptoir de Galata, y eut-il ce propos un commencement de
discussion.

Aux premiers mots que le Hollandais dit des railways
ottomans et russes, le seigneur Kraban rpondit d'abord par un
haussement d'paules, puis par un refus catgorique.

- 57 -
Cependant ! reprit Van Mitten, qui crut devoir insister
pour la forme, mais sans espoir de convaincre son hte.

Quand j'ai dit non, c'est non ! rpliqua le seigneur Kraban.
Vous m'appartenez, d'ailleurs, vous tes mon invit, je me charge
de vous, et vous n'avez qu' vous laisser faire !

Soit, reprit Van Mitten. Cependant, dfaut de railways,
peut-tre y aurait-il un moyen trs simple de nous rendre
Scutari sans franchir le Bosphore, mais aussi sans faire le tour de
la mer Noire ?

Et lequel ? demanda Kraban, en fronant le sourcil. Si ce
moyen est bon, je l'adopte ; s'il est mauvais, je le repousse.

Il est excellent, rpondit Van Mitten.

Parlez vite ! Nous avons faire nos prparatifs de dpart ! Il
n'y a pas une heure perdre !

Voici, ami Kraban : Gagnons un des ports les plus
rapprochs de Constantinople sur la mer Noire, frtons un bateau
vapeur

Un bateau vapeur ! s'cria le seigneur Kraban, que ce
mot vapeur avait le don de mettre hors de lui.

Non un bateau un simple bateau voile, s'empressa
d'ajouter Van Mitten, un chbec, une tartane, une caravelle, et
faisons route pour un des ports de l'Anatolie, Kirpih, par
exemple ! Une fois sur ce point du littoral, en un jour, nous
arriverons tranquillement par terre Scutari, o nous boirons
ironiquement la sant du Muchir !

Le seigneur Kraban avait laiss parler son ami sans
l'interrompre. Peut-tre celui-ci se figurait-il dj qu'on allait
- 58 -
faire bon accueil sa proposition, trs acceptable d'ailleurs, et qui
sauvegardait toutes les questions d'amour-propre.

Mais, l'nonc de cette proposition, l'il du seigneur
Kraban s'anima, ses doigts se replirent et se dplirent
successivement, et, de ses deux mains tout l'heure ouvertes, il fit
deux poings d'un aspect que Nizib aurait trouv peu rassurant.

Ainsi, Van Mitten, dit-il, ce que vous me conseillez, en
somme, c'est de m'embarquer sur la mer Noire, pour ne point
passer par le Bosphore ?

Ce serait bien jou, mon avis, rpondit Van Mitten.

Avez-vous entendu parler, quelquefois, reprit Kraban,
d'un certain genre de mal qu'on appelle le mal de mer ?

Sans doute, ami Kraban.

Et vous ne l'avez jamais eu sans doute ?

Jamais ! D'ailleurs, pour une traverse aussi courte

Aussi courte ! reprit Kraban. Vous dites, je crois, une
traverse aussi courte !

A peine soixante lieues !

Mais n'y en et-il que cinquante, que vingt, que dix, que
cinq ! s'cria le seigneur Kraban, que la contradiction
commenait, comme toujours, surexciter, n'y en et-il que deux,
n'y en et-il qu'une, ce serait encore trop pour moi !

Veuillez pourtant rflchir

Vous connaissez le Bosphore ?
- 59 -

Oui !

Il a peine une demi-lieue de large devant Scutari ?

En effet.

Eh bien, Van Mitten, pour peu qu'il fasse une lgre brise,
j'ai le mal de mer quand je le traverse dans mon caque !

Le mal de mer ?

Je l'aurais sur un tang ! Je l'aurais sur une baignoire ! Osez
donc, maintenant, me parler de prendre cette route ! Osez me
proposer de frter un chebec, une tartane, une caravelle, ou tout
autre machine curante de cette espce ! Osez-le !

Il va sans dire que le digne Hollandais ne l'osa point, et que la
question d'une traverse par mer fut abandonne.

Alors, comment voyagerait-on ? Les communications sont
assez difficiles, au moins dans la Turquie proprement dite,
mais elles ne sont point impossibles. Sur les routes ordinaires, on
trouve des relais de poste, et rien n'empche de voyager cheval,
avec ses provisions, son campement, sa cantine, sous la conduite
d'un guide, moins qu'on ne se mette la suite du tatar, c'est--
dire du courrier charg du service postal ; mais, comme ce
courrier ne doit employer qu'un temps limit pour aller d'un
point un autre, le suivre est trs fatigant, pour ne pas dire
impraticable, qui n'a pas l'habitude de ces longues traites.

Il va de soi que le seigneur Kraban ne comptait point faire de
cette faon le tour de la mer Noire. Il irait vite, soit ! mais il irait
confortablement. Ce ne serait qu'une question d'argent, et cette
question n'tait pas pour arrter le riche ngociant du faubourg
de Galata.
- 60 -

Eh bien, dit Van Mitten, tout rsign, d'ailleurs, puisque
nous ne voyagerons ni en chemin de fer, ni en bateau, comment
voyagerons-nous, ami Kraban ?

En chaise de poste.

Avec vos chevaux ?

Avec des chevaux de relais.

Si vous en trouvez de disponibles tout le long du
parcours !

On en trouvera.

Cela vous cotera cher !

Cela me cotera ce que cela me cotera ! rpondit le
seigneur Kraban, qui recommenait s'animer.

Et bien, vous n'en serez pas quitte pour mille livres turques
[note : La livre turque est une monnaie d'or qui vaut 23 fr. 55, soit
environ 100 piastres, dont chacune quivaut 22 centimes.], et
peut-tre quinze cents !

Soit ! Des milliers, des millions ! s'cria Kraban, oui ! des
millions, s'il le faut ! Avez-vous fini vos objections ?

Oui ! rpondit le Hollandais.

Il tait temps !

Ces derniers mots furent dits d'un ton tel que Van Mitten prit
le parti de se taire.
- 61 -

Toutefois, il fit observer son imprieux hte, qu'un tel
voyage ncessiterait des dpenses assez considrables ; qu'il
attendait de Rotterdam une somme trs importante, dont il
comptait faire le dpt la banque de Constantinople ; que,
momentanment, il n'avait plus d'argent, et que

A cela, le seigneur Kraban lui ferma la bouche, en lui disant
que toutes les dpenses de ce voyage le regardaient ; que Van
Mitten tait son invit ; que le riche ngociant du quartier de
Galata n'avait pas l'habitude de faire payer ses htes, et que
etc.

Sur cet et caetera, le Hollandais se tut et fit bien.

Si le seigneur Kraban n'et pas t possesseur d'une antique
voiture de fabrication anglaise, qu'il avait dj mise l'preuve, il
aurait t rduit, pour ce long et difficile parcours, l'araba
turque, attele le plus souvent avec des bufs. Mais la vieille
chaise de poste, avec laquelle il avait fait le voyage de Rotterdam,
tait toujours l, sous la remise, et dans un parfait tat.

Cette chaise tait confortablement dispose pour trois
voyageurs. En avant, entre les ressorts en cols de cygne, l'avant-
train supportait un norme coffre provisions et bagages ;
derrire la caisse principale tait galement tabli un second
coffre, que surmontait un cabriolet, dans lequel deux
domestiques pouvaient tre fort l'aise. Cette voiture devant tre
conduite en poste, il n'y avait point de sige pour un cocher.

Tout cela et paru quelque peu vieux de forme et aurait prt
rire, sans doute, aux connaisseurs en l'art de la carrosserie
moderne ; mais le vhicule tait solide ; port par de bons
essieux, des roues larges jantes et rayons pais, suspendu sur
des ressorts d'acier de premier choix, ni trop doux, ni trop durs, il
pouvait dfier les cahots de routes peine traces travers
champs.
- 62 -

Donc, Van Mitten et son ami Kraban, occupant le fond du
confortable coup, muni de glaces et de mantelets, Bruno et
Nizib, juchs clans le cabriolet, devant lequel pouvait se rabattre
un chssis vitr, tous quatre dans cet appareil de locomotion, ils
auraient pu aller en Chine. Fort heureusement, la mer Noire ne
s'tendait pas jusqu'au littoral du Pacifique, sans quoi Van Mitten
aurait bien pu faire connaissance avec le Cleste-Empire.

Les prparatifs commencrent immdiatement. Si le seigneur
Kraban ne pouvait partir le soir mme, ainsi qu'il l'avait dit dans
la chaleur de la discussion, au moins voulait-il se mettre en route
le lendemain matin, ds l'aube naissante.

Or, ce n'tait pas trop d'une nuit pour toutes les mesures
prendre, les affaires rgler. Aussi les employs du comptoir
furent-ils rquisitionns, au moment o ils allaient se remettre en
quelque cabaret des abstinences de cette longue journe de jene.
En outre, Nizib tait l, trs expditif en ces occasions.

Quant Bruno, il dut retourner l'Htel de Pesth, Grande rue
de Pra, o son matre et lui taient descendus dans la matine,
afin de faire transporter immdiatement au comptoir tout le
bagage de Van Mitten et le sien. L'obissant Hollandais, que son
ami ne perdait pas de vue, n'aurait point os le quitter un seul
instant.

Ainsi, c'est bien dcid, mon matre ? dit Bruno, au moment
o il allait quitter le comptoir.

Comment pourrait-il en tre autrement avec ce diable
d'homme ! rpondit Van Mitten.

Nous allons faire le tour de la mer Noire ?

A moins que mon ami Kraban ne change d'avis en route,
ce qui n'est gure probable !
- 63 -

De toutes les ttes de Turc sur lesquelles on tape dans les
foires, rpondit Bruno, je ne crois pas qu'il puisse jamais s'en
trouver une aussi dure que celle-l !

Ta comparaison, si elle n'est pas respectueuse, est trs
juste, Bruno, rpliqua Van Mitten. Aussi, comme je me briserais
le poing sur cette tte, je me dispenserai, l'avenir, de frapper
dessus !

J'esprais pourtant me reposer Constantinople, mon
matre ! reprit Bruno ! Les voyages et moi

Ce n'est point un voyage, Bruno, rpondit Van Mitten, c'est
tout simplement un autre chemin que prend mon ami Kraban
pour rentrer dner chez lui !

Cette faon d'envisager les choses ne rendit pas le calme
Bruno. Il n'aimait pas les dplacements, et il allait se dplacer
pendant des semaines, des mois peut-tre, travers quelques
pays varis, ce qui l'intressait assez peu, mais difficiles et mme
dangereux, ce dont il se proccupait davantage. De plus, avec les
fatigues inhrentes ces longs parcours, il arriverait maigrir et,
par consquent, perdre de ce poids normal, cent soixante-sept
livres ! auquel il tenait tant.

Et alors son ternel et lamentable refrain de revenir l'oreille
de son matre :

Il vous arrivera malheur, monsieur, je vous le rpte, il vous
arrivera malheur !

Nous le verrons bien, rpondit le Hollandais ; mais va
toujours chercher mes bagages, pendant que j'achterai un guide
pour tudier ces divers pays, et un carnet pour noter mes
impressions ; puis, tu reviendras ici, Bruno, et tu te reposeras

- 64 -
Quand ?

Quand nous aurons fait le tour de la mer Noire, puisqu'il est
dans notre destine de le faire !

Sur cette rflexion fataliste, qu'un Musulman n'et pas
dsavoue, Bruno, hochant la tte, quitta le comptoir et se rendit
l'htel. En vrit, ce voyage ne lui disait rien de bon !

Deux heures aprs, Bruno revenait avec plusieurs portefaix,
munis de leurs crochets sans montants, retenus au dos par de
fortes bretelles. C'taient de ces indignes, vtus d'une toffe
feutre, de bas de laine ctes, coiffs d'un kalah brod de soies
multicolores, et chausss de chaussures doubles, en un mot de ces
hammals, que Thophile Gautier a si justement appels
chameaux deux pieds sans bosses .

La gibbosit, cependant, ne manquait point ceux-ci, grce
aux nombreux colis qu'ils portaient sur leur dos. Tout cela fut
dpos dans la cour du comptoir, et on commena charger la
chaise de poste, qui avait t tire de sa remise.

Pendant ce temps, le seigneur Kraban, en ngociant
soigneux, mettait ordre ses affaires. Il visitait l'tat de sa caisse,
il vrifiait son journal, il donnait ses instructions au chef des
employs, il crivait quelques lettres, et prenait une grosse
somme en or, le papier-monnaie, dmontis en 1862, n'ayant
plus cours. Kraban ayant besoin d'une certaine quantit de
monnaie russe pour la partie du parcours qui longeait le littoral
de l'empire moscovite, son intention tait de changer ses livres
ottomans chez son ami, le banquier Slim, puisque cet itinraire
l'obligeait passer par Odessa.

Les prparatifs furent rapidement achevs. Des provisions
s'entassrent dans les coffres de la chaise. Quelques armes furent
dposes l'intrieur, on ne savait pas ce qui pouvait arriver, et
il fallait tre prt tout vnement. En outre, le seigneur Kraban
- 65 -
n'eut garde d'oublier deux narghils, l'un pour Van Mitten, l'autre
pour lui, ustensiles indispensables un Turc, qui est en mme
temps un ngociant en tabacs.

Quant aux chevaux, ils avaient t commands le soir mme
et devaient tre amens ds l'aube. De minuit au lever du jour, il
restait quelques heures qui furent consacres d'abord au souper,
puis au repos. Le lendemain, lorsque le seigneur Kraban donna
le signal du rveil, tous, sautant hors du lit, endossrent leurs
habits de voyage. La chaise de poste attele, charge, le postillon
en selle, n'attendait plus que les voyageurs.

Le seigneur Kraban renouvela ses dernires instructions aux
employs du comptoir. Il n'y avait plus qu' partir.

Van Mitten, Bruno, Nizib, attendaient silencieusement dans
la vaste cour du comptoir.

Ainsi, c'est bien dcid ! dit une dernire fois Van Mitten
son ami Kraban.

Pour toute rponse, celui-ci montra la voiture, dont la
portire tait ouverte.

Van Mitten s'inclina, gravit le marchepied et s'installa dans le
fond du coup gauche. Le seigneur Kraban prit place auprs de
lui. Nizib et Bruno grimprent dans le cabriolet.

Ah ! ma lettre ! dit Kraban, au moment o le bruyant
quipage allait quitter le comptoir.

Et, baissant la vitre, il tendit l'un des employs une lettre
qu'il lui ordonna de mettre, ce matin mme, la poste.

Cette lettre tait adresse au cuisinier de la villa de Scutari et
ne contenait que ces mots ;
- 66 -

Dner remis mon retour. Modifiez le menu : soupe au lait
caill, paule de mouton aux pices. Surtout pas trop cuit.

Puis, la chaise s'branla, descendit les rues du faubourg,
traversa la Corne-d'Or sur le pont de la Validh-Sultane, et sortit
de la ville par Ieni-Kapoussi, la porte nouvelle .

Le seigneur Kraban est parti ! Qu'Allah le protge !

- 67 -
VI
O LES VOYAGEURS COMMENCENT PROUVER
QUELQUES DIFFICULTS, PRINCIPALEMENT
DANS LE DELTA DU DANUBE.

Au point de vue administratif, la Turquie d'Europe est divise
en vilayets, gouvernements ou dpartements, administrs par un
vali, gouverneur gnral, sorte de prfet nomm par le Sultan. Les
vilayets se subdivisent en sandjaks ou arrondissements, rgis par
un moustesarif ; en kazas ou cantons, administrs par un
camacan ; en nahis ou communes, avec un moudir ou maire lu.
C'est donc, peu prs, le systme administratif tel qu'il est
institu en France.

En somme, le seigneur Kraban ne devait avoir que peu ou
point de rapport avec les autorits des vilayets de la Roumlie,
que traverse la route de Constantinople la frontire. Cette route
tait celle qui s'cartait moins du littoral de la mer Noire et elle
abrgeait le parcours autant que possible.

Il faisait un beau temps de voyage, une temprature
rafrachie par la brise de mer, qui courait sans obstacles travers
ce pays assez plat. C'taient des champs de mas, d'orge et de
seigle, et de ces vignobles, qui prosprent dans les parties
mridionales de l'empire ottoman ; puis, des forts de chnes, de
sapins, de htres, de bouleaux ; puis, groups a et l, des
platanes, des arbres de Jude, des lauriers, des figuiers, des
caroubiers, et plus particulirement, dans les portions voisines de
la mer, des grenadiers et des oliviers, identiques ceux des
mmes latitudes de la basse Europe.

En sortant par la porte d'Ini, la chaise prit la route de
Constantinople Choumla, d'o se dtache un embranchement
sur Andrinople par Kirk-Kiliss. Cette route suit latralement et
croise mme, en plusieurs points, le railway qui met Andrinople,
- 68 -
cette seconde capitale de la Turquie europenne, en
communication avec la mtropole de l'empire ottoman.

Prcisment, au moment o la chaise longeait le chemin de
fer, le train vint passer. Un voyageur mit rapidement la tte la
portire de son wagon, et put apercevoir l'quipage du seigneur
Kraban, rapidement enlev par son vigoureux attelage.

Ce voyageur n'tait autre que le capitaine maltais Yarhud, en
route pour Odessa, o, grce la rapidit des trains, il allait
arriver beaucoup plus tt que l'oncle du jeune Ahmet.

Van Mitten ne put se retenir de montrer son ami le convoi
filant toute vapeur.

Celui-ci, suivant son habitude, haussa les paules.

Eh ! ami Kraban, on arrive vite ! dit Van Mitten.

Quand on arrive ! rpondit le seigneur Kraban.

Pendant cette premire journe de voyage, il faut dire que pas
une heure ne fut perdue. L'argent aidant, il n'y eut jamais aucune
difficult aux relais de poste. Les chevaux ne se firent pas plus
prier pour se laisser atteler que les postillons pour vhiculer un
seigneur qui payait si gnreusement.

On passa par Tchalaldj, par Bayuk-Khan, sur la limite des
pentes d'coulement pour les tributaires de la mer de Marmara,
par la valle de Tchorlou, par le village de Yni-Keui, puis par la
valle de Galata, travers laquelle, si l'on en croit la lgende, sont
fors des canaux souterrains, qui amenaient autrefois l'eau la
capitale.

Le soir venu, la chaise s'arrtait une heure seulement la
bourgade de Sera. Comme les provisions, emportes dans les
- 69 -
coffres, taient destines plus spcialement aux rgions dans
lesquelles il serait difficile de se procurer les lments d'un repas,
mme mdiocre, il convenait de les rserver. On dna donc
Sera, passablement mme, et la route fut reprise.

Peut-tre Bruno trouva-t-il un peu dur de passer la nuit dans
son cabriolet ; mais Nizib regarda cette ventualit comme toute
naturelle, et il dormit d'un sommeil contagieux, qui gagna son
compagnon.

La nuit s'acheva sans incidents, grce un long et sinueux
lacet que faisait la route aux approches de Viza, pour viter les
rudes pentes et les terrains marcageux de la valle. A son grand
regret, Van Mitten ne vit donc rien de cette petite ville de sept
mille habitants, presque entirement occupe par une population
grecque, et qui est la rsidence d'un vque orthodoxe. Il n'tait
pas venu pour voir, d'ailleurs, mais bien pour accompagner
l'imprieux seigneur Kraban, lequel se souciait mdiocrement de
recueillir des impressions de voyage.

Le soir, vers cinq heures, aprs avoir travers les villages de
Bounar-Hissan, d'Ina, d'Uskup, les voyageurs contournrent un
petit bois sem de tombes, o reposent les restes des victimes
gorges par une bande de brigands qui jadis opraient en cet
endroit ; puis elle atteignit une ville assez importante, de seize
mille habitants, Kirk-Kiliss. Son nom Quarante glises est
justifi par le grand nombre de ses monuments religieux. C'est,
vrai dire, une sorte de petite valle, dont les maisons occupent le
fond et les flancs, que Van Mitten, suivi du fidle Bruno, explora
en quelques heures.

La chaise fut remise dans la cour d'un htel assez bien tenu,
o le seigneur Kraban et ses compagnons passrent la nuit, et
d'o ils repartirent au point du jour.

Pendant la journe du 19 aot, les postillons dpassrent le
village de Karabounar, et arrivrent le soir trs tard au village de
- 70 -
Bourgaz, bti sur le golfe de ce nom. Les voyageurs couchrent,
cette nuit-l, dans un khani , espce d'auberge fort
rudimentaire, qui certainement ne valait pas leur chaise de poste.

Le lendemain au matin, la route, qui s'carte du littoral de la
mer Noire, les ramena vers Ados, et, le soir, Paravadi, une des
stations du petit railway de Choumla Varna. Ils traversaient
alors la province de Bulgarie, l'extrmit sud de la Dobroutcha,
au pied des derniers contreforts de la chane des Balkans.

L, les difficults furent grandes, pendant ce difficile passage,
tantt au milieu de valles marcageuses, tantt travers des
forts de plantes aquatiques, d'un dveloppement extraordinaire,
dans lesquelles la chaise avait bien de la peine se glisser,
troublant dans leurs retraites des milliers de pilets, de bcasses,
de bcassines, remiss sur le sol de cette rgion si accidente.

On sait que les Balkans forment une chane importante. En
courant entre la Roumlie et la Bulgarie vers la mer Noire, elle
dtache de son versant septentrional de nombreux contreforts,
dont le mouvement se fait sentir presque jusqu'au Danube.

Le seigneur Kraban eut l l'occasion de voir sa patience mise
une rude preuve.

Lorsqu'il fallut franchir l'extrmit de la chane, afin de
redescendre sur la Dobroutcha, des pentes d'une raideur presque
inabordable, des tournants dont le coude brusque ne permettait
pas l'attelage de tirer d'ensemble, des chemins troits, bords de
prcipices, plus faits pour le cheval que pour la voiture, tout cela
prit du temps et ne se fit pas sans une grande dpense de
mauvaise humeur et de rcriminations. Plusieurs fois, on dut
dteler, et il fallut caler les roues pour se tirer de quelque passe
difficile, et les caler surtout avec un grand nombre de piastres,
qui tombaient dans la poche des postillons, menaant de revenir
sur leurs pas.

- 71 -
Ah ! le seigneur Kraban eut beau jeu pour pester contre le
gouvernement actuel, qui entretenait si mal les routes de
l'empire, et se souciait si peu d'assurer une bonne viabilit
travers les provinces ! Le Divan ne se gnait pas, pourtant, quand
il s'agissait d'impts, de taxes, de vexations de toutes sortes, et le
seigneur Kraban le savait de reste ! Dix paras pour traverser le
Bosphore ! Il en revenait toujours l, comme obsd par une ide
fixe ! Dix paras ! dix paras !

Van Mitten se gardait bien de rpondre quoi que ce soit son
compagnon de route. L'apparence d'une contradiction et amen
quelque scne.

Aussi, pour l'apaiser, daubait-il son tour le gouvernement
turc en particulier, et tous les gouvernements en gnral.

Mais il n'est pas possible, disait Kraban, qu'en Hollande, il
y ait de pareils abus !

Il y en a, au contraire, ami Kraban, rpondait Van Mitten,
qui voulait, avant tout, calmer son compagnon.

Je vous dis que non ! reprenait celui-ci. Je vous dis qu'il n'y
a que Constantinople o de pareilles iniquits soient possibles !
Est-ce qu' Rotterdam on a jamais song mettre un impt sur
les caques ?

Nous n'avons pas de caques !

Peu importe !

Comment, peu importe ?

Eh ! vous en auriez, que jamais votre roi n'et os les taxer !
Allez-vous maintenant me soutenir que le gouvernement de ces
- 72 -
nouveaux Turcs n'est pas le pire gouvernement qu'il y ait au
monde ?

Le pire, coup sr ! rpondait Van Mitten, pour couper
court une discussion qu'il sentait poindre.

Et, pour mieux clore ce qui n'tait encore qu'une simple
conversation, il tira sa longue pipe hollandaise. Cela donna au
seigneur Kraban l'envie de s'tourdir, lui aussi, dans les fumes
du narghil. Le coup ne tarda donc pas s'emplir de vapeurs, et
il fallut baisser les glaces pour leur donner issue. Mais, dans cet
assoupissement narcotique qui finissait par s'emparer de lui,
l'entt voyageur redevenait muet et calme jusqu'au moment o
quelque incident le rappelait la ralit.

Cependant, faute d'un lieu de halte dans ce pays demi
sauvage, on passa la nuit du 20 au 2l aot en chaise de poste. Ce
fut vers le matin seulement que, les dernires ramifications des
Balkans dpasses, on se retrouva, au del de la frontire
roumaine, sur les terrains plus carrossables de la Dobroutcha.

Cette rgion est comme une presqu'le, forme par un large
coude du Danube, qui, aprs s'tre lev au nord vers Galatz,
revient l'est sur la mer Noire, dans laquelle il se jette par
plusieurs bouches. Au vrai, cette sorte d'isthme qui rattache cette
presqu'le la pninsule des Balkans, se trouve circonscrite par la
portion de la province situe entre Tchernavoda et Kustendj, o
court la ligne d'un petit railway de quinze seize lieues au plus,
qui part de Tchernavoda. Mais, dans le sud du railway, la contre
tant sensiblement la mme qu'au nord, au point de vue
topographique, on peut dire que les plaines de la Dobroutcha
prennent naissance la base des derniers chanons des Balkans.

Le bon pays , c'est ainsi que les Turcs appellent cette
tranche fertile, dans laquelle la terre appartient au premier
occupant. Elle est, sinon habite, parcourue du moins par des
Tatars pasteurs, et peuple de Valaques, dans la partie qui
- 73 -
avoisine le fleuve. L'empire ottoman possde l une immense
contre, dont les valles creusent peine le sol, presque sans
relief. Elle prsente plutt une succession de plateaux, qui
s'tendent jusqu'aux forts semes aux embouchures du Danube.

Sur ce sol, les routes, sans ctes abruptes ni pentes brusques,
permirent la chaise de rouler plus rapidement. Les matres de
poste n'avaient plus le droit de maugrer en voyant atteler leurs
chevaux, ou, s'ils le faisaient, c'tait pour ne point en perdre
l'habitude.

On alla donc vite et bien. Ce jour, 2l aot, midi, la chaise
relayait Koslidcha, et, le soir mme Bazardjik.

L, le seigneur Kraban se dcida passer la nuit, pour
donner quelque repos tout son monde, ce dont Bruno lui sut
gr, sans en rien dire, par prudence.

Le lendemain, ds la premire aube, la chaise, attele de
chevaux frais, courait dans la direction du lac Karasou, sorte de
vaste entonnoir, dont le contenu, aliment par des sources de
fond, se dverse dans le Danube, l'poque des basses eaux.
Vingt-quatre lieues environ taient enleves en douze heures, et,
vers huit heures du soir, les voyageurs s'arrtaient devant le
railway de Kustendj a Tchernavoda, en face de la station de
Medjidi, une ville toute neuve, qui compte dj vingt mille mes
et promet de devenir plus importante.

L, son grand dplaisir, le seigneur Kraban ne put
immdiatement franchir la voie pour rejoindre le khan, o il
devait passer la nuit. La voie tait occupe par un train, et il fallut
attendre pendant un grand quart d'heure que le passage fut libre.

De l, des plaintes, des rcriminations contre ces
administrations de chemins de fer, qui se croient tout permis,
non seulement d'craser les voyageurs qui ont la sottise de
- 74 -
monter dans leurs vhicules, mais de retarder ceux qui se
refusent y prendre place.

En tout cas, dit-il Van Mitten, ce n'est pas moi qu'il
arrivera jamais un accident de chemin de fer !

On ne sait ! rpondit, peut-tre imprudemment, le digne
Hollandais.

Je le sais, moi ! rpliqua le seigneur Kraban d'un ton qui
coupa court toute discussion.

Enfin, le train quitta la station de Modjidi, les barrires
s'ouvrirent, la chaise passa, et les voyageurs se reposrent dans
un khan assez confortablement tabli en cette ville, dont le nom
fut choisi en l'honneur du sultan Abdul-Medjid.

Le lendemain, tous arrivaient, sans encombre, travers une
sorte de plaine dserte, Babadagh, mais tellement tard, qu'il
parut plus convenable de continuer le voyage pendant la nuit. Le
soir, vers cinq heures, on s'arrtait Toultcha, l'une des plus
importantes villes de la Moldavie.

En cette cit de trente quarante mille mes, o se
confondent Tcherkesses, Nogas, Persans, Kurdes, Bulgares,
Roumains, Grecs, Armniens,

Turcs et Juifs, le seigneur Kraban ne pouvait tre
embarrass pour trouver un htel peu prs confortable. C'est ce
qui fut fait. Van Mitten eut, avec la permission de son
compagnon, le temps de visiter Toultcha, dont l'amphithtre,
trs pittoresque, se dploie sur le versant nord d'une petite
chane, au fond d'un golfe form par un largissement du fleuve,
presque en face de la double ville d'Ismal.

Le lendemain, 24 aot, la chaise traversait le Danube, devant
Toultcha, et s'aventurait travers le delta du fleuve, form par
- 75 -
deux grandes branches. La premire, celle que suivent les bateaux
vapeur est dite la branche de Toultcha ; la seconde, plus au
nord, passe Ismal, puis Kilia, et atteint au-dessous la mer
Noire, aprs s'tre ramifie en cinq chenaux. C'est ce qu'on
appelle les bouches du Danube.

Au del de Kilia et de la frontire, se dveloppe la Bessarabie,
qui, pendant une quinzaine de lieues, se jette vers le nord-est, et
emprunte un morceau du littoral de la mer Noire.

Il va sans dire que l'origine du nom du Danube, qui a donn
lieu nombre de contestations scientifiques, amena une
discussion purement gographique entre le seigneur Kraban et
Van Mitten.

Que les Grecs, au temps d'Hsiode, l'aient connu sous le nom
d'Istor ou Histor ; que le nom de Danuvius ait t import par les
armes romaines, et que Csar, le premier, l'ait fait connatre
sous ce nom ; que dans la langue des Thraces, il signifie
nuageux ; qu'il vienne du celtique, du sanscrit, du zend ou du
grec ; que le professeur Bupp ait raison, ou que le professeur
Windishmann n'ait pas tort, lorsqu'ils disputent sur cette origine,
ce fut le seigneur Kraban qui, comme toujours, rduisit
finalement son adversaire au silence, en faisant venir le mot
Danube, du mot zend asdanu , qui signifie : la rivire rapide.

Mais, si rapide qu'elle soit, son cours ne suffit pas entraner
la masse de ses eaux, en les contenant dans les divers lits qu'elle
s'est creuss, et il faut compter avec les inondations du grand
fleuve. Or, par enttement, le seigneur Kraban ne compta pas, en
dpit des observations qui lui furent faites, et il lana sa chaise
travers le vaste delta.

Il n'tait pas seul, dans cette solitude, en ce sens que nombre
de canards, d'oies sauvages, d'ibis, de hrons, de cygnes, de
plicans, semblaient lui faire cortge. Mais, il oubliait que, si la
nature a fait de ces oiseaux aquatiques des chassiers ou des
- 76 -
palmipdes, c'est qu'il faut des palmes ou des chasses pour
frquenter cette rgion trop souvent submerge, l'poque des
grandes crues, aprs la saison pluvieuse.

Or, les chevaux de la chaise taient insuffisamment
conforms, on en conviendra, pour fouler du pied ces terrains
dtremps par les dernires inondations. Au del de cette
branche du Danube, qui va se jeter dans la mer Noire Sulina, ce
n'tait plus qu'un vaste marcage au travers duquel se dessinait
une route peu prs impraticable. Malgr les conseils des
postillons, auxquels se joignit Van Mitten, le seigneur Kraban
donna l'ordre de pousser plus avant, et il fallut bien lui obir. Il
arriva donc ceci : c'est que, vers le soir, la chaise fut bien et
dment embourbe, sans qu'il ft possible aux chevaux de la tirer
de l.

Les routes ne sont pas suffisamment entretenues dans cette
contre ! crut devoir faire observer Van Mitten.

Elles sont ce qu'elles sont ! rpondit Kraban. Elles sont ce
qu'elles peuvent tre sous un pareil gouvernement !

Nous ferions peut-tre mieux de revenir en arrire et de
prendre un autre chemin ?

Nous ferons mieux, au contraire, de continuer marcher en
avant et de ne rien changer notre itinraire !

Mais le moyen ?

Le moyen, rpondit le ttu personnage, consiste envoyer
chercher des chevaux du renfort au village le plus voisin. Que
nous couchions dans notre voiture ou dans une auberge, peu
importe !

Il n'y avait rien rpliquer. Le postillon et Nizib furent
dtachs la recherche du plus prochain village, qui ne laissait
- 77 -
pas d'tre assez loign. Trs probablement, ils ne pourraient tre
de retour qu'au lever du soleil. Le seigneur Kraban, Van Mitten
et Bruno durent donc se rsigner passer la nuit au milieu de
cette vaste steppe, aussi abandonns qu'ils l'eussent t au plus
profond des dserts de l'Australie centrale. Trs heureusement, la
chaise, enfonce dans les vases jusqu'au moyeu des roues, ne
menaait pas de s'enliser davantage.

Cependant, la nuit tait fort obscure. De gros nuages, trs
bas, en voie de condensation, chasss par les vents de la mer
Noire, couraient travers l'espace. S'il ne pleuvait pas, une forte
humidit montait du sol imprgn d'eau, qui mouillait comme un
brouillard polaire. A dix pas, on ne se voyait plus. Les deux
lanternes de la voiture projetaient seules une lueur douteuse sous
l'paisse bue vapore du marcage, et peut-tre eut-il mieux
valu les teindre.

En effet, cette lueur pouvait attirer quelque importune visite.
Mais Van Mitten ayant mis cette observation, son intraitable ami
crut devoir la discuter, et de la discussion il rsulta qu'il ne fut
point donn suite la proposition de Van Mitten.

Il avait pourtant raison, le sage Hollandais, et avec un peu
plus de finesse, il aurait propos son compagnon de laisser les
lanternes allumes : trs vraisemblablement, le seigneur Kraban
les et fait teindre.

- 78 -
VII
DANS LEQUEL LES CHEVAUX DE LA CHAISE FONT
PAR PEUR CE QU'ILS N'ONT PU FAIRE SOUS LE
FOUET DU POSTILLON.

Il tait dix heures du soir. Kraban, Van Mitten et Bruno,
aprs un souper prlev sur les provisions serres dans le coffre
de la voiture, se promenrent en fumant, pendant une demi-
heure environ, le long d'une troite sente, dont le sol ne cdait pas
sous le pied.

Et maintenant, dit Van Mitten, je pense, ami Kraban, que
vous ne voyez aucune objection ce que nous allions dormir
jusqu'au moment o arriveront les chevaux de renfort ?

Je n'en vois aucune, rpondit Kraban, aprs avoir rflchi,
avant de faire cette rponse un peu extraordinaire de la part d'un
homme qui n'tait jamais court d'objections.

Je veux croire que nous n'avons rien craindre ? ajouta le
Hollandais, au milieu de cette plaine absolument dserte ?

Je veux le croire aussi.

Aucune attaque n'est redouter ?

Aucune.

Si ce n'est, toutefois, l'attaque des moustiques ! rpondit
Bruno, qui venait de s'appliquer une claque formidable sur le
front pour craser une demi-douzaine de ces importuns diptres.

Et, en effet, des nues d'insectes trs voraces, qu'attirait peut-
tre la lueur des lanternes, commenaient tourbillonner
effrontment autour de la chaise.
- 79 -

Hum ! fit Van Mitten, il y a ici une fire quantit de ces
moustiques, et une moustiquaire n'et pas t de trop !

Ce ne sont point des moustiques, rpondit le seigneur
Kraban, en se grattant le bas de la nuque, et ce n'est point une
moustiquaire qui nous manque !

Qu'est-ce donc ? demanda le Hollandais.

Une cousiniaire, rpondit Kraban, car ces prtendus
moustiques sont des cousins !

Du diable si j'en ferais la diffrence ! pensa Van Mitten, qui
ne jugea pas propos d'entamer une discussion sur cette question
purement entomologique.

Ce qu'il y a de curieux, fit observer Kraban ; c'est que ce
sont uniquement les femelles de ces insectes qui s'attaquent
l'homme.

Je les reconnais bien l, ces reprsentants du beau sexe !
rpondit Bruno, en se frottant les mollets.

Je crois que nous ferons sagement de rentrer dans la
voilure, dit alors Van Mitten, car nous allons tre dvors !

En effet, rpondit Kraban, les contres que traverse le bas
Danube sont particulirement infestes par ces cousins, et on ne
les combat qu'en semant son lit pendant la nuit, sa chemise et ses
bas pendant le jour, de poudre du pyrthre

Dont nous sommes absolument et malheureusement
dpourvus ! ajouta le Hollandais.

- 80 -
Absolument, rpondit Kraban. Mais qui pouvait prvoir
que nous resterions en dtresse dans les marcages de la
Dobroutcha ?

Personne, ami Kraban.

J'ai entendu parler, ami Van Mitten, d'une colonie de
Tatars crimens, auxquels le gouvernement turc avait accord
une vaste concession dans ce delta du fleuve, et que des lgions de
ces cousins forcrent s'expatrier.

D'aprs ce que nous voyons, ami Kraban, l'histoire n'est
point invraisemblable !

Rentrons donc dans la chaise !

Nous n'avons que trop tard ! rpondit Van Mitten, qui
s'agitait au milieu d'un bourdonnement d'ailes, dont les
frmissements se chiffrent par millions la seconde.

Au moment o le seigneur Kraban et son compagnon
allaient remonter dans la voiture, le premier s'arrta.

Bien qu'il n'y ait rien craindre, dit-il, il serait bon que
Bruno veillt jusqu'au retour du postillon.

Il ne s'y refusera pas, rpondit Van Mitten.

Je ne m'y refuserai pas, dit Bruno, parce que mon devoir est
de ne pas m'y refuser, mais je vais tre dvor vivant !

Non ! rpliqua Kraban. Je me suis laiss dire que les
cousins ne piquaient pas deux fois la mme place, de sorte que
Bruno sera bientt l'abri de leurs attaques.

Oui ! lorsque j'aurai t cribl de mille piqres !
- 81 -

C'est ainsi que je l'entends, Bruno.

Mais, au moins, pourrai-je veiller dans le cabriolet ?

Parfaitement, la condition de ne point vous y endormir !

Et comment dormirais-je, au milieu de cet effroyable
essaim de moustiques ?

De cousins, Bruno, rpondit Kraban, de simples
cousins ! Ne l'oubliez pas !

Sur cette observation, le seigneur Kraban et Van Mitten
remontrent dans le coup, laissant Bruno le soin de veiller la
garde de son matre, ou mieux de ses matres. Depuis la rencontre
de Kraban et de Van Mitten, ne pouvait-il se dire qu'il en avait
deux ?

Aprs s'tre assur que les portires de la chaise taient bien
fermes, Bruno visita l'attelage. Les chevaux, puiss de fatigue,
taient tendus sur le sol, respirant avec bruit, mlant leur
chaude haleine au brouillard de cette plaine marcageuse.

Le diable ne les tirerait pas de cette ornire ! se dit Bruno. Il
faut convenir que le seigneur Kraban a eu l une fire ide de
prendre cette route ! Aprs tout, cela le regarde !

Et Bruno remonta dans le cabriolet, dont il baissa le chssis
vitr, travers lequel il pouvait voir dans le rayon du faisceau
lumineux projet par les lanternes.

Que pouvait faire de mieux le serviteur de Van Mitten, si ce
n'est de rver, les yeux ouverts, et de combattre le sommeil, en
rflchissant la srie d'aventures, dans lesquelles l'entranait
son matre, la suite du plus ttu des Osmanlis ?
- 82 -

Ainsi, lui, un enfant de l'ancienne Batavie, un traneur du
pav de Rotterdam, un habitu des quais de la Meuse, un pcheur
la ligne mrite, un musard des canaux qui sillonnent sa ville
natale, il avait t transport l'autre extrmit de l'Europe ! De
la Hollande l'empire ottoman, il avait fait cette gigantesque
enjambe ! Et peine dbarqu Constantinople, la fatalit
venait de le jeter travers les steppes du bas Danube ! Et il se
voyait l, juch dans le cabriolet d'une chaise de poste, au milieu
des marais de la Dobroutcha, perdu dans une nuit profonde, et
plus enracin ce sol que la tour gothique de Zuidekerk ! Et tout
cela, parce qu'il tait tenu d'obir son matre, lequel, sans y tre
forc, n'en obissait pas moins au seigneur Kraban.

Oh ! bizarrerie des complications humaines ! se rptait
Bruno. Me voil, en train de faire le tour de la mer Noire, si nous
le faisons jamais, et cela pour pargner dix paras que j'eusse
volontiers pays de ma poche, si j'avais t assez avis pour le
faire en cachette du moins endurant des Turcs ! Ah ! Le ttu ! le
ttu ! Je suis sr que, depuis le dpart, j'ai dj maigri de deux
livres ! En quatre jours ! Que sera-ce donc dans quatre
semaines ! Bon ! encore ces maudits insectes ! .

Et, si hermtiquement que Bruno et ferm le chssis du
cabriolet, quelques douzaines de cousins avaient pu y pntrer et
s'acharnaient contre le pauvre homme. Aussi, que de tapes, que
de grattements, et comme il s'en donnait de les traiter de
moustiques, alors que le seigneur Kraban ne pouvait l'entendre !

Une heure se passa ainsi, puis une autre heure encore. Peut-
tre, sans l'agaante attaque de ces insectes, Bruno, succombant
la fatigue, se serait-il enfin laiss aller au sommeil ? Mais dormir
dans ces conditions et t impossible.

Il devait tre un peu plus de minuit, lorsque Bruno eut une
ide. Elle et mme d lui venir plus tt, lui, un de ces
Hollandais pur sang, qui, en venant au monde, cherchent plutt
- 83 -
le tuyau d'une pipe que le sein de leur nourrice. Ce fut de se
mettre fumer, de combattre l'envahissement des cousins
coups de bouffes de tabac. Comment n'y avait-il pas dj song ?
S'ils rsistaient l'atmosphre nicotique qu'il allait emprisonner
dans son cabriolet, c'est que ces insectes ont la vie dure au milieu
des marcages du bas Danube !

Bruno tira donc de sa poche sa pipe de porcelaine fleurs
mailles, une sur de celle qui lui avait t si impudemment
vole Constantinople. Il la bourra comme il et fait d'une arme
feu qu'il comptait dcharger sur les troupes ennemies ; puis, il
battit le briquet, alluma le fourneau, aspira pleins poumons la
fume d'un excellent tabac de Hollande, et la rejeta en normes
volutes.

L'essaim bourdonna tout d'abord en redoublant ses
assourdissants coups d'ailes, et se dispersa peu peu dans les
angles les plus obscurs du cabriolet.

Bruno ne put que se fliciter de sa manuvre. La batterie
qu'il venait de dmasquer faisait merveille, les assaillants se
repliaient en dsordre ; mais, comme il ne cherchait pas faire de
prisonniers, bien au contraire, il ouvrit rapidement le chssis,
afin de donner une issue aux insectes du dedans, sachant bien
que ses bordes de fume interdiraient tout accs aux insectes du
dehors.

Ainsi fut-il fait. Bruno, dbarrass de cette importune lgion
de diptres, put mme se hasarder regarder droite et gauche.
La nuit tait toujours aussi noire. Il passait de grands coups de
brise, qui branlaient parfois la voiture ; mais elle adhrait
fortement au sol, trop fortement mme. Donc, nulle crainte
qu'elle ft renverse.

Bruno chercha voir en avant, vers l'horizon du nord, si
quelque lumire ne se montrait pas, qui et annonc le retour du
postillon et des chevaux de renfort. Obscurit complte, tnbres
- 84 -
d'autant plus profondes, au lointain, que le devant de la chaise de
poste se dcoupait dans le segment lumineux des lanternes.
Cependant, en portant ses regards sur les cts, une distance de
soixante pas environ, Bruno crut apercevoir quelques points
brillants, qui se dplaaient dans l'ombre, rapidement, sans bruit,
tantt au ras du sol, tantt deux ou trois pieds au-dessus.

Bruno se demanda tout d'abord si ce n'taient pas l quelques
phosphorescences de feux follets, dont le dgagement se
produisait la surface d'un marais o ne manque pas l'hydrogne
sulfur.

Mais si, en sa qualit d'tre raisonnant, sa raison risquait de
l'induire en erreur, il ne pouvait en tre ainsi des chevaux de la
chaise, que leur instinct n'et pas tromps sur la cause de ce
phnomne. En effet, ils commencrent donner quelques signes
d'agitation, les naseaux vents, renclant d'une faon insolite.

Eh ! qu'est-ce cela ? se dit Bruno. Quelque nouvelle
complication, sans doute ! Seraient-ce des loups ? .

Que ce ft l une bande de loups, attire par l'odeur de
l'attelage, cela rien d'impossible. Ces animaux, toujours
affams, sont nombreux dans le delta du Danube.

Diable ! murmura Bruno, voil qui serait encore plus
malfaisant que les moustiques ou les cousins de notre entt ! La
fume de tabac n'y ferait rien, cette fois !

Cependant, les chevaux ressentaient une vive inquitude,
laquelle on ne pouvait se mprendre. Ils essayaient de ruer dans
la boue paisse, ils se cabraient, ils donnaient de violentes
secousses la voiture. Les points lumineux semblaient s'tre
rapprochs. Une sorte de grognement sourd se mlait aux
sifflements de la brise.

- 85 -
Je pense, se dit Bruno, qu'il est opportun de prvenir le
seigneur Kraban et mon matre !

Cela tait urgent, en effet. Bruno se laissa donc lentement
glisser sur le sol ; il abaissa le marchepied de la chaise, ouvrit la
portire, puis la referma, aprs s'tre introduit dans le coup, o
les deux amis dormaient tranquillement l'un prs de l'autre.

Mon matre ? dit Bruno voix basse, en appuyant sa main
sur l'paule de Van Mitten.

Au diable l'importun qui me rveille ! murmura le
Hollandais en se frottant les yeux.

Il ne s'agit pas d'envoyer les gens au diable, surtout quand
le diable est peut-tre l ! rpondit Bruno.

Mais qui donc me parle ?

Moi, votre serviteur.

Ah ! Bruno ! c'est toi ? Aprs tout, tu as bien fait de me
rveiller ! Je rvais que madame Van Mitten

Vous cherchait querelle ! rpondit Bruno. Il est bien
question de cela maintenant !

Qu'y a-t-il donc ?

Voudriez-vous, s'il vous plat, rveiller le seigneur
Kraban ?

Que je rveille ?

Oui ! Il n'est que temps !

- 86 -
Sans en demander davantage, le Hollandais, dormant encore
moiti, secoua son compagnon.

Rien de tel qu'un sommeil de Turc, quand ce Turc a un bon
estomac et une conscience nette. C'tait le cas du compagnon de
Van Mitten. Il fallut s'y prendre plusieurs reprises.

Le seigneur Kraban, sans relever ses paupires, grommelait
et grognait, en homme qui n'est pas d'humeur se rendre. Pour
peu qu'il ft aussi ttu dans l'tat de sommeil que dans l'tat de
veille, bien certainement il faudrait le laisser dormir.

Cependant, les insistances de Van Mitten et de Bruno furent
telles que le seigneur Kraban se rveilla, dtira ses bras, ouvrit
les yeux, et d'une voix encore brouille d'assoupissement :

Hum ! fit-il, les chevaux de renfort sont donc arrivs avec le
postillon et Nizib ?

Pas encore, rpondit Van Mitten.

Alors pourquoi me rveiller ?

Parce que, si les chevaux ne sont pas arrivs, rpondit
Bruno, d'autres animaux trs suspects sont l, qui entourent la
voiture et se prparent l'attaquer !

Quels sont ces animaux ?

Voyez !

La vitre de la portire fut abaisse, et Kraban se pencha au
dehors.

Allah nous protge ! s'cria-t-il. Voil toute une bande de
sangliers sauvages !
- 87 -

Il n'y avait pas s'y tromper. C'taient bien des sangliers. Ces
animaux sont trs nombreux dans toute la contre qui confine
l'estuaire danubien ; leur attaque est fort redouter, et ils
peuvent tre rangs dans la catgorie des btes froces.

Et qu'allons-nous faire ? demanda le Hollandais.

Rester tranquilles, s'ils n'attaquent pas, rpondit Kraban.
Nous dfendre, s'ils attaquent !

Pourquoi ces sangliers nous attaqueraient-ils ? reprit Van
Mitten, Ils ne sont point carnassiers, que je sache !

Soit, rpondit Kraban, mais si nous ne courons pas la
chance d'tre dvors, nous courons la chance d'tre ventrs !

Cela se vaut, fit tranquillement observer Bruno.

Aussi, tenons-nous prts tout vnement !

Cela dit, le seigneur Kraban fit mettre les armes en tat. Van
Mitten et Bruno avaient chacun un revolver six coups et un
certain nombre de cartouches. Lui, Vieux Turc, ennemi dclar de
toute invention moderne, ne possdait que deux pistolets de
fabrication ottomane, au canon damasquin, la crosse incruste
d'caille et de pierres prcieuses, mais plus faits pour orner la
ceinture d'un agha que pour dtonner dans une attaque srieuse.
Van Mitten, Kraban et Bruno devaient donc se contenter de ces
seules armes, et ne les employer qu' coup sr.

Cependant, les sangliers, au nombre d'une vingtaine, s'taient
rapprochs peu peu et entouraient la voiture. A la lueur des
lanternes, qui les avait sans doute attirs, on pouvait les voir se
dmener violemment et fouiller le sol coups de dfenses.
C'taient d'normes suiliens, de la taille d'un ne, d'une force
- 88 -
prodigieuse, capables de dcoudre chacun toute une meute. La
situation des voyageurs, emprisonns dans leur coup, ne laissait
donc pas d'tre trs inquitante, s'ils venaient tre assaillis de
part et d'autre, avant le lever du jour.

Les chevaux de l'attelage le sentaient bien. Au milieu des
grognements de la bande, ils s'brouaient, ils se jetaient de ct,
faire craindre qu'ils ne rompissent ou leurs traits ou les brancards
de la chaise.

Soudain, plusieurs dtonations clatrent. Van Mitten et
Bruno venaient de dcharger chacun deux coups de leur revolver
sur ceux des sangliers qui se lanaient l'assaut. Ces animaux,
plus ou moins blesss, firent entendre des rugissements de rage,
en se roulant sur le sol. Mais les autres, rendus furieux, se
prcipitrent sur la voiture et l'attaqurent coups de dfenses.
Les panneaux furent percs en maints endroits, et il devint
vident qu'avant peu ils seraient dfoncs.

Diable ! diable ! murmurait Bruno.

Feu ! feu ! rptait le seigneur Kraban, en dchargeant
ses pistolets, qui rataient gnralement une fois sur quatre,
bien qu'il n'en voult pas convenir.

Les revolvers de Bruno et de Van Mitten blessrent encore un
certain nombre de ces terribles assaillants, dont quelques-uns
foncrent directement sur l'attelage.

De l, pouvante bien naturelle des chevaux que menaaient
les dfenses des sangliers, et qui ne pouvaient rpondre qu'
coups de pied, sans avoir la libert de leurs mouvements. S'ils
eussent t libres, ils se seraient jets travers la campagne, et ce
n'aurait plus t qu'une question de vitesse entre eux et la bande
sauvage. Ils essayrent donc, par d'effroyables efforts, de rompre
leurs traits, afin de s'chapper. Mais les traits, faits d'une corde
torons serrs, rsistrent. Il fallait donc ou que l'avant-train de la
- 89 -
chaise se rompit brusquement, ou que la chaise s'arracht du sol
sous ces terribles coups de collier.

Le seigneur Kraban, Van Mitten et Bruno le comprirent
bien. Ce qui leur paraissait le plus craindre, c'tait que leur
voiture ne vnt chavirer. Les sangliers, que les coups de feu
n'auraient plus tenus en respect, se seraient jets dessus, et c'en
et t fait de ceux qu'elle renfermait. Mais que faire pour
conjurer une pareille ventualit ? N'taient-ils pas la merci de
cette troupe furieuse ? Leur sang-froid ne les abandonna pas,
pourtant, et ils n'pargnrent point les coups de revolver.

Tout coup, une secousse plus violente branla la chaise,
comme si l'avant-train s'en ft dtach.

Eh ! tant mieux ! s'cria Kraban. Que nos chevaux
s'emportent travers la steppe ! Les sangliers se mettront leur
poursuite, et ils nous laisseront en repos !

Mais l'avant-train tenait bon et rsistait avec une solidit qui
faisait honneur cet antique produit de la carrosserie anglaise.
Donc, il ne cda pas. Ce fut la chaise qui cda. Les secousses
devinrent telles, qu'elle fut arrache aux profondes ornires o
elle plongeait jusqu'aux essieux. Un dernier coup de collier de
l'attelage, fou de terreur, l'enleva sur un sol plus ferme, et la voil
roulant au galop de ses chevaux emports, que rien ne guidait au
milieu de cette nuit profonde.

Cependant, les sangliers n'avaient point abandonn la partie.
Ils couraient sur les cts, s'attaquant, les uns aux chevaux, les
autres la voiture, qui ne parvenait pas les distancer.

Le seigneur Kraban, Van Mitten et Bruno s'taient rejets
dans le fond du coup.

Ou nous verserons dit Van Mitten.

- 90 -
Ou nous ne verserons pas, rpondit Kraban.

Il faudrait tcher de ressaisir les guides ! , fit
judicieusement observer Bruno.

Et, baissant les vitres de devant, il chercha avec la main si les
guides taient sa porte ; mais les chevaux, en se dbattant, les
avaient rompues, sans doute, et il fallait maintenant
s'abandonner au hasard de cette course folle travers une contre
marcageuse. Pour arrter l'attelage, il n'y aurait eu qu'un
moyen : arrter, en mme temps, la bande enrage qui le
poursuivait. Or, les armes feu, dont les coups se perdaient sur
cette masse en mouvement, n'y auraient pu suffire. Les
voyageurs, projets les uns sur les autres, ou lancs d'un coin
l'autre du coup chaque cahot de la route, celui-ci rsign
son sort comme tout bon musulman, ceux-l, flegmatiques
comme des Hollandais, n'changrent plus une parole.

Une grande heure s'coula ainsi. La chaise roulait toujours.
Les sangliers ne l'abandonnaient pas.

Ami Van Mitten, dit enfin Kraban, je me suis laiss
raconter qu'en pareille occurrence, un voyageur, poursuivi par
une bande de loups travers les steppes de la Russie, avait t
sauv, grce au sublime dvouement de son domestique.

Et comment ? demanda Van Mitten.

Oh ! rien de plus simple, reprit Kraban. Le domestique
embrassa son matre, recommanda son me Dieu, se jeta hors
de la voiture et, pendant que les loups s'arrtaient le dvorer,
son matre parvint les distancer et il fut sauv.

Il est bien regrettable que Nizib ne soit pas l ! rpondit
tranquillement Bruno.

- 91 -
Puis, sur cette rflexion, tous trois retombrent dans le plus
profond silence.

Cependant la nuit s'avanait. L'attelage ne perdait rien de son
effrayante vitesse, et les sangliers ne gagnaient point assez pour
pouvoir se jeter sur lui. Si quelque accident ne se produisait
point, si une roue brise, un heurt trop violent, ne faisaient pas
verser la chaise, le seigneur Kraban et Van Mitten gardaient
quelque chance d'tre sauvs, mme sans un dvouement dont
Bruno se sentait incapable.

Il faut dire, en outre, que les chevaux, guids par leur instinct,
s'taient maintenus sur cette portion de la steppe qu'ils avaient
l'habitude de parcourir. C'tait en droite ligne, vers le relais de
poste qu'ils s'taient imperturbablement dirigs.

Aussi, lorsque les premires lueurs du jour commencrent
dessiner la ligne d'horizon dans l'est, ils n'en taient plus loigns
que de quelques verstes.

La bande de sangliers lutta encore pendant une demi-heure ;
puis, peu peu, elle resta en arrire ; mais l'attelage ne ralentit
pas sa course un seul instant, et il ne s'arrta que pour tomber,
absolument fourbu, quelque centaine de pas de la maison de
poste.

Le seigneur Kraban et ses deux compagnons taient sauvs.
Aussi le Dieu des chrtiens ne fut-il pas moins remerci que le
Dieu des infidles, pour la protection dont ils avaient couvert les
voyageurs hollandais et turc pendant cette nuit prilleuse.

Au moment o la voiture arrivait au relais, Nizib et le
postillon, qui n'avaient pu s'aventurer travers ces profondes
tnbres, allaient en partir avec les chevaux de renfort. Ceux-ci
remplacrent donc l'attelage que le seigneur Kraban dut payer
un bon prix ; puis, sans se donner mme une heure de repos, la
- 92 -
chaise, dont les traits et le timon avaient t rpars, reprenait
son train habituel et s'lanait sur la route de Kilia.

Cette petite ville, dont les Russes ont dtruit les fortifications
avant de la rendre la Roumanie, est aussi un port du Danube,
situ sur le bras qui porte son nom.

La chaise l'atteignit, sans nouveaux incidents, dans la soire
du 25 aot. Les voyageurs, extnus, descendirent l'un des
principaux htels de la ville, et se rattraprent, pendant douze
heures d'un bon sommeil, des fatigues de la nuit prcdente.

Le lendemain, ils repartirent ds l'aube, et ils arrivrent
rapidement la frontire russe.

L, il y eut encore quelques difficults. Les formalits assez
vexatoires de la douane moscovite ne laissrent pas de mettre
une rude preuve la patience du seigneur Kraban, qui, grce
ses relations d'affaires, par malheur ou par bonheur, comme on
voudra, parlait assez la langue du pays pour se faire
comprendre. Un instant, on put croire que son enttement
contester les agissements des douaniers l'empcherait de passer
la frontire.

Cependant Van Mitten, non sans peine, parvint le calmer.
Kraban consentit donc se soumettre aux exigences de la visite,
laisser fouiller ses malles, et il acquitta les droits de douane, non
sans avoir plusieurs reprises mis cette rflexion absolument
juste :

Dcidment, les gouvernements sont tous les mmes et ne
valent pas l'corce d'une pastque !

Enfin la frontire roumaine fut franchie d'un trait, et la chaise
se lanait travers cette portion de la Bessarabie que dessine le
littoral de la mer Noire vers le nord-est.

- 93 -
Le seigneur Kraban et Van Mitten n'taient plus qu' une
vingtaine de lieues d'Odessa.

- 94 -
VIII
O LE LECTEUR FERA VOLONTIERS
CONNAISSANCE AVEC LA JEUNE AMASIA ET SON
FIANC AHMET.

La jeune Amasia, fille unique du banquier Slim, d'origine
turque, et sa suivante, Nedjeb, se promenaient en causant dans la
galerie d'une habitation charmante, dont les jardins s'tendaient
en terrasses jusqu'au bord de la mer Noire.

De la dernire terrasse, dont les marches se baignaient dans
les eaux, calmes ce jour-l, mais souvent battues par les vents
d'est de l'antique Pont-Euxin, Odessa se montrait, une demi-
lieue vers le sud, dans toute sa splendeur.

Cette ville, une oasis au milieu de l'immense steppe qui
l'entoure, forme un magnifique panorama de palais, d'glises,
d'htels, de maisons, btis sur la falaise escarpe, dont la base se
plonge pic dans la mer. De l'habitation du banquier Slim, on
pouvait mme apercevoir la grande place orne d'arbres, et
l'escalier monumental que domine la statue du duc de Richelieu.
Ce grand homme d'tat fut le fondateur de cette cit et en resta
l'administrateur jusqu' l'heure o il dut venir travailler la
libration du territoire franais, envahi par l'Europe coalise.

Si le climat de la ville est desschant, sous l'influence des
vents du nord et de l'est, si les riches habitants de cette capitale
de la nouvelle Russie sont forcs, pendant la saison brlante,
d'aller chercher la fracheur l'ombrage des khoutors, cela suffit
expliquer pourquoi ces villas se sont multiplies sur le littoral,
pour l'agrment de ceux auxquels leurs affaires interdisent
quelques mois de villgiature sous le ciel de la Crime
mridionale. Entre ces diverses villas, on pouvait remarquer celle
du banquier Slim, laquelle son orientation pargnait les
inconvnients d'une scheresse excessive.

- 95 -
Si l'on demande pourquoi ce nom d'Odessa, c'est--dire la
ville d'Ulysse a t donn une bourgade qui, au temps de
Potemkin, s'appelait encore Hadji-Bey, comme sa forteresse, c'est
que les colons, attirs par les privilges octroys la nouvelle cit,
demandrent un nom l'impratrice Catherine II. L'impratrice
consulta l'Acadmie de Saint-Ptersbourg ; les acadmiciens
fouillrent l'histoire de la guerre de Troie ; ces fouilles mirent
nu l'existence plus ou moins problmatique d'une ville d'Odyssos,
qui aurait jadis exist sur cette partie du littoral : d'o ce nom
d'Odessa, apparaissant dans le second tiers du dix-huitime
sicle.

Odessa tait une ville commerante, elle l'est reste, on peut
croire qu'elle le sera toujours. Ses cent cinquante mille habitants
se composent non seulement de Russes, mais de Turcs, de Grecs,
d'Armniens, enfin une agglomration cosmopolite de gens qui
ont le got des affaires. Or, si le commerce, et principalement le
commerce d'exportation, ne se fait pas sans commerants, il ne se
fait pas sans banquiers non plus. De l, la cration de maisons de
banque, ds l'origine de la ville nouvelle, et, parmi elles, modeste
ses dbuts, maintenant classe un rang estimable sur la place,
celle du banquier Slim.

On le connatra suffisamment, lorsqu'il aura t dit que Slim
appartenait la catgorie, plus nombreuse qu'on ne croit, des
Turcs monogames ; qu'il tait veuf de la seule femme qu'il et
eue : qu'il avait pour fille unique Amasia, la fiance du jeune
Ahmet, neveu du seigneur Kraban ; enfin qu'il tait le
correspondant et l'ami du plus entt Osmanli dont la tte se soit
jamais cache sous les plis du turban traditionnel.

Le mariage d'Ahmet et d'Amasia, on le sait, allait tre clbr
Odessa. La fille du banquier Slim n'tait point destine
devenir la premire femme d'un harem, partageant avec de plus
ou moins nombreuses rivales le gynce d'un Turc goste et
capricieux. Non ! Elle devait, seule avec Ahmet, revenir
Constantinople, dans la maison de son oncle Kraban. Seule et
sans partage, elle tait destine vivre prs de ce mari qu'elle
- 96 -
aimait, qui l'aimait depuis son enfance. Dt cet avenir paratre
singulier pour une jeune femme turque dans le pays de Mahomet,
il en serait ainsi, cependant, et Ahmet n'tait point homme faire
exception aux usages de sa famille.

On sait, en outre, qu'une tante d'Amasia, une sur de son
pre, lui avait lgu en mourant l'norme somme de cent mille
livres turques, la condition qu'elle ft marie avant seize ans
rvolus, un caprice de vieille fille qui n'ayant jamais pu trouver
un mari, s'tait dit que sa nice n'en trouverait jamais assez tt,
et l'on sait aussi que ce dlai expirait dans six semaines. Faute de
quoi l'hritage, qui constituait la plus grande partie de la fortune
de la jeune fille, s'en irait des collatraux.

Au reste, Amasia et t charmante, mme pour les yeux d'un
Europen. Si son iachmak ou voile de mousseline blanche, si la
coiffure en toffe tisse d'or qui lui couvrait la tte, si le triple
rang de sequins de son front se fussent drangs, on aurait vu
flotter les tortils d'une magnifique chevelure noire. Amasia
n'empruntait point aux modes de son pays de quoi rehausser sa
beaut. Ni le hanum ne dessinait ses sourcils, ni le khol ne
teignait ses cils, ni le henn n'estompait ses paupires. Pas de
blanc de bismuth ni de carmin pour peindre son visage. Pas de
kerms liquide pour rougir ses lvres. Une femme d'Occident,
arrange la dplorable mode du jour, et t plus peinte qu'elle.
Mais son lgance naturelle, la flexibilit de sa taille, la grce de
sa dmarche, se devinaient sous le fredj, large manteau en
cachemire, qui la drapait du cou jusqu'aux pieds comme une
dalmatique.

Ce jour-l, dans la galerie ouverte sur les jardins de
l'habitation, Amasia portait une longue chemise de soie de
brousse, que recouvrait l'ample chalwar, se rattachant une
petite veste brode, et une entari longue trane de soie, taillade
aux manches et garnie d'une passementerie d'oya, sorte de
dentelle exclusivement fabrique en Turquie. Une ceinture en
cachemire lui retenait les pointes de la trane, de manire
faciliter sa marche. Des boucles d'oreille et une bague taient ses
- 97 -
seuls bijoux. D'lgants padjoubs de velours cachaient le bas de sa
jambe, et ses petits pieds disparaissaient dans une chaussure
soutache d'or.

Sa suivante Nedjeb, jeune fille vive, enjoue, sa dvoue
compagne, on pourrait dire presque son amie, tait alors prs
d'elle, allant, venant, causant, riant, gayant cet intrieur par sa
belle humeur franche et communicative.

Nedjeb, d'origine zingare, n'tait point une esclave. Si l'on
voit encore des thiopiens ou des noirs du Soudan mis en vente
sur quelques marchs de l'empire, l'esclavage n'en est pas moins
aboli, en principe. Bien que le nombre des domestiques soit
considrable pour les besoins des grandes familles turques,
nombre qui, Constantinople, comprend le tiers de la population
musulmane, ces domestiques ne sont point rduits l'tat de
servitude, et il faut dire que, limits chacun dans sa spcialit, ils
n'ont pas grand'chose faire.

C'tait un peu sur ce pied qu'tait monte la maison du
banquier Slim ; mais Nedjeb, uniquement attache au service
d'Amasia, aprs avoir t recueillie tout enfant dans cette maison,
occupait une situation spciale, qui ne la soumettait aucun des
services de la domesticit.

Amasia, demi tendue sur un divan recouvert d'une riche
toffe persane, laissait son regard parcourir la baie du ct
d'Odessa.

Chre matresse, dit Nedjeb, en venant s'asseoir sur un
coussin aux pieds de la jeune fille, le seigneur Ahmet n'est pas
encore ici ? Que fait donc le seigneur Ahmet ?

Il est all la ville, rpondit Amasia, et peut-tre nous
rapportera-t-il une lettre de son oncle Kraban ?

- 98 -
Une lettre ! une lettre ! s'cria la jeune suivante. Ce n'est
pas une lettre qu'il nous faut, c'est l'oncle lui-mme, et, en vrit,
l'oncle se fait bien attendre !

Un peu de patience, Nedjeb !

Vous en parlez votre aise, ma chre matresse ! Si vous
tiez a ma place, vous ne seriez pas si patiente !

Folle ! rpondit Amasia. Ne dirait-on pas qu'il s'agit de ton
mariage, non du mien !

Et croyez-vous donc que ce ne soit pas une chose grave, de
passer au service d'une dame, aprs avoir t au service d'une
jeune fille ?

Je ne t'en aimerai pas mieux, Nedjeb !

Ni moi, ma chre matresse ! Mais, en vrit, je vous verrai
si heureuse, si heureuse, lorsque vous serez la femme du seigneur
Ahmet, qu'il rejaillira sur moi un peu de votre bonheur !

Cher Ahmet ! murmura la jeune fille, dont les beaux yeux se
voilrent un instant, pendant qu'elle voquait le souvenir de son
fianc.

Allons ! vous voil force de fermer les yeux pour le voir,
ma bien-aime matresse ! s'cria malicieusement Nedjeb, tandis
que, s'il tait ici, il suffirait de les ouvrir !

Je te rpte, Nedjeb, qu'il est all prendre connaissance du
courrier la maison de banque, et que, sans doute, il nous
rapportera une lettre de son oncle.

Oui ! une lettre du seigneur Kraban, o le seigneur
Kraban rptera, suivant son habitude, que ses affaires le
- 99 -
retiennent Constantinople, qu'il ne peut encore quitter son
comptoir, que les tabacs sont en hausse, moins qu'ils ne soient
en baisse qu'il arrivera dans huit jours, sans faute, moins que ce
ne soit dans quinze ! Et cela presse ! Nous n'avons plus que six
semaines, et il faut que vous soyez marie, sinon toute votre
fortune

Ce n'est pas pour ma fortune que je suis aime d'Ahmet !

Soit mais il ne faut pas compromettre par un retard !
Oh ! ce seigneur Kraban si c'tait mon oncle !

Et que ferais-tu, si c'tait ton oncle ?

Je n'en ferais rien, chre matresse, puisqu'il parat qu'on
n'en peut rien faire ! Et cependant, s'il tait ici, s'il arrivait
aujourd'hui mme demain, au plus tard, nous irions faire
enregistrer le contrat chez le juge, et, aprs-demain, une fois la
prire dite par l'imam, nous serions maris, et bien maris, et les
ftes se prolongeraient pendant quinze jours la villa, et le
seigneur Kraban repartirait avant la fin, si cela lui faisait plaisir
de s'en retourner l-bas !

Il est certain que les choses pourraient se passer ainsi, la
condition que l'oncle Kraban ne tarderait pas davantage
quitter Constantinople. Le contrat enregistr chez le mollah, qui
remplit la fonction d'officier ministriel, contrat par lequel, en
principe, le futur s'oblige donner sa femme l'ameublement,
l'habillement et la batterie de cuisine, puis, la crmonie
religieuse, toutes ces formalits, rien n'empcherait de les
accomplir en aussi peu de temps que le disait Nedjeb. Mais
encore fallait-il que le seigneur Kraban, dont la prsence tait
indispensable pour la validation du mariage, en sa qualit de
tuteur du fianc, pt prendre sur ses affaires les quelques jours
que rclamait, au nom de sa jolie matresse, l'impatiente Zingare.

En ce moment, la jeune suivante s'cria :
- 100 -

Ah ! voyez ! voyez donc ce petit btiment qui vient de jeter
l'ancre au pied des jardins !

En effet ! rpondit Amasia.

Et les deux jeunes filles se dirigrent vers l'escalier qui
descendait la mer, afin de mieux apercevoir le lger navire,
gracieusement mouill en cet endroit.

C'tait une tartane, dont la voile pendait maintenant sur ses
cargues. Une petite brise lui avait permis de traverser la baie
d'Odessa. Sa chane la maintenait moins d'une encablure du
rivage, et elle se balanait doucement sur les dernires lames, qui
venaient mourir au pied de l'habitation. Le pavillon turc, une
tamine rouge avec un croissant d'argent, flottait l'extrmit
de son antenne.

Peux-tu lire son nom ? demanda Amasia Nedjeb.

Oui, rpondit la jeune fille. Voyez ! Elle se prsente par
l'arrire. Son nom est Gudare.

La Gudare, en effet, capitaine Yarhud, venait de mouiller en
cette partie de la baie. Mais il ne semblait pas qu'elle dt y
sjourner longtemps, car ses voiles ne furent point serres, et un
marin aurait reconnu qu'elle restait en appareillage.

Vraiment, dit Nedjeb, ce serait dlicieux de se promener sur
cette jolie tartane, par une mer bien bleue, avec un peu de vent,
qui la ferait incliner sous ses grandes ailes blanches !

Puis, grce la mobilit de son imagination, la jeune Zingare,
apercevant un coffret, dpos sur une petite table en laque de
Chine, prs du divan, alla l'ouvrir et en tira quelques bijoux.

- 101 -
Et ces belles choses que le seigneur Ahmet a fait apporter
pour vous, s'cria-t-elle. Il me semble que voil bien une grande
heure que nous ne les avons regardes !

Le penses-tu ? murmura Amasia, en prenant un collier et
des bracelets, qui scintillrent sous ses doigts.

Avec ces bijoux, le seigneur Ahmet espre vous rendre
encore plus belle, mais il n'y russira pas !

Que dis-tu, Nedjeb ? rpondit Amasia. Quelle femme ne
gagnerait pas s'orner de ces magnifiques parures ? Vois ces
diamants de Visapour ! Ce sont des joyaux de feu, et ils semblent
me regarder comme les beaux yeux de mon fianc !

Eh ! chre matresse, lorsque les vtres le regardent, ne lui
faites-vous pas un cadeau qui vaut le sien ?

Folle ! reprit Amasia. Et ce saphir d'Ormuz, et ces perles
d'Ophir, et ces turquoises de Macdoine !

Turquoise pour turquoise ! rpondit Nedjeb, avec un joyeux
rire, il n'y perd pas, le seigneur Ahmet ?

Heureusement, Nedjeb, il n'est pas l pour t'entendre !

Bon ! s'il tait l, chre matresse, c'est lui-mme qui vous
dirait toutes ces vrits, et, de sa bouche, elles auraient un bien
autre prix que de la mienne !

Puis, prenant une paire de pantoufles, dposes prs du
coffret, Nedjeb se prit dire :

Et ces jolies babouches, toutes pailletes et passementes,
avec des houppes de cygne, faites pour deux petits pieds que je
connais ! Voyons laissez-moi vous les essayer !
- 102 -

Essaye-les toi-mme, Nedjeb.

Moi ?

Ce ne serait pas la premire fois que, pour me faire plaisir

Sans doute ! sans doute ! rpondit Nedjeb. Oui ! j'ai dj
essay vos belles toilettes et j'allais me montrer sur les terrasses
de la villa et l'on risquait de me prendre pour vous, chre
matresse ! C'est que j'tais bien belle ainsi ! Mais non ! cela ne
doit pas tre, et aujourd'hui moins que jamais.

Voyons, essayez ces jolies pantoufles !

Tu le veux ?

Et Amasia se prta complaisamment au caprice de Nedjeb,
qui la chaussa de pantoufles dignes d'tre mises en vidence
derrire quelque vitrine de bibelots prcieux.

Ah ! comment ose-t-on marcher avec cela ! s'cria la jeune
Zingare. Et qui va tre jalouse, maintenant ? Votre tte, chre
matresse, jalouse de vos petits pieds !

Tu me fais rire, Nedjeb, rpondit Amasia, et pourtant

Et ces bras, ces jolis bras, que vous laissez tout nus ! Que
vous ont-il donc fait ? Le seigneur Ahmet ne les a pas oublis, lui !
Je vois l des bracelets qui leur iront merveille ! Pauvres petits
bras, comme on vous traite ! Heureusement, je suis la !

Et tout en riant, Nedjeb passait aux poignets de la jeune fille
deux magnifiques bracelets, plus resplendissants sur cette peau
blanche et chaude que sur le velours de leur crin.

- 103 -
Amasia se laissait faire. Tous ces bijoux lui parlaient d'Ahmet,
et, travers l'incessant babil de Nedjeb, ses yeux, allant de l'un
l'autre, lui rpondaient en silence.

Chre Amasia !

La jeune fille, cette voix, se leva prcipitamment.

Un jeune homme, dont les vingt-deux ans allaient bien aux
seize ans de sa fiance, tait prs d'elle. Taille au-dessus de la
moyenne, tournure lgante, la fois fire et gracieuse, yeux
noirs d'une grande douceur, que la passion pouvait emplir
d'clairs, chevelure brune, dont les boucles tremblaient sous le
puckul de soie, qui pendait son fez, fines moustaches traces
la mode albanaise, dents blanches, enfin un air trs
aristocratique, si cette pithte pouvait avoir cours dans un pays
o, le nom n'tant pas transmissible, il n'existe aucune
aristocratie hrditaire.

Ahmet tait consciencieusement vtu la turque, et pouvait-il
en tre autrement du neveu d'un oncle qui se serait cru dshonor
en s'europanisant comme un simple fonctionnaire ? Sa veste
brode d'or, son chalwar d'une coupe irrprochable, que ne
surchargeait aucune passementerie de mauvais got, sa ceinture
qui l'enroulait d'un pli gracieux, son fez entour d'un saryk en
coton de Brousse, ses bottes de maroquin, lui faisaient un
costume tout son avantage.

Ahmet s'tait avanc prs de la jeune fille, il lui avait pris les
mains, il l'avait doucement oblige se rasseoir, tandis que
Nedjeb s'criait :

Eh bien, seigneur Ahmet, avons-nous ce matin une lettre de
Constantinople ?

Non, rpondit Ahmet, pas mme une lettre d'affaires de
mon oncle Kraban !
- 104 -

Oh ! le vilain homme ! s'cria la jeune Zingare.

Je trouve mme assez inexplicable, reprit Ahmet, que le
courrier n'ait apport aucune correspondance de son comptoir.
C'est le jour o, d'habitude, sans y manquer jamais, il rgle ses
oprations avec son banquier d'Odessa, et votre pre n'a point
reu de lettre ce sujet !

En effet, mon cher Ahmet, de la part d'un ngociant aussi
rgulier dans ses affaires que votre oncle Kraban, cela a lieu
d'tonner ! Peut-tre une dpche ?

Lui ? envoyer une dpche ? Mais, chre Amasia, vous
savez bien qu'il ne correspond pas plus par le tlgraphe qu'il ne
voyage par le chemin de fer ! Utiliser ces inventions modernes,
mme pour ses relations commerciales ! Il aimerait mieux, je
crois, recevoir une mauvaise nouvelle par lettre, qu'une bonne par
dpche ! Ah ! l'oncle Kraban !

Vous lui aviez crit pourtant, cher Ahmet ? demanda la
jeune fille, dont les regards se levrent doucement sur son fianc.

