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Jean-Jacques Rousseau

DISCOURS SUR L'ECONOMIE POLITIQUE


in Collection complte des oeuvres, Genve, 1780-1789, vol. 1, in-4
dition en ligne www.rousseauonline.ch
version du 7 octobre 2012
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JEAN JACQUES ROUSSEAU
D I S C O U R S
S U R L E C O N O M I E
P O L I T I Q U E
[1754-1755; la Bibliothque publique de la Ville fos 78-86;
Publication, "Economie politique", lEncyclopdie t. V, pp.
337-349 (novembre 1755); A Geneve; Emanuel du Villard, Fils
1758; le Pliade dition, t. III, pp. 239-278 == Du
Peyrou/Moultou 1780-1789 quarto dition, t. I, pp. 361-414.]
[361]
D I S C O U R S
S U R L E C O N O M I E P O L I T I Q U E .
LE mot dECONOMIE ou dOECONOMIE vient de , maison, & de , loi, & ne signifie
originairement que le sage & lgitime gouvernement de la maison, pour le bien commun de
toute la famille. Le sens de ce terme a t dans la suite tendu au gouvernement de la grande
famille, qui est lEtat. Pour distinguer ces deux acceptions, on lappelle dans ce dernier cas,
conomie gnrale, ou politique; & dans lautre, conomie domestique, ou particulire. Ce nest que de la
premiere quil est question dans cet article.
Quand il y auroit entre lEtat & la famille autant de rapport que plusieurs auteurs le
prtendent, il ne sensuivroit pas pour cela que les rgles de conduite propres lune de ces
deux socits, fussent convenables lautre: elles different trop en grandeur pour pouvoir tre
administres de la mme manire, & il y aura toujours une extrme diffrence entre le
gouvernement domestique, o le pere peut tout voir par lui-mme, & le gouvernement civil, o
le chef ne voit presque rien que par les yeux dautrui. Pour que les choses devinssent [362]
gales cet gard, il faudroit que les talens, la force & toutes les facults du pere, augmentassent
en raison de la grandeur de la famille, & que lame dun puissant Monarque ft celle dun
homme ordinaire, comme ltendue de son empire est lhritage dun particulier.
Mais comment le gouvernement de lEtat pourroit-il tre semblable celui de la famille
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dont le fondement est si diffrent? Le pere tant physiquement plus fort que ses enfans aussi
long-tems que son secours leur est ncessaire, le pouvoir paternel passe avec raison pour tre
tabli par la nature. Dans la grande famille dont tous les membres sont naturellement gaux,
lautorit politique purement arbitraire quant son institution, ne peut tre fonde que sur des
conventions, ni le magistrat commander aux autres quen vertu des loix. Le pouvoir du pere sur
les enfans, fond sur leur avantage particulier, ne peut par sa nature stendre jusquau droit de
vie & de mort: mais le pouvoir souverain qui na dautre objet que le bien commun, na dautres
bornes que celles de lutilit publique bien entendue: distinction que jexpliquerai dans son lieu.
Les devoirs du pere lui sont dicts par des sentimens naturels, & dun ton qui lui permet
rarement de dsobir. Les chefs nont point de semblable rgle, & ne sont rellement tenus
envers le peuple qu ce quils lui ont promis de faire, & dont il est en droit dexiger lexcution.
Une autre diffrence plus importante encore, cest que les enfans nayant rien que ce quils
reoivent du pere, il est vident que tous les droits de proprit lui appartiennent, ou manent
de lui: cest tout le contraire dans la grande famille, [363] o ladministration gnrale nest
tablie que pour assurer la proprit particulire qui lui est antrieure. Le principal objet des
travaux de toute la maison, est de conserver & daccrotre le patrimoine du pere, afin quil
puisse un jour le partager entre ses enfans sans les appauvrir; au lieu que la richesse du fisc
nest quun moyen, souvent fort mal entendu, pour maintenir les particuliers dans la paix &
dans labondance. En un mot, la petite famille est destine steindre, & se rsoudre un jour
en plusieurs autres familles semblables; mais la grande tant faite pour durer toujours dans le
mme tat, il faut que la premire saugmente pour se multiplier: & non seulement il suffit que
lautre se conserve, mais on peut prouver aisment que toute augmentation lui est plus
prjudiciable quutile.