Je lui ai crit dix fois pour presser son arrive Odessa,
pour le prier de fixer une date plus rapproche la clbration de
notre mariage ! Je lui ai rpt qu'il tait un oncle barbare

Bien ! s'cria Nedjeb.

Un oncle sans cur, tout en tant le meilleur des
hommes !

Oh ! fit Nedjeb, en secouant la tte.

- 105 -
Un oncle sans entrailles, tout en tant un pre pour son
neveu ! Mais il m'a rpondu que, pourvu qu'il arrivt avant six
semaines, on ne pouvait rien lui demander de plus !

Il nous faudra donc attendre son bon vouloir Ahmet !

Attendre, Amasia, attendre ! rpondit Ahmet ! Ce sont
autant de jours de bonheur qu'il nous vole !

Et on arrte des voleurs, oui ! des voleurs, qui n'ont jamais
fait pis ! s'cria Nedjeb, en frappant du pied.

Que voulez-vous ? reprit Ahmet. J'essayerai encore
d'attendrir mon oncle Kraban. Si demain il n'a pas rpondu ma
lettre, je pars pour Constantinople, et

Non, cher Ahmet, rpondit Amasia, qui saisit la main du
jeune homme, comme si elle et voulu le retenir. Je souffrirais
plus de votre absence que je ne me rjouirais de quelques jours
gagns pour notre mariage ! Non ! restez ! Qui sait si quelque
circonstance ne changera pas les ides de votre oncle ?

Changer les ides de l'oncle Kraban ! rpondit Ahmet.
Autant vaudrait essayer de changer le cours des astres, faire lever
la lune la place du soleil, modifier les lois du ciel !

Ah ! si j'tais sa nice ! dit Nedjeb.

Et que ferais-tu, si tu tais sa nice ? demanda Ahmet.

Moi ! J'irais si bien le saisir par son cafetan, rpondit la
jeune Zingare, que

Que tu dchirerais son cafetan, Nedjeb, et rien de plus !

Eh bien, je le tirerais si vigoureusement par sa barbe
- 106 -

Que sa barbe te resterait dans la main !

Et pourtant, dit Amasia, le seigneur Kraban est le meilleur
des hommes !

Sans doute, sans doute, rpondit Ahmet, mais tellement
entt, que s'il luttait d'enttement avec un mulet, ce n'est pas
pour le mulet que je parierais !

- 107 -
IX
DANS LEQUEL IL S'EN FAUT BIEN PEU QUE LE
PLAN DU CAPITAINE YARHUD NE RUSSISSE.

En ce moment, un des serviteurs de l'habitation, celui qui,
d'aprs les usages ottomans, tait uniquement destin annoncer
les visiteurs, parut l'une des portes latrales de la galerie.

Seigneur Ahmet, dit-il en s'adressant au jeune homme, un
tranger est l, qui dsirerait vous parler.

Quel est-il ? demanda Ahmet.

Un capitaine maltais. Il insiste vivement pour que vous
vouliez bien le recevoir.

Soit ! Je vais rpondit Ahmet.

Mon cher Ahmet, dit Amasia, recevez ici ce capitaine, s'il
n'a rien de particulier vous dire.

C'est peut-tre celui qui commande cette charmante
tartane ? fit observer Nedjeb, en montrant le petit btiment
mouill dans les eaux mmes de l'habitation.

Peut-tre ! rpondit Ahmet. Faites entrer.

Le serviteur se retira, et, un instant aprs, l'tranger se
prsentait la porte de la galerie.

C'tait bien le capitaine Yarhud, commandant la tartane
Gudare, rapide navire d'une centaine de tonneaux, aussi propre
au cabotage de la mer Noire qu' la navigation des chelles du
Levant.

- 108 -
A son grand dplaisir, Yarhud avait prouv quelque retard
avant d'avoir pu jeter l'ancre porte de la villa du banquier
Slim. Sans perdre une heure, aprs sa conversation avec
Scarpante, l'intendant du seigneur Saffar, il s'tait transport de
Constantinople Odessa par les railways de la Bulgarie et de la
Roumanie. Yarhud devanait ainsi de plusieurs jours l'arrive du
seigneur Kraban, qui, dans sa lenteur de Vieux Turc, ne se
dplaait que de quinze seize lieues par vingt-quatre heures ;
mais, Odessa, il trouva le temps si mauvais, qu'il n'osa se
hasarder faire sortir la Gudare du port, et dut attendre que le
vent de nord-est et hl un peu la terre d'Europe. Ce matin,
seulement, sa tartane avait pu mouiller en vue de la villa. Donc,
de ce chef, un retard qui ne lui donnait plus que peu d'avance sur
le seigneur Kraban et pouvait tre prjudiciable ses intrts.

Yarhud devait maintenant agir sans perdre un jour. Son plan
tait tout indiqu : la ruse d'abord, la force ensuite, si la ruse
chouait ; mais il fallait que, le soir mme, la Gudare et quitt la
rade d'Odessa, ayant Amasia son bord. Avant que l'veil ne ft
donn et qu'on pt la poursuivre, la tartane serait hors de porte
avec ces brises de nord-ouest.

Les enlvements de ce genre s'oprent encore, et plus
frquemment qu'on ne saurait le croire, sur les divers points du
littoral. S'ils sont assez frquents dans les eaux turques, aux
environs des parages de l'Anatolie, on doit galement les redouter
mme sur les portions du territoire, directement soumis
l'autorit moscovite. Il y a quelques annes peine, Odessa avait
t prcisment prouve par une srie de rapts, dont les auteurs
sont demeurs inconnus. Plusieurs jeunes filles, appartenant la
haute socit odessienne, disparurent, et il n'tait que trop
certain qu'elles avaient t enleves bord de btiments destins
cet odieux commerce d'esclaves pour les marchs de l'Asie
Mineure.

Or, ce que des misrables avaient fait dans cette capitale de la
Russie mridionale, Yarhud comptait le refaire au profit du
seigneur Saffar. La Gudare n'en tait plus son coup d'essai en
- 109 -
pareille matire, et son capitaine n'et pas cd dix pour cent de
perte les profits qu'il esprait retirer de cette entreprise
commerciale .

Voici quel tait le plan de Yarhud : attirer la jeune fille bord
de la Gudare, sous prtexte de lui montrer et de lui vendre
diverses toffes prcieuses, achetes aux principales fabriques du
littoral. Trs probablement, Ahmet accompagnerait Amasia sa
premire visite ; mais peut-tre y reviendrait-elle seule avec
Nedjeb ? Ne serait-il pas possible alors de prendre la mer, avant
qu'on pt lui porter secours. Si, au contraire, Amasia ne se laissait
pas tenter par les offres de Yarhud, si elle refusait de venir bord,
le capitaine maltais essayerait de l'enlever de vive force.
L'habitation du banquier Slim tait isole dans une petite anse,
au fond de la baie, et ses gens n'taient point en tat de rsister
l'quipage de la tartane. Mais, dans ce cas, il y aurait lutte. On ne
tarderait pas savoir en quelles conditions se serait fait
l'enlvement. Donc, dans l'intrt des ravisseurs, mieux valait
qu'il s'accomplit sans clat.

Le seigneur Ahmet ? dit en se prsentant le capitaine
Yarhud, qui tait accompagn d'un de ses matelots, portant sous
son bras quelques coupons d'toffes.

C'est moi, rpondit Ahmet. Vous tes ?

Le capitaine Yarhud, commandant la tartane Gudare, qui
est mouille l, devant l'habitation du banquier Slim.

Et que voulez-vous ?

Seigneur Ahmet, rpondit Yarhud, j'ai entendu parler de
votre prochain mariage

Vous avez entendu parler l, capitaine, de la chose qui me
tient le plus au cur !

- 110 -
Je le comprends, seigneur Ahmet, rpondit Yarhud en se
retournant vers Amasia. Aussi ai-je eu la pense de venir mettre
votre disposition toutes les richesses que contient ma tartane.

Eh ! capitaine Yarhud, vous n'avez point eu l une mauvaise
ide ! rpondit Ahmet.

Mon cher Ahmet, en vrit, que me faut-il donc de plus ?
dit la jeune fille.

Que sait-on ? rpondit Ahmet. Ces capitaines levantins ont
souvent un choix d'objets prcieux, et il faut voir

Oui ! il faut voir et acheter, s'cria Nedjeb, quand nous
devrions ruiner le seigneur Kraban pour le punir de son retard !

Et de quels objets se compose votre cargaison, capitaine ?
demanda Ahmet.

D'toffes de prix que j'ai t chercher dans les lieux de
production, rpondit Yarhud, et dont je fais habituellement le
commerce.

Eh bien, il faudra montrer cela ces jeunes femmes ! Elles
s'y connaissent beaucoup mieux que moi, et je serai heureux, ma
chre Amasia, si le capitaine de la Gudare a dans sa cargaison
quelques toffes qui puissent vous plaire !

Je n'en doute pas, rpondit Yarhud, et, d'ailleurs, j'ai eu
soin d'apporter divers chantillons que je vous prie d'examiner,
avant mme de venir bord.

Voyons ! voyons ! s'cria Nedjeb. Mais je vous prviens,
capitaine, que rien ne peut tre trop beau pour ma matresse !

-Rien, en effet ! rpondit Ahmet.
- 111 -

Sur un signe de Yarhud, le matelot avait tal plusieurs
chantillons, que le capitaine de la tartane prsenta la jeune
fille.

Voici des soies de Brousse, brodes d'argent, dit-il, et qui
viennent de faire leur apparition dans les bazars de
Constantinople.

Cela est vraiment d'un beau travail, rpondit Amasia, en
regardant ces toffes, qui, sous les doigts agiles de Nedjeb,
scintillaient comme si elles eussent t tisses de rayons
lumineux.

Voyez ! voyez ! rptait la jeune Zingare. Nous n'aurions
pas trouv mieux chez les marchands d'Odessa !

En vrit, cela semble avoir t fabriqu exprs pour vous,
ma chre Amasia ! dit Ahmet.

Je vous engage aussi, reprit Yarhud, bien examiner ces
mousselines de Scutari et de Tournovo. Vous pourrez juger, sur
cet chantillon, de la perfection du travail ; mais c'est bord que
vous serez merveills par la varit des dessins et l'clat des
couleurs de ces tissus.

Eh bien, c'est entendu, capitaine, nous irons rendre visite a
la Gudare ! s'cria Nedjeb.

Et vous ne le regretterez pas, reprit Yarhud. Mais
permettez-moi de vous montrer encore quelques autres articles.
Voici des brocarts diamants, des chemises de soie crpe
rayures diaphanes, des tissus pour fredjs, des mousselines pour
iachmaks, des chles de Perse pour ceinture, des taffetas pour
pantalons

- 112 -
Amasia ne se lassait pas d'admirer ces magnifiques toffes
que le capitaine maltais faisait chatoyer sous ses yeux avec un art
infini. Pour peu qu'il ft aussi bon marin qu'il tait habile
marchand, la Gudare devait tre habitue aux navigations
heureuses. Toute femme, et les jeunes dames turques ne font
point exception, se ft laiss tenter la vue de ces tissus
emprunts aux meilleures fabriques de l'Orient.

Ahmet vit aisment combien sa fiance les regardait avec
admiration. Certainement, ainsi que l'avait dit Nedjeb, ni les
bazars d'Odessa, ni ceux de Constantinople, pas mme les
magasins de Ludovic, le clbre marchand armnien, n'eussent
offert un choix plus merveilleux.

Chre Amasia, dit Ahmet, vous ne voudriez pas que ce
honnte capitaine se ft drang pour rien ? Puisqu'il vous
montre de si belles toffes, et puisque sa tartane en apporte de
plus belles encore, nous irons visiter sa tartane.

Oui ! oui ! s'cria Nedjeb, qui ne tenait plus en place et
courait dj vers la mer.

Et nous trouverons bien, ajouta Ahmet, quelque soierie qui
plaise cette folle de Nedjeb !

Eh ! ne faut-il point qu'elle fasse honneur sa matresse,
rpondit Nedjeb, le jour o l'on clbrera son mariage avec un
seigneur aussi gnreux que le seigneur Ahmet ?

Et, surtout, aussi bon ! ajouta la jeune fille, en tendant la
main son fianc.

Voil qui est convenu, capitaine, dit Ahmet. Vous nous
recevrez bord de votre tartane.

A quelle heure ? demanda Yarhud, car je veux tre l pour
vous montrer toutes mes richesses ?
- 113 -

Eh bien dans l'aprs-midi.

Pourquoi pas tout de suite ? s'cria Nedjeb.

Oh ! l'impatiente ! rpondit en riant Amasia. Elle est encore
plus presse que moi de visiter ce bazar flottant ! On voit bien
qu'Ahmet lui a promis quelque cadeau, qui la rendra plus
coquette encore !

Coquette, s'cria Nedjeb, de sa voix caressante, coquette
pour vous seule, ma bien-aime matresse !

Il ne tient qu' vous, seigneur Ahmet, dit alors le capitaine
Yarhud, de venir ds prsent visiter la Gudare. Je puis hler
mon canot, il accostera au pied de la terrasse, et, en quelques
coups d'avirons, il vous aura dpos bord.

Faites donc, capitaine, rpondit Ahmet.

Oui bord ! s'cria Nedjeb.

A bord, puisque Nedjeb le veut ! ajouta la jeune fille.

Le capitaine Yarhud ordonna son matelot de remballer
tous les chantillons qu'il avait apports.

Pendant ce temps, il se dirigea vers la balustrade,
l'extrmit de la terrasse, et lana un long hlement.

On put aussitt voir quelque mouvement se faire sur le pont
de la tartane. Le grand canot, hiss sur les pistolets de bbord, fut
lestement descendu la mer ; puis, moins de cinq minutes aprs,
une embarcation, effile et lgre, sous l'impulsion de ses quatre
avirons, venait accoster les premiers degrs de la terrasse.

- 114 -
Le capitaine Yarhud fit alors signe au seigneur Ahmet que le
canot tait sa disposition.

Yarhud, malgr tout l'empire qu'il possdait sur lui-mme, ne
fut pas sans prouver une vive motion. N'tait-ce pas l une
occasion qui se prsentait d'accomplir cet enlvement ? Le temps
pressait, car le seigneur Kraban pouvait arriver d'une heure
l'autre. Rien ne prouvait, d'ailleurs, qu'avant d'oprer ce voyage
insens autour de la mer Noire, il ne voudrait pas clbrer dans le
plus bref dlai le mariage d'Amasia et d'Ahmet. Or, Amasia,
femme d'Ahmet, ne serait plus la jeune fille qu'attendait le palais
du seigneur Saffar !

Oui ! le capitaine Yarhud se sentit tout soudainement pouss
quelque coup de force. C'tait bien dans sa nature brutale, qui
ne connaissait aucun mnagement. Au surplus, les circonstances
taient propices, le vent favorable pour se dgager des passes. La
tartane serait en pleine mer, avant qu'on et pu songer la
poursuivre, au cas o la disparition de la jeune fille se ft
subitement bruite. Certainement, Ahmet absent, si Amasia et
Nedjeb seules eussent rendu visite la Gudare, Yarhud n'aurait
pas hsit se mettre en appareillage et prendre la mer, ds que
les deux jeunes filles, sans dfiance, auraient t occupes faire
un choix dans la cargaison. Il et t facile de les retenir
prisonnires dans l'entrepont, d'touffer leurs cris, jusqu'au sortir
de la baie. Ahmet prsent, c'tait plus difficile, non impossible
cependant. Quanta se dbarrasser plus tard de ce jeune homme,
si nergique qu'il ft, mme au prix d'un meurtre, cela n'tait pas
pour gner le capitaine de la Gudare. Le meurtre serait port sur
la note, et le rapt pay plus cher par le seigneur Saffar, voil tout.

Yarhud attendait donc sur les marches de la terrasse, tout en
rflchissant ce qu'il convenait de faire, que le seigneur Ahmet
et ses compagnes se fussent embarqus dans le canot de la
Gudare. Le lger btiment se balanait avec grce sur ces eaux
lgrement gonfles par la brise, moins d'une encablure.

- 115 -
Ahmet, se tenant sur la dernire marche, avait dj aid
Amasia prendre place sur le banc d'arrire de l'embarcation,
lorsque la porte de la galerie s'ouvrit. Puis, un homme, g d'une
cinquantaine d'annes au plus, dont l'habillement turc se
rapprochait du vtement europen, entra prcipitamment, en
criant :

Amasia ? Ahmet ?

C'tait le banquier Slim, le pre de la jeune fiance, le
correspondant et l'ami du seigneur Kraban.

Ma fille ? Ahmet ? rpta Slim.

Amasia, reprenant la main que lui tendait Ahmet, dbarqua
aussitt et s'lana sur la terrasse.

Mon pre, qu'y a-t-il ? demanda-t-elle. Quel motif vous
ramne si vite de la ville ?

Une grande nouvelle !

Bonne ? demanda Ahmet.

Excellente ! rpondit Slim. Un exprs, envoy par mon
ami Kraban, vient de se prsenter mon comptoir !

Est-il possible ? s'cria Nedjeb.

Un exprs, qui m'annonce son arrive, rpondit Slim, et ne
le prcde mme que de peu d'instants !

Mon oncle Kraban ! rptait Ahmet mon oncle Kraban
n'est plus Constantinople ?

Non, et je l'attends ici !
- 116 -

Fort heureusement pour le capitaine de la Gudare, personne
ne vit le geste de colre qu'il ne put retenir. L'arrive immdiate
de l'oncle d'Ahmet tait la plus grave ventualit qu'il pt
redouter pour l'accomplissement de ses projets.

Ah ! le bon seigneur Kraban ! s'cria Nedjeb.

Mais pourquoi vient-il ? demanda la jeune fille.

Pour votre mariage, chre matresse ! rpondit Nedjeb.
Sans cela, que viendrait-il faire Odessa ?

Cela doit tre, dit Slim.

Je le pense ! rpondit Ahmet, Pourquoi aurait-il quitt
Constantinople, sans ce motif ? Il se sera ravis, mon digne
oncle ! Il a abandonn son comptoir, ses affaires, brusquement,
sans prvenir ! C'est une surprise qu'il a voulu nous faire !

Comme il va tre reu ! s'cria Nedjeb, et quel bon accueil
l'attend ici !

Et son exprs ne vous a rien dit de ce qui l'amne, mon
pre ? demanda Amasia.

Rien, rpondit Slim. Cet homme a pris un cheval la
maison de poste de Majaki, o la voiture de mon ami Kraban
s'tait arrte pour relayer. Il est arriv au comptoir, afin de
m'annoncer que mon ami Kraban viendrait directement ici, sans
s'arrter Odessa, et par consquent, d'un instant l'autre, mon
ami Kraban va apparatre !

Si l'ami Kraban pour le banquier Slim, l'oncle Kraban pour
Amasia et Ahmet, le seigneur Kraban pour Nedjeb, fut par
contumace salu en cet instant des qualifications les plus
- 117 -
aimables, il est inutile d'y insister. Cette arrive, c'tait la
clbration du mariage bref dlai ! C'tait le bonheur des fiancs
courte chance ! L'union tant souhaite n'attendrait mme
plus le dlai fatal pour s'accomplir ! Ah ! si le seigneur Kraban
tait le plus entt, c'tait aussi le meilleur des hommes !

Yarhud, impassible, assistait toute cette scne de famille.
Cependant, il n'avait point renvoy son canot. Il lui importait de
savoir quels taient, au juste, les projets du seigneur Kraban. Ne
pouvait-il craindre, en effet, que celui-ci ne voult clbrer le
mariage d'Amasia et d'Ahmet, avant de continuer son voyage
autour de la mer Noire ?

En ce moment, des voix que dominait une voix plus
imprieuse se firent entendre au dehors. La porte s'ouvrit, et,
suivi de Van Mitten, de Bruno, de Nizib, apparut le seigneur
Kraban.

- 118 -
X
DANS LEQUEL AHMET PREND UNE NERGIQUE
RSOLUTION, COMMANDE, D'AILLEURS, PAR
LES CIRCONSTANCES.

Bonjour, ami Slim ! bonjour ! Qu'Allah te protge, toi et
toute ta maison !

Et, cela dit, le seigneur Kraban serra solidement la main de
son correspondant d'Odessa.

Bonjour, neveu Ahmet !

Et le seigneur Kraban pressa sur sa poitrine, dans une
vigoureuse treinte, son neveu Ahmet.

Bonjour, ma petite Amasia !

Et le seigneur Kraban embrassa sur les deux joues la jeune
fille qui allait devenir sa nice.

Tout cela fut fait si rapidement, que personne n'avait encore
eu le temps de rpondre.

Et maintenant, au revoir et en route ! ajouta le seigneur
Kraban, en se retournant vers Van Mitten.

Le flegmatique Hollandais, qui n'avait point t prsent,
semblait tre, avec son impassible figure, quelque trange
personnage, voqu dans la scne capitale d'un drame.

Tous, voir le seigneur Kraban distribuer avec tant de
prodigalit ses baisers et ses poignes de main, ne doutaient plus
qu'il ne ft venu pour hter le mariage ; mais, lorsqu'ils
l'entendirent s'crier
- 119 -

En route ! , ils tombrent dans le plus parfait
ahurissement.

Ce fut Ahmet qui intervint le premier en disant :

Comment, en route !

Oui ! en route, mon neveu !

Vous allez repartir, mon oncle ?

A l'instant ! Nouvelle stupfaction gnrale, tandis que
Van Mitten disait l'oreille de Bruno :

En vrit, ces faons d'agir sont bien dans le caractre de
mon ami Kraban !

Trop bien ! rpondit Bruno.

Cependant, Amasia regardait Ahmet, qui regardait Slim,
tandis que Nedjeb n'avait d'yeux que pour cet oncle
invraisemblable, un homme capable de partir avant mme
d'tre arriv !

Allons, Van Mitten, reprit le seigneur Kraban, en se
dirigeant vers la porte.

Monsieur, me direz-vous ? dit Ahmet Van Mitten.

Que pourrais-je vous dire ? rpliqua le Hollandais, qui
marchait dj sur les talons de son ami.

Mais le seigneur Kraban, au moment de sortir, venait de
s'arrter, et, s'adressant au banquier :
- 120 -

A propos, ami Slim, lui demanda-t-il, vous me changerez
bien quelques milliers de piastres pour leur valeur en roubles ?

Quelques milliers de piastres ? rpondit Slim, qui
n'essayait mme plus de comprendre.

Oui Slim de l'argent russe, dont j'ai besoin pour mon
passage sur le territoire moscovite.

Mais, mon oncle, nous direz-vous enfin ? s'cria Ahmet,
auquel se joignit la jeune fille.

A quel taux le change aujourd'hui ? demanda le seigneur
Kraban.

Trois et demi pour cent, rpondit Slim, chez qui le
banquier reparut un instant.

Quoi ! trois et demi ?

Les roubles sont en hausse ! rpondit Slim. On les
demande sur le march

Allons, pour moi, ami Slim, ce sera trois un quart
seulement ! Vous entendez ! Trois un quart !

Pour vous, oui ! pour vous ami Kraban, et mme sans
aucune commission !

Le banquier Slim ne savait videmment plus ni ce qu'il disait
ni ce qu'il faisait.

Il va sans dire que, du fond de la galerie o il se tenait
l'cart, Yarhud observait toute cette scne avec une extrme
- 121 -
attention. Qu'allait-il se produire de favorable ou de nuisible ses
projets ?

En ce moment, Ahmet vint saisir son oncle par le bras ; il
l'arrta sur le seuil de la porte qu'il allait franchir, et il le fora,
non sans peine, tant donn le caractre de l'entt, revenir sur
ses pas.

Mon oncle, lui dit-il, vous nous avez tous embrasss au
moment o vous arriviez

Mais non ! mais non ! mon neveu, rpondit Kraban, au
moment o j'allais repartir !

Soit, mon oncle ! je ne veux pas vous contrarier Mais, au
moins, dites-nous pourquoi vous tes venu Odessa !

Je ne suis venu Odessa, rpondit Kraban, que parce
qu'Odessa tait sur ma route. Si Odessa n'avait point t sur ma
route, je ne serais pas venu Odessa ! N'est-il pas vrai, Van
Mitten ?

Le Hollandais se contenta de faire un signe affirmatif, en
abaissant lentement la tte.

Ah ! au fait, vous n'avez pas t prsent, et il faut que je
vous prsente ! dit le seigneur Kraban.

Et, s'adressant Slim :

Mon ami Van Mitten, lui dit-il, mon correspondant de
Rotterdam, que j'emmne dner Scutari !

A Scutari ? s'cria le banquier.

Il parat ! dit Van Mitten.
- 122 -

Et son valet Bruno, ajouta Kraban, un brave serviteur, qui
n'a pas voulu se sparer de son matre !

Il parat ! rpondit Bruno, comme un cho fidle.

Et maintenant, en route !

Ahmet intervint de nouveau :

Soit, mon oncle, dit-il, et croyez bien que personne ici n'a
l'envie de vous rsister Mais si vous n'tes venu Odessa que
parce qu'Odessa est sur votre route, quelle route voulez-vous
donc suivre pour aller de Constantinople Scutari ?

La route qui fait le tour de la mer Noire !

Le tour de la mer Noire ! s'cria Ahmet.

Et il y eut un instant de silence.

Ah a ! reprit Kraban, qu'y a-t-il d'tonnant,
d'extraordinaire, s'il vous plat, ce que je me rende de
Constantinople Scutari en faisant le tour de la mer Noire ?

Le banquier Slim et Ahmet se regardrent. Est-ce que le
riche ngociant de Galata tait devenu fou ?

Ami Kraban, dit alors Slim, nous ne songeons point
vous contrarier

C'tait la phrase habituelle par laquelle on commenait
prudemment toute conversation avec le ttu personnage.

- 123 -
Nous ne voulons pas vous contrarier, mais il nous semble
que, pour aller directement de Constantinople Scutari, il n'y a
qu' traverser le Bosphore !

Il n'y a plus de Bosphore !

Plus de Bosphore ? rpta Ahmet.

Pour moi, du moins ! Il n'y en a que pour ceux qui veulent
se soumettre payer un impt inique, un impt de dix paras par
personne, un impt dont le gouvernement des nouveaux Turcs
vient de frapper ces eaux libres de tout droit jusqu' ce jour !

Quoi ! un nouvel impt ! s'cria Ahmet, qui comprit en un
instant dans quelle aventure un enttement indracinable venait
de lancer son oncle.

Oui, reprit le seigneur Kraban en s'animant de plus belle.
Au moment o j'allais m'embarquer dans mon caque pour aller
dner Scutari avec mon ami Van Mitten, cet impt de dix
paras venait d'tre tabli ! Naturellement, j'ai refus de payer !
On a refus de me laisser passer ! J'ai dit que je saurais bien
aller Scutari sans traverser le Bosphore ! On m'a rpondu que
cela ne serait pas ! J'ai rpondu que cela serait ! Et cela sera !
Par Allah ! je me serais plutt coup la main que de la porter ma
poche pour en tirer ces dix paras ! Non ! par Mahomet ! par
Mahomet ! ils ne connaissent pas Kraban !

videmment, ils ne connaissaient pas Kraban ! Mais son ami
Slim, son neveu Ahmet, Van Mitten, Amasia, le connaissaient, et
ils virent bien, aprs ce qui s'tait pass, qu'il serait impossible de
le faire revenir sur sa rsolution. Il n'y avait donc pas discuter,
ce qui aurait compliqu les choses, mais accepter la situation.

C'tait tellement indiqu que cela se fit d'un commun accord,
sans mme entente pralable.

- 124 -
Aprs tout, mon oncle, vous avez raison ! dit Ahmet.

Absolument raison ! ajouta Slim.

Toujours raison ! rpondit Kraban.

Il faut rsister aux prtentions iniques, reprit Ahmet,
rsister, quand il devrait vous en coter la fortune

Et la vie ! ajouta Kraban.

Vous avez donc bien fait de vous refuser au payement de cet
impt, et de montrer que vous saurez aller de Constantinople
Scutari, sans franchir le Bosphore

Et sans dbourser dix paras, ajouta Kraban, dt-il m'en
coter cinq cent mille !

Mais vous n'tes pas absolument press de partir, je
suppose ? demanda Ahmet.

Absolument press, mon neveu, rpondit Kraban. Il faut,
tu sais pourquoi, que je sois de retour avant six semaines !

Bon ! mon cher oncle, vous pourriez bien nous donner
quelque huit jours Odessa ?

Pas cinq jours, pas quatre, pas un, rpondit Kraban, pas
mme une heure !

Ahmet, voyant que le naturel allait reprendre le dessus, fit
signe Amasia d'intervenir.

Et notre mariage, monsieur Kraban ? dit la jeune fille, en
lui prenant la main.

- 125 -
Ton mariage, Amasia ? rpondit Kraban, il ne sera en
aucune faon recul. Il faut qu'il soit fait avant la fin du mois
prochain ! Eh bien, il le sera ! Mon voyage ne le retardera pas
d'un jour la condition que je parte, sans perdre un instant !

Ainsi tombait cet chafaudage d'esprances que tous avaient
difi sur l'arrive inattendue du seigneur Kraban. Le mariage
ne serait pas ht, mais il ne serait pas recul non plus ! disait-il.
Eh ! qui pouvait en rpondre ? Comment prvoir les ventualits
d'un si long et si pnible voyage, fait dans ces conditions ?

Ahmet ne put retenir un mouvement de dpit, que son oncle
ne vit pas, heureusement, pas plus qu'il n'aperut le nuage qui
obscurcit le front d'Amasia, pas plus qu'il n'entendit Nedjeb
murmurer :

Ah ! le vilain oncle !

D'ailleurs, ajouta celui-ci du ton d'un homme qui fait une
proposition laquelle il n'est pas d'objection possible, d'ailleurs,
je compte bien qu'Ahmet m'accompagnera !

Diable ! voil un coup droit, difficile parer ! dit mi-voix
Van Mitten.

On ne le parera pas ! rpondit Bruno.

Ahmet, en effet, avait reu ce coup en plein cur. De son ct,
Amasia, vivement atteinte par l'annonce du dpart de son fianc,
demeurait immobile, prs de Nedjeb, qui aurait arrach les yeux
au seigneur Kraban.

Au fond de la galerie, le capitaine de la Gudare ne perdait
pas un mot de cette conversation. Cela prenait videmment une
tournure favorable ses projets.

- 126 -
Slim, bien qu'il et peu d'espoir de modifier la rsolution de
son ami, crut devoir intervenir, pourtant, et dit :

Est-il donc ncessaire, Kraban, que votre neveu fasse avec
vous le tour de la mer Noire ?

Ncessaire, non ! rpondit Kraban, mais je ne pense pas
qu'Ahmet hsite m'accompagner !

Cependant ! reprit Slim.

Cependant ? rpondit l'oncle, dont les dents se
serrrent, ainsi qu'il lui arrivait au dbut de toute discussion.

Une minute de silence, qui parut interminable, suivit le
dernier mot prononc par le seigneur Kraban. Mais Ahmet avait
nergiquement pris son parti. Il parlait bas la jeune fille. Il lui
faisait comprendre que, quelque chagrin qu'ils dussent ressentir
tous deux de ce dpart, mieux valait ne pas rsister ; que, sans lui,
ce voyage pourrait prouver des retards de toutes sortes ; qu'avec
lui, au contraire, ce voyage s'accomplirait plus rapidement ;
qu'avec sa parfaite connaissance de la langue russe, il ne laisserait
perdre ni un jour ni une heure ; qu'il saurait bien obliger son
oncle faire les pas doubles, comme on dit, cela dt-il lui coter
le triple ; qu'enfin, avant la fin du prochain mois, c'est--dire
avant la date laquelle Amasia devait tre marie pour
sauvegarder un intrt de fortune considrable, il aurait ramen
Kraban sur la rive gauche du Bosphore.

Amasia n'avait pas eu la force de dire oui, mais elle
comprenait que c'tait le meilleur parti prendre.

Eh bien, c'est convenu, mon oncle ! dit Ahmet. Je vous
accompagnerai, et je suis prt partir, mais

Oh ! pas de conditions, mon neveu !
- 127 -

Soit, sans conditions ! rpondit Ahmet.

Et, mentalement, il ajouta :

Je saurai bien te faire courir, quand tu devrais t'y
poumoner, oh ! le plus ttu des oncles !

En route donc, dit Kraban.

Et se retournant vers Slim :

Ces roubles en change de mes piastres ?

Je vous les donnerai Odessa, o je vais vous
accompagner, rpondit Slim.

Vous tes prt, Van Mitten ? demanda Kraban.

Toujours prt.

Eh bien, Ahmet, reprit Kraban, embrasse ta fiance,
embrasse-la bien, et partons !

Ahmet serrait dj la jeune fille dans ses bras. Amasia ne
pouvait retenir ses larmes.

Ahmet, mon cher Ahmet ! rptait-elle.

Ne pleurez pas, chre Amasia ! disait Ahmet. Si notre
mariage n'est pas avanc, il ne sera pas retard non plus, je vous
le promets ! Ce ne sont que quelques semaines d'absence !

- 128 -
Ah ! chre matresse, dit Nedjeb, si le seigneur Kraban
pouvait seulement se casser une jambe ou deux avant de sortir
d'ici ! Voulez-vous que je m'occupe de cela ?

Mais Ahmet ordonna la jeune Zingare de se tenir tranquille,
et il fit bien. Certainement, Nedjeb tait femme tout tenter pour
arrter cet oncle intraitable.

Les adieux taient faits, les derniers baisers taient changs.
Tous se sentaient mus. Le Hollandais lui-mme prouvait
comme un serrement de cur. Seul, le seigneur Kraban ne
voyait rien ou ne voulait rien voir de l'attendrissement gnral.

La chaise est-elle prte ? demanda-t-il Nizib, qui entrait
ce moment dans la galerie.

La chaise est prte, rpondit Nizib.

En route ! dit Kraban. Ah ! messieurs les modernes
Ottomans, qui vous habillez l'europenne ! Ah ! messieurs les
nouveaux Turcs, qui ne savez plus mme tre gras !

C'tait videmment l une impardonnable dcadence aux
yeux du seigneur Kraban.

Ah ! messieurs les rengats, qui vous soumettez aux
prescriptions de Mahmoud, je vous montrerai qu'il y a encore de
Vieux Croyants, dont vous n'aurez jamais raison !

Personne ne le contredisait alors, le seigneur Kraban, et
pourtant il s'animait de plus belle.

Ah ! vous prtendez monopoliser le Bosphore votre
profit ! Eh bien, je m'en passerai, de votre Bosphore ! Je m'en
moque, de votre Bosphore ! Vous dites, Van Mitten ?

- 129 -
Je ne dis rien, rpondit Van Mitten, qui, de fait, n'avait pas
mme ouvert la bouche et s'en ft bien gard !

Votre Bosphore ! Leur Bosphore ! reprit la seigneur
Kraban, en tendant son poing vers le sud. Heureusement, la mer
Noire est l ! Elle a un littoral, la mer Noire, et il n'est pas
uniquement fait pour les conducteurs de caravanes ! Je le suivrai,
je le contournerai ! Hein ! mes amis, voyez-vous d'ici la figure que
feront ces employs du gouvernement, quand ils me verront
apparatre sur les hauteurs de Scutari, sans avoir jet mme un
demi-para dans leur sbille de mendiants administratifs !

Il faut bien en convenir, le seigneur Kraban, tout dbordant
de menaces en cette suprme imprcation, tait magnifique.

Allons, Ahmet ! allons, Van Mitten ! s'cria-t-il. En route !
en route ! en route !

Il tait dj sur la porte, lorsque Slim l'arrta d'un mot :

Ami Kraban, dit-il, une simple observation.

Pas d'observations !

Eh bien, une simple remarque que je dsirerais vous faire,
reprit le banquier.

Eh ! avons-nous le temps ?

coutez-moi, ami Kraban. Une fois arriv Scutari, aprs
avoir achev ce tour de la mer Noire, que ferez-vous ?

Moi ? Eh bien, je je

- 130 -
Vous n'allez pas, je suppose, vous fixer Scutari, sans
jamais revenir Constantinople, o est le sige de votre maison
de commerce ?

Non rpondit Kraban, en hsitant un peu.

Au fait, mon oncle, fit observer Ahmet, pour peu que vous
vous obstiniez ne plus passer le Bosphore, notre mariage

Ami Slim, rien n'est plus simple ! rpondit Kraban, en
ludant la premire question, qui ne laissait pas de l'embarrasser.
Qui vous empche de venir avec Amasia Scutari ? Cela vous
cotera dix paras par tte, il est vrai, pour franchir leur Bosphore,
mais votre honneur n'est pas engag comme le mien dans
l'affaire !

Oui ! oui ! Venez Scutari, dans un mois ! s'cria Ahmet.
Vous nous attendrez l, ma chre Amasia, et nous ferons en sorte
de ne pas trop vous faire attendre !

Soit ! Rendez-vous Scutari ! rpondit Slim. C'est l que
nous clbrerons le mariage ! Mais enfin, ami Kraban, le
mariage fait, ne reviendrez vous pas Constantinople ?

J'y reviendrai, s'cria Kraban, certes, j'y reviendrai !

Et comment ?

Eh bien, ou cet impt vexatoire sera aboli, et je passerai le
Bosphore sans payer

Et s'il ne l'est pas ?

S'il ne l'est pas ? rpondit le seigneur Kraban avec un
geste superbe. Par Allah ! je reprendrai le mme chemin, et je
referai le tour de la mer Noire !
- 131 -
XI
DANS LEQUEL IL SE MLE UN PEU DE DRAME
CETTE FANTAISISTE HISTOIRE DE VOYAGE.

Ils taient tous partis ! Ils avaient quitt la villa, le seigneur
Kraban pour accomplir ce voyage, Van Mitten pour
accompagner son ami, Ahmet pour suivre son oncle, Nizib et
Bruno, parce qu'ils ne pouvaient faire autrement ! L'habitation
tait maintenant dserte, ne point compter cinq ou six
serviteurs, qui s'occupaient de leur besogne dans les communs.
Le banquier Slim, lui-mme, venait de se rendre Odessa, afin
de remettre aux voyageurs les roubles changs contre leurs
piastres ottomanes.

La villa ne comptait plus parmi ses htes que les deux jeunes
filles, Amasia et Nedjeb.

Le capitaine maltais le savait bien. Toutes les pripties de
cette scne d'adieux, il les avait suivies avec un intrt facile
comprendre. Le seigneur Kraban remettrait-il son retour le
mariage d'Amasia et d'Ahmet ? Il l'avait remis : premire bonne
carte dans son jeu. Ahmet consentirait-il accompagner son
oncle ? Il y avait consenti : seconde bonne carte dans le jeu
d'Yarhud.

Eh bien, le Maltais en avait une troisime : Amasia et Nedjeb
taient maintenant seules dans la villa, ou, tout au moins, dans la
galerie qui s'ouvrait sur la mer. Sa tartane se trouvait l, une
demi-encablure Son canot l'attendait au bas des degrs Ses
matelots taient gens lui obir sur un signe Il n'avait qu'
vouloir !

Le capitaine fut vivement tent d'employer la violence pour
s'emparer d'Amasia. Mais, au fond, comme c'tait un homme
prudent, ne voulant rien donner au hasard, dcid ne laisser
aucune trace de l'enlvement, il se mit rflchir.
- 132 -

Or, il faisait grand jour alors. S'il tentait d'agir par force,
Amasia appellerait son aide. Nedjeb joindrait ses cris aux siens.
Peut-tre seraient-elles entendues de quelque serviteur ! Peut-
tre verrait-on la Gudare appareillant en toute hte pour sortir
de la baie d'Odessa ! Ce serait l un indice, un commencement de
preuve Non ! mieux valait oprer avec plus de circonspection et
attendre la nuit pour agir. L'important tait qu'Ahmet ne ft plus
l, et il n'y tait plus.

Le Maltais resta donc l'cart, assis l'arrire de son canot
que dissimulait en partie la balustrade, et il observait les deux
jeunes filles. Elles ne songeaient gure la prsence de ce
dangereux personnage.

Toutefois, si, par suite de la visite convenue, Amasia et
Nedjeb consentaient venir bord de la tartane, soit pour
examiner les articles dont elles devaient faire emplette, soit pour
tout autre motif, et Yarhud avait une ide cet gard, il
verrait s'il serait opportun de se dcider, sans attendre la nuit.

Aprs le dpart d'Ahmet, Amasia, frappe de ce coup subit,
tait reste silencieuse, pensive, regardant le lointain horizon qui
se droulait vers le nord. L se dessinait ce littoral, dont les
voyageurs allaient obstinment suivre le contour ; l, cette route
o les retards, les dangers peut-tre, mettraient l'preuve le
soigneur Kraban et tous ceux qu'il entranait malgr eux ! Si son
mariage et t fait, elle n'aurait pas hsit accompagner
Ahmet ! Comment l'oncle s'y serait-il oppos ? Il ne l'et pas
voulu. Non ! Devenue sa nice, il lui semblait qu'elle aurait eu
quelque influence sur lui, qu'elle l'aurait arrt sur cette pente
dangereuse, o son obstination pouvait le pousser encore ! Et
maintenant, elle tait seule, et il lui fallait attendre bien des
semaines avant de se retrouver avec Ahmet dans cette villa de
Scutari, o leur union devait s'accomplir !

- 133 -
Mais si Amasia tait triste, Nedjeb tait furieuse, elle, furieuse
contre l'entt, cause de toutes ces dceptions ! Ah ! s'il se ft agi
de son propre mariage, la jeune Zingare ne se ft point laiss
enlever ainsi son fianc ! Elle aurait tenu tte au ttu ! Non ! cela
ne se serait pas pass de la sorte !

Nedjeb s'approcha de la jeune fille. Elle la prit par la main ;
elle la ramena vers le divan ; elle la fora de s'y reposer, et,
prenant un coussin, s'assit ses pieds.

Chre matresse, dit-elle, votre place, au lieu de penser au
seigneur Ahmet pour le plaindre, je penserais au seigneur
Kraban pour le maudire mon aise !

A quoi bon ? rpondit Amasia.

Il me semble que ce serait moins triste ! reprit Nedjeb. Si
vous le voulez, nous allons accabler cet oncle de toutes nos
maldictions ! Il les mrite, et je vous assure que je lui ferai bonne
mesure !

Non, Nedjeb, rpondit Amasia. Parlons plutt d'Ahmet !
C'est lui seul que je dois penser ! c'est lui seul que je pense !

Parlons-en donc, chre matresse, dit Nedjeb. En vrit,
c'est bien le plus charmant fianc que puisse rver une jeune fille,
mais quel oncle il a ! Ce despote, cet goste, ce vilain homme, qui
n'avait qu'un mot dire et qui ne l'a pas dit, qui n'avait qu' nous
donner quelques jours et qui les a refuss ! Vraiment ! il
mriterait

Parlons d'Ahmet ! reprit Amasia.

Oui, chre matresse ! Comme il vous aime ! Combien vous
serez heureuse avec lui ! Ah ! il serait parfait s'il n'avait pas un
pareil oncle ! Mais en quoi est-il bti, cet homme-l ? Savez-vous
qu'il a bien fait de ne point prendre de femme, ni une ni
- 134 -
plusieurs ! Avec ses enttements, il aurait fait rvolter jusqu'aux
esclaves de son harem !

Voil que tu parles encore de lui, Nedjeb ! dit Amasia, dont
les penses suivaient un tout autre cours.

Non ! non ! je parle du seigneur Ahmet ! Comme vous,
je ne songe qu'au seigneur Ahmet !

Eh, tenez ! sa place, je ne me serais pas rendue ! J'aurais
insist ! Je lui croyais plus d'nergie !

Qui te dit, Nedjeb, qu'il n'a pas montr plus d'nergie
cder aux ordres de son oncle qu' lui rsister ? Ne vois-tu pas,
quelque douleur que cela me cause, que mieux valait qu'il ft de
ce voyage, pour le hter par tous les moyens possibles, pour
prvenir peut-tre des dangers dans lesquels le seigneur Kraban
risque de se jeter avec son enttement habituel. Non ! Nedjeb,
non ! En partant, Ahmet a fait preuve de courage ! En partant, il
m'a donn une nouvelle preuve de son amour !

Il faut que vous ayez raison, ma chre matresse ! rpondit
Nedjeb, qui, emporte par la vivacit de son sang de Zingare, ne
pouvait se rendre ! Oui ! le seigneur Ahmet s'est montr
nergique en partant ! Mais n'et-il pas t plus nergique encore
s'il et empch son oncle de partir !

tait-ce possible, Nedjeb ? reprit Amasia. Je te le demande,
tait-ce possible ?

Oui non ! peut-tre ! rpondit Nedjeb. Il n'y a pas de
barre de fer qu'on ne puisse faire plier ou briser, au besoin !
Ah ! cet oncle Kraban ! C'est bien lui seul qu'il faut s'en
prendre ! Et s'il arrive quelque accident, c'est lui seul qui en sera
responsable ! Et quand je pense que c'est pour ne pas payer dix
paras qu'il fait le malheur du seigneur Ahmet, le vtre et, par
consquent, le mien. Je voudrais, oui ! je voudrais que la mer
- 135 -
Noire dbordt jusqu'aux dernires limites du monde, pour voir
s'il s'obstinerait encore en faire le tour !

Il le ferait ! rpondit Amasia d'un ton de conviction
profonde. Mais parlons d'Ahmet, Nedjeb, et ne parlons que de
lui !

En ce moment, Yarhud venait de quitter son canot, et, sans
tre vu, il s'avanait vers les deux jeunes filles. Au bruit de ses
pas, toutes deux se retournrent. Leur surprise, mle d'un peu
de crainte, fut grande en l'apercevant prs d'elles.

Nedjeb s'tait releve la premire.

Vous, capitaine ? dit-elle. Que venez-vous faire ici ? Que
voulez-vous donc ?

Je ne veux rien, rpondit Yarhud, en feignant quelque
tonnement de se voir accueilli de la sorte, je ne veux rien, si ce
n'est me mettre votre disposition pour

Pour ? rpta Nedjeb.

Pour vous conduire bord de la tartane, rpondit le
capitaine. N'avez-vous pas dcid de venir visiter sa cargaison et
de faire un choix de ce qui pourrait vous convenir ?

C'est vrai, chre matresse, s'cria Nedjeb. Nous avions
promis au capitaine

Nous avions promis, quand Ahmet tait encore l, rpondit
la jeune fille, mais Ahmet est parti, et il n'y a plus lieu de nous
rendre bord de la Gudare !

Les sourcils du capitaine se froncrent un instant ; puis, du
ton le plus calme :
- 136 -

La Gudare, dit-il, ne peut faire un long sjour dans la baie
d'Odessa, et il est possible que j'appareille demain ou aprs-
demain au plus tard. Si donc la fiance du seigneur Ahmet veut
faire acquisition de quelques-unes de ces toffes dont les
chantillons ont paru lui plaire, il faudrait profiter de cette
occasion. Mon canot est l, et, en quelques instants, nous
pourrons tre bord.

Nous vous remercions, capitaine, rpondit froidement
Amasia, mais j'aurais peu de got m'occuper de pareilles
fantaisies en l'absence du seigneur Ahmet ! Il devait nous
accompagner dans cette visite la Gudare, il devait nous aider
de ses conseils Il n'est plus l, et, sans lui, je ne peux et ne veux
rien faire !

Je le regrette, rpondit Yarhud, d'autant plus que le
seigneur Ahmet, je n'en doute pas, serait agrablement surpris,
son retour, si vous aviez fait ces acquisitions ! C'est une occasion
qui ne se retrouvera plus, et que vous regretterez !

Cela est possible, capitaine, rpondit Nedjeb, mais, en ce
moment, vous ferez mieux, je pense, de ne point insister ce
sujet !

Soit, reprit Yarhud, en s'inclinant. Toutefois, laissez-moi
esprer que si, dans quelques semaines, les hasards de ma
navigation ramenaient la Gudare Odessa, vous voudriez bien
ne point oublier que vous aviez promis de lui rendre visite.

Nous ne l'oublierons pas, capitaine, rpondit Amasia, en
faisant comprendre au Maltais qu'il pouvait se retirer.

Yarhud salua donc les deux jeunes filles ; il fit quelques pas
vers la terrasse ; puis, s'arrtant, comme si quelque ide lui ft
venue soudain, il revint vers Amasia, au moment o la jeune fille
allait quitter la galerie.
- 137 -

Un mot encore, dit-il, ou plutt une proposition, qui ne
peut qu'tre agrable la fiance du seigneur Ahmet.

De quoi s'agit-il ? demanda Amasia, un peu impatiente de
cette obstination du capitaine maltais lui imposer sa prsence et
cette conversation dans la villa.

Le hasard m'a fait assister toute cette scne, qui a prcd
le dpart du seigneur Ahmet.

Le hasard ? rpondit Amasia, devenue mfiante, comme
par un pressentiment.

Le hasard seul ! rpondit Yarhud. J'tais la, dans mon
canot, qui tait rest votre disposition

Quelle proposition avez-vous nous faire, capitaine ?
demanda la jeune fille.

Une proposition trs naturelle, rpondit Yarhud. J'ai vu
combien la fille du banquier Slim avait t affecte de ce brusque
dpart, et, s'il lui plaisait de revoir encore une fois le seigneur
Ahmet ?

Revoir encore une fois ! Que voulez-vous dire ? rpondit
Amasia, dont le cur battit cette pense.

Je veux dire, reprit Yarhud, que, dans une heure, l'quipage
du seigneur Kraban passera ncessairement la pointe de ce
petit cap que vous apercevez l-bas !

Amasia s'tait avance et regardait, la lgre courbure de la
cte l'endroit indiqu par le capitaine.

L ? l ? fit-elle.
- 138 -

Oui.

Chre matresse, s'cria Nedjeb, si nous pouvions nous
rendre cette pointe ?

Rien n'est plus facile, rpondit Yarhud. En une demi-heure,
avec le vent portant, la Gudare peut avoir atteint ce cap, et, si
vous voulez vous embarquer, nous appareillerons
immdiatement.

Oui ! oui ! s'cria Nedjeb, qui ne voyait, dans cette
promenade en mer, qu'une occasion pour Amasia de revoir
encore une fois son fianc.

Mais Amasia avait rflchi. Devant cette hsitation, le
capitaine n'avait pu retenir un mouvement, qui ne lui avait point
chapp. Il lui sembla alors que la physionomie de Yarhud ne
prvenait gure en sa faveur. Elle redevint dfiante.

Quittant la balustrade, sur laquelle elle s'tait accoude pour
mieux apercevoir la prolongation du littoral, Amasia rentra dans
la galerie avec Nedjeb, dont elle avait saisi la main.

J'attends vos ordres ? dit le capitaine.

Non, capitaine, rpondit Amasia. En revoyant mon fianc
dans ces conditions, je crois que je lui ferais moins de plaisir que
de peine !

Yarhud, comprenant que rien ne ferait revenir la jeune fille
sur son refus, se retira froidement.

Un instant aprs, l'embarcation dbordait, emmenant le
capitaine maltais et ses hommes ; puis, elle accostait la tartane, et
restait longe sur son flanc de bbord, tourn au large.
- 139 -

Les deux jeunes filles demeurrent seules dans la galerie,
pendant une heure encore. Amasia revint s'accouder sur la
balustrade. Elle regardait obstinment ce point du littoral,
indiqu par Yarhud, que devait franchir la chaise du seigneur
Kraban.

Nedjeb observait, comme elle, ce retour de la cte, qui se
dveloppait prs d'une lieue dans l'est.

Au bout d'une heure, en effet, la jeune Zingare de s'crier :

Ah ! chre matresse, voyez ! voyez ! N'apercevez-vous pas
une voiture qui suit la route, l-bas, au sommet de la falaise ?

Oui ! oui ! rpondit Amasia ! Ce sont eux ! C'est lui, lui !

Il ne peut vous voir !

Qu'importe ! Je sens qu'il me regarde !

N'en doutez pas, chre matresse ! rpondit Nedjeb. Ses
yeux auront bien su dcouvrir la villa au milieu des arbres, au
fond de la baie, et peut-tre nous.

Au revoir, mon Ahmet ! au revoir ! dit une dernire fois la
jeune fille, comme si cet adieu et pu parvenir jusqu' son fianc.

Amasia et Nedjeb, lorsque la chaise de poste eut disparu au
tournant de la route, sur l'extrme pente de la falaise, quittrent
la galerie et regagnrent l'intrieur de l'habitation.

Du pont de la tartane, Yarhud les vit se retirer, et il donna
l'ordre aux hommes de quart de guetter leur retour, si elles
revenaient, lorsque la nuit commencerait tomber. Alors, il
agirait par la force, puisque la ruse n'avait pu lui russir.
- 140 -

Sans doute, depuis le dpart d'Ahmet, avec cette heureuse
circonstance que le mariage ne se ferait pas avant six semaines,
l'enlvement de la jeune fille ne demandait plus tre accompli
aussi htivement. Mais il fallait compter avec les impatiences du
seigneur Saffar, dont la rentre Trbizonde tait peut-tre
prochaine. Or, tant donnes les incertitudes d'une navigation sur
la mer Noire, un btiment voile peut prouver des retards de
quinze vingt jours. Il importait donc de partir le plus tt
possible, si Yarhud voulait arriver l'poque fixe dans son
entretien avec l'intendant Scarpante. Sans doute, Yarhud tait un
coquin, mais c'tait un coquin qui tenait faire honneur ses
engagements. De l, son projet d'oprer sans perdre un seul
instant.

Les circonstances ne devaient que trop le servir. En effet, vers
le soir, avant mme que son pre ft revenu de la maison de
banque, Amasia rentra dans la galerie. Elle tait seule, cette fois.
Sans attendre que la nuit ft complte, la jeune fille voulait revoir
encore une fois ce lointain panorama de falaises qui fermait
l'horizon dans le nord. C'tait par l que s'en allait tout son cur.
Elle reprit donc cette place, laquelle elle reviendrait souvent,
sans doute, elle s'accouda sur la balustrade, et demeura pensive,
ayant dans les yeux un de ces regards qui vont au del du
possible, et qu'aucune distance ne peut arrter.

Mais aussi, perdue dans ses rflexions, Amasia n'aperut pas
une embarcation qui se dtachait de la Gudare, dj peine
visible dans l'ombre. Elle ne la vit pas s'approcher sans bruit,
longer en les contournant les degrs de la terrasse, et s'arrter aux
premires marches que baignaient les eaux de la baie.

Cependant, Yarhud, suivi de trois matelots, s'tait gliss en
rampant sur les gradins.

La jeune fille, absorbe dans sa rveuse pense, ne l'avait pas
aperu.
- 141 -

Soudain, Yarhud, bondissant sur elle, la saisit avec tant de
force et d'-propos qu'elle fut dans l'impossibilit de lui rsister.

A moi ! moi ! put cependant crier la malheureuse
enfant.

Ses cris furent aussitt touffs ; mais ils avaient t entendus
de Nedjeb, qui venait chercher sa matresse.

A peine la jeune Zingare eut-elle franchi la porte de la galerie,
que deux des matelots, se jetant sur elle, comprimaient aussitt
ses mouvements et ses cris.

A bord ! dit Yarhud.

Les deux jeunes filles, irrsistiblement emportes, furent
dposes dans l'embarcation, qui dborda pour rallier la tartane.

La Gudare, son ancre pic, ses voiles hautes, n'avait plus
qu' draper pour appareiller.

C'est ce qui fut fait, ds qu'Amasia et Nedjeb eurent t
enfermes bord, dans une cabine de l'arrire, ne pouvant plus
rien voir, ne pouvant plus se faire entendre.

Cependant, la tartane, ayant pris le vent, s'inclinait sous ses
grandes antennes, de manire sortir de la petite anse qui
bordait les murs de la villa. Mais, si rapidement qu'eut t fait ce
coup de force, il avait veill l'attention de quelques serviteurs,
occups dans les jardins.

L'un d'eux avait entendu le cri pouss par Amasia : il donna
aussitt l'alarme.

- 142 -
A ce moment, le banquier Slim rentrait son habitation. Il
fut mis au courant de ce qui venait de se passer. Dans une
angoisse dont il ne pouvait sa rendre compte, il chercha sa fille
Sa fille avait disparu.

Mais, en voyant la tartane voluer pour doubler l'extrmit
sud de la petite anse, Slim comprit tout. Il courut, travers les
jardins, vers une pointe que devait raser d'assez prs la Gudare,
afin d'viter les dernires roches du littoral.

Misrables ! criait-il. On enlve ma fille ! ma fille ! Amasia !
Arrtez-les ! arrtez !

Un coup de feu, parti du pont de la Gudare, fut l'unique
rponse son appel.

Slim tomba frapp d'une balle l'paule. Un instant aprs, la
tartane, toutes voiles dessus, enleve par la frache brise du soir,
avait disparu au large de l'habitation.

- 143 -
XII
DANS LEQUEL VAN MITTEN RACONTE UNE
HISTOIRE DE TULIPES, QUI INTRESSERA PEUT-
TRE LE LECTEUR.

La chaise de poste, attele de chevaux frais, avait quitt
Odessa vers une heure de l'aprs-midi. Le seigneur Kraban
occupait le coin de gauche du coup, Van Mitten, le coin de
droite, Ahmet, la place du milieu. Bruno et Nizib taient remonts
dans le cabriolet, o le temps se passait pour eux moins causer
qu' dormir.

Un soleil assez vif gayait la campagne, et les eaux de la mer
se dtachaient en bleu sombre sur les falaises gristres du littoral.

Dans le coup, on commena par tre tout aussi silencieux
que dans le cabriolet, cela prs que, si l'on sommeillait en haut,
on rflchissait en bas.

Le seigneur Kraban s'enfonait avec dlices dans ses rves
d'enttement, et ne songeait qu'au bon tour qu'il prtendait
jouer aux autorits ottomanes.

Van Mitten pensait ce voyage imprvu, et ne cessait de se
demander pourquoi lui, citoyen des provinces bataves, il tait
lanc sur les routes littorales de la mer Noire, lorsqu'il pouvait
tranquillement rester dans le faubourg de Pra, Constantinople.

Ahmet, lui, avait franchement pris son parti de ce dpart.
Mais il tait bien dcid ne point pargner la bourse de son
oncle, dans tous les cas o un retard devrait tre vit ou un
obstacle franchi prix d'argent. On irait par le plus court, mais
aussi par le plus vite.

- 144 -
Le jeune homme ruminait tout cela dans sa tte, quand, au
tournant du petit cap, il aperut au fond de la baie la villa du
banquier Slim. Ses yeux se fixrent sur ce point, sans doute au
moment o les yeux d'Amasia se portaient vers lui, et il est
probable que leurs regards se croisrent sans avoir pu s'atteindre.

Puis, s'adressant son oncle, Ahmet, rsolu toucher une
question des plus dlicates, lui demanda s'il avait arrt
minutieusement tous les dtails de l'itinraire.

Oui, mon neveu, rpondit Kraban. Nous suivrons, sans
jamais l'abandonner, la route qui contourne le littoral.

Et nous nous dirigeons, en ce moment ?

Sur Koblewo, une douzaine de lieues d'Odessa, et je
compte bien y arriver ce soir.

Et une fois Koblewo ? demanda Ahmet

Nous voyagerons toute la nuit, mon neveu, afin d'arriver
Nikolaief demain, vers midi, aprs avoir franchi les dix-huit lieues
qui sparent cette ville de la bourgade.

Trs bien, oncle Kraban, il s'agit d'aller vite, en effet !
Mais, arriv Nikolaief, ne songerez-vous pas atteindre, en
quelques jours seulement, les districts du Caucase ?

Et comment ?

En usant des chemins de fer de la Russie mridionale, qui,
par Alexandroff et Rostow, nous permettront d'accomplir ainsi un
bon tiers de notre voyage.

Les chemins de fer ? s'cria Kraban.

- 145 -
En ce moment, Van Mitten poussa lgrement le coude de
son jeune compagnon :

Inutile ! lui dit-il mi-voix Discussion inutile ! Horreur
des chemins de fer !

Ahmet n'tait pas sans savoir quelles taient les ides de son
oncle sur ces moyens de locomotion trop modernes pour un fidle
du vieux parti turc ; mais enfin, en ces conjonctures, il lui
semblait que le seigneur Kraban pourrait bien, pour une fois, se
dpartir de ses dplorables prventions.

Cder, mme un instant, sur un point quelconque ! Kraban
n'et plus t Kraban.

Tu parles de chemin de fer, je crois ? dit-il.

Sans doute, mon oncle.

Tu veux que moi, Kraban, je consente faire ce que je n'ai
jamais fait encore ?

Il me semble que

Tu veux que moi, Kraban, je me fasse stupidement traner
par une machine vapeur ?

Quand vous aurez essay

Ahmet, il est vident que tu ne rflchis pas ce que tu as
l'audace de me proposer !

Mais, mon oncle !

Je dis que tu ne rflchis pas, puisque tu te permets de
formuler cette proposition !
- 146 -

Je vous assure, mon oncle, que dans ces wagons

Wagons ? dit Kraban, en rptant ce mot d'importation
trangre avec un intonation difficile rendre.

Oui ces wagons, qui glissent sur des rails

Rails ? fit Kraban. Quels sont ces horribles mots, et
quelle langue parlons-nous, s'il te plait ?

Mais la langue des voyageurs modernes !

Dis donc, mon neveu, rpondit l'entt personnage, en
s'animant, est-ce que j'ai l'air d'un voyageur moderne, qui
consente jamais monter en wagon et se faire tirer par une
mcanique ? Est-ce que j'ai besoin de glisser sur des rails, quand
je puis rouler sur une route ?

Lorsqu'on est press, mon oncle

Ahmet, regarde-moi bien en face et retiens ceci : il n'y
aurait plus de voitures, que j'irais en charrette ; plus de
charrettes, que j'irais cheval ; plus de cheval, que j'irais ne ;
plus d'ne, que j'irais pied ; plus de pieds, que j'irais genoux ;
plus de genoux, que j'irais

Ami Kraban, arrtez-vous, de grce ! s'cria Van Mitten.

Que j'irais sur le ventre ! rpliqua le seigneur Kraban.
Oui ! sur le ventre !

Et saisissant le bras d'Ahmet :

Est-ce que tu as jamais entendu dire que Mahomet ait pris
le chemin de fer pour aller la Mecque ?
- 147 -

A ce dernier argument, il n'y avait videmment rien
rpondre. Aussi, Ahmet, qui aurait pu rpliquer que, s'il y avait eu
des chemins de fer de son temps, Mahomet les et pris, sans
doute, se tut-il, pendant que le seigneur Kraban continuait
grommeler dans son coin, en dnaturant plaisir tous les mots de
l'argot railwayen.

Cependant, si la chaise ne pouvait prtendre lutter de
rapidit avec un express, elle marchait bien. Son attelage, sur une
route assez bonne, l'enlevait au petit galop, et il n'y avait pas se
plaindre. Les chevaux ne manquaient point aux relais. Ahmet, qui
s'tait charg du rglement de toutes les dpenses, son oncle y
avait volontiers consenti, payait des surtaxes et soldait les
bakhchichs ou pourboires des postillons avec une gnrosit
impriale. Les billets s'envolaient de sa poche. On et dit d'un
cavalier semant des roubles sur les chemins d'un rallie-paper !

Tant et si bien que, le jour mme, la chaise, en longeant le
littoral, passa par les bourgades de Schumirka, d'Alexandrowka,
et, le soir, arriva la bourgade de Koblewo.

De l, pendant la nuit, remontant dans l'intrieur de la
province, de manire franchir le Bug, la hauteur de Nikolaief,
travers le gouvernement de Kherson, les voyageurs atteignirent
facilement cette ville, vers le midi du 28 aot.

Trois heures de halte retinrent la chaise devant un htel
passable, qui fournit un djeuner de mme qualit, dont Bruno
prit sa bonne part. Ahmet profita de ce rpit pour crire au
banquier Slim que le voyage se faisait dans des conditions
acceptables, en ajoutant de bien douces choses pour Amasia. Le
seigneur Kraban, lui, ne crut pas pouvoir mieux passer ces
heures d'attente qu'en prolongeant le dessert entre les suaves
absorptions du moka et les odorantes aspirations de son narghil.

- 148 -
Quant Van Mitten, d'accord avec Bruno sur ce point qu'il
valait autant que ce singulier voyage servit leur instruction, il
alla visiter cette ville de Nikolaief, dont la prosprit s'accrot
visiblement aux dpens de sa rivale Kherson et menace mme de
substituer son nom au sien dans l'appellation gographique du
gouvernement.

Ahmet fut le premier donner le signal du dpart. Le
Hollandais n'eut garde de le faire attendre.

Le seigneur Kraban lana la dernire bouffe de son
narghil, au moment o le postillon se mettait en selle, et la
chaise prit la route qui descend vers Kherson.

Il y avait dix-sept lieues faire travers un pays peu fertile.
a et l, des mriers, des peupliers, des saules. Aux approches du
Dnieper, dont le cours de prs de quatre cents lieues se termine
Kherson, s'tendent de longues plaines de roseaux, qui
semblaient tachetes de bleuets ; mais ces bleuets s'envolaient
tire d'ailes au bruit de la chaise : c'taient des geais azurs, et
leurs piaulements causaient plus de dplaisir aux oreilles que
leurs chatoyantes couleurs ne causaient de plaisir aux yeux.

Le 29 aot, ds l'aube, le seigneur Kraban et ses
compagnons, aprs une nuit sans incidents, arrivaient Kherson,
chef-lieu du gouvernement, dont la fondation est due Potemkin.
Les voyageurs ne purent que se fliciter de cette cration de
l'imprieux favori de Catherine II. L, en effet, se trouvaient un
bon htel, dans lequel ils firent halte pendant quelques heures, et
des magasins suffisamment approvisionns pour refaire les
rserves comestibles de la chaise, tche dont Bruno, infiniment
plus dbrouillard que Nizib, s'acquitta merveille.

Quelques heures plus tard, ils relayaient l'importante
bourgade d'Aleschki et se dirigeaient en redescendant vers
l'isthme de Prkop, qui rattache la Crime au littoral de la Russie
mridionale.
- 149 -

Ahmet n'avait point nglig d'adresser Odessa une lettre
date de la bourgade d'Aleschki. Quand ils eurent repris place
dans la chaise, lorsque l'attelage fut lanc fond de train sur la
route de Prkop, le seigneur Kraban demanda son neveu s'il
avait eu l'attention d'envoyer ses meilleurs Allahs , en mme
temps que les siens, son ami Slim.

Oui, sans doute, je ne l'ai point oubli, mon oncle, rpondit
Ahmet, et j'ai mme ajout que nous faisions toute diligence pour
atteindre Scutari le plus tt possible.

Tu as bien fait, mon neveu, et il ne faudra pas ngliger de
donner de nos nouvelles, toutes les fois que nous aurons un
bureau de poste notre disposition.

Malheureusement, comme nous ne savons jamais d'avance
o nous nous arrterons, fit observer Ahmet, nos lettres resteront
toujours sans rponse !

En effet, ajouta Van Mitten.

Mais, ce propos, dit Kraban, en s'adressant son ami de
Rotterdam, il me semble que vous n'tes pas trs empress de
correspondre avec madame Van Mitten ? Que pensera cette
excellente femme de votre ngligence son gard ?

Madame Van Mitten ? rpondit le Hollandais.

Oui !

Madame Van Mitten est, coup sr, une fort honnte
dame ! Comme femme, je n'ai jamais eu un seul reproche lui
adresser, mais, comme compagne de ma vie Au fait, ami
Kraban, pourquoi parlons-nous de madame Van Mitten ?

- 150 -
Eh ! parce que, autant qu'il m'en souvient, c'tait une trs
aimable personne !

Ah ? fit Van Mitten, comme si on lui et appris une chose
toute nouvelle pour lui.

Ne t'en ai-je pas parl dans les meilleurs termes, neveu
Ahmet, lorsque je suis revenu de Rotterdam ?

En effet, mon oncle.

Et pendant mon voyage, n'ai-je pas t particulirement
charm de l'accueil qu'elle me fit ?

Ah ? rpta Van Mitten.

Cependant, reprit Kraban, elle avait bien parfois, j'en
conviens, quelques ides singulires, des caprices des
vapeurs ! Mais cela est inhrent au caractre des femmes, et, si
l'on ne peut leur passer cela, mieux vaut n'en jamais prendre !
C'est prcisment ce que j'ai fait.

Et vous avez fait sagement, rpondit Van Mitten.

Elle aime toujours passionnment les tulipes, en vraie
Hollandaise qu'elle est ? demanda Kraban.

Passionnment.

Voyons, Van Mitten, parlons avec franchise ! Je vous trouve
froid pour votre femme !

Froid serait une expression encore trop chaude pour ce que
j'prouve son gard !

Vous dites ? s'cria Kraban.
- 151 -

Je dis, rpondit le Hollandais, que je ne vous aurais peut-
tre jamais parl de madame Van Mitten ; mais, puisque vous
m'en parlez, et puisque l'occasion s'en prsente, je vais vous faire
un aveu.

Un aveu ?

Oui, ami Kraban ! Madame Van Mitten et moi, nous
sommes prsentement spars !

Spars, s'cria Kraban d'un commun accord ?

D'un commun accord !

Et pour toujours ?

Pour toujours !

Contez-moi donc cela, moins que l'motion

L'motion ? rpondit le Hollandais. Et pourquoi voulez-
vous que je ressente de l'motion ?

Alors, parlez, parlez, Van Mitten ! reprit Kraban. En ma
qualit de Turc, j'aime les histoires, et en ma qualit de
clibataire, j'adore surtout les histoires de mnage !

Eh bien, ami Kraban, reprit le Hollandais, du ton dont il
et cont les aventures d'un autre, depuis quelques annes, la vie
tait devenue intolrable entre madame Van Mitten et moi.
Discussions incessantes sur toutes choses, sur l'heure de se lever,
sur l'heure de se coucher, sur l'heure des repas, sur ce qu'on
mangerait, sur ce qu'on ne mangerait pas, sur ce qu'on boirait,
sur ce qu'on ne boirait pas, sur le temps qu'il faisait, sur le temps
qu'il allait faire, sur le temps qu'il avait fait, sur les meubles que
- 152 -
l'on placerait ici ou que l'on placerait l, sur le feu qu'il fallait
allumer dans une chambre plutt que dans l'autre, sur la fentre
qu'il convenait d'ouvrir, sur la porte qu'il convenait de fermer, sur
les plantes que l'on planterait dans le jardin, sur celles qu'on
arracherait, enfin

Enfin, a allait bien ! dit Kraban.

Comme vous voyez, mais a allait surtout en empirant,
parce qu'au fond, je suis d'un caractre doux, d'un temprament
docile, et que je cdais sur tout pour n'avoir de querelle sur rien !

C'tait peut-tre le plus sage ! dit Ahmet.

C'tait, au contraire, le moins sage ! rpondit Kraban, prt
soutenir une discussion sur ce sujet.

Je n'en sais rien, reprit Van Mitten ; mais, quoi qu'il en soit,
dans notre dernire dispute, j'ai voulu rsister J'ai rsist, oui,
comme un vritable Kraban !

Par Allah ! cela n'est pas possible ! s'cria l'oncle d'Ahmet,
qui se connaissait bien.

Plus qu'un Kraban, ajouta Van Mitten !

Mahomet me protge ! rpondit Kraban. Mais prtendre
que vous tes plus entt que moi !

C'est videmment improbable ! rpondit Ahmet, avec un
accent de conviction qui alla jusqu'au cur de son oncle.

Vous allez voir, reprit tranquillement Van Mitten, et

Nous ne verrons rien ! s'cria Kraban.

- 153 -
Veuillez m'entendre jusqu'au bout. C'tait propos de
tulipes, cette discussion qui s'leva entre madame Van Mitten et
moi, de ces belles tulipes d'amateurs, de ces Genners, qui
montent droit sur leur tige, et dont il y a plus de cent varits. Je
n'en avais pas qui me cotassent moins de mille florins l'oignon !

Huit mille piastres, dit Kraban, habitu tout chiffrer en
monnaie turque.

Oui, huit mille piastres environ ! rpondit le Hollandais. Or,
ne voil-t-il pas que madame Van Mitten s'avise, un jour, de faire
arracher une Valentia pour la remplacer par un Oeil de Soleil !
Cela passait les bornes ! Je m'y oppose Elle s'entte ! Je veux
la saisir Elle m'chappe ! Elle se prcipite sur la Valentia
Elle l'arrache

Cot : huit mille piastres ! dit Kraban.

Alors, reprit Van Mitten, je me jette mon tour sur son Oeil
de Soleil, que j'crase !

Cot : seize mille piastres ! dit Kraban.

Elle tombe sur une seconde Valentia dit Van Mitten.

Cot : vingt-quatre mille piastres ! rpondit Kraban,
comme s'il et pass les critures de son livre de caisse.

Je lui rponds par un second Oeil de Soleil !

Cot : trente-deux mille piastres.

Et alors la bataille s'engage, reprit Van Mitten. Madame
Van Mitten ne se possdait plus. Je reois deux magnifiques
caeux du plus grand prix par la tte

- 154 -
Cot : quarante-huit mille piastres !

Elle en reoit trois autres en pleine poitrine !

Cot : soixante-douze mille piastres !

C'tait une vritable pluie d'oignons de tulipes, comme on
n'en a peut-tre jamais vu ! Cela a dur une demi-heure ! Tout le
jardin y a pass, puis la serre aprs le jardin ! Il ne restait plus
rien de ma collection !

Et, finalement, a vous a cot ? demanda Kraban.

Plus cher que si nous ne nous tions jets que des injures
la tte, comme les conomes hros d'Homre, soit environ vingt-
cinq mille florins.

Deux cent mille piastres [note : Environ 50, 000 francs.] !
dit Kraban.

Mais je m'tais montr !

a valait bien cela !

Et l-dessus, reprit Van Mitten, je suis parti, aprs avoir
donn des ordres pour raliser ma part de fortune et la verser la
banque de Constantinople. Puis, j'ai fui Rotterdam avec mon
fidle Bruno, bien dcid ne rentrer dans ma maison que
lorsque madame Van Mitten l'aura quitte pour un monde
meilleur

O il ne pousse pas de tulipes ! dit Ahmet.

Eh bien, ami Kraban, reprit Van Mitten, avez-vous eu
beaucoup d'enttements qui vous aient cot deux cent mille
piastres ?
- 155 -

Moi ? rpondit Kraban, lgrement piqu par cette
observation de son ami.

Mais certainement, dit Ahmet, mon oncle en a eu, et, pour
ma part, j'en connais au moins un !

Et lequel, s'il vous plat ? demanda le Hollandais.

Mais cet enttement qui le pousse, pour ne pas payer dix
paras, faire le tour de la mer Noire ! a lui cotera plus cher que
votre averse de tulipes !

a cotera ce que a cotera ! riposta le seigneur Kraban,
d'un ton sec. Mais je trouve que l'ami Van Mitten n'a pas pay sa
libert d'un trop haut prix ! Voil ce que c'est de n'avoir affaire
qu' une seule femme ! Mahomet connaissait bien ce sexe
enchanteur, quand il permettait ses adeptes d'en prendre autant
qu'ils le pouvaient !

Certes ! rpondit Van Mitten. Je pense que dix femmes sont
moins difficiles gouverner qu'une seule !

Et ce qui est moins difficile encore, ajouta Kraban en
manire de moralit, c'est pas de femme du tout !

Sur cette observation, la conversation fut close.

La chaise arrivait alors une maison de poste. On relaya, on
courut toute la nuit. Le lendemain, midi, les voyageurs, assez
fatigus, mais sur les instances d'Ahmet, dcids ne pas perdre
une heure, aprs avoir pass par Bolschoi-Kopani et Kalantschak,
arrivaient la bourgade de Prkop, au fond du golfe de ce nom,
l'amorce mme de l'isthme qui rattache la Crime la Russie
mridionale.

- 156 -
XIII
DANS LEQUEL ON TRAVERSE OBLIQUEMENT
L'ANCIENNE TAURIDE, ET AVEC QUEL ATTELAGE
ON EN SORT.

La Crime ! cette Chersonse taurique des anciens, un
quadrilatre, ou plutt un losange irrgulier, qui semble avoir t
enlev au plus enchanteur des rivages de l'Italie, une presqu'le
dont M. Ferdinand de Lesseps ferait une le en deux coups de
canif, un coin de terre qui fut l'objectif de tous les peuples jaloux
de se disputer l'empire d'Orient, un ancien royaume du Bosphore,
que soumirent successivement les Hraclens, six cents ans avant
l're chrtienne, puis, Mithridate, les Alains, les Goths, les Huns,
les Hongrois, les Tartares, les Gnois, une province enfin dont
Mahomet II fit une riche dpendance de son empire, et que
Catherine II rattacha dfinitivement la Russie en 1791 !

Comment cette contre, bnie des dieux et dispute des
mortels, et-elle pu chapper l'enlacement des lgendes
mythologiques ? N'a-t-on pas voulu retrouver dans les marcages
du Sivach des traces des gigantesques travaux de ce
problmatique peuple des Atlantes ? Les potes de l'antiquit
n'ont-ils pas plac une entre des Enfers prs du cap Kerberian,
dont les trois mles formaient le Cerbre aux trois ttes ?
Iphignie, la fille d'Agamemnon et de Clytemnestre, devenue
prtresse de Diane, en Tauride, ne fut-elle pas sur le point
d'immoler la chaste desse son frre Oreste, jet par les vents
aux rivages du cap Parthenium ?

Et maintenant, la Crime, dans sa partie mridionale, qui
vaut plus elle seule que toutes les arides les de l'archipel, avec
ce Tchadir-Dagh, qui montre quinze cents mtres d'altitude sa
table o l'on pourrait dresser un festin pour tous les dieux de
l'Olympe, ses amphithtres de forts, dont le manteau de
verdure s'tend jusqu' la mer, ses bouquets de marronniers
sauvages, de cyprs, d'oliviers, d'arbres de Jude, d'amandiers, de
- 157 -
cythises, ses cascades chantes par Pouschkine, n'est-elle point le
plus beau joyau de cette couronne de provinces, qui s'tendent de
la mer Noire la mer Arctique ? N'est-ce pas sous ce climat
vivifiant et tempr, que les Russes du nord, aussi bien que les
Russes du sud, viennent chercher, les uns un refuge contre les
prets de l'hiver hyperboren, les autres un abri contre les
desschantes brises de l't ? N'est-ce pas l, autour de ce cap Aa,
ce front de blier, qui fait tte aux flots du Pont-Euxin, l'extrme
pointe sud de la Tauride, que se sont fondes ces colonies de
chteaux, de villas, de cottages, Yalta, Aloupka, qui appartient au
prince Woronsow, manoir fodal l'extrieur, rve d'une
imagination orientale l'intrieur, Kisil-Tasch, au comte
Poniatowski, Arteck, au prince Andr Galitzine, Marsanda,
Orcanda, Eriklik, proprits impriales, Livadia, palais
admirable, avec ses sources vives, ses torrents capricieux, ses
jardins d'hiver, retraite favorite de l'impratrice de toutes les
Russies ?

Il semble, en outre, que l'esprit le plus curieux, le plus
sentimental, le plus artiste, le plus romantique, trouverait
satisfaire ses aspirations dans ce coin de terre, un vrai
microcosme, dans lequel l'Europe et l'Asie se donnent rendez-
vous. L, sont runis des villages tartares, des bourgades
grecques, des villes orientales avec mosques et minarets,
muezzins et derviches, des monastres du rite russe, des srails
de khans, des thbades o sont venues s'ensevelir quelques
romanesques aventures, des lieux saints vers les quels rayonnent
les plerinages, une montagne juive qui appartient la tribu des
Karates, et une valle de Josaphat, creuse comme une
succursale de la clbre valle du Cdron, o des milliards de
justiciables doivent se runir au son des trompettes du jugement
dernier.

Que de merveilles aurait eu visiter Van Mitten ! Que
d'impressions noter en ce pays o l'entranait son trange
destine ! Mais son ami Kraban ne voyageait pas pour voir, et
Ahmet, qui, d'ailleurs, connaissait toutes ces splendeurs de la
- 158 -
Crime, ne lui et pas accord une heure pour en prendre un
aperu sommaire.

Peut-tre, aprs tout, peut-tre, se disait Van Mitten, me
sera-t-il possible, en passant, de saisir une lgre impression de
cette antique Chersonse, si justement vante ?

Il ne devait point en tre ainsi. La chaise allait se lancer par le
plus court, suivant une ligne oblique du nord au sud-ouest, sans
atteindre ni le centre ni la cte mridionale de l'ancienne Tauride.

En effet, l'itinraire tel qu'il suit avait t arrt en un conseil,
o le Hollandais n'avait pas eu mme voix consultative. Si, en
traversant la Crime, on conomisait le tour de la mer d'Azof,
qui et allong de cent cinquante lieues, au moins, ce voyage
circulaire, on gagnait encore une partie du parcours, en coupant
droit de Prkop sur la presqu'le de Kertsch. Puis, de l'autre ct
du dtroit d'Inikal, la presqu'le de Taman offrirait un passage
rgulier jusqu'au littoral caucasien.

La chaise roula donc sur l'troit isthme, auquel la Crime
pend comme une magnifique orange la branche d'un oranger.
D'un ct, c'tait la baie de Prkop, de l'autre les marais de
Sivach, plus connus sous le nom de mer Putride, vaste tang de
deux milliards de mtres carrs, aliment par les eaux de la
Tauride et par les eaux de la mer d'Azof, auxquelles la coupure de
Ghnitch sert de canal.

En passant, les voyageurs purent observer ce Sivach, qui n'a
gure qu'un mtre de profondeur en moyenne, et dont le degr de
salure est presque au point de saturation, en de certains endroits.
Or, comme c'est dans ces conditions que le sel cristallis
commence se dposer naturellement, on pourrait faire de cette
mer Putride l'une des plus productives salines du globe.

Mais il faut le dire, longer ce Sivach, il n'y a rien de bien
agrable pour l'odorat. L'atmosphre s'y mlange d'une certaine
- 159 -
quantit d'acide sulfhydrique, et les poissons, qui pntrent dans
ce lac, y trouvent presque aussitt la mort. Ce serait donc l
comme un quivalent du lac Asphaltite de la Palestine.

C'est au milieu de ces marais que se dessine le railway, qui
descend d'Alexandroff Sbastopol. Aussi, le seigneur Kraban
put-il entendre avec horreur les sifflets assourdissants que
lanaient, dans la nuit, les locomotives hennissantes, en courant
sur ces rails auxquels viennent se heurter parfois les lourdes eaux
de la mer Putride.

Le lendemain, 31 aot, pendant la journe, le chemin se
droula au milieu d'une campagne verdoyante. C'taient des
bouquets d'oliviers, dont les feuilles, en se retournant sous la
brise, semblaient frtiller comme une pluie de vif-argent, des
cyprs d'un vert qui touchait au noir, des chnes magnifiques, des
arbousiers de haute taille. Partout, sur les coteaux, s'tageaient
des lignes de ceps, qui produisent, sans trop d'infriorit,
quelques crus des vignobles de France.

Cependant, sous l'instigation d'Ahmet, grce ces poignes
de roubles qu'il prodiguait, les chevaux taient toujours prts
s'atteler la chaise, et les postillons, stimuls, coupaient par le
plus court. Le soir, on avait dpass la bourgade de Dorte, et
quelques lieues plus loin, on retrouvait les bords de la mer
Putride.

En cet endroit, la curieuse lagune n'est spare de la mer
d'Azof que par une langue de sable peu leve, faite d'un
bourrelet de coquilles, dont la largeur moyenne peut tre value
un quart de lieue.

Cette langue s'appelle flche d'Arabat. Elle s'tend depuis le
village de ce nom, au sud, jusqu' Ghnitch, au nord, en terre
ferme, coupe seulement en cet endroit par une saigne de trois
cents pieds, par laquelle entrent les eaux de la mer d'Azof, ainsi
qu'il a t dit plus haut.
- 160 -

Avec le lever du jour, le seigneur Kraban et ses compagnons
furent entours de vapeurs humides, paisses, malsaines, qui se
dissiprent peu peu sous l'action des rayons solaires.

La campagne tait moins boise, plus dserte aussi. On y
voyait patre en libert des dromadaires de grande taille, ce qui
faisait de cette contre comme une annexe du dsert arabique.
Les charrettes qui passaient, construites en bois, sans un seul
morceau de fer, assourdissaient l'air en grinant sur leurs essieux
frotts de bitume. Tout cet aspect est assez primitif ; mais, dans
les maisons des villages, dans les fermes isoles, se retrouve
encore la gnrosit de l'hospitalit tartare. Chacun peut y entrer,
s'asseoir la table du matre, puiser aux plats qui y sont
incessamment servis, manger sa faim, boire sa soif, et s'en
aller avec un simple merci pour toute rtribution.

Il va sans dire que les voyageurs n'abusrent jamais de la
simplicit de ces vieilles coutumes, qui ne tarderont pas
disparatre. Ils laissrent toujours et partout, sous forme de
roubles, des marques suffisantes de leur passage. Le soir,
l'attelage, puis par une longue course, s'arrtait la bourgade
d'Arabat, l'extrmit sud de la flche.

L, sur le sable, s'lve une forteresse, au pied de laquelle les
maisons sont bties ple-mle. Partout des massifs de fenouil, qui
sont de vritables rceptacles couleuvres, et des champs de
pastques, dont la rcolte est extrmement abondante.

Il tait neuf heures du soir, lorsque la chaise fit halte devant
une auberge d'assez mince apparence. Mais, il faut en convenir,
c'tait encore la meilleure de l'endroit. En ces rgions perdues de
la Chersonse, il ne convenait pas de se montrer trop difficile.

Neveu Ahmet, dit le seigneur Kraban, voil plusieurs nuits
et plusieurs jours que nous courons sans stationner ailleurs
- 161 -
qu'aux relais de poste. Or, je ne serais pas fch de m'tendre
quelques heures dans un lit, fut-ce mme dans un lit d'auberge.

Et moi, j'en serais enchant, ajouta Van Mitten, en se
redressant sur les reins.

Quoi ! perdre douze heures ! s'cria Ahmet. Douze heures
sur un voyage de six semaines !

Veux-tu que nous entamions une discussion ce sujet ?
demanda Kraban, de ce ton quelque peu agressif qui lui allait si
bien.

Non, mon oncle, non ! rpondit Ahmet. Du moment que
vous avez besoin de repos

Oui ! j'en ai besoin, Van Mitten aussi, et Bruno, je suppose,
et mme Nizib, qui ne demandera pas mieux !

Seigneur Kraban, rpondit Bruno, directement interpell,
je regarde cette ide comme une des meilleures que vous ayez
jamais eues, surtout si un bon souper nous prpare bien
dormir !

L'observation de Bruno venait trs propos. Les provisions
de la chaise taient presque puises. Ce qui en restait, dans les
coffres, il importait de n'y point toucher, avant d'tre arriv
Kertsch, ville importante de la presqu'le de ce nom, o elles
pourraient tre abondamment renouveles.

Malheureusement, si les lits de l'auberge d'Arabat taient
peu prs convenables, mme pour des voyageurs de cette
importance, l'office laissait dsirer. Ils ne sont pas nombreux,
les touristes qui, n'importe quelle poque de l'anne,
s'aventurent vers les extrmes confins de la Tauride. Quelques
marchands ou ngociants sauniers, dont les chevaux ou les
charrettes frquentent la route de Kertsch Prkop, tels sont les
- 162 -
principaux chalands de l'auberge d'Arabat, gens peu difficiles,
sachant coucher la dure et manger ce qui se rencontre.

Le seigneur Kraban et ses compagnons durent donc se
contenter d'un assez maigre menu, c'est dire un plat de pilaw,
qui est toujours le mets national, mais avec plus de riz que de
poulet et plus d'os de carcasse que de blancs d'ailes. En outre, ce
volatile tait si vieux, et, par suite, si dur, qu'il faillit rsister
Kraban lui-mme ; mais les solides molaires de l'entt
personnage eurent raison de sa coriacit, et, en cette
circonstance, il ne cda pas plus que d'habitude.

A ce plat rglementaire succda une vritable terrine de
yaourt ou lait caill, qui arriva fort propos pour faciliter la
dglutition du pilaw ; puis, apparurent des galettes assez
apptissantes, connues sous le nom de katlamas dans le pays.

Bruno et Nizib furent un peu moins bien, ou un peu plus mal
partags, comme on voudra, que leurs matres. Certes, leurs
mchoires auraient eu raison du plus rcalcitrant des poulets ;
mais ils n'eurent pas l'occasion de les exercer. Le pilaw fut
remplac sur leur table par une sorte de substance noirtre,
fume comme une plaque de chemine, aprs un long sjour au
fond de l'tre.

Qu'est-ce que cela ? demanda Bruno.

Je ne saurais le dire, rpliqua Nizib.

Comment, vous qui tes du pays ?

Je ne suis pas du pays.

A peu prs, puisque vous tes turc ! rpondit Bruno. Eh
bien, mon camarade, gotez un peu cette semelle dessche, et
vous me direz ce qu'il faut en penser !
- 163 -

Et Nizib, toujours docile, mordit belles dents dans le
morceau de ladite semelle.

Eh bien ? demanda Bruno.

Eh bien, a n'est pas bon, certes ! mais a se laisse manger
tout de mme !

Oui, Nizib, quand on meurt de faim et qu'on n'a pas autre
chose se mettre sous la dent !

Et Bruno y gota son tour, en homme dcid, pour ne pas
maigrir, risquer le tout pour le tout.

En somme, cela pouvait passer, en l'aidant de quelques verres
d'une sorte de bire alcoolise, ce que firent les deux convives.

Mais, soudain, Nizib de s'crier :

Eh ! Allah me vienne en aide !

Qu'est-ce qui vous prend, Nizib ?

Si ce que j'ai mang l tait du porc ?

Du porc ! rpliqua Bruno. Ah ! c'est juste, Nizib ! Un bon
musulman comme vous ne peut se nourrir de cet excellent mais
immonde animal ! Eh bien ! il me semble que, si ce mets inconnu
est du porc, vous n'avez plus qu'une chose faire !

Et laquelle ?

C'est de le digrer tout tranquillement, maintenant qu'il est
mang !
- 164 -

Cela ne laissait pas d'inquiter Nizib, trs observateur des lois
du Prophte, et, comme il se sentait la conscience profondment
trouble, Bruno dut aller aux informations prs du matre de
l'auberge.

Nizib fut alors rassur et put laisser sa digestion s'accomplir
sans aucun remords. Ce n'tait mme pas de la viande, c'tait du
poisson, du shebac, une sorte de Saint-Pierre, que l'on fend en
deux comme une morue, que l'on sche au soleil, que l'on fume,
en le suspendant au-dessus de l'tre, que l'on mange cru ou peu
prs, et dont il se fait une exportation considrable pour tout le
littoral du port de Rostow, situ au fond de la pointe nord-est de
la mer d'Azof.

Matres et serviteurs durent donc se contenter de ce maigre
souper de l'auberge d'Arabat. Les lits leur parurent plus durs que
les coussins de la voiture ; mais, enfin, ils n'taient point soumis
aux cahoteuses secousses d'une route, ils ne remuaient pas, et le
sommeil qu'ils trouvrent dans ces chambres peu confortables,
fut suffisant pour les remettre de leurs prcdentes fatigues.

Le lendemain, 2 septembre, ds le soleil levant, Ahmet tait
sur pied, et s'occupait de chercher la maison de poste, pour y
prendre des chevaux de relais. L'attelage de la veille, surmen par
une tape, longue et dure, n'aurait pu se remettre en route, sans
avoir pris au moins vingt-quatre heures de repos.

Ahmet comptait amener la chaise toute attele l'auberge, de
manire que son oncle et Van Mitten n'eussent plus qu' y monter
pour suivre le chemin de la presqu'le de Kertsch.

La maison de poste tait bien l, l'extrmit du village, avec
son toit agrment de ces crosses de bois qui ressemblent des
manches de contrebasse ; mais, de chevaux frais, il n'y avait point
apparence. L'curie tait vide et, mme prix d'or, le matre
n'aurait pu en fournir.
- 165 -

Ahmet, trs dsappoint de ce contre-temps, revint donc
l'auberge. Le seigneur Kraban, Van Mitten, Bruno et Nizib, prts
partir, attendaient que la chaise arrivt. Dj mme, l'un d'eux,
il est inutile de le nommer, commenait donner de visibles
signes d'impatience.

Eh bien, Ahmet, s'cria-t-il, tu reviens seul ? Faut-il donc
que nous allions chercher la chaise au relais ?

Ce serait malheureusement inutile, mon oncle ! rpondit
Ahmet. Il n'y a plus un seul cheval !

Pas de chevaux ? dit Kraban.

Et nous ne pourrons en avoir que demain !

Que demain ?

Oui ! C'est vingt-quatre heures perdre !

Vingt-quatre heures perdre ! s'cria Kraban, mais
j'entends ne pas en perdre dix, pas mme cinq, pas mme une !

Cependant, fit observer le Hollandais son ami, qui se
montait dj, s'il n'y a pas de chevaux ?

Il y en aura ! rpondit le seigneur Kraban. Et sur un
signe, tous le suivirent.

Un quart d'heure plus tard, ils atteignaient le relais et
s'arrtaient devant la porte.

Le matre de poste se tenait sur le seuil, dans la nonchalante
attitude d'un homme qui sait parfaitement qu'on ne pourra
l'obliger donner ce qu'il n'a pas.
- 166 -

Vous n'avez plus de chevaux ? demanda Kraban, d'un ton
peu accommodant dj.

Je n'ai que ceux qui vous ont amens hier soir, rpondit le
matre de poste, et ils ne peuvent marcher.

Eh pourquoi, s'il vous plat, n'avez-vous pas de chevaux
frais dans vos curies ?

Parce qu'ils ont t pris par un seigneur turc, qui se rend
Kertsch, d'o il doit gagner Poti, aprs avoir travers le Caucase.

Un seigneur turc, s'cria Kraban ! Un de ces Ottomans la
mode europenne, sans doute ! Vraiment ! ils ne se contentent
pas de vous embarrasser dans les rues de Constantinople, il faut
encore qu'on les rencontre sur les routes de la Crime !

Et quel est-il ?

Je sais qu'il se nomme le seigneur Saffar, voil tout,
rpondit tranquillement le matre de poste.

Eh bien, pourquoi vous tes-vous permis de donner ce qui
vous restait de chevaux ce seigneur Saffar ? demanda Kraban,
avec l'accent du plus parfait mpris.

Parce que ce voyageur est arriv au relais, hier matin, douze
heures avant vous, et que les chevaux tant disponibles, je n'avais
aucune raison pour les lui refuser.

Il y en avait, au contraire !

Il y en avait ? rpta le matre de poste.

Sans doute, puisque je devais arriver !
- 167 -

Que peut-on rpondre des arguments de cette valeur ? Van
Mitten voulut intervenir : il en fut pour une bourrade de son ami.
Quant au matre de poste, aprs avoir regard le seigneur
Kraban d'un air goguenard, il allait rentrer dans sa maison,
lorsque celui-ci l'arrta, en disant :

Peu importe, aprs tout ! Que vous ayez des chevaux ou
non, il faut que nous partions l'instant !

A l'instant ? rpondit le matre de poste. Je vous rpte
que je n'ai pas de chevaux.

Trouvez-en !

Il n'y en a pas Arabat.

Trouvez-en deux, trouvez-en un, rpondit Kraban, qui
commenait ne plus se possder, trouvez-en la moiti d'un
mais trouvez-en !

Cependant, s'il n'y en a pas ? crut devoir rpter
doucement le conciliant Van Mitten.

Il faut qu'il y en ait !

Peut-tre pourriez-vous nous procurer un attelage de mules
ou mulets ? demanda Ahmet au matre de poste.

Soit ! des mules ou des mulets ! ajouta le seigneur Kraban.
Nous nous en contenterons ! Je n'ai jamais vu ni mules ni
mulets dans la province ! rpondit le matre de poste.

Eh bien, il en voit un aujourd'hui, murmura Bruno
l'oreille de son matre, en dsignant Kraban, et un fameux !

- 168 -
Des nes alors ? dit Ahmet.

Pas plus d'nes que de mulets !

Pas plus d'nes ! s'cria le seigneur Kraban. Ah a ! vous
moquez-vous de moi, monsieur le matre de poste ! Comment,
pas d'nes dans le pays ! Pas de quoi faire un attelage, quel qu'il
soit ? Pas de quoi relayer une voiture ?

Et l'obstin personnage, en parlant ainsi, jetait des regards
courroucs, droite et gauche, sur une douzaine d'indignes,
qui s'taient assembls la porte du relais.

Il serait capable de les faire atteler sa chaise ! dit Bruno.

Oui ! eux ou nous ! rpondit Nizib, en homme qui
connaissait bien son matre.

Cependant, puisqu'il n'y avait ni chevaux, ni mulets, ni nes,
il devenait vident qu'on ne pourrait partir. Donc, ncessit de se
rsigner un retard de vingt-quatre heures. Ahmet, que cela
contrariait autant que son oncle, allait pourtant essayer de lui
faire entendre raison en prsence de cette impossibilit absolue,
lorsque le seigneur Kraban de s'crier :

Cent roubles qui me procurera un attelage !

Un certain frmissement courut parmi les indignes d'Arabat.
L'un d'eux s'avana rsolument.

Seigneur Turc, dit-il, j'ai deux dromadaires vendre !

Je les achte ! rpondit Kraban.

Atteler des dromadaires une chaise de poste, cela ne s'tait
jamais vu. Cela se vit cette fois.
- 169 -

En moins d'une heure le march fut conclu, et pour un bon
prix. Peu importait ! Le seigneur Kraban en et pay le double.
Les deux btes furent donc harnaches tant bien que mal, atteles
aux brancards, et, sous la promesse d'un pourboire exceptionnel,
leur ex-propritaire, transform en postillon, se campa en avant
de la bosse de l'un de ces ruminants ; puis, la chaise, au grand
bahissement de la population d'Arabat, mais l'extrme
satisfaction des voyageurs, descendit la route de Kertsch au trot
allong de son trange attelage.

Le soir, on arrivait sans encombre au village d'Argin, douze
lieues d'Arabat.

Pas de chevaux au relais, et toujours, par suite du passage du
seigneur Saffar. Il fallut se rsoudre coucher Argin, afin de
donner quelque repos aux dromadaires.

Le lendemain matin, 3 septembre, la chaise repartait dans les
mmes conditions, franchissant dans la journe la distance qui
spare Argin du village de Marienthal, soit dix-sept lieues, y
passait la nuit, le quittait ds l'aube, et, dans la soire, aprs une
tape de douze lieues, arrivait Kertsch, sans accidents, mais non
sans rudes secousses, dues aux coups de colliers de ces robustes
btes, mal dresses ce genre de service.

En somme, le seigneur Kraban et ses compagnons, partis
depuis le 17 aot, aprs dix-neuf jours de marche, avaient
accompli les trois septimes de leur voyage, trois cents lieues
environ sur sept cents. Ils taient donc dans une bonne moyenne,
et, s'ils s'y maintenaient pendant vingt-six jours encore, jusqu'au
30 septembre courant, ils devaient avoir achev le tour de la mer
Noire dans les dlais voulus.

Et pourtant, rptait souvent Bruno son matre, j'ai la
pressentiment que cela finira mal !

- 170 -
Pour mon ami Kraban ?

Pour votre ami Kraban ou pour ceux qui
l'accompagnent !

- 171 -
XIV
DANS LEQUEL LE SEIGNEUR KRABAN SE
MONTRE PLUS FORT EN GOGRAPHIE QUE NE LE
CROYAIT SON NEVEU AHMET.

La ville de Kertsch est situe sur la presqu'le qui porte son
nom, l'extrmit orientale de la Tauride. Elle est assise en
croissant sur la cte nord de cette langue de terre. Un mont, sur
lequel s'levait autrefois l'acropole, la domine majestueusement.
C'est le mont Mithridate. Le nom de ce terrible et implacable
ennemi des Romains, qui faillit les chasser de l'Asie, ce gnral
audacieux, ce polyglotte mrite, ce toxicologue lgendaire, a
justement sa place au front d'une cit qui fut la capitale du
royaume du Bosphore. C'est l que ce roi de Pont, ce terrible
Eupator, se fit percer de l'pe d'un soldat gaulois, aprs avoir
vainement tent d'empoisonner ce corps de fer, qu'il avait habitu
aux poisons.

Tel fut le petit cours d'histoire que Van Mitten, pendant une
demi-heure de halte, crut devoir faire ses compagnons. Ce qui
lui attira cette rponse de son ami Kraban :

Mithridate n'tait qu'un maladroit !

Et pourquoi ? demanda Van Mitten.

S'il voulait s'empoisonner srieusement, il n'avait qu' aller
dner notre auberge d'Arabat !

L-dessus, le Hollandais ne crut pas devoir continuer l'loge
de l'poux de la belle Monime ; mais il se promit bien de visiter sa
capitale, pendant les quelques heures qui lui seraient laisses.

La chaise traversa la ville, avec son singulier quipage, pour la
plus grande surprise d'une population hybride, compose de juifs
- 172 -
en trs grand nombre, de Tatars, de Grecs et mme de Russes,
en tout une douzaine de mille habitants.

Le premier soin d'Ahmet, en arrivant l'Htel Constantin, fut
de s'enqurir s'il pourrait se procurer des chevaux pour le
lendemain matin. A son extrme satisfaction, ils ne manquaient
point, cette fois, aux curies de la maison de poste.

Il est heureux, fit observer Kraban, que le seigneur Saffar
n'ait pas tout pris ce relais !

Mais le peu endurant oncle d'Ahmet n'en garda pas moins
une vive rancune l'gard de cet importun, qui se permettait de le
devancer sur les routes et de lui prendre ses chevaux.

En tout cas, comme il n'avait plus l'emploi des dromadaires, il
les revendit un chef de caravane, qui partait pour le dtroit
d'Inikal ; mais il ne les vendit vivants que pour la prix qu'on les
et achets morts. De l, une perte assez sensible que le rancunier
Kraban porta, in petto, au passif du seigneur Saffar.

Il va sans dire que ce Saffar n'tait point Kertsch, ce qui
lui vita sans doute une discussion des plus srieuses avec son
concurrent. Depuis deux jours, il avait quitt la ville, pour
prendre le chemin du Caucase. Circonstance heureuse, puisqu'il
ne prcderait plus des voyageurs dcids suivre la route du
littoral.

Un bon souper l'Htel Constantin, une bonne nuit dans des
chambres assez confortables, firent oublier les ennuis passs aux
matres aussi bien qu'aux serviteurs. Aussi, une lettre, adresse
par Ahmet Odessa, put-elle dire que le voyage s'accomplissait
rgulirement.

Comme le dpart n'avait t dcid pour le lendemain, 5
septembre, qu' dix heures du matin, le consciencieux Van Mitten
- 173 -
se leva en mme temps que le soleil, afin de visiter la ville. Il
trouva, cette fois, Ahmet prt l'accompagner.

Tous deux s'en allrent donc travers les larges rues de
Kertsch, bordes de trottoirs dalls, o fourmillaient des chiens
vagabonds, qu'un bohmien, excuteur patent de ces basses
uvres, est charg d'assommer coups de bton. Mais, sans
doute, le bourreau avait pass une partie de la nuit boire, car
Ahmet et le Hollandais eurent quelque peine chapper aux
crocs de ces dangereuses btes.

Le quai de pierre, construit sur la mer, au fond de la baie
forme par un retour de la cte, qui se prolonge jusqu'aux rives
du dtroit, leur permit de se promener plus aisment. L s'lvent
le palais du gouverneur et la maison de la douane. Un peu au
large, par suite du manque d'eau, sont mouills les navires,
auxquels le port de Kertsch offre un bon ancrage, non loin du
lazaret. Ce port est devenu assez commerant, depuis la cession
de la ville la Russie en 1774, et on y trouve un vaste entrept de
ce sel que fournissent les salines de Prkop.

Avons-nous le temps de monter l ? dit Van Mitten, en
dsignant le mont Mithridate, sur lequel se dresse actuellement
un temple grec, enrichi des dpouilles de ces tumuli, si nombreux
dans la province de Kertsch, temple qui a remplac l'antique
acropole.

Hum ! fit Ahmet, il ne faudrait pas risquer de faire attendre
l'oncle Kraban !

Ni son neveu ! rpondit en souriant Van Mitten.

Il est bien vrai, reprit Ahmet, que pendant tout ce voyage, je
ne songe gure qu' notre prochain retour Scutari ! Vous me
comprenez, monsieur Van Mitten ?

- 174 -
Oui, je comprends, mon jeune ami, rpondit le
Hollandais, et pourtant le mari de madame Van Mitten aurait
bien le droit de ne pas vous comprendre !

Sur cette rflexion, trop justifie par les preuves du mnage
de Rotterdam, tous deux commencrent gravir le mont
Mithridate, ayant encore deux heures devant eux avant le dpart.

De ce point lev, une vue magnifique s'tend sur la baie de
Kertsch. Dans le sud se dessine l'angle extrme de la presqu'le.
Vers l'est s'arrondissent les deux langues de terre qui entourent la
baie de Taman, au del du dtroit d'Inikal. Le ciel, assez pur,
permettait d'apercevoir alors les divers accidents de la contre, et
ces khourghans, ou tombeaux anciens, dont la campagne est
couverte jusqu'en ses moindres collines de corallites.

Lorsque Ahmet jugea que le moment tait venu de regagner
l'htel, il montra Van Mitten un escalier monumental, orn de
balustres, qui descend du mont Mithridate la ville et aboutit la
place du march. Un quart d'heure plus tard, tous deux
rejoignaient le seigneur Kraban, lequel essayait vainement de
discuter avec son hte, un Tatar des plus placides. Il tait temps
d'arriver, car il et fini par se fcher en ne trouvant point
l'occasion de se mettre en colre.

La chaise tait l, attele de bons chevaux d'origine persane,
dont il se fait un important commerce Kertsch. Chacun reprit sa
place, et on partit au galop d'un attelage qui ne fit point regretter
le trot fatigant des dromadaires.

Ahmet n'tait pas sans prouver une certaine inquitude en
approchant du dtroit. On se rappelle, en effet, ce qui s'tait
pass, lorsque l'itinraire fut modifi Kherson. Sur les instances
de son neveu, le seigneur Kraban avait consenti ne point faire
le tour de la mer d'Azof, afin de couper au plus court par la
Crime. Mais, ce faisant, il devait penser que la terre ferme ne lui
- 175 -
manquerait en aucun point du parcours. Il se trompait, et Ahmet
n'avait rien fait pour dissiper son erreur.

On peut tre un trs bon Turc, un excellent ngociant en
tabacs, et ne pas connatre fond la gographie. L'oncle d'Ahmet
devait probablement ignorer que l'coulement de la mer d'Azof
dans la mer Noire se fait par un large sund, cet antique Bosphore
cimmrien, qui porte le nom de dtroit d'Inikal, et que, par
consquent, il lui faudrait forcment traverser ce dtroit, entre la
presqu'le de Kertsch et la presqu'le de Taman.

Or, le seigneur Kraban avait pour la mer une rpugnance
que son neveu connaissait de longue date. Que dirait-il donc,
lorsqu'il se trouverait en face de cette passe, si, cause des
courants ou du peu de profondeur des eaux, il fallait la franchir
dans sa plus grande largeur, qui peut tre estime vingt milles ?
Et s'il refusait obstinment de s'y aventurer ? Et s'il prtendait
remonter toute la cte orientale de la Crime pour suivre le
littoral de la mer d'Azof jusqu'aux premiers contreforts du
Caucase ? Quelle prolongation de voyage ! Que de temps perdu !
Que d'intrts compromis ! Comment serait-on Scutari pour la
date du 30 septembre ?

Voil quelles rflexions se faisait Ahmet, pendant que la
chaise roulait travers la presqu'le. Avant deux heures, elle
aurait atteint le dtroit, et l'oncle saurait quoi s'en tenir.
Convenait-il, ds prsent, de le prparer cette grave
ventualit ? Mais, alors, que d'adresse dployer pour que la
conversation ne dgnrt pas en discussion, et de discussion en
dispute ! Si le seigneur Kraban s'enttait, rien ne le ferait
dmordre de son ide, et, bon gr, mal gr, il obligerait la chaise
de poste reprendre le chemin de Kertsch.

Ahmet ne savait donc quel parti s'arrter. S'il avouait sa
ruse, il risquait de mettre son oncle hors de lui ! Ne vaudrait-il
pas mieux, dt-il passer lui-mme pour un ignorant, feindre la
- 176 -
plus parfaite surprise, en trouvant un dtroit l o l'on croyait
trouver la terre ferme ?

Qu'Allah me vienne en aide ! se dit Ahmet.

Et il attendit avec rsignation que le Dieu des musulmans
voult bien le tirer d'affaire.

La presqu'le de Kertsch est divise par une longue tranche,
faite aux temps antiques, qu'on appelle le rempart d'Akos. La
route, qui la suit en partie, est assez bonne depuis la ville jusqu'au
lazaret ; puis, elle devient difficile et glissante, en descendant les
pentes vers le littoral.

L'attelage ne put donc marcher trs rapidement pendant la
matine, ce qui permit Van Mitten de prendre un aperu plus
complet de cette portion de la Chersonse.

En somme, c'tait la steppe russe, dans toute sa nudit.
Quelques caravanes la traversaient et venaient chercher abri le
long du rempart d'Akos, campant avec tout le pittoresque d'une
halte orientale. D'innombrables khourghans couvraient la
campagne et lui donnaient l'aspect peu rcratif d'un immense
cimetire. C'taient autant de tombeaux que les antiquaires
avaient fouills jusque dans leurs profondeurs, et dont les
richesses, vases trusques, pierres de cnotaphes, bijoux anciens,
ornent maintenant les murs du temple et les salles du muse de
Kertsch.

Vers midi, apparut l'horizon une grosse tour carre,
flanque de quatre tourelles : c'tait le fort qui s'lve au nord de
la bourgade d'Inikal.

Dans le sud, l'extrmit de la baie de Kertsch, se dessinait le
cap Au-Bouroum, dominant le littoral de la mer Noire. Puis, le
dtroit s'ouvrait avec les deux pointes, qui forment le liman ou
baie de Taman. Au lointain, les premiers profils du Caucase, sur
- 177 -
la cte asiatique, faisaient comme un cadre gigantesque au
Bosphore cimmrien.

Il est bien certain que ce dtroit ressemblait un bras de mer,
ce point que Van Mitten, qui connaissait les antipathies de son
ami Kraban, regarda Ahmet d'un air trs tonn.

Ahmet lui fit signe de se taire. Trs heureusement, l'oncle
sommeillait alors, et ne voyait rien des eaux de la mer Noire et de
la mer d'Azof, qui se confondent dans ce sund, dont la partie la
plus troite mesure de cinq six milles de large.

Diable ! se dit Van Mitten.

Il tait vraiment fcheux que le seigneur Kraban ne ft pas
n quelque cent ans plus tard ! Si son voyage s'tait fait cette
poque, Ahmet n'aurait pas eu sujet d'tre inquiet, comme il
l'tait en ce moment.

En effet, ce dtroit tend s'ensabler, et finira, avec
l'agglomration des sables coquilliers, par ne plus tre qu'un
troit chenal courant rapide. Si, il y a cent cinquante ans, les
vaisseaux de Pierre le Grand avaient pu le franchir pour aller
assiger Azof, maintenant, les btiments de commerce sont forcs
d'attendre que les eaux, refoules par les vents du sud, leur
donnent une profondeur de dix douze pieds.

Mais on tait en l'an 1882 et non en l'un 2000, et il fallait
accepter les conditions hydrographiques telles qu'elles se
prsentaient.

Cependant, la chaise avait descendu les pentes, qui
aboutissent Inikal, faisant partir d'assourdissantes voles
d'outardes, remises dans les grandes herbes. Elle s'arrta la
principale auberge de la bourgade, et le seigneur Kraban se
rveilla.

- 178 -
Nous sommes au relais ? demanda-t-il.

Oui ! au relais d'Inikal, rpondit simplement Ahmet.

Tous mirent pied terre et entrrent dans l'auberge, pendant
que la voiture regagnait la maison de poste. De l, elle devait se
rendre au quai d'embarquement, o se trouve le bac, destin au
transport des voyageurs pied, cheval, en charrette, et mme au
passage des caravanes qui vont d'Europe en Asie ou d'Asie en
Europe.

Inikal est une bourgade o se fait un lucratif commerce de
sel, de caviar, de suif, de laine. Les pcheries d'esturgeons et de
turbots occupent une partie de sa population, qui est presque
entirement grecque. Les marins s'adonnent au petit cabotage du
dtroit et du littoral voisin sur de lgres embarcations, gres de
deux voiles latines. Inikal se trouve dans une importante
situation stratgique, ce qui explique pourquoi les Russes l'ont
fortifie, aprs l'avoir enleve aux Turcs en 4771. C'est une des
portes de la mer Noire, qui, sur ce point, a deux clefs de sret : la
clef d'Inikal, d'un ct, la clef de Taman, de l'autre.

Aprs une demi-heure de halte, le seigneur Kraban donna
ses compagnons le signal du dpart, et ils se dirigrent vers le
quai o les attendait le bac.

Tout d'abord, les regards de Kraban se portrent droite,
gauche, et une exclamation lui chappa.

Qu'avez-vous, mon oncle ? demanda Ahmet, qui ne se
sentait point l'aise.

C'est une rivire, cela ? dit Kraban, en montrant le dtroit.

Une rivire, en effet ! rpondit Ahmet, qui crut devoir
laisser son oncle dans l'erreur.
- 179 -

Une rivire ! s'cria Bruno.

Un signe de son matre lui fit comprendre qu'il devait ne pas
insister sur ce point.

Mais non ! C'est un dit Nizib.

Il ne put achever. Un violent coup de coude de son camarade
Bruno lui coupa la parole, au moment o il allait qualifier, comme
elle le mritait, cette disposition hydrographique.

Cependant, le seigneur Kraban regardait toujours cette
rivire, qui lui barrait la route.

Elle est large ! dit-il.

En effet assez large par suite de quelque crue,
probablement ! rpondit Ahmet.

Crue due la fonte des neiges !, ajouta Van Mitten, pour
appuyer son jeune ami.

La fonte des neiges au mois de septembre ? dit Kraban,
en se retournant vers le Hollandais.

Sans doute la fonte des neiges des vieilles neiges les
neiges du Caucase ! rpondit Van Mitten, qui ne savait plus trop
ce qu'il disait.

Mais je ne vois pas de pont qui permette de franchir cette
rivire ? reprit Kraban.

En effet, mon oncle, il n'y en a plus ! rpondit Ahmet, en se
faisant une longue-vue de ses deux mains demi fermes, comme
pour mieux apercevoir le prtendu pont de la prtendue rivire.
- 180 -

Cependant, il devrait y avoir un pont dit Van Mitten. Mon
guide mentionne l'existence d'un pont

Ah ! votre guide mentionne l'existence d'un pont ?
rpliqua Kraban, qui, fronant les sourcils, regardait en face son
ami Van Mitten.

Oui ce fameux pont dit en balbutiant le Hollandais
Vous savez bien le Pont-Euxin Pontus Axenos des anciens

Tellement ancien, rpliqua Kraban, dont les paroles
sifflaient entre ses lvres demi serres, qu'il n'aura pu rsister
la crue produite par la fonte des neiges des vieilles neiges

Du Caucase ! put ajouter Van Mitten, mais il tait bout
d'imagination.

Ahmet se tenait un peu l'cart. Il ne savait plus que
rpondre son oncle, ne voulant pas provoquer une discussion
qui aurait videmment mal tourn.

Eh bien, mon neveu, dit Kraban d'un ton sec, comment
ferons-nous pour passer cette rivire, puisqu'il n'y a pas ou
puisqu'il n'y a plus de pont ?

Oh ! nous trouverons bien un gu ! dit ngligemment
Ahmet. Il y a si peu d'eau !

A peine de quoi se mouiller les talons ! ajouta le
Hollandais, qui certainement aurait mieux fait de se taire.

Eh bien, Van Mitten, s'cria Kraban, retroussez votre
pantalon, entrez dans cette rivire, et nous vous suivons !

Mais je
- 181 -

Allons ! retroussez ! retroussez !

Le fidle Bruno crut devoir intervenir pour tirer son matre de
cette mauvaise passe.

C'est inutile, seigneur Kraban, dit-il. Nous passerons sans
nous mouiller les pieds. Il y a un bac.

Ah ! il y a un bac ? rpondit Kraban. Il est vraiment
heureux qu'on ait song installer un bac sur cette rivire pour
remplacer le pont emport ce fameux Pont-Euxin ! Pourquoi
ne pas avoir dit plus tt qu'il y avait un bac ? Et o est-il, ce
bac ?

Le voici, mon oncle, rpondit Ahmet, en montrant le bac
amarr au quai. Notre voiture est dj dedans !

Vraiment ! Notre voiture est dj ?

Oui ! tout attele !

Tout attele ? Et qui a donn l'ordre ?

Personne, mon oncle ! rpondit Ahmet. Le matre de poste
l'y a conduite lui-mme comme il fait toujours

Depuis qu'il n'y a plus de pont, n'est-ce pas ?

D'ailleurs, mon oncle, il n'y avait pas d'autre moyen de
continuer notre voyage !

Il y en avait un autre, neveu Ahmet ! Il y avait revenir sur
ses pas et faire le tour de la mer d'Azof par le nord !

- 182 -
Deux cents lieues de plus, mon oncle ! Et mon mariage ? Et
la date du trente ? Avez-vous donc oubli le trente ?

Point ! mon neveu, et avant cette date, je saurai bien tre de
retour ! Partons !

Ahmet eut un instant d'motion bien vive. Son oncle allait-il
mettre excution ce projet insens de revenir sur ses pas
travers la presqu'le ? Allait-il, au contraire, prendre place dans le
bac et traverser le dtroit d'Inikal ?

Le seigneur Kraban s'tait dirig vers le bac. Van Mitten,
Ahmet, Nizib et Bruno le suivaient, ne voulant donner aucun
prtexte la violente discussion qui menaait d'clater.

Kraban, pendant une longue minute, s'arrta sur le quai
regarder autour de lui.

Ses compagnons s'arrtrent.

Kraban entra dans le bac.

Ses compagnons y entrrent sa suite.

Kraban monta dans la chaise de poste.

Les autres y montrent sa suite.

Puis le bac fut dmarr, il dborda, et le courant le porta vers
la cte oppose.

Kraban ne parlait pas, et chacun imitait son silence.

Les eaux taient heureusement fort calmes, et les bateliers
n'eurent aucune peine diriger leur bac, tantt au moyen de
- 183 -
longues gaffes, tantt avec de larges pelles, suivant les exigences
du fond.

Cependant, il y eut un moment o l'on put craindre que
quelque accident se produisit.

En effet, un lger courant, dtourn par la flche sud de la
baie de Taman, avait saisi obliquement le bac. Au lieu d'atterrir
cette pointe, il fut menac d'tre entran jusqu'au fond de la baie.
C'et t cinq lieues franchir au lieu d'une, et le seigneur
Kraban, dont l'impatience se manifestait visiblement, allait peut-
tre donner l'ordre de revenir en arrire.

Mais les bateliers, auxquels Ahmet, avant l'embarquement,
avait dit quelques mots, le mot rouble plusieurs fois rpt,
manuvrrent si adroitement, qu'ils se rendirent matres du bac.

Aussi, une heure aprs avoir quitt le quai d'Inikal,
voyageurs, chevaux et voiture accostaient-ils l'extrmit de cette
flche mridionale, qui prend en russe le nom de Ioujnaa-Kossa.

La chaise dbarqua sans difficult, et les mariniers reurent
un nombre respectable de roubles.

Autrefois, la flche formait deux les et une presqu'le, c'est--
dire qu'elle tait coupe en deux endroits par un chenal, et il et
t impossible de la traverser en voiture. Mais ces coupures sont
combles maintenant. Aussi, l'attelage put-il enlever d'un trait les
quatre verstes qui sparent la pointe de la bourgade de Taman.

Une heure aprs, il faisait son entre dans cette bourgade, et
le seigneur Kraban se contentait de dire, en regardant son
neveu :

Dcidment, les eaux de la mer d'Azof et les eaux de la mer
Noire ne font pas trop mauvais mnage dans le dtroit
d'Inikal !
- 184 -

Et ce fut tout, et plus jamais il ne fut question ni de la rivire
du neveu Ahmet, ni du Pont-Euxin de l'ami Van Mitten.

- 185 -
XV
DANS LEQUEL LE SEIGNEUR KRABAN, AHMET,
VAN MITTEN ET LEURS SERVITEURS JOUENT LE
RLE DE SALAMANDRES.

Taman n'est qu'une bourgade d'un aspect assez triste avec ses
maisons peu confortables, ses chaumes dcolors par l'action du
temps, son glise de bois, dont le clocher est incessamment
envelopp dans un pais tournoiement de faucons.

La chaise ne fit que traverser Taman. Van Mitten ne put donc
visiter ni le poste militaire, qui est important, ni la forteresse de
Phanagorie, ni les ruines de Tmoutarakan.

Si Kertsch est grecque par sa population et ses coutumes,
Taman, elle, est cosaque. De l, un contraste que le Hollandais ne
put observer qu'au passage.

La chaise, prenant invariablement par les routes les plus
courtes, suivit, pendant une heure, le littoral sud de la baie de
Taman. Ce fut assez pour que les voyageurs pussent reconnatre
que c'tait l un extraordinaire pays de chasse, tel qu'il ne s'en
rencontre peut-tre pas de pareil en aucun autre point du globe.

En effet, plicans, cormorans, grbes, sans compter des
bandes d'outardes, se remisaient dans ces marcages en quantits
vraiment incroyables.

Je n'ai jamais tant vu de gibier d'eau ! fit justement
observer Van Mitten. On pourrait tirer un coup de fusil au hasard
sur ces marais ! Pas un grain de plomb ne serait perdu !

Cette observation du Hollandais n'amena aucune discussion.
Le seigneur Kraban n'tait point chasseur, et, en vrit, Ahmet
songeait tout autre chose.
- 186 -

Il n'y eut un commencement de contestation qu' propos
d'une vole de canards que l'attelage fit partir, au moment o il
laissait le littoral sur la gauche pour obliquer vers le sud-est.

En voil une compagnie ! s'cria Van Mitten. Il y a mme, l
tout un rgiment !

Un rgiment ? Vous voulez dire une arme ! rpliqua
Kraban, qui haussa les paules.

Ma foi, vous avez raison ! reprit Van Mitten. Il y a bien l
cent mille canards !

Cent mille canards ! s'cria Kraban. Si vous disiez deux
cent mille ?

Oh ! deux cent mille !

Je dirais mme trois cent mille, Van Mitten, que je serais
encore au-dessous de la vrit !

Vous avez raison, ami Kraban, rpondit prudemment le
Hollandais, qui ne voulut pas exciter son compagnon lui jeter
un million de canards la tte.

Mais, en somme, c'tait lui qui disait vrai. Cent mille canards,
c'est dj une belle passe, mais il n'y en avait pas moins dans ce
prodigieux nuage de volatiles qui promena une immense ombre
sur la baie en se dveloppant devant le soleil.

Le temps tait assez beau, la route suffisamment carrossable.
L'attelage marcha rapidement, et les chevaux des divers relais ne
se firent point attendre. Il n'y avait plus de seigneur Saffar,
devanant les voyageurs sur le chemin de la presqu'le.

- 187 -
Il va sans dire que la nuit qui venait, on la passerait tout
entire courir vers les premiers contreforts du Caucase, dont la
masse apparaissait confusment l'horizon. Puisque la nuite
avait t complte l'htel de Kertsch, c'tait bien le moins que
personne ne songet quitter la chaise avant trente-six heures.

Cependant, vers le soir, l'heure du souper, les voyageurs
s'arrtrent devant un des relais, qui tait en mme temps une
auberge. Ils ne savaient trop ce que seraient les ressources du
littoral caucasien, et si l'on trouverait aisment a s'y nourrir.
Donc, c'tait prudence que d'conomiser les provisions faites
Kertsch.

L'auberge tait mdiocre, mais les vivres n'y manquaient pas.
A ce sujet, il n'y eut point se plaindre.

Seulement, dtail caractristique, l'htelier, soit dfiance
naturelle, soit habitude du pays, voulut faire tout payer au fur et
mesure de la consommation.

Ainsi, lorsqu'il apporta du pain :

C'est dix kopeks dit-il. [note : Le kopek est une monnaie
de cuivre qui vaut quatre centimes.]

Et Ahmet dut donner dix kopeks.

Et, lorsque les ufs furent servis :

C'est quatre-vingts kopeks !

Et Ahmet dut payer les quatre-vingts kopeks demands.

Pour le kwass, tant ! pour les canards, tant ! pour le sel, oui !
pour le sel, tant !

- 188 -
Et Ahmet de s'excuter.

Il n'y eut pas jusqu' la nappe, jusqu'aux serviettes, jusqu'aux
bancs qu'il fallut rgler sparment et d'avance, mme les
couteaux, les verres, les cuillers, les fourchettes, les assiettes.

On le comprend, cela ne pouvait tarder agacer le seigneur
Kraban, si bien qu'il finit par acheter en bloc les divers ustensiles
ncessaires son souper, mais non sans de vives objurgations,
que l'htelier reut, d'ailleurs, avec une impassibilit qui et fait
honneur Van Mitten.

Puis, le repas achet, Kraban rtrocda ces objets, qui lui
furent repris avec cinquante pour cent de perte.

Il est encore heureux qu'il ne vous fasse pas payer la
digestion ! dit-il. Quel homme ! Il serait digne d'tre ministre des
finances de l'empire ottoman ! En voil un qui saurait taxer
chaque coup de rames des caques du Bosphore !

Mais, on avait assez convenablement soupe, c'tait
l'important, ainsi que le fit observer Bruno, et l'on partit, lorsque
la nuit tait dj faite, une nuit sombre et sans lune.

C'est une impression toute particulire, mais qui n'est pas
sans charme, que de se sentir emport au trot soutenu d'un
attelage, au milieu d'une obscurit profonde, travers un pays
inconnu, o les villages sont trs loigns les uns des autres, les
rares fermes dissmines dans la steppe de grandes distances.
Le grelot des chevaux, le cadencement irrgulier de leurs sabots
sur le sol, le grincement des roues la surface des terrains
sablonneux, leur choc aux ornires de chemins frquemment
ravins par les pluies, les claquements de fouet du postillon, les
lueurs des lanternes, qui se perdent dans l'ombre, lorsque la route
est plane, ou s'accrochent vivement aux arbres, aux blocs de
pierre, aux poteaux indicateurs, dresss sur les remblais de la
chausse, tout cela constitue un ensemble de bruits divers et de
- 189 -
visions rapides, auxquels peu de voyageurs sont insensibles. On
les entend, ces bruits, on les voit, ces visions, travers une demi-
somnolence, qui leur prte un clat quelque peu fantastique.

Le seigneur Kraban et ses compagnons ne pouvaient
chapper ce sentiment, dont l'intensit est par instant trs
grande. A travers les vitres antrieures du coup, les yeux demi
ferms, ils regardaient les grandes ombres de l'attelage, ombres
capricieuses, dmesures, mouvantes, qui se dveloppaient en
avant sur la route vaguement claire.

Il devait tre environ onze heures du soir, quand un bruit
singulier les tira de leur rverie. C'tait une sorte de sifflement,
comparable celui que produit l'eau de Seltz en s'chappant de la
bouteille, mais dcupl. On et dit plutt que quelque chaudire
laissait chapper sa vapeur comprime par son tuyau de vidange.

L'attelage s'tait arrt. Le postillon prouvait de la peine
matriser ses chevaux. Ahmet, voulant savoir quoi s'en tenir,
baissa rapidement les vitres et se pencha au dehors.

Qu'y a-t-il donc ? Pourquoi ne marchons-nous plus ?
demanda-t-il. D'o vient ce bruit ?

Ce sont les volcans de boue, rpondit le postillon.

Des volcans de boue ? s'cria Kraban. Qui a jamais
entendu parler de volcans de boue ? En vrit, c'est une plaisante
route que tu nous as fait prendre l, neveu Ahmet !

Seigneur Kraban, vous et vos compagnons, vous feriez bien
de descendre, dit alors le postillon.

Descendre ! descendre !

- 190 -
Oui ! Je vous engage suivre la chaise pied, pendant
que nous traverserons cette rgion, car je ne suis pas matre de
mes chevaux, et ils pourraient s'emporter.

Allons, dit Ahmet, cet homme a raison. Il faut descendre.

Ce sont cinq ou six verstes faire, ajouta le postillon, peut
tre huit, mais pas plus !

Vous dcidez-vous, mon oncle ? reprit Ahmet.

Descendons, ami Kraban, dit Van Mitten. Des volcans de
boue ? Il faut voir ce que cela peut tre !

Le seigneur Kraban se dcida, non sans protester. Tous
mirent pied terre ; puis, marchant derrire la chaise qui
n'avanait qu'au pas, ils la suivirent la lueur des lanternes.

La nuit tait extrmement sombre. Si le Hollandais esprait
voir, si peu que ce ft, des phnomnes naturels signals par le
postillon, il se trompait ; mais, quant ces sifflements singuliers
qui emplissaient parfois l'air d'une rumeur assourdissante, il et
t difficile de ne pas les entendre, moins d'tre sourd.

En somme, s'il avait fait jour, voici ce qu'on aurait vu : une
steppe boursoufle, sur une grande tendue, de petits cnes
d'ruption, semblables ces fourmilires normes qui se
rencontrent en certaines parties de l'Afrique quatoriale. De ces
cnes s'chappent des sources gazeuses et bitumineuses,
effectivement dsignes sous le nom de volcans de boue , bien
que l'action volcanique n'intervienne en aucune faon dans la
production du phnomne. C'est uniquement un mlange de
vase, de gypse, de calcaire, de pyrite, de ptrole mme, qui, sous
la pousse du gaz hydrogne carbon, parfois phosphor,
s'chappe avec une certaine violence. Ces tumescences qui
s'lvent peu peu, se dcouronnent pour laisser fuir la matire
ruptive, et s'affaissent ensuite, quand ces terrains tertiaires de la
- 191 -
presqu'le se sont vids dans un espace de temps plus ou moins
long.

Le gaz hydrogne, qui se produit dans ces conditions, est d
la dcomposition lente mais permanente du ptrole, mlang
ces diverses substances. Les parois rocheuses, dans lesquelles il
est renferm, finissent par se briser sous l'action des eaux, eaux
de pluie ou eaux de sources, dont les infiltrations sont continues.
Alors, l'panchement se fait, ainsi qu'on l'a trs bien dit, la
manire d'une bouteille emplie d'un liquide mousseux, que
l'lasticit du gaz vide compltement.

Ces cnes de djections s'ouvrent en grand nombre la
surface de la presqu'le de Taman. On les rencontre aussi sur les
terrains semblables de la presqu'le de Kertsch, mais non dans le
voisinage de la route suivie par la chaise de poste, ce qui
explique pourquoi les voyageurs n'en avaient rien aperu.

Cependant, ils passaient entre ces grosses loupes,
empanaches de vapeurs, au milieu de ces jaillissements de boue
liquide, dont le postillon leur avait tant bien que mal expliqu la
nature. Ils en taient si rapprochs parfois, qu'ils recevaient en
plein visage ces souffles de gaz, d'une odeur caractristique,
comme s'ils se fussent chapps du gazomtre d'une usine.

Eh, dit Van Mitten, en reconnaissant la prsence du gaz
d'clairage, voil un chemin qui n'est pas sans danger ! Pourvu
qu'il ne se produise pas quelque explosion.

Mais vous avez raison, rpondit Ahmet. Il faudrait, par
prcaution, teindre

L'observation que faisait Ahmet, le postillon, habitu
traverser cette rgion, se l'tait faite aussi, sans doute, car les
lanternes de la chaise s'teignirent soudain.

- 192 -
Attention ne pas fumer, vous autres ! dit Ahmet, en
s'adressant Bruno et Nizib.

Soyez tranquille, seigneur Ahmet ! rpondit Bruno. Nous ne
tenons point sauter !

Comment, s'cria Kraban, voil maintenant qu'il n'est pas
permis de fumer ici ?

Non, mon oncle, rpondit vivement Ahmet, non, pendant
quelques verstes du moins !

Pas mme une cigarette ? ajouta l'entt, qui roulait dj
entre ses doigts une bonne pince de tombki avec l'adresse d'un
vieux fumeur.

Plus tard, ami Kraban, plus tard dans notre intrt
tous ! dit Van Mitten. Il serait aussi dangereux de fumer sur cette
steppe qu'au milieu d'une poudrire.

Joli pays ! murmura Kraban. Je serais bien tonn si les
marchands de tabac y faisaient fortune ! Allons, neveu Ahmet,
quitte se retarder de quelques jours, mieux et valu contourner
la mer d'Azof !

Ahmet ne rpondit rien. Il ne voulait point recommencer une
discussion ce sujet. Son oncle, tout grommelant, remit la pince
de tombki dans sa poche, et ils continurent suivre la chaise,
dont la masse informe se dessinait peine au milieu de cette
profonde obscurit.

Il importait donc de ne marcher qu'avec une extrme
prcaution, afin d'viter les chutes. La route, ravine par places,
n'tait pas sre au pied. Elle montait lgrement en gagnant vers
l'est. Heureusement, travers cette atmosphre embrume, il n'y
avait pas un souffle de vent. Aussi, les vapeurs s'levaient-elles
- 193 -
droit dans l'air, au lieu de se rabattre sur les voyageurs, ce qui
les et fort incommods.

On alla ainsi pendant une demi-heure environ, trs petits
pas. En avant, les chevaux hennissaient et se cabraient toujours.
Le postillon avait peine les tenir. Les essieux de la chaise
criaient, lorsque les roues glissaient dans quelque ornire ; mais
elle tait solide, on le sait, et avait dj fait ses preuves dans les
marcages du bas Danube.

Un quart d'heure encore, et la rgion des cnes d'ruption
serait certainement franchie.

Tout coup, une vive lueur se produisit sur le ct gauche de
la route. Un des cnes venait de s'allumer et projetait une flamme
intense. La steppe en fut claire dans le rayon d'une verste.

On fume donc ! s'cria Ahmet, qui marchait un peu en
avant de ses compagnons et recula prcipitamment.

Personne ne fumait.

Soudain, les cris du postillon se firent entendre en avant. Les
claquements de son fouet s'y joignirent. Il ne pouvait plus
matriser son attelage. Les chevaux pouvants s'emportrent, la
chaise fut entrane avec une extrme vitesse.

Tous s'taient arrts. La steppe prsentait, au milieu de cette
nuit sombre, un aspect terrifiant.

En effet, les flammes, dveloppes par le cne, venaient de se
communiquer aux cnes voisins. Ils faisaient explosion les uns
aprs les autres, clatant avec violence, comme les batteries d'un
feu d'artifice, dont les jets de feu s'entrecroisent.

- 194 -
Maintenant, une immense illumination emplissait la plaine.
Sous cet clat apparaissaient des centaines de grosses verrues
ignivomes, dont le gaz brlait au milieu des djections de
matires liquides, les uns avec la lueur sinistre du ptrole, les
autres diversement colors par la prsence du soufre blanc, des
pyrites ou du carbonate de fer.

En mme temps, des grondements sourds couraient travers
les marnes du sol. La terre allait-elle donc s'entr'ouvrir et se
changer en un cratre sous la pousse d'un trop-plein de matires
ruptives ?

Il y avait l un danger imminent. Instinctivement, le seigneur
Kraban et ses compagnons s'taient carts les uns des autres,
afin de diminuer les chances d'un engloutissement commun.
Mais il ne fallait pas s'arrter. Il fallait marcher rapidement. Il
importait de traverser au plus vite cette zone dangereuse. La
route, bien claire, semblait tre praticable. Tout en sinuant au
milieu des cnes, elle traversait cette steppe en feu.

En avant ! en avant ! criait Ahmet.

On ne lui rpondait pas, mais on lui obissait. Chacun
s'lanait dans la direction de la chaise de poste, qu'on ne pouvait
plus apercevoir. Au del de l'horizon, il semblait que l'obscurit
de la nuit se refaisait sur cette partie de la steppe L tait donc
la limite de cette rgion des cnes qu'il fallait dpasser.

Tout coup, une plus vive explosion clata sur la route
mme. Un jet de feu avait jailli d'une norme loupe, qui venait de
boursoufler le sol en un instant.

Kraban fut renvers, et on put l'apercevoir se dbattant
travers la flamme. C'en tait fait de lui, s'il ne parvenait pas se
relever

- 195 -
D'un bond, Ahmet se prcipita au secours de son oncle. Il le
saisit, avant que les gaz enflamms n'eussent pu l'atteindre. Il
l'entrana demi suffoqu par les manations de l'hydrogne.

Mon oncle ! mon oncle ! s'criait-il.

Et tous, Van Mitten, Bruno, Nizib, aprs l'avoir port sur le
bord d'un talus, essayrent de rendre un peu d'air ses poumons.

Enfin, un brum ! brum ! vigoureux et de bon augure se fit
entendre. La poitrine du solide Kraban commena s'abaisser et
se soulever par intervalles prcipits, en chassant les gaz
dltres qui l'emplissaient. Puis il respira longuement, il revint
au sentiment, la vie, et ses premires paroles furent celles-ci :

Oseras-tu encore me soutenir, Ahmet, qu'il ne valait pas
mieux faire le tour de la mer d'Azof ?

Vous avez raison, mon oncle !

Comme toujours, mon neveu, comme toujours !

Le seigneur Kraban avait peine achev sa phrase, qu'une
profonde obscurit remplaait l'intense lueur dont s'tait
illumine toute la steppe. Les cnes s'taient teints subitement
et simultanment. On et dit que la main d'un machiniste venait
de fermer le compteur d'un thtre. Tout redevint noir, et
d'autant plus noir que les yeux conservaient encore sur leur rtine
l'impression de cette violente lumire, dont la source s'tait
instantanment tarie.

Que s'tait-il donc pass ? Pourquoi ces cnes avaient-ils pris
feu, puisque aucune lumire n'avait t approche de leur
cratre ?

- 196 -
En voici l'explication probable : sous l'influence d'un gaz qui
brle de lui-mme au contact de l'air, il s'tait produit un
phnomne identique celui qui incendia les environs de Taman
en 1840. Ce gaz, c'est l'hydrogne phosphor, d la prsence de
produits phosphats, provenant des cadavres d'animaux marins
enfouis dans ces couches marneuses. Il s'enflamme et
communique le feu l'hydrogne carbon, qui n'est autre chose
que le gaz d'clairage. Donc, tout instant, sous l'influence peut-
tre de certaines conditions climatriques, ces phnomnes
d'ignition spontane peuvent se produire, sans que rien les puisse
faire prvoir.

A ce point de vue, les routes des presqu'les de Kertsch et de
Taman prsentent donc des dangers srieux, auxquels il est
difficile de parer, puisqu'ils peuvent tre subits.

Le seigneur Kraban n'avait donc pas tort, quand il disait que
n'importe quelle autre route et t prfrable celle que les
impatiences d'Ahmet lui avaient fait suivre.

Mais enfin, tous avaient chapp au pril, l'oncle et le
neveu, un peu roussis sans doute, leurs compagnons, sans mme
avoir eu la plus lgre brlure.

A trois verstes de l, le postillon, matre de ses chevaux, s'tait
arrt. Aussitt les flammes teintes, il levait rallum les
lanternes de la chaise, et, guids par cette lueur, les voyageurs
purent la rejoindre sans danger, sinon sans fatigue.

Chacun reprit sa place. On repartit, et la nuit s'acheva
tranquillement. Mais Van Mitten devait conserver un mouvant
souvenir de ce spectacle. Il n'et pas t plus merveill, si les
hasards de sa vie l'eussent conduit dans ces rgions de la
Nouvelle-Zlande, au moment o s'enflamment les sources
tages sur l'amphithtre de ses collines ruptives.

- 197 -
Le lendemain, 6 septembre, dix-huit lieues de Taman, la
chaise, aprs avoir contourn la baie de Kisiltasch, traversait la
bourgade d'Anapa, et le soir, vers huit heures, elle s'arrtait la
bourgade de Rajewskaja, sur la limite de la rgion caucasienne.

- 198 -
XVI
O IL EST QUESTION DE L'EXCELLENCE DES
TABACS DE LA PERSE ET DE L'ASIE MINEURE.

Le Caucase est cette partie de la Russie mridionale, faite de
hautes montagnes et de plateaux immenses, dont le systme
orographique se dessine peu prs de l'ouest l'est, sur une
longueur de trois cent cinquante kilomtres. Au nord s'tendent
le pays des Cosaques du Don, le gouvernement de Stavropol, avec
les steppes des Kalmouks et des Nogas nomades ; au sud, les
gouvernements de Tiflis, capitale de la Gorgie, de Koutas, de
Bakou, d'lisabethpol, d'rivan, plus les provinces de la
Mingrlie, de l'Imrthie, de l'Abkasie, du Gouriel. A l'ouest du
Caucase, c'est la mer Noire ; l'est, c'est la mer Caspienne.

Toute la contre, situe au sud de la principale chane du
Caucase, se nomme aussi la Transcaucasie, et n'a d'autres
frontires que celles de la Turquie et de la Perse, au point de
contact de ce mont Ararat o, suivant la Bible, l'arche de No vint
atterrir aprs le dluge.

Les tribus diverses sont nombreuses, qui habitent ou
parcourent cette importante rgion. Elles appartiennent aux races
kaztevel, armnienne, tscherkesse, tschetschne, lesghienne. Au
nord, il y a des Kalmouks, des Nogas, des Tatars de race
mongole ; au sud, il y a des Tatars de race turque, des Kurdes et
des Cosaques.

S'il faut en croire les savants les plus comptents en pareille
matire, c'est de cette contre demi-europenne, demi-asiatique,
que serait sortie la race blanche, qui peuple aujourd'hui l'Asie et
l'Europe. Aussi lui ont-ils donn le nom de race caucasienne .

Trois grandes routes russes traversent cette norme barrire,
que dominent les cimes du Chat-Elbrouz quatre mille mtres,
- 199 -
du Kazbek quatre mille huit cents, altitude du mont Blanc,
de l'Elbrouz cinq mille six cents mtres.

La premire de ces routes, d'une double importance
stratgique et commerciale, va de Taman Poti, le long du littoral
de la mer Noire ; la deuxime, de Mosdok A Tiflis, en passant par
le col du Darial ; la troisime, de Kizliar Bakou, par Derbend.

Il va sans dire que, de ces trois routes, le seigneur Kraban,
d'accord avec son neveu Ahmet, devait prendre la premire. A
quoi bon s'engager dans le ddale du groupe caucasien, s'exposer
des difficults, et par suite des retards ? Un chemin s'ouvre
jusqu'au port de Poti, et ni bourgades ni villages ne manquent sur
le littoral est de la mer Noire.

Il y avait bien le railway de Rostow Vladi-Caucase, puis celui
de Tiflis Poti, qu'il et t possible d'utiliser successivement,
puisque une distance de cent verstes peine spare leurs deux
lignes ; mais Ahmet vita sagement de proposer ce mode de
locomotion, auquel son oncle avait fait un trop mauvais accueil,
lorsqu'il fut question des chemins de fer de la Tauride et de la
Chersonse.

Tout tant bien convenu, la chaise de poste, l'indestructible
chaise, laquelle on fit seulement quelques rparations peu
importantes, quitta la bourgade de Rajewskaja, ds le matin du 7
septembre, et se lana sur la route du littoral.

Ahmet tait rsolu marcher avec la plus grande rapidit.
Vingt-quatre jours lui restaient encore pour achever son
itinraire, pour atteindre Scutari la date fixe. Sur ce point, son
oncle tait d'accord avec lui. Sans doute, Van Mitten et prfr
voyager son aise, recueillir des impressions plus durables, n'tre
point tenu d'arriver un jour prs ; mais on ne consultait pas Van
Mitten. C'tait un convive, pas autre chose, qui avait accept de
dner chez son ami Kraban. Eh bien, on le conduisait Scutari.
Qu'aurait-il pu vouloir de plus ?
- 200 -

Cependant, Bruno, par acquit de conscience, au moment de
s'aventurer dans la Russie caucasienne, avait cru devoir lui faire
quelques observations. Le Hollandais, aprs l'avoir cout, lui
demanda de conclure.

Eh bien, mon matre, dit Bruno, pourquoi ne pas laisser le
seigneur Kraban et le seigneur Ahmet courir tous les deux, sans
repos ni trve, le long de cette mer Noire ?

Les quitter, Bruno ? avait rpondu Van Mitten.

Les quitter, oui, mon matre, les quitter, aprs leur avoir
souhait bon voyage !

Et rester ici ?

Oui, rester ici, afin de visiter tranquillement le Caucase,
puisque notre mauvaise toile nous y a conduits ! Aprs tout,
nous serons, aussi bien l qu' Constantinople, l'abri des
revendications de madame Van

Ne prononce pas ce nom, Bruno !

Je ne le prononcerai pas, mon matre, pour ne point vous
tre dsagrable ! Mais, c'est elle, en somme, que nous devons
d'tre embarqus dans une pareille aventure ! Courir jour et nuit
en chaise de poste, risquer de s'embourber dans les marcages ou
de se rtir dans des provinces en combustion, franchement, c'est
trop, c'est beaucoup trop ! Je vous propose donc, non point de
discuter cela avec le seigneur Kraban, vous n'aurez pas le
dessus ! mais de le laisser partir en le prvenant, par un petit
mot bien aimable, que vous le retrouverez Constantinople,
quand il vous plaira d'y retourner !

Ce ne serait pas convenable, rpondit Van Mitten.
- 201 -

Ce serait prudent, rpliqua Bruno.

Tu te trouves donc bien plaindre ?

Trs plaindre, et d'ailleurs, je ne sais si vous vous en
apercevez, mais je commence maigrir !

Pas trop, Bruno, pas trop !

Si ! je le sens bien, et, continuer un pareil rgime,
j'arriverai bientt l'tat de squelette !

T'es-tu pes, Bruno ?

J'ai voulu me peser Kertsch, rpondit Bruno, mais je n'ai
trouv qu'un pse-lettre

Et cela n'a pu suffire ? rpondit en riant Van Mitten.

Non, mon matre, rpondit gravement Bruno, mais avant
peu, cela suffira pour peser votre serviteur !

Voyons ! laissons-nous le seigneur Kraban continuer sa
route ?

Certes, cette manire de voyager ne pouvait plaire Van
Mitten, brave homme d'un temprament rassis, jamais press en
rien. Mais la pense de dsobliger son ami Kraban, en
l'abandonnant, lui et t si dsagrable qu'il refusa de se rendre.

Non, Bruno, non, dit-il, je suis son invit

Un invit, s'cria Bruno, un invit qu'on oblige faire sept
cents lieues au lieu d'une !
- 202 -

N'importe !

Permettez-moi de vous dire que vous avez tort, mon
matre ! rpliqua Bruno. Je vous le rpte pour la dixime fois !
Nous ne sommes pas au bout de nos misres, et j'ai comme un
pressentiment que vous, plus que nous peut-tre, vous en aurez
votre bonne part !

Les pressentiments de Bruno se raliseraient-ils ? L'avenir
devait l'apprendre. Quoi qu'il en soit, prvenir son matre, il
avait rempli son devoir de serviteur dvou, et, puisque Van
Mitten tait rsolu continuer ce voyage, aussi absurde que
fatigant, il n'avait plus qu' le suivre.

Cette route littorale longe presque invariablement les
contours de la mer Noire. Si elle s'en loigne quelquefois, pour
viter un obstacle du terrain ou desservir quelque bourgade en
arrire, ce n'est jamais que de quelques verstes au plus. Les
dernires ramifications de la chane du Caucase, qui court alors
presque paralllement la cte, viennent mourir la lisire de ces
rivages peu frquents. A l'horizon, dans l'est, se dessine, comme
une arte dents ingales qui mordent le ciel, cette cime
ternellement neigeuse.

A une heure de l'aprs-midi, on commena contourner la
petite baie de Zmes, sept lieues de Rajewskaja, de manire
gagner, huit lieues plus loin, le village de Glendschik.

Ces bourgades, on le voit, sont peu loignes les unes des
autres.

Sur le littoral des districts de la mer Noire, on en compte
peu prs une cette moyenne distance ; mais, en dehors de ces
ensembles de maisons, pas plus importants quelquefois qu'un
village ou un hameau, le pays est peu prs dsert, et le
commerce se fait plutt par les caboteurs de la cte.
- 203 -

Cette bande de terre, entre le pied de la chane et la mer, est
d'un aspect plaisant. Le sol y est bois. Ce sont des groupes de
chnes, de tilleuls, de noyers, de chtaigniers, de platanes, que les
capricieux sarments de la vigne sauvage enguirlandent comme les
lianes d'une fort tropicale. Partout, rossignols et fauvettes
s'chappent en gazouillant de champs d'azlias, que la seule
nature a sems sur ces terrains fertiles.

Vers midi, les voyageurs rencontrrent tout un clan de
Kalmouks nomades, de ceux qui sont diviss en oulousses,
comprenant plusieurs khotonnes. Ces khotonnes sont de
vritables villages ambulants, composs d'un certain nombre de
kibitkas ou tentes, qui vont se planter a et l, tantt dans la
steppe, tantt dans les valles verdoyantes, tantt sur le bord des
cours d'eau, au gr des chefs. On sait que ces Kalmouks sont
d'origine mongole. Ils taient fort nombreux autrefois dans la
rgion caucasienne ; mais les exigences de l'administration russe,
pour ne pas dire ses vexations, ont provoqu une forte migration
vers l'Asie.

Les Kalmouks ont gard des murs part et un costume
spcial. Van Mitten put noter, sur ses tablettes, que les hommes
portaient un large pantalon, des bottes de maroquin, une khalate,
sorte de douillette trs ample, et un bonnet carr qu'entoure une
bande d'toffe, fourre de peau de mouton. Pour les femmes, c'est
peu de chose prs le mme habillement, moins la ceinture, plus
un bonnet, d'o sortent des tresses de cheveux agrmentes de
rubans de couleur. Quant aux enfants, ils vont presque nus, et,
l'hiver, pour se rchauffer, ils se blottissent dans l'tre de la
kibitka et dorment sous la cendre chaude.

Petits de taille, mais robustes, excellents cavaliers, vifs,
adroits, alertes, vivant d'un peu de bouillie de farine cuite l'eau
avec des morceaux de viande de cheval, mais ivrognes endurcis,
voleurs mrites, ignorants au point de ne savoir lire,
superstitieux a l'excs, joueurs incorrigibles, tels sont ces
nomades qui courent incessamment les steppes du Caucase. La
- 204 -
chaise de poste traversa un de leurs khotonnes, sans presque
attirer leur attention. A peine se drangrent-ils pour regarder ces
voyageurs, dont l'un, tout au moins, les observait avec intrt.
Peut-tre jetrent-ils des regards d'envie ce rapide attelage qui
galopait sur la route. Mais, heureusement pour le seigneur
Kraban, ils s'en tinrent l. Les chevaux purent donc arriver au
prochain relais, sans avoir chang le box de leur curie pour le
piquet d'un campement kalmouk.

La chaise, aprs avoir contourn la baie de Zmes, trouva une
route troitement resserre entre les premiers contreforts de la
chane et le littoral ; mais, au del, cette route s'largissait
sensiblement et devenait plus aisment praticable.

A huit heures du soir, la bourgade de Glendschik tait
atteinte. On y relayait, on y soupait sommairement, on en
repartait neuf heures, on courait toute la nuit sous un ciel
parfois nuageux, parfois toile, au bruit du ressac d'une cte
battue par les mauvais temps d'quinoxe, on atteignait le
lendemain, sept heures du matin, la bourgade de Beregowaja,
midi, la bourgade de Dschuba, six heures du soir, la bourgade
de Tenginsk, minuit la bourgade de Nebugsk, le lendemain,
huit heures, la bourgade de Golowinsk, onze heures la bourgade
de Lachowsk, et, deux heures aprs, la bourgade de Ducha.

Ahmet aurait eu mauvaise grce se plaindre. Le voyage
s'accomplissait sans accidents, ce qui lui agrait fort, mais sans
incidents, ce qui ne laissait pas de contrarier Van Mitten. Ses
tablettes ne se surchargeaient, en effet, que de fastidieux noms
gographiques. Pas un aperu nouveau, pas une impression digne
de fixer le souvenir !

A Ducha, la chaise dut stationner deux heures, pendant que le
matre de poste allait qurir ses chevaux, envoys au pturage.

Eh bien, dit Kraban, dnons aussi confortablement et aussi
longuement que le comportent les circonstances.
- 205 -

Oui, dnons, rpondit Van Mitten.

Et dnons bien, si c'est possible ! murmura Bruno, en
regardant son ventre amaigri.

Peut-tre cette halle, reprit le Hollandais, nous donnera-t-
elle un peu de l'imprvu qui manque notre voyage ! Je pense
que mon jeune ami Ahmet nous permettra de respirer ?

Jusqu' l'arrive des chevaux, rpondit Ahmet. Nous
sommes dj au neuvime jour du mois !

Voil une rponse comme je les aime ! rpliqua Kraban.
Voyons ce qu'il y a l'office !

C'tait une assez mdiocre auberge, que l'auberge de Ducha,
btie sur le bords de la petite rivire de Mdsymta, qui coule
torrentiellement des contreforts du voisinage.

Cette bourgade ressemblait beaucoup ces villages cosaques,
qui portent le nom de stamisti, avec palissade et portes que
surmonte une tourelle carre, o veille nuit et jour quelque
sentinelle. Les maisons, hauts toits de chaume, aux murs de
bois empltres de glaise, abrites sous l'ombrage de beaux arbres,
logent une population, sinon aise, du moins au-dessus de
l'indigence.

Du reste, les Cosaques ont presque entirement perdu leur
originalit native ce contact incessant avec les ruraux de la
Russie orientale. Mais ils sont rests braves, alertes, vigilants,
gardiens excellents des lignes militaires confies leur
surveillance, et passent avec raison pour les premiers cavaliers du
monde, aussi bien dans les chasses qu'ils donnent aux
montagnards dont la rbellion est l'tat chronique, que dans les
joutes ou tournois o ils se montrent cuyers mrites.

- 206 -
Ces indignes sont d'une belle race, reconnaissable son
lgance, la beaut de ses formes, mais non son costume, qui
se confond avec celui du montagnard caucasien. Cependant, sous
le haut bonnet fourr, il est encore facile de retrouver ces faces
nergiques qu'une paisse barbe recouvre jusqu'aux pommettes.