Par plusieurs raisons tires de la nature de la chose, le pere doit commander dans la
famille. Premirement, lautorit ne doit pas tre gale entre le pere & la mere; mais il faut que
le gouvernement soit un, & que dans les partages davis il y ait une voix prpondrante qui
dcida. 2. Quelque lgeres quon veuille supposer les incommodits particulires la femme;
comme elles sont toujours pour elle un intervalle dinaction, cest une raison suffisante pour
lexclure de cette primaut: car quand la balance est parfaitement gale, une paille suffit pour la
faire pencher. De plus, le mari doit avoir inspection sur la conduite de sa femme; parce quil lui
importe de sassurer que les enfans, quil est forc de reconnitre & de nourrir, nappartiennent
pas dautres qu lui. La femme qui na rien de semblable craindre, na pas le mme [364]
droit sur le mari. 3. Les enfans doivent obir au pere, dabord par ncessit, ensuite par
reconnoissance; aprs avoir reu de lui leurs besoins durant la moiti de leur vie, ils doivent
consacrer lautre pourvoir aux siens. 4 . A lgard des domestiques, ils lui doivent aussi leurs
services en change de lentretien quil leur donne; sauf rompre le march ds quil cesse de
leur convenir. Je ne parle point de lesclavage; parce quil est contraire la nature, & quaucun
droit ne peut lautoriser.
Il ny a rien de tout cela dans la socit politique. Loin que le chef ait un intrt naturel au
bonheur des particuliers, il ne lui est pas rare de chercher le sien dans leur misere. La
magistrature est-elle hrditaire, cest souvent un enfant qui commande des hommes: est-elle
lective, mille inconvniens se font sentir dans les lections, & lon perd dans lun & lautre cas
tous les avantages de la paternit. Si vous navez quun seul chef, vous tes la discrtion dun
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matre qui na nulle raison de vous aimer; si vous en avez plusieurs, il faut supporter la fois
leur tyrannie & leurs divisions. En un mot, les abus sont invitables & leurs suites funestes,
dans toute socit, o lintrt publie & les loix nont aucune force naturelle, & sont sans cesse
attaqus par lintrt personnel & les passions du chef & des membres.
Quoique les fonctions du pere de famille & du premier magistrat doivent tendre au mme
but, cest par des voies si diffrentes; leur devoir & leurs droits sont tellement distingus, quon
ne peut les confondre sans se former de fausses [365] ides des loix fondamentales de la socit,
& sans tomber dans des erreurs fatales au genre humain. En effet, si la voix de la nature est le
meilleur conseil que doive couter un bon pere pour bien remplir ses devoirs, elle nest, pour le
magistrat quun faux guide qui travaille sans cesse lcarter des siens, & qui lentrane tt ou
tard sa perte ou celle de lEtat, sil nest retenu par la plus sublime vertu. La seule prcaution
ncessaire au pere de famille, est de se garantir de la dpravation, & dempcher que les
inclinations naturelles ne se corrompent en lui; mais ce sont elles qui corrompent le magistrat.
Pour bien faire, le premier na qu consulter son coeur; lautre devient un tratre au moment
quil coute le sien: sa raison mme lui doit tre suspecte, & il ne doit suivre dautre regle que la
raison publique, qui est la loi. Aussi la nature a-t-elle fait une multitude de bons peres de
famille; mais depuis lexistence du monde, la sagesse humaine a fait bien peu de bons
magistrats.
De tout ce que je viens dexposer, il sensuit que cest avec raison quon a distingu
lconomie publique de lconomie particulire, & que la Cit nayant rien de commun avec la famille
que lobligation quont les chefs de rendre heureux lun & lautre, leurs droits ne sauraient
driver de la mme source, ni les mmes rgles de conduite convenir tous les deux. Jai cru
quil suffiroit de ce peu de lignes pour renverser lodieux systme que le chevalier Filmer a
tch dtablir dans un ouvrage intitul Patriarcha, auquel deux hommes illustres ont fait trop
dhonneur en crivant des livres pour lui rpondre: au reste, cette erreur est fort ancienne,
puisque [366] Aristote mme, qui ladopte en certains lieux de ses Politiques, juge propos de la
combattre en dautres.
Je prie mes Lecteurs de bien distinguer encore lconomie publique, dont jai parler & que
jappelle Gouvernement, de lautorit suprme que jappelle Souverainet: distinction qui consiste
en ce que lune a le droit lgislatif, & oblige en certains cas le Corps mme de la nation, tandis
que lautre na que la puissance excutrice, & ne peut obliger que les particuliers. Voyez
POLITIQUE & SOUVERAINTE.
Quon me permette demployer pour un moment une comparaison commune & peu exacte
bien des gards, mais propre me faire mieux entendre.
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Le Corps politique, pris individuellement, peut tre considr comme un corps organis,
vivant, & semblables celui de lhomme. Le pouvoir souverain reprsente la tte; les loix & les
coutumes sont le cerveau, principe des nerfs & sige de lentendement, de la volont, & des
sens, dont les juges & magistrats sont les organes; le commerce, lindustrie, & lagriculture,
sont la bouche & lestomac qui prparent la subsistance commune; les finances publiques sont
le sang quune sage conomie, en faisant les fonctions du coeur, renvoie distribuer par tout le
corps la nourriture & la vie; les citoyens sont le corps & les membres qui font mouvoir, vivre, &
travailler la machine, & quon ne sauroit blesser en aucune partie quaussi-tt limpression
douloureuse ne sen porte au cerveau, si lanimal est dans un tat de sant.