Lorsque le seigneur Kraban, Ahmet et Van Mitten s'assirent
a la table de l'auberge, on leur servit un repas dont les lments
avaient t pris au doukhan voisin, sorte d'choppe o le
charcutier, le boucher, l'picier, se confondent le plus souvent en
un seul et mmo industriel. Il y avait un dindon rti, un de ces
gteaux de farine de mas piqus de languettes d'un fromage de
buffle, qui portent le nom de gatschapouri, l'invitable plat
national, le blini, sorte de crpe au lait acide ; puis, pour boisson,
quelques bouteilles d'une bire paisse, et des flacons de vadka,
eau-de-vie trs forte, dont les Russes font une incroyable
consommation.

Franchement, on ne pouvait exiger mieux dans l'auberge
d'une petite bourgade perdue sur les extrmes confins de la mer
Noire, et, l'apptit aidant, les convives firent honneur ce repas
qui variait l'ordinaire de leurs provisions de voyage.

Le dner achev, Ahmet quitta la table, pendant que Bruno et
Nizib prenaient largement leur part du dindon rti et des crpes
nationales. Suivant son habitude, il allait lui-mme au relais de
poste, afin de presser l'arrive de l'attelage, bien dcid
dcupler, s'il le fallait, les cinq kopeks par verste et par cheval que
les rglements accordent aux matres de poste, sans parler du
pourboire des postillons.

En l'attendant, le seigneur Kraban et son ami Van Mitten
vinrent s'tablir dans une sorte de gloriette verdoyante, dont la
rivire baignait en grondant les pilotis moussus.

- 207 -
C'tait ou jamais l'occasion de s'abandonner aux douceurs de
ce farniente, de cette rverie dlicieuse, laquelle les Orientaux
donnent le nom de kief.

En outre, le fonctionnement des narghils s'imposait de lui-
mme, comme complment d'un repas si digne d'tre
convenablement digr. Aussi, les deux ustensiles furent-ils
retirs de la chaise et apports aux fumeurs, qui s'accordaient si
bien sur les douceurs de ce passe-temps, auquel ils devaient leur
fortune.

Le fourneau des narghils fut aussitt empli de tabac ; mais il
va sans dire que, si le seigneur Kraban fit bourrer le sien de
tombki d'origine persane, suivant son invariable coutume, Van
Mitten s'en tint son ordinaire, qui tait du lataki de l'Asie
Mineure.

Puis, les fourneaux furent allums ; les fumeurs s'tendirent
sur un banc, l'un prs de l'autre ; le long serpenteau, entour de
fil d'or et termin par un bouquin d'ambre de la Baltique, trouva
place entre les lvres des deux amis.

Bientt l'atmosphre fut sature de cette fume odorante, qui
n'arrivait la bouche qu'aprs avoir t dlicatement rafrachie
par l'eau limpide du narghil.

Pendant quelques instants, le seigneur Kraban et Van
Mitten, tout cette infinie jouissance que procure le narghil,
bien prfrable au chibouk, au cigare ou la cigarette,
demeurrent silencieux, les yeux demi ferms, et comme
appuys sur les volutes de vapeurs qui leur faisaient un dredon
arien.

Ah ! voil qui est de la volupt pure ! dit enfin le seigneur
Kraban, et je ne sais rien de mieux, pour passer une heure, que
cette causerie intime avec son narghil !

- 208 -
Causerie sans discussion ! rpondit Van Mitten, et qui n'en
est que plus agrable !

Aussi, reprit Kraban, le gouvernement turc a-t-il t fort
mal avis, comme toujours, en frappant le tabac d'un impt qui
en a dcupl le prix ! C'est grce cette sotte ide que l'usage du
narghil tend peu peu disparatre et disparatra un jour !

Ce serait regrettable, en effet, ami Kraban !

Quant moi, ami Van Mitten, j'ai pour le tabac une telle
prdilection, que j'aimerais mieux mourir que d'y renoncer. Oui !
mourir ! Et si j'avais vcu au temps d'Amurat IV, ce despote qui
voulut en proscrire l'usage sous peine de mort, on aurait vu
tomber ma tte de mes paules avant ma pipe de mes lvres !

Je pense comme vous, ami Kraban, rpondit le
Hollandais, en humant deux ou trois bonnes bouffes coup sur
coup.

Pas si vite, Van Mitten, de grce, n'aspirez pas si vite ! Vous
n'avez pas le temps de goter cette fume savoureuse, et vous
me faites l'effet d'un glouton qui avale les morceaux sans les
mcher !

Vous avez toujours raison, ami Kraban, rpondit Van
Mitten, qui, pour rien au monde, n'aurait pas voulu troubler si
douce quitude par les clats d'une discussion.

Toujours raison, ami Van Mitten !

Mais ce qui m'tonne, en vrit, ami Kraban, c'est que
nous, des ngociants en tabac, nous prouvions tant de plaisir
utiliser notre propre marchandise !

- 209 -
Et pourquoi donc ? demanda Kraban, qui ne cessait de se
tenir un peu sur l'il.

Mais parce que, s'il est vrai que les ptissiers sont
gnralement dgots de la ptisserie, et les confiseurs des
sucreries qu'ils confisent, il me semble qu'un marchand de tabac
devrait avoir horreur de

Une seule observation, Van Mitten, rpondit Kraban, une
seule, je vous prie !

Laquelle ?

Avez-vous jamais entendu dire qu'un marchand de vin ait
fait fi des boissons qu'il dbite ?

Non, certes !

Eh bien, marchands de vin ou marchands de tabac, c'est
exactement la mme chose.

Soit ! rpondit le Hollandais. L'explication que vous donnez
l me parat excellente !

Mais, reprit Kraban, puisque vous semblez me chercher
noise ce sujet

Je ne vous cherche pas noise, ami Kraban ! rpondit
vivement Van Mitten.

Si !

Non, je vous assure !

Enfin, puisque vous me faites une observation quelque peu
agressive sur mon got pour le tabac
- 210 -

Croyez bien

Mais si mais si ! rpondit Kraban, en s'animant Je sais
comprendre les insinuations

Il n'y a pas eu la moindre insinuation de ma part, rpondit
Van Mitten, qui, sans trop savoir pourquoi, peut-tre sous
l'influence du bon dner qu'il venait de faire, commenait
s'impatienter de cette insistance.

Il y en a eu, rpliqua Kraban, et, mon tour de vous faire
une observation !

Faites donc !

Je ne comprends pas, non ! je ne comprends pas que vous
vous permettiez de fumer du lataki dans un narghil ! C'est un
manque de got indigne d'un fumeur qui se respecte !

Mais il me semble que j'en ai bien le droit, rpondit Van
Mitten, puisque je prfre le tabac de l'Asie Mineure

L'Asie Mineure ! Vraiment ! L'Asie Mineure est loin de
valoir la Perse, quand il s'agit de tabac fumer !

Cela dpend !

Le tombki, mme lorsqu'il a subi un double lavage,
possde encore des proprits actives, infiniment suprieures
celles du lataki !

Je le crois bien ! s'cria le Hollandais. Des proprits trop
actives, qui sont dues la prsence de la belladone !

- 211 -
La belladone, en proportions convenables, ne peut
qu'accrotre les qualits du tabac !

Pour les gens qui veulent tout doucement s'empoisonner !
rpartit Van Mitten.

Ce n'est point un poison !

C'en est un, et des plus nergiques !

Est-ce que j'en suis mort ! s'cria Kraban, qui, dans
l'intrt de sa cause, avala sa bouffe tout entire !

Non, mais vous en mourrez !

Eh bien, mme l'heure de ma mort, rpta Kraban, dont
la voix prit une intensit inquitante, je soutiendrais encore que
le tombki est prfrable ce foin dessch qu'on appelle du
lataki !

Il est impossible de laisser passer, sans protestation, une
telle erreur ! dit Van Mitten, qui s'emballait son tour.

Elle passera, cependant !

Et vous osez dire cela un homme, qui, pendant vingt ans,
a achet des tabacs !

Et vous osez soutenir le contraire un homme qui, pendant
trente ans, en a vendu !

Vingt ans !

Trente ans !

- 212 -
Sur cette nouvelle phase de la discussion, les deux
contradicteurs s'taient redresss au mme instant. Mais,
pendant qu'ils gesticulaient avec vivacit, les bouquins
s'chapprent de leurs lvres, les tuyaux tombrent sur le sol.
Aussitt, tous deux de les ramasser, en continuant de se disputer,
au point d'en arriver aux personnalits les plus dsagrables.

Dcidment, Van Mitten, dit Kraban, vous tes bien le plus
fieff ttu que je connaisse !

Aprs vous, Kraban, aprs vous !

Moi ?

Vous ! s'cria le Hollandais, qui ne se matrisait plus. Mais
regardez donc la fume du lataki, qui s'chappe de mes lvres !

Et vous, riposta Kraban, la fume du tombki, que je
rejette comme un nuage odorant !

Et tous deux tiraient sur leurs bouts d'ambre en perdre
haleine ! Et tous deux s'envoyaient cette fume au visage !

Mais sentez donc, disait l'un, l'odeur de mon tabac !

Sentez donc, rptait l'autre, l'odeur du mien !

Je vous forcerai bien d'avouer, dit enfin Van Mitten, qu'en
fait de tabac, vous n'y connaissez rien !

Et vous, rpliqua Kraban, que vous tes au-dessous du
dernier des fumeurs !

Tous deux parlrent si haut alors, sous l'impression de la
colre, qu'on les entendait du dehors Trs certainement, ils en
- 213 -
taient arrivs ce point que de grosses injures allaient clater
entre eux, comme des obus sur un champ de bataille

Mais, ce moment, Ahmet parut. Bruno et Nizib, attirs par
le bruit, le suivaient. Tous trois s'arrtrent sur le seuil de la
gloriette.

Tiens ! s'cria Ahmet, en clatant de rire, mon oncle
Kraban qui fume le narghil de monsieur Van Mitten, et
monsieur Van Mitten qui fume le narghil de mon oncle
Kraban !

Et Nizib et Bruno de faire chorus.

En effet, en ramassant leurs bouquins, les deux disputeurs
s'taient tromps et avaient pris le tuyau l'un de l'autre, ce qui
faisait que, sans s'en apercevoir, et tout en continuant
proclamer les qualits suprieures de leurs tabacs de prdilection,
Kraban fumait du lataki, pendant que Van Mitten fumait du
tombki !

En vrit, ils ne purent s'empcher de rire, et, finalement, ils
se donnrent la main de bon cur, comme deux amis, dont
aucune discussion, mme sur un sujet aussi grave, ne pouvait
altrer l'amiti.

Les chevaux sont la chaise, dit alors Ahmet. Nous n'avons
plus qu' partir !

Partons donc ! rpondit Kraban.

Van Mitten et lui remirent Bruno et Nizib les deux
narghils, qui avaient failli se transformer en engins de guerre, et
tous eurent bientt repris place dans leur voiture de voyage.

- 214 -
Mais en y montant, Kraban ne put s'empcher de dire tout
bas son ami :

Puisque vous y avez got, Van Mitten, avouez maintenant
que le tombki est bien suprieur au lataki !

J'aime mieux l'avouer ! rpondit le Hollandais, qui s'en
voulait d'avoir os tenir tte son ami.

Merci, ami Van Mitten, rpondit Kraban, mu par tant de
condescendance, voila un aveu que je n'oublierai jamais !

Et tous deux cimentrent par une vigoureuse poigne de
main un nouveau pacte d'amiti qui ne devait jamais se rompre.

Cependant, la chaise, emporte au galop de son attelage,
roulait avec rapidit sur la route du littoral.

A huit heures du soir, la frontire de l'Abkasie tait atteinte,
et les voyageurs y faisaient halte au relais de poste, o ils
dormirent jusqu'au lendemain matin.

- 215 -
XVII
DANS LEQUEL IL ARRIVE UNE AVENTURE DES
PLUS GRAVES, QUI TERMINE LA PREMIRE
PARTIE DE CETTE HISTOIRE.

L'Abkasie est une province part, au milieu de la rgion
caucasienne, dans laquelle le rgime civil n'a pas encore t
introduit et qui ne relve que du rgime militaire. Elle a pour
limite au sud le fleuve Ingour, dont les eaux forment la lisire de
la Mingrlie, l'une des principales divisions du gouvernement de
Koutas.

C'est une belle province, une des plus riches du Caucase, mais
le systme qui la rgit n'est pas fait pour mettre ses richesses en
valeur. C'est peine si ses habitants commencent devenir
propritaires d'un sol qui appartenait tout entier aux princes
rgnants, descendant d'une dynastie persane. Aussi l'indigne y
est-il encore demi sauvage, ayant peine la notion du temps,
sans langue crite, parlant une sorte de patois que ses voisins ne
peuvent comprendre, un patois si pauvre mme, qu'il manque
de mots pour exprimer les ides les plus lmentaires.

Van Mitten ne fut point sans remarquer, au passage, le vif
contraste de cette contre avec les districts plus avancs en
civilisation qu'il venait de traverser.

A la gauche de la route, dveloppement de champs de mas,
rarement de champs de bl, des chvres et des moutons, trs
surveills et gards, des buffles, des chevaux et des vaches,
vaguant en libert dans les pturages, de beaux arbres, des
peupliers blancs, des figuiers, des noyers, des chnes, des tilleuls,
des platanes, de longs buissons de buis et de houx, tel est l'aspect
de cette province de l'Abkasie. Ainsi que l'a justement fait
observer une intrpide voyageuse, madame Caria Serena, si l'on
compare entre elles ces trois provinces limitrophes l'une de
l'autre, la Mingrlie, le Samourzakan, l'Abkasie, on peut dire que
- 216 -
leur civilisation respective est au mme degr d'avancement que
la culture des monts qui les environnent : la Mingrlie, qui,
socialement, marche en tte, a des hauteurs boises et mises en
valeur ; le Samourzakan, dj plus arrir, prsente un relief
moiti sauvage ; l'Abkasie, enfin, demeure presque l'tat
primitif, n'a qu'un cheveau de montagnes incultes, que n'a pas
encore touch la main de l'homme. C'est donc l'Abkasie qui, de
tous les districts caucasiens, sera le plus tard entr en jouissance
des bienfaits de la libert individuelle.

La premire halte que firent les voyageurs aprs avoir franchi
la frontire, fut la bourgade de Gagri, joli village, avec une
charmante glise de Sainte-Hypata, dont la sacristie sert
maintenant de cellier, un fort, qui est en mme temps un hpital
militaire, un torrent, sec alors, le Gagrinska, la mer d'un ct, de
l'autre, toute une campagne fruitire, plante de grands acacias,
seme de bosquets de roses odorantes. Au loin, mais moins de
cinquante verstes, se dveloppe la chane limitrophe entre
l'Abkasie et la Circassie, dont les habitants, dfaits par les Russes,
aprs la sanglante campagne de 1859, ont abandonn ce beau
littoral.

La chaise, arrive l, neuf heures du soir, y passa la nuit. Le
seigneur Kraban et ses compagnons reposrent dans un des
doukhans de la bourgade, et en repartirent le lendemain matin.

A midi, six lieues plus loin, Pizunda leur offrait des chevaux
de rechange. L, Van Mitten eut une demi-heure pour admirer
l'glise o rsidrent les anciens patriarches du Caucase
occidental ; cet difice, avec sa coupole de briques, autrefois
coiffe de cuivre, l'agencement de ses nefs suivant le plan de la
croix grecque, les fresques de ses murailles, sa faade ombrage
par des ormes sculaires, mrite d'tre compt parmi les plus
curieux monuments de la priode byzantine au sixime sicle.

Puis, dans la mme journe, ce furent les petites bourgades
de Goudouati et de Gounista, et, minuit, aprs une rapide tape
- 217 -
de dix-huit lieues, les voyageurs venaient prendre quelques
heures de repos la bourgade Soukhoum-Kal, btie sur une
large baie foraine, qui s'tend dans le sud jusqu'au cap Kodor.

Soukhoum-Kal est le principal port de l'Abkasie ; mais la
dernire guerre du Caucase a en partie dtruit la ville, o se
pressait une population hybride de Grecs, d'Armniens, de Turcs,
de Russes, encore plus que d'Abkases. Maintenant, l'lment
militaire y domine, et les steamers d'Odessa ou de Poti envoient
de nombreux visiteurs aux casernes, construites prs de
l'ancienne forteresse, qui fut leve au seizime sicle, sous le
rgne d'Amurah, poque de la domination ottomane.

Un repas, d'un menu trs gorgien, compos d'une soupe
aigre au bouillon de poule, d'un ragot de viande farcie,
assaisonn de lait acide au safran, repas qui ne pouvait tre que
mdiocrement apprci par deux Turcs et un Hollandais,
prcda le dpart, neuf heures du matin.

Aprs avoir laiss en arrire la jolie bourgade de Klasouri,
btie dans l'ombreuse valle de Klassur, les voyageurs
franchirent le Kodor vingt-sept verstes de Soukhoum-Kal. La
chaise longea ensuite d'normes futaies, que l'on pouvait
comparer de vritables forts vierges, avec lianes inextricables,
broussailles touffues, dont on n'a raison que par le fer ou le feu, et
auxquelles ne manquent ni les serpents, ni les loups, ni les ours,
ni les chacals, un coin de l'Amrique tropicale, jet sur le littoral
de la mer Noire. Mais dj la hache des exploitants se promne
travers ces forts que tant de sicles ont respectes, et ces beaux
arbres disparatront avant peu pour les besoins de l'industrie,
charpentes de maisons ou charpentes de navires.

Otchemchiri, chef-lieu du district qui comprend le Kodor et le
Samourzakan, importante bourgade maritime, assise sur deux
cours d'eau, Hori, dont le sanctuaire byzantin mrite d'tre visit,
mais, faute de temps, ne put l'tre en cette circonstance, Gajida et
Anaklifa, furent dpasss dans cette journe, une des plus
- 218 -
longues par les heures employes courir, une des plus rapides
par l'espace qui fut dvor au galop de l'attelage. Mais aussi, le
soir, vers onze heures, les voyageurs arrivaient la frontire de
l'Abkasie, ils franchissaient gu le fleuve Ingour, et, vingt-cinq
verstes plus loin, ils s'arrtaient Redout-Kal, chef-lieu de la
Mingrlie, l'une des provinces du gouvernement de Koutas.

Les quelques heures de nuit qui restaient furent consacres
au sommeil. Cependant, si fatigu qu'il fut, Van Mitten se leva de
grand matin, afin de faire au moins une excursion profitable
avant son dpart. Mais il trouva Ahmet lev aussi tt que lui,
tandis que le seigneur Kraban dormait encore dans une assez
bonne chambre de la principale auberge.

Dj hors du lit ? dit Van Mitten, en apercevant Ahmet, qui
allait sortir ! Est-ce que mon jeune ami a l'intention de
m'accompagner dans ma promenade matinale ?

En ai-je le temps, monsieur Van Mitten ? rpondit Ahmet.
Ne faut-il pas que je m'occupe de renouveler nos provisions de
voyage ? Nous ne tarderons pas franchir la frontire russo-
turque, et il ne sera pas ais de se ravitailler dans les dserts du
Lazistan et de l'Anatolie ! Vous voyez donc bien que je n'ai pas un
instant perdre !

Mais, cela fait, rpondit le Hollandais, ne pourrez-vous
disposer de quelques heures ?

Cela fait, monsieur Van Mitten, j'aurai visiter notre chaise
de poste, m'entendre avec un charron pour qu'il en resserre les
crous, qu'il graisse les essieux, qu'il voie si le frein n'a pas jou,
et qu'il change la chane du sabot. Il ne faut pas, au del de la
frontire, que nous ayons besoin de nous rparer ! J'entends donc
remettre la chaise en parfait tat, et je compte bien qu'elle finira
avec nous cet tonnant voyage !

Bien ! Mais cela fait ? rpta Van Mitten.
- 219 -

Cela fait, j'aurai m'occuper du relais, et j'irai la maison
de poste pour rgler tout cela !

Trs bien ! Mais cela fait ? dit encore Van Mitten, qui ne
dmordait pas de son ide.

Cela fait, rpondit Ahmet, il sera temps de partir, et nous
partirons ! Donc, je vous laisse.

Un instant, mon jeune ami, reprit le Hollandais, et
permettez-moi de vous adresser une question.

Parlez, mais vite, monsieur Van Mitten.

Vous savez, sans doute, ce que c'est que cette curieuse
province de Mingrlie ?

A peu prs.

C'est la contre, arrose par le potique Phase, dont les
paillettes d'or venaient jadis s'accrocher aux degrs de marbre des
palais levs sur ses bords ?

En effet.

Ici s'tend cette lgendaire Colchide, o Jason et ses
Argonautes, aids de la magicienne Mde, vinrent conqurir la
prcieuse toison, que gardait un formidable dragon, sans parler
de terribles taureaux qui vomissaient des flammes fantastiques !

Je ne dis pas non.

Enfin, c'est ici, dans ces montagnes, qui se pressent
l'horizon, sur ce rocher de Khomli, dominant la cit moderne de
Koutas, que Promthe, fils de Japet et de Clymne, aprs avoir
- 220 -
audacieusement ravi le feu du ciel, fut enchan par ordre de
Jupiter, et c'est l qu'un vautour lui ronge ternellement le cur !

Rien de plus vrai, monsieur Van Mitten ; mais, je vous le
rpte, je suis press ! O voulez-vous en venir ?

A ceci, mon jeune ami, rpondit le Hollandais, en prenant
son air le plus aimable : c'est que quelques jours passs dans cette
partie de la Mingrlie et jusque dans le Koutas pourraient tre
bien employs au profit de ce voyage, et que

Ainsi, rpondit Ahmet, vous nous proposez de demeurer
quelque temps Redout-Kal ?

Oh ! quatre ou cinq jours suffiraient

Proposeriez-vous cela mon oncle Kraban ? demanda
Ahmet non sans quelque malice.

Moi ! jamais, mon jeune ami ! rpondit le Hollandais. Ce
serait matire discussion, et depuis la regrettable scne des
narghils, il ne m'arrivera plus, je vous l'assure, d'entamer une
discussion quelconque avec cet excellent homme !

Et vous ferez sagement !

Mais, en ce moment, ce n'est point au terrible Kraban que
je m'adresse, c'est mon jeune ami Ahmet.

C'est ce qui vous trompe, monsieur Van Mitten, rpondit
Ahmet, en lui prenant la main. Ce n'est point votre jeune ami
que vous parlez en ce moment !

Et qui donc ?

- 221 -
Au fianc d'Amasia, monsieur Van Mitten, et vous savez
bien que le fianc d'Amasia n'a pas une heure perdre !

L-dessus, Ahmet se sauva pour s'occuper des prparatifs du
dpart. Van Mitten, tout dpit, n'eut que la ressource de faire
une promenade peu instructive dans la bourgade du Redout-Kal
en compagnie du fidle mais dcourageant Bruno.

A midi, tous les voyageurs taient prts partir. La chaise,
examine avec soin, revue en quelques parties, promettait de
fournir encore de longues tapes dans d'excellentes conditions.
La caisse aux provisions remplie, plus rien craindre sous ce
rapport, pendant un nombre considrable de verstes ou plutt
d'agatchs, puisque les provinces de la Turquie asiatique allaient
tre traverses pendant cette seconde partie de l'itinraire ; mais
Ahmet, en homme avis, ne pouvait que s'applaudir d'avoir
pourvu toutes les ventualits de l'alimentation et de la
locomotion.

Le seigneur Kraban ne voyait pas, sans une satisfaction
extrme, le parcours s'accomplir sans incidents ni accidents.
Combien il serait satisfait dans son amour-propre de Vieux Turc,
au moment o il apparatrait sur la rive gauche du Bosphore,
narguant les autorits ottomanes et les dcrteurs de taxes
injustes, il serait oiseux d'y insister.

Enfin, Redout-Kal n'tant plus qu' quatre-vingt-dix verstes
environ de la frontire turque, avant vingt-quatre heures, le plus
entt des Osmanlis comptait bien avoir remis le pied sur la terre
ottomane. L, enfin, il serait chez lui.

En route, mon neveu, et qu'Allah continue nous protger !
s'cria-t-il d'un ton de bonne humeur.

En route, mon oncle ! rpondit Ahmet. Et tous deux
prirent place dans le coup, suivis de Van Mitten, qui essayait,
- 222 -
mais en vain, d'apercevoir cette mythologique cime du Caucase,
sur laquelle Promthe expiait sa tentative sacrilge !

On partit au claquement du fouet du iemschik et aux
hennissements d'un vigoureux attelage.

Une heure aprs, la chaise passait cette frontire du Gouriel,
qui est annex la Mingrlie depuis 1801. Il a pour chef-lieu Poti,
port assez important de la mer Noire, qu'une voie ferre rattache
Tiflis, la capitale de la Gorgie.

La route remontait un peu l'intrieur d'une campagne
fertile. et l, des villages, o les maisons ne sont point
groupes, mais parses au milieu des champs de mas. Rien de
singulier comme l'aspect de ces constructions, qui ne sont plus en
bois, mais en paille tresse, comme un ouvrage de vannier. Van
Mitten n'oublia pas de mentionner cette particularit sur son
carnet de voyage. Et pourtant ce n'taient point ces insignifiants
dtails qu'il s'attendait noter pendant son passage travers
l'ancienne Colchide ! Enfin, peut-tre serait-il plus heureux,
quand il arriverait sur les rives du Rion, ce fleuve de Poti, qui
n'est autre que le clbre Phase de l'antiquit, et, s'il faut en croire
quelques savants gographes, l'un des quatre cours d'eau de
l'den !

Une heure plus tard, les voyageurs s'arrtaient devant la ligne
du railway de Poti-Tiflis, un point o le chemin coupe la voie
ferre, une verste au-dessous de la station de Sakario. L s'ouvrait
un passage niveau qu'il fallait ncessairement franchir, si l'on
voulait, en abrgeant la route, rejoindre Poti par la rive gauche du
fleuve.

Les chevaux vinrent donc s'arrter devant la barrire du
railway, qui tait ferme.

- 223 -
Les glaces du coup avaient t baisses, de telle sorte que le
seigneur Kraban et ses deux compagnons taient mme de voir
ce qui se passait devant eux.

Le postillon commena par hler le garde-barrire, qui ne
parut point tout d'abord.

Kraban mit la tte la portire.

Est-ce que cette maudite compagnie de chemin de fer,
s'cria-t-il, va encore nous faire perdre notre temps ? Pourquoi
cette barrire est-elle ferme aux voitures ?

Sans doute parce qu'un train va bientt passer ! fit
simplement observer Van Mitten.

Pourquoi viendrait-il un train ? rpliqua Kraban.

Le postillon continuait d'appeler, sans rsultat. Personne ne
paraissait la porte de la maisonnette du gardien.

Qu'Allah lui torde le cou ! s'cria Kraban. S'il ne vient pas,
je saurai bien ouvrir moi-mme !

Un peu de calme, mon oncle ! dit Ahmet, en retenant
Kraban, qui se prparait descendre.

Du calme ?

Oui ! voici ce gardien !

En effet, le garde-barrire, sortant de sa maisonnette, se
dirigeait tranquillement vers l'attelage.

Pouvons-nous passer, oui ou non ? demanda Kraban d'un
ton sec.
- 224 -

Vous le pouvez, rpondit le gardien. Le train de Poti
n'arrivera pas avant dix minutes.

Ouvrez votre barrire, alors, et ne nous retardez pas
inutilement ! Nous sommes presss !

Je vais vous ouvrir, rpondit le garde.

Et, ce disant, il alla d'abord repousser la barrire place de
l'autre ct de la voie, puis, il revint manuvrer celle devant
laquelle l'attelage s'tait arrt, mais tout cela posment, en
homme qui n'a pour les exigences des voyageurs qu'une
indiffrence parfaite.

Le seigneur Kraban bouillait dj d'impatience.

Enfin, le passage fut libre des quatre cts, et la chaise
s'engagea travers la voie.

ce moment, l'oppos, parut un groupe de voyageurs. Un
seigneur turc, mont sur un magnifique cheval, suivi de quatre
cavaliers qui lui faisaient escorte, se disposait franchir le
passage niveau.

C'tait videmment un personnage considrable. g de
trente-cinq ans environ, sa taille leve se dgageait avec cette
noblesse particulire aux races asiatiques. Figure assez belle, avec
des yeux qui ne s'animaient qu'au feu de la passion, front d'un ton
mat, barbe noire, dont les volutes s'tageaient jusqu' mi-
poitrine, bouche orne de dents trs blanches, lvres qui ne
savaient pas sourire : en somme, la physionomie d'un homme
imprieux, puissant par sa situation et sa fortune, habitu la
ralisation de tous ses dsirs, l'accomplissement de toutes ses
volonts, et que la rsistance et pouss aux plus grands excs. Il
y avait encore du sauvage dans cette nature, o le type turc
confinait au type arabe.
- 225 -

Ce seigneur portait un simple costume de voyage, taill la
mode des riches Osmanlis, qui sont plus Asiatiques
qu'Europens. Sans doute, sous son cafetan de couleur sombre, il
tenait dissimuler le riche personnage qu'il tait.

Au moment o l'attelage atteignait le milieu de la voie, le
groupe des cavaliers l'atteignait aussi. Comme l'troitesse des
barrires ne permettait pas la chaise et au groupe de passer en
mme temps, il fallait bien que l'un ou l'autre recult.

L'attelage s'tait donc arrt, tandis que les cavaliers en
faisaient autant ; mais il ne semblait pas que le seigneur tranger
ft d'humeur cder passage au seigneur Kraban. Turc contre
Turc, cela pouvait amener quelque complication.

Rangez-vous ! cria Kraban aux cavaliers, dont les chevaux
faisaient tte ceux de l'attelage.

Rangez-vous vous-mmes ! rpondit le nouveau venu, qui
semblait dcid ne pas faire un pas en arrire.

Je suis arriv le premier !

Eh bien, vous passerez le second !

Je ne cderai pas !

Ni moi !

Monte sur ce ton, la discussion menaait de prendre une
assez mauvaise tournure.

Mon oncle ! dit Ahmet, que nous importe

Mon neveu, il importe beaucoup !
- 226 -

Mon ami ! dit Van Mitten.

Laissez-moi tranquille ! rpondit Kraban d'un ton qui
cloua le Hollandais dans son coin.

Cependant, le garde-barrire, intervenant, s'criait :

Htez-vous ! htez-vous ! Le train de Poti ne peut tarder
arriver ! Htez-vous !

Mais le seigneur Kraban ne l'coutait gure ! Aprs avoir
ouvert la portire de la chaise, il tait descendu sur la voie, suivi
d'Ahmet et de Van Mitten, tandis que Bruno et Nizib se
prcipitaient hors du cabriolet.

Le seigneur Kraban alla droit au cavalier, et saisissant son
cheval par la bride :

Voulez-vous me livrer passage ? s'cria-t-il, avec une
violence qu'il ne pouvait plus contenir.

Jamais !

Nous allons bien voir !

Voir ?

Vous ne connaissez pas le seigneur Kraban !

Ni vous le seigneur Saffar ?

En effet, c'tait le seigneur Saffar, qui se dirigeait vers Poti,
aprs une rapide excursion dans les provinces du Caucase
mridional.
- 227 -

Mais ce nom de Saffar, ce nom du personnage qui avait
accapar les chevaux du relais de Kertsch, voil qui ne pouvait
que surexciter la colre de Kraban ! Cder cet homme contre
lequel il avait tant pest dj ! Jamais ! Il se ft plutt fait craser
sous les pieds de son cheval.

Ah ! c'est vous le seigneur Saffar ? s'cria-t-il. Eh bien,
arrire, le seigneur Saffar !

En avant, dit Saffar, en faisant signe aux cavaliers de son
escorte de forcer le passage.

Ahmet et Van Mitten, comprenant que rien ne ferait cder
Kraban se prparaient lui venir en aide.

Mais passez ! passez donc ! rptait le gardien. Passez
donc ! Voici le train !

Et, en effet, on entendait le sifflet de la locomotive, que
cachait encore un coude du railway.

Arrire ! cria Kraban.

Arrire ! cria Saffar.

En ce moment, les hennissements de la locomotive
s'accenturent. Le gardien, perdu, agitait son drapeau, afin
d'arrter le train Il tait trop tard Le train dbouchait de la
courbe

Le seigneur Saffar, voyant qu'il n'avait plus le temps de
franchir la voie, recula prcipitamment. Bruno et Nizib s'taient
jets de ct. Ahmet et Van Mitten, saisissant Kraban, venaient
de l'entraner prcipitamment, pendant que le postillon, enlevant
son attelage, le poussait tout entier hors de la barrire.
- 228 -

A ce moment mme, le train passait avec la rapidit d'un
express. Mais en passant, il heurta l'arrire-train de la chaise, qui
n'avait pu tre entirement dgage, il le mit en pices, et
disparut, sans que ses voyageurs eussent seulement ressenti le
choc de ce lger obstacle.

Le seigneur Kraban, hors de lui, voulut se jeter sur son
adversaire ; mais celui-ci, poussant son cheval, traversa la voie,
ddaigneusement, sans mme l'honorer d'un regard, et, suivi de
ses quatre cavaliers, il disparut au galop sur cette autre route, qui
suit la rive droite du fleuve.

Le lche ! le misrable ! s'criait Kraban, que retenait son
ami Van Mitten, si jamais je le rencontre !

Oui, mais en attendant, nous n'avons plus de chaise de
poste ! rpondit Ahmet, en regardant les restes informes de la
voiture rejets hors de la voie.

Soit ! mon neveu, soit ! mais je n'en ai pas moins pass, et
pass le premier !

Cela, c'tait du Kraban tout pur.

En ce moment, quelques Cosaques, de ceux qui sont chargs
en Russie de surveiller les routes, s'approchrent. Ils avaient vu
tout ce qui tait arriv la barrire du railway.

Leur premier mouvement fut de rejoindre le seigneur
Kraban et de lui mettre la main au collet. De l, protestation
dudit Kraban, intervention inutile de son neveu et de son ami,
rsistance plus violente du plus ttu des hommes, qui, aprs une
contravention aux rglements de police des chemins de fer,
menaait d'empirer sa situation par une rbellion aux ordres de
l'autorit.

- 229 -
On ne raisonne pas plus avec des Cosaques qu'avec des
gendarmes. On ne leur rsiste pas davantage. Quoiqu'il fit, le
seigneur Kraban, au comble de la fureur, fut emmen la station
de Sakario, pendant qu'Ahmet, Van Mitten, Bruno et Nizib
restaient abasourdis devant leur chaise brise.

Nous voil dans un joli embarras ! dit le Hollandais.

Et mon oncle donc ! rpondit Ahmet. Nous ne pouvons
pourtant par l'abandonner !

Vingt minutes aprs, le train de Tiflis, descendant sur Poti,
passait devant eux. Ils regardrent

A la fentre d'un compartiment, apparaissait la tte
bouriffe du seigneur Kraban, rouge de fureur, les yeux
injects, hors de lui, non moins parce qu'il avait t arrt que
parce que, pour la premire fois de sa vie, ces froces Cosaques
l'obligeaient voyager en chemin de fer !

Mais il importait de ne pas le laisser seul dans cette situation.
Il fallait au plus vite le tirer de ce mauvais pas, o son seul
enttement l'avait conduit, et ne pas compromettre le retour
Scutari par un retard qui pouvait peut-tre se prolonger.

Laissant donc les dbris de la chaise dont on ne pouvait plus
faire usage, Ahmet et ses compagnons lourent une charrette, le
postillon y attela ses chevaux, et, aussi rapidement que cela tait
possible, ils s'lancrent sur la route de Poti.

C'taient six lieues faire. Elles furent franchies en deux
heures.

Ahmet et Van Mitten, ds qu'ils eurent atteint la bourgade, se
dirigrent vers la maison de police, afin d'y rclamer l'infortun
Kraban et lui faire rendre la libert.
- 230 -

L, ils apprirent une chose, qui ne laissa pas de les rassurer
dans une certaine mesure, aussi bien sur le sort rserv au
dlinquant que sur l'ventualit de nouveaux retards.

Le seigneur Kraban, aprs avoir pay une forte amende pour
la contravention d'abord, pour la rsistance aux agents ensuite,
avait t remis entre les mains des Cosaques, puis dirig sur la
frontire.

Il s'agissait donc de l'y rejoindre au plus tt, et, dans ce but,
de se procurer un moyen de transport.

Quant au seigneur Saffar, Ahmet voulut s'informer de ce qu'il
tait devenu.

Le seigneur Saffar avait dj quitt Poti. Il venait de
s'embarquer sur le steamer qui fait escale aux diverses chelles de
l'Asie Mineure. Mais Ahmet ne put apprendre o allait ce hautain
personnage, et il ne vit plus l'horizon que la dernire trane de
vapeur du btiment qui l'emportait vers Trbizonde.

- 231 -
DEUXIME PARTIE

I
DANS LEQUEL ON RETROUVE LE SEIGNEUR
KRABAN, FURIEUX D'AVOIR VOYAG EN
CHEMIN DE FER.

On s'en souvient sans doute, Van Mitten, dsol de n'avoir pu
visiter les ruines de l'ancienne Colchide, avait manifest
l'intention de se ddommager en explorant le mythologique
Phase, qui, sous le nom moins euphonique de Rion, se jette
maintenant Poti dont il forme le petit port sur le littoral de la
mer Noire.

En vrit le digne Hollandais dt rgulirement rabattre
encore de ses esprances ! Il s'agissait bien vraiment de s'lancer
sur les traces de Jason et des Argonautes, de parcourir les lieux
clbres o cet audacieux fils d'Eson alla conqurir la Toison
d'Or ! Non ! ce qu'il convenait de faire au plus vite, c'tait de
quitter Poli, de se lancer sur les traces du seigneur Kraban, et de
le rejoindre la frontire turco-russe.

De l, nouvelle dception pour Van Mitten. Il tait dj cinq
heures du soir. On comptait repartir le lendemain matin, 13
septembre. De Poti, Van Mitten ne put donc voir que le jardin
public, o s'lvent les ruines d'une ancienne forteresse, les
maisons bties sur pilotis, dans lesquelles s'abrite une population
de six sept mille mes, les larges rues, bordes de fosss, d'o
s'chappe un incessant concert de grenouilles, et le port, assez
frquent, que domine un phare de premier ordre.

Van Mitten ne put se consoler d'avoir si peu de temps lui
qu'en se faisant cette rflexion : c'est qu' fuir si vite une telle
bourgade, situe au milieu des marais du Rion et de la Capatcha,
- 232 -
il ne risquerait point d'y gagner quelque fivre pernicieuse, ce
qui est fort redouter dans les environs malsains de ce littoral.

Pendant que le Hollandais s'abandonnait ces rflexions de
toutes sortes, Ahmet cherchait remplacer la chaise de poste, qui
et encore rendu de si longs services sans l'inqualifiable
imprudence de son propritaire. Or, de trouver une autre voiture
de voyage, neuve ou d'occasion, dans cette petite ville de Poti, il
n'y fallait certainement pas compter. Une perecladnaa , une
araba russes, cela pouvait se rencontrer et la bourse du
seigneur Kraban tait l pour payer le prix de l'acquisition quel
qu'il ft. Mais ces divers vhicules, ce ne sont en somme que des
charrettes plus ou moins primitives, dpourvues de tout confort,
et elles n'ont rien de commun avec une berline de voyage. Si
vigoureux que soient les chevaux qu'on y attelle, ces charrettes ne
sauraient courir avec la vitesse d'une chaise de poste. Aussi que
de retards craindre avant d'avoir achev ce parcours !
Cependant, il convient d'observer qu'Ahmet n'eut pas mme lieu
d'tre embarrass sur le choix du vhicule. Ni voitures, ni
charrettes ! Rien de disponible pour le moment ! Or il lui
importait de rejoindre au plus tt son oncle, pour empcher que
son enttement ne l'engaget encore en quelque dplorable
affaire. Il se dcida donc faire cheval ce trajet d'une vingtaine
de lieues, entre Poti et la frontire turco-russe. Il tait bon
cavalier, cela va de soi, et Nizib l'avait souvent accompagn dans
ses promenades. Van Mitten consult par lui n'tait point sans
avoir reu quelques principes d'quitation, et il rpondit, sinon de
l'habilet fort improbable de Bruno, du moins de son obissance
le suivre dans ces conditions.

Il fut donc dcid que le dpart s'effectuerait le lendemain
matin, afin d'atteindre la frontire le soir mme.

Cela fait, Ahmet crivit une longue lettre l'adresse du
banquier Slim, lettre qui naturellement commenait par ces
mots : Chre Amasia Il lui racontait toutes les pripties du
voyage, quel incident venait de se produire Poti, pourquoi il
avait t spar de son oncle, comment il comptait le retrouver. Il
- 233 -
ajoutait que le retour ne serait en rien retard par cette aventure,
qu'il saurait bien faire marcher btes et gens en se tenant dans la
moyenne du temps et du parcours qui lui restaient encore. Donc,
instante recommandation de se trouver avec son pre et Nedjeb
la villa de Scutari pour la date fixe, et mme un peu avant, de
manire ne point manquer au rendez-vous.

Cette lettre, laquelle se mlaient les plus tendres
compliments pour la jeune fille, le paquebot, qui fait un service
rgulier de Poti Odessa, devait l'emporter le lendemain. Donc,
avant quarante-huit heures, elle serait arrive destination,
ouverte, lue jusqu'entre les lignes, et peut-tre presse sur un
cur dont Ahmet croyait bien entendre les battements l'autre
bout de la mer Noire. Le fait est que les deux fiancs se trouvaient
alors au plus loin l'un de l'autre, c'est--dire aux deux extrmits
du grand axe d'une ellipse dont l'intraitable obstination de son
oncle obligeait Ahmet suivre la courbe !

Et tandis qu'il crivait ainsi pour rassurer, pour consoler
Amasia, que faisait Van Mitten ?

Van Mitten, aprs avoir dn l'htel, se promenait en
curieux dans les rues de Poti, sous les arbres du Jardin Central, le
long des quais du port et ds jetes, dont la construction
s'achevait alors. Mais il tait seul. Bruno, cette fois, ne l'avait
point accompagn.

Et pourquoi Bruno ne marchait-il pas auprs de son matre,
quitte lui faire de respectueuses mais justes observations sur les
complications du prsent et les menaces de l'avenir ?

C'est que Bruno avait eu une ide. S'il n'y avait Poti ni
berline ni chaise de poste, il s'y trouverait peut-tre une balance.
Or, pour ce Hollandais amaigri, c'tait l ou jamais l'occasion de
se peser, de constater le chiffre de son poids actuel compar au
chiffre de son poids primitif.

- 234 -
Bruno avait donc quitt l'htel, ayant eu soin d'emporter,
sans en rien dire, le guide de son matre, qui devait lui donner en
livres bataves l'valuation des mesures russes dont il ne
connaissait pas la valeur.

Sur les quais d'un port o la douane exerce son office, il y a
toujours quelques-unes de ces larges balances, sur les plateaux
desquelles un homme peut se peser l'aise.

Bruno ne fut donc point embarrass ce sujet. Moyennant
quelques kopeks, les prposs se prtrent sa fantaisie. On mit
un poids respectable sur un des plateaux d'une balance, et Bruno,
non sans quelque secrte inquitude, monta sur l'autre. A son
grand dplaisir, le plateau qui supportait le poids, resta adhrent
au sol. Bruno, quelque effort qu'il fit pour s'alourdir, peut-tre
croyait-il qu'il y russirait en se gonflant, ne parvint mme pas
l'enlever.

Diable ! dit-il, voil ce que je craignais !

Un poids un peu moins fort fut pos sur le plateau la place
du premier Le plateau ne bougea pas davantage.

Est-il possible ! s'cria Bruno, qui sentit tout son sang lui
refluer au cur.

En ce moment, son regard s'arrta sur une bonne figure,
toute empreinte de bienveillance son gard.

Mon matre ! s'cria-t-il.

C'tait Van Mitten, en effet, que les hasards de sa promenade
venaient de conduire sur le quai, prcisment l'endroit o les
prposs opraient pour le compte de son serviteur.

Mon matre, rpta Bruno, vous ici ?
- 235 -

Moi-mme, rpondit Van Mitten. Je vois avec plaisir que tu
es en train de

De me peser oui !

Le rsultat de cette opration, c'est que je ne sais pas s'il
existe des poids assez faibles pour indiquer ce que je pse
l'heure qu'il est.

Et Bruno fit cette rponse avec une si douloureuse expression
de physionomie que le reproche alla jusqu'au cur de Van
Mitten.

Quoi ! dit celui-ci, depuis que nous sommes partis, tu aurais
maigri ce point, mon pauvre Bruno ?

Vous allez en juger, mon matre.

En effet, on venait de placer, dans le plateau de la balance, un
troisime poids trs infrieur aux deux autres.

Cette fois, Bruno le souleva peu a peu, ce qui mit les deux
plateaux en quilibre sur une mme ligne horizontale.

Enfin ! dit Bruno, mais quel est ce poids ?

Oui ! quel est ce poids ? rpondit Van Mitten. Cela faisait
tout juste, en mesures russes, quatre pounds, pas un de plus, pas
un de moins.

Aussitt Van Mitten de prendre le guide que lui tendait Bruno
et de se reporter la table de comparaison entre les diverses
mesures des deux pays.

- 236 -
Eh bien, mon matre ? demanda Bruno, en proie une
curiosit mle d'une certaine angoisse, que vaut le pound russe ?

Environ seize ponds et demi de Hollande, rpondit Van
Mitten, aprs un petit calcul mental.

Ce qui fait ?

Ce qui fait exactement soixante-quinze ponds et demi, ou
cent cinquante et une livres.

Bruno poussa un cri de dsespoir, et, s'lanant hors du
plateau de la balance, dont l'autre plateau vint brusquement
frapper le sol, il tomba sur un banc, demi-pm.

Cent cinquante et une livres. rptait-il, comme s'il et
perdu l prs d'un neuvime de sa vie.

En effet, son dpart, Bruno, qui pesait quatre-vingt-quatre
pounds, ou cent soixante-huit livres, n'en pesait plus que
soixante-quinze et demi, soit cent cinquante et une livres. Il avait
donc maigri, de dix-sept livres ! Et cela en vingt-six jours d'un
voyage qui avait t relativement facile, sans vritables privations
ni grandes fatigues. Et maintenant que le mal avait commenc, o
s'arrterait-il ? Que deviendrait ce ventre que Bruno s'tait
fabriqu lui-mme, qu'il avait mis prs de vingt ans arrondir,
grce l'observation d'une hygine bien comprise ? De combien
tomberait-il au-dessous de cette honorable moyenne, dans
laquelle il s'tait maintenu jusqu'alors, surtout prsent que,
faute d'une chaise de poste, travers des contres sans
ressources, avec menaces de fatigues et de dangers, cet absurde
voyage allait s'accomplir dans des conditions nouvelles !

Voil ce que se demanda l'anxieux serviteur de Van Mitten. Et
alors, il se fit dans son esprit, comme une rapide vision
d'ventualits terribles, au milieu desquelles apparaissait un
Bruno mconnaissable, rduit l'tat de squelette ambulant !
- 237 -

Aussi son parti fut-il pris sans l'ombre d'une hsitation. Il se
releva, il entrana le Hollandais, qui n'aurait pas eu la force de lui
rsister, et, s'arrtant sur le quai, au moment de rentrer l'htel :

Mon matre, dit-il, il y a des bornes tout, mme la sottise
humaine ! Nous n'irons pas plus loin !

Van Mitten reut cette dclaration avec ce calme accoutum,
dont rien ne pouvait le faire se dpartir.

Comment, Bruno, dit-il, c'est ici, dans ce coin perdu du
Caucase, que tu me proposes de nous fixer ?

Non, mon matre, non ! Je vous propose tout simplement
de laisser le seigneur Kraban revenir comme il lui conviendra
Constantinople, pendant que nous y retournerons tranquillement
par un des paquebots de Poti. La mer ne vous rend point malade,
moi non plus, et je ne risque pas d'y maigrir davantage, ce qui
m'arriverait infailliblement, si je continuais voyager dans ces
conditions.

Ce parti est peut-tre sage ton point de vue, Bruno,
rpondit Van Mitten, mais au mien, c'est autre chose.
Abandonner mon ami Kraban lorsque les trois quarts du
parcours sont dj faits, cela mrite quelque rflexion !

Le seigneur Kraban n'est point votre ami, rpondit Bruno.
Il est l'ami du seigneur Kraban, voil tout. D'ailleurs, il n'est et
ne peut tre le mien, et je ne lui sacrifierai pas ce qui me reste
d'embonpoint pour la satisfaction de ses caprices d'amour-
propre ! Les trois quarts du voyage sont accomplis, dites-vous ;
cela est vrai, mais le quatrime quart me parat offrir bien
d'autres difficults travers un pays demi sauvage ! Qu'il ne
vous soit encore rien survenu de personnellement dsagrable,
vous, mon matre, d'accord ; mais, je vous le rpte, si vous vous
obstinez, prenez garde ! Il vous arrivera malheur !
- 238 -

L'insistance de Bruno lui prophtiser quelque grave
complication dont il ne se tirerait pas sain et sauf ne laissait point
de tracasser Van Mitten. Ces conseils d'un fidle serviteur taient
bien pour l'influencer quelque peu. En effet, ce voyage au del de
la frontire russe, travers les rgions peu frquentes du
pachalik de Trbizonde et de l'Anatolie septentrionale, qui
chappent presque entirement l'autorit du gouvernement
turc, cela valait au moins la peine que l'on regardt deux fois
avant de l'entreprendre. Aussi, tant donn son caractre un peu
faible, Van Mitten se sentit-il branl, et Bruno ne fut pas sans
s'en apercevoir. Bruno redoubla donc ses instances. Il fit valoir
maint argument l'appui de sa cause, il montra ses habits flottant
la ceinture autour d'un ventre qui s'en allait de jour en jour.
Insinuant, persuasif, loquent mme, sous l'empire d'une
conviction profonde, il amena enfin son matre partager ses
ides sur la ncessit de sparer son sort du sort de son ami
Kraban.

Van Mitten rflchissait. Il coutait avec attention, hochant la
tte aux bons endroits. Lorsque cette grave conversation fut
acheve, il n'tait plus retenu que par la crainte d'avoir une
discussion ce sujet avec son incorrigible compagnon de voyage.

Eh bien, repartit Bruno, qui avait rponse tout, les
circonstances sont favorables. Puisque le seigneur Kraban n'est
plus l, brlons la politesse au seigneur Kraban, et laissons son
neveu Ahmet aller le rejoindre la frontire.

Van Mitten secoua la tte ngativement.

A cela, il n'y a qu'un empchement, dit-il.

Lequel ? demanda Bruno.

C'est que j'ai quitt Constantinople, peu prs sans argent,
et que maintenant, ma bourse est vide !
- 239 -

Ne pouvez-vous, mon matre, faire venir une somme
suffisante de la banque de Constantinople ?

Non, Bruno, c'est impossible ! Le dpt de ce que je possde
Rotterdam ne peut pas tre dj fait

En sorte que pour avoir l'argent ncessaire notre
retour ? demanda Bruno.

Il faut de toute ncessit que je m'adresse mon ami
Kraban ! rpondit Van Mitten.

Voil qui n'tait pas pour rassurer Bruno. Si son matre
revoyait le seigneur Kraban, s'il lui faisait part de son projet, il y
aurait discussion, et Van Mitten ne serait pas le plus fort. Mais
comment faire ? S'adresser directement au jeune Ahmet ? Non !
ce serait inutile ! Ahmet ne prendrait jamais sur lui de fournir
Van Mitten les moyens d'abandonner son oncle ! Donc il n y
fallait point songer.

Enfin, voici ce qui fut dcid entre le matre et le serviteur,
aprs un long dbat. On quitterait Poti en compagnie d'Ahmet, on
irait rejoindre le seigneur Kraban la frontire turco-russe. L,
Van Mitten, sous prtexte de sant, en prvision des fatigues
venir, dclarerait qu'il lui serait impossible de continuer un pareil
voyage. Dans ces conditions, son ami Kraban ne pourrait pas
insister, et ne se refuserait pas lui donner l'argent ncessaire
pour qu'il pt revenir par mer Constantinople.

N'importe ! pensa Bruno, une conversation ce sujet entre
mon matre et le seigneur Kraban, cela ne laisse pas d'tre
grave.

Tous deux revinrent l'htel, o les attendait Ahmet. Ils ne
lui dirent rien de leurs projets que celui-ci et sans doute
combattus. On soupa, on dormit. Van Mitten rva que Kraban le
- 240 -
hachait menu comme chair pt. On se rveilla de grand matin,
et l'on trouva la porte quatre chevaux prts dvorer
l'espace .

Une chose curieuse voir, ce fut la mine de Bruno, lorsqu'il
fut mis en demeure d'enfourcher sa monture. Nouveaux griefs
porter au compte du seigneur Kraban. Mais il n'y avait pas
d'autre moyen de voyager. Bruno dut donc obir. Heureusement,
son cheval tait un vieux bidet, incapable de s'emballer, et dont il
serait facile d'avoir raison. Les deux chevaux de Van Mitten et de
Nizib n'taient pas non plus pour les inquiter. Seul, Ahmet avait
un assez fringant animal ; mais, bon cavalier, il ne devait avoir
d'autre souci que de modrer sa vitesse, afin de ne point distancer
ses compagnons de route.

On quitta Poti cinq heures du matin. A huit heures, un
premier djeuner tait pris dans le bourg de Nikolaja, aprs une
traite de vingt verstes, un second djeuner Kintryachi, quinze
verstes plus loin, vers onze heures, et, vers deux heures aprs
midi, Ahmet, aprs une nouvelle tape de vingt autres verstes,
faisait halte Batoum, dans cette partie du Lazistan septentrional
qui appartient l'empire moscovite.

Ce port tait autrefois un port turc, trs heureusement situ
l'embouchure du Tchorock, qui est le Bathys des anciens. Il est
fcheux que la Turquie l'ait perdu, car ce port, vaste, pourvu d'un
bon ancrage, peut recevoir un grand nombre de btiments, mme
des navires d'un fort tirant d'eau. Quant la ville, c'est
simplement un important bazar, construit en bois, que traverse
une rue principale. Mais la main de la Russie s'allonge
dmesurment sur les rgions transcaucasiennes, et elle a saisi
Batoum comme elle saisira plus tard les dernires limites du
Lazistan.

L, Ahmet n'tait donc pas encore chez lui, comme il y et t
quelques annes auparavant. Il lui fallut dpasser Gnih,
l'embouchure du Tchorock, et, vingt verstes de Batoum, la
- 241 -
bourgade de Makrialos, pour atteindre la frontire, dix verstes
plus loin.

En cet endroit, au bord de la route, un homme attendait sous
l'il peu paternel d'un dtachement de Cosaques, les deux pieds
poss sur la limite du sol ottoman, dans un tat de fureur plus
facile comprendre qu' dcrire.

C'tait le seigneur Kraban. Il tait six heures du soir, et
depuis le minuit de la veille, instant prcis o il avait t rendu
la libert en dehors du territoire russe, le seigneur Kraban ne
dcolrait pas.

Une assez pauvre cabane, btie au flanc de la route,
misrablement habite, mal couverte, mal close, encore plus mal
fournie de vivres, lui avait servi d'abri ou plutt de refuge.

Une demi-verste avant d'y arriver, Ahmet et Van Mitten,
ayant aperu, l'un son oncle, l'autre son ami, avaient press leurs
chevaux, et ils mirent pied terre quelques pas de lui.

Le seigneur Kraban, allant, venant, gesticulant, se parlant
lui-mme ou plutt se disputant avec lui-mme, puisque
personne n'tait l pour lui tenir tte, ne semblait pas avoir
aperu ses compagnons.

Mon oncle ! s'cria Ahmet en lui tendant les bras, pendant
que Nizib et Bruno gardaient son cheval et celui du Hollandais,
mon oncle !

Mon ami ! ajouta Van Mitten. Kraban leur saisit la main
tous deux, et montrant les Cosaques, qui se promenaient sur la
lisire de la route :

En chemin de fer ! s'cria-t-il. Ces misrables m'ont forc
monter en chemin de fer ! Moi ! moi !
- 242 -

Bien videmment, d'avoir t rduit ce mode de locomotion,
indigne d'un vrai Turc, c'tait ce qui excitait chez le seigneur
Kraban la plus violente irritation ! Non ! il ne pouvait digrer
cela ! Sa rencontre avec le seigneur Saffar, sa querelle avec cet
insolent personnage et ce qui en tait suivi, le bris de sa chaise de
poste, l'embarras o il allait se trouver pour continuer son voyage,
il oubliait tout devant cette normit : avoir t en chemin de fer !
Lui, un vieux croyant !

Oui ! c'est indigne ! rpondit Ahmet, qui pensa que c'tait
ou jamais le cas de ne pas contrarier son oncle.

Oui, indigne ! ajouta Van Mitten, mais, aprs tout, ami
Kraban, il ne vous est rien arriv de grave

Ah ! prenez garde vos paroles, monsieur Van Mitten !
s'cria Kraban. Rien de grave, dites-vous ?

Un signe d'Ahmet au Hollandais lui indiqua qu'il faisait
fausse route. Son vieil ami venait de le traiter de : Monsieur Van
Mitten et continuait de l'interpeller de la sorte :

Me direz-vous ce que vous entendez par ces inqualifiables
paroles : rien de grave ?

Ami Kraban, j'entends qu'aucun de ces accidents habituels
aux chemins de fer, ni draillement, ni tamponnement, ni
collision

Monsieur Van Mitten, mieux vaudrait avoir draill ! s'cria
Kraban. Oui ! par Allah ! mieux vaudrait avoir draill, avoir
perdu bras, jambes et tte, entendez-vous, que de survivre
pareille honte !

- 243 -
Croyez bien, ami Kraban ! reprit Van Mitten, qui ne
savait comment pallier ses imprudentes paroles.

Il ne s'agit pas de ce que je puis croire ! rpondit Kraban
en marchant sur le Hollandais, mais de ce que vous croyez ! Il
s'agit de la faon dont vous envisagez ce qui vient d'arriver
l'homme qui, depuis trente ans, se croyait votre ami.

Ahmet voulut dtourner une conversation dont le plus clair
rsultat et t d'empirer les choses.

Mon oncle, dit-il, je crois pouvoir l'affirmer, vous avez mal
compris monsieur Van Mitten

Vraiment !

Ou plutt monsieur Van Mitten s'est mal exprim ! Tout
comme moi, il ressent une indignation profonde pour le
traitement que ces maudits Cosaques vous ont inflig !

Heureusement, tout cela tait dit en turc, et les maudits
Cosaques n'y pouvaient rien comprendre.

Mais, en somme, mon oncle, c'est un autre qu'il faut faire
remonter la cause de tout cela ! C'est un autre qui est responsable
de ce qui vous est arriv ! C'est l'impudent personnage qui a fait
obstacle votre passage au railway de Poti ! C'est ce Saffar !

Oui ! ce Saffar ! s'cria Kraban, trs opportunment lanc
par son neveu sur cette nouvelle piste.

Mille fois oui, ce Saffar ! se hta d'ajouter Van Mitten. C'est
l ce que je voulais dire, ami Kraban !

L'infme Saffar ! dit Kraban.

- 244 -
L'infme Saffar ! rpta Van Mitten en se mettant au
diapason de son interlocuteur.

Il aurait mme voulu employer un qualificatif plus nergique
encore, mais il n'en trouva pas.

Si nous le rencontrons jamais ! dit Ahmet.

Et ne pouvoir retourner Poti ! s'cria Kraban, pour lui
faire payer son insolence, le provoquer, lui arracher l'me du
corps, le livrer la main du bourreau !

Le faire empaler ! crut devoir ajouter Van Mitten, qui se
faisait froce pour reconqurir une amiti compromise.

Et cette proposition, si bien turque, on en conviendra, lui
valut un serrement de main de son ami Kraban.

Mon oncle, dit alors Ahmet, il serait inutile, en ce moment,
de se mettre la recherche de ce Saffar !

Et pourquoi, mon neveu ?

Ce personnage n'est plus Poti, reprit Ahmet, Quand nous
y sommes arrivs, il venait de s'embarquer sur le paquebot qui
fait le service du littoral de l'Asie Mineure.

Le littoral de l'Asie Mineure ! s'cria Kraban, Mais notre
itinraire ne suit-il pas ce littoral ?

En effet, mon oncle !

Eh bien ! si l'infme Saffar, rpondit Kraban, se rencontre
sur mon chemin, Vallah-billah tielah ! Malheur lui !

- 245 -
Aprs avoir prononc cette formule qui est le serment de
Dieu , le seigneur Kraban ne pouvait rien dire de plus terrible :
il se tut.

Mais comment voyagerait-on, maintenant que la chaise de
poste manquait aux voyageurs ? De suivre la route cheval, cela
ne pouvait srieusement se proposer au seigneur Kraban. Sa
corpulence s'y opposait. S'il et souffert du cheval, le cheval
aurait encore plus souffert de lui. Il fut donc convenu que l'on se
rendrait Choppa, la bourgade la plus rapproche. Ce n'tait que
quelques verstes faire, et Kraban les ferait pied, Bruno
aussi, car il tait tellement moulu qu'il n'aurait pu renfourcher
sa monture.

Et cette demande d'argent dont vous devez parler ? dit-il
son matre qu'il avait tir part.

A Choppa ! rpondit Van Mitten.

Et il ne voyait pas sans quelque inquitude approcher le
moment o il devrait toucher cette question dlicate.

Quelques instants aprs, les voyageurs descendaient la route
dont la pente ctoie les rivages du Lazistan.

Une dernire fois, le seigneur Kraban se retourna pour
montrer le poing aux Cosaques, qui l'avaient si dsobligeamment
embarqu, lui ! dans un wagon de chemin de fer, et, au dtour
de la cte, il perdit de vue la frontire de l'empire moscovite.

- 246 -
II
DANS LEQUEL VAN MITTEN SE DCIDE CDER
AUX OBSESSIONS DE BRUNO, ET CE QUI
S'ENSUIT.

Un singulier pays ! crivait Van Mitten sur son carnet de
voyage, en notant quelques impressions prises au vol. Les
femmes travaillent la terre, portent les fardeaux, tandis que les
hommes filent le chanvre et tricotent la laine.

Et le bon Hollandais ne se trompait pas. Cela se passe encore
ainsi dans cette lointaine province du Lazistan, en laquelle
commenait la seconde partie de l'itinraire.

C'est un pays encore peu connu, ce territoire qui part de la
frontire caucasienne, cette portion de l'Armnie turque,
comprise entre les valles du Charchout, du Tschorock et le rivage
de la Mer Noire. Peu de voyageurs, depuis le Franais Th.
Deyrolles, se sont aventurs travers ces districts du pachalik de
Trbizonde, entre ces montagnes de moyenne altitude, dont
l'cheveau s'embrouille confusment jusqu'au lac de Van, et
enserre la capitale de l'Armnie, celle Erzeroum, chef-lieu d'un
villayet qui compte plus de douze cent mille habitants.

Et cependant, ce pays a vu s'accomplir de grands faits
historiques. En quittant ces plateaux o les deux branches de
l'Euphrate prennent leur source, Xnophon et ses Dix Mille,
reculant devant les armes d'Artaxerce Mnmon, arrivrent sur le
bord du Phase. Ce Phase n'est point le Rion qui se jette Poti :
c'est le Kour, descendu de la rgion caucasienne, et il ne coule pas
loin de ce Lazistan travers lequel le seigneur Kraban et ses
compagnons allaient maintenant s'engager.

Ah ! si Van Mitten en avait eu le temps, quelles observations
prcieuses il aurait sans doute faites et qui sont perdues pour les
rudits de la Hollande ! Et pourquoi n'aurait-il pas retrouv
- 247 -
l'endroit prcis ou Xnophon, gnral, historien, philosophe, livra
bataille aux Taoques et aux Chalybes en sortant du pays des
Karduques, et ce mont Chenium, d'o les Grecs salurent de leurs
acclamations les flots si dsirs du Pont-Euxin ?

Mais Van Mitten n'avait ni le temps de voir ni le loisir
d'tudier, ou plutt on ne le lui laissait pas. Et alors Bruno de
revenir la charge, de relancer son matre, afin que celui-ci
empruntt au seigneur Kraban ce qu'il fallait pour se sparer de
lui.

A Choppa ! rpondait invariablement Van Mitten.

On se dirigea donc vers Choppa. Mais l, trouverait-on un
moyen de locomotion, un vhicule quelconque, pour remplacer la
confortable chaise, brise au railway de Poti ?

C'tait une assez grave complication. Il y avait encore prs de
deux cent cinquante lieues faire, et dix-sept jours seulement
jusqu' cette date du 30 courant. Or, c'tait cette date que le
seigneur Kraban devait tre de retour ! C'tait cette date
qu'Ahmet comptait retrouver la villa de Scutari la jeune Amasia
qui l'y attendrait pour la clbration du mariage ! On comprend
donc que l'oncle et le neveu fussent non moins impatients l'un
que l'autre. De l, un trs srieux embarras sur la manire dont
s'accomplirait cette seconde moiti du voyage.

De retrouver une chaise de poste ou tout simplement une
voiture dans ces petites bourgades perdues de l'Asie Mineure, il
n'y fallait point compter.

Force serait de s'accommoder de l'un des vhicules du pays,
et cet appareil de locomotion ne pourrait tre que des plus
rudimentaires.

Ainsi donc, soucieux et pensifs, allaient, sur le chemin du
littoral, le seigneur Kraban pied, Bruno tranant par la bride
- 248 -
son cheval et celui de son matre qui prfrait marcher ct de
son ami ; Nizib, mont et tenant la tte de la petite caravane.
Quant Ahmet, il avait pris les devants, afin de prparer les
logements Choppa, et faire l'acquisition d'un vhicule, de
manire repartir au soleil levant.

La route se fit lentement et en silence. Le seigneur Kraban
couvait intrieurement sa colre, qui se manifestait par ces mots
souvent rpts : Cosaques, railway, wagon, Saffar ! Lui, Van
Mitten, guettait l'occasion de s'ouvrir qui de droit de ses projets
de sparation ; mais il n'osait, ne trouvant pas le moment
favorable, dans l'tat o tait son ami qui se ft enlev au
moindre mot.

On arriva Choppa neuf heures du soir. Cette tape, faite
pied, exigeait le repos de toute une nuit. L'auberge tait
mdiocre ; mais, la fatigue aidant, tous y dormirent leurs dix
heures conscutives, tandis qu'Ahmet, le soir mme, se mettait en
campagne pour trouver un moyen de transport.

Le lendemain, 14 septembre, sept heures, une araba tait
tout attele devant la porte de l'auberge.

Ah ! qu'il y avait lieu de regretter l'antique chaise de poste,
remplace par une sorte de charrette grossire, monte sur deux
roues, dans laquelle trois personnes pouvaient peine trouver
place ! Deux chevaux ses brancards, ce n'tait pas trop pour
enlever cette lourde machine. Trs heureusement, Ahmet avait pu
faire recouvrir l'araba d'une bche impermable, tendue sur des
cercles de bois, de manire tenir contre le vent et la pluie. Il
fallait donc s'en contenter en attendant mieux ; mais il n'tait pas
probable que l'on pt se rendre Trbizonde en plus confortable
et plus rapide quipage.

On le comprendra aisment : la vue de cette araba, Van
Mitten, si philosophe qu'il ft, et Bruno, absolument reint, ne
- 249 -
purent dissimuler une certaine grimace qu'un simple regard du
seigneur Kraban dissipa en un instant.

Voil tout ce que j'ai pu trouver, mon oncle ! dit Ahmet en
montrant l'araba.

Et c'est tout ce qu'il nous faut ! rpondit Kraban, qui, pour
rien au monde, n'et voulu laisser voir l'ombre d'un regret
l'endroit de son excellente chaise de poste.

Oui reprit Ahmet, avec une bonne litire de paille dans
cette araba

Nous serons comme des princes, mon neveu !

Des princes de thtre ! murmura Bruno.

Hein ? fit Kraban.

D'ailleurs, reprit Ahmet, nous ne sommes plus qu' cent
soixante agatchs [note : Environ soixante lieues.] de Trbizonde,
et l, j'y compte bien, nous pourrons nous refaire un meilleur
quipage.

Je rpte que celui-ci suffira ! dit Kraban, en observant,
sous son sourcil fronc, s'il surprendrait au visage de ses
compagnons l'apparence d'une contradiction.

Mais tous, crass par ce formidable regard s'taient fait une
figure impassible.

Voici ce qui fut convenu : le seigneur Kraban, Van Mitten et
Bruno devaient prendre place dans l'araba, dont l'un des chevaux
serait mont par le postillon, charg du soin de relayer aprs
chaque tape ; Ahmet et Nizib, trs habitus aux fatigues de
l'quitation, suivraient cheval. On esprait ainsi ne point
- 250 -
prouver trop de retard jusqu' Trbizonde. L, dans cette
importante ville, on aviserait au moyen de terminer ce voyage le
plus confortablement possible.

Le seigneur Kraban donna donc le signal du dpart, aprs
que l'araba eut t munie de quelques vivres et ustensiles, sans
compter les deux narghils, heureusement sauvs de la collision,
et qui furent mis la disposition de leurs propritaires. D'ailleurs,
les bourgades de cette partie du littoral sont assez rapproches les
unes des autres. Il est mme rare que plus de quatre cinq lieues
les sparent. On pourrait donc facilement se reposer ou se
ravitailler, en admettant que l'impatient Ahmet consentit
accorder quelques heures de repos et surtout que les douckhans
des villages fussent suffisamment approvisionns.

En route ! rpta Ahmet aprs son oncle, qui avait dj
pris place dans l'araba.

En ce moment, Bruno s'approcha de Van Mitten, et d'un ton
grave, presque imprieux :

Mon matre, dit-il, et cette proposition que vous devez faire
au seigneur Kraban ?

Je n'ai pas encore trouv l'occasion, rpondit vasivement
Van Mitten. D'ailleurs, il ne me parat pas trs bien dispos

Ainsi, nous allons monter l-dedans ? reprit Bruno en
dsignant l'araba d'un geste de profond ddain !

Oui provisoirement !

Mais quand vous dciderez-vous faire cette demande
d'argent de laquelle dpend notre libert ?

A la prochaine bourgade, rpondit Van Mitten.
- 251 -

A la prochaine bourgade ?

Oui ! Archawa !

Bruno hocha la tte en signe de dsapprobation et s'installa
derrire son matre au fond de l'araba. La lourde charrette partit
d'un assez bon trot sur les pentes de la route.

Le temps laissait dsirer. Des nuages, d'apparence orageuse,
s'amoncelaient dans l'ouest. On sentait, au del de l'horizon,
certaines menaces de bourrasque. Cette portion de la cte, battue
de plein fouet par les courants atmosphriques venus du large, ne
devait pas tre facile suivre ; mais on ne commande pas au
temps, et les fatalistes fidles de Mahomet savent mieux que tous
autres le prendre comme il vient. Toutefois, il tait craindre que
la mer Noire ne continut pas justifier longtemps son nom grec
de Pontus Euxinus, le bien hospitalier , mais plutt son nom
turc de Kara Dequitz, qui est de moins bon augure.

Fort heureusement, ce n'tait point la partie leve et
montagneuse du Lazistan que coupait l'itinraire adopt. L, les
routes manquent absolument, et il faut s'aventurer travers des
forts que la hache du bcheron n'a point encore amnages. Le
passage de l'araba y et t peu prs impossible. Mais la cte est
plus praticable, et le chemin n'y fait jamais dfaut d'une bourgade
l'autre. Il circule au milieu des arbres fruitiers, sous l'ombrage
des noyers, des chtaigniers, entre les buissons de lauriers et de
rosiers des Alpes, enguirlands par les inextricables sarments de
la vigne sauvage.

Toutefois, si cette lisire du Lazistan offre un passage assez
facile aux voyageurs, elle n'est pas saine dans ses parties basses.
L s'tendent des marcages pestilentiels ; l rgne le typhus
l'tat endmique, depuis le mois d'aot jusqu'au mois de mai. Par
bonheur pour le seigneur Kraban et les siens, on tait en
septembre, et leur sant ne courait plus aucun risque. Des
- 252 -
fatigues, oui ! des maladies, non ! Or, si on ne se gurit pas
toujours, on peut toujours se reposer. Et lorsque le plus entt
des Turcs raisonnait ainsi, ses compagnons ne pouvaient rien
avoir lui rpondre.

L'araba s'arrta la bourgade d'Archawa, vers neuf heures du
matin. On se mit en mesure d'en repartir une heure aprs, sans
que Van Mitten et trouv le joint pour toucher un mot de ses
fameux projets d'emprunt son ami Kraban.

De l, cette demande de Bruno :

Eh bien, mon matre, est-ce fait ?

Non, Bruno, pas encore.

Mais il serait temps de

A la prochaine bourgade !

A la prochaine bourgade ?

Oui, Witse.

Et Bruno, qui, au point de vue pcuniaire, dpendait de son
matre comme son matre dpendait du seigneur Kraban, reprit
place dans l'araba, non sans dissimuler, cette fois, sa mauvaise
humeur.

Qu'a-t-il donc, ce garon ? demanda Kraban.

Rien, se hta de rpondre Van Mitten, pour dtourner la
conversation. Un peu fatigu, peut-tre !

Lui ! rpliqua Kraban. Il a une mine superbe ! Je trouve
mme qu'il engraisse !
- 253 -

Moi ! s'cria Bruno, touch au vif.

Oui ! il a des dispositions devenir un beau et bon Turc, de
majestueuse corpulence !

Van Mitten saisit le bras de Bruno qui allait clater ce
compliment, si inopportunment envoy, et Bruno se tut.

Cependant, l'araba se maintenait en bonne allure. Sans les
cahots qui provoquaient de violentes secousses l'intrieur,
lesquelles se traduisaient par des contusions plus dsagrables
que douloureuses, il n'y aurait rien eu dire.

La route n'tait pas dserte. Quelques Lazes la parcouraient,
descendant les rampes des Alpes Pontiques, pour les besoins de
leur industrie ou de leur commerce. Si Van Mitten et t moins
proccup de son interpellation , il aurait pu noter sur ses
tablettes les diffrences de costume qui existent entre les
Caucasiens et les Lazes. Une sorte de bonnet phrygien, dont les
brides sont enroules autour de la tte en manire de coiffure,
remplace la calotte gorgienne. Sur la poitrine de ces
montagnards, grands, bien faits, blancs de teint, lgants et
souples, s'cartlent les deux cartouchires disposes comme les
tuyaux d'une flte de Pan. Un fusil court de canon, un poignard
large lame, fich dans une ceinture borde de cuivre, constituent
leur armement habituel.

Quelques niers suivaient aussi la route et transportaient aux
villages maritimes les productions en fruits de toutes les espces,
qui se rcoltent dans la zone moyenne.

En somme, si le temps et t plus sr, le ciel moins
menaant, les voyageurs n'auraient point eu trop se plaindre du
voyage, mme fait dans ces conditions.

- 254 -
A onze heures du matin, ils arrivrent Witse sur l'ancien
Pyxites, dont le nom grec buis est suffisamment justifi par
l'abondance de ce vgtal aux environs. L, on djeuna
sommairement, trop sommairement, parat-il, au gr du
seigneur Kraban, qui, cette fois, laissa chapper un
grognement de mauvaise humeur.

Van Mitten ne trouva donc pas encore l l'occasion favorable
pour lui toucher deux mots de sa petite affaire. Et, au moment de
partir, lorsque Bruno, le tirant part, lui dit :

Eh bien, mon matre ?

Eh bien, Bruno, la bourgade prochaine.

Comment ?

Oui ! Artachen !

Et Bruno, outre d'une telle faiblesse, se coucha en
grommelant au fond de l'araba, tandis que son matre jetait un
coup d'il mu ce romantique paysage, o se retrouvait toute la
propret hollandaise unie au pittoresque italien.

Il en fut d'Artachen comme de Witse et d'Archawa. On y
relaya trois heures du soir ; on en repartit quatre ; mais, sur
une srieuse mise en demeure de Bruno, qui ne lui permettait
plus de temporiser, son matre s'engagea faire sa demande,
avant d'arriver la bourgade d'Atina, o il avait t convenu que
l'on passerait la nuit. Il y avait cinq lieues enlever pour atteindre
cette bourgade, ce qui porterait une quinzaine de lieues le
parcours fait dans cette journe. En vrit, ce n'tait pas mal pour
une simple charrette ; mais la pluie, qui menaait de tomber,
allait la retarder, sans doute, en rendant la route peu praticable.

Ahmet ne voyait pas sans inquitude la priode du mauvais
temps s'accuser avec cette obstination. Les nuages orageux
- 255 -
grossissaient au large. L'atmosphre alourdie rendait la
respiration difficile. Trs certainement, dans la nuit ou le soir, un
orage claterait en mer. Aprs les premiers coups de foudre,
l'espace, profondment troubl par les dcharges lectriques,
serait balay coups de bourrasque, et la bourrasque ne se
dchanerait pas sans que les vapeurs ne se rsolussent en pluie.

Or, trois voyageurs, c'tait tout ce que pouvait contenir
l'araba. Ni Ahmet, ni Nizib ne pourraient chercher un abri sous sa
toile, qui, d'ailleurs, ne rsisterait peut-tre pas aux assauts de la
tourmente. Donc pour les cavaliers aussi bien que pour les autres,
il y avait urgence gagner la prochaine bourgade.

Deux ou trois fois, le seigneur Kraban passa la tte hors de la
bche et regarda le ciel, qui se chargeait de plus en plus.

Du mauvais temps ? fit-il.

Oui, mon oncle, rpondit Ahmet. Puissions-nous arriver au
relais avant que l'orage n'clate !

Ds que la pluie commencera tomber, reprit Kraban, tu
nous rejoindras dans la charrette.

Et qui me cdera sa place ?

Bruno ! Ce brave garon prendra ton cheval

Certainement, ajouta vivement Van Mitten, qui aurait eu
mauvaise grce refuser pour son fidle serviteur.

Mais que l'on tienne pour certain qu'il ne le regarda pas en
faisant cette rponse. Il ne l'aurait pas os. Bruno devait se tenir
quatre pour ne point faire explosion. Son matre le sentait bien.
Le mieux est de nous dpcher, reprit Ahmet. Si la tempte se
- 256 -
dchane, les toiles de l'araba seront traverses en un instant, et la
place n'y sera plus tenable.

Presse ton attelage, dit Kraban au postillon, et ne lui
pargne pas les coups de fouet !

Et, de fait, le postillon, qui n'avait pas moins hte que ses
voyageurs d'arriver Atina, ne les pargnait gure. Mais les
pauvres btes, accables par la lourdeur de l'air, ne pouvaient se
maintenir au trot sur une route que le macadam n'avait pas
encore nivele.

Combien le seigneur Kraban et les siens durent envier le
tchapar , dont l'quipage croisa leur araba vers les sept heures
du soir ! C'tait le courrier anglais qui, toutes les deux semaines,
transporte Thran les dpches de l'Europe. Il n'emploie que
douze jours pour se rendre de Trbizonde la capitale de la Perse,
avec les deux ou trois chevaux qui portent ses valises, et les
quelques zaptis qui l'escortent. Mais, aux relais, on lui doit la
prfrence sur tous autres voyageurs, et Ahmet dut craindre, en
arrivant Atina, de n'y plus trouver que des chevaux puiss.

Par bonheur, cette pense ne vint point au seigneur Kraban.
Il aurait eu l une occasion toute naturelle d'exhaler de nouvelles
plaintes, et en et profit, sans doute !

Peut-tre, d'ailleurs, cherchait-il cette occasion. Eh bien, elle
lui fut enfin fournie par Van Mitten.

Le Hollandais, ne pouvant plus reculer devant les promesses
faites Bruno, se hasarda enfin s'excuter, mais en y mettant
toute l'adresse possible. Le mauvais temps qui menaait lui parut
tre un excellent exorde pour entrer en matire.

Ami Kraban, dit-il tout d'abord, du ton d'un homme qui ne
veut point donner de conseil, mais qui en demande plutt, que
pensez-vous de cet tat de l'atmosphre ?
- 257 -

Ce que j'en pense ?

Oui ! Vous le savez, nous touchons l'quinoxe
d'automne, et il est craindre que notre voyage ne soit pas aussi
favoris pendant la seconde partie que pendant la premire !

Eh bien, nous serons moins favoriss, voil tout ! rpondit
Kraban d'une voix sche. Je n'ai pas le pouvoir de modifier
mon gr les conditions atmosphriques ! Je ne commande pas
aux lments, que je sache, Van Mitten !

Non videmment, rpliqua le Hollandais, que ce dbut
n'encourageait gure. Ce n'est pas ce que je veux dire, mon digne
ami !

Que voulez-vous dire, alors ?

Qu'aprs tout, ce n'est peut-tre l qu'une apparence
d'orage ou tout au plus un orage qui passera

Tous les orages passent, Van Mitten ! Ils durent plus ou
moins longtemps, comme les discussions, mais ils passent, et
le beau temps leur succde naturellement !

A moins, fit observer Van Mitten, que l'atmosphre ne soit
si profondment trouble ! Si ce n'tait pas la priode de
l'quinoxe

Quand on est dans l'quinoxe, rpondit Kraban, il faut
bien se rsigner y tre ! Je ne peux pas faire que nous ne soyons
dans l'quinoxe ! On dirait, Van Mitten, que vous me le
reprochez ?

Non ! Je vous assure Vous reprocher moi, ami
Kraban, rpondit Van Mitten.
- 258 -

L'affaire s'engageait mal, c'tait trop vident. Peut-tre, s'il
n'avait eu derrire lui Bruno, dont il entendait les sourdes
incitations, peut-tre Van Mitten et-il abandonn cette
conversation dangereuse, quitte la reprendre plus tard. Mais il
n'y avait plus moyen de reculer, d'autant moins que Kraban,
l'interpellant, d'une faon directe, cette fois, lui dit en fronant le
sourcil :

Qu'avez-vous donc, Van Mitten ? On croirait que vous avez
une arrire-pense ?

Moi ?

Oui, vous ! Voyons ! Expliquez-vous franchement ! Je
n'aime pas les gens qui vous font mauvaise mine, sans dire
pourquoi !

Moi ! vous faire mauvaise mine ?

Avez-vous quelque chose me reprocher ? Si je vous ai
invit dner Scutari, est-ce que je ne vous conduis pas
Scutari ? Est-ce ma faute, si ma chaise a t brise sur ce maudit
chemin de fer ?

Oh ! oui ! c'tait sa faute et rien que sa faute ! Mais le
Hollandais se garda bien de le lui reprocher !

Est-ce ma faute, si le mauvais temps nous menace, quand
nous n'avons plus qu'une araba pour tout vhicule ? Voyons !
parlez !

Van Mitten, troubl, ne savait dj plus que rpondre. Il se
borna donc demander son peu endurant compagnon s'il
comptait rester soit Atina, soit mme Trbizonde, au cas o le
mauvais temps rendrait le voyage trop difficile.
- 259 -

Difficile ne veut pas dire impossible, n'est-ce pas ? rpondit
Kraban, et comme j'entends tre arriv Scutari pour la fin du
mois, nous continuerons notre route, quand bien mme tous les
lments seraient conjurs contre nous !

Van Mitten fit appel alors tout son courage, et formula, non
sans une vidente hsitation dans la voix, sa fameuse proposition.

Eh bien, ami Kraban, dit-il, si cela ne vous contrarie pas
trop, je vous demanderai, pour Bruno et pour moi, la
permission oui la permission de rester Atina.

Vous me demandez la permission de rester Atina ?
rpondit Kraban en scandant chaque syllabe.

Oui la permission l'autorisation, car je ne voudrais
rien faire sans votre aveu de de

De nous sparer, n'est-ce pas ?

Oh ! temporairement trs temporairement ! se hta
d'ajouter Van Mitten. Nous sommes bien fatigus, Bruno et moi !
Nous prfrerions revenir par mer Constantinople oui ! par
mer

Par mer ?

Oui ami Kraban Oh ! je sais que vous n'aimez pas la
mer ! Je ne dis pas cela pour vous contrarier ! Je comprends
trs bien que l'ide de faire une traverse quelconque vous soit
dsagrable ! Aussi, je trouve tout naturel que vous continuiez
suivre la route du littoral ! Mais la fatigue commence me
rendre ce dplacement trop pnible et le bien regarder,
Bruno maigrit !

- 260 -
Ah ! Bruno maigrit ! dit Kraban, sans mme se retourner
vers l'infortun serviteur, qui, d'une main fbrile, montrait ses
vtements flottant sur son corps maci.

C'est pourquoi, ami Kraban, reprit Van Mitten, je vous
prie de ne pas trop nous en vouloir, si nous restons la bourgade
d'Atina, d'o nous gagnerons l'Europe dans des conditions plus
acceptables ! Je vous le rpte, nous vous retrouverons
Constantinople ou plutt Scutari, oui Scutari, et ce n'est
pas moi qui me ferai attendre pour le mariage de mon jeune ami
Ahmet !

Van Mitten avait dit tout ce qu'il voulait dire. Il attendait la
rponse du seigneur Kraban. Serait-ce un simple acquiescement
une demande si naturelle, ou se formulerait-elle par quelque
prise partie dans un clat de colre ?

Le Hollandais courbait la tte, sans oser lever les yeux sur son
terrible compagnon.

Van Mitten, rpondit Kraban d'un ton plus calme qu'on
n'aurait pu l'esprer, Van Mitten, vous voudrez bien admettre que
votre proposition ait lieu de m'tonner, et qu'elle soit mme de
nature provoquer

Ami Kraban ! s'cria Van Mitten, qui sur ce mot, crut
quelque violence imminente.

Laissez-moi achever, je vous prie ! dit Kraban. Vous devez
bien penser que je ne puis voir cette sparation sans un rel
chagrin ! J'ajoute mme que je ne me serais pas attendu cela de
la part d'un correspondant, li moi par trente ans d'affaires

Kraban ! fit Van Mitten.

Eh ! par Allah ! laissez-moi donc achever ! s'cria Kraban,
qui ne put retenir ce mouvement si naturel chez lui. Mais, aprs
- 261 -
tout, Van Mitten, vous tes libre ! Vous n'tes ni mon parent ni
mon serviteur ! Vous n'tes que mon ami, et un ami peut tout se
permettre, mme de briser les liens d'une vieille amiti !

Kraban ! mon cher Kraban ! rpondit Van Mitten, trs
mu de ce reproche.

Vous resterez donc Atina, s'il vous plat de rester Atina,
ou mme Trbizonde, s'il vous plat de rester Trbizonde !

Et l-dessus, le seigneur Kraban s'accota dans son coin,
comme un homme qui n'a plus auprs de lui que des indiffrents,
des trangers, dont le hasard seul a fait ses compagnons de
voyage.

En somme, si Bruno tait enchant de la tournure qu'avaient
prise les choses, Van Mitten ne laissait pas d'tre trs chagrin
d'avoir caus cette peine son ami. Mais enfin, son projet avait
russi, et, bien que l'ide lui en vnt peut-tre, il ne pensa pas qu'il
y et lieu de retirer sa proposition. D'ailleurs, Bruno tait l.

Restait alors la question d'argent, l'emprunt contracter pour
tre en mesure, soit de demeurer quelque temps dans le pays, soit
d'achever le voyage dans d'autres conditions. Cela ne pouvait
faire difficult. L'importante part qui revenait Van Mitten dans
sa maison de Rotterdam, allait tre prochainement verse la
banque de Constantinople, et le seigneur Kraban n'aurait qu' se
rembourser de la somme prte au moyen du chque que lui
donnerait le Hollandais.

Ami Kraban ? dit Van Mitten, aprs quelques minutes d'un
silence qui ne fut interrompu par personne.

Qu'y a-t-il encore, monsieur ? demanda Kraban, comme
s'il et rpondu quelque importun.

- 262 -
En arrivant Atina ! reprit Van Mitten, que ce mot de
monsieur avait frapp au cur.

Eh bien, en arrivant Atina, rpondit Kraban, nous nous
sparerons ! C'est convenu !

Oui, sans doute Kraban !

En vrit, il n'osa pas dire : mon ami Kraban !

Oui sans doute Aussi je vous prierai de me laisser
quelque argent

De l'argent ! Quel argent ?

Une petite somme dont vous vous rembourserez la
Banque de Constantinople

Une petite somme ?

Vous savez que je suis parti presque sans argent et,
comme vous vous tiez gnreusement charg des frais de ce
voyage

Ces frais ne regardent que moi !

Soit ! Je ne veux pas discuter

Je ne vous aurais pas laiss dpenser une seule livre,
rpondit Kraban, non pas mme une !

Je vous en suis fort reconnaissant, rpondit Van Mitten,
mais aujourd'hui, il ne me reste pas un seul para, et je vous serai
oblig de

- 263 -
Je n'ai point d'argent vous prter, rpondit schement
Kraban, et il ne me reste, moi, que ce qu'il faut pour achever ce
voyage !

Cependant vous me donnerez bien ?

Rien, vous dis-je !

Comment ? fit Bruno.

Bruno se permet de parler, je crois ! dit Kraban d'un ton
plein de menaces.

Sans doute, rpliqua Bruno.

Tais-toi, Bruno, dit Van Mitten, qui ne voulait pas que
cette intervention de son serviteur pt envenimer le dbat.

Bruno se tut.

Mon cher Kraban, reprit Van Mitten, il ne s'agit, aprs
tout, que d'une somme relativement minime, qui me permettra
de demeurer quelques jours Trbizonde

Minime ou non, monsieur, dit Kraban, n'attendez
absolument rien de moi !

Mille piastres suffiraient !

Ni mille, ni cent, ni dix, ni une ! riposta Kraban, qui
commenait se mettre en colre.

Quoi ! rien ?

Rien !
- 264 -

Mais alors

Alors, vous n'avez qu' continuer ce voyage avec nous,
monsieur Van Mitten. Vous ne manquerez de rien ! Mais quant
vous laisser une piastre, un para, un demi-para, pour vous
permettre de vous promener votre convenance jamais !

Jamais ?

Jamais !

La manire dont ce jamais fut prononc tait bien pour
faire comprendre Van Mitten et mme Bruno, que la
rsolution de l'entt tait irrvocable. Quand il avait dit non,
c'tait dix fois non !

Van Mitten fut-il particulirement bless de ce refus de
Kraban, autrefois son correspondant et nagure son ami, il serait
difficile de l'expliquer, tant le cur humain, et en particulier le
cur d'un Hollandais, flegmatique et rserv, renferme de
mystres. Quant Bruno, il tait outr ! Quoi ! il lui faudrait
voyager dans ces conditions, et peut-tre dans de pires encore ? Il
lui faudrait poursuivre cette route absurde, cet itinraire insens,
en charrette, cheval, pied, qui sait ? Et tout cela pour la
convenance d'un ttu d'Osmanli, devant lequel tremblait son
matre ! Il lui faudrait perdre enfin le peu qui lui restait de ventre,
pendant que le seigneur Kraban, en dpit des contrarits et des
fatigues, continuerait se maintenir dans une rotondit
majestueuse !

Oui ! Mais qu'y faire ? Aussi Bruno, n'ayant pas d'autre
ressource que de grommeler, grommela t-il en son coin. Un
instant, il songea rester seul, abandonner Van Mitten toutes
les consquences d'une pareille tyrannie. Mais la question
d'argent se dressait devant lui, comme elle s'tait dresse devant
- 265 -
son matre, lequel n'avait pas seulement de quoi lui payer ses
gages. Donc, il fallait bien le suivre !

Pendant ces discussions, l'araba marchait pniblement. Le
ciel, horriblement lourd, semblait s'abaisser sur la mer. Les
sourds mugissements du ressac indiquaient que la lame se faisait
au large. Au del de l'horizon, le vent soufflait dj en tempte.

Le postillon pressait de son mieux ses chevaux. Ces pauvres
btes ne marchaient plus qu'avec peine. Ahmet les excitait de son
ct, tant il avait hte d'arriver la bourgade d'Atina ; mais, qu'il
y ft devanc par l'orage, cela ne faisait plus maintenant aucun
doute.

Le seigneur Kraban, les yeux ferms, ne disait pas un mot.
Ce silence pesait Van Mitten, qui et prfr quelque bonne
bourrade de son ancien ami. Il sentait tout ce que celui-ci devait
amasser de maugrements contre lui ! Si jamais cet amas faisait
explosion, ce serait terrible !

Enfin, Van Mitten n'y tint plus, et, se penchant l'oreille de
Kraban, de manire que Bruno ne put l'entendre :

Ami Kraban ? dit-il.

Qu'y a-t-il ? demanda Kraban.

Comment ai-je pu cder cette ide de vous quitter, ne ft-
ce qu'un instant ? reprit Van Mitten.

Oui ! comment ?

En vrit, je ne le comprends pas !

Ni moi ! rpondit Kraban.

- 266 -
Et ce fut tout ; mais la main de Van Mitten chercha la main de
Kraban, qui accueillit ce repentir par une gnreuse pression,
dont les doigts du Hollandais devaient porter longtemps la
marque.

Il tait alors neuf heures du soir. La nuit se faisait trs
sombre. L'orage venait d'clater avec une extrme violence.
L'horizon s'embrasa de grands clairs blancs, bien qu'on ne put
entendre encore les clats de la foudre. La bourrasque devint
bientt si forte, que, plusieurs fois, on put craindre que l'araba ne
ft renverse sur la route. Les chevaux, puiss, pouvants,
s'arrtaient chaque instant, se cabraient, reculaient, et le
postillon ne parvenait que bien difficilement les maintenir.

Que devenir dans ces conjonctures ? On ne pouvait faire
halte, sans abri, sur cette falaise battue par les vents d'ouest. Il
s'en fallait encore d'une demi-heure avant que la bourgade ne pt
tre atteinte.

Ahmet, trs inquiet, ne savait quel parti prendre, lorsqu'au
tournant de la cte une vive lueur apparut une porte de fusil.
C'tait le feu du phare d'Atina, lev sur la falaise, en avant de la
bourgade, et qui projetait une lumire assez intense au milieu de
l'obscurit.

Ahmet eut la pense de demander, pour la nuit, l'hospitalit
aux gardiens, qui devaient tre leur poste.

Il frappa la porte de la maisonnette, construite au pied du
phare.

Quelques instants de plus, le seigneur Kraban et ses
compagnons n'auraient pu rsister aux coups de la tempte.

- 267 -
III
DANS LEQUEL BRUNO JOUE SON CAMARADE
NIZIB UN TOUR QUE LE LECTEUR VOUDRA BIEN
LUI PARDONNER.

Une grossire maison de bois, divise en deux chambres avec
fentres ouvertes sur la mer, un pylne, fait de poutrelles,
supportant un appareil catoptrique, c'est--dire une lanterne
rflecteurs, et dominant le toit d'une soixantaine de pieds, tel
tait le phare d'Atina et ses dpendances. Donc rien de plus
rudimentaire.

Mais, tel qu'il tait, ce feu rendait de grands services la
navigation, au milieu de ces parages. Son tablissement ne datait
que de quelques annes. Aussi, avant que les difficiles passes du
petit port d'Atina qui s'ouvre plus l'ouest fussent claires, que
de navires s'taient mis la cte au fond de ce cul-de-sac du
continent asiatique ! Sous la pousse des brises du nord et de
l'ouest, un steamer a de la peine se relever, malgr les efforts de
sa machine, plus forte raison, un btiment voiles, qui ne
peut lutter qu'en biaisant contre le vent.

Deux gardiens demeuraient poste fixe dans la maisonnette
de bois, dispose au pied du phare ; une premire chambre leur
servait de salle commune ; une seconde contenait les deux
couchettes qu'ils n'occupaient jamais ensemble, l'un d'eux tant
de garde chaque nuit, aussi bien pour l'entretien du feu que pour
le service des signaux, lorsque quelque navire s'aventurait sans
pilote dans les passes d'Atina.

Aux coups qui furent frapps du dehors, la porte de la
maisonnette s'ouvrit. Le seigneur Kraban, sous la violente
pousse de l'ouragan ouragan lui-mme ! entra
prcipitamment, suivi d'Ahmet, de Van Mitten, de Bruno et de
Nizib.

- 268 -
Que demandez-vous ? dit l'un des gardiens, que son
compagnon, rveill par le bruit, rejoignit presque aussitt.

L'hospitalit pour la nuit ? rpondit Ahmet.

L'hospitalit ? reprit le gardien. Si ce n'est qu'un abri qu'il
vous faut, la maison est ouverte.

Un abri, pour attendre le jour, rpondit Kraban, et de quoi
apaiser notre faim.

Soit, dit le gardien, mais vous auriez t mieux dans
quelque auberge du bourg d'Atina.

A quelle distance est ce bourg ? demanda Van Mitten.

A une demi-lieue, environ du phare et en arrire des
falaises, rpondit le gardien.

Une demi-lieue faire par ce temps horrible ! s'cria
Kraban. Non, mes braves gens, non ! Voici des bancs sur
lesquels nous pourrons passer la nuit ! Si notre araba et nos
chevaux peuvent s'abriter derrire votre maisonnette, c'est tout ce
qu'il nous faudra ! Demain, ds qu'il fera jour, nous gagnerons
la bourgade, et qu'Allah nous vienne en aide pour y trouver
quelque vhicule plus convenable

Plus rapide, surtout ! ajouta Ahmet.

Et moins rude ! murmura Bruno entre ses dents.

que cette araba dont il ne faut pourtant pas dire du
mal ! rpliqua le seigneur Kraban, qui jeta un regard svre au
rancunier serviteur de Van Mitten.

- 269 -
Seigneur, reprit le gardien, je vous rpte que notre
demeure est votre service. Bien des voyageurs y ont dj
cherch asile contre le mauvais temps et se sont contents

De ce dont nous saurons bien nous contenter nous-
mmes ! rpondit Kraban.

Et cela dit, les voyageurs prirent leurs mesures pour passer la
nuit dans cette maisonnette. En tout cas, ils ne pouvaient que se
fliciter d'avoir trouv un tel refuge, si peu confortable qu'il ft,
entendre le vent et la pluie qui faisaient rage au dehors.

Mais, dormir, c'est bien, la condition que le sommeil soit
prcd d'un souper quelconque. Ce fut naturellement Bruno qui
en fit l'observation, en rappelant que les rserves de l'araba
taient absolument puises.

Au fait, demanda Kraban, qu'avez-vous nous offrir, mes
braves gens, en payant, bien entendu ?

Bon ou mauvais, rpondit un des gardiens, il y a ce qu'il y a,
et toutes les piastres du trsor imprial ne vous feraient pas
trouver autre chose ici que le peu qui nous reste des provisions du
phare !

Ce sera suffisant ! rpondit Ahmet.

Oui ! s'il y en a assez ! murmura Bruno, dont les dents
s'allongeaient sous la surexcitation d'une vritable fringale.

Passez dans l'autre chambre, rpondit le gardien. Ce qui est
sur la table est votre disposition !

Et Bruno nous servira, rpondit Kraban, tandis que Nizib
ira aider le postillon remiser le moins mal possible, l'abri du
vent, notre araba et son quipage !
- 270 -

Sur un signe de son matre, Nizib sortit aussitt, afin de tout
disposer pour le mieux.

En mme temps, le seigneur Kraban, Van Mitten et Ahmet,
suivis de Bruno, entraient dans la seconde chambre et prenaient
place devant un foyer de bois flambant, prs d'une petite table.
L, dans des plats grossiers se trouvaient quelques restes de
viande froide, auxquels les voyageurs affams firent honneur.
Bruno, les regardant manger si avidement, semblait mme penser
qu'ils leur en faisaient trop.

Et mais il ne faut pas oublier Bruno ni Nizib ! fit observer
Van Mitten, aprs un quart d'heure d'un travail de mastication
que le serviteur du digne Hollandais trouva interminable.

Non certes, rpondit le seigneur Kraban, il n'y a pas de
raison pour qu'ils meurent de faim plus que leurs matres !

Il est vraiment bien bon ! murmura Bruno.

Et il ne faut point les traiter comme des Cosaques ! ajouta
Kraban ! Ah ! ces Cosaques ! on en pendrait cent

Oh ! fit Van Mitten.

Mille dix mille cent mille ajouta Kraban en secouant
son ami d'une main vigoureuse, qu'il en resterait trop encore !
Mais la nuit s'avance ! Allons dormir !

Oui, cela vaut mieux ! rpondit Van Mitten, qui, par ce
oh ! intempestif, avait failli provoquer le massacre d'une
grande partie des tribus nomades de l'Empire moscovite.

Le seigneur Kraban, Van Mitten et Ahmet revinrent alors
dans la premire chambre, au moment o Nizib y rejoignait
- 271 -
Bruno pour souper avec lui. L, s'enveloppant de leur manteau,
tendus sur les bancs, tous trois cherchrent tromper dans le
sommeil les longues heures d'une nuit de tempte. Mais il leur
serait bien difficile, sans doute, de dormir dans ces conditions.

Cependant, Bruno et Nizib, attabls l'un devant l'autre, se
prparaient achever consciencieusement ce qui restait dans les
plats et au fond des brocs, Bruno, toujours trs dominateur
avec Nizib, Nizib, toujours trs dfrent vis--vis de Bruno.

Nizib, dit Bruno, mon avis, lorsque les matres ont soup,
c'est le droit des serviteurs de manger les restes, quand ils veulent
bien leur en laisser.

Vous avez toujours faim, monsieur Bruno ? demanda Nizib
d'un air approbateur.

Toujours faim, Nizib, surtout quand il y a douze heures que
je n'ai rien pris !

Il n'y parat pas !

Il n'y parat pas ! Mais, ne voyez-vous pas, Nizib, que j'ai
encore maigri de dix livres depuis huit jours ! Avec mes
vtements devenus trop larges, on habillerait un homme deux fois
gros comme moi ?

C'est vraiment singulier, ce qui vous arrive, monsieur
Bruno ! Moi ! j'engraisse plutt ce rgime-l !

Ah ! tu engraisses ! murmura Bruno, qui regarda son
camarade de travers.

Voyons un peu ce qu'il y a dans ce plat, dit Nizib.

- 272 -
Hum ! fit Bruno, il n'y reste pas grand chose et, quand il y
en a peine pour un, coup sr il n'y en a pas pour deux !

En voyage, il faut savoir se contenter de ce que l'on trouve,
monsieur Bruno !

Ah ! tu fais le philosophe, se dit Bruno ! Ah ! tu te permets
d'engraisser ! toi !

Et ramenant lui l'assiette de Nizib : Eh ! que diable vous
tes-vous donc servi l ? dit-il.

Je ne sais, mais cela ressemble beaucoup un reste de
mouton, rpondit Nizib, qui replaa l'assiette devant lui.

Du mouton ? s'cria Bruno. Eh ! Nizib, prenez garde ! Je
crois que vous faites erreur !

Nous verrons bien, dit Nizib, en portant sa bouche un
morceau qu'il venait de piquer avec sa fourchette.

Non ! non ! rpliqua Bruno, en l'arrtant de la main. Ne
vous pressez pas ! Par Mahomet, comme vous dites, je crains bien
que ce ne soit de la chair d'un certain animal immonde,
immonde pour un Turc, s'entend, et non pour un chrtien !

Vous croyez, monsieur Bruno ?

Permettez-moi de m'en assurer, Nizib.

Et Bruno fit passer sur son assiette le morceau de viande
choisi par Nizib ; puis, sous prtexte d'y goter, il le fit
entirement disparatre en quelques bouches.

Eh bien ? demanda Nizib, non sans une certaine
inquitude.
- 273 -

Eh bien, rpondit Bruno, je ne me trompais pas ! C'est du
porc ! Horreur ! Vous alliez manger du porc !

Du porc ? s'cria Nizib. C'est dfendu

Absolument.

Pourtant, il m'avait sembl

Que diable, Nizib, vous pouvez bien vous en rapporter un
homme qui doit s'y connatre mieux que vous !

Alors, monsieur Bruno ?

Alors, votre place, je me contenterais de ce morceau de
fromage de chvre.

C'est maigre ! rpondit Nizib.

Oui mais il a l'air excellent !

Et Bruno plaa le fromage devant son camarade. Nizib
commena manger, non sans faire la grimace, tandis que l'autre
achevait grands coups de dents le mets plus substantiel,
improprement qualifi par lui de porc.

A votre sant, Nizib, dit-il, en se servant un plein gobelet du
contenu d'un broc pos sur la table.

Quelle est cette boisson ? demanda Nizib.

Hum ! fit Bruno il me semble

Quoi donc ? dit Nizib en tendant son verre.
- 274 -

Qu'il y a un peu d'eau-de-vie l-dedans rpondit Bruno, et
un bon musulman ne peut se permettre

Je ne puis cependant manger sans boire !

Sans boire ? non ! et voici dans ce broc une eau frache,
dont il faudra vous contenter, Nizib ! tes-vous heureux, vous
autres Turcs, d'tre habitus cette boisson si salutaire !

Et, pendant que buvait Nizib :

Engraisse, murmurait Bruno, engraisse, mon garon
engraisse !

Mais voil que Nizib, en tournant la tte, aperut un autre
plat dpos sur la chemine, et dans lequel il restait encore un
morceau de viande d'apptissante mine.

Ah ! s'cria Nizib, je vais donc pouvoir manger plus
srieusement, cette fois !

Oui cette fois, Nizib, rpondit Bruno, et nous allons
partager en bons camarades ! Vraiment, cela me faisait de la
peine de vous voir rduit ce fromage de chvre !

Ceci doit tre du mouton, monsieur Bruno !

Je le crois, Nizib.

Et Bruno, attirant le plat devant lui, commena dcouper le
morceau que Nizib dvorait du regard.

Eh bien ! dit-il.

- 275 -
Oui du mouton rpondit Bruno, ce doit-tre du
mouton ! Du reste, nous avons rencontr tant de troupeaux de
ces intressants quadrupdes sur notre route ! C'est croire,
vraiment, qu'il n'y a que des moutons dans le pays !

Eh bien ? dit Nizib en tendant son assiette.

Attendez, Nizib, attendez ! Dans votre intrt, il vaut
mieux que je m'assure Vous comprenez, ici quelques lieues
seulement de la frontire c'est presque encore de la cuisine
russe Et les Russes il faut s'en dfier !

Je vous rpte, monsieur Bruno, que, cette fois, il n'y a pas
d'erreur possible !

Non rpondit Bruno qui venait de goter au nouveau plat,
c'est bien du mouton, et cependant

Hein ? fit Nizib.

On dirait rpondit Bruno en avalant coup sur coup les
morceaux qu'il avait mis sur son assiette.

Pas si vite, monsieur Bruno !

Hum ! Si c'est du mouton il a un singulier got !

Ah ! je saurai bien ! s'cria Nizib, qui, en dpit de son
calme, commenait se monter.

Prenez garde, Nizib, prenez garde !

Et ce disant, Bruno faisait prcipitamment disparatre les
dernires bouches de viande.

A la fin, monsieur Bruno !
- 276 -

Oui, Nizib, la fin je suis fix ! Vous aviez
absolument raison, cette fois !

C'tait du mouton ?

Du vrai mouton !

Que vous avez dvor !

Dvor, Nizib ? Ah ! voil un mot que je ne saurais
admettre ! Dvor ? Non ! J'y ai got seulement !

Et j'ai fait l un joli souper ! rpliqua Nizib d'un ton piteux.
Il me semble, monsieur Bruno, que vous auriez bien pu me laisser
ma part, et ne point tout manger, pour vous assurer que c'tait

Du mouton, en effet, Nizib ! Ma conscience m'oblige

Dites votre estomac !

A le reconnatre ! Aprs tout, il n'y a pas lieu pour vous de
le regretter, Nizib !

Mais si, monsieur Bruno, mais si !

Non ! Vous n'auriez pu en manger !

Et pourquoi ?

Parce que ce mouton tait piqu de lard, Nizib, vous
entendez bien piqu de lard, et que le lard n'est point
orthodoxe !

- 277 -
L-dessus, Bruno se leva de table, frottant son estomac en
homme qui a bien soup ; puis, il rentra dans la salle commune,
suivi du trs dconfit Nizib.

Le seigneur Kraban, Ahmet et Van Mitten, tendus sur les
bancs de bois, n'avaient encore pu trouver un instant de sommeil.
La tempte, d'ailleurs, redoublait au dehors. Les ais de la maison
de bois gmissaient sous ses coups. On pouvait craindre que le
phare ne ft menac d'une dislocation complte. Le vent branlait
la porte et les volets des fentres, comme s'ils eussent t frapps
de quelque blier formidable. Il fallut les tayer solidement. Mais
aux secousses du pylne, encastr dans la muraille, on se rendait
compte de ce que pouvaient tre, cinquante pieds au-dessus du
toit, les violences de la bourrasque. Le phare rsisterait-il cet
assaut, le feu continuerait-il clairer les passes d'Atina, o la
mer devait tre dmonte, il y avait doute cela, un doute plein
d'ventualits des plus graves. Il tait alors onze heures et demie
du soir.

Il n'est pas possible de dormir ici ! dit Kraban, qui se leva
et parcourut petits pas la salle commune.

Non, rpondit Ahmet, et si la fureur de l'ouragan augmente
encore, il y a lieu de craindre pour cette maisonnette ! Je pense
donc qu'il est bon de nous tenir prts tout vnement !

Est-ce que vous dormez, Van Mitten, est-ce que vous
pouvez dormir ? demanda Kraban.

Et il alla secouer son ami.

Je sommeillais, rpondit Van Mitten.

Voil ce que peuvent les natures placides ! L o personne
ne saurait prendre un instant de repos, un Hollandais trouve
encore le moment de sommeiller !

- 278 -
Je n'ai jamais vu pareille nuit ! dit l'un des gardiens. Le vent
bat en cte, et qui sait si demain les roches d'Atina ne seront pas
couvertes d'paves !

Est-ce qu'il y avait quelque navire en vue ? demanda
Ahmet.

Non rpondit le gardien, du moins, avant le coucher du
soleil. Lorsque je suis mont au haut du phare pour l'allumer, je
n'ai rien aperu au large. C'est heureux, car les parages d'Atina
sont mauvais, et mme avec ce feu qui les claire jusqu' cinq
milles du petit port, il est difficile de les accoster.

En ce moment, un coup de rafale repoussa plus violemment
la porte l'intrieur de la chambre comme si elle venait de voler
en clats.

Mais le seigneur Kraban s'tait jet sur cette porte, il l'avait
repousse, il avait lutt contre la bourrasque, et il parvint la
refermer avec l'aide du gardien.

Quelle entte ! s'cria-t-il, mais j'ai t plus ttu qu'elle !

La terrible tempte ! s'cria Ahmet.

Terrible, en effet, rpondit Van Mitten, une tempte
presque comparable celles qui se jettent sur nos ctes de la
Hollande, aprs avoir travers l'Atlantique !

Oh ! fit Kraban, presque comparable !

Songez donc, ami Kraban ! Ce sont des temptes qui nous
viennent d'Amrique travers tout l'Ocan !

Est-ce que les colres de l'Ocan, Van Mitten, peuvent se
comparer celles de la mer Noire ?
- 279 -

Ami Kraban, je ne voudrais pas vous contrarier, mais, en
vrit

En vrit, vous cherchez le faire ! rpondit Kraban, qui
n'avait pas lieu d'tre de trs bonne humour.

Non ! je dis seulement

Vous dites ?

Je dis qu'auprs de l'Ocan, auprs de l'Atlantique, la mer
Noire, proprement parler, n'est qu'un lac !

Un lac ! s'cria Kraban on redressant la tte. Par Allah !
il me semble que vous avez dit un lac !

Un vaste lac, si vous voulez ! rpondit Van Mitten qui
cherchait adoucir ses expressions, un immense lac mais un
lac !

Pourquoi pas un tang ?

Je n'ai point dit un tang !

Pourquoi pas une mare ?

Je n'ai point dit une mare !

Pourquoi pas une cuvette ?

Je n'ai point dit une cuvette !

Non ! Van Mitten, mais vous l'avez pens !

- 280 -
Je vous assure

Eh bien, soit ! une cuvette ! Mais, que quelque
cataclysme vienne jeter votre Hollande dans cette cuvette, et
votre Hollande s'y noiera tout entire ! Cuvette !

Et sur ce mot qu'il rptait en le mchonnant, le seigneur
Kraban se mit arpenter la chambre.

Je suis pourtant bien sr de n'avoir point dit cuvette !
murmurait Van Mitten, absolument dcontenanc.

Croyez, mon jeune ami, ajouta-t-il en s'adressant Ahmet,
que cette expression ne m'est pas mme venue la pense !
L'Atlantique.

Soit, monsieur Van Mitten, rpondit Ahmet, mais ce n'est
ni le lieu ni l'heure de discuter l-dessus !

Cuvette ! rptait entre ses dents l'entt personnage.

Et il s'arrtait pour regarder en face son ami le Hollandais,
qui n'osait plus prendre la dfense de la Hollande, dont le
seigneur Kraban menaait d'engloutir le territoire sous les flots
du Pont-Euxin.

Pendant une heure encore, l'intensit de la tourmente ne fit
que s'accrotre. Les gardiens, trs inquiets, sortaient de temps en
temps par l'arrire de la maisonnette pour surveiller le pylne de
bois l'extrmit duquel oscillait la lanterne. Leurs htes, rompus
par la fatigue, avaient repris place sur les bancs de la salle et
cherchaient vainement se reposer dans quelques instants de
sommeil.

Tout coup, vers deux heures du matin, matres et
domestiques furent violemment secous de leur torpeur. Les
- 281 -
fentres, dont les auvents avaient t arrachs, venaient de voler
en clats.

En mme temps, pendant une courte accalmie, un coup de
canon se faisait entendre au large.

- 282 -
IV
DANS LEQUEL TOUT SE PASSE AU MILIEU DES
CLATS DE LA FOUDRE ET DE LA FULGURATION
DES CLAIRS

Tous s'taient levs, se prcipitaient aux fentres, regardaient
la mer, dont les lames, pulvrises par le vent, assaillaient d'une
pluie violente la maison du phare. L'obscurit tait profonde, et il
n'et pas t possible de rien voir, mme quelques pas, si, par
intervalles, de grands clairs fauves n'eussent illumin l'horizon.

Ce fut dans un de ces clairs qu'Ahmet signala un point
mouvant, qui apparaissait et disparaissait au large.

Est-ce un navire ? s'cria-t-il.

Et si c'est un navire, est-ce lui qui a tir ce coup de canon ?
ajouta Kraban.

Je monte la galerie du phare, dit l'un des gardiens, en se
dirigeant vers un petit escalier de bois, qui donnait accs
l'chelle intrieure dans l'angle de la salle.

Je vous accompagne, rpondit Ahmet.

Pendant ce temps, le seigneur Kraban, Van Mitten, Bruno,
Nizib et le second gardien, malgr la bourrasque, malgr les
embruns, demeuraient la baie des fentres brises.

Ahmet et son compagnon eurent rapidement atteint, au
niveau du toit, la plate-forme qui servait de base au pylne. De l,
dans l'entre-deux des poutrelles, relies par des croisillons,
formant l'ensemble du bti, se droulait un escalier jour, dont la
soixantime marche s'adaptait la partie suprieure du phare,
supportant l'appareil clairant.
- 283 -

La tourmente tait si violente que cette ascension ne pouvait
qu'tre extrmement difficile. Les solides montants du pylne
oscillaient sur leur base. Par instants, Ahmet se sentait si
fortement coll au garde-fou de l'escalier qu'il devait craindre de
ne plus pouvoir s'en arracher ; mais, profitant de quelque courte
accalmie, il parvenait franchir deux ou trois marches encore, et,
suivant le gardien non moins embarrass que lui, il put atteindre
la galerie suprieure. De l, quel mouvant spectacle ! Une mer
dmonte se brisant en lames monstrueuses contre les roches,
des embruns s'parpillant comme une averse en passant par-
dessus la lanterne du phare, des montagnes d'eau se heurtant au
large, et dont les artes trouvaient encore assez de lumire diffuse
dans l'atmosphre pour se dessiner en crtes blanchtres, un ciel
noir, charg de nuages bas, chassant avec une incomparable
vitesse et dcouvrant parfois, dans leurs intervalles, d'autres
amas de vapeurs plus levs, plus denses, d'o s'chappaient
quelques-uns de ces longs clairs livides, illuminations
silencieuses et blafardes, reflets, sans doute, de quelque orage
encore lointain.

Ahmet et le gardien s'taient accrochs l'appui de la galerie
suprieure. Placs droite et gauche de la plate-forme, ils
regardaient, cherchant soit le point mobile dj entrevu, soit la
lueur d'un coup de canon qui en et marqu la place.

D'ailleurs, ils ne parlaient point, ils n'auraient pu s'entendre,
mais sous leurs yeux se dveloppait un assez large secteur de vue.
La lumire de la lanterne, emprisonne dans le rflecteur qui lui
faisait cran, ne pouvait les blouir, et en avant d'eux, elle
projetait son faisceau lumineux dans un rayon de plusieurs
milles.

Toutefois, n'tait-il pas craindre que cette lanterne ne vint
brusquement s'teindre ? Par moments, un souffle de rafale
arrivait jusqu' la flamme, qui se couchait au point de perdre tout
son clat. En mme temps, des oiseaux de mer, affols par la
tempte, venaient se prcipiter sur l'appareil, semblables
- 284 -
d'normes insectes attirs par une lampe, et ils se brisaient la tte
contre le grillage en fer qui le protgeait. C'taient autant de cris
assourdissants ajouts tous les fracas de la tourmente. Le
dchanement de l'air tait si violent alors, que la partie
suprieure du pylne subissait des oscillations d'une amplitude
effrayante. Que l'on n'en soit pas surpris : parfois, les tours en
maonnerie des phares europens en prouvent de telles que les
poids de leurs horloges s'embrouillent et ne fonctionnent plus. A
plus forte raison, ces grands btis de bois, dont la charpente ne
peut avoir la rigidit d'une construction en pierre. L, cette
place, le seigneur Kraban, que les lames du Bosphore suffisaient
rendre malade, et certainement ressenti tous les effets d'un
vritable mal de mer.

Ahmet et le gardien, cherchaient retrouver au milieu d'une
claircie le point mobile qu'ils avaient dj entrevu. Mais, ou ce
point avait disparu, ou les clairs ne mettaient plus en lumire
l'endroit qu'il occupait. Si c'tait un navire, rien d'impossible ce
qu'il et sombr sous les coups de l'ouragan.

Soudain, la main d'Ahmet s'tendit vers l'horizon. Son regard
ne pouvait le tromper. Un effrayant mtore venait de se dresser
la surface de la mer jusqu' la surface des nuages.

Deux colonnes, de forme vsiculaire, gazeuses par le haut,
liquides par le bas, se rejoignant par une pointe conique, animes
d'un mouvement giratoire d'une extrme vitesse, prsentant une
vaste concavit au vent qui s'y engouffrait, se dplaaient en
faisant tourbillonner les eaux sur leur passage. Pendant les
accalmies, on entendait un sifflement aigu d'une telle intensit
qu'il devait se propagera une grande distance. De rapides clairs
en zigzags sillonnaient l'norme panache de ces deux colonnes,
qui se perdait dans la nue.

C'taient deux trombes marines, et il y a vraiment lieu d'tre
effray l'apparition de ces phnomnes, dont la vritable cause
n'est pas encore bien dtermine.
- 285 -

Tout coup, peu de distance de l'une des trombes, retentit
une sourde dtonation, que venait de prcder un vif clat de
lumire.

Un coup de canon, cette fois ! s'cria Ahmet, en tendant la
main dans la direction observe.

Le gardien avait aussitt concentr sur ce point toute la
puissance de son regard.

Oui ! L l ? fit-il.

Et dans l'illumination d'un vaste clair, Ahmet venait
d'apercevoir un btiment de mdiocre tonnage, qui luttait contre
la tempte.

C'tait une tartane, dsempare, sa grande antenne en
lambeaux. Sans aucun moyen de pouvoir rsister, elle drivait
irrsistiblement vers la cte. Avec des roches sous le vent, avec la
proximit de ces deux trombes qui se dirigeaient vers elle, il tait
impossible qu'elle put chapper sa perte. Engloutie ou mise en
pices, ce ne devait plus tre que l'affaire de quelques instants.

Et cependant, elle rsistait, cette tartane. Peut-tre, si elle
chappait l'attraction des trombes, trouverait-elle quelque
courant qui la porterait dans le port ? Avec ce vent qui battait en
cte, mme sec de toile, peut-tre saurait-elle donner dans le
chenal, dont le feu du phare lui marquait la direction ? C'tait une
dernire chance.

Aussi, la tartane essaya-t-elle de lutter contre le plus proche
des mtores, qui menaait de l'attirer dans son tourbillon. De l,
ces coups de canon, non de dtresse, mais de dfense. Il fallait
rompre cette colonne tournante en la crevant de projectiles. On y
russit, mais d'une faon incomplte. Un boulet traversa la
trombe vers le tiers de sa hauteur, les deux segments se
- 286 -
sparrent, flottant dans l'espace comme deux tronons de
quelque fantastique animal ; puis, ils se rejoignirent et reprirent
leur mouvement giratoire en aspirant l'air et l'eau sur leur
passage.

Il tait alors trois heures du matin. La tartane drivait
toujours vers l'extrmit du chenal.

A ce moment, passa un coup de bourrasque qui branla le
pylne jusqu' sa base. Ahmet et le gardien durent craindre qu'il
ne ft dracin du sol. Les poutrelles craques menaaient
d'chapper aux entretoises qui les reliaient l'ensemble du bti. Il
fallut redescendre au plus vite et chercher un abri dans la maison.

C'est ce que firent Ahmet et son compagnon. Ce ne fut pas
sans peine, tant l'escalier tournant se tordait sous leurs pieds. Ils
y russirent cependant et reparurent sur les premires marches,
qui donnaient accs l'intrieur de la salle.

Eh bien ? demanda Kraban.

C'est un navire, rpondit Ahmet.

En perdition ?

Oui, rpondit le gardien, moins qu'il ne donne
directement dans le chenal d'Atina !

Mais le peut-il ?

Il le peut si son capitaine connat ce chenal, et tant que le
feu lui indiquera sa direction !

On ne peut rien pour le guider pour lui porter secours ?
demanda Kraban.

- 287 -
Rien !

Soudain, un immense clair enveloppa toute la maisonnette.
Le coup de tonnerre clata aussitt. Kraban et les siens furent
comme paralyss par la commotion lectrique. C'tait miracle
qu'ils n'eussent point t foudroys cette place, sinon
directement, du moins par un choc en retour.

Au mme instant, un fracas effroyable se faisait entendre.
Une lourde masse s'abattit sur le toit qui s'effondra, et l'ouragan,
se prcipitant par cette large ouverture, saccagea l'intrieur de la
salle, dont les murs de bois s'affaissrent sur le sol.

Par un bonheur providentiel, aucun de ceux qui s'y trouvaient
n'avait t bless. Le toit, arrach, avait pour ainsi dire gliss vers
la droite, tandis qu'ils taient groups dans l'angle gauche prs
de la porte.

Au dehors ! au dehors ! cria l'un des gardiens en
s'lanant sur les roches de la grve.

Tous l'imitrent, et l, ils reconnurent quelle cause tait due
cette catastrophe.

Le phare, foudroy par une dcharge lectrique, s'tait rompu
la base. Par suite, effondrement de la partie suprieure du
pylne, qui, dans sa chute, avait dfonc le toit. Puis, en un
instant, l'ouragan venait d'achever la dmolition de la
maisonnette.

Maintenant, plus un feu pour clairer le chenal du petit port
de refuge ! Si la tartane chappait l'engloutissement dont la
menaaient les trombes, rien ne pourrait l'empcher de se mettre
au plein sur les rcifs.

On la voyait alors irrsistiblement dresse, tandis que les
colonnes d'air et d'eau tourbillonnaient autour d'elle. A peine une
- 288 -
demi-encablure la sparait-elle d'une norme roche, qui
mergeait cinquante pieds au plus de la pointe nord-ouest.
C'tait videmment l que le petit btiment viendrait toucher, se
briser, prir.

Kraban et ses compagnons allaient et venaient sur la grve,
regardant avec horreur cet mouvant spectacle, impuissants
porter secours au navire en dtresse, pouvant peine rsister
eux-mmes ces violences de l'air dchan, qui les couvrait
d'embruns o le sable se mlait l'eau de mer.

Quelques pcheurs du port d'Atina taient accourus, peut-
tre pour se disputer les dbris de cette tartane que le ressac allait
bientt rejeter sur les roches. Mais le seigneur Kraban, Ahmet et
leurs compagnons ne l'entendaient pas ainsi. Ils voulaient qu'on
fit tout pour venir en aide aux naufrags. Ils voulaient plus
encore : c'tait, dans la mesure du possible, que l'on indiqut
l'quipage de la tartane la direction du chenal. Quelque courant
ne pouvait-il l'y porter en vitant les cueils de droite et de
gauche ?

Des torches ! des torches ! s'cria Kraban.

Aussitt, quelques branches rsineuses, arraches un
bouquet de pins maritimes, groups sur le flanc de la maison
renverse, furent enflammes, et ce fut leur lueur fuligineuse qui
remplaa, tant bien que mal, le feu teint du phare.

Cependant, la tartane drivait toujours. A travers les stries
des clairs, on voyait son quipage manuvrer. Le capitaine
essayait de grer une voile de fortune, afin de se diriger sur les
feux de la grve ; mais peine hisse, la voile se dralingua sous
le fouet de l'ouragan, et des morceaux de toile furent projets
jusqu'aux falaises, passant comme une vole de ces ptrels, qui
sont les oiseaux des temptes.

- 289 -
La coque du petit btiment s'levait parfois une hauteur
prodigieuse et retombait dans un gouffre o elle se ft anantie,
s'il et eu pour fond quelque roche sous-marine.

Les malheureux ! s'criait Kraban. Mes amis ne peut-on
rien pour les sauver ?

Rien ! rpondirent les pcheurs.

Rien ! Rien ! Eh bien, mille piastres ! dix mille
piastres ! cent mille qui leur portera secours !

Mais les gnreuses offres ne pouvaient tre acceptes !
Impossible de se jeter au milieu de cette mer furieuse pour tablir
un va-et-vient entre la tartane et la pointe extrme de la passe !
Peut-tre, avec un de ces engins nouveaux, ces canons porte-
amarres, et-on pu jeter une communication ; mais ces engins
manquaient et le petit port d'Atina ne possdait mme pas un
canot de sauvetage.

Nous ne pouvons pourtant pas les laisser prir ! rptait
Kraban, qui ne se contenait plus la vue de ce spectacle.

Ahmet et tous ses compagnons, pouvants comme lui,
comme lui taient rduits l'impuissance.

Tout coup, un cri, parti du pont de la tartane, fit bondir
Ahmet. Il lui sembla que son nom, oui ! son nom ! avait t
jet au milieu du fracas des lames et du vent.

Et en effet, pendant une courte accalmie, ce cri fut rpt, et,
distinctement, il entendit :

Ahmet moi ! Ahmet !

- 290 -
Qui donc pouvait l'appeler ainsi ? Sous le coup d'un
irrsistible pressentiment, son cur battit se rompre ! Cette
tartane, il lui sembla qu'il la reconnaissait qu'il l'avait dj,
vue ! O ? N'tait-ce pas Odessa, devant la villa du banquier
Slim, le jour mme de son dpart ?

Ahmet ! Ahmet !

Ce nom retentit encore.

Kraban, Van Mitten, Bruno, Nizib, s'taient rapprochs du
jeune homme, qui, les bras tendus vers la mer, restait immobile,
comme s'il et t ptrifi.

Ton nom ! C'est ton nom ? rptait Kraban.

Oui ! oui ! disait-il mon nom !

Soudain, un clair dont la dure dpassa deux secondes, il
se propagea d'un horizon l'autre embrasa tout l'espace. Au
milieu de cette immense fulguration, la tartane apparut aussi
nettement que si elle et t dessine en blanc par quelque
effluence lectrique. Son grand mt venait d'tre frapp d'un coup
de foudre et brlait comme une torche au souffle de la rafale.

A l'arrire de la tartane, deux jeunes filles se tenaient enlaces
l'une l'autre, et de leurs lvres s'chappa encore ce cri :

Ahmet ! Ahmet !

Elle !C'est elle ! Amasia ! s'cria le jeune homme en
bondissant sur une des roches.

Ahmet ! Ahmet ! s'cria Kraban son tour. Et il se
prcipita vers son neveu, non pour le retenir, mais pour lui venir
en aide, s'il le fallait.
- 291 -

Ahmet ! Ahmet !

Ce nom fut, une dernire fois encore, jet travers l'espace. Il
n'y avait plus de doute possible.

Amasia ! Amasia ! s'cria Ahmet.

Et se lanant dans l'cume du ressac, il disparut.

A ce moment, une des trombes venait d'atteindre la tartane
par l'avant ; puis elle l'entranait dans son tourbillon, elle la jetait
sur les rcifs de gauche, vers la roche mme, l'endroit o elle
mergeait prs de la pointe nord-ouest. L, le petit btiment se
broya avec un fracas qui domina le bruit de la tourmente ; puis, il
s'abma en un clin d'il, et le mtore, rompu lui aussi, ce choc
de recueil, s'vanouit en clatant comme une bombe gigantesque,
rendant la mer sa base liquide, et la nue les vapeurs qui
formaient son tournoyant panache.

On devait croire perdus tous ceux que portait la tartane,
perdu le courageux sauveteur qui s'tait prcipit au secours des
deux jeunes filles !

Kraban voulu se lancer dans ces eaux furieuses, afin de lui
venir en aide Ses compagnons durent lutter avec lui pour
l'empcher de courir une perte certaine.

Mais, pendant ce temps, on avait pu revoir Ahmet la lueur
des clairs continus qui illuminaient l'espace. Avec une vigueur
surhumaine, il venait de se hisser sur la roche. Il soulevait dans
ses bras l'une des naufrages ! L'autre, accroche son
vtement, remontait avec lui ! Mais, sauf elles, personne n'avait
reparu Sans doute, tout l'quipage de la tartane, qui s'tait jet
la mer au moment o l'assaillait la trombe, avait pri, et toutes
deux taient les seules survivantes de ce naufrage.

- 292 -
Ahmet, lorsqu'il se fut mis hors de la porte des lames,
s'arrta un instant, et regarda l'intervalle qui le sparait de la
pointe de la passe. Au plus, une quinzaine de pieds. Et alors,
profitant du retrait d'une norme vague, qui laissait peine
quelques pouces d'eau sur le sable, il s'lana avec son fardeau,
suivi de l'autre jeune fille, vers les rochers de la grve qu'il
atteignit heureusement.

Une minute aprs, Ahmet tait au milieu de ses compagnons.
L, il tombait, bris par l'motion et la fatigue, aprs avoir remis
entre leurs bras celle qu'il venait de sauver.

Amasia ! Amasia ! s'cria Kraban.

Oui ! C'tait bien Amasia Amasia qu'il avait laisse
Odessa, la fille de son ami Slim ! C'tait bien elle qui se trouvait
bord de cette tartane, elle qui venait de se perdre, trois cents
lieues de l, l'autre extrmit de la mer Noire ! Et avec elle,
Nedjeb, sa suivante ! Que s'tait-il donc pass ! Mais Amasia ni
la jeune Zingare n'auraient pu le dire en ce moment : toutes deux
avaient perdu connaissance.

Le seigneur Kraban prit la jeune fille entre ses bras, tandis
que l'un des gardiens du phare soulevait Nedjeb. Ahmet tait
revenu lui, mais perdu, comme un homme qui le sentiment
de la ralit chappe encore. Puis, tous se dirigrent vers la
bourgade d'Atina, o l'un des pcheurs leur donna asile dans sa
cabane.

Amasia et Nedjeb furent dposes devant l'tre, o flambait
un bon feu de sarments.

Ahmet, pench sur la jeune fille, lui soutenait la tte ! Il
l'appelait il lui parlait !

Amasia ! ma chre Amasia ! Elle ne m'entend plus !
Elle ne me rpond pas ! Ah ! si elle est morte, je mourrai !
- 293 -

Non ! elle n'est pas morte, s'cria Kraban. Elle respire !
Ahmet ! Elle est vivante !

En ce moment, Nedjeb venait de se relever. Puis, se jetant sur
le corps d'Amasia,

Ma matresse ma bien aime matresse ! disait-elle
Oui ! elle vit ! Ses yeux se rouvrent !

Et, en effet, les paupires de la jeune fille venaient de se
soulever un instant.

Amasia ! Amasia ! s'cria Ahmet.

Ahmet mon cher Ahmet ! rpondit la jeune fille.

Kraban les pressait tous les deux sur sa poitrine.

Mais quelle tait cette tartane ? demanda Ahmet.

Celle que nous devions visiter, seigneur Ahmet, avant votre
dpart d'Odessa ! rpondit Nedjeb.

La Gudare, capitaine Yarhud ?

Oui ! C'est lui qui nous a enleves toutes deux !

Mais pour qui agissait-il ?

Nous l'ignorons !

Et o allait cette tartane ?

- 294 -
Nous l'ignorons aussi, Ahmet. rpondit Amasia Mais vous
tes l J'ai tout oubli !

Je n'oublierai pas, moi ! s'cria le seigneur Kraban.

Et si, ce moment, il se ft retourn, il et aperu un homme,
qui l'piait la porte de la cabane, s'enfuir rapidement.

C'tait Yarhud, seul survivant de son quipage. Presque
aussitt, sans avoir t vu, il disparaissait dans une direction
oppose au bourg d'Atina.

Le capitaine maltais avait tout entendu. Il savait maintenant
que, par une fatalit inconcevable, Ahmet s'tait trouv sur le lieu
du naufrage de la Gudare, au moment o Amasia allait prir !

Aprs avoir dpass les dernires maisons de la bourgade,
Yarhud s'arrta au dtour de la route.

Le chemin est long d'Atina au Bosphore, dit-il, et je saurai
bien mettre a excution les ordres du seigneur Saffar !

- 295 -
V
DE QUOI L'ON CAUSE ET CE QUE L'ON VOIT SUR
LA ROUTE D'ATINA TRBIZONDE.

S'ils taient heureux de s'tre retrouvs ainsi, ces deux
fiancs, s'ils remercirent Allah de ce providentiel hasard, qui
avait conduit Ahmet l'endroit mme o la tempte allait jeter
cette tartane, s'ils prouvrent une de ces motions, mles de
joie et d'pouvant, dont l'impression est ineffaable, il est inutile
d'y insister.

Mais, on le conoit, ce qui s'tait pass depuis leur dpart
d'Odessa, Ahmet, et non moins que lui, son oncle Kraban,
avaient une telle hte de l'apprendre, qu'Amasia, aide de Nedjeb,
ne put tarder en faire le rcit dans tous ses dtails.

Il va sans dire que des vtements de rechange avaient t
procurs aux deux jeunes filles, qu'Ahmet lui-mme s'tait vtu
d'un costume du pays, et que tous, matres et serviteurs, assis sur
des escabeaux devant la flamme ptillante du foyer, n'avaient plus
aucun souci de la tourmente qui dchanait au dehors ses
dernires violences.

Avec quelle motion tous apprirent ce qui s'tait pass la
villa Slim, peu d'heures aprs que le seigneur Kraban les eut
entrans sur les routes de la Chersonse ! Non ! Ce n'tait point
pour vendre la jeune fille des toffes prcieuses que Yarhud
avait jet l'ancre dans la petite baie, au pied mme de l'habitation
du banquier Slim, c'tait pour oprer un odieux rapt, et tout
donnait penser que l'affaire avait t prpare de longue main.

Les deux jeunes filles enleves, la tartane avait
immdiatement pris la mer. Mais ce que ni l'une ni l'autre ne put
dire, ce qu'elles ignoraient encore, c'est que Slim et entendu
leurs cris, c'est que ce malheureux pre ft arriv au moment o
la Gudare doublait les dernires roches de la petite baie, c'est
- 296 -
que Slim et t atteint d'un coup de feu, tir du pont de la
tartane, et qu'il ft tomb, mort peut-tre ! sans avoir pu se
mettre ni mettre aucun de ses gens la poursuite des ravisseurs.

Quant l'existence qui fut faite bord aux deux jeunes filles,
Amasia n'eut que peu de choses dire ce sujet. Le capitaine et
son quipage avaient eu pour Nedjeb et pour elle des gards
videmment dus quelque recommandation puissante. La
chambre la plus confortable du petit btiment leur avait t
rserve. Elles y prenaient leurs repas, elles y reposaient. Elles
pouvaient monter sur le pont toutes les fois qu'elles le dsiraient ;
mais elles se sentaient surveilles de prs, pour le cas o, dans un
moment de dsespoir, elles eussent voulu se soustraire par la
mort au sort qui les attendait.

Ahmet coutait ce rcit le cur serr. Il se demandait si, dans
cet enlvement, le capitaine avait agi pour son propre compte,
avec l'intention d'aller revendre ses prisonnires sur les marchs
de l'Asie Mineure, odieux trafic qui n'est pas rare, en effet ! ou
si c'tait pour le compte de quelque riche seigneur de l'Anatolie
que le crime avait t commis.

A cela, et bien que la question leur et t directement pose,
ni Amasia ni Nedjeb ne purent rpondre. Toutes les fois que, dans
leur dsespoir, implorant ou pleurant, elles avaient interrog l-
dessus Yarhud, celui-ci s'tait toujours refus s'expliquer. Elles
ne savaient donc ni pour qui avait agi le capitaine de la tartane,
ni, ce qu'Ahmet et dsir surtout apprendre, o devait les
conduire la Gudare.

Quant la traverse, elle avait d'abord t bonne, mais lente,
cause des calmes qui s'taient maintenus pendant une priode
de plusieurs jours. Il n'avait t que trop visible combien ces
retards contrariaient le capitaine, peu enclin dissimuler son
impatience. Les deux jeunes filles en avaient donc conclu
Ahmet et le seigneur Kraban furent de cette opinion que
Yarhud s'tait engag arriver dans un dlai convenu mais
- 297 -
o ? Cela, on l'ignorait, bien qu'il fut certain que c'tait en
quelque port de l'Asie Mineure que la Gudare devait tre
attendue.

Enfin, les calmes cessrent, et la tartane put reprendre sa
marche vers l'est, ou, comme le dit Amasia, dans la direction du
lever du soleil. Elle fit route ainsi pendant deux semaines, sans
incidents ; plusieurs fois, elle croisa, soit des navires voiles,
btiments de guerre ou de commerce, soit de ces rapides
steamers qui coupent de leurs itinraires rguliers cette immense
aire da la mer Noire ; mais alors, le capitaine Yarhud obligeait ses
prisonnires redescendre dans leur chambre, dans la crainte
qu'elles ne fissent quelque signal de dtresse qui aurait pu tre
aperu.

Le temps devint peu peu menaant, puis mauvais, puis
dtestable. Deux jours avant le naufrage de la Gudare, une
violente tempte se dclara. Amasia et Nedjeb comprirent bien,
la colre du capitaine, qu'il tait forc de modifier sa route, et que
la tourmente le poussait l o il ne voulait point aller. Et alors, ce
fut avec une sorte de bonheur que les deux jeunes filles se
sentirent emportes par cette tempte, puisqu'elle les loignait du
but que la Gudare voulait atteindre.

Oui, cher Ahmet, dit Amasia pour achever son rcit, en
pensant au sort qui m'tait destin, en me voyant spare de
vous, entrane l o vous ne m'auriez jamais revue, ma
rsolution tait bien prise ! Nedjeb le savait ! Elle n'aurait pu
m'empcher de l'accomplir ! Et avant que la tartane n'et
atteint ce rivage maudit je me serais prcipite dans les flots !
Mais la tempte est venue ! Ce qui devait nous perdre nous a
sauves ! Mon Ahmet, vous m'tes apparu au milieu des lames
furieuses ! Non ! jamais je n'oublierai

Chre Amasia, rpondit Ahmet, Allah a voulu que vous
fussiez sauve et sauve par moi ! Mais, si je n'avais prcd
mon oncle, c'tait lui qui se jetait votre secours !
- 298 -

Par Mahomet, je le crois bien ! s'cria Kraban.

Et dire qu'un seigneur si entt a si bon cur ! ne put
s'empcher de murmurer Nedjeb.

Ah ! cette petite qui me relance ! riposta Kraban. Et
pourtant, mes amis, avouez que mon enttement a quelquefois du
bon !

Quelquefois ? demanda Van Mitten, trs incrdule ce
sujet. Je voudrais bien savoir

Sans doute, ami Van Mitten ! Si j'avais cd aux fantaisies
d'Ahmet, si nous avions pris les railways de la Crime et du
Caucase, au lieu de suivre la cte, Ahmet se serait-il trouv l, au
moment du naufrage, pour sauver sa fiance ?

Non, sans doute, reprit Van Mitten ; mais, ami Kraban, si
vous ne l'aviez forc quitter Odessa, sans doute aussi
l'enlvement ne se ft pas accompli et

Ah ! c'est ainsi que vous raisonnez, Van Mitten ! Vous
voulez discuter ce sujet ?

Non ! non ! rpondit Ahmet, qui sentait bien que, dans
une discussion prsente de la sorte, le Hollandais n'aurait pas le
dessus. Il est un peu tard, d'ailleurs, pour raisonner et
draisonner sur le pour et le contre ! Mieux vaut prendre quelque
repos

Afin de repartir demain ! dit Kraban.

Demain, mon oncle, demain ? rpondit Ahmet. Et ne
faut-il pas qu'Amasia et Nedjeb

- 299 -
Oh ! je suis forte, Ahmet, et demain

Ah ! mon neveu, s'cria Kraban, voil que tu n'es plus si
press, maintenant que ma petite Amasia est prs de toi ! Et
cependant, la fin du mois approche la date fatale et il y a l un
intrt qu'il ne faut pas ngliger et tu permettras un vieux
ngociant d'tre plus pratique que toi ! Donc, que chacun dorme
de son mieux, et demain, lorsque nous aurons trouv quelque
moyen de transport, nous nous remettrons en route !

On s'installa donc du mieux qu'il fut possible dans la maison
du pcheur, et aussi bien, coup sur, que le seigneur Kraban et
ses compagnons l'eussent t dans une des auberges d'Atina.
Tous, aprs tant d'motions, furent heureux de se reposer
pendant quelques heures, Van Mitten rvant qu'il discutait
encore avec son intraitable ami, celui-ci rvant qu'il se trouvait
face face avec le seigneur Saffar, sur lequel il appelait toutes les
maldictions d'Allah et de son prophte.

Seul, Ahmet ne put fermer l'il un instant. De savoir dans
quel but Amasia avait t enleve par Yarhud, cela l'inquitait,
non plus pour le pass, mais pour l'avenir. Il se demandait si tout
danger avait disparu avec le naufrage de la Gudare. Certes, il
avait lieu de croire que pas un des hommes de l'quipage n'avait
survcu la catastrophe, et il ignorait que le capitaine en ft sorti
sain et sauf. Mais cette catastrophe serait bientt connue dans ces
parages. Celui pour le compte duquel agissait Yarhud, quelque
riche seigneur, sans doute, peut-tre quelque pacha des provinces
de l'Anatolie, on serait rapidement instruit. Lui serait-il donc
difficile de se remettre sur les traces de la jeune fille ? Entre
Trbizonde et Scutari, travers cette province, presque dserte,
traverse par l'itinraire, les prils ne pourraient-ils tre
accumuls, les piges tendus, les embches prpares ?

Ahmet prit donc la rsolution de veiller avec le plus grand
soin. Il ne se sparerait plus d'Amasia ; il prendrait la direction de
- 300 -
la petite caravane et choisirait, au besoin, quelque guide sr, qui
pourrait le diriger par les plus courtes voies du littoral.

En mme temps, Ahmet rsolut de mettre le banquier Slim,
le pre d'Amasia, au courant de ce qui s'tait pass depuis
l'enlvement de sa fille. Il importait, avant tout, que Slim apprt
qu'Amasia tait sauve, et qu'il et soin de se trouver Scutari
pour l'poque convenue, c'est--dire dans une quinzaine de jours.
Mais une lettre, expdie d'Atina ou de Trbizonde, et mis trop
de temps parvenir Odessa. Aussi, Ahmet se dcida-t-il, sans en
rien dire son oncle, que le mot tlgramme et fait bondir,
envoyer une dpche Slim par le fil de Trbizonde. Il se promit
aussi de lui marquer que tout danger n'tait pas cart, peut-tre,
et que Slim ne devait pas hsiter se porter au-devant de la
petite caravane.

Le lendemain, ds qu'Ahmet se retrouva avec la jeune fille, il
lui fit connatre ses projets, en partie du moins, sans insister
propos des prils qu'elle pouvait courir encore. Amasia ne vit
qu'une chose en tout cela : c'est que son pre allait tre rassur et
dans le plus bref dlai. Aussi avait-elle hte d'tre arrive
Trbizonde, d'o serait expdi ce tlgramme l'insu de l'oncle
Kraban.

Aprs quelques heures de sommeil, tous taient sur pied,
Kraban plus impatient que jamais, Van Mitten rsign tous les
caprices de son ami, Bruno serrant ce qui lui restait de ventre
dans ses vtements trop larges et ne rpondant plus son matre
que par des monosyllabes.

Tout d'abord, Ahmet avait fouill Atina, bourgade sans
importance, qui, son nom l'indique, fut jadis l' Athnes du
Pont-Euxin. Aussi y voit-on encore quelques colonnes d'ordre
dorique, restes d'un temple de Pallas. Mais si ces ruines
intressrent Van Mitten, elles laissrent fort indiffrent Ahmet.
Combien il et prfr trouver quelque vhicule moins rude,
moins rudimentaire que la charrette prise la frontire turco-
- 301 -
russe ! Mais il fallut en revenir l'araba, qui fut spcialement
rserve aux deux jeunes filles. De l, ncessit de se procurer
d'autres montures, chevaux, nes, mules ou mulets, afin que
matres et serviteurs pussent atteindre Trbizonde.

Ah ! que de regrets prouva le seigneur Kraban en songeant
sa chaise de poste brise au railway de Poti ! Et que de
rcriminations, avec invectives et menaces, il envoya l'adresse
de ce hautain Saffar, selon lui responsable de tout le mal !

Quant Amasia et Nedjeb, rien ne pouvait leur tre plus
agrable que de voyager en araba ! Oui ! c'tait du nouveau, de
l'imprvu ! Elles ne l'eussent pas change, cette charrette, pour le
plus beau carrosse du Padischah ! Comme elles seraient l'aise
sous la bche impermable, sur une frache litire qu'il tait facile
de renouveler chaque relais ! Et, de temps en temps, elles
offriraient une place prs d'elles au seigneur Kraban, au jeune
Ahmet, M. Van Mitten ! Et puis ces cavaliers qui les
escorteraient comme des princesses ! Enfin, c'tait charmant !

Il va sans dire que des rflexions de ce genre venaient de cette
folle de Nedjeb, si porte ne prendre les vnements que par
leurs bons cts. Quant Amasia, comment et-elle eu la pense
de se plaindre, aprs tant d'preuves, puisqu'Ahmet tait prs
d'elle, puisque ce voyage allait s'achever dans des conditions si
diffrentes et dans un dlai si court ! Et on atteindrait enfin
Scutari ! Scutari !

Je suis certaine, rptait Nedjeb, qu'en se dressant sur la
pointe des pieds, on pourrait dj l'apercevoir !

En ralit, il n'y avait dans la petite troupe que deux hommes
se plaindre : le seigneur Kraban, qui, faute d'un vhicule plus
rapide, craignait quelque retard, et Bruno, qu'une tape de trente-
cinq lieues, trente-cinq lieues dos de mule ! sparait encore
de Trbizonde.

- 302 -
L, par exemple, ainsi que le lui rptait Nizib, on se
procurerait certainement un moyen de transport plus appropri
aux chemins des longues plaines de l'Anatolie.

Donc, ce jour-l, 15 septembre, toute la caravane quitta la
petite bourgade d'Atina, vers onze heures du matin. La tempte
avait t si violente que cette violence s'tait faite aux dpens de
sa dure. Aussi, un calme presque complet rgnait-il dans
l'atmosphre. Les nuages, reports vers les hautes couches de
l'air, se reposaient, presque immobiles, encore tout lacrs des
coups de l'ouragan. Par intervalles, le soleil lanait quelques
rayons qui animaient le paysage. Seule, la mer, sourdement
agite, venait battre avec fracas la base rocheuse des falaises.

C'taient les routes du Lazistan occidental que le seigneur
Kraban et ses compagnons descendaient alors, et aussi
rapidement que possible, de manire pouvoir franchir, avant le
soir, la frontire du pachalik de Trbizonde. Ces routes n'taient
point dsertes. Il y passait des caravanes, o les chameaux se
comptaient par centaines ; les oreilles taient assourdies du son
des grelots, des sonnettes, des cloches mme qu'ils portaient au
cou, en mme temps que l'il s'amusait aux couleurs violentes et
varies de leurs pompons et de leurs tresses agrmentes de
coquillages. Ces caravanes venaient de la Perse ou y retournaient.

Le littoral n'tait pas plus dsert que les routes. Toute une
population de pcheurs et chasseurs s'y tait donn rendez-vous.
Les pcheurs, la tombe de la nuit, avec leur barque dont
l'arrire s'claire d'une rsine enflamme, y prennent, par
quantits considrables, cette espce d'anchois, le khamsi ,
dont il se fait une consommation prodigieuse sur toute la cte
anatolienne, et jusque dans les provinces de l'Armnie centrale.
Quant aux chasseurs, ils n'ont rien envier aux pcheurs de
khamsi pour l'abondance du gibier qu'ils recherchent de
prfrence. Des milliers d'oiseaux de mer de l'espce des grbes,
des koukarinas , pullulent sur les rivages de cette portion de
l'Asie Mineure. Aussi, est-ce par centaines de mille qu'ils
fournissent des peaux fort recherches, dont le prix assez lev
- 303 -
compense le dplacement, le temps, la fatigue, sans parler de ce
que cote la poudre employe leur donner la chasse.

Vers trois heures aprs midi, la petite caravane fit halte la
bourgade de Mapavra, l'embouchure de la rivire de ce nom,
dont les eaux claires se mlangent au huileux liquide d'un courant
de ptrole qui descend des sources voisines. A cette heure, il tait
un peu trop tt pour dner ; mais, comme on ne devait arriver que
fort tard au campement du soir, il parut sage de prendre quelque
nourriture. Ce fut du moins l'avis de Bruno, et l'avis de Bruno
l'emporta, non sans raison. S'il y eut abondance de khamsi sur la
table de l'auberge o le seigneur Kraban et les siens avaient pris
place, cela va sans dire. C'est l, d'ailleurs, le mets prfr dans
ces pachaliks de l'Asie Mineure. On servit ces anchois sals ou
frais au got des amateurs, mais il y eut aussi quelques plats plus
srieux, auxquels on fit bon accueil. Et puis, il rgnait tant de
gaiet parmi ces convives, tant de bonne humour ! N'est-ce pas le
meilleur assaisonnement de toutes choses en ce monde ?

Eh bien ! Van Mitten, disait Kraban, regrettez-vous encore
l'enttement, enttement lgitime, de votre ami et
correspondant, qui vous a forc de le suivre en un pareil voyage ?

Non, Kraban, non ! rpondait Van Mitten, et je le
recommencerai, quand il vous plaira !

Nous verrons, nous verrons, Van Mitten ! Et toi, ma petite
Amasia, que penses-tu de ce mchant oncle, qui t'avait enlev ton
Ahmet ?

Qu'il est toujours ce que je savais bien, le meilleur des
hommes ! rpondit la jeune fille.

Et le plus accommodant ! ajouta Nedjeb. Il me semble
mme que le seigneur Kraban ne s'entte plus autant
qu'autrefois !

- 304 -
Bon ! voil cette folle qui se moque de moi ! s'cria Kraban
en riant d'un bon rire.

Mois non, seigneur, mais non !

Mais si, petite ! Bah ! tu as raison ! Je ne discute plus !
Je ne m'entte plus ! L'ami Van Mitten, lui-mme, ne
parviendrait plus me provoquer !

Oh ! il faudrait voir cela ! rpondit le Hollandais, en
hochant la tte d'un air peu convaincu.

C'est tout, vu Van Mitten !

Si l'on vous mettait sur certains chapitres ?

Vous vous trompez bien ! Je jure

Ne jurez pas !

Mais si ! Je jurerai ! rpondit Kraban, qui commenait
s'animer quelque peu. Pourquoi ne jurerais-je pas ?

Parce que c'est souvent chose difficile tenir un serment !

Moins difficile tenir que sa langue, en tout cas, Van
Mitten, car il est certain qu'en ce moment et pour le plaisir de me
contredire

Moi, ami Kraban ?

Vous ! et quand je vous rpte que je suis rsolu ne plus
jamais m'entter sur rien, je vous prie de ne point vous entter,
vous, me soutenir le contraire !

- 305 -
Allons, vous avez tort, monsieur Van Mitten, dit Ahmet,
grand tort, cette fois !

Absolument tort ! dit Amasia en souriant.

Tout fait tort ! ajouta Nedjeb.

Et le digne Hollandais, voyant la majorit s'lever contre lui,
jugea bon de se taire.

Au fond, malgr tout ce qui tait arriv, malgr les leons qu'il
avait reues et plus particulirement dans ce voyage, si
imprudemment commenc, qui aurait pu si mal finir, le seigneur
Kraban tait-il aussi corrig qu'il voulait le prtendre ? on le
verrait bien ; mais, en vrit, tous taient certainement de l'avis
de Van Mitten ! Que les bosses de l'enttement fussent
maintenant rduites sur cette tte de ttu, il tait quelque peu
permis d'en douter !

En route ! dit Kraban, lorsque le repas fut achev. Voil un
dner qui n'a point t mauvais, mais j'en sais un meilleur !

Et lequel ? demanda Van Mitten.

Celui qui nous attend Scutari !

On repartit vers quatre heures, et huit heures du soir, on
arrivait, sans msaventure, la petite bourgade de Rize, toute
seme d'cueils au del de ses grves.

L, il fallut passer la nuit dans une sorte de khan assez peu
confortable, si peu mme que les deux jeunes filles prfrrent
demeurer sous la bche de leur araba. L'important tait que les
chevaux et les mules pussent trouver se refaire de leurs fatigues.
Heureusement, la paille et l'orge ne manquaient point aux
rteliers. Le seigneur Kraban et les siens n'eurent leur
- 306 -
disposition qu'une litire, mais sche et frache, et ils surent s'en
contenter. La nuit prochaine, ne devaient-ils pas la passer
Trbizonde, et avec tout le confortable que devait leur offrir cette
importante ville dans le meilleur de ses htels ?

Quant Ahmet, que la couche ft bonne ou mauvaise, peu lui
importait. Sous l'obsession de certaines ides il n'aurait pu
dormir. Il craignait toujours pour la sret de la jeune fille, et se
disait que tout pril n'avait peut-tre pas cess avec le naufrage de
la Gudare. Il veilla donc, bien arm, aux abords du khan.

Ahmet taisait bien : il avait raison de craindre.

En effet, Yarhud, pendant cette journe, n'avait point perdu
de vue la petite caravane. Il marchait sur ses traces, mais de
manire ne jamais se laisser voir, tant connu d'Ahmet aussi
bien que des deux jeunes filles. Puis, il piait, il combinait des
plans pour ressaisir la proie qui lui tait chappe, et, tout
hasard, il avait crit Scarpante. Cet intendant du seigneur
Saffar, suivant ce qui avait t convenu l'entrevue de
Constantinople, devait tre depuis quelque temps Trbizonde.
Aussi, fut-ce une lieue avant d'arriver cette ville, au
caravansrail de Rissar, que Yarhud lui avait donn rendez-vous
pour le lendemain, sans lui rien dire du naufrage de la tartane ni
de ses consquences si funestes.

Donc, Ahmet n'avait que trop raison de veiller ; ses
pressentiments ne le trompaient pas. Yarhud, pendant la nuit,
put mme s'approcher assez prs du khan pour s'assurer que les
jeunes filles dormaient dans leur araba. Trs heureusement pour
lui, il s'aperut temps qu'Ahmet faisait bonne garde, et il parvint
s'loigner sans avoir t vu.

Mais, cette fois, au lieu de rester sur les derrires de la
caravane, le capitaine maltais se jeta vers l'ouest, sur la route de
Trbizonde. Il lui importait de devancer le seigneur Kraban et
ses compagnons. Avant leur arrive dans cette ville, il voulait
- 307 -
avoir confr avec Scarpante. Aussi, faisant faire un dtour au
cheval qu'il montait depuis son dpart d'Atina, se dirigea-t-il
rapidement vers le caravansrail de Rissar.

Allah est grand, soit ! mais, en vrit, il aurait d faire plus
grandement les choses, et ne pas laisser le capitaine Yarhud
survivre cet quipage de coquins, disparu dans le naufrage de la
Gudare ! Le lendemain, 16 septembre, ds l'aube, tout le monde
tait sur pied, de belle humeur, sauf Bruno, qui se demandait
combien de livres il perdrait encore avant son arrive Scutari.

Ma petite Amasia, dit le seigneur Kraban en se frottant les
mains, viens que je t'embrasse !

Volontiers, mon oncle, dit la jeune fille, si toutefois vous me
permettez de vous donner dj ce nom ?

Si je te le permets, ma chre fille ! Tu peux mme m'appeler
ton pre. Est-ce qu'Ahmet n'est pas mon fils ?

Il l'est tellement, oncle Kraban, dit Ahmet, qu'il vient vous
donner un ordre, comme c'est le droit d'un fils envers son pre !

Et quel ordre ?

Celui de partir l'instant. Les chevaux sont prts, et il faut
que ce soir nous soyons Trbizonde.

Et nous y serons, s'cria Kraban, et nous en repartirons le
lendemain au soleil levant ! Eh bien ! ami Van Mitten, il tait
donc crit que vous verriez un jour Trbizonde !

Oui ! Trbizonde ! Quel magnifique nom de ville !
rpondit le Hollandais, Trbizonde et sa colline, o les Dix Mille
clbrrent des jeux et des combats gymniques sous la prsidence
de Dracontius, si j'en crois mon guide, qui me parat fort bien
- 308 -
rdig ! En vrit, ami Kraban, il ne me dplat point de voir
Trbizonde !

Eh bien, de ce voyage, ami Van Mitten, avouez qu'il vous
restera de fameux souvenirs !

Ils auraient pu tre plus complets !

En somme, vous n'aurez pas eu lieu de vous plaindre !

Ce n'est pas fini ! murmura Bruno l'oreille de son
matre, comme un mauvais augure charg de rappeler aux
humains l'instabilit des choses humaines !

La caravane quitta le khan sept heures du matin. Le temps
s'amliorait de plus en plus, avec un beau ciel, ml de quelques
brumes matinales que le soleil allait dissiper.

A midi, on s'arrtait la petite bourgade d'Of, sur l'Ophis des
anciens, o se retrouve l'origine des grandes familles de la Grce.
On y djeuna dans une modeste auberge, en utilisant les
provisions que portait l'araba et qui touchaient leur fin.

Au surplus, l'aubergiste n'avait gure la tte lui, et, de
s'occuper de ses clients, ce n'tait point ce qui l'inquitait alors.
Non ! sa femme tait gravement malade, ce brave homme, et il
n'y avait point de mdecin dans le pays. Or, en faire venir un de
Trbizonde, c'et t bien cher pour un pauvre htelier !

Il s'ensuivit donc que le seigneur Kraban, aid en cela par
son ami Van Mitten, crut devoir faire l'office de hakim ou
docteur, et prescrivit quelques drogues trs simples, qu'il serait
facile de trouver Trbizonde.

- 309 -
Qu'Allah vous protge, seigneur ! rpondit le regardant
poux de l'htelire, mais, ces drogues, qu'est-ce qu'elles
pourront bien me coter ?

Une vingtaine de piastres, rpondit Kraban.

Une vingtaine de piastres ! s'cria l'htelier. Eh ! pour ce
prix l, j'aurais de quoi m'acheter une autre femme !

Et il s'en alla, non sans remercier ses htes de leurs bons
conseils, dont il entendait bien ne point profiter.

Voil un mari pratique ! dit Kraban. Vous auriez d vous
marier dans ce pays-ci, ami Van Mitten !

Peut-tre ! rpondit le Hollandais.

A cinq heures du soir, les voyageurs faisaient halte pour dner
la bourgade de Surmenh. Ils en repartaient six, dans
l'intention d'atteindre Trbizonde avant la fin du crpuscule. Mais
il y eut quelque retard : une des roues de l'araba vint se rompre
deux lieues de la ville, vers les neuf heures du soir. Force fut
donc d'aller passer la nuit dans un caravansrail, lev sur la
route, caravansrail bien connu des voyageurs qui frquentent
cette partie de l'Asie Mineure.

- 310 -
VI
O IL EST QUESTIONS DE NOUVEAUX
PERSONNAGES QUE LE SEIGNEUR KRABAN VA
RENCONTRER AU CARAVANSRAIL DE RISSAR.

Le caravansrail de Rissar, comme toutes les constructions de
ce genre, est parfaitement appropri au service des voyageurs qui
y font halte avant d'entrer Trbizonde. Son chef, son gardien,
ainsi qu'on voudra l'appeler, un certain Turc, nomm Kidros,
fin matois, plus rus que ne le sont d'ordinaire les gens de sa race,
le grait avec grand soin. Il cherchait contenter ses htes de
passage, pour le plus grand avantage de ses intrts qu'il
entendait merveille. Il tait toujours de leurs avis, mme
lorsqu'il s'agissait de rgler des notes qu'il avait pralablement
enfles, de manire pouvoir les ramener un total trs
rmunrateur encore, et cela par pure condescendance pour de si
honorables voyageurs.

Voici en quoi consistait le caravansrail de Rissar. Une vaste
cour ferme de quatre murs, avec large porte s'ouvrant sur la
campagne. De chaque ct de cette porte, deux poivrires, ornes
du pavillon turc, du haut desquelles on pouvait surveiller les
environs, pour le cas o les routes n'eussent pas t sres. Dans
l'paisseur de ces murs, un certain nombre de portes, donnant
accs aux chambres isoles o les voyageurs venaient passer la
nuit, car il tait rare qu'elles fussent occupes pendant le jour. Au
bord de la cour, quelques sycomores, jetant un peu d'ombre sur le
sol sabl, auquel le soleil de midi n'pargnait point ses rayons. Au
centre, un puits fleur de terre, desservi par le chapelet sans fin
d'une noria, dont les godets pouvaient se vider dans une sorte
d'auge qui formait un bassin semi-circulaire. Au dehors, une
range de box, abrits sous des hangars, o les chevaux
trouvaient nourriture et litire en quantit suffisante. En arrire,
des piquets auxquels on attachait mules et dromadaires, moins
accoutums que les chevaux au confortable d'une curie.

- 311 -
Ce soir-la, le caravansrail, sans tre entirement occup,
comptait un certain nombre de voyageurs, les uns en route pour
Trbizonde, les autres en route pour les provinces de l'Est,
Armnie, Perse ou Kurdistan. Une vingtaine de chambres taient
retenues, et leurs htes, pour la plupart, y prenaient dj leur
repos.

Vers neuf heures, deux hommes seulement se promenaient
dans la cour. Ils causaient avec vivacit et n'interrompaient leur
conversation que pour aller au dehors jeter un regard impatient.

Ces deux hommes, vtus de costumes trs simples, de
manire ne point attirer l'attention des passants ou des
voyageurs, taient le seigneur Saffar et son intendant Scarpante.

Je vous le rpte, seigneur Saffar, disait ce dernier, c'est ici
le caravansrail de Rissar ! C'est ici et aujourd'hui mme que la
lettre de Yarhud nous donne rendez-vous !

Le chien ! s'cria Saffar. Comment se fait-il qu'il ne soit pas
encore arriv ?

Il ne peut tarder maintenant ?

Et pourquoi cette ide d'amener ici la jeune Amasia, au lieu
de la conduire directement Trbizonde ?

Saffar et Scarpante, on le voit, ignoraient le naufrage de la
Gudare et quelles en avaient t les consquences.

La lettre que Yarhud m'a adresse, reprit Scarpante, venait
du port d'Atina. Elle ne dit rien au sujet de la jeune fille enleve,
et se borne me prier de venir ce soir au caravansrail de Rissar.

Et il n'est pas encore l ! s'cria le seigneur Saffar, en
faisant deux ou trois pas vers la porte. Ah ! qu'il prenne garde de
- 312 -
lasser ma patience ! J'ai le pressentiment que quelque
catastrophe

Pourquoi, seigneur Saffar ? Le temps a t trs mauvais sur
la mer Noire ! Il est probable que la tartane n'aura pu atteindre
Trbizonde, et, sans doute, rejete jusqu'au port d'Atina

Et qui nous dit, Scarpante, que Yarhud a d'abord pu russir,
lorsqu'il a tent d'enlever la jeune fille, Odessa ?

Yarhud est non seulement un hardi marin, seigneur Saffar,
rpondit Scarpante, c'est aussi un habile homme !

Et l'habilet ne suffit pas toujours ! rpondit d'une voix
calme le capitaine maltais, qui depuis quelques instants se tenait
immobile sur le seuil du caravansrail.

Le seigneur Saffar et Scarpante s'taient aussitt retourns, et
l'intendant de s'crier :

Yarhud !

Enfin, te voil ! lui dit assez brutalement le seigneur Saffar,
en marchant vers lui.

Oui, seigneur Saffar, rpondit le capitaine qui s'inclina
respectueusement, oui ! me voil enfin !

Et la fille du banquier Slim ? demanda Saffar. Est-ce que
tu n'as pu russir Odessa ?

La fille du banquier Slim, rpondit Yarhud, a t enleve
par moi, il y a environ six semaines, peu aprs le dpart de son
fianc Ahmet, forc de suivre son oncle dans un voyage autour de
la mer Noire. J'ai immdiatement fait voile pour Trbizonde ;
mais, avec ces temps d'quinoxe, ma tartane a t repousse dans
- 313 -
l'est, et, malgr tous mes efforts, elle est venue faire cte sur les
roches d'Atina, o a pri tout mon quipage.

Tout ton quipage ! s'cria Scarpante.

Oui !

Et Amasia ? demanda vivement Saffar, que la perte de la
Gudare semblait peu toucher.

Elle est sauve, rpondit Yarhud, sauve avec la jeune
suivante que j'avais d enlever en mme temps qu'elle !

Mais si elle est sauve demanda Scarpante.

O est-elle ? s'cria Saffar.

Seigneur, rpondit le capitaine maltais, la fatalit est contre
moi, ou plutt contre vous !

Mais parle donc rpliqua Saffar, dont toute l'attitude tait
pleine de menaces.

La fille du banquier Slim, rpondit Yarhud, a t sauve
par son fianc Ahmet, que le plus regrettable hasard venait
d'amener sur le thtre du naufrage !

Sauve par lui ? s'cria Scarpante.

Et, en ce moment ? demanda Saffar.

En ce moment, cette jeune fille, sous la protection d'Ahmet,
de l'oncle d'Ahmet et des quelques personnes qui les
accompagnent, se dirige vers Trbizonde. De l, tous doivent
gagner Scutari pour la clbration du mariage, qui doit tre faite
avant la fin de ce mois !
- 314 -

Maladroit ! s'cria le seigneur Saffar. Avoir laiss chapper
Amasia au lieu de la sauver toi-mme !

Je l'eusse fait au pril de ma vie, seigneur Saffar, rpondit
Yarhud, et elle serait en ce moment dans votre palais,
Trbizonde, si cet Ahmet ne se ft trouv l au moment o
sombrait la Gudare !

Ah ! tu es indigne des missions qu'on te confie ! rpliqua
Saffar, qui ne put retenir un violent mouvement de colre.

Veuillez m'couter, seigneur Saffar, dit alors Scarpante.
Avec un peu de calme, vous voudrez bien reconnatre que Yarhud
a fait tout ce qu'il pouvait faire !

Tout ! rpondit le capitaine maltais.

Tout n'est pas assez, rpondit Saffar, lorsqu'il s'agit
d'accomplir un de mes ordres !

Ce qui est pass est pass, seigneur Saffar ! reprit
Scarpante. Mais voyons le prsent et examinons quelles chances il
nous offre. La fille du banquier Slim pouvait ne pas avoir t
enleve a Odessa elle l'a t ! Elle pouvait prir dans ce naufrage
de la Gudare elle est vivante ! Elle pouvait tre dj la femme
de cet Ahmet elle ne l'est pas encore ! Donc, rien n'est perdu !

Non ! rien ! rpondit Yarhud. Aprs le naufrage, j'ai
suivi, j'ai pi Ahmet et ses compagnons depuis leur dpart
d'Atina ! Ils voyagent sans dfiance, et le chemin est long encore,
travers toute l'Anatolie, depuis Trbizonde jusqu'aux rives du
Bosphore ! Or, ni la jeune Amasia ni sa suivante ne savent quelle
tait la destination de la Gudare ! De plus, personne ne connat
ni le seigneur Saffar, ni Scarpante ! Ne peut-on donc attirer cette
petite caravane dans quelque pige, et

- 315 -
Scarpante, rpondit froidement Saffar, cette jeune fille, il
me la faut ! Si la fatalit s'est mise contre moi, je saurai lutter
contre elle ! Il ne sera pas dit que l'un de mes dsirs n'aura pas t
satisfait ! Et il le sera, seigneur Saffar ! rpondit Scarpante. Oui !
entre Trbizonde et Scutari, au milieu de ces rgions dsertes, il
serait possible facile mme d'entraner cette caravane peut-
tre en lui donnant un guide qui saura l'garer, puis, de la faire
attaquer par une troupe d'hommes votre solde ! Mais c'est l
agir par la force, et si la ruse pouvait russir, mieux vaudrait la
ruse !

Et comment l'employer ? demanda Saffar.

Tu dis, Yarhud, reprit Scarpante en s'adressant au capitaine
maltais, tu dis qu'Ahmet et ses compagnons se dirigent
maintenant, petites marche vers Trbizonde ?

Oui, Scarpante, rpondit Yarhud, et j'ajoute qu'ils passeront
certainement cette nuit au caravansrail de Rissar.

Eh bien, demanda Scarpante, ne pourrait-on imaginer ici
quelque empchement, quelque mauvaise affaire qui les
retiendrait qui sparerait la jeune Amasia de son fianc ?

J'aurais plus de confiance dans la force ! rpondit
brutalement Saffar.

Soit, dit Scarpante, et nous l'emploierons si la ruse est
impuissante ! Mais laissez-moi attendre ici observer

Silence, Scarpante, dit Yarhud en saisissant le bras de
l'intendant, nous ne sommes plus seuls !

En effet, deux hommes venaient d'entrer dans la cour. L'un
tait Kidros, le gardien du caravansrail, l'autre, un personnage
important, l'entendre du moins, et qu'il convient de
prsenter au lecteur.
- 316 -

Le seigneur Saffar, Scarpante et Yarhud se mirent l'cart
dans un coin obscur de la cour. De l, ils pouvaient couter leur
aise, et d'autant plus facilement que le personnage en question ne
se gnait gure pour parler d'une voix la fois haute et hautaine.

C'tait un seigneur Kurde. Il se nommait Yanar.

Cette rgion montagneuse de l'Asie, qui comprend l'ancienne
Assyrie et l'ancienne Mdie, est appele Kurdistan dans la
gographie moderne. Elle se divise en Kurdistan turc et en
Kurdistan persan, suivant qu'elle confine la Perse ou la
Turquie. Le Kurdistan turc, qui forme les pachaliks de
Chehrezour et de Mossoul, ainsi qu'une partie de ceux de Van et
de Bagdad, compte plusieurs centaines de mille habitants, et
parmi eux, nombre moins considrable, ce seigneur Yanar,
arriv depuis la veille au caravansrail de Rissar, avec sa sur, la
noble Saraboul.

Le seigneur Yanar et sa sur avaient quitt Mossoul depuis
deux mois et voyageaient pour leur agrment. Ils se rendaient
tous deux Trbizonde, o ils comptaient faire un sjour de
quelques semaines. La noble Saraboul, on l'appelait ainsi dans
son pachalik natal, l'ge de trente trente-deux ans, tait dj
veuve de trois seigneurs Kurdes. Ces divers poux n'avaient pu
consacrer au bonheur de leur pouse qu'une vie
malheureusement trop courte. Leur veuve, encore fort agrable
de taille et de figure, se trouvait donc dans la situation d'une
femme qui se laisserait volontiers consoler par un quatrime
mari, de la perte des trois premiers. Chose difficile raliser,
pour peu qu'on la connt, bien qu'elle ft riche et de bonne
origine car, par l'imptuosit de ses manires, la violence d'un
temprament kurde, elle tait de nature effrayer n'importe quel
prtendant sa main, s'il s'en prsentait. Son frre Yanar, qui
s'tait constitu son protecteur, son garde-du-corps, lui avait
conseill de voyager, le hasard est si grand en voyage ! Et voil
pourquoi ces deux personnages, chapps de leur Kurdistan, se
trouvaient alors sur la route de Trbizonde.
- 317 -

Le seigneur Yanar tait un homme de quarante-cinq ans, de
haute taille, l'air peu endurant, la physionomie farouche, un de
ces matamores qui sont venus au monde en fronant les sourcils.
Avec son nez aquilin, ses yeux profondment enfoncs dans leur
orbite, sa tte rase, ses normes moustaches, il se rapprochait
plus du type armnien que du type turc. Coiff d'un haut bonnet
de feutre enroul d'une pice de soie d'un rouge clatant, vtu
d'une robe manches ouvertes sous une veste brode d'or et d'un
large pantalon qui lui tombait jusqu' la cheville, chauss de
bottines de cuir passement, tiges plisses, la taille ceinte d'un
chle de laine auquel s'accrochait toute une panoplie de
poignards, de pistolets et de yatagans, il avait vraiment l'air
terrible. Aussi matre Kidros ne lui parlait-il qu'avec une extrme
dfrence, dans l'attitude d'un homme qui serait oblig de faire
des grces devant la bouche d'un canon charg mitraille.

Oui, seigneur Yanar, disait alors Kidros en soulignant
chacune de ses paroles par les gestes les plus confirmatifs, je vous
rpte que le juge va arriver ici, ce soir-mme, et que, demain
matin, ds l'aube, il procdera son enqute.

Matre Kidros, rpondit Yanar, vous tes le matre de ce
caravansrail, et qu'Allah vous trangle, si vous ne tenez pas la
main ce que les voyageurs soient en sret ici !

Certes, seigneur Yanar, certes !

Eh bien, la nuit dernire, des malfaiteurs, voleurs ou autres,
ont pntr ont eu l'audace de pntrer dans la chambre de ma
sur, la noble Saraboul !

El Yanar montrait une des portes ouvertes dans le mur qui
fermait la cour droite.

Les coquins ! cria Kidros.

- 318 -
Et nous ne quitterons pas le caravansrail, reprit Yanar,
qu'ils n'aient t dcouverts, arrts, jugs et pendus !

Y avait-il eu vritablement tentative de vol pendant la nuit
prcdente, c'est ce dont matre Kidros ne paraissait pas tre
absolument convaincu. Ce qui tait certain, c'est que la veuve
inconsole, rveille pour un motif ou pour un autre, avait quitt
sa chambre, effare, poussant de grands cris, appelant son frre,
que tout le caravansrail avait t mis en rvolution, et que les
malfaiteurs, en admettant qu'il y en et, s'taient chapps sans
laisser de trace.

Quoi qu'il en ft, Scarpante, qui ne perdait pas un seul mot de
cette conversation, se demanda immdiatement quel parti il y
aurait tirer de l'aventure.

Or, nous sommes Kurdes ! reprit le seigneur Yanar en se
rengorgeant pour mieux donner ce mot toute son importance,
nous sommes des Kurdes de Mossoul, des Kurdes de la superbe
capitale du Kurdistan, et nous n'admettrons jamais qu'un
dommage quelconque ait pu tre caus des Kurdes, sans qu'une
juste rparation n'en soit obtenue par justice !

Mais seigneur, quel dommage ? osa dire matre Kidros, en
reculant de quelques pas, par prudence.

Quel dommage ? s'cria Yanar.

Oui seigneur ! Sans doute, des malfaiteurs ont tent de
s'introduire, la nuit dernire, dans la chambre de votre noble
sur, mais enfin ils n'ont rien drob

Rien ! rpondit le seigneur Yanar, rien en effet, mais
grce au courage de ma sur, grce son nergie ! N'est-elle pas
aussi habile manier un pistolet qu'un yatagan ?

- 319 -
Aussi, reprit matre Kidros, ces malfaiteurs, quels qu'ils
soient, ont-ils pris la fuite !

Et ils ont bien fait, matre Kidros ! La noble, la vaillante
Saraboul en eut extermin deux sur deux, quatre sur quatre !
C'est pourquoi, cette nuit encore, elle restera arme comme je le
suis moi-mme, et malheur quiconque oserait s'approcher de sa
chambre !

Vous comprenez bien, seigneur Yanar, reprit matre Kidros,
qu'il n'y a plus rien a craindre, et que ces voleurs, si ce sont des
voleurs, ne se hasarderont plus

Comment ! si ce sont des voleurs ! s'cria le seigneur Yanar
d'une voix de tonnerre. Et que voulez-vous qu'ils soient, ces
bandits ?

Peut-tre quelques prsomptueux quelques fous !
rpondit Kidros, qui cherchait dfendre l'honorabilit de son
tablissement. Oui ! pourquoi pas quelque amoureux attir
entran par les charmes de la noble Saraboul !

Par Mahomet, rpondit le seigneur Yanar, en portant la
main sa panoplie, il ferait beau voir ! L'honneur d'une Kurde
serait en jeu ? On aurait voulu attenter a l'honneur d'une
Kurde ! Alors ce ne serait plus assez de l'arrestation, de
l'emprisonnement, du pal ! Le plus pouvantable des supplices
ne suffirait pas moins que l'audacieux n'et une position et
une fortune qui lui permissent de rparer sa faute !

De grce, veuillez vous calmer, seigneur Yanar, rpondit
matre Kidros, et prenez patience ! L'enqute nous fera connatre
l'auteur ou les auteurs de cet attentat. Je vous le rpte, le juge a
t mand. J'ai t moi-mme le chercher Trbizonde, et, quand
je lui ai racont l'affaire, il m'a assur qu'il avait un moyen lui,
un moyen sr, de dcouvrir les malfaiteurs, quels qu'ils
fussent !
- 320 -

Et quel est ce moyen ? demanda le seigneur Yanar d'un ton
passablement ironique.

Je l'ignore, rpondit matre Kidros, mais le juge affirme que
ce moyen est infaillible !

Soit ! dit le seigneur Yanar, nous verrons cela demain. Je
me retire dans ma chambre, mais je veillerai je veillerai en
armes !

Et ce disant, le terrible personnage se dirigea vers sa
chambre, voisine de celle qu'occupait sa sur. L, il s'arrta une
dernire fois sur le seuil, et, tendant un bras menaant vers la
cour du caravansrail :

On ne plaisante pas avec l'honneur d'une Kurde ! s'cria-
t-il d'une voix formidable.

Puis il disparut.

Matre Kidros poussa un long soupir de soulagement.

Enfin, se dit-il, nous verrons bien comment tout cela finira !
Mais quant aux voleurs, s'il y en a jamais eu, mieux vaut qu'ils
aient dcamp !

Pendant ce temps, Scarpante s'entretenait voix basse avec le
seigneur Saffar et Yarhud.

Oui, leur disait-il, grce cette affaire, il y a peut-tre
quelque coup tenter !

Tu prtends ? demanda Saffar.

- 321 -
Je prtends susciter ici mme, cet Ahmet, quelque
dsagrable aventure, qui pourrait bien le retenir plusieurs jours
Trbizonde et mme le sparer de sa fiance !

Soit, mais si la ruse choue

La force alors, rpondit Scarpante.

En ce moment, matre Kidros aperut Saffar, Scarpante et
Yarhud qu'il n'avait pas encore vus. Il s'avana vers eux, et, du ton
le plus aimable :

Vous demandez, seigneurs ? dit-il.

Des voyageurs, qui doivent arriver d'un instant l'autre
pour passer la nuit au caravansrail, rpondit Scarpante.

A cet instant, quelque bruit se fit entendre au dehors, le
bruit d'une caravane, dont les chevaux ou les mulets s'arrtaient
la porte extrieure.

Les voici, sans doute ? dit matre Kidros.

Et il se dirigea vers le fond de la cour, pour aller la
rencontre des nouveaux arrivants.

En effet, reprit-il, en s'arrtant sur la porte, voici des
voyageurs qui arrivent cheval ! Quelques riches personnages,
sans doute, en juger sur leur mine ! C'est bien le moins que
j'aille au-devant d'eux leur offrir mes services !

Et il sortit.

Mais, en mme temps que lui, Scarpante s'tait avanc
jusqu' l'entre da la cour, puis, regardant au dehors ;

- 322 -
Ces voyageurs, seraient-ce Ahmet et ses compagnons ?
demanda-t-il, en s'adressant au capitaine maltais.

Ce sont eus ! rpondit Yarhud, qui recula vivement, afin de
n'tre point reconnu.

Eux ? s'cria le seigneur Saffar, en s'avanant son tour,
mais sans sortir de la cour du caravansrail.

Oui ! rpondit Yarhud, voil bien Ahmet, sa fiance, sa
suivante les deux serviteurs

Tenons-nous sur nos gardes ! dit Scarpante, en faisant
signe a Yarhud de se cacher.

Et dj vous pouvez entendre la voix du seigneur Kraban ?
reprit le capitaine maltais.

Kraban ? s'cria vivement Saffar. Et il se prcipita vers
la porte.

Mais qu'avez-vous donc, seigneur Saffar ? demanda
Scarpante, trs surpris, et pourquoi ce nom de Kraban vous
cause-t-il une telle motion ?

Lui ! C'est bien lui ! rpondit Saffar. C'est ce voyageur,
avec lequel je me suis dj rencontr au railway du Caucase,
qui a voulu me tenir tte et empcher mes chevaux de passer !

Il vous connat ?

Oui et il ne me serait pas difficile de reprendre ici la suite
de cette querelle de l'arrter

Eh ! cela n'arrterait pas son neveu ! rpondit Scarpante.

- 323 -
Je saurais bien me dbarrasser du neveu comme de l'oncle !

Non ! non ! pas de querelle ! pas de bruit ! rpondit
Scarpante en insistant. Croyez-moi, seigneur Saffar, que ce
Kraban ne puisse pas souponner votre prsence ici ! Qu'il ne
sache pas que c'est pour votre compte que Yarhud a enlev la fille
du banquier Slim ! Ce serait risquer de tout perdre !

Soit ! dit Saffar, je me retire et je me fie a ton adresse,
Scarpante ! Mais russis !

Je russirai, seigneur Saffar, si vous me laissez agir !
Retournez Trbizonde, ce soir mme

J'y retournerai.

Toi aussi, Yarhud, quitte l'instant le caravansrail ! reprit
Scarpante. On te connat, et il ne faut pas que l'on te reconnaisse !

Les voil ! dit Yarhud.

Laissez-moi ! laissez-moi seul ! s'cria Scarpante en
repoussant le capitaine de la Gudare.

Mais comment disparatre sans tre vu de ces gens-l ?
demanda Saffar.

Par ici ! rpondit Scarpante, en ouvrant une porte, perce
dans le mur de gauche, et qui donnait accs sur la campagne.

Le seigneur Saffar et le capitaine maltais sortirent aussitt.

Il tait temps ! se dit Scarpante. Et maintenant, ayons l'il
et l'oreille ouverts !

- 324 -
VII
DANS LEQUEL LE JUGE DE TRBIZOND PROCDE
SON ENQUTE D'UNE FAON ASSEZ
INGNIEUSE.

En effet, le seigneur Kraban et ses compagnons, aprs avoir
laiss l'araba et leurs montures aux curies extrieures, venaient
d'entrer dans le caravansrail. Matre Kidros les accompagnait, ne
leur mnageant point ses salamaleks les plus empresss, et il
dposa dans un coin sa lanterne allume, qui ne projetait qu'une
assez faible clart l'intrieur de la cour.

Oui, seigneur, rptait Kidros en se courbant, entrez !
Veuillez entrer ! C'est bien ici le caravansrail de Rissar.

Et nous ne sommes qu' deux lieues de Trbizonde ?
demanda le seigneur Kraban.

A deux lieues, au plus !

Bien ! Que l'on ait soin de nos chevaux. Nous les
reprendrons demain au point du jour.

Puis, se retournant vers Ahmet qui conduisait Amasia vers un
banc, o elle s'assit avec Nedjeb :

Voil ! dit-il d'un ton de bonne humeur. Depuis que mon
neveu a retrouv cette petite, il ne s'occupe plus que d'elle, et c'est
moi qui suis oblig de prparer nos tapes !

C'est bien naturel, seigneur Kraban ! A quoi servirait d'tre
oncle ? rpondit Nedjeb.

Il ne faut pas m'en vouloir ! dit Ahmet en souriant.

- 325 -
Ni moi, ajouta la jeune fille !

Eh ! je n'en veux personne ! pas mme ce brave Van
Mitten, qui a pourtant eu l'ide oui ! l'impardonnable ide de
songer m'abandonner en route !

Oh ! ne parlons plus de cela, rpliqua Van Mitten, ni
maintenant, ni jamais !

Par Mahomet ! s'cria le seigneur Kraban, pourquoi n'en
plus parler ? Une bonne petite discussion l-dessus ou mme
sur tout autre sujet cela vous fouetterait le sang !

Je croyais, mon oncle, fit observer Ahmet, que vous aviez
pris la rsolution de ne plus discuter.

C'est juste ! Tu as raison, mon neveu, et si l'on m'y reprend
jamais, quand bien mme j'aurais cent fois raison !

Nous verrons bien ! murmura Nedjeb.

D'ailleurs, reprit Van Mitten, ce qu'il y a de mieux faire, je
crois, c'est de nous reposer dans un bon sommeil de quelques
heures !

Si toutefois l'on peut dormir ici ? murmura Bruno, d'assez
mauvaise humeur comme toujours.

Vous avez des chambres nous donner pour la nuit ?
demanda Kraban matre Kidros.

Oui, seigneur, rpondit matre Kidros, et tout autant qu'il
vous en faudra.

Bien ! trs bien ! s'cria Kraban. Demain nous serons
Trbizonde, puis, dans une dizaine de jours, Scutari o nous
- 326 -
ferons un bon dner le dner auquel je vous ai invit, ami Van
Mitten !

Vous nous devez bien cela, ami Kraban !

Un dner Scutari ? dit Bruno l'oreille de son matre.
Oui ! si nous y arrivons jamais !

Allons, Bruno, rpliqua Van Mitten, un peu de courage, que
diable ! ne ft-ce que pour l'honneur de notre Hollande !

Eh ! je lui ressemble, notre Hollande ! rpondit Bruno en
se ttant sous ses vtements trop larges. Comme elle, je suis tout
en ctes !

Scarpante, l'cart, coutait les propos qui s'changeaient
entre les voyageurs, et piait le moment o, dans son intrt, il lui
conviendrait d'intervenir.

Eh bien, demanda Kraban, quelle est la chambre destine
ces deux jeunes filles ?

Celle-ci, rpondit matre Kidros en indiquant une porte qui
s'ouvrait, dans le mur, gauche.

Alors, bonsoir, ma petite Amasia, rpondit Kraban, et
qu'Allah te donne d'agrables rves !

Comme vous, seigneur Kraban, rpondit la jeune fille. A
demain, cher Ahmet !

A demain, chre Amasia, rpondit le jeune homme, aprs
avoir press Amasia sur son cur.

Viens-tu, Nedjeb ? dit Amasia.

- 327 -
Je vous suis, chre matresse, rpondit Nedjeb, mais je sais
bien de qui nous serons parler dans une heure encore !

Les deux jeunes filles entrrent dans la chambre par la porte
que matre Kidros leur tenait ouverte.

Et, maintenant, o coucheront ces deux braves garons ?
demanda Kraban, en montrant Bruno et Nizib.

Dans une chambre extrieure, o je vais les conduire,
rpondit matre Kidros.

Et, se dirigeant vers la porte du fond, il fit signe Nizib et
Bruno de le suivre, quoi les deux braves garons , reints
par une longue journe de marche, obirent, sans se faire prier,
aprs avoir souhait le bonsoir leurs matres.

Voici ou jamais le moment d'agir ! se dit Scarpante.

Le seigneur Kraban, Van Mitten et Ahmet, en attendant le
retour de Kidros, se promenaient dans la cour du caravansrail.
L'oncle tait d'une charmante humeur. Tout allait au gr de ses
dsirs. Il arriverait dans les dlais voulus sur les rives du
Bosphore. Il se rjouissait dj la mine que feraient les autorits
ottomanes en le voyant apparatre ! Pour Ahmet, le retour
Scutari, c'tait la clbration tant souhaite de son mariage ! Pour
Van Mitten, le retour eh bien, c'tait le retour !

Ah a ! est-ce qu'on nous oublie ? Et notre chambre ? dit
bientt le seigneur Kraban.

En se retournant, il aperut Scarpante, qui s'tait avanc
lentement prs de lui.

- 328 -
Vous demandez la chambre destine au seigneur Kraban et
ses compagnons ? dit-il en s'inclinant, comme s'il et t un des
domestiques du caravansrail.

Oui !

La voici.

Et Scarpante montra, droite, la porte qui s'ouvrait sur un
couloir o se trouvait la chambre occupe par la voyageuse kurde,
prs de celle o veillait le seigneur Yanar.

Venez, mes amis, venez ! rpondit Kraban en poussant
vivement la porte que lui indiquait Scarpante.

Tous trois entrrent dans le couloir, mais avant qu'ils
n'eussent eu le temps de refermer cette porte, quelle agitation,
quels cris, quelles clameurs ! Et quelle terrible voix de femme se
fit entendre, laquelle se mla bientt une voix d'homme !

Le seigneur Kraban, Van Mitten, Ahmet, ne comprenant rien
ce qui se passait, s'taient replis vivement dans la cour du
caravansrail.

Aussitt les diverses portes s'ouvraient de toutes parts. Des
voyageurs sortaient de leurs chambres. Amasia et Nedjeb
reparaissaient au bruit. Bruno et Nizib rentraient par la gauche.
Puis, au milieu de cette demi-obscurit, on voyait se dessiner la
silhouette du farouche Yanar. Et, enfin, une femme se prcipitait
hors du couloir dans lequel le seigneur Kraban et les siens
s'taient si imprudemment introduits !

Au vol ! l'attentat ! au meurtre ! criait cette femme.

C'tait la noble Saraboul, grande, forte, la dmarche
nergique, l'il vif, au teint color, la chevelure noire, aux
- 329 -
lvres imprieuses qui laissaient voir des dents inquitantes, en
un mot, le seigneur Yanar en femme.

videmment, toute conjoncture, la voyageuse veillait dans
sa chambre, au moment o des intrus en avaient forc la porte,
car elle n'avait encore rien t de ses vtements de jour, un
mintan de drap avec broderies d'or aux manches et au
corsage, une entari en soie clatante seme de fuses jaunes et
serre la taille par un chle o ne manquaient ni le pistolet
damasquin, ni le yatagan dans son fourreau de maroquin vert ;
sur la tte, un fez vas, ceint de mouchoirs couleurs voyantes,
d'o pendait un long puskul comme le gland d'une sonnette ;
aux pieds, des bottes de cuir rouge dans lesquelles se perdait le
bas du chalwar , ce pantalon des femmes de l'Orient. Quelques
voyageurs ont prtendu que la femme kurde, ainsi vtue,
ressemble une gupe ! Soit !

La noble Saraboul n'tait point faite pour dmentir cette
comparaison, et cette gupe-l devait possder un aiguillon
redoutable !

Quelle femme ! dit mi-voix Van Mitten.

Et quel homme ! rpondit le seigneur Kraban, en
montrant le frre Yanar.

Et alors celui ci de s'crier :

Encore un nouvel attentat ! Qu'on arrte tout le monde !

Tenons-nous bien, murmura Ahmet l'oreille de son oncle,
car je crains que nous ne soyons cause de tout ce tapage !

Bah ! personne ne nous a vus, rpondit Kraban, et
Mahomet lui-mme ne nous reconnatrait pas !

- 330 -
Qu'y a-t-il, Ahmet ? demanda la jeune fille, qui venait
d'accourir prs de son fianc.

Rien ! chre Amasia, rpondit Ahmet, rien !

En ce moment, matre Kidros apparut sur le seuil de la
grande porte, au fond de la cour, et s'cria :

Oui ! vous arrivez propos, monsieur le juge ! En effet, le
juge, mand Trbizonde, venait d'arriver au caravansrail, o il
devait passer la nuit, afin de procder le lendemain l'enqute
rclame par le couple kurde. Il tait suivi de son greffier et
s'arrta sur le seuil.

Comment, dit-il, ces coquins auraient recommenc leur
tentative de la nuit dernire ?

Il parat, monsieur le juge, rpondit matre Kidros.

Que les portes du caravansrail soient fermes, dit le
magistrat d'une voix grave. Dfense qui que ce soit de sortir
sans ma permission !

Ces ordres furent aussitt excuts, et tous les voyageurs
passrent l'tat de prisonniers, auxquels le caravansrail allait
servir momentanment de prison.

Et maintenant, juge, dit la noble Saraboul, je demande
justice contre ces malfaiteurs, qui n'ont pas craint, pour la
seconde fois, de s'attaquer une femme sans dfense

Non seulement une femme, mais une Kurde ! ajouta le
seigneur Yanar avec un geste menaant.

Scarpante, on le croira sans peine, suivait toute cette scne
sans en rien perdre.
- 331 -

Le juge, une figure finaude, s'il en fut, avec deux yeux en
trous de vrille, un nez pointu, une bouche serre, qui disparaissait
dans les flocons de sa barbe, cherchait dvisager les
personnes enfermes dans le caravansrail, ce qui ne laissait pas
d'tre assez difficile, avec le peu de clart que rpandait l'unique
lanterne dpose dans un coin de la cour. Cet examen rapidement
fait, s'adressant la noble voyageuse :

Vous affirmez, lui demanda-t-il, que, la nuit dernire, des
malfaiteurs ont tent de s'introduire dans votre chambre ?

Je l'affirme !

Et qu'ils viennent de recommencer leur criminelle
tentative ?

Eux ou d'autres !

Il n'y a qu'un instant ?

Il n'y a qu'un instant !

Les reconnatriez-vous ?

Non ! Ma chambre tait sombre, cette cour aussi, et je n'ai
pu voir leur visage !

taient-ils nombreux ?

Je l'ignore !

Nous le saurons, ma sur, s'cria le seigneur Yanar, nous le
saurons, et malheur ces coquins !

- 332 -
En ce moment, le seigneur Kraban rptait l'oreille de Van
Mitten :

Il n'y a rien craindre ! Personne ne nous a vus !

Heureusement, rpondit le Hollandais, incompltement
rassur sur les suites de cette aventure, car, avec ces diables de
Kurdes, l'affaire serait mauvaise pour nous !

Cependant, le juge allait et venait. Il ne semblait pas savoir
quel parti prendre, au grand dplaisir des plaignants.

Juge, reprit la noble Saraboul, en croisant ses bras sur sa
poitrine, la justice restera-t-elle dsarme entre vos mains ? Ne
sommes-nous pas des sujets du Sultan, qui ont droit sa
protection ? Une femme de ma sorte aurait t victime d'un
pareil attentat, et les coupables, qui n'ont pu s'enfuir,
chapperaient au chtiment ?

Elle est vraiment superbe, cette Kurde ! fit trs justement
observer le seigneur Kraban.

Superbe mais effrayante ! rpondit Van Mitten.

Que dcidez-vous, juge ? demanda le seigneur Yanar.

Qu'on apporte des flambeaux, des torches ! s'cria la noble
Saraboul ! Alors je verrai je chercherai je reconnatrai peut-
tre les malfaiteurs qui ont os

C'est inutile, rpondit le juge. Je me charge, moi, de
dcouvrir le ou les coupables !

Sans lumire ?

Sans lumire
- 333 -

Et, sur cette rponse, le juge fit un signe son greffier, qui
sortit par la porte du fond, aprs avoir fait un geste affirmatif.

Pendant ce temps, le Hollandais ne pouvait s'empcher de
dire tout bas son ami Kraban :

Je ne sais pourquoi, mais je ne me sens pas trs rassur sur
l'issue de cette affaire !

Eh, par Allah ! vous avez toujours peur ! rpondit
Kraban.

Tous se taisaient alors, attendant le retour du greffier, non
sans un sentiment de curiosit bien naturelle.

Ainsi, juge, demanda le seigneur Yanar, vous prtendez, au
milieu de cette obscurit, reconnatre

Moi ? non ! rpondit le juge. Aussi vais-je charger de ce
soin un intelligent animal, qui m'est plus d'une fois et trs
adroitement venu en aide dans mes enqutes.

Un animal ? s'cria la voyageuse.

Oui une chvre une fine et maligne bte, qui, elle, saura
bien dnoncer le coupable, si le coupable est encore ici. Or, il doit
y tre, puisque personne n'a pu quitter la cour du caravansrail,
depuis l'instant o a t commis l'attentat.

Il est fou, ce juge ! murmura le seigneur Kraban.

A ce moment, le greffier rentra, tirant par son licol une chvre
qu'il amena au milieu de la cour.

- 334 -
C'tait un gentil animal, de l'espce de ces gagres, dont les
intestins contiennent quelquefois une concrtion pierreuse, le
bzoard qui est si estim en Orient pour ses prtendues qualits
hyginiques. Cette chvre, avec son museau dli, sa barbiche
frisotante, son regard intelligent, en un mot avec sa
physionomie spirituelle , semblait tre digne de ce rle de
devineresse que son matre l'appelait jouer. On rencontre, par
grandes quantits, des troupeaux de ces gagres, rpandus dans
toute l'Asie Mineure, l'Anatolie, l'Armnie, la Perse, et ils sont
remarquables par la finesse de leur vue, de leur oue, de leur
odorat et leur tonnante agilit.

Cette chvre, dont le juge prisait si fort la sagacit, tait
de taille moyenne, blanchtre au ventre, la poitrine, au cou,
mais noire au front, au menton et sur la ligne mdiane du dos.
Elle s'tait gracieusement couche sur le sable, et, d'un air malin,
en remuant ses petites cornes, elle regardait la socit .

Quelle jolie bte ! s'cria Nedjeb.

Mais que veut donc faire ce juge ? demanda Amasia.

Quelque sorcellerie, sans doute, rpondit Ahmet, et
laquelle ces ignorants vont se laisser prendre !

C'tait bien aussi l'opinion du seigneur Kraban qui ne se
gnait point de hausser les paules, tandis que Van Mitten
regardait ces prparatifs d'un air quelque peu inquiet.

Comment, juge, dit alors la noble Saraboul, c'est cette
chvre que vous allez demander de reconnatre les coupables ?

A elle-mme, rpondit le juge.

Et elle rpondra ?

- 335 -
Elle rpondra !

De quelle faon ? demanda le seigneur Yanar, parfaitement
dispos admettre, en sa qualit de Kurde, tout ce qui prsentait
quelque apparence de superstition.

Rien n'est plus simple, rpondit le juge. Chacun des
voyageurs prsents va venir, l'un aprs l'autre, passer la main sur
le dos de cette chvre et, ds qu'elle sentira la main du coupable,
cette fine bte le dsignera aussitt par un blement.

Ce bonhomme-l est tout simplement un sorcier de foire !
murmura Kraban.

Mais, juge, jamais fit observer la noble Saraboul, jamais
un simple animal

Vous allez bien le voir !

Et pourquoi pas ? rpondit le seigneur Yanar. Aussi, bien
que je ne puisse tre accus de cet attentat, je vais donner
l'exemple et commencer l'preuve.

Ce disant, Yanar, allant prs de la chvre qui restait
immobile, lui passa la main sur le dos depuis le cou jusqu' la
queue.

La chvre resta muette.

Aux autres, dit le juge.

Et, successivement, les voyageurs, rassembls dans la cour du
caravansrail, imitrent le seigneur Yanar, et caressrent le dos
de l'animal ; mais ils n'taient pas coupables, sans doute, puisque
la chvre ne fit entendre aucun blement accusateur.

- 336 -
VIII
QUI FINIT D'UNE MANIRE TRS INATTENDUE,
SURTOUT POUR L'AMI VAN MITTEN.

Pendant la dure de celle preuve, le seigneur Kraban avait
pris part son ami Van Mitten et son neveu Ahmet. Et voici le
bout de dialogue qui s'changeait entre eux, dialogue dans
lequel l'incorrigible personnage, oubliant ses bonnes rsolutions
de ne plus s'entter rien, allait encore imposer autrui sa
manire de voir et sa manire de faire.

Eh ! mes amis, dit-il, ce sorcier me parat tre tout
simplement le dernier des imbciles !

Pourquoi ? demanda le Hollandais.

Parce que rien n'empche le coupable ou les coupables,
nous, par exemple, de faire semblant de caresser cette chvre,
en lui passant la main au-dessus du dos, sans y toucher ! Au
moins, ce juge aurait-il d agir en pleine lumire, afin d'empcher
toute supercherie ! Mais dans l'ombre, c'est absurde !

En effet, dit Van Mitten

Ainsi vais-je faire, reprit Kraban, et je vous engage fort
suivre mon exemple.

Eh ! mon oncle, reprit Ahmet, qu'on lui caresse ou qu'on ne
lui caresse pas le dos, vous savez bien que cet animal ne blera
pas plus pour les innocents que pour les coupables !

videmment, Ahmet, mais puisque ce bonhomme de juge
est assez simple pour oprer de la sorte, je prtends tre moins
simple que lui, et je ne toucherai pas sa bte ! Et je vous prie
mme de faire comme moi !
- 337 -

Mais, mon oncle ?

Ah ! pas de discussion l-dessus, rpondit Kraban, qui
commenait s'chauffer.

Cependant dit le Hollandais.

Van Mitten, si vous tiez assez naf pour frotter le dos de
cette chvre je ne vous le pardonnerais pas !

Soit ! Je ne frotterai rien du tout, pour ne point vous
dsobliger, ami Kraban ! Peu importe, d'ailleurs, puisque, dans
l'ombre, on ne nous verra pas !

La plupart des voyageurs avaient alors achev de subir
l'preuve, et la chvre n'avait encore accus personne.

A notre tour, Bruno, dit Nizib.

Mon Dieu ! que ces Orientaux sont stupides de s'en
rapporter cette bte ! rpondit Bruno.

Et, l'un aprs l'autre, ils allrent caresser le dos de la chvre,
qui ne bla pas plus pour eux que pour les voyageurs prcdents.

Mais il ne dit rien, votre animal ! s'cria la noble Saraboul,
en interpellant le juge.

Est-ce une plaisanterie ? ajouta le seigneur Yanar. C'est
qu'il ne ferait pas bon plaisanter avec des Kurdes !

Patience ! rpondit le juge en secouant la tte d'un air
malin, si la chvre n'a pas bl, c'est que le coupable ne l'a pas
touche encore.

- 338 -
Diable ! il n'y a plus que nous ! murmura Van Mitten, qui,
sans trop savoir pourquoi, laissait percer quelque vague
inquitude.

A notre tour, dit Ahmet.

Oui ! moi d'abord ! rpondit Kraban.

Et, en passant devant son ami et son neveu :

N'y touchez pas, surtout ! rpta-t-il voix basse.

Puis, tendant la main au-dessus de la chvre, il feignit de lui
caresser lentement le dos, mais sans frler un seul de ses poils.

La chvre ne bla pas.

Voil qui est rassurant ! dit Ahmet.

Et, suivant l'exemple de son oncle, peine sa main effleura-t-
elle le dos de la chvre.

La chvre ne bla pas.

C'tait au tour du Hollandais. Van Mitten, le dernier de tous,
allait tenter l'preuve ordonne par le juge. Il s'avana donc vers
l'animal, qui semblait le regarder en dessous ; mais lui aussi, pour
ne point dplaire son ami Kraban, il se contenta de promener
doucement sa main au-dessus du dos de la chvre.

La chvre ne bla pas.

Il y eut un oh ! de surprise, et un ah ! de satisfaction
dans toute l'assistance.

- 339 -
Dcidment, votre chvre n'est qu'une brute ! s'cria
Yanar d'une voix de tonnerre.

Elle n'a pas reconnu le coupable, s'cria son tour la noble
Kurde, et, pourtant, le coupable est ici, puisque personne n'a pu
sortir de cette cour !

Hein ! fit Kraban, ce juge, avec sa bte si maligne, est-il
assez ridicule, Van Mitten ?

En effet ! rpondit Van Mitten, absolument rassur
maintenant sur l'issue de l'preuve.

Pauvre petite chvre, dit Nedjeb sa matresse, est-ce qu'on
va lui faire du mal, puisqu'elle n'a rien dit ?

Chacun regardait alors le juge, dont l'il, tout merillonn de
malice, brillait dans l'ombre comme une escarboucle.

Et maintenant, monsieur le juge, dit Kraban d'un ton
quelque peu sarcastique, maintenant que votre enqute est
termine, rien ne s'oppose, je pense, ce que nous nous retirions
dans nos chambres

Cela ne sera pas ! s'cria la voyageuse irrite. Non ! cela ne
sera pas ! Un crime a t commis

Eh ! madame la Kurde ! rpliqua Kraban, non sans
aigreur, vous n'avez pas la prtention d'empcher d'honntes
gens d'aller dormir, quand ils en ont envie !

Vous le prenez sur un ton, monsieur le Turc ! s'cria le
seigneur Yanar.

Sur le ton qui convient, monsieur le Kurde. riposta le
seigneur Kraban.
- 340 -

Scarpante, pensant que le coup tent par lui tait manqu,
puisque les coupables n'avaient point t reconnus, ne vit pas
sans une certaine satisfaction cette querelle qui mettait aux prises
le seigneur Kraban et le seigneur Yanar. De l, surgirait peut-
tre une complication de nature servir ses projets.

Et, en effet, la dispute s'accentuait, entre ces deux
personnages. Kraban se ft plutt laiss arrter, condamner, que
de n'avoir pas le dernier mot. Ahmet, lui-mme, allait intervenir
pour soutenir son oncle, lorsque le juge dit simplement :

Rangez-vous tous, et qu'on apporte des lumires !

Matre Kidros, qui s'adressait cet ordre, s'empressa de le
faire excuter. Un instant aprs, quatre serviteurs du
caravansrail entraient avec des torches, et la cour s'clairait
vivement.

Que chacun lve la main droite ! dit le juge.

Sur cette injonction, toutes les mains droites furent leves.

Toutes taient noires la paume et aux doigts, toutes,
except celles du seigneur Kraban, d'Ahmet et de Van Mitten.

Et aussitt le juge les dsignant tous trois :

Les malfaiteurs les voil ! dit-il.

Hein ! fit-Kraban.

Nous ?, s'cria le Hollandais, sans rien comprendre
cette affirmation inattendue.

- 341 -
Oui ! eux ! reprit le juge ! Qu'ils aient craint ou non d'tre
dnoncs par la chvre, peu importe ! Ce qui est certain, c'est que
se sachant coupables au lieu de caresser le dos de cet animal, qui
tait enduit d'une couche de suie, ils n'ont fait que passer leur
main au-dessus et se sont accuss eux-mmes !

Un murmure flatteur, trs flatteur pour l'ingniosit du
juge s'leva aussitt, tandis que le seigneur Kraban et ses
compagnons, fort dsappoints, baissaient la tte.

Ainsi, dit le seigneur Yanar, ce sont ces trois malfaiteurs qui
ont os la nuit dernire

Eh ! la nuit dernire, s'cria Ahmet, nous tions dix lieues
du caravansrail de Rissar !

Qui le prouve ? rpliqua le juge. En tout cas, il n'y a qu'un
instant, c'est vous qui avez tent de vous introduire dans la
chambre de cette noble voyageuse !

Eh bien, oui, s'cria Kraban, furieux de s'tre si
maladroitement laiss prendre ce pige, oui ! c'est nous qui
sommes entrs dans ce couloir ! Mais ce n'est qu'une erreur de
notre part ou plutt une erreur de l'un des serviteurs du
caravansrail !

Vraiment ! rpondit ironiquement le seigneur Yanar.

Sans doute ! On nous avait indiqu la chambre de cette
dame comme tant la ntre !

A d'autres ! dit le juge.

Allons, pincs, se dit Bruno part lui, l'oncle, le neveu, et
mon matre avec !

- 342 -
Le fait est que, quel que fut son aplomb habituel, le seigneur
Kraban tait absolument dcontenanc, et il le fut bien
davantage, lorsque le juge dit, en se tournant vers Van Mitten,
Ahmet et lui :

Qu'on les mne en prison !

Oui ! en prison ! rpta le seigneur Yanar.

Et tous ces voyageurs, auxquels se joignirent les gens du
caravansrail, de s'crier :

En prison ! En prison !

En somme, voir la tournure que prenaient les choses,
Scarpante ne pouvait que s'applaudir de ce qu'il avait fait. Le
seigneur Kraban, Van Mitten, Ahmet, tenus sous les verrous,
c'tait, la fois, le voyage interrompu, un retard apport la
clbration du mariage, c'tait surtout la sparation immdiate
d'Amasia et de son fianc, la possibilit d'agir dans des conditions
meilleures et de reprendre la tentative qui venait d'chouer avec
le capitaine maltais.

Ahmet, songeant aux consquences de cette aventure, la
pense d'tre spar d'Amasia, fut pris d'un sentiment de
mauvaise humeur contre son oncle. N'tait-ce pas le seigneur
Kraban, qui, par une obstination nouvelle, les avait jets dans
cet embarras ? Ne les avait-il pas empchs, ne leur avait-il pas
positivement dfendu de caresser cette chvre, et cela pour faire
pice ce bonhomme de juge, qui, au bout du compte, s'tait
montr plus fin qu'eux ? A qui la faute, s'ils venaient de tomber
dans ce pige tendu leur simplicit, et s'ils taient menacs
d'aller en prison, au moins pour quelques jours ? Aussi, de son
ct, le seigneur Kraban enrageait-il sourdement, en pensant au
peu de temps qui lui restait pour accomplir son voyage, s'il
voulait arriver Scutari dans les dlais dtermins. Encore un
- 343 -
enttement aussi inutile qu'absurde qui pouvait coter toute une
fortune son neveu !

Quant Van Mitten, il regardait droite, gauche, se
balanant d'une jambe sur l'autre, trs embarrass de sa
personne, osant peine lever les yeux sur Bruno, qui semblait lui
rpter ces paroles de mauvais augure :

Ne vous avais-je pas prvenu, monsieur, que tt ou tard il
vous arriverait malheur !

Et, adressant son ami Kraban ce simple reproche, en
somme bien mrit :

Aussi, dit-il, pourquoi nous avoir empchs dpasser la
main sur le dos de cet inoffensif animal !

Pour la premire fois de sa vie, le seigneur Kraban resta sans
pouvoir rpondre.

Cependant, les cris : en prison ! retentissaient avec plus
d'nergie, et Scarpante, cela va de soi ne se gnait gure pour
crier plus haut que les autres.

Oui, en prison, ces malfaiteurs ! rpta le vindicatif Yanar,
tout dispos prter main-forte l'autorit, s'il le fallait. Qu'on
les mne en prison ! En prison, tous les trois !

Oui ! tous les trois moins que l'un d'eux ne s'accuse !
rpondit la noble Saraboul, qui n'aurait pas voulu que deux
innocents payassent pour un coupable.

C'est de toute quit ! ajouta le juge. Eh bien, lequel de vous
a tent de s'introduire dans cette chambre ?

- 344 -
Il y eut un moment d'indcision dans l'esprit des trois
accuss, mais il ne fut pas de longue dure.

Le seigneur Kraban avait demand au juge la permission de
s'entretenir un instant avec ses deux compagnons, ce qui lui fut
accord ; puis, prenant part Ahmet et Van Mitten, de ce ton qui
n'admettait pas de rplique :

Mes amis, leur dit-il, il n'y a vritablement qu'une chose
faire ! Il faut que l'un de nous prenne son compte toute cette
sotte aventure, qui n'a rien de grave !

Ici, le Hollandais commena, comme par pr-sentissement,
dresser l'oreille.

Or, reprit Kraban, le choix ne peut tre douteux. La
prsence d'Ahmet, dans un trs court dlai, est ncessaire
Scutari pour la clbration de son mariage !

Oui, mon oncle, oui ! rpondit Ahmet.

La mienne aussi, naturellement, puisque je dois l'assister
en ma qualit de tuteur !

Hein ? fit Van Mitten.

Donc, ami Mitten, reprit Kraban, il n'y a pas d'objection
possible, je crois ! II faut vous dvouer !

Moi que ?

Il faut vous accuser ! Que risquez-vous ? Quelques jours
de prison ? Bagatelle ! Nous saurons bien vous tirer de l !

Mais rpondit Van Mitten, auquel il semblait qu'on
disposait un peu bien sans faon de sa personne.
- 345 -

Cher monsieur Van Mitten, reprit Ahmet, il le faut ! Au
nom d'Amasia, je vous en supplie ! Voulez-vous que tout son
avenir soit perdu, que, faute d'arriver en temps voulu Scutari

Oh ! monsieur Van Mitten ! vint dire la jeune fille, qui avait
entendu ce colloque.

Quoi vous voudriez ? rptait Van Mitten.

Hum ! se dit Bruno, qui comprenait bien ce qui se passait
l, encore une nouvelle sottise qu'ils vont faire commettre mon
matre !

Monsieur Van Mitten ! reprit Ahmet.

Voyons un bon mouvement ! dit Kraban en lui serrant
la main la briser.

Cependant, les cris : en prison ! en prison ! devenaient de
plus en plus pressants.

Le malheureux Hollandais ne savait plus que faire ni qui
entendre. Il disait oui de la tte, puis, il disait non.

Au moment o les gens du caravansrail s'avanaient pour
saisir les trois coupables sur un geste du juge :

Arrtez ! dit Van Mitten, d'une voix qui n'avait rien de bien
convaincu. Arrtez ! Je crois bien que c'est moi qui ai

Bon ! fit Bruno, cela y est !

Coup manqu ! se dit Scarpante, sans avoir pu retenir un
violent mouvraient de dpit.

- 346 -
C'est vous ? demanda le juge au Hollandais.

Moi ! oui moi !

Bon monsieur Van Mitten ! murmura la jeune fille l'oreille
du digne homme.

Oh ! oui ! ajouta Nedjeb.

Pendant ce temps, que faisait la noble Saraboul ? Eh bien,
cette intelligente femme observait, non sans intrt, celui qui
avait eu l'audace de s'attaquer elle.

Ainsi, demanda le seigneur Yanar, c'est vous qui avez os
pntrer dans la chambre de cette noble Kurde !

Oui ! rpondit Van Mitten.

Vous n'avez pourtant pas l'air d'un voleur !

Un voleur ! Moi ! un ngociant ! Moi ! un Hollandais
de Rotterdam ! Ah ! mais non ! s'cria Van Mitten, qui, devant
cette accusation, ne put retenir un cri d'indignation bien naturel.

Mais alors dit Yanar.

Alors dit Saraboul, alors c'est donc mon honneur que
vous avez tent de compromettre ?

L'honneur d'une Kurde ! s'cria le seigneur Yanar, en
portant la main son yatagan.

Vraiment, il n'est pas mal, ce Hollandais ! rptait la noble
voyageuse, en minaudant quelque peu.

- 347 -
Eh bien, tout votre sang ne suffira pas payer un pareil
outrage ! reprit Yanar.

Mon frre mon frre !

Si vous vous refusez rparer le tort

Hein ! fit Ahmet.

Vous pouserez ma sur, ou sinon

Par Allah ! se dit Kraban, voil bien une autre
complication, maintenant !

pouser ? moi ! pouser ! rptait Van Mitten, en
levant les bras au ciel.

Vous refusez ? s'cria le seigneur Yanar.

Si je refuse ! Si je refuse ! rpondit Van Mitten, au
comble de l'pouvante. Mais je suis dj

Van Mitten n'eut pas le temps d'achever sa phrase. Le
seigneur Kraban venait de lui saisir le bras.

Pas un mot de plus ! lui dit-il. Consentez ! Il le faut !
Pas d'hsitation !

Moi consentir ? Moi dj mari ? moi, rpliqua Van
Mitten, moi, bigame !

En Turquie bigame, trigame quadrigame ! C'est
parfaitement permis ! Donc, dites oui !

Mais ?
- 348 -

pousez, Van Mitten, pousez ! De cette manire, vous
n'aurez pas mme faire une heure de prison ! Nous
continuerons le voyage tous ensemble ! Puis, une fois Scutari,
vous prendrez par le plus court, et bonsoir la nouvelle madame
Van Mitten !

Pour le coup, ami Kraban, vous me demandez l une chose
impossible ! rpondit le Hollandais.

Il le faut, ou tout est perdu !

En ce moment, le seigneur Yanar, saisissant Van Mitten par le
bras droit, lui disait :

Il le faut ?

Il le faut ! rpta Saraboul, qui vint son tour le saisir par le
bras gauche.

Puisqu'il le faut ! rpondit Van Mitten, que ses jambes
n'avaient plus la force de soutenir.

Quoi ! mon matre, vous allez encore cder l-dessus ? dit
Bruno en s'approchant.

Le moyen de faire autrement, Bruno ! murmura Van Mitten
d'une si faible voix qu'on put peine l'entendre.

Allons, droit ! s'cria le seigneur Yanar, en relevant d'un
coup sec son futur beau-frre.

Et ferme ! rpta la noble Saraboul, en redressant, elle
aussi, son futur poux.

Ainsi que doit tre le beau-frre
- 349 -

Et le mari d'une Kurde !

Van Mitten s'tait redress vivement sous cette double
pousse ; mais sa tte ne cessait de ballotter, comme si elle en et
t demi dtache de ses paules.

Une Kurde ! murmurait-il Moi citoyen de Rotterdam
pouser une Kurde !

Ne craignez rien ! Mariage pour rire ! lui dit bas l'oreille
le seigneur Kraban.

Il ne faut jamais rire avec ces choses-l ! rpondit Van
Mitten d'un ton si piteusement comique, que ses compagnons
eurent quelque peine ne point clater.

Nedjeb, montrant sa matresse la figure panouie de la
voyageuse, lui disait tout bas :

Je me trompe bien, si ce n'est pas l une veuve qui courait
la recherche d'un autre mari !

Pauvre monsieur Van Mitten ! rpondit Amasia.

J'aurais mieux aim huit mois de prison, dit Bruno en
hochant la tte, que huit jours de ce mariage-l !

Cependant, le seigneur Yanar s'tait retourn vers l'assistance
et disait voix haute :

Demain, Trbizonde, nous clbrerons en grande pompe
les fianailles du seigneur Van Mitten et de la noble Saraboul !

- 350 -
Sur ce mot fianailles , le seigneur Kraban, ses
compagnons, et surtout Van Mitten, s'taient dits que cette
aventure serait moins grave qu'on ne pouvait le craindre !

Mais il faut faire observer ici que, d'aprs les usages du
Kurdistan, ce sont les fianailles qui forment l'indissoluble nud
du mariage. On pourrait comparer cette crmonie au mariage
civil de certains peuples europens, et celle qui la suit au mariage
religieux, par laquelle s'achve l'union des poux. Au Kurdistan,
aprs les fianailles, le mari n'est encore, il est vrai, qu'un fianc,
mais c'est un fianc absolument li celle qu'il a choisie, ou
celle qui l'a choisi, comme dans le prsent cas.

C'est ce qui fut bien et dment expliqu Van Mitten par le
seigneur Yanar, qui finit en disant :

Donc, fianc Trbizonde !

Et mari Mossoul ! ajouta tendrement la noble Kurde.

Et part, Scarpante, au moment o il quittait le caravansrail
dont la porte venait d'tre ouverte, prononait ces paroles grosses
de menaces pour l'avenir :

La ruse a chou ! A la force, maintenant !

Puis, il disparaissait, sans avoir t remarqu ni du seigneur
Kraban ni d'aucun des siens.

Pauvre monsieur Van Mitten ! rptait Ahmet, en voyant la
mine toute dconfite du Hollandais.

Bon ! rpondit Kraban, il faut en rire ! Fianailles nulles !
Dans dix jours, il n'en sera plus question ! Cela ne compte pas !

- 351 -
videmment, mon oncle, mais, en attendant, d'tre fianc
pendant dix jours cette imprieuse Kurde, cela compte !

Cinq minutes aprs, la cour du caravansrail de Rissar tait
vide. Chacun de ses htes avait regagn sa chambre pour y passer
la nuit. Mais Van Mitten allait tre gard vue par son terrible
beau-frre, et le silence se fit enfin sur le thtre de cette tragi-
comdie, qui venait de se dnouer sur le dos de l'infortun
Hollandais !

- 352 -
IX
DANS LEQUEL VAN MITTEN, EN SE FIANANT
LA NOBLE SARABOUL, A L'HONNEUR DE DEVENIR
BEAU-FRRE DU SEIGNEUR YANAR.

Une ville qui date de l'an du monde 4790, qui doit sa
fondation aux habitants d'une colonie milsienne, qui fut
conquise par Mithridate, qui tomba au pouvoir de Pompe, qui
subit la domination des Perses et celle des Scythes, qui fut
chrtienne sous Constantin-le-Grand et redevint paenne
jusqu'au sixime sicle, qui fut dlivre par Blisaire et enrichie
par Justinien, qui appartint aux Comnnes dont Napolon 1er se
disait le descendant, puis au sultan Mahomet II, vers le milieu du
quinzime sicle, poque laquelle finit l'Empire de Trbizonde,
aprs une dure de deux cent cinquante-six ans, celle ville, il
faut en convenir, a quelque droit de figurer dans l'histoire du
monde. On ne s'tonnera donc pas que, pendant toute la
premire partie de ce voyage, Van Mitten se ft rjoui la pense
de visiter une cit si fameuse, que les romans de chevalerie ont,
en outre, choisie pour cadre leurs merveilleuses aventures.

Mais, quand il se faisait cette joie, Van Mitten tait libre de
tout souci. Il n'avait qu' suivre son ami Kraban sur cet itinraire
qui contournait l'antique Pont-Euxin. Et maintenant, fianc
provisoirement du moins, pour quelques jours seulement, mais
fianc cette noble Kurde qui le tenait en laisse, il n'tait plus
d'humeur pouvoir apprcier les splendeurs historiques de
Trbizonde.

Ce fut le 17 septembre, vers neuf heures du matin, deux
heures aprs avoir quitt le caravansrail de Rissar, que le
seigneur Kraban et ses compagnons, le seigneur Yanar, sa sur
et leurs serviteurs, firent une superbe entre dans la capitale du
pachalik moderne, btie au milieu d'une campagne alpestre, avec
valles, montagnes, cours d'eau capricieux, paysage qui rappelle
volontiers quelques aspects de l'Europe centrale : on dirait que
- 353 -
des morceaux de la Suisse et du Tyrol ont t transports sur
cette portion du littoral de la mer Noire.

Trbizonde, situe trois cent vingt-cinq kilomtres
d'Erzeroum, cette importante capitale de l'Armnie, est
maintenant en communication directe avec la Perse, au moyen
d'une route que le gouvernement turc a ouverte par Gumuch
Kan, Baibourt et Erzeroum, ce qui lui rendra peut-tre quelque
peu de son ancienne valeur commerciale.

Cette cit est divise en deux villes disposes en amphithtre
sur une colline. L'une, la ville turque, enceinte de murailles
flanques de grosses tours, dfendue autrefois par son vieux
chteau de mer, ne comprend pas moins d'une quarantaine de
mosques, dont les minarets mergent de massifs d'orangers,
d'oliviers et autres arbres d'un aspect enchanteur. L'autre, c'est la
ville chrtienne, la plus commerante, o se trouve le grand
bazar, richement assorti de tapis, d'toffes, de bijoux, d'armes, de
monnaies anciennes, de pierres prcieuses, etc. Quant au port, il
est desservi par une ligne hebdomadaire de bateaux vapeur, qui
mettent Trbizonde en communication directe avec les
principaux points de la mer Noire.

Dans cette ville s'agite ou vgte, suivant les divers
lments dont elle se compose, une population de quarante
mille habitants, Turcs, Persans, chrtiens du rite armnien et
latin, Grecs orthodoxes, Kurdes et Europens. Mais, ce jour-l,
cette population tait plus que quintuple par le concours des
fidles venus de tous les coins de l'Asie mineure, pour assister aux
ftes superbes qui allaient tre clbres en l'honneur de
Mahomet.

Aussi, la petite caravane eut-elle quelque peine trouver un
logement convenable pour les vingt-quatre heures qu'elle devait
passer a Trbizonde, car l'intention formelle du seigneur Kraban
tait bien d'en partir, ds le lendemain, pour Scutari. Et, en effet,
- 354 -
il n'y avait pas un jour perdre, si on voulait y arriver avant la fin
du mois.

Ce fut dans un htel franco-italien, au milieu d'un vritable
quartier de caravansrails, de khans, d'auberges, dj encombrs
de voyageurs, prs de la place de Giaour-Medan, dans la partie la
plus commerante de la ville et par consquent en dehors de la
cit turque, que le seigneur Kraban et sa suite trouvrent
seulement se loger. Mais l'htel tait assez confortable pour
qu'ils pussent y prendre ce jour et cette nuit de repos dont ils
avaient besoin. Aussi l'oncle d'Ahmet n'eut-il pas le plus petit
sujet de se mettre en colre contre l'htelier.

Mais, pendant que le seigneur Kraban et les siens, arrivs
ce point de leur voyage, croyaient en avoir fini, sinon avec les
fatigues, du moins avec les dangers de toutes sortes, un complot
se tramait contre eux dans la ville turque, o rsidait leur plus
mortel ennemi.

C'tait au palais du seigneur Saffar, bti sur les premiers
contreforts de la montagne de Bostepeh, dont les pentes
s'abaissent doucement vers la mer, qu'une heure auparavant tait
arriv l'intendant Scarpanto, aprs avoir quitt le caravansrail de
Rissar.

L, le seigneur Saffar et le capitaine Yarhud l'attendaient ; l,
tout d'abord, Scarpanto leur faisait part de ce qui s'tait pass
pendant la nuit prcdente ; l, il racontait comment Kraban et
Ahmet avaient t sauvs d'un emprisonnement, qui et laiss
Amasia sans dfense, et sauvs par le dvouement stupide de ce
Van Mitten ; l, dans cette confrence de trois hommes ayant un
unique intrt, furent prises les rsolutions qui menaaient
directement les voyageurs, sur ce parcours de deux cent vingt-
cinq lieues entre Scutari et Trbizonde. Ce qu'tait ce projet,
l'avenir le fera connatre, mais on peut dire qu'il eut, ce jour
mme, un commencement d'excution : en effet, le seigneur
Sallar et Yarhud, sans s'inquiter des ftes qui allaient tre
- 355 -
clbres, quittaient Trbizonde et prenaient dans l'ouest la route
de l'Anatolie qui mne l'embouchure du Bosphore.

Scarpante, lui, restait la ville. N'tant connu ni du seigneur
Kraban, ni d'Ahmet, ni des deux jeunes filles, il pourrait agir en
toute libert. A lui de jouer dans ce drame l'important rle qui
devait dsormais substituer la force la ruse.

Aussi, Scarpante put-il se mler la foule et flner sur la
place du Giaour-Medan. Ce n'tait pas, pour avoir, un instant et
dans l'ombre, au caravansrail de Rissar, adress la parole au
seigneur Kraban et son neveu, qu'il pouvait craindre d'tre
reconnu. Aussi lui fut-il facile d'pier leurs pas et dmarches on
toute scurit.

C'est dans ces conditions qu'il vit Ahmet, peu de temps aprs
son arrive Trbizonde, se diriger vers le port, travers les rues
assez misrablement entretenues qui y aboutissent. L, sandals,
caboteurs, mahones, barques de toutes sortes, taient au sec,
aprs avoir dbarqu leurs cargaisons de fidles, tandis que les
navires de commerce, par manque de profondeur, se tenaient
plus au large.

Un hammal venait d'indiquer Ahmet le bureau du
tlgraphe, et Scarpante put s'assurer que le fianc d'Amasia
expdiait un assez long tlgramme l'adresse du banquier
Slim, Odessa.

Buh ! se dit-il, voil une dpche qui n'arrivera jamais son
destinataire ! Slim a t mortellement frapp d'une balle que lui
a envoye Yarhud, et cela n'est pas pour nous inquiter !

Et, de fait, Scarpante ne s'en inquita pas autrement.

Puis, Ahmet revint l'htel du Giaour-Medan. Il retrouva
Amasia en compagnie de Nedjeb, qui l'attendait, non sans
- 356 -
quelque impatience, et la jeune fille put tre certaine qu'avant
quelques heures, on serait rassur sur son sort la villa Slim.

Une lettre aurait mis trop de temps arriver Odessa,
ajouta Ahmet, et, d'ailleurs, je crains toujours

Ahmet s'tait interrompu sur ce mot.

Vous craignez, mon cher Ahmet ? Que voulez-vous dire ?
demanda Amasia, un peu surprise.

Rien, chre Amasia, rpondit Ahmet, rien !

J'ai voulu rappeler votre pre qu'il et soin de se trouver
Scutari pour notre arrive, et mme avant, afin de faire toutes les
dmarches ncessaires pour que notre mariage n'prouve aucun
retard !

La vrit est qu'Ahmet, redoutant toujours de nouvelles
tentatives d'enlvement, au cas o les complices de Yarhud
eussent appris ce qui s'tait pass aprs le naufrage de la Gudare,
marquait au banquier Slim que tout danger n'tait peut-tre pas
cart encore ; mais, ne voulant pas inquiter Amasia pendant le
reste du voyage, il se garda bien de lui dire quelles taient ses
apprhensions, apprhensions vagues, au surplus, et qui ne
reposaient que sur des pressentiments.

Amasia remercia Ahmet du soin qu'il avait pris de rassurer
son pre par dpche, dt-il encourir, pour avoir us du fil
tlgraphique, les maldictions de l'oncle Kraban.

Et, pendant ce temps, que devenait l'ami Van Mitten ?

L'ami Van Mitten, devenait, un peu malgr lui, l'heureux
fianc de la noble Saraboul et le piteux beau frre du seigneur
Yanar !
- 357 -

Comment et-il pu rsister ? D'une part, Kraban lui rptait
qu'il fallait consommer le sacrifice jusqu'au bout, ou bien le juge
pourrait les renvoyer tous les trois en prison, ce qui
compromettrait irrparablement l'issue de ce voyage ; que ce
mariage, s'il tait valable en Turquie, o la polygamie est admise,
serait radicalement nul pour la Hollande, o Van Mitten tait
dj mari ; que, par consquent, il pourrait, son choix, tre
monogame dans son pays, ou bigame dans le royaume de
Padischah. Mais le choix de Van Mitten tait fait : il prfrait
n'tre game nulle part.

D'un autre ct, il y avait l un frre et une sur incapables
de lcher leur proie. Il n'tait donc que prudent de les satisfaire,
sauf leur fausser compagnie au del des rives du Bosphore, ce
qui les empcherait d'exercer leurs prtendus droits de beau-frre
et d'pouse.

Aussi Van Mitten n'entendait-il point rsister et s'abandonna-
t-il au cour des vnements.

Trs heureusement, le seigneur Kraban avait obtenu ceci :
c'est qu'avant d'aller achever le mariage Mossoul, le seigneur
Yanar et sa sur les accompagneraient jusqu' Scutari, qu'ils
assisteraient l'union d'Amasia et d'Ahmet, et que la fiance
kurde ne repartirait avec son fianc hollandais que deux ou trois
jours aprs pour le pays de ses anctres.

Il faut convenir que Bruno, tout en pensant que son matre
n'avait que ce qu'il mritait pour son incroyable faiblesse, ne
laissait pas de le plaindre, le voir tomber sous la coupe de cette
terrible femme. Mais, on doit l'avouer aussi, il fut pris d'un fou
rire, fou rire que purent peine rprimer Kraban, Ahmet et les
deux jeunes filles, lorsque l'on vit Van Mitten, au moment o la
crmonie des fianailles allait s'accomplir, affubl du costume de
ce pays extravagant.

- 358 -
Quoi ! vous, Van Mitten, s'cria Kraban, c'est bien vous,
ainsi vtu l'orientale ?

C'est moi, ami Kraban.

En Kurde ?

En Kurde !

Eh ! vraiment, cela ne vous va pas mal, et je suis sr que,
ds que vous y serez habitu, vous trouverez ce vtement plus
commode que vos habits triqus d'Europe !

Vous tes bien bon, ami Kraban.

Voyons, Van Mitten, quittez cet air soucieux ! Dites-vous
que c'est aujourd'hui jour de carnaval et que ce n'est qu'un
dguisement pour un mariage en l'air !

Ce n'est pas le dguisement qui m'inquite le plus, rpondit
Van Mitten.

Et qu'est-ce donc ?

C'est le mariage !

Bah ! mariage provisoire, ami Van Mitten, rpondit
Kraban, et madame Saraboul payera cher ses fantaisies de veuve
par trop consolable ! Oui, quand vous lui apprendrez que ces
fianailles ne vous engagent en rien, puisque vous tes dj mari
Rotterdam, quand vous lui donnerez cong en bonne forme, je
veux tre l, Van Mitten ! En vrit ! il ne peut pas tre permis
d'pouser les gens malgr eux ! C'est dj beaucoup quand ils
veulent bien y consentir !

- 359 -
Toutes ces raisons aidant, le digne Hollandais avait fini par
accepter la situation. Le mieux, au total, tait de la prendre par
son ct risible, puisqu'elle prtait rire, et de s'y rsigner,
puisqu'elle sauvegardait les intrts de tous.

D'ailleurs, ce jour-l, Van Mitten aurait peine eu le temps de
se reconnatre. Le seigneur Yanar et sa sur n'aimaient
dcidment pas laisser languir les choses. Aussitt pris, aussitt
pendu, et elle tait toute prte, cette potence du mariage,
laquelle ils prtendaient attacher ce flegmatique enfant de la
Hollande.

Il ne faudrait pas croire, cependant, que les formalits en
usage dans le Kurdistan eussent t, en quoi que ce soit, omises
ou seulement ngliges. Non ! le beau-frre veillait tout avec un
soin particulier, et, dans cette grande cit, les lments ne
manquaient point, qui devaient donner ce mariage toute la
solennit possible.

En effet, parmi la population de Trbizonde, on compte un
certain nombre de Kurdes. Parmi eux, le couple Yanar et Saraboul
retrouva des connaissances et des amis de Mossoul. Ces gens
superbes se firent un devoir d'assister leur noble compatriote en
cette occasion qui s'offrait elle, et pour la quatrime fois, de se
consacrer au bonheur d'un poux. Il y eut donc, du ct de la
fiance, tout un clan d'invits la crmonie, tandis que Kraban,
Ahmet, leurs compagnons, s'empressaient de figurer ct du
fianc. Encore faut-il bien comprendre que Van Mitten,
svrement gard vue, ne se trouva jamais seul avec ses amis,
depuis ces dernires paroles changes au moment o il venait de
revtir le costume traditionnel des seigneurs de Mossoul et de
Chehrezour. Un instant, seulement, Bruno put se glisser jusqu'
lui et rpter d'un voix sinistre :

Prenez garde, mon matre, prenez garde ! Vous risquez gros
jeu en tout ceci !

- 360 -
Eh ! puis-je faire autrement, Bruno ? rpondit Van Mitten
d'un ton rsign. En tout cas, si c'est une sottise, elle tire mes
amis d'embarras, et les suites n'en seront point graves !

Hum ! fit Bruno en hochant la tte, se marier, mon matre,
c'est se marier, et

Et, comme, sur ce mot, on appela le Hollandais, nul ne saura
jamais de quelle faon le fidle serviteur aurait achev cette
phrase vritablement comminatoire !

Il tait midi, au moment o le seigneur Yanar et autres
Kurdes de grande mine vinrent chercher le futur qu'ils ne
devaient plus quitter jusqu' la fin de la crmonie.

Et alors, ce nud des fianailles fut nou en grand appareil.
Pendant cette opration, il n'y et pas mme critiquer la tenue
des deux conjoints, Van Mitten ne laissant rien paratre d'une
certaine inquitude qui le dominait, la noble Saraboul fire
d'enchaner un homme du nord de l'Europe une femme du nord
de l'Asie ! Quelle gloire, en effet, d'avoir alli la Hollande au
Kurdistan.

La fiance tait superbe dans son costume de mariage, un
costume qu'videmment elle emportait en voyage, tout hasard,
bonne prcaution cette fois, on en conviendra. Rien de
splendide comme sont mitan de drap d'or, dont les manches
et le corsage disparaissaient sous des broderies et des
passementeries de filigrane ! Rien de plus riche que ce chle qui
lui serrait la taille, cet entari raies alternes de lignes de
fleurettes et recouverte des mille plis de ces mousselines de
Brousse dsignes sous le nom de tchembers ! Rien de plus
majestueux que ce chalwar en gaze de Salonique, dont les
jambes se rattachaient sous le cuir de fines bottes de maroquin
brodes de perles ! Et ce fez vas, entour de yminis aux
fleurs voyantes, d'o se dveloppait jusqu' mi-corps un long
puskul orn de dentelles d'oya ! Et les bijoux, les pendeloques
- 361 -
de pices d'or, tombant sur le front jusqu'aux sourcils, et ces
pendants d'oreilles forms de ces petites rosaces, desquels
rayonnent des chanettes supportant un petit croissant d'or, et les
agrafes de ceinture en vermeil, et les pingles en filigrane azur,
figurant une palme indienne, et ces colliers irradiants double
range, ces guerdanliks composs d'une suite d'agates serties
en griffes, graves chacune du nom d'un iman ! Non ! jamais plus
belle fiance ne s'tait vue marchant dans les rues de Trbizonde,
et en cette circonstance, elles auraient d tre recouvertes d'un
tapis de pourpre, comme elles le furent jadis la naissance de
Constantin Porphyrognte !

Mais si la noble Saraboul tait superbe, le seigneur Van
Mitten, lui, tait magnifique, et son ami Kraban ne lui mnagea
pas des compliments, qui ne pouvaient tre ironiques de la part
d'un vieux croyant rest fidle au vtement oriental.

Il faut en convenir, ce costume donnait Van Mitten une
tournure martiale, un air hautain, une physionomie avantageuse,
quelque chose de farouche, enfin, peu en rapport avec son
temprament de ngociant rotterdamois ! Et comment en et-il
t autrement avec ce lger manteau do mousseline charg
d'applications de cotonnade, ce large pantalon de satin rouge qui
se perdait dans des bottes de cuir, peronnes, ergotes et
treillisses d'or sous les mille plis de leur tige, cette robe ouverte
dont les manches se droulaient jusqu' terre, et ce fez, orn de
yminis , et ce puskul , dont la grosseur invraisemblable
indiquait le rang qu'allait bientt occuper au Kurdistan l'poux de
la noble Saraboul ?

Le grand bazar de Trbizonde avait fourni tous ces
ajustements, qui, faits sur mesure, n'auraient pas plus
lgamment vtu Van Mitten. Il avait procur aussi ces armes
merveilleuses, dont le fianc portait tout un arsenal au chle
brod, soutachat passement, qui lui serrait la taille : poignant
damasquins, avec manche en jade vert et lame en damas
double tranchant, pistolets crosse d'argent gravs comme un
collier d'idole, sabre lame courte, au tranchant taill en dents de
- 362 -
scie avec poigne noire orne d'un quadrill en argent et
pommeau rondelle, et enfin une arme d'hast en acier avec
reliefs en mplat gravs et dors et finissant en lame ondule
comme le fer des anciens fauchards !

Ah ! le Kurdistan peut sans crainte dclarer la guerre la
Turquie ! Ce ne sont pas de pareils guerriers que les armes du
Padischah pourront jamais vaincre ! Pauvre Van Mitten, qui et
dit qu'un jour tu aurais t affubl de la sorte ! Heureusement,
comme le rptait le seigneur Kraban, et, aprs lui, son neveu
Ahmet, et aprs Ahmet, Amasia et Nedjeb, et aprs elle, tous,
except Bruno :

Bah ! c'est pour rire !

Pendant la crmonie des fianailles, les choses se passeront
le plus convenablement du monde. Si ce n'est que le fianc fut
trouv un peu froid par son terrible beau-frre et par sa non
moins terrible sur, tout alla bien.

A Trbizonde, il ne manquait pas de juges, faisant fonctions
d'officiers ministriels, qui eussent rclam l'honneur
d'enregistrer un pareil contrat, d'autant plus que cela n'allait
pas sans quelque profit ; mais ce fut le magistrat mme dont on
avait pu apprcier la sagacit dans l'affaire du caravansrail de
Rissar qui fut charg de cette honorable tche et de
complimenter, en bons termes, les futurs poux.

Puis, aprs la signature du contrat, les deux fiancs et leur
suite, au milieu d'un immense concours de populaire, se
transportrent la ville close, dans une mosque qui fut autrefois
une glise byzantine, et dont les murailles sont dcores de
curieuses mosaques. L, retentirent certains chants kurdes, qui
sont plus expressifs, plus mlodieux, plus artistiques enfin, par
leur couleur et leur rythme, que les chants turcs ou armniens.
Quelques instruments, dont la sonorit se rapproche d'un simple
cliquetis mtallique et que dominait la note aigu de deux ou trois
- 363 -
petites fltes, joignirent leurs accords bizarres au concert des voix
suffisamment rafrachies pour cette circonstance. Puis, l'iman dit
une simple prire, et Van Mitten fut enfin fianc, bien fianc,
ainsi que le rpta le seigneur Kraban la noble Saraboul, non
sans une certaine arrire-pense, lorsqu'il lui adressa ses
meilleurs compliments.

Plus tard, le mariage devait s'achever au Kurdistan, o de
nouvelles ftes dureraient pendant plusieurs semaines. L, Van
Mitten aurait se conformer aux coutumes kurdes, ou, du
moins, il devrait essayer de s'y conformer. En effet, lorsque
l'pouse arrive devant la maison conjugale, son poux se prsente
inopinment devant elle, il l'entoure de ses bras, il la prend sur
ses paules, et il la porte ainsi jusqu' la chambre qu'elle doit
occuper. On veut, par l, pargner sa pudeur, car il ne faut point
qu'elle semble entrer de son plein gr dans une demeure
trangre. Lorsqu'il en serait cet heureux moment, Van Mitten
verrait ne rien faire qui pt blesser les usages du pays. Mais
heureusement, il en tait encore loin.

Ici, les ftes des fianailles furent tout naturellement
compltes par celles qui se donnaient, fort propos, pour
clbrer la nuit de l'ascension du Prophte, cet eilet-ul-myrdy,
qui a lieu ordinairement le 29 du mois de Redjeb. Cette fois, par
suite de circonstances particulires, dues une concurrence
politico-religieuse, une ordonnance du chef des imans du
pachalik l'avait fixe cette date.

Le soir mme, dans le plus vaste palais de la ville,
magnifiquement dispos a cet effet, des milliers et des milliers de
fidles s'empressaient une crmonie qui les avait attirs
Trbizonde de tous les points de l'Asie musulmane.

La noble Saraboul ne pouvait manquer cette occasion de
produire son fianc en public. Quant au seigneur Kraban, son
neveu, aux deux jeunes filles, leurs serviteurs, que pouvaient-ils
- 364 -
faire de mieux, pour passer les quelques heures de la soire, que
d'assister en grand apparat ce merveilleux spectacle ?

Merveilleux, en effet, et comment ne l'et-il pas t dans ce
pays de l'Orient, o tous les rves de ce monde se transforment en
ralits dans l'autre ! Ce qu'allait tre cette fte donne en
l'honneur du Prophte, il serait plus facile au pinceau de le
reprsenter, en employant tous les tons de la palette, qu' la
plume de le dcrire, mme en empruntant les cadences, les
images, les priodes des plus grands potes du monde !

La richesse est aux Indes, dit un proverbe turc, l'esprit en
Europe, la pompe chez les Ottomans !

Et ce fut rellement au milieu d'une pompe incomparable que
se droulrent les pripties d'une potique affabulation,
laquelle les plus gracieuses filles de l'Asie Mineure prtrent le
charme de leurs danses et l'enchantement de leur beaut. Elle
reposait sur cette lgende, imite de la lgende chrtienne, que,
jusqu' sa mort, arrive en l'an dixime de l'Hgire, six cent
trente-deux ans aprs l're nouvelle, ce paradis tait ferm
tous les fidles, endormis dans le vague des espaces, en attendant
l'arrive du Prophte. Ce jour-l, il apparaissait cheval sur el-
borak , l'hippogriffe qui l'attendait la porte du temple de
Jrusalem ; puis, son tombeau miraculeux, quittant la terre,
montait travers les cieux et restait suspendu entre le znith et le
nadir, au milieu des splendeurs du paradis de l'Islam. Tous se
rveillaient alors pour rendre hommage au Prophte ; la priode
de l'ternel bonheur promis aux croyants, commenait enfin, et
Mahomet s'levait dans une apothose blouissante, pendant
laquelle les astres du ciel arabique, sous la forme de houris
innombrables, gravitaient autour du front resplendissant d'Allah !

En un mot, cette fte, ce fut comme une ralisation de ce rve
de l'un des potes qui a le mieux senti la posie des pays
orientaux, lorsqu'il dit, propos de ces physionomies extatiques
- 365 -
des derviches, emports dans leurs rondes si trangement
rythmes :

Que voyaient-ils en ces visions qui les beraient ? les forts
d'meraudes fruits de rubis, les montagnes d'ambre et de
myrrhe, les kiosques de diamants et les tentes de perles du
paradis de Mahomet !

- 366 -
X
PENDANT LEQUEL LES HROS DE CETTE
HISTOIRE NE PERDENT NI UN JOUR NI UNE
HEURE.

Le lendemain, 18 septembre, au moment o le soleil
commenait dorer de ses premiers rayons les plus hauts
minarets de la ville, une petite caravane sortait par l'une des
portes de l'enceinte fortifie et jetait un dernier adieu la
potique Trbizonde.

Cette caravane, en route pour les rives du Bosphore, suivait
les chemins du littoral sous la direction d'un guide, dont le
seigneur Kraban avait volontiers accept les services.

Ce guide, en effet, devait parfaitement connatre cette portion
septentrionale de l'Anatolie : c'tait un de ces nomades connus
dans le pays sous le nom de loupeurs .

On dsigne par ce nom une certaine spcialit de bcherons,
faisant mtier de courir les forts de cette partie de l'Anatolie et
de l'Asie Mineure, o crot abondamment le noyer vulgaire. Sur
ces arbres poussent des loupes ou excroissances naturelles, d'une
remarquable duret, dont le bois, par cela mme qu'il se prte
toutes les exigences de l'outil d'bniste, est particulirement
recherch.

Ce loupeur, ayant appris que des trangers allaient quitter
Trbizonde pour se rendre Scutari, tait venu la veille leur offrir
ses services. Il avait paru intelligent, trs pratique de ces routes,
dont il connaissait parfaitement les enchevtrements multiples.
Aussi, aprs des rponses trs nettes aux questions poses par le
seigneur Kraban, le loupeur avait-il t engag un bon prix, qui
devait tre doubl si la caravane atteignait les hauteurs du
Bosphore avant douze jours, dernier dlai fix pour la
clbration du mariage d'Amasia et d'Ahmet.
- 367 -

Ahmet, aprs avoir interrog ce guide et bien qu'il y et, dans
sa figure froide, dans son attitude rserve, cet on ne sait quoi qui
ne prvient gure en faveur des gens, ne jugea pas qu'il y et lieu
de ne point lui accorder confiance. Rien de plus utile, d'ailleurs,
qu'un homme connaissant ces rgions pour les avoir parcourues
toute sa vie, rien de plus rassurant au point de vue d'un voyage
qui devait s'excuter dans les plus grandes conditions de clrit.

Le loupeur tait donc le guide du seigneur Kraban et de ses
compagnons. A lui de prendre la direction de la petite troupe. Il
choisirait les lieux de halte, il organiserait les campements, il
veillerait la sret de tous, et lorsqu'on lui promit de doubler
son salaire sous condition d'arriver Scutari dans les dlais
voulus :

Le seigneur Kraban peut tre assur de tout mon zle,
rpondit-il, et puisqu'il me propose double prix pour payer mes
services, moi, je m'engage ne lui rien rclamer si, avant douze
jours, il n'est pas de retour sa villa de Scutari.

Par Mahomet, voil un homme qui me va ! dit Kraban,
lorsqu'il rapporta ce propos son neveu.

Oui, rpondit Ahmet, mais, si bon guide qu'il soit, mon
oncle, n'oublions pas qu'il ne faut pas s'aventurer imprudemment
sur ces routes de l'Anatolie !

Ah ! toujours tes craintes !

Oncle Kraban, je ne nous croirai vritablement l'abri de
toute ventualit, que lorsque nous serons Scutari

Et que tu seras mari ! Soit ! rpondit Kraban en serrant la
main d'Ahmet. Eh bien, dans douze jours, je te le promets,
Amasia sera la femme du plus dfiant des neveux

- 368 -
Et la nice du

Du meilleur des oncles s'cria Kraban, qui termina sa
phrase par un bel clat de rire.

Le matriel roulant de la caravane tait ainsi compos : deux
talikas , sorte de calches assez confortables, qui peuvent se
fermer en cas de mauvais temps, avec quatre chevaux, attels par
couple chaque talika, et deux chevaux de selle. Ahmet avait t
trop heureux, mme pour un haut prix, de trouver ces vhicules
Trbizonde, ce qui lui permettrait d'achever le voyage dans de
bonnes condition le seigneur Kraban, Amasia et Nedjeb avaient
pris place dans la premire talika, dont Nizib occupait le sige de
derrire. Au fond de la seconde trnait la noble Saraboul, auprs
de son fianc et en face de son frre, avec Bruno, faisant office de
valet de pied.

Un des chevaux de selle tait mont par Ahmet, l'autre par le
guide, qui tantt galopait aux portires des talikas, conduites en
poste, tantt clairait la route par quelque pointe en avant.

Comme le pays pouvait ne pas tre trs sur, les voyageurs
s'taient munis de fusils et de revolvers, sans compter les armes
qui figuraient d'ordinaire aux ceintures du seigneur Yanar et de
sa sur, et les fameux pistolets rateurs du seigneur Kraban.
Ahmet, bien que le guide lui assurt qu'il n'y avait rien craindre
sur ces routes, avait voulu se prcautionner contre toute
agression.

En somme, deux cents lieues environ a faire en douze jours
avec ces moyens de transport, mme sans relayer dans une
contre o les maisons de poste taient rares, mme en laissant
aux chevaux le repos de chaque nuit, il n'y avait rien l qui ft
absolument difficile. Donc, moins d'accidents imprvus ou
improbables, ce voyage circulaire devait s'achever dans les dlais
voulus. Le pays qui s'tend depuis Trbizonde jusqu' Sinope est
appel Djanik par les Turcs. C'est au del que commence
- 369 -
l'Anatolie proprement dite, l'ancienne Bythinie, devenue l'un des
plus vastes pachaliks de la Turquie d'Asie, qui comprend la partie
ouest de l'ancienne Asie Mineure avec Koutaieh pour capitale et
Brousse, Smyrne, Angora, etc., pour principales villes.

La petite caravane, partie six heures du matin de
Trbizonde, arrivait neuf heures Platana, aprs une tape de
cinq lieues.

Platana, c'est l'ancienne Hermouassa. Pour l'atteindre, il faut
traverser une sorte de valle, o poussent l'orge, le bl, le mas, o
se dveloppent de magnifiques plantations de tabac qui y
russissent merveilleusement. Le seigneur Kraban ne put se
retenir d'admirer les produits de cette solane d'Asie, dont les
feuilles, scelles sans aucune prparation, deviennent d'un jaune
d'or. Trs probablement, son correspondant et ami Van Mitten
n'et pas contenu davantage les lans de son admiration, s'il ne
lui avait t dfendu de rien admirer en dehors de la noble
Saraboul.

Dans toute cette contre s'lvent de beaux arbres, des abis,
des pins, des htres comparables aux plus majestueux du
Holstein et du Danemark, des noisetiers, des groseilliers, des
framboisiers sauvages. Bruno, non sans un certain sentiment
d'envie, put observer aussi que les indignes de ce pays, mme en
bas ge, avaient dj de gros ventres, ce qui tait bien humiliant
pour un Hollandais rduit l'tat de squelette.

A midi, on dpassait la petite bourgade de Fol en laissant sur
la gauche les premires ondulations des Alpes Pontiques. A
travers les chemins se croisaient, allant vers Trbizonde ou en
revenant, des paysans vtus d'toffes de grosse laine brune,
coiffs du fez ou du bonnet de peau de mouton, accompagns de
leurs femmes, qui s'enveloppaient de morceaux de cotonnades
rayes, bien apparentes sur leurs jupons de laine rouge.

- 370 -
Tout ce pays tait un peu celui de Xnophon, illustr par sa
fameuse retraite des Dix Mille. Mais l'infortun Van Mitten le
traversait sous le regard menaant de Yanar, sans mme avoir le
droit de consulter son guide ! Aussi avait-il donn l'ordre Bruno
de le consulter pour lui et de prendre quelques notes au vol. Il est
vrai que Bruno songeait tout autre chose qu'aux exploits du
gnral grec, et voil pourquoi, en sortant de Trbizonde, il avait
nglig de montrer son matre cette colline qui domine la cte,
et du haut de laquelle les Dix Mille, revenant des provinces
Macroniennes, salurent de leurs enthousiastes cris les flots de la
mer Noire. En vrit, cela n'tait pas d'un fidle serviteur.

Le soir, aprs une journe d'une vingtaine de lieues, la
caravane s'arrtait et couchait Tireboli. L, le cawak , fait
avec la caillette des agneaux sorte de crme obtenue par
l'attidissement du lait, yaourt , fromage fabriqu avec du lait
aigri au moyen de prsure, furent srieusement apprcis de
voyageurs qu'une longue route avait mis en apptit. D'ailleurs, le
mouton, sous toutes ses formes, ne manquait point au repas, et
Nizib put s'en rgaler, sans craindre d'enfreindre la loi
musulmane. Bruno, cette fois, ne put lui chicaner sa part du
souper.

Cette petite bourgade, qui n'est mme qu'un simple village,
fut quitte ds le matin du 19 septembre. Dans la journe, on
dpassa Zpe et son port troit, o peuvent s'abriter seulement
trois ou quatre btiments de commerce d'un mdiocre tirant
d'eau. Puis, toujours sous la direction du guide, qui, sans
contredit, connaissait parfaitement ces routes peine traces
quelquefois au milieu de longues plaines, on arrivait trs tard a
Krsoum, aprs une tape de vingt-cinq lieues.

Krsoum est btie au pied d'une colline, dans un double
escarpement de la cte. Cette ancienne Pharnacea, o les Dix
Mille s'arrtrent pendant dix jours pour y rparer leurs forces,
est trs pittoresque avec les ruines de son chteau qui dominent
l'entre du port.

- 371 -
L, le seigneur Kraban aurait pu aisment faire une ample
provision de tuyaux de pipe en bois de cerisier, qui sont l'objet
d'un important commerce. En effet, le cerisier abonde sur cette
partie du pachalik, et Van Mitten crut devoir raconter sa fiance
ce grand fait historique : c'est que ce fut prcisment de
Krsoum que le proconsul Lucullus envoya les premiers cerisiers
qui furent acclimats en Europe.

Saraboul n'avait jamais entendu parler du clbre gourmet et
ne parut prendre qu'un mdiocre intrt aux savantes
dissertations de Van Mitten. Celui-ci, toujours sous la domination
de cette altire personne, faisait bien le plus triste Kurde qu'on
pt imaginer. Et cependant, son ami Kraban, sans qu'on put
deviner s'il plaisantait ou non, ne cessait de le fliciter sur la
faon dont il portait son nouveau costume, ce qui faisait
hausser les paules Bruno.

Oui, Van Mitten, oui ! rptait Kraban, cela vous va
parfaitement, cette robe, ce chalwar, ce turban et, pour tre un
Kurde au complet, il ne vous manque plus que de grosses et
menaantes moustaches, telles qu'en porte le seigneur Yanar !

Je n'ai jamais eu de moustaches, rpondit Van Mitten.

Vous n'avez pas de moustaches ? s'cria Saraboul.

Il n'a pas de moustaches ? rpta le seigneur Yanar du ton
le plus ddaigneux.

A peine, du moins, noble Saraboul !

Eh bien, vous en aurez, reprit l'imprieuse Kurde, et je me
charge, moi, de vous les faire pousser !

Pauvre monsieur Van Mitten ! murmurait alors la jeune
Amasia, en le rcompensant d'un bon regard.
- 372 -

Bon ! tout cela finira par un clat de rire rptait Nedjeb,
tandis que Bruno secouait la tte comme un oiseau de mauvais
augure.

Le lendemain, 20 septembre, aprs avoir suivi l'amorce d'une
voie romaine que Lucullus fit construire, dit-on, pour relier
l'Anatolie aux provinces armniennes, la petite troupe, trs
favorise par le temps, laissait en arrire le village d'Aptar, puis,
vers midi, la bourgade d'Ordu. Cette tape ctoyait la lisire de
forts superbes, qui s'tagent sur les collines, dans lesquelles
abondent les essences les plus varies, chnes, charmes, ormes,
rables, platanes, pruniers, oliviers d'une espce btarde,
genvriers, aulnes, peupliers blancs, grenadiers, mriers blancs et
noirs, noyers et sycomores. L, la vigne, d'une exubrance
vgtale qui en fait comme le lierre des pays temprs,
enguirlande les arbres jusqu' leurs plus hautes cimes. Et cela,
sans parler des arbustes, aubpines, pines-vinettes, coudriers,
viornes, sureaux, nfliers, jasmins, tamaris, ni des plantes les plus
varies, safrans a fleurs bleues, iris, rhododendrons, scabieuses,
narcisses jaunes, asclpiades, mauves, centaures, girofles,
clmatites orientales, etc. et tulipes sauvages, oui, jusqu' des
tulipes ! que Van Mitten ne pouvait regarder sans que tous les
instincts de l'amateur ne se rveillassent en lui, bien que la vue de
ces plantes ft plutt de nature voquer quelque dplaisant
souvenir de sa premire union ! Il est vrai, l'existence de l'autre
madame Van Mitten tait maintenant une garantie contre les
prtentions matrimoniales de la seconde. Il tait heureux, ma foi,
et dix fois heureux que le digne Hollandais ft dj mari en
premire noce !

Le cap Jessoun Bouroun une fois dpass, le guide dirigea la
caravane travers les ruines de l'antique ville de Polemonium,
vers la bourgade de Fatisa, o voyageurs et chevaux dormirent
d'un bon sommeil pendant toute la nuit.

Ahmet, l'esprit toujours en veil, n'avait jusque-l rien surpris
de suspect. Cinquante et quelques lieues venaient d'tre franchies
- 373 -
depuis Trbizonde pendant lesquelles aucun danger n'avait paru
menacer le seigneur Kraban et ses compagnons. Le guide, peu
communicatif de sa nature, s'tait toujours tir d'affaire, pendant
les cheminements et les haltes, avec intelligence et sagacit. Et
cependant, Ahmet prouvait pour cet homme une certaine
dfiance qu'il ne pouvait matriser. Aussi ne ngligeait-il rien de
ce qui devait assurer la scurit de tous, et veillait-il au salut
commun, sans en rien laisser voir.

Le 21, ds l'aube, on quittait Fatisa. Vers midi, on laissait sur
la droite le port d'Ounih et ses chantiers de construction,
l'embouchure de l'ancien Oenus. Puis, la route se dveloppa
travers d'immenses plaines de chanvre jusqu'aux bouches du
Tcherchenbb, o la lgende a plac une tribu d'Amazones, de
manire contourner des caps et des promontoires couverts de
ruines, comme tous ceux de cette cte si curieusement historique.
Le bourg de Terme ft dpass dans l'aprs-midi, et, le soir,
Sansoun, une ancienne colonie athnienne, servit de lieu de halte
pour la nuit.

Sansoun est une des plus importantes chelles de ce levant de
la mer Noire, bien que sa rade soit peu sre et son port
insuffisamment profond l'embouchure de l'kil-Irmak.
Cependant, le commerce y est assez actif et expdie jusqu'
Constantinople des cargaisons de melons d'eau qui, sous le nom
d'arbouses, croissent abondamment dans les environs. Un vieux
fort, pittoresquement bti sur la cte, ne la dfendrait que trs
imparfaitement contre une attaque par mer.

Dans l'tat d'amaigrissement o se trouvait Bruno, il lui
sembla que ces arbouses, trop aqueuses, dont le seigneur Kraban
et ses compagnons se rgalrent, ne seraient point de nature le
fortifier, et il refusa d'en manger. Le fait est que le brave garon,
quoique trs prouv dj dans son embonpoint, trouvait encore
le moyen de maigrir, et Kraban lui-mme fut oblig de le
reconnatre.

- 374 -
Mais, lui disait-il en manire de consolation, nous
approchons de l'gypte, et l, s'il lui plat, Bruno pourra faire un
trafic avantageux de sa personne !

Et de quelle faon ? demandait Bruno.

En se vendant comme momie !

Si ces propos dplaisaient l'infortun serviteur, s'il
souhaitait au seigneur Kraban quelque aventure plus dplorable
encore que le second mariage de son matre, cela va de soi.

Mais vous verrez qu'il ne lui arrivera rien, ce Turc,
murmurait-il, et que toute la malchance sera pour des chrtiens
comme nous !

Et, en vrit, le seigneur Kraban se portait merveille, sans
compter que sa belle humeur ne tarissait plus, depuis qu'il voyait
ses projets s'accomplir dans les meilleures conditions de temps et
de scurit.

Ni le village de Militseh, ni le Kysil, qui fut pass sur un pont
de bateaux pendant la journe du 22 septembre, ni Gerse o on
arriva le lendemain, vers midi, ni Tschobanlar, n'arrtrent les
attelages, si ce n'est le temps ncessaire leur donner quelque
repos. Cependant, le seigneur Kraban et aim visiter, ne ft-
ce que pendant quelques heures, Bafira ou Bafra, situe un peu en
arrire, o se fait un grand commerce de ces tabacs, dont les
tays ou paquets, ficels entre de longues lattes, avaient si
souvent rempli ses magasins de Constantinople ; mais il et fallu
faire un dtour d'une dizaine de lieues, et il lui parut sage de ne
point allonger une route longue encore.

Le 23, au soir, la petite caravane arrivait sans encombre
Sinope, sur la frontire de l'Anatolie proprement dite.

- 375 -
Encore une chelle importante du Pont-Euxin, cette Sinope,
assise sur son isthme, l'antique Sinope de Strabon et de Polybe.
Sa rade est toujours excellente, et elle construit des navires avec
les excellents bois des montagnes d'Aio-Antonio, qui s'lvent aux
environs. Elle possde un chteau enferm dans une double
enceinte, mais ne compte que cinq cents maisons au plus et
peine cinq six mille mes.

Ah ! pourquoi Van Mitten n'tait-il pas n deux trois mille
ans plus tt ! Combien il et admir cette ville clbre, dont on
attribue la fondation aux Argonautes, qui devint si importante
sous une colonie milsienne, qui mrita d'tre appele la
Cartilage du Pont-Euxin, dont les vaisseaux couvrirent la mer
Noire au temps des Romains, et qui finit par tre cde
Mahomet II parce qu'elle plaisait beaucoup ce Commandeur
des Croyants ! Mais il tait trop tard pour en retrouver toutes
les splendeurs croules, dont il ne reste plus que des fragments
de corniches, de frontons, de chapiteaux de divers styles. Il faut
d'ailleurs observer que, si cette cit tire son nom de Sinope, fille
d'Asope et de Methone, qui fut enleve par Apollon et conduite en
cet endroit, cette fois, c'tait la nymphe qui enlevait l'objet de sa
tendresse et que cette nymphe avait nom Saraboul ! Ce
rapprochement fut fait par Van Mitten, non sans quelque
serrement de cur.

Cent vingt-cinq lieues environ sparent Sinope de Scutari. Il
restait au seigneur Kraban sept jours seulement pour les faire.
S'il n'tait pas en retard, il n'tait point en avance non plus. Il
convenait donc de ne pas perdre un instant.

Le 24, au soleil levant, on quitta Sinope pour suivre les
dtours du rivage anatolien. Vers dix heures, la petite troupe
atteignait Istifan, midi, la bourgade d'Apana, et le soir, aprs
une journe de quinze lieues, elle s'arrtait Ineboli, dont la rade
foraine, battue par tous les vents, est peu sre pour les btiments
de commerce.

- 376 -
Ahmet proposa alors de ne prendre l que deux heures de
repos et de voyager le reste de la nuit. Douze heures gagnes
valaient bien quelque surcrot de fatigue. Le seigneur Kraban
accepta donc la proposition de son neveu. Personne ne rclama,
pas mme Bruno. D'ailleurs, Yanar et Saraboul, eux aussi, avaient
quelque hte d'tre arrivs sur les rives du Bosphore pour
reprendre le chemin du Kurdistan, et Van Mitten une hte non
moins grande mais pour s'enfuir aussi loin que possible de ce
Kurdistan, dont le nom seul lui faisait horreur !

Le guide ne fit aucune opposition ce projet et se dclara prt
partir ds qu'on le voudrait. De nuit comme de jour, la route
n'tait pas pour l'embarrasser, et ce loupeur, habitu marcher
par instinct au milieu de forts paisses, ne pouvait tre gn de
se reconnatre sur des chemins qui suivaient la cte.

On partit donc, huit heures du soir, par une belle lune,
pleine et brillante, qui s'leva dans l'est sur un horizon de mer,
peu aprs le coucher du soleil. Amasia, Nedjeb et le seigneur
Kraban, la noble Saraboul, Yanar et Van Mitten, tendus dans
leurs calches, se laissrent endormir au trot des chevaux qui se
maintinrent une bonne allure.

Ils ne virent donc rien du cap Keremb, entourbillonn
d'oiseaux de mer, dont les cris assourdissants remplissaient
l'espace. Le matin, ils dpassaient Timl, sans qu'aucun incident
et troubl leur voyage ; puis, ils atteignaient Kidros, et, le soir,
venaient faire halte pour toute la nuit Amastra. Ils avaient bien
droit quelques heures de repos, aprs une traite de plus de
soixante lieues, enleves en trente-six heures.

Peut-tre Van Mitten, car il faut toujours en revenir cet
excellent homme, pralablement nourri des lectures de son guide,
peut-tre Van Mitten, s'il et t libre de ses actes, si le temps et
l'argent ne lui eussent pas manqu, peut-tre et-il fait fouiller le
port d'Amastra pour y rechercher un objet dont aucun antiquaire
n'oserait contester la valeur archologique.
- 377 -

Personne n'ignore, en effet, que, deux cent quatre-vingt-dix
ans avant Jsus-Christ, la reine Amastris, la femme de
Lysimachus, un des capitaines d'Alexandre, la clbre fondatrice
de cette ville, fut enferme dans un sac de cuir, puis jete par ses
frres dans les eaux mmes du port qu'elle avait cr. Or, quelle
gloire pour Van Mitten, si, sur la foi de son guide, il et russi
repcher le fameux sac historique ! Mais on l'a dit, le temps et
l'argent lui faisaient dfaut, et, sans confier personne, pas
mme la noble Saraboul, le sujet de sa rverie, il s'en tint ses
regrets d'archologue.

Le lendemain matin, 26 septembre, cette ancienne mtropole
des Gnois, qui n'est plus aujourd'hui qu'un assez misrable
village, o se fabriquent quelques jouets d'enfants, tait quitte
ds l'aube. Trois ou quatre lieues plus loin, c'tait la bourgade de
Bartan dont on dpassait les limites, puis, dans l'aprs-midi, celle
de Filias, puis, la tombe du soir, celle d'Ozina, et, vers minuit
enfin, la bourgade d'regli.

On s'y reposa jusqu'au petit jour. En somme, c'tait peu, car
les chevaux, sans parler des voyageurs, commenaient tre
srieusement fatigus par les exigences d'une si longue traite, qui
ne leur avait laiss que de rares rpits depuis Trbizonde. Mais
quatre jours restaient pour atteindre le terme de cet itinraire,
quatre jours seulement, les 27, 28, 29 et 30 septembre. Et
encore, cette dernire journe, fallait-il la dduire, puisqu'elle
devait tre employe d'une toute autre faon. Si le 30, ds les
premires heures du matin, le seigneur Kraban et ses
compagnons n'apparaissaient pas sur les rives du Bosphore, la
situation serait singulirement compromise. Il n'y avait donc pas
un instant perdre, et le seigneur Kraban pressa le dpart, qui
s'effectua au lever du soleil.

regli, c'est l'ancienne Hracle, grecque d'origine. Ce fut
autrefois une vaste capitale, dont les murailles en ruines, accotes
des figuiers normes, indiquent encore le contour. Le port, jadis
trs important, bien protg par son enceinte, a dgnr comme
- 378 -
la ville, qui ne compte plus que six sept mille habitants. Aprs
les Romains, aprs les Grecs, aprs les Gnois, elle devait tomber
sous la domination de Mahomet II, et, de cit qui eut ses jours de
splendeur, devenir une simple bourgade, morte l'industrie,
morte au commerce.

L'heureux fianc de Saraboul aurait encore eu l plus d'une
curiosit satisfaire. N'y a-t-il pas, tout prs d'Hracle, cette
presqu'le d'Achrusia, o s'ouvrait, dans une caverne
mythologique, une des entres du Tartare ? Diodore de Sicile ne
raconte-t-il pas que c'est par cette ouverture qu'Hercule ramena
Cerbre, en revenant du sombre royaume ? Mais Van Mitten
renferma encore ses dsirs au plus profond de son cur. Et
d'ailleurs, ce Cerbre, n'en retrouvait-il pas la fidle image en ce
beau-frre Yanar qui le gardait vue ? Sans doute, le seigneur
kurde n'avait pas trois ttes ; mais une lui suffisait, et, quand il la
redressait d'un air farouche, il semblait que ses dents,
apparaissant sous ses paisses moustaches, allaient mordre
comme celles du chien tricphale que Pluton tenait la chane !

Le 27 septembre, la petite caravane traversa le bourg de
Sacaria, puis atteignit vers le soir le cap Kerpe, l'endroit mme
o, seize sicles avant, fut tu l'empereur Aurlien. L, on fit halte
pour la nuit, et l'on tint conseil sur la question de modifier
quelque peu l'itinraire, afin d'arriver Scutari dans les quarante-
huit heures, c'est--dire ds le matin de la dernire journe
marque pour le retour.

- 379 -
XI
DANS LEQUEL LE SEIGNEUR KRABAN SE RANGE
L'AVIS DU GUIDE, UN PEU CONTRE L'OPINION
DE SON NEVEU AHMET.

Voici, en effet, une proposition qui avait t faite par le guide,
et dont l'opportunit mritait d'tre prise en considration.

Quelle distance sparait encore les voyageurs des hauteurs de
Scutari ? Environ une soixantaine de lieues ? Combien de temps
restait-il pour la franchir ? Quarante-huit heures. C'tait peu, si
les attelages se refusaient marcher pendant la nuit.

Eh bien, en abandonnant une route que les sinuosits de la
cte allongent sensiblement, en se jetant travers cet angle
extrme de l'Anatolie, compris entre les rives de la mer Noire et
les rives de la mer de Marmara, en un mot, en coupant au plus
court, on pouvait abrger l'itinraire d'une bonne douzaine de
lieues.

Voici donc, seigneur Kraban, le projet que je vous propose,
dit le guide de ce ton froid qui le caractrisait, et j'ajouterai que je
vous engage vivement l'accepter.

Mais les routes du littoral ne sont-elles pas plus sres que
celles de l'intrieur ? demanda Kraban.

Il n'y a pas plus de dangers redouter l'intrieur que sur
les ctes, rpondit le guide.

Et vous connaissez bien ces chemins que vous nous offrez
de prendre ? reprit Kraban.

Je les ai parcourus vingt fois, rpliqua le guide, lorsque
j'exploitais ces forts de l'Anatolie.
- 380 -

Il me semble qu'il n'y a pas hsiter, dit Kraban, et qu'une
douzaine de lieues conomiser sur ce qui nous reste faire, cela
vaut la peine qu'on modifie sa route.

Ahmet coutait sans rien dire.

Qu'en penses-tu, Ahmet ? demanda le seigneur Kraban
en interpellant son neveu.

Ahmet ne rpondit pas. Il avait certainement des prventions
contre ce guide, prventions qui, il faut bien l'avouer, s'taient
accrues, non sans raison, mesure qu'on se rapprochait du but.

En effet, les allures cauteleuses de cet homme, quelques
absences inexplicables, pendant lesquelles il devanait la
caravane, le soin qu'il prenait de se tenir toujours l'cart, aux
heures de halte, sous prtexte de prparer les campements, des
regards singuliers, suspects mme, jets sur Amasia, une
surveillance qui semblait plus spcialement porter sur la jeune
fille, tout cela n'tait pas pour rassurer Ahmet. Aussi ne perdait-il
pas de vue ce guide, accept Trbizonde sans que l'on st trop ni
qui il tait, ni d'o il venait. Mais son oncle Kraban n'tait point
homme partager ses craintes, et il et t difficile de lui faire
admettre pour rel ce qui n'tait encore qu' l'tat de
pressentiment.

Eh bien, Ahmet ? redemanda Kraban, avant de prendre un
parti sur la nouvelle proposition du guide, j'attends la rponse !
Que penses-tu de cet itinraire ?

Je pense, mon oncle, que, jusqu'ici, nous nous sommes bien
trouvs de suivre les bords de la mer Noire, et qu'il y aurait peut-
tre imprudence les abandonner.

- 381 -
Et pourquoi ! Ahmet, puisque notre guide connat
parfaitement ces routes de l'intrieur qu'il nous propose de
suivre ? D'ailleurs, l'conomie de temps en vaut la peine !

Nous pouvons, mon oncle, en surmenant quelque peu nos
attelages, regagner aisment

Bon, Admet, tu parles ainsi parce que Amasia nous
accompagne ! s'cria Kraban. Mais si, maintenant, elle tait
nous attendre Scutari, tu serais le premier presser notre
marche !

C'est possible, mon oncle !

Eh bien, moi, qui prends en mains tes intrts, Ahmet, je
pense que plus tt nous arriverons, mieux cela vaudra ! Nous
sommes toujours la merci d'un retard, et, puisque nous pouvons
gagner douze lieues en changeant notre itinraire, il n'y a pas
hsiter !

Soit, mon oncle, rpondit Ahmet. Puisque vous le voulez, je
ne discuterai pas ce sujet

Ce n'est pas parce que je le veux, mais parce que les
arguments te manquent, mon neveu, et que j'aurais trop beau jeu
te battre.

Ahmet ne rpondit pas. En tout cas, le guide put tre
convaincu que le jeune homme ne voyait pas, sans quelque
arrire-pense, cette modification propose par lui. Leurs regards
se croisrent un instant peine ; mais cela leur suffit se
tter , comme on dit en langage d'escrime. Aussi, ce ne fut plus
seulement sur ses gardes, mais en garde qu'Ahmet rsolut de
se tenir. Pour lui, le guide tait un ennemi, n'attendant que
l'occasion de l'attaquer tratreusement.

- 382 -
Du reste, la dtermination d'abrger le voyage ne pouvait que
plaire des voyageurs qui n'avaient gure chm depuis
Trbizonde. Van Mitten et Bruno avaient hte d'tre Scutari
pour liquider une situation pnible, le seigneur Yanar et la noble
Saraboul pour revenir au Kurdistan avec leur beau-frre et fianc
sur les paquebots du littoral, Amasia pour tre enfin, unie
Ahmet, et Nedjeb pour assister aux ftes de ce mariage !

La proposition fut donc bien accueillie. On rsolut de se
reposer pendant cette nuit du 27 au 28 septembre, afin de fournir
une bonne et longue tape pendant la journe suivante.

Toutefois il y eut quelques prcautions prendre, qui furent
indiques par le guide. Il importait, en effet, de se munir de
provisions pour vingt-quatre heures, car la rgion traverser
manquait de bourgades et de villages. On ne trouverait ni khans,
ni doukhans, ni auberges sur la route. Donc, ncessit de
s'approvisionner de manire suffire tous les besoins.

On put heureusement se procurer ce qui tait ncessaire, au
cap Kerpe, en le payant d'un bon prix, et mme faire acquisition
d'un ne pour porter ce surcrot de charge.

Il faut le dire, le seigneur Kraban avait un faible pour les
nes, sympathie de ttu ttu, sans doute, et celui qu'il
acheta au cap Kerpe lui plut tout particulirement.

C'tait un animal de petite taille, mais vigoureux, pouvant
porter la charge d'un cheval, soit environ quatre-vingt-dix
oks , ou plus de cent kilogrammes, un de ces nes comme on
en rencontre par milliers dans ces rgions de l'Anatolie, o ils
transportent des crales jusqu'aux divers ports de la cte.

Ce frtillant et alerte baudet avait les narines fendues
artificiellement, ce qui permettait de le dbarrasser avec plus de
facilit des mouches qui s'introduisaient dans son nez. Cela lui
donnait un air tout rjoui, une sorte de physionomie gaie, et il eut
- 383 -
mrit d'tre nomm l'ne qui rit Bien diffrent de ces
pauvres petits animaux dont parle Th. Gautier, lamentables btes
aux oreilles flasques, l'chin maigre et saigneuse , il devait
probablement tre aussi entt que le seigneur Kraban, et Bruno
se dit que celui-ci avait peut-tre trouv l son matre.

Quant aux provisions, quartier de mouton que l'on ferait
cuire sur place, bourgboul , sorte de pain fabriqu avec du
froment pralablement sch au four et additionn de beurre,
c'tait tout ce qu'il fallait pour un aussi court trajet. Une petite
charrette deux roues, laquelle fut attel l'ne, devait suffire
les transporter.

Un peu avant le lever du soleil, le lendemain, 28 septembre,
tout le monde tait sur pied. Les chevaux furent aussitt attels
aux talikas, dans lesquelles chacun prit sa place accoutume.
Ahmet et le guide, enfourchant leur monture, se mirent en tte de
la caravane que prcdait l'ne, et l'on se mit en route. Une heure
aprs, la vaste tendue de la mer Noire avait disparu derrire les
hautes falaises. C'tait une rgion lgrement accidente, qui se
dveloppait devant les pas des voyageurs.

La journe ne fut pas trop pnible, bien que la viabilit des
routes laisst dsirer, ce qui permit au seigneur Kraban de
reprendre la litanie de ses lamentations contre l'incurie des
autorits ottomanes.

On voit bien, rptait-il, que nous nous rapprochons de leur
moderne Constantinople !

Les routes du Kurdistan valent infiniment mieux ! fit
observer le seigneur Yanar.

Je le crois volontiers, rpondit Kraban, et mon ami Van
Mitten n'aura pas mme regretter la Hollande sous ce rapport !

- 384 -
Sous aucun rapport rpliqua vertement la noble Kurde,
dont, chaque occasion, le caractre imprieux se montrait dans
toute sa splendeur.

Van Mitten et volontiers donn au diable son ami Kraban,
qui semblait vraiment prendre quelque plaisir le taquiner !
Mais, en somme, avant quarante-huit heures, il aurait recouvr sa
libert pleine et entire, et il lui passa ses plaisanteries.

Le soir, la caravane s'arrta auprs d'un village dlabr, un
amas de huttes, peine faites pour abriter des btes de somme.
L, vgtaient quelques centaines de pauvres gens, vivant d'un
peu de laitage, de viandes de mauvaise qualit, d'un pain o il
entrait plus de son que de farine. Une odeur nausabonde
emplissait l'atmosphre : c'tait celle que dgage en brlant le
tezek , sorte de tourbe artificielle, compose de fiente et de
boue, seul combustible en usage dans ces campagnes et dont sont
quelquefois faits les murs mmes des huttes.

Il tait heureux que, d'aprs les conseils du guide, la question
des vivres et t pralablement rgle. On n'et rien trouv dans
ce misrable village, dont les habitants auraient t plus prs de
demander l'aumne que de la faire.

La nuit se passa, sans incidents, sous un hangar en ruines, o
gisaient quelques bottes de paille frache. Ahmet veilla avec plus
de circonspection que jamais, non sans raison. En effet, au milieu
de la nuit, le guide quitta le village et s'aventura quelques
centaines de pas en avant.

Ahmet le suivit, sans tre vu, et ne rentra au campement
qu'au moment o le guide y rentrait lui-mme.

Qu'tait donc all faire cet homme au dehors ? Ahmet ne put
le deviner. Il s'tait assur que le guide n'avait communiqu avec
personne. Pas un tre vivant ne s'tait approch de lui ! Pas un cri
- 385 -
loign n'avait t jet travers le calme de la nuit ! Pas un signal
n'avait t fait en un point quelconque de la plaine !

Pas un signal ? se dit Ahmet, lorsqu'il eut repris sa place
sous le hangar. Mais n'tait-ce pas un signal, un signal attendu, ce
feu qui a paru un instant au ras de l'horizon dans l'ouest ?

Et alors un fait, dont il n'avait pas d'abord tenu compte, se
reprsenta obstinment l'esprit d'Ahmet. Il se rappela trs
nettement que, tandis que le guide se tenait debout sur un
exhaussement du sol, un feu avait brill au loin, puis jet trois
clats distincts de courts intervalles, avant de disparatre. Or, ce
feu, Ahmet l'avait tout d'abord pris pour un feu de ptre ?
Maintenant, dans le silence de la solitude, sous l'impression
particulire que donne cette torpeur qui n'est pas du sommeil, il
rflchissait, il le revoyait, ce feu, et il en faisait un signal avec une
conviction qui allait au del d'un simple pressentiment.

Oui, se dit-il, ce guide nous trahit, c'est vident ! Il agit dans
l'intrt de quelque personnage puissant

Lequel ? Ahmet ne pouvait le nommer ! Mais, il le
pressentait, cette trahison devait se rattacher l'enlvement
d'Amasia. Arrache aux mains de ceux qui avaient commis le rapt
d'Odessa, tait-elle menace de nouveaux prils, et maintenant,
quelques journes de marche de Scutari, ne fallait-il pas tout
craindre en approchant du but ? Ahmet passa le reste de la nuit
dans une extrme inquitude. Quel parti prendre, il ne le savait.
Devait-il, sans plus tarder, dmasquer la trahison de ce guide,
trahison qui, dans sa pense, ne faisait plus aucun doute, ou
attendre, pour le confondre et le punir, qu'il y et eu quelque
commencement d'excution ?

Le jour en reparaissant lui apporta un peu de calme. Il se
dcida alors patienter pendant cette journe encore, afin de
mieux pntrer les intentions du guide. Bien rsolu ne plus le
perdre de vue un instant, il ne le laisserait pas s'loigner pendant
- 386 -
les marches ni l'heure des haltes. D'ailleurs, ses compagnons et
lui taient bien arms, et, si le salut d'Amasia n'et t en jeu, il
n'aurait pas craint de rsister n'importe quelle agression.

Ahmet tait redevenu matre de lui-mme. Son visage ne fit
rien paratre de ce qu'il prouvait, ni au yeux de ses compagnons,
ni mme ceux d'Amasia, dont la tendresse pouvait lire plus
avant dans son me, pas mme ceux du guide, qui, de son
ct, ne cessait de l'observer avec une certaine obstination.

La seule rsolution que prit Ahmet fut de faire part son
oncle Kraban des nouvelles inquitudes qu'il avait conues, et
cela, ds que l'occasion s'en prsenterait, dt-il, cet gard,
engager et soutenir la plus orageuse des discussions.

Le lendemain, de grand matin, on quitta ce misrable village.
S'il ne se produisait ni trahison ni erreur, cette journe devait tre
la dernire de ce voyage entrepris pour une satisfaction d'amour,
propre par le plus entt des Osmanlis. En tout cas, elle fut trs
pnible. Les attelages durent faire les plus grands efforts pour
traverser cette partie montagneuse, qui devait appartenir au
systme orographique des Elken. Rien que de ce chef-Ahmet eut
fort regretter d'avoir accept une modification de l'itinraire
primitif. Plusieurs fois, il fallut mettre pied terre pour allger les
voitures. Amasia et Nedjeb montrrent beaucoup d'nergie
pendant ces rudes passages. La noble Kurde ne fut pas au-
dessous de ses compagnes. Quant Van Mitten, le fianc de son
choix, toujours un peu affaiss depuis le dpart de Trbizonde, il
dut marcher au doigt et la baguette.

Du reste, il n'y eut aucune hsitation sur la direction
prendre. videmment, le guide n'ignorait rien des dtours de
cette contre. Il la connaissait fond, suivant Kraban. Il la
connaissait trop, suivant Ahmet. De l, des compliments de
l'oncle, que le neveu ne pouvait accepter pour l'homme dont il
suspectait la conduite. Il faut ajouter, d'ailleurs, que, pendant
- 387 -
cette journe, celui-ci ne quitta pas un instant les voyageurs, et
demeura toujours en tte de la petite caravane.

Les choses semblaient donc aller tout naturellement, part
les difficults inhrentes l'tat des routes, leur raideur,
lorsqu'elles circulaient au flanc de quelque montagne, aux cahots
de leur sol, lorsqu'on les traversait en quelques endroits ravins
par les dernires pluies. Cependant, les chevaux s'en tirrent, et,
comme ce devait tre leur dernire tape, on put leur demander
un peu plus d'efforts que d'habitude. Ils auraient ensuite tout le
temps de se reposer.

Il n'tait pas jusqu'au petit ne, qui ne portt allgrement sa
charge. Aussi, le seigneur Kraban l'avait-il pris en amiti.

Par Allah ! il me plat, cet animal, rptait-il, et, pour mieux
narguer les autorits ottomanes, j'ai bonne envie d'arriver, perch
sur son dos, aux rives du Bosphore.

On en conviendra, c'tait l une ide, une ide la
Kraban ! mais personne ne la discuta, afin que son auteur ne
ft point tent de la mettre excution.

Vers neuf heures du soir, aprs une journe vritablement
fatigante, la petite troupe s'arrta, et, sur le conseil du guide, on
s'occupa d'organiser le campement.

A quelle distance sommes-nous maintenant des hauteurs de
Scutari ? demanda Ahmet.

A cinq ou six lieues encore, rpondit le guide.

Alors, pourquoi ne pas pousser plus avant ? reprit Ahmet.
En quelques heures, nous pourrions tre arrivs

- 388 -
Seigneur Ahmet, rpondit le guide, je ne me soucie pas de
m'aventurer, pendant la nuit, dans cette partie de la province, o
je risquerais de m'garer ! Demain, au contraire, avec les
premires lueurs du jour, je n'aurai rien craindre, et, avant
midi, nous serons arrivs au terme du voyage.

Cet homme a raison, dit le seigneur Kraban. Il ne faut pas
compromettre la partie par tant de hte ! Campons ici, mon
neveu, prenons ensemble notre dernier repas de voyageurs, et,
demain, avant dix heures, nous aurons salu les eaux du
Bosphore !

Tous, sauf Ahmet, furent de l'avis du seigneur Kraban, On se
disposa donc camper dans les meilleures conditions possibles
pour cette dernire nuit de voyage.

Du reste, l'endroit avait t bien choisi par le guide. C'tait un
assez troit dfil, creus entre des montagnes qui ne sont plus,
proprement parler, que des collines en cette partie de l'Anatolie
occidentale. On donnait cette passe le nom de gorges de
Nrissa. Au fond, de hautes roches se reliaient aux premires
assises d'un massif, dont les gradins semi-circulaires s'tageaient
sur la gauche. A droite, s'ouvrait une profonde caverne, dans
laquelle la petite troupe tout entire pouvait trouver un abri, ce
qui fut constat aprs examen de ladite caverne.

Si le lieu tait convenable pour une halte de voyageurs, il ne
l'tait pas moins pour les attelages, aussi dsireux do nourriture
que de repos. A quelques centaines de pas de l, en dehors de la
sinueuse gorge, s'tendait une prairie, o ne manquaient ni l'eau
ni l'herbe. C'est l que les chevaux furent conduits par Nizib, qui
devait tre prpos leur garde, suivant son habitude pendant les
haltes nocturnes.

Nizib se dirigea donc vers la prairie, et Ahmet l'accompagna,
afin de reconnatre les lieux et s'assurer que, de ce ct, il n'y
avait aucun danger craindre.
- 389 -

En effet, Ahmet ne vit rien de suspect. La prairie, que
fermaient dans l'ouest quelques collines longuement ondules,
tait absolument dserte. A sa tombe, la nuit tait calme, et la
lune, qui devait se lever vers onze heures, allait bientt l'emplir
d'une suffisante clart. Quelques toiles brillaient entre de hauts
nuages, immobiles et comme endormis dans les hautes zones du
ciel. Pas un souffle ne traversait l'atmosphre, pas un bruit ne se
faisait entendre travers l'espace. Ahmet observa avec la plus
extrme attention l'horizon sur tout son primtre. Quelque feu,
ce soir-l, allait-il apparatre encore la crte des collines
environnantes ? Quelque signal serait-il fait que le guide viendrait
plus tard surprendre ? Aucun feu ne se montra sur la lisire de
la prairie. Aucun signal ne fut envoy du lointain de la plaine.

Ahmet recommanda Nizib de veiller avec la plus grande
vigilance. Il lui enjoignit de revenir sans perdre un instant, pour
le cas o quelque ventualit se produirait avant que les attelages
n'eussent pu tre ramens au campement. Puis, en toute hte, il
reprit le chemin des gorges de Nrissa.

- 390 -
XII
DANS LEQUEL IL EST RAPPORT QUELQUES
PROPOS CHANGS ENTRE LA NOBLE
SARABOULET SON NOUVEAU FIANC.

Lorsque Ahmet rejoignit ses compagnons, les dernires
dispositions, pour souper d'abord, pour dormir ensuite, avaient
t convenablement prises. La chambre coucher, ou plutt le
dortoir commun, c'tait la caverne, haute, spacieuse, avec des
coins et recoins, o chacun pourrait se blottir son gr et mme
son aise. La salle manger, c'tait cette partie plane du
campement, sur laquelle des roches boules, des fragments de
pierre, pouvaient servir de siges et de tables.

Quelques provisions avaient t tires de la charrette trane
par le petit ne, lequel comptait au nombre des convives, ayant
t spcialement invit par son ami le seigneur Kraban. Un peu
de fourrage, dont on avait fait une bonne rcolte, lui assurait une
suffisante part du festin, et il en trayait de satisfaction.

Soupons, s'cria Kraban d'un ton joyeux, soupons, mes
amis ! Mangeons et buvons notre aise ! Ce sera autant de moins
que ce brave ne aura traner jusqu' Scutari. Il va sans dire
que, pour ce repas en plein air, au milieu de ce campement clair
de quelques torches rsineuses, chacun s'tait plac sa guise. Au
fond, le seigneur Kraban trnait sur une roche, vritable fauteuil
d'honneur de cette runion pulatoire. Amasia et Nedjeb, l'une
prs de l'autre, comme deux amies, il n'y avait plus ni matresse
ni servante, assises sur de plus modestes pierres, avaient
rserv une place Ahmet, qui ne tarda pas les rejoindre.

Quant au seigneur Van Mitten, il va de soi qu'il tait flanqu,
droite de l'invitable Yanar, gauche de l'insparable Saraboul,
et, tous les trois, ils s'taient attabls devant un gros fragment de
roc, que les soupirs du nouveau fianc auraient d attendrir.

- 391 -
Bruno, plus maigre que jamais, grignotant et geignant, allait
et venait pour les besoins du service. Non seulement le seigneur
Kraban tait de belle humeur, comme quelqu'un qui tout
russit, mais, suivant son habitude, sa joie s'panchait en propos
plaisants, lesquels visaient plus directement son ami Van Mitten.
Oui ! il tait ainsi fait, que l'aventure matrimoniale arrive ce
pauvre homme, par dvouement pour lui et les siens, ne
cessait gure d'exciter sa verve caustique ! Dans douze heures, il
est vrai, cette histoire aurait pris fin et Van Mitten n'entendrait
plus parler ni du frre ni de la sur kurdes ! De l, une sorte de
raison que Kraban se donnait lui-mme pour ne point se gner
l'gard de son compagnon de voyage.

Eh bien, Van Mitten, cela va bien, n'est-ce pas ? dit-il en se
frottant les mains. Vous voil au comble de vos vux ! De bons
amis vous font cortge ! Une aimable femme, qui s'est
heureusement rencontre sur votre route, vous accompagne !
Allah n'aurait pu faire davantage pour vous, quand bien mme
vous eussiez t l'un de ses plus fidles croyants.

Le Hollandais regarda son ami en allongeant quelque peu les
lvres, mais sans rpondre.

Eh bien, vous vous taisez ? dit Yanar.

Non ! Je parle je parle en dedans !

A qui ? demanda imprieusement la noble Kurde, qui lui
saisit vivement le bras.

A vous, chre Saraboul, vous rpondt sans conviction
l'interloqu Van Mitten.

Puis, se levant :

Ouf fit-il.
- 392 -

Le seigneur Yanar et sa sur, s'tant redresss au mme
moment, le suivaient dans toutes ses alles et venues.

Si vous voulez, reprit Saraboul de ce ton doucereux qui ne
permet pas la moindre contradiction, si vous le voulez, nous ne
passerons que quelques heures Scutari ?

Si je le veux ?

N'tes-vous pas mon matre, seigneur Van Mitten ? ajouta
l'insinuante personne.

Oui ! murmura Bruno, il est son matre comme on est le
matre d'un dogue qui peut, chaque instant, vous sauter la
gorge !

Heureusement, se disait Van Mitten, demain Scutari
rupture et abandon ! Mais quelle scne en perspective.

Amasia le regardait avec un vritable sentiment de
commisration, et, n'osant le plaindre haute voix, elle s'en
ouvrait quelquefois son fidle serviteur :

Pauvre monsieur Van Mitten ! rptait-elle Bruno. Voil
pourtant o l'amen son dvouement pour nous !

Et sa platitude envers le seigneur Kraban ! rpondait
Bruno, qui ne pouvait pardonner son matre une
condescendance pousse ce degr de faiblesse.

Eh ! dit Nedjeb, cela prouve, au moins, que monsieur Van
Mitten a un cour bon et gnreux !

Trop gnreux ! rpliqua Bruno. Au surplus, depuis que
mon matre a consenti suivre le seigneur Kraban en un pareil
- 393 -
voyage, je n'ai cess de lui rpter qu'il lui arriverait malheur tt
ou tard ! Mais un malheur pareil ! Devenir le fianc, ne ft-ce que
pour quelques jours, de cette Kurde endiable ! Jamais je n'aurais
pu imaginer cela non ! jamais ! La premire madame Van
Mitten tait une colombe en comparaison de la seconde.

Cependant, le Hollandais s'tait assis une autre place,
toujours flanqu de ses deux garde-du-corps, lorsque Bruno vint
lui offrir quelque nourriture ; mais Van Mitten ne se sentait pas
en apptit.

Vous ne mangez pas, seigneur Van Mitten ? lui dit
Saraboul, qui le regardait entre les deux yeux.

Je n'ai pas faim !

Vraiment, vous n'avez pas faim ! rpliqua le seigneur Yanar.
Au Kurdistan on a toujours faim mme aprs les repas !

Ah ! au Kurdistan ? rpondit Van Mitten en avalant les
morceaux doubles, par obissance.

Et buvez ! ajouta la noble Saraboul.

Mais, je bois je bois vos paroles !

Et il n'osa pas ajouter : Seulement, je ne sais pas si c'est bon
pour l'estomac !

Buvez, puisqu'on vous le dit ! reprit le seigneur Yanar.

Je n'ai pas soif !

Au Kurdistan, on a toujours soif mme aprs les repas.

- 394 -
Pendant ce temps, Ahmet, toujours en veil, observait
attentivement le guide.

Cet homme, assis l'cart, prenait sa part du repas, mais il ne
pouvait dissimuler quelques mouvements d'impatience. Du
moins, Ahmet crut le remarquer. Et comment et-il pu en tre
autrement ? A ses yeux, cet homme tait un tratre ! Il devait
avoir hte que tous ses compagnons et lui eussent cherch refuge
dans la caverne, o le sommeil les livrerait sans dfense,
quelque agression convenue ! Peut-tre mme le guide aurait-il
voulu s'loigner pour quelque secrte machination ; mais il
n'osait, en prsence d'Ahmet, dont il connaissait les dfiances.

Allons, mes amis, s'cria Kraban, voil un bon repas pour
un repas en plein air ! Nous aurons bien rpar nos forces avant
notre dernire tape ! N'est-il pas vrai, ma petite Amasia ?

Oui, seigneur Kraban, rpondit la jeune fille ! D'ailleurs, je
suis forte, et s'il fallait recommencer ce voyage ?

Tu le recommencerais ?

Pour vous suivre.

Surtout aprs avoir fait une certaine halte a Scutari ! s'cria
Kraban avec un bon gros rire, une halte comme notre ami Van
Mitten en a fait une Trbizonde !

Et, par-dessus le march, il me plaisante ! murmurait Van
Mitten.

Il enrageait, au fond, mais n'osait rpondre en prsence de la
trop nerveuse Saraboul.

Ah ! reprit Kraban, le mariage d'Ahmet et d'Amasia, ce ne
sera peut-tre pas si beau que les fianailles de notre ami Van
- 395 -
Mitten et de la noble Kurde ! Sans doute, je ne pourrai pas leur
offrir une fte au Paradis de Mahomet, mais nous ferons bien les
choses, comptez sur moi ! Je veux que tout Scutari soit convi la
noce, et que nos amis de Constantinople emplissent les jardins de
la villa !

Il ne nous en faut pas tant ! rpondit la jeune fille.

Oui ! oui ! chre matresse ! s'cria Nedjeb.

Et si je le veux, moi ! si je le veux ! ajouta le seigneur
Kraban. Est-ce que ma petite Amasia voudrait me contrarier ?

Oh ! seigneur Kraban !

Eh bien, reprit l'oncle en levant son verre, au bonheur de
ces jeunes gens qui mritent si bien d'tre heureux !

Au seigneur Ahmet ! A la jeune Amasia ! rptrent
d'une commune voix tous ces convives en belle humeur.

Et l'union, ajouta Kraban, oui ! l'union du Kurdistan
et de la Hollande !

Sur cette sant , porte d'une voix joyeuse, devant toutes
ces mains tendues vers lui, le seigneur Van Mitten, bon gr mal
gr, dut s'incliner en manire de remerciement et boire son
propre bonheur.

Ce repas, fort rudimentaire, mais gaiement pris, tait achev.
Encore quelques heures de repos, et l'on pourrait terminer ce
voyage sans trop de fatigues.

Allons dormir jusqu'au jour, dit Kraban. Lorsque le
moment en sera venu, je charge notre guide de nous veiller
tous !
- 396 -

Soit, seigneur Kraban, rpondit cet homme, mais n'est-il
pas plus propos que j'aille remplacer votre serviteur Nizib la
garde des attelages ?

Non, demeurez ! dit vivement Ahmet. Nizib est bien o il
est et je prfre que vous restiez ici ! Nous veillerons ensemble !

Veiller ? reprit le guide, en dissimulant mal la contrarit
qu'il prouvait. Il n'y a pas le moindre danger craindre dans
cette rgion extrme de l'Anatolie !

C'est possible, rpondit Ahmet, mais un excs de prudence
ne peut nuire ! Je me charge, moi, de remplacer Nizib la garde
des chevaux ! Donc, restez !

Comme il vous plaira, seigneur Ahmet, rpondit le guide.
Disposons donc tout dans la caverne pour que vos compagnons
puissent y dormir plus l'aise.

Faites, dit Ahmet, et Bruno voudra bien vous aider, avec
l'agrment de monsieur Van Mitten.

Va, Bruno, va ! rpondit le Hollandais.

Le guide et Bruno entrrent dans la caverne, emportant les
couvertures de voyage, les manteaux, les cafetans, qui devaient
servir de literie. Amasia, Nedjeb et leurs compagnons ne s'taient
point montrs difficiles sur la question du souper : la question du
coucher devait les trouver aussi accommodants, sans doute.

Pendant que s'achevaient les derniers prparatifs, Amasia
s'tait rapproche d'Ahmet, elle lui avait pris la main, elle lui
disait :

- 397 -
Ainsi, mon cher Ahmet, vous allez encore passer toute cette
nuit sans reposer ?

Oui, rpondit Ahmet qui ne voulait rien laisser voir de ses
inquitudes. Ne dois-je pas veiller sur tous ceux qui me sont
chers ?

Enfin, ce sera pour la dernire fois ?

La dernire ! Demain, nous en aurons enfin fini avec toutes
les fatigues de ce voyage !

Demain ! rpta Amasia en levant ses beaux yeux sur le
jeune homme, dont le regard rpondit au sien, ce demain qui
semblait ne devoir jamais arriver

Et qui maintenant va durer toujours ! rpondit Ahmet.

Toujours ! murmura la jeune fille.

La noble Saraboul, elle aussi, avait pris la main de son fianc,
et, lui montrant Amasia et Ahmet :

Vous les voyez, seigneur Van Mitten, vous les voyez tous
deux ! dit-elle en soupirant.

Qui ? rpondit le Hollandais, dont les penses taient loin
de suivre un cours aussi tendre.

Qui ? rpliqua aigrement Saraboul, mais ces jeunes
fiancs ! En vrit, je vous trouve singulirement contenu !

Vous savez, rpondit Van Mitten, les Hollandais ! La
Hollande est un pays de digues ! Il y a des digues partout !

- 398 -
Il n'y a pas de digues au Kurdistan ! s'cria la noble
Saraboul, blesse de tant de froideur.

Non ! il n'y en a pas ! riposta le seigneur Yanar, en secouant
le bras de son beau-frre, qui faillit tre cras dans cet tau
vivant.

Heureusement, ne put s'empcher de dire Kraban, il sera
libr demain, notre ami Van Mitten.

Puis, se retournant vers ses compagnons : Eh bien, la
chambre doit tre prte ! Une chambre d'amis, o il y a place
pour tout le monde ! Voil bientt onze heures ! Dj la lune
se lve ! Allons dormir !

Viens, Nedjeb, dit Amasia la jeune Zingare.

Je vous suis, chre matresse.

Bonsoir, Ahmet !

A demain, chre Amasia, demain ! rpondit Ahmet en
conduisant la jeune fille jusqu' l'entre de la caverne.

Vous me suivez, seigneur Van Mitten ? dit Saraboul, d'un
ton qui n'avait rien de bien engageant.

Certainement, rpondit le Hollandais. Toutefois, si cela
tait ncessaire, je pourrais tenir compagnie mon jeune ami
Ahmet !

Vous dites ? s'cria l'imprieuse Kurde.

Il dit ? rpta le seigneur Yanar.

- 399 -
Je dis rpondit Van Mitten je dis, chre Saraboul, que
mon devoir m'oblige veiller sur vous et que

Soit ! Vous veillerez mais l !

Et elle lui montra d'une main la caverne, tandis que Yanar le
poussait par l'paule, en disant :

Il y a une chose dont vous ne vous doutez sans doute pas,
seigneur Van Mitten ?

Une chose dont je ne me doute pas, seigneur Yanar ? Et
laquelle, s'il vous plat ?

C'est qu'en pousant ma sur, vous avez pous un
volcan.

Sous l'impulsion donne par un bras vigoureux, Van Mitten
franchit le seuil de la caverne, o sa fiance venait de le prcder,
et dans laquelle le suivit incontinent le seigneur Yanar.

Au moment o Kraban allait y pntrer son tour, Ahmet le
retint en disant :

Mon oncle, un mot !

Rien qu'un seul, Ahmet ! rpondit Kraban. Je suis fatigu
et j'ai besoin de dormir.

Soit, mais je vous prie de m'entendre !

Qu'as-tu me dire ?

Savez-vous o nous sommes ici ?

- 400 -
Oui dans le dfil des gorges de Nrissa !

A quelle distance de Scutari ?

Cinq ou six lieues peine !

Qui vous l'a dit ?

Mais c'est notre guide !

Et vous avez confiance en cet homme ?

Pourquoi m'en dfierais-je ?

Parce que cet homme, que j'observe depuis quelques jours,
a des allures de plus en plus suspectes ! rpondit Ahmet, Le
connaissez-vous, mon oncle ? Non ! A Trbizonde, il est venu
s'offrir pour vous conduire jusqu'au Bosphore ! Vous avez accept
ses services, sans mme savoir qui il tait ! Nous sommes partis
sous sa direction

Eh bien, Ahmet, il a suffisamment prouv qu'il connaissait
ces chemins de l'Anatolie, ce me semble !

Incontestablement, mon oncle !

Cherches-tu une discussion, mon neveu ? demanda le
seigneur Kraban, dont le front commena se plisser avec une
persistance quelque peu inquitante.

Non, mon oncle, non, et je vous prie de ne voir en moi
aucune intention de vous tre dsagrable ! Mais, que voulez-
vous, je ne suis pas tranquille, et j'ai peur pour tous ceux que
j'aime !

- 401 -
L'motion d'Ahmet tait si visible, pendant qu'il parlait ainsi,
que son oncle ne put l'entendre sans en tre profondment
remu.

Voyons, Ahmet, mon enfant, qu'as-tu ? reprit-il. Pourquoi
ces craintes, au moment o toutes nos preuves vont finir ! Je
veux bien convenir avec toi, mais avec toi seulement ! que j'ai
fait un coup de tte en entreprenant ce voyage insens !

J'avouerai mme que, sans mon enttement te faire quitter
Odessa, l'enlvement d'Amasia ne se serait probablement point
accompli ! Oui ! tout cela, c'est ma faute ! Mais enfin, nous
voici au tonne de ce voyage ! Ton mariage n'aura pas mme t
retard d'un jour ! Demain, nous serons Scutari et demain

Et si, demain, nous n'tions pas Scutari, mon oncle ? Si
nous en tions beaucoup plus loigns que ne le dit ce guide ? S'il
nous avait gars dessein, aprs avoir conseill d'abandonner
les routes du littoral ? Enfin, si cet homme tait un tratre ?

Un tratre ? s'cria Kraban.

Oui, reprit Ahmet, et si ce tratre servait les intrts de ceux
qui ont fait enlever Amasia ?

Par Allah ! mon neveu, d'o peut te venir cette ide, et sur
quoi repose-t-elle ? Sur de simples pressentiments ?

Non ! sur des faits, mon oncle ! coutez-moi ! Depuis
quelques jours, cet homme nous a souvent quitts pendant les
haltes, sous prtexte d'aller reconnatre la route ! A plusieurs
reprises, il s'est loign, non pas inquiet mais impatient, en
homme qui ne veut pas tre vu ! La nuit dernire, il a
abandonn pendant une heure le campement ! Je l'ai suivi, en
me cachant, et j'affirmerais j'affirme mme qu'un signal de feu
lui a t envoy d'un point de l'horizon un signal qu'il attendait !

- 402 -
En effet, cela est grave, Ahmet ! rpondit Kraban. Mais
pourquoi rattaches-tu les machinations de cet homme aux
circonstances qui ont amen l'enlvement d'Amasia sur la
Gudare ?

Eh ! mon oncle, cette tartane, o allait-elle ? tait-ce ce
petit port d'Atina, o elle s'est perdue. Non videmment ! Ne
savons-nous pas qu'elle a t rejete par la tempte hors de sa
route ? Eh bien, mon avis, sa destination tait Trbizonde, o
s'approvisionnent trop souvent les harems de ces nababs de
l'Anatolie ! L, on a pu facilement apprendre que la jeune fille
enleve avait t sauve du naufrage, se mettre sur ses traces, et
nous dpcher ce guide pour conduire notre petite caravane
quelque guet-apens !

Oui ! Ahmet ! rpondit Kraban, en effet ! Tu pourrais
avoir raison ! Il est possible qu'un danger nous menace ! Tu as
veill tu as bien fait, et, cette nuit, je veillerai avec toi !

Non, mon oncle, non reprit Ahmet, reposez-vous !

Je suis bien arm, et, la premire alerte

Je te dis que je veillerai, moi aussi ! reprit Kraban. Il ne
sera pas dit que la folie d'un ttu de mon espce aura pu amener
quelque nouvelle catastrophe !

Non, ne vous fatiguez pas inutilement ! Le guide, sur mon
ordre, doit passer la nuit dans la caverne ! Rentrez !

Je ne rentrerai pas !

Mon oncle

- 403 -
A la fin, vas-tu me contrarier l-dessus ! rpliqua Kraban.
Ah ! prends garde, Ahmet ! Il y a longtemps que personne ne m'a
tenu tte !

Soit, mon oncle, soit ! Nous veillerons ensemble !

Oui ! une veille sous les armes, et malheur qui
s'approchera de notre campement

Le seigneur Kraban et Ahmet, allant et venant, les regards
attachs sur l'troite passe, coutant les moindres bruits qui
auraient pu se propager au milieu de cette nuit si calme, firent
donc bonne et fidle garde l'entre de la caverne.

Deux heures se passrent ainsi, puis, une heure encore. Rien
de suspect ne s'tait produit, qui ft de nature justifier les
soupons du seigneur Kraban et de son neveu, Ils pouvaient
donc esprer que la nuit s'coulerait sans incidents, lorsque, vers
trois heures du matin, des cris, de vritables cris d'pouvant,
retentirent l'extrmit de la passe.

Aussitt Kraban et Ahmet sautrent sur leurs armes, qui
avaient t dposes au pied d'une roche, et, cette fois, peu
confiant dans la justesse de ses pistolets, l'oncle avait pris un
fusil.

Au mme instant, Nizib, accourant tout essouffl,
apparaissait l'entre du dfil.

Ah ! mon matre !

Qu'y a-t-il, Nizib ?

Mon matre l-bas l-bas !

L-bas ? dit Ahmet.
- 404 -

Les chevaux !

Nos chevaux ?

Oui !

Mais parle donc, stupide animal ! s'cria Kraban, qui
secoua rudement le pauvre garon. Nos chevaux ?

Vols !

Vols ?

Oui ! reprit Nizib. Deux ou trois hommes se sont jets dans
le pturage pour s'en emparer

Ils se sont empars de nos chevaux ! s'cria Ahmet, et ils les
ont entrans, dis-tu ?

Oui !

Sur la route de ce ct ? reprit Ahmet en indiquant la
direction de l'ouest.

De ce ct !

Il faut courir courir aprs ces bandits les rejoindre !
s'cria Kraban.

Restez, mon oncle ! rpondit Ahmet. Vouloir maintenant
rattraper nos chevaux, c'est impossible ! Ce qu'il faut, avant
tout, c'est mettre notre campement en tat de dfense !

- 405 -
Ah ! mon matre ! dit soudain Nizib mi-voix. Voyez !
Voyez ! L ! l !

Et de la main, il montrait l'arte d'une haute roche, qui se
dressait gauche.

- 406 -
XIII
DANS LEQUEL, APRS AVOIR TENU TTE SON
NE, LE SEIGNEUR KRABAN TIENT TTE SON
PLUS MORTEL ENNEMI.

Le seigneur Kraban et Ahmet s'taient retourns. Ils
regardaient dans la direction indique par Nizib. Ce qu'ils virent
les fit aussitt reculer, de manire ne pouvoir tre aperus.

Sur l'arte suprieure de cette roche, l'oppos de la caverne,
rampait un homme, qui essayait d'en atteindre l'angle extrme,
sans doute pour observer de plus prs les dispositions du
campement. De l, penser qu'un accord secret existait entre le
guide et cet homme, c'tait naturellement indiqu.

En ralit, il faut le dire, dans toute cette machination
organise autour de Kraban et de ses compagnons, Ahmet avait
vu juste. Son oncle fut bien forc de le reconnatre. Il fallait, en
outre, conclure que le pril tait imminent, qu'une agression se
prparait dans l'ombre, et que, cette nuit mme la petite
caravane, aprs avoir t attire dans une embuscade, courait
une destruction totale.

Dans un premier mouvement irrflchi, Kraban, son fusil
rapidement paul, venait de coucher en joue cet espion qui se
hasardait venir jusqu' la limite du campement. Une seconde
plus tard, le coup partait, et l'homme ft tomb, mortellement
frapp, sans doute ! Mais n'et-ce pas t donner l'veil et
compromettre une situation dj grave.

Arrtez, mon oncle ! dit Ahmet voix basse, en relevant
l'arme braque vers le sommet de la roche.

Mais, Ahmet

- 407 -
Non pas de dtonation qui puisse devenir un signal
d'attaque ! Et, quant cet homme, mieux vaut le prendre vivant !
Il faut savoir pour le compte de qui ces misrables agissent !

Mais comment s'en emparer ?

Laissez-moi faire, rpondit Ahmet.

Et il disparut vers la gauche, de manire contourner la
roche, afin de la gravir revers.

Pendant ce temps, Kraban et Nizib se tenaient prts
intervenir, le cas chant.

L'espion, couch sur le ventre, avait alors atteint l'angle
extrme de la roche. Sa tte en dpassait seule l'arte. A la
brillante clart de la lune, il cherchait voir l'entre de la caverne.

Une demi-minute aprs, Ahmet apparaissait sur le plateau
suprieur, et, rampant son tour avec une extrme prcaution, il
s'avanait vers l'espion, qui ne pouvait l'apercevoir.

Par malheur, une circonstance inattendue allait mettre cet
homme sur ses gardes et lui rvler le danger qui le menaait.

A ce moment mme, Amasia venait de quitter la caverne. Une
profonde inquitude, dont elle ne se rendait pas compte, la
troublait au point qu'elle ne pouvait dormir. Elle sentait Ahmet
menac, la merci d'un coup de fusil ou d'un coup de poignard !

A peine Kraban et-il aperu la jeune fille qu'il lui fit signe
de s'arrter. Mais Amasia ne le comprit pas, et, levant la tte, elle
aperut Ahmet, au moment o celui-ci se redressait vers la roche.
Un cri d'pouvante lui chappa.

- 408 -
A ce cri, l'espion s'tait retourn rapidement, puis redress,
et, voyant Ahmet demi-courbe encore, il se jeta sur lui.

Amasia, cloue sur place par la terreur, eut cependant encore
la force de crier :

Ahmet ! Ahmet !

L'espion, un couteau la main, allait frapper son adversaire ;
mais Kraban, paulant son fusil, tira.

L'espion, atteint mortellement en pleine poitrine, laissa
tomber son poignard et roula jusqu' terre.

Un instant aprs, Amasia tait dans les bras d'Ahmet qui, se
laissant glisser du haut de la roche, venait de la rejoindre.

Cependant, tous les htes de la caverne venaient d'en sortir
au bruit de la dtonation, tous, sauf le guide.

Le seigneur Kraban, brandissant son arme, s'criait :

Par Allah ! voil un matre coup de feu !

Encore des dangers ! murmura Bruno.

Ne me quittez pas, Van Mitten ! dit l'nergique Saraboul en
saisissant le bras de son fianc.

Il ne vous quittera pas, ma sur. rpondit rsolument le
seigneur Yanar.

Cependant, Ahmet s'tait approch du corps de l'espion.

Cet homme est mort, dit-il, et il nous l'aurait fallu vivant.
- 409 -

Nedjeb l'avait rejoint, et, aussitt de s'crier :

Mais cet homme c'est

Amasia venait de s'approcher son tour :

Oui ! C'est lui ! C'est Yarhud ! dit-elle. C'est le capitaine
de la Gudare !

Yarhud ? s'cria Kraban.

Ah ! j'avais donc raison ! dit Ahmet.

Oui ! reprit Amasia. C'est bien cet homme qui nous a
enleves de la maison de mon pre !

Je le reconnais, ajouta Ahmet, je le reconnais, moi aussi !
C'est lui qui est venu la villa nous offrir ses marchandises,
quelques instants avant mon dpart ! Mais il ne peut tre
seul ! Toute une bande de malfaiteurs est sur nos traces ! Et
pour nous mettre dans l'impossibilit de continuer notre route, ils
viennent d'enlever nos chevaux !

Nos chevaux enlevs ! s'cria Saraboul.

Rien de tout cela ne nous serait arriv, si nous avions repris
la route du Kurdistan, ajouta le seigneur Yanar.

Et son regard, pesant sur Van Mitten, semblait rendre le
pauvre homme responsable de toutes ces complications.

Mais enfin, pour le compte de qui agissait donc ce Yarhud ?
demanda Kraban.

- 410 -
S'il tait vivant, nous saurions bien lui arracher son secret !
s'cria Ahmet.

Peut-tre a-t-il sur lui quelque papier dit Amasia.

Oui ! Il faut fouiller ce cadavre. rpondit Kraban.

Ahmet se pencha sur le corps de Yarhud, tandis que Nizib
approchait une lanterne allume qu'il venait de prendre dans la
caverne.

Une lettre ! Voici une lettre ! dit Ahmet, en retirant sa
main de la poche du capitaine maltais.

Cette lettre tait adresse un certain Scarpante.

Lis donc ! lis donc, Ahmet ! s'cria Kraban, qui ne
pouvait plus matriser son impatience !

Et Ahmet, aprs avoir ouvert la lettre, lut ce qui suit :

Les chevaux de la caravane une fois enlevs, lorsque
Kraban et ses compagnons seront endormis dans la caverne o
les aura conduits Scarpante

Scarpante ! s'cria Kraban C'est donc le nom de notre
guide, le nom de ce tratre ?

Oui ! Je ne m'tais pas tromp sur son compte dit
Ahmet

Puis, continuant :

Que Scarpante fasse un signal en agitant une torche, et nos
hommes se jetteront dans les gorges de Nrissa.

- 411 -
Et cela est sign ? demanda Kraban.

Cela est sign Saffar !

Saffar ! Saffar ! Serait-ce donc ?

Oui ! rpondit Ahmet, c'est videmment cet insolent
personnage que nous avons rencontr au railway de Poti, et qui,
quelques heures aprs, s'embarquait pour Trbizonde ! Oui !
c'est ce Saffar qui a fait enlever Amasia et qui veut tout prix la
reprendre !

Ah ! seigneur Saffar ! s'cria Kraban, en levant son poing
ferm qu'il laissa retomber sur une tte imaginaire, si je me
trouve jamais face face avec toi !

Mais ce Scarpante, demanda Ahmet, o est-il ?

Bruno s'tait prcipit dans la caverne et en ressortait
presque aussitt en disant :

Disparu par quelque autre issue, sans doute.

C'tait, en effet, ce qui tait arriv. Scarpante, sa trahison
dcouverte, venait de s'chapper par le fond de la caverne.

Ainsi, cette criminelle machination tait maintenant connue
dans tous ses dtails ! C'tait bien l'intendant du seigneur Saffar,
qui s'tait offert comme guide ! C'tait bien ce Scarpante, qui
avait conduit la petite caravane, d'abord par les routes de la cte,
ensuite travers ces montagneuses rgions de l'Anatolie ! C'tait
bien Yarhud dont les signaux avaient t aperus par Ahmet
pendant la nuit prcdente, et c'tait bien le capitaine de la
Gudare, qui venait, en se glissant dans l'ombre, apporter
Scarpante les derniers ordres de Saffar !

- 412 -
Mais la vigilance et surtout la perspicacit d'Ahmet avaient
djou toute cette manuvre. Le tratre dmasqu, les desseins
criminels de son matre taient connus. Le nom de l'auteur de
l'enlvement d'Amasia, on le connaissait, et il se trouvait que
c'tait prcisment ce Saffar que le seigneur Kraban menaait de
ses plus terribles reprsailles.

Mais, si le guet-apens dans lequel avait t attire la petite
caravane tait dcouvert, le pril n'en tait pas moins grand
puisqu'elle pouvait tre attaque d'un instant l'autre.

Aussi Ahmet, avec son caractre rsolu, prit-il rapidement le
seul parti qu'il y et prendre.

Mes amis, dit-il, il faut quitter l'instant ces gorges de
Nrissa. Si l'on nous attaquait dans cet troit dfil, domin par
de hautes roches, nous n'en sortirions pas vivants !

Partons ! rpondit Kraban. Bruno, Nizib, et vous,
seigneur Yanar, que vos armes soient prtes tout vnement !

Comptez sur nous, seigneur Kraban, rpondit Yanar, et
vous verrez ce que nous saurons faire, ma sur et moi !

Certes ! rpondit la courageuse Kurde, en brandissant son
yatagan dans un mouvement magnifique. Je n'oublierai pas que
j'ai maintenant un fianc dfendre !

Si jamais Van Mitten subit une profonde humiliation, ce fut
d'entendre l'intrpide femme parler ainsi. Mais, son tour, il
saisit un revolver, bien dcid faire son devoir.

Tous allaient donc remonter le dfil, de manire gagner les
plateaux environnants, lorsque Bruno crut devoir faire cette
rflexion, en homme que la question des repas tient toujours en
veil.
- 413 -

Mais cet ne, on ne peut le laisser ici !

En effet, rpondit Ahmet. Peut-tre Scarpante nous a-t-il
gars dans cette portion recule de l'Anatolie ! Peut-tre
sommes-nous plus loigns de Scutari que nous ne le pensons !
Et dans cette charrette sont les seules provisions qui nous
restent !

Toutes ces hypothses taient fort plausibles. On devait
craindre, maintenant, que cette intervention d'un tratre n'et
compromis l'arrive du seigneur Kraban et des siens sur les rives
du Bosphore, en les loignant de leur but.

Mais, ce n'tait pas l'instant de raisonner sur tout cela : il
fallait agir sans perdre un instant.

Eh bien, dit Kraban, il nous suivra, cet ne, et pourquoi ne
nous suivrait-il pas ?

Et, ce disant, il alla prendre l'animal par sa longe, puis, il
essaya de le tirer a lui.

Allons ! dit-il.

L'ne ne bougea pas.

Viendras-tu de bon gr ? reprit Kraban, en lui donnant
une forte secousse.

L'ne, qui, sans doute, tait fort ttu de sa nature, ne bougea
pas davantage.

Pousse-le, Nizib ! dit Kraban.

- 414 -
Nizib, aid de Bruno, essaya de pousser l'ne par derrire
L'ne recula plutt qu'il n'avana,

Ah ! tu t'enttes ! s'cria Kraban, qui commenait se
fcher srieusement.

Bon ! murmura Bruno, ttu contre ttu !

Tu me rsistes moi ? reprit Kraban.

Votre matre a trouv le sien ! dit Bruno Nizib, en prenant
soin de n'tre point entendu.

Cela m'tonnerait. rpondit Nizib sur le mme ton.

Cependant, Ahmet rptait avec impatience :

Mais il faut partir ! Nous ne pouvons tarder d'une
minute quitte abandonner cet ne !

Moi ! lui cder ! jamais ! s'cria Kraban.

Et, prenant la tte du baudet par les oreilles, puis, les
secouant comme s'il et voulu les arracher :

Marcheras-tu ? s'cria-t-il. L'ne ne bougea pas.

Ah ! tu ne veux pas m'obir ! dit Kraban. Eh bien, je
saurai t'y forcer quand mme.

Et voil Kraban courant l'entre de la caverne, et y
ramassant quelques poignes d'herbe sche, dont il fit une petite
botte qu'il prsenta l'ne. Celui-ci fit un pas en avant.

- 415 -
Ah ! ah ! s'cria Kraban, il faut cela pour te dcidera
marcher ! Eh bien, par Mahomet, tu marcheras !

Un instant aprs, cette petite botte d'herbe tait attache
l'extrmit des brancards de la charrette, mais a une distance
suffisante pour que l'ne, mme en allongeant la tte, ne put
l'atteindre. Il arriva donc ceci : c'est que l'animal, sollicit par cet
appt qui allait toujours se dplacer en avant de lui, se dcida
marcher dans la direction de la passe.

Trs ingnieux ! dit Van Mitten.

Eh bien, imitez-le ! s'cria la noble Saraboul, en
l'entranant la suite de la charrette.

Elle aussi, c'tait un appt qui se dplaait, mais un appt que
Van Mitten, en cela bien diffrent de l'ne, redoutait surtout
d'atteindre !

Tous, suivant la mme direction, en troupe serre, eurent
bientt abandonn le campement, o la position n'et pas t
tenable.

Ainsi, Ahmet, dit Kraban, ton avis, ce Saffar, c'est bien le
mme insolent personnage qui, par pur enttement, a fait craser
ma chaise de poste au railway de Poti ?

Oui, mon oncle, mais c'est, avant tout, le misrable qui a
fait enlever Amasia, et c'est moi qu'il appartient !

Part deux, neveu Ahmet, part deux, rpondit Kraban,
et qu'Allah nous vienne en aide !

A peine le seigneur Kraban, Ahmet et leurs compagnons
avaient-ils remont le dfil d'une cinquantaine de pas, que le
- 416 -
sommet des roches se couronnait d'assaillants. Des cris taient
jets dans l'air, des coups de feu clataient de toutes parts.

En arrire ! En arrire ! cria Ahmet, qui fit reculer tout
son monde jusqu' la lisire du campement.

Il tait trop tard pour abandonner les gorges de Nrissa, trop
tard pour aller chercher sur les plateaux suprieurs une meilleure
position dfensive. Les hommes la solde de Saffar, au nombre
d'une douzaine, venaient d'attaquer. Leur chef les excitait cette
criminelle agression, et, dans la situation qu'ils occupaient, tout
l'avantage tait pour eux.

Le sort du seigneur Kraban et de ses compagnons tait donc
absolument leur merci.

A nous ! nous ! cria Ahmet, dont la voix domina le
tumulte.

Les femmes au milieu. rpondit Kraban.

Amasia, Saraboul, Nedjeb, formrent aussitt un groupe,
autour duquel Kraban, Ahmet, Van Mitten, Yanar, Nizib et
Bruno vinrent se ranger. Ils taient six hommes pour rsister la
troupe de Saffar, un contre deux, avec le dsavantage de la
position.

Presque aussitt, ces bandits, en poussant d'horribles
vocifrations, firent irruption par la passe et roulrent, comme
une avalanche, au milieu du campement.

Mes amis, cria Ahmet, dfendons-nous jusqu' la mort !

Le combat s'engagea aussitt. Tout d'abord, Nizib et Bruno
avaient t touchs lgrement, mais ils ne rompirent pas, ils
- 417 -
luttrent, et non moins vaillamment que la courageuse Kurde,
dont le pistolet rpondit aux dtonations des assaillants.

Il tait vident, d'ailleurs, que ceux-ci avaient ordre de
s'emparer d'Amasia, de la prendre vivante, et qu'ils cherchrent
combattre plutt l'arme blanche, afin de ne point avoir
regretter quelque maladroit coup de feu qui et frapp la jeune
fille.

Aussi, dans les premiers instants, malgr la supriorit de
leur nombre, l'avantage ne fut-il point eux, et plusieurs
tombrent-ils trs grivement blesss.

Ce fut alors que deux nouveaux combattants, non des moins
redoutables, apparurent sur le thtre de la lutte.

C'taient Saffar et Scarpante.

Ah ! le misrable ! s'cria Kraban. C'est bien lui ! C'est bien
l'homme du railway !

Et plusieurs fois, il voulut le coucher en joue, mais sans y
russir, tant oblig de faire face ceux qui l'attaquaient.

Ahmet et les siens, cependant, rsistaient intrpidement.
Tous n'avaient qu'une pense : tout prix sauver Amasia, tout
prix l'empcher de retomber entre les mains de Saffar.

Mais, malgr tant de dvouement et de courage, il leur fallut
bientt cder devant le nombre. Aussi peu peu, Kraban et ses
compagnons commencrent-ils plier, se dsunir, puis
s'acculer aux roches du dfil. Dj le dsarroi se mettait parmi
eux.

Saffar s'en aperut.

- 418 -
A lui, Scarpante, toi ! cria-t-il en lui montrant la jeune
fille.

Oui ! Seigneur Saffar, rpondit Scarpante, et cette fois elle
ne vous chappera plus.

Profitant du dsordre, Scarpante parvint se jeter sur Amasia
qu'il saisit et il s'effora d'entraner hors du campement.

Amasia ! Amasia ! cria Ahmet.

Il voulut se prcipiter vers elle, mais un groupe de bandits lui
coupa la route ; il fut oblig de s'arrter pour leur faire face.

Yanar essaya alors d'arracher la jeune fille aux treintes de
Scarpante : il ne put y parvenir, et Scarpante, l'enlevant entre ses
bras, fit quelques pas vers le dfil.

Mais Kraban venait d'ajuster Scarpante, et le tratre tombait
mortellement atteint, aprs avoir lch la jeune fille, qui tenta
vainement de rejoindre Ahmet.

Scarpante ! mort ! Vengeons-le ! s'cria le chef de ces
bandits, vengeons-le !

Tous se jetrent alors sur Kraban et les siens avec un
acharnement auquel il n'tait plus possible de rsister. Presss de
toutes parts, ceux-ci pouvaient peine faire usage de leurs armes.

Amasia ! Amasia ! dcria Ahmet, en essayant de venir
au secours de la jeune fille, que Saffar venait enfin de saisir et
qu'il entranait hors du campement.

Courage ! Courage ! ne cessait de crier Kraban.

- 419 -
Mais il sentait bien que les siens et lui, accabls par le
nombre, taient perdus !

En ce moment, un coup de feu, tir du haut des roches, fit
rouler l'un des assaillants sur le sol. D'autres dtonations lui
succdrent aussitt.

Quelques-uns des bandits tombrent encore, et leur chute
jeta l'pouvante parmi leurs compagnons.

Saffar s'tait arrt un instant, cherchant se rendre compte
de cette diversion. tait-ce donc un renfort inattendu qui arrivait
au seigneur Kraban ?

Mais dj Amasia avait pu se dgager des bras de Saffar,
dconcert par cette subite attaque.

Mon pre ! Mon pre ! criait la jeune fille.

C'tait Slim, en effet, Slim, suivi d'une vingtaine d'hommes,
bien arms, qui accourait au secours de la petite caravane, au
moment mme o elle allait tre crase.

Sauve qui peut ! s'cria le chef des bandits, en donnant
l'exemple de la fuite.

Et il disparut, avec les survivants de sa troupe, en se jetant
dans la caverne, dont une seconde issue, on le sait, s'ouvrait au
dehors.

Lches ! s'cria Saffar en se voyant ainsi abandonn. Eh
bien, on ne l'aura pas vivante.

Et il se prcipita sur Amasia, au moment o Ahmet s'lanait
sur lui.

- 420 -
Saffar dchargea sur le jeune homme le dernier coup de son
revolver : il le manqua. Mais Kraban, qui n'avait rien perdu de
son sang-froid, ne le manqua pas, lui. Il bondit sur Saffar, le saisit
la gorge, et le frappa d'un coup de poignard au cur.

Un rugissement, ce fut tout. Saffar, dans ses dernires
convulsions, ne put mme pas entendre son adversaire s'crier :

Voil pour t'apprendre faire craser ma voiture !

Le seigneur Kraban et ses compagnons taient sauvs. A
peine les uns ou les autres avaient-ils reu quelques lgres
blessures. Et cependant, tous s'taient bien comports, tous,
Bruno et Nizib, dont le courage ne s'tait point dmenti ; le
seigneur Yanar, qui avait vaillamment lutt ; Van Mitten, qui
s'tait distingu dans la mle, et l'nergique Kurde, dont le
pistolet avait souvent retenti au plus fort de l'action.

Toutefois, sans l'arrive inexplicable de Slim, c'en et t fait
d'Amasia et de ses dfenseurs. Tous eussent pri, car ils taient
dcids se faire tuer pour elle.

Mon pre ! mon pre ! s'cria la jeune fille en se jetant
dans les bras de Slim.

Mon vieil ami, dit Kraban, vous vous ici ?

Oui ! Moi ! rpondit Slim.

Comment le hasard vous a-t-il amen ? demanda Ahmet.

Ce n'est point un hasard ! rpondit Slim, et, depuis
longtemps dj, je me serais mis la recherche de ma fille, si, au
moment o ce capitaine l'enlevait de la villa, je n'eusse t
bless

- 421 -
Bless, mon pre ?

Oui ! Un coup de feu parti de cette tartane ! Pendant un
mois, retenu par cette blessure, je n'ai pu quitter Odessa ! Mais, il
y a quelques jours, une dpche d'Ahmet

Une dpche ? s'cria Kraban, que ce mot malsonnant mit
soudain en veil.

Oui une dpche date de Trbizonde !

Ah ! c'tait une

Sans doute, mon oncle, rpondit Ahmet, qui sauta au cou
de Kraban, et pour la premire fois qu'il m'arrive d'envoyer un
tlgramme votre insu, avouez que j'ai bien fait !

Oui mal bien fait ! rpondit Kraban en hochant la tte,
mais que je ne t'y reprenne plus, mon neveu !

Alors, reprit Slim, apprenant par cette dpche que tout
pril n'tait peut tre pas cart pour votre petite caravane, j'ai
runi ces braves serviteurs, je suis arriv Scutari, je me suis
lanc sur la route du littoral

Et par Allah ! ami Slim, s'cria Kraban, vous tes arriv
temps ! Sans vous, nous tions perdus ! Et cependant, on se
battait bien dans notre petite troupe !

Oui ! ajouta le seigneur Yanar, et ma sur a montr qu'elle
savait, au besoin, faire le coup de feu !

Quelle femme ! murmura Van Mitten.

- 422 -
En ce moment, les nouvelles lueurs de l'aube commenaient
blanchir l'horizon. Quelques nuages, immobiliss au znith, se
nuanaient des premiers rayons du jour.

Mais o sommes-nous, ami Slim, demanda le seigneur
Kraban, et comment avez-vous pu nous rejoindre dans cette
rgion o un tratre avait entran notre caravane

Et loin de notre route ? ajouta Ahmet.

Mais non mes amis, mais non ! rpondit Slim. Vous tes
bien sur le chemin de Scutari, quelques lieues seulement de la
mer !

Hein ? fit Kraban.

Les rives du Bosphore sont l ! ajouta Slim en tendant sa
main vers le nord-ouest.

Les rives du Bosphore ? s'cria Ahmet.

Et tous de gagner, en remontant les roches, le plateau
suprieur qui s'tendait au-dessus des gorges de Nrissa.

Voyez voyez ! dit Slim.

En effet, un phnomne se produisait, en ce moment,
phnomne naturel qui, par un simple effet de rfraction, faisait
apparatre au loin les parages tant dsirs. A mesure que se faisait
le jour, un mirage relevait peu peu les objets situs au-dessous
de l'horizon. On et dit que les collines, qui s'arrondissaient la
lisire de la plaine, s'enfonaient dans le sol comme une ferme de
dcor.

La mer ! C'est la mer ! s'cria Ahmet !

- 423 -
Et tous de rpter avec lui :

La mer ! La mer !

Et, bien que ce ne fut qu'un effet de mirage, la mer n'en tait
pas moins l, quelques lieues peine.

La mer ! La mer ! ne cessait de rpter le seigneur
Kraban. Mais, si ce n'est pas le Bosphore, si ce n'est pas Scutari,
nous sommes au dernier jour du mois, et

C'est le Bosphore ! C'est Scutari ! s'cria Ahmet.

Le phnomne venait de s'accentuer, et, maintenant, toute la
silhouette d'une ville, btie en amphithtre, se dcoupait sur les
derniers plans de l'horizon.

Par Allah ! c'est Scutari ! rpta Kraban. Voil son
panorama qui domine le dtroit ! Voil la mosque de Buyuk
Djami !

Et, en effet, c'tait bien Scutari, que Slim venait de quitter
trois heures auparavant.

En route, en route ! s'cria Kraban.

Et, comme un bon Musulman qui, en toutes choses, reconnat
la grandeur de Dieu :

Ilah il Allah ! ajouta-t-il en se tournant vers le soleil
levant.

Un instant aprs, la petite caravane s'lanait vers la route
qui longe la rive gauche du dtroit. Quatre heures aprs, cette
date du 30 septembre, dernier jour fix pour la clbration du
mariage d'Amasia et d'Ahmet, le seigneur Kraban, ses
- 424 -
compagnons et son ne, aprs avoir achev ce tour de la mer
Noire, apparaissaient sur les hauteurs de Scutari et saluaient de
leurs acclamations les rives du Bosphore.

- 425 -
XIV
DANS LEQUEL VAN MITTEN ESSAIE DE FAIRE
COMPRENDRE LA SITUATION LA NOBLE
SARABOUL.

C'tait en un des plus heureux sites qui se puisse rver, mi-
cte de la colline sur laquelle se dveloppe Scutari, que s'levait la
villa du seigneur Kraban.

Scutari, ce faubourg asiatique de Constantinople, l'ancienne
Chrysopolis, ses mosques aux toits d'or, tout le bariolage de ses
quartiers o se presse une population de cinquante mille
habitants, son dbarcadre flottant sur les eaux du dtroit,
l'immense rideau des cyprs de son cimetire, ce champ de
repos prfr des riches Musulmans, qui craignent que la capitale
suivant une lgende, ne soit prise pendant que les fidles seront
la prire puis, une lieue de l, le mont Boulgourlou qui
domine cet ensemble et permet la vue de s'tendre sur la mer de
Marmara, le golfe de Nicomdie, le canal de Constantinople, rien
ne peut donner une ide de ce splendide panorama, unique au
monde, sur lequel s'ouvraient les fentres de la villa du riche
ngociant.

A cet extrieur, ces jardins en terrasse, aux beaux arbres,
platanes, htres et cyprs qui les ombragent, rpondait
dignement l'intrieur de l'habitation. Vraiment, il et t
dommage de s'en dfaire pour n'avoir point payer
quotidiennement les quelques paras auxquels taient maintenant
taxs les caques du Bosphore !

Il tait alors midi. Depuis trois heures environ, le matre de
cans et ses htes taient installs dans cette splendide villa.
Aprs avoir refait leur toilette, ils s'y reposaient des fatigues et des
motions de ce voyage, Kraban, tout fier de son succs, se
moquant du Muchir et de ses impts vexatoires ; Amasia et
Ahmet, heureux comme des fiancs qui vont devenir poux ;
- 426 -
Nedjeb, un perptuel clat de rire ; Bruno, satisfait en se disant
qu'il rengraissait dj, mais inquiet pour son matre ; Nizib,
toujours calme, mme dans les grandes circonstances, le seigneur
Yanar, plus farouche que jamais, sans qu'on pt savoir pourquoi ;
la noble Saraboul, aussi imprieuse qu'elle et pu l'tre dans la
capitale du Kurdistan ; Van Mitten enfin, assez proccup de
l'issue de cette aventure.

Si Bruno constatait dj une certaine amlioration dans son
embonpoint, ce n'tait pas sans raison. Il y avait eu un djeuner
aussi abondant que magnifique. Ce n'tait pas le fameux dner
auquel le seigneur Kraban avait invit son ami Van Mitten, six
semaines auparavant ; mais, pour tre devenu un djeuner, il n'en
avait pas t moins superbe. Et maintenant, tous les convives,
runis dans le plus charmant salon de la villa, dont les larges
baies s'ouvraient, sur le Bosphore, achevaient, dans une
conversation anime, de se congratuler les uns les autres.

Mon cher Van Mitten, dit le seigneur Kraban, qui allait,
venait, serrant la main ses htes, c'tait un dner auquel je vous
avais invit, mais il ne faut pas m'en vouloir si l'heure nous a
obligs

Je ne me plains pas, ami Kraban, rpondit le Hollandais.
Votre cuisinier a bien fait les choses !

Oui, trs bonne cuisine, en vrit, trs bonne cuisine !
ajouta le seigneur Yanar, qui avait mang plus qu'il ne convient,
mme un Kurde de grand apptit.

On ne ferait pas mieux au Kurdistan, rpondit Saraboul, et
si jamais, seigneur Kraban, vous venez Mossoul nous rendre
visite

Comment donc ? s'cria Kraban, mais j'irai, belle
Saraboul, j'irai vous voir, vous et mon ami Van Mitten !

- 427 -
Et nous tcherons de ne pas vous faire regretter votre villa,
pas plus que vous ne regretterez la Hollande, ajouta l'aimable
femme en se retournant vers son fianc.

Prs de vous, noble Saraboul ! crut devoir rpondre Van
Mitten, qui ne parvint pas finir sa phrase.

Puis, pendant que l'aimable Kurde se dirigeait du ct des
fentres du salon, qui s'ouvraient sur le Bosphore :

Le moment est venu, je crois, dit-il Kraban, de lui
apprendre que ce mariage est nul !

Aussi nul, Van Mitten, que s'il n'avait jamais t fait !

Vous m'aiderez bien un peu, Kraban, dans cette tche
qui ne laisse pas d'tre scabreuse !

Hum ! ami Van Mitten, rpondit Kraban, ce sont l de
ces choses intimes qu'on ne doit traiter qu'en tte--tte !

Diable ! fit le Hollandais.

Et il alla s'asseoir dans un coin, pour chercher quel pourrait
tre le meilleur mode d'oprer.

Digne Van Mitten, dit alors Kraban son neveu, quelle
scne avec sa Kurdistane !

Il ne faut pourtant pas oublier, rpondit Ahmet, que c'est
pour nous qu'il a pouss le dvouement jusqu' l'pouser !

Aussi lui viendrons-nous en aide, mon neveu ! Bah ! il tait
mari, au moment o, sous peine de prison, on l'a oblig
contracter ce nouveau mariage, et, pour un Occidental, c'est un
cas de nullit absolue ! Donc, il n'a rien craindre rien !
- 428 -

Je le sais, mon oncle, mais, quand madame Saraboul
recevra ce coup en pleine poitrine, quel bondissement de
panthre trompe ! Et le beau-frre Yanar, quelle explosion de
poudrire !

Par Mahomet ! rpondit Kraban, nous leur ferons
entendre raison ! Aprs tout, Van Mitten n'tait coupable de quoi
que ce soit, et, au caravansrail de Rissar, l'honneur de la noble
Saraboul n'a jamais, de son fait, couru l'ombre d'un danger !

Jamais, oncle Kraban, et il est clair que cette tendre veuve
cherchait se remarier tout prix !

Sans doute, Ahmet. Aussi n'a-t-elle pas hsit mettre la
main sur ce bon Van Mitten !

Une main de fer, oncle Kraban !

D'acier ! rpliqua Kraban.

Mais enfin, mon oncle, s'il s'agit tout l'heure de dfaire ce
faux mariage

Il s'agit aussi d'en faire un vrai, n'est-ce pas ? rpondit
Kraban, en tournant et retournant ses mains l'une sur l'autre
comme s'il les et savonnes.

Oui le mien ! dit Ahmet.

Le ntre ! ajouta la jeune fille, qui venait de sapprocher.
Nous l'avons bien mrit ?

Bien mrit, dit Slim.

- 429 -
Oui, ma petite Amasia, rpondit Kraban, mrit dix fois,
cent fois, mille fois ! Ah ! chre enfant ! quand je songe que, par
ma faute, par mon enttement, tu as failli

Bon ! Ne parlons plus de cela ! dit Ahmet.

Non, jamais, oncle Kraban ! dit la jeune fille en lui fermant
la bouche de sa petite main.

Aussi, reprit Kraban, j'ai fait vu Oui ! j'ai fait vu
de ne plus m'entter quoi que ce soit !

Je voudrais voir cela pour y croire ! s'cria Nedjeb en
partant d'un bel clat de rire.

Hein ? Qu'a-t-elle dit, cette moqueuse de Nedjeb ?

Oh ! rien, seigneur Kraban !

Oui, reprit celui-ci, je ne veux plus jamais m'entter si ce
n'est vous aimer tous les deux !

Quand le seigneur Kraban renoncera tre le plus ttu des
hommes ! murmura Bruno.

C'est qu'il n'aura plus de tte ! rpondit Nizib.

Et encore ! ajouta le rancunier serviteur de Van Mitten.

Cependant, la noble Kurde s'tait rapproche de son fianc,
qui restait tout pensif en son coin, trouvant sans doute sa tche
d'autant plus difficile qu' lui seul incombait le soin de l'excuter.

Qu'avez-vous donc, seigneur Van Mitten ? lui demanda-t-
elle. Je vous trouve l'air soucieux !

- 430 -
En effet, beau-frre ! ajouta le seigneur Yanar. Que faites-
vous l ? Vous ne nous avez pas amens Scutari pour n'y rien
voir, j'imagine ! Montrez-nous donc le Bosphore comme nous
vous montrerons dans quelques jours le Kurdistan !

A ce nom redout, le Hollandais tressauta comme s'il et reu
la secousse d'une pile lectrique.

Allons, venez, seigneur Van Mitten ! reprit Saraboul en
l'obligeant se lever.

A vos ordres belle Saraboul ! Je suis entirement vos
ordres ! rpondit Van Mitten.

Et, mentalement, il se disait et se redisait.

Comment lui apprendre ?

A ce moment, la jeune Zingare, aprs avoir ouvert une des
grandes baies du salon, qu'une riche tenture abritait des rayons
du soleil, s'criait joyeusement :

Voyez ! Voyez ! Scutari est en grande animation ! ce
sera trs intressant de s'y promener aujourd'hui !

Les htes de la villa s'taient avancs prs des fentres.

En effet, dit Kraban, le Bosphore est couvert
d'embarcations pavoises ! Sur les places et dans les rues,
j'aperois des acrobates, des jongleurs !

On entend la musique, et les quais sont pleins de monde
comme pour un spectacle !

Oui, dit Slim, la ville est en fte !

- 431 -
J'espre bien que cela ne nous empchera pas de clbrer
notre mariage ? dit Ahmet.

Non, certes ! rpondit le seigneur Kraban. Nous allons
avoir Scutari le pendant de ces ftes de Trbizonde, qui
semblaient avoir t donnes en l'honneur de notre ami Van
Mitten !

Il me plaisantera jusqu'au bout ! murmura le Hollandais.
Mais c'est dans le sang ! Il ne faut pas lui en vouloir !

Mes amis, dit alors Slim, occupons-nous immdiatement
de notre grande affaire ! C'est le dernier jour, aujourd'hui

Et ne l'oublions pas ! rpondit Kraban.

Je vais chez le juge de Scutari, reprit Slim, afin de faire
prparer le contrat.

Nous vous y rejoindrons ! rpondit Ahmet. Vous savez, mon
oncle, que votre prsence est indispensable

Presque autant que la tienne ! s'cria Kraban, en
accentuant sa rponse d'un bon gros rire.

Oui, mon oncle plus indispensable encore, si vous le
voulez bien en votre qualit de tuteur !

Eh bien, dit Slim, dans une heure, rendez-vous chez le juge
de Scutari !

Et il sortit du salon, au moment o Ahmet ajoutait, en
s'adressant la jeune fille :

Puis, aprs la signature chez le juge, chre Amasia, une
visite l'iman, qui nous dira sa meilleure prire puis
- 432 -

Puis nous serons maris ! s'cria Nedjeb, comme s'il se ft
agi d'elle.

Cher Ahmet ! murmura la jeune fille.

Cependant, la noble Saraboul s'tait une seconde fois
rapproche de Van Mitten, qui, de plus en plus pensif, venait de
s'asseoir dans un autre coin du salon.

En attendant cette crmonie, lui dit-elle, pourquoi ne
descendrions-nous pas jusqu'au Bosphore ?

Le Bosphore ? rpondit Van Mitten, l'air hbt. Vous
parlez du Bosphore ?

Oui ! le Bosphore ! reprit le seigneur Yanar. On dirait que
vous ne comprenez pas !

Si si ! Je suis prt, rpondit Van Mitten en se relevant
sous la main puissante de son beau-frre. Oui le Bosphore !
Mais, auparavant, je dsirerais je voudrais

Vous voudriez ? rpta Saraboul.

Je serais heureux d'avoir un entretien particulier avec
vous belle Saraboul !

Un entretien particulier ?

Soit ! Je vous laisse alors, dit Yanar.

Non restez, mon frre, rpondit Saraboul, qui dvisageait
son fianc, restez ! J'ai comme un pressentiment que votre
prsence ne sera pas inutile !

- 433 -
Par Mahomet, comment va-t-il s'en tirer ? murmura
Kraban l'oreille de son neveu.

Ce sera dur ! dit Ahmet.

Aussi, ne nous loignons pas, afin de soutenir, au besoin,
les oprations de Van Mitten !

Pour sr, il va tre mis en pices ! murmura Bruno.

Le seigneur Kraban, Ahmet, Amasia et Nedjeb, Bruno et
Nizib se dirigrent vers la porte, afin de laisser la place libre aux
combattants.

Courage, Van Mitten ! dit Kraban, qui serra la main de son
ami en passant prs de lui. Je ne m'loigne pas, je vais me tenir
dans la pice ct et veillerai sur vous.

Courage, mon matre, ajouta Bruno, ou gare le
Kurdistan !

Un instant aprs, la noble Kurde, Van Mitten, le seigneur
Yanar, taient seuls dans le salon, et le Hollandais, se grattant le
front de l'index, se disait dans un a parte mlancolique :

Si je sais de quelle faon commencer !

Saraboul alla franchement lui :

Qu'avez-vous nous dire, seigneur Van Mitten ? demanda-
t-elle d'un ton suffisamment contenu pour permettre une
discussion de commencer sans trop d'clat.

Allons ! Parlez ! dit plus durement Yanar.

- 434 -
Si nous nous asseyions ? dit Van Mitten, qui sentait ses
jambes se drober sous lui.

Ce que l'on peut dire assis, on peut le dire debout ! rpliqua
Saraboul. Nous vous coutons !

Van Mitten, faisant appel tout son courage, dbuta par cette
phrase dont les mots semblent combins tout exprs pour les
gens embarrasss :

Belle Saraboul, soyez certaine que tout d'abord et bien
malgr moi je regrette

Vous regrettez ? rpondit l'imprieuse femme. Qu'est-ce
que vous regrettez ? Serait-ce votre mariage ? Il n'est, aprs
tout, qu'une lgitime rparation

Oh' rparation ! rparation ! se risqua dire, mais mi-
voix, l'hsitant Van Mitten.

Et moi aussi, je regrette rpliqua ironiquement Saraboul,
oui certes !

Ah ! vous regrettez ?

Je regrette que l'audacieux, qui s'est introduit dans ma
chambre au caravansrail de Rissar, n'ait t ni le seigneur
Ahmet !

Elle devait dire vrai, la veuve consolable, et ses regrets se
comprendront de reste !

Ni mme le seigneur Kraban ! ajouta-t-elle. Au moins,
c'et t un homme que j'aurais pous

Bien parl, ma sur ! s'cria le seigneur Yanar.
- 435 -

Au lieu d'un

Encore mieux parl, ma sur, quoique vous n'ayez pas cru
devoir achever votre pense !

Permettez dit Van Mitten, bless d'une observation qui
l'attaquait directement dans sa personne.

Qui aurait jamais pu croire, ajouta Saraboul, que l'auteur de
cet attentat et t un Hollandais conserv dans la glace !

Ah ! la fin, je m'insurge ! s'cria Van Mitten, absolument
froiss d'tre assimil une conserve. Et, d'abord, madame
Saraboul, il n'y a pas eu attentat !

Vraiment ? dit Yanar.

Non, reprit Van Mitten, mais une erreur ! Nous nous
sommes, ou plutt, sur un faux et peut-tre perfide
renseignement, je me suis tromp de chambre !

En vrit ! fit Saraboul.

Un simple malentendu qu'il m'a fallu, sous peine de prison,
rparer par un mariage htif !

Htif ou non ! rpliqua Saraboul, vous n'en tes pas
moins mari mari avec moi ! Et, croyez-le bien, monsieur, ce
qui a t commenc Trbizonde, s'achvera au Kurdistan !

Oui ! Parlons-en du Kurdistan ! rpondit Van Mitten,
qui commenait se monter.

Et, comme je m'aperois que la socit de vos amis vous
rend peu aimable mon gard, aujourd'hui mme nous
- 436 -
quitterons Scutari, et nous partirons pour Mossoul, o je saurai
bien vous infuser un peu de sang kurde dans les veines !

Je proteste ! s'cria Van Mitten.

Encore un mot, et nous partons l'instant !

Vous partirez, madame Saraboul ! rpondit Van Mitten,
dont la voix prit une inflexion lgrement ironique. Vous partirez,
si cela vous convient, et personne ne songera vous retenir !
Mais, moi, je ne partirai pas !

Vous ne partirez pas ? s'cria Saraboul, outre de cette
rsistance inattendue d'un mouton en face de deux tigres.

Non !

Et vous avez la prtention de nous rsister ? demanda le
seigneur Yanar, en se croisant les bras.

J'ai cette prtention !

A moi et elle, une Kurde !

Fut-elle dix fois plus Kurde encore !

Savez-vous bien, monsieur le Hollandais, dit la noble
Saraboul en marchant vers son fianc, savez-vous bien quelle
femme je suis et quelle femme j'ai t ! Savez-vous bien qu'
quinze ans, j'tais dj veuve !

Oui dj ! rpta Yanar, et quand on a pris cette
habitude de bonne heure

- 437 -
Soit, madame ! rpondit Van Mitten. Mais savez-vous,
votre tour, ce que je vous dfie de devenir jamais, malgr
l'habitude que vous en pouvez avoir ?

C'est ?

C'est de devenir veuve de moi !

Monsieur Van Mitten, s'cria Yanar en portant la main
son yatagan, il suffirait pour cela d'un coup.

C'est en quoi vous vous trompez, seigneur Yanar, et votre
sabre ne ferait pas de madame Saraboul une veuve par cette
excellente raison que je n'ai jamais pu tre son mari !

Hein ?

Et que notre mariage mme serait nul !

Nul ?

Parce que, si madame Saraboul a le bonheur d'tre veuve de
ses premiers poux, je n'ai pas celui d'tre veuf de ma premire
femme !

Mari ! Il tait mari ! s'cria la noble Kurde, mise hors
d'elle-mme par ce foudroyant aveu.

Oui ! rpondit Van Mitten, maintenant emball dans la
discussion, oui, mari ! Et ce n'est que pour sauver mes amis,
pour les empcher d'tre arrts au caravansrail de Rissar, que
je me suis sacrifi !

Sacrifi ! rpliqua Saraboul, qui rpta ce mot en se
laissant tomber sur un divan.

- 438 -
Sachant bien que ce mariage ne serait pas valable, continua
Van Mitten, puisque la premire madame Van Mitten n'est pas
plus morte que je ne suis veuf et qu'elle m'attend en
Hollande !

La fausse pouse outrage s'tait releve, et, se retournant
vers le seigneur Yanar :

Vous l'entendez, mon frre ! dit-elle.

Je l'entends !

Votre sur vient d'tre joue !

Outrage !

Et ce tratre est encore vivant ?

Il n'a plus que quelques instants vivre !

Mais ils sont enrags ! s'cria Van Mitten, vritablement
inquiet de l'attitude menaante du couple kurde.

Je vous vengerai, ma sur ! s'cria le seigneur Yanar, qui,
la main haute, marcha vers le Hollandais.

Je me vengerai moi-mme !

Et, ce disant, la noble Saraboul se prcipita sur Van Mitten,
en poussant des cris de fureur qui furent heureusement entendus
du dehors.

- 439 -
XV
O L'ON VERRA LE SEIGNEUR KRABAN PLUS
TTU ENCORE QU'IL NE L'A JAMAIS T.

La porte du salon s'ouvrit aussitt. Le seigneur Kraban,
Ahmet, Amasia, Nedjeb, Bruno, parurent sur le seuil.

Kraban eut vite fait de dgager Van Mitten.

Eh, madame ! dit Ahmet, on n'trangle pas ainsi les gens
pour un malentendu !

Diable ! murmura Bruno, il tait temps d'arriver !

Pauvre monsieur Van Mitten ! dit Amasia, qui prouvait un
sentiment de sincre commisration pour son compagnon de
voyage.

Ce n'est dcidment pas la femme qu'il lui faut ! ajouta
Nedjeb en secouant la tte.

Cependant, Van Mitten reprenait peu peu ses esprits.

Cela a t dur ? dit Kraban.

Un peu plus, j'y passais ! rpondit Van Mitten. En ce
moment, la noble Saraboul revint sur le seigneur Kraban, et, le
prenant directement parti :

Et c'est vous qui vous tes prt, dit-elle, cette

Mystification, rpondit Kraban d'un ton aimable. C'est le
mot propre mystification !

- 440 -
Je me vengerai ! Il y a des juges Constantinople !

Belle Saraboul, rpondit le seigneur Kraban, n'accusez que
vous-mme ! Vous vouliez bien, pour un prtendu attentat, nous
faire arrter et compromettre notre voyage ! Eh ! par Allah ! on
s'en tire comme on peut ! Nous nous en sommes tirs par un
prtendu mariage et nous avions droit cette revanche,
assurment !

A cette rponse, Saraboul se laissa choir une seconde fois sur
un divan, en proie une de ces attaques de nerfs dont les femmes
ont le secret, mme au Kurdistan.

Nedjeb et Amasia s'empressrent la secourir.

Je m'en vais ! Je m'en vais ! criait-elle au plus fort de sa
crise.

Bon voyage ! rpondit Bruno.

Mais voici qu' ce moment Nizib parut sur le seuil de la porte.

Qu'y a-t-il ? demanda Kraban.

C'est une dpche qu'on vient d'apporter du comptoir de
Galata, rpondit Nizib.

Pour qui ? demanda Kraban.

Pour monsieur Van Mitten, mon matre. Elle vient d'arriver
aujourd'hui mme.

Donnez ! dit Van Mitten.

Il prit la dpche, l'ouvrit, et en regarda la signature.

- 441 -
C'est de mon premier commis de Rotterdam ! dit-il.

Puis, lisant les premiers mots : Madame Van Mitten
depuis cinq semaines dcde

La dpche froisse dans sa main, Van Mitten demeura
ananti, et, pourquoi le cacher ? ses yeux s'taient subitement
remplis de larmes.

Mais, sur ces derniers mots, Saraboul venait de se redresser
subitement, comme un diable ressort.

Cinq semaines ! s'cria-t-elle, la fois heureuse et ravie. Il a
dit cinq semaines !

L'imprudent ! murmura Ahmet, qu'avait-il besoin de crier
cette date et en ce moment !

Donc, reprit Saraboul triomphante, donc, il y a dix jours,
quand je vous faisais l'honneur de me fiancer vous

Mahomet l'trangle ! s'cria Kraban, peut-tre un peu plus
haut qu'il ne voulait.

Vous tiez veuf, seigneur mon poux ! dit Saraboul avec
l'accent du triomphe.

Absolument veuf, seigneur mon beau-frre ! ajouta Yanar.

Et notre mariage est valable !

A son tour, Van Mitten, cras par la logique de cet argument,
s'tait laiss tomber sur le divan.

Le pauvre homme, dit Ahmet son oncle, il n'a plus qu' se
jeter dans le Bosphore !
- 442 -

Bon ! rpondit Kraban, elle s'y jetterait aprs lui et serait
capable de le sauver par vengeance !

La noble Saraboul avait saisi par le bras celui qui, cette fois,
tait bien sa proprit.

Levez-vous ! dit-elle.

Oui, chre Saraboul, rpondit Van Mitten en baissant la
tte Me voici prt !

Et suivez-nous ! ajouta Yanar.

Oui, cher beau-frre ! rpondit Van Mitten, absolument
mt et dmt. Prt vous suivre o vous voudrez !

A Constantinople, o nous nous embarquerons sur le
premier paquebot ! rpondit Saraboul.

Pour ?

Pour le Kurdistan ! rpondit Yanar.

Le Kur ? Tu m'accompagneras, Bruno ! On y mange
bien ! Ce sera, pour toi, une vritable compensation !

Bruno ne put que faire un signe de tte affirmatif.

Et la noble Saraboul et le seigneur Yanar emmenrent
l'infortun Hollandais, que ses amis voulurent en vain retenir,
tandis que son fidle domestique le suivait en murmurant :

Lui avais-je assez prdit qu'il lui arriverait malheur !

- 443 -
Les compagnons de Van Mitten et Kraban lui-mme taient
rests anantis, muets, devant ce coup de foudre.

Le voil mari ! dit Amasia.

Par dvouement pour nous ! rpondit Ahmet.

Et pour tout de bon cette fois ! ajouta Nedjeb.

Il n'aura plus qu'une ressource au Kurdistan, dit Kraban le
plus srieusement du monde.

Ce sera, mon oncle ?

Ce sera, pour qu'elles se neutralisent, d'en pouser une
douzaine de pareilles !

En ce moment, la porte s'ouvrit, et Slim parut, la figure
inquite, la respiration haletante, comme s'il et couru perdre
haleine.

Mon pre, qu'avez-vous ? demanda Amasia.

Qu'est-il arriv ? s'cria Ahmet.

Eh bien, mes amis, il est impossible de clbrer le mariage
d'Amasia et d'Ahmet

Vous dites ?

A Scutari, du moins ! reprit Slim.

A Scutari ?

Il ne peut se faire qu' Constantinople !
- 444 -

A Constantinople ? rpondit Kraban, qui ne put
s'empcher de dresser l'oreille. Et pourquoi ?

Parce que le juge de Scutari refuse absolument de faire
enregistrer le contrat !

Il refuse ? dit Ahmet.

Oui ! sous ce prtexte que le domicile de Kraban, et, par
consquent, celui d'Ahmet, n'est point Scutari, mais
Constantinople !

A Constantinople ? rpta Kraban, dont les sourcils
commencrent se froncer.

Or, reprit Slim, c'est aujourd'hui le dernier jour assign au
mariage de ma fille pour qu'elle puisse entrer en possession de la
fortune qui lui a t lgue ! Il faut donc, sans perdre un instant,
nous rendre chez le juge qui recevra le contrat Constantinople !

Partons ! dit Ahmet en se dirigeant vers la porte.

Partons ! ajouta Amasia qui le suivait dj.

Seigneur Kraban, est-ce que cela vous contrarierait de
nous accompagner ? demanda la jeune fille.

Le seigneur Kraban tait immobile et silencieux.

Eh bien, mon oncle ? dit Ahmet en revenant.

Vous ne venez pas ? dit Slim.

Faut-il donc que j'emploie la force ? ajouta Amasia, qui prit
doucement le bras de Kraban.
- 445 -

J'ai fait prparer un caque, dit Slim, et nous n'avons qu'
traverser le Bosphore !

Le Bosphore ? s'cria Kraban.

Puis, d'un ton sec :

Un instant ! dit-il, Slim, est-ce que cette taxe de dix paras
par tte est toujours exige de ceux qui traversent le Bosphore ?

Oui, sans doute, ami Kraban, dit Slim. Mais, maintenant
que vous avez jou ce bon tour aux autorits ottomanes, d'tre
all de Constantinople Scutari sans payer, je pense que vous ne
refuserez pas

Je refuserai ! rpondit nettement Kraban.

Alors on ne vous laissera pas passer ! reprit Slim

Soit ! Je ne passerai pas !

Et notre mariage s'cria Ahmet, notre mariage qui doit
tre fait aujourd'hui mme ?

Vous vous marierez sans moi !

C'est impossible ! Vous tes mon tuteur, oncle Kraban, et,
vous le savez bien, votre prsence est indispensable !

Eh bien, Ahmet, attends que j'aie fait tablir mon domicile
Scutari et tu te marieras Scutari !

Toutes ces rponses taient envoyes d'un ton cassant, qui
devait laisser peu d'espoir aux contradicteurs de l'entt
personnage.
- 446 -

Ami Kraban, reprit Slim, c'est aujourd'hui le dernier
jour vous entendez bien, et toute la fortune qui doit revenir
ma fille, sera perdue, si

Kraban fit un signe de tte ngatif, lequel fut accompagn
d'un geste plus ngatif encore.

Mon oncle, s'cria Ahmet, vous ne voudrez pas

Si l'on veut m'obliger payer dix paras, rpondit Kraban,
jamais, non, jamais je ne passerai le Bosphore ! Par Allah ! plutt
refaire le tour de la mer Noire pour revenir Constantinople !

Et en vrit, le ttu et t homme recommencer !

Mon oncle, reprit Ahmet, c'est mal ce que vous faites l !
Cet enttement, en pareille circonstance, permettez-moi de vous
le dire, ne peut s'expliquer d'un homme tel que vous ! Vous allez
causer le malheur de ceux qui n'ont jamais eu pour vous que la
plus vive amiti ! C'est mal !

Ahmet, fais attention tes paroles ! rpondit Kraban d'un
ton sourd, qui indiquait une colre prte clater.

Non, mon oncle, non ! Mon cur dborde, et rien ne
m'empchera de parler ! C'est c'est d'un mauvais homme !

Cher Ahmet, dit alors Amasia, calmez-vous ! Ne parlez pas
ainsi de votre oncle ! Si cette fortune sur laquelle vous aviez le
droit de compter vous chappe renoncez ce mariage !

Que je renonce vous, rpondit Ahmet en pressant la jeune
fille sur son cur ! Jamais ! Non ! Jamais ! Venez !
Quittons cette ville pour n'y plus revenir ! Il nous restera bien
- 447 -
encore de quoi pouvoir payer dix paras pour passer
Constantinople !

Et Ahmet, dans un mouvement dont il n'tait plus matre,
entrana la jeune fille vers la porte.

Kraban ? dit Slim, qui voulut tenter, une dernire fois,
de faire revenir son ami sur sa dtermination.

Laissez-moi, Slim, laissez-moi !

Hlas ! partons, mon pre ! dit Amasia, jetant sur
Kraban un regard humide de larmes qu'elle retenait
grand'peine.

Et elle allait se diriger avec Ahmet vers la porte du salon,
quand celui-ci s'arrta.

Une dernire fois, mon oncle, dit-il, vous refusez de nous
accompagner Constantinople, chez le juge, o votre prsence est
indispensable pour notre mariage ?

Ce que je refuse, rpondit Kraban, dont le pied frappa le
parquet le dfoncer, c'est de jamais me soumettre payer cette
taxe !

Kraban ! dit Slim.

Non ! par Allah ! Non !

Eh bien, adieu, mon oncle ! dit Ahmet. Votre enttement
nous cotera une fortune ! Vous aurez ruin celle qui doit tre
votre nice ! Soit ! Ce n'est pas la fortune que je regrette !
Mais vous aurez apport un retard notre bonheur ! Nous ne
nous reverrons plus !

- 448 -
Et le jeune homme, entranant Amasia, suivi de Slim, de
Nedjeb, de Nizib, quitta le salon, puis la villa, et, quelques
instants aprs, tous s'embarquaient dans un caque pour revenir
Constantinople.

Le seigneur Kraban, rest seul, allait et venait en proie la
plus extrme agitation.

Non ! par Allah ! Non ! par Mahomet ! se disait-il. Ce serait
indigne de moi ! Avoir fait le tour de la mer Noire pour ne pas
payer cette taxe, et, au retour, tirer de ma poche ces dix paras !
Non ! Plutt ne jamais remettre le pied Constantinople ! Je
vendrai ma maison de Galata ! Je cesserai les affaires ! Je
donnerai toute ma fortune Ahmet pour remplacer celle
qu'Amasia aura perdue ! Il sera riche et moi je serai
pauvre mais non ! je ne cderai pas ! Je ne cderai pas !

Et, tout en parlant ainsi, le combat qui se livrait en lui se
dchanait avec plus de violence.

Cder ! payer ! rptait-il. Moi Kraban ! Arriver
devant le chef de police qui m'a dfi qui m'a vu partir qui
m'attend au retour qui me narguerait la face de tous en me
rclamant cet odieux impt ! Jamais !

Il tait visible que le seigneur Kraban se dbattait contre sa
conscience, et qu'il sentait bien que les consquences de cet
enttement, absurde au fond, retomberaient sur d'autres que lui !

Oui ! reprit-il, mais Ahmet voudra-t-il accepter ? Il est
parti dsol et furieux de mon enttement ! Je le conois !Il
est fier ! Il refusera tout de moi maintenant ! Voyons ! Je
suis un honnte homme ! Vais-je par une stupide rsolution
empcher le bonheur de ces enfants ? Ah ! que Mahomet
trangle le Divan tout entier, et avec lui tous les Turcs du nouveau
rgime !

- 449 -
Le seigneur Kraban arpentait son salon d'un pas fbrile. Il
repoussait du pied les fauteuils et les coussins. Il cherchait
quelque objet fragile briser pour soulager sa fureur, et bientt
deux potiches volrent en clats. Puis, il en revenait toujours l :

Amasia Ahmet non ! Je ne puis pas tre la cause de
leur malheur et cela, pour une question d'amour-propre !
Retarder ce mariage, c'est l'empcher, peut-tre ! Mais
cder ! cder ! moi ! Ah ! qu'Allah me vienne en aide !

Et, sur cette dernire invocation, le soigneur Kraban,
emport par une de ces colres qui ne peuvent plus se traduire ni
par gestes ni par paroles, s'lana hors du salon.

- 450 -
XVI
O IL EST DMONTR UNE FOIS DE PLUS QU'IL
N'Y A RIEN DE TEL QUE LE HASARD POUR
ARRANGER LES CHOSES.

Si Scutari tait en fte, si, sur les quais, depuis le port
jusqu'au del du Kiosque du sultan, il y avait foule, la foule n'tait
pas moins considrable de l'autre ct du dtroit,
Constantinople, sur les quais de Galata, depuis le premier pont de
bateaux jusqu'aux casernes de la place de Top'han. Aussi bien les
eaux douces d'Europe, qui forment le port de la Corne-d'Or, que
les eaux amres du Bosphore, disparaissaient sous la flottille de
caques, d'embarcations pavoises, de chaloupes vapeur,
charges de Turcs, d'Albanais, de Grecs, d'Europens ou
d'Asiatiques, qui faisaient un incessant va-et-vient entre les rives
des deux continents. Trs certainement, ce devait tre un
attrayant et peu ordinaire spectacle que celui qui pouvait attirer
un tel concours de populaire.

Donc, lorsque Ahmet et Slim, Amasia et Nedjeb, aprs avoir
pay la nouvelle taxe, dbarqurent l'chelle de Top'han, se
trouvrent-ils transports dans un brouhaha de plaisirs, auquel
ils taient peu d'humeur prendre part.

Mais, puisque le spectacle, quel qu'il ft, avait eu le privilge
d'attirer une telle foule, il tait naturel que le seigneur Van
Mitten, il l'tait bien, maintenant, et seigneur kurde, encore ! sa
fiance, la noble Saraboul, et son beau-frre, le seigneur Yanar,
suivis de l'obissant Bruno, fussent au nombre des curieux.

Aussi, Ahmet, trouva-t-il sur le quai ses anciens compagnons
de voyage. tait-ce Van Mitten qui promenait sa nouvelle famille,
ou n'tait-il pas plutt promen par elle ? Ce dernier cas parat
infiniment plus probable.

- 451 -
Quoi qu'il en ft, au moment o Ahmet les rencontra,
Saraboul disait son fianc :

Oui, seigneur Van Mitten, nous avons des ftes encore plus
belles au Kurdistan !

Et Van Mitten rpondait d'un ton rsign :

Je suis tout dispos le croire, belle Saraboul.

Ce qui lui valut de Yanar cette trs sche rponse :

Et vous faites bien.

Cependant, quelques cris, on et mme dit des cris qui
dnotaient une certaine impatience, se faisaient entendre
parfois dans cette foule ; mais Ahmet et Amasia n'y prtaient
gure attention.

Non, chre Amasia, disait Ahmet, je connaissais bien mon
oncle, et cependant je ne l'aurais jamais cru capable de pousser
l'enttement jusqu' une telle duret de cur !

Alors, dit Nedjeb, tant qu'il faudra payer cet impt, il ne
reviendra jamais Constantinople ?

Lui ? jamais ! rpondit Ahmet.

Si je regrette cette fortune que le seigneur Kraban va nous
faire perdre, dit Amasia, ce n'est pas pour moi, c'est pour vous,
mon cher Ahmet, pour vous seul !

Oublions tout cela rpondit Ahmet, et, pour le mieux
oublier, pour rompre avec cet oncle intraitable, en qui j'avais vu
un pre jusqu'ici, nous quitterons Constantinople pour retourner
Odessa !
- 452 -

Ah ! ce Kraban ! s'cria Slim qui tait outr. Il serait
digne du dernier supplice !

Oui, rpondit Nedjeb, comme, par exemple, d'tre le mari
de cette Kurde ! Pourquoi n'est-ce pas lui qui l'a pouse ?

Il va sans dire que Saraboul, tout entire au fianc qu'elle
venait de reconqurir, n'entendit pas cette dsobligeante
rflexion de Nedjeb, ni la rponse de Slim, disant :

Lui ? il aurait fini par la dompter comme, force
d'enttement, il dompterait des btes froces !

Peut-tre bien ! murmura mlancoliquement Bruno. Mais,
en attendant, c'est mon pauvre matre qui est entr dans la
cage !

Cependant, Ahmet et ses compagnons ne prenaient qu'un fort
mdiocre intrt tout ce qui se passait sur les quais de Pra et de
la Corne-d'Or. Dans la disposition d'esprit o ils se trouvaient,
cela les intressait peu, et c'est peine s'ils entendirent un Turc
dire un autre Turc :

Un homme vraiment audacieux, ce Storchi ! Oser traverser
le Bosphore d'une faon

Oui, rpondit l'autre en riant, d'une faon que n'ont point
prvue les collecteurs chargs de percevoir la nouvelle taxe des
caques !

Mais, si Ahmet ne chercha mme pas se rendre compte de
ce que se disaient ces deux Turcs, il lui fallut bien rpondre,
quand il s'entendit interpeller directement par ces mots :

Eh ! voil le seigneur Ahmet !
- 453 -

C'tait le chef de police, celui-l mme dont le dfi avait
lanc le seigneur Kraban dans ce voyage autour de la mer Noire,
qui lui adressait la parole.

Ah ! c'est vous, monsieur ? rpondit Ahmet.

Oui et tous nos compliments, en vrit ! Je viens
d'apprendre que le seigneur Kraban a russi tenir sa
promesse ! Il vient d'arriver Scutari, sans avoir travers le
Bosphore !

En effet ! rpliqua Ahmet d'un ton assez sec.

C'est hroque ! Pour ne pas payer dix paras, il lui en aura
cot quelques milliers de livres !

Comme vous dites !

Eh ! le voil bien avanc, le seigneur Kraban ! rpondit
ironiquement le chef de police. La taxe existe toujours, et, pour
peu qu'il persiste encore dans son enttement, il sera forc de
reprendre le mme chemin pour revenir Constantinople !

Si cela lui plait, il le fera ! riposta Ahmet, qui, tout furieux
qu'il fut contre son oncle, n'tait pas d'humeur couter, sans y
rpondre, les moqueuses observations du chef de police.

Bah ! il finira par cder, reprit celui-ci, et il traversera le
Bosphore ! Mais les prposs guettent les caques et l'attendent
au dbarquement ! Et, moins qu'il ne passe la nage ou en
volant

Pourquoi pas, si cela lui convient ? rpliqua trs
schement Ahmet.

- 454 -
En ce moment, un vif mouvement de curiosit agita la foule.
Un murmure plus accentu se fit entendre. Tous les bras se
tendirent vers le Bosphore, en convergeant vers Scutari. Toutes
les ttes taient en l'air.

Le voil ! Storchi ! Storchi !

Des cris retentirent bientt de toutes parts.

Ahmet et Amasia, Slim et Nedjeb, Saraboul, Van Mitten et
Yanar, Bruno et Nizib se trouvaient alors l'angle que fait le quai
de la Corne-d'Or, prs de l'chelle de Top'han, et ils purent voir
quel mouvant spectacle tait offert la curiosit publique.

Du ct de Scutari, hors des eaux du Bosphore, environ six
cents pieds de la rive, s'lve une tour qui est improprement
appele Tour de Landre. En effet, c'est l'Hellespont, c'est--dire
le dtroit actuel des Dardanelles, que ce clbre nageur traversa
entre Sestos et Abydos pour aller rejoindre Hro, la charmante
prtresse de Vnus, exploit qui fut renouvel, il y a quelque
soixante ans, par lord Byron, fier comme peut l'tre un Anglais
d'avoir franchi en une heure dix minutes les douze cents mtres
qui sparent les deux rives.

Est-ce que ce haut fait allait tre renouvel, travers le
Bosphore, par quelque amateur, jaloux du hros mythologique et
de l'auteur du Corsaire ? Non.

Une longue corde tait tendue entre les rives de Scutari et la
tour de Landre, dont le nom moderne est Keuz-Koulessi, ce
qui signifie Tour de la Vierge. De l, cette corde, aprs avoir repris
un point d'appui solide, traversait tout le dtroit sur une longueur
de treize cents mtres, et venait se rattacher un pylne de bois,
dress l'angle du quai de Galata et de la place de Top'han.

Or, c'tait sur cette corde qu'un clbre acrobate, le fameux
Storchi, un mule du non moins fameux Blondin, allait tenter
- 455 -
de franchir le Bosphore. Il est vrai que, si Blondin, en traversant
ainsi le Niagara, et absolument risqu sa vie dans une chute de
prs de cent cinquante pieds au milieu des irrsistibles rapides de
la rivire, ici, dans ces eaux tranquilles, Storchi, en cas d'accident,
devait en tre quitte pour un plongeon dont il se retirerait sans
grand mal.

Mais, de mme que Blondin avait accompli sa traverse du
Niagara en portant un trs confiant ami sur ses paules, de mme
Storchi allait suivre cette route arienne avec un de ses confrres
en gymnastique. Seulement, s'il ne le portait pas sur son dos, il
allait le vhiculer dans une brouette, dont la roue, creuse en
gorge sa jante, devait mordre plus solidement tout le long de la
corde tendue.

On en conviendra, c'tait l un curieux spectacle : treize cents
mtres au lieu des neuf cents pieds du Niagara ! Chemin long et
propice plus d'une chute !

Cependant, Storchi avait paru sur la premire partie de la
corde, qui runissait la rive asiatique la Tour de la Vierge. Il
poussait son compagnon devant lui, dans la brouette, et il arriva,
sans accidents, au phare plac au sommet de Keuz-Koulessi.

De nombreux hurrahs salurent ce premier succs.

On vit alors le gymnaste redescendre adroitement la corde
qui, si fortement qu'on l'et tendue, se courbait en son milieu
presque toucher les eaux du Bosphore. Il brouettait toujours
son confrre, s'avanant d'un pied sr, et conservant son
quilibre avec une imperturbable adresse. C'tait vraiment
superbe !

Lorsque Storchi eut atteint le milieu du trajet, les difficults
devinrent plus grandes, car il s'agissait alors de remonter la pente
pour arriver au sommet du pylne. Mais les muscles de l'acrobate
taient vigoureux, ses bras et ses jambes fonctionnaient
- 456 -
merveilleusement, et il poussait toujours la brouette, o se tenait
son compagnon immobile, impassible, aussi expos et aussi brave
que lui, coup sr, et qui ne se permettait pas un seul
mouvement de nature compromettre la stabilit du vhicule.

Enfin, un concert d'admiration et un cri de soulagement
clatrent !

Storchi tait arriv, sain et sauf, la partie suprieure du
pylne, et il en descendait, ainsi que son confrre, par une chelle
qui aboutissait l'angle du quai, o Ahmet et les siens se
trouvaient placs.

L'audacieuse entreprise avait donc pleinement russi, mais,
on en conviendra, celui que Storchi venait de brouetter de la sorte
avait bien droit la moiti des bravos que l'Asie, en leur honneur,
envoyait l'Europe.

Mais, quel cri fut alors pouss par Ahmet ! Devait-il, pouvait-
il en croire ses yeux ? Ce compagnon du clbre acrobate, aprs
avoir serr la main de Storchi, s'tait arrt devant lui et le
regardait en souriant.

Kraban, mon oncle Kraban ! s'cria Ahmet, pendant
que les deux jeunes filles, Saraboul, Van Mitten, Yanar, Slim,
Bruno, tous se pressaient ses cts.

C'tait le seigneur Kraban en personne !

Moi-mme, mes amis, rpondit-il avec l'accent du
triomphe, moi-mme qui ai trouv ce bravo gymnaste prt
partir, moi qui ai pris la place de son compagnon, moi qui ai
pass le Bosphore ! non ! par-dessus le Bosphore, pour venir
signer ton contrat, neveu Ahmet !

Ah ! seigneur Kraban ! mon oncle ! s'criait Amasia. Je
savais bien que vous ne nous abandonneriez pas !
- 457 -

C'est bien, cela ! rptait Nedjeb en battant des mains.

Quel homme ! dit Van Mitten ! On ne trouverait pas son
pareil dans toute la Hollande !

C'est mon avis ! rpondit assez schement Saraboul.

Oui ! j'ai pass, et sans payer, reprit Kraban en s'adressant
cette fois au chef de police, oui ! sans payer, si ce n'est deux
mille piastres que m'a cot ma place dans la brouette et les huit
cent mille dpenses pendant le voyage !

Tous mes compliments, rpondit le chef de police, qui
n'avait pas autre chose faire qu' s'incliner devant un
enttement pareil.

Les cris d'acclamation retentirent alors de toutes parts en
l'honneur du seigneur Kraban, pendant que ce bienfaisant ttu
embrassait de bon cur sa fille Amasia et son fils Ahmet.

Mais il n'tait point homme perdre son temps, mme
dans l'enivrement du triomphe.

Et maintenant, allons chez le juge de Constantinople ! dit-il.

Oui, mon oncle, chez le juge, rpondit Ahmet. Ah ! vous
tes bien le meilleur des hommes !

Et, quoi que vous en disiez, rpliqua le seigneur Kraban,
pas entt du tout moins qu'on ne me contrarie !

Il est inutile d'insister sur ce qui se passa ensuite. Ce jour
mme, dans l'aprs-midi, le juge recevait le contrat, puis, l'iman
disait une prire la mosque, puis, on rentrait la maison de
Galata, et, avant que le minuit du 30 de ce mois fut sonn, Ahmet
- 458 -
tait mari, bien mari, sa chre Amasia, la richissime fille du
banquier Slim.

Le soir mme, Van Mitten, ananti, se prparait partir pour
le Kurdistan en compagnie du seigneur Yanar, son beau-frre, et
de la noble Saraboul, dont une dernire crmonie, en ce pays
lointain, allait faire dfinitivement sa femme.

Au moment des adieux, en prsence d'Ahmet, d'Amasia, de
Nedjeb, de Bruno, il ne put s'empcher de dire avec un doux
reproche son ami :

Quand je pense, Kraban, que c'est pour n'avoir pas voulu
vous contrarier que me voil mari mari une seconde fois !

Mon pauvre Van Mitten, rpondit le seigneur Kraban, si ce
mariage devient autre chose qu'un rve, je ne me le pardonnerai
jamais !

Un rve ! reprit Van Mitten ! Est-ce que cela a l'air d'un
rve ! Ah ! sans cette dpche !

Et, en parlant ainsi, il tirait de sa poche la dpche froisse, et
il la parcourait machinalement.

Oui ! Cette dpche Madame Van Mitten, depuis cinq
semaines, dcde rejoindre

Dcde rejoindre ? s'cria Kraban. Qu'est-ce que cela
signifie ? Puis, lui arrachant la dpche des mains, il lisait :

Madame Van Mitten, depuis cinq semaines, dcide
rejoindre son mari, est partie pour Constantinople.

Dcide ! pas dcde !

- 459 -
Il n'est pas veuf !

Ces mots s'chappaient de toutes les bouches, pendant que
Kraban s'criait, non sans raison cette fois :

Encore une erreur de ce stupide tlgraphe ! Il n'en fait
jamais d'autres !

Non ! pas veuf ! pas veuf ! rptait Van Mitten, et trop
heureux de revenir ma premire femme par peur de la
seconde !

Quand le seigneur Yanar et la noble Saraboul apprirent ce qui
s'tait pass, il y eut une explosion terrible. Mais enfin il fallut
bien se rendre. Van Mitten tait mari, et, le jour mme, il
retrouvait sa premire, son unique femme, qui lui apportait, en
guise de rconciliation, un magnifique oignon de Valentia.

Nous aurons mieux, ma sur, dit Yanar pour consoler
l'inconsolable veuve, mieux que

Que ce glaon de Hollande ! rpondit la noble Saraboul,
et ce ne sera pas difficile !

Et ils repartirent tous deux pour le Kurdistan, mais il est
probable qu'une gnreuse indemnit de dplacement, offerte par
le riche ami de Van Mitten contribua leur rendre moins pnible
leur retour en ce pays lointain.

Mais enfin, le seigneur Kraban ne pouvait avoir toujours une
corde tendue de Constantinople Scutari pour passer le
Bosphore. Renona-t-il donc le jamais traverser ?

Non ! Pendant quelque temps, il tint bon et ne bougea pas.
Mais, un jour, il alla tout simplement offrir au gouvernement de
lui racheter ce droit sur les caques. L'offre fut accepte. Cela lui
- 460 -
cota gros sans doute, mais il devint plus populaire encore, et les
trangers ne manquent jamais de rendre maintenant visite
Kraban-le-Ttu, comme l'une des plus tonnantes curiosits de
la capitale de l'Empire Ottoman.
- 461 -
propos de cette dition lectronique
Texte libre de droits.

Corrections, dition, conversion informatique et publication par
le groupe :

Ebooks libres et gratuits

http://fr.groups.yahoo.com/group/ebooksgratuits

Adresse du site web du groupe :
http://www.ebooksgratuits.com/


16 dcembre 2003


- Dispositions :
Les livres que nous mettons votre disposition, sont des textes
libres de droits, que vous pouvez utiliser librement, une fin non
commerciale et non professionnelle. Si vous dsirez les faire
paratre sur votre site, ils ne doivent pas tre altrs en aucune
sorte. Tout lien vers notre site est bienvenu

- Qualit :
Les textes sont livrs tels quels sans garantie de leur intgrit
parfaite par rapport l'original. Nous rappelons que c'est un
travail d'amateurs non rtribus et nous essayons de promouvoir
la culture littraire avec de maigres moyens.

Votre aide est la bienvenue !

VOUS POUVEZ NOUS AIDER
CONTRIBUER FAIRE CONNATRE
CES CLASSIQUES LITTRAIRES.