La vie de lun & de lautre est le moi commun au tout, la sensibilit rciproque & la
correspondance interne de toutes [367] les parties. Cette communication vient-elle cesser,
lunit formelle svanouir, & les parties contigus nappartenir plus lune lautre que par
juxta-position? lhomme est mort, ou lEtat est dissous.
Le Corps politique est donc aussi un tre moral qui a une volont; & cette volont gnrale,
qui tend toujours la conservation & au bien-tre du tout & de chaque partie, & qui est la
source des loix, est pour tous les membres de lEtat, par rapport eux & lui, la regle du juste &
de linjuste; vrit qui, pour le dire en passant, montre avec combien de sens tant dEcrivains
ont trait de vol la subtilit prescrite aux enfans de Lacdmone, pour gagner leur frugal repas,
comme si tout ce quordonne la loi pouvoit ne pas tre lgitime. Voy. au mot DROIT la source de
ce grand & lumineux principe, dont cet article est le dveloppement
Il est important de remarquer que cette regle de justice, sure par rapport tous les
citoyens, peut tre fautive avec les trangers; & la raison de ceci est vidente: cest qualors la
volont de lEtat, quoique gnrale par rapport ses membres, ne lest plus par rapport aux
autres Etats & leurs membres, mais devient pour eux une volont particulire & individuelle,
qui a sa regle de justice dans la loi de nature, ce qui rentre galement dans le principe tabli: car
alors la grande ville du monde devient le Corps politique dont la loi de nature est toujours la
volont gnrale, & dont les Etats & peuples divers ne sont que des membres individuels.
De ces mmes distinctions appliques chaque socit politique [368] & ses membres,
dcoulent les rgles les plus universelles & les plus sres sur lesquelles on puisse juger dun bon
ou dun mauvais Gouvernement, & en gnral, de la moralit de toutes les actions humaines.
Toute socit politique est compose dautres socits plus petites, de diffrentes espces,
dont chacune a ses intrts & ses maximes; mais ces socits, que chacun aperoit, parce
quelles ont une forme extrieure & autorise, ne sont pas les seules qui existent rellement
dans lEtat; tous les particuliers quun intrt commun runit, en composent autant dautres,
permanentes ou passageres, dont la force nest pas moins relle pour tre moins apparente, &
dont les divers rapports bien observs font la vritable connoissance des moeurs. Ce sont
toutes ces associations tacites ou formelles qui modifient de tant de manieres les apparences de
la volont publique par linfluence de la leur. La volont de ces socits particulires a toujours
deux relations; pour les membres de lassociation, cest une volont gnrale; pour la grande
socit, cest une volont particuliere, qui trs-souvent se trouve droite au premier gard, &
vicieuse au second. Tel peut tre prtre dvot, ou brave soldat, ou patricien zl, & mauvais
citoyen. Telle dlibration peut tre avantageuse la petite communaut, & trs-pernicieuse
la grande. Il est vrai que, les socits particulires tant toujours subordonnes celles qui les
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contiennent, on doit obir celle-ci prfrablement aux autres, que les devoirs du citoyen vont
avant ceux du snateur, & ceux de lhomme avant ceux du citoyen: mais malheureusement
lintrt personnel se trouve toujours en [369] raison inverse du devoir, & augmente mesure
que lassociation devient plus troite & lengagement moins sacr; preuve invincible que la
volont la plus gnrale est aussi toujours la plus juste, & que la voix du peuple est en effet la
voix de Dieu.
Il ne sensuit pas pour cela que les dlibrations publiques soient toujours quitables; elles
peuvent ne ltre pas lorsquil sagit daffaires trangres; jen ai dit la raison. Ainsi, il nest pas
impossible quune Rpublique bien gouverne fasse une guerre injuste. Il ne lest pas non plus
que le conseil dune dmocratie passe de mauvais dcrets & condamne les innocents: mais cela
narrivera jamais, que le peuple ne soit sduit par des intrts particuliers, quavec du crdit &
de lloquence quelques hommes adroits sauront substituer aux siens. Alors autre chose sera la
dlibration publique, & autre chose la volont gnrale. Quon ne moppose donc point la
dmocratie dAthnes, parce quAthnes ntoit point en effet une dmocratie, mais une
aristocratie trs-tyrannique, gouverne par des savans & des orateurs. Examinez avec soin ce
qui se passe dans une dlibration quelconque, & vous verrez que la volont gnrale est
toujours pour le bien commun; mais trs-souvent il se fait une scission secrte, une
confdration tacite, qui pour des vues particulieres sait luder la disposition naturelle de
lassemble. Alors le Corps social se devise rellement en dautres dont les membres prennent
une volont gnrale, bonne & juste lgard de ces nouveaux Corps, injuste & mauvaise
lgard du tout dont chacun deux se dmembre.
[370] On voit avec quelle facilit lon explique laide de ces principes, les contradictions
apparentes quon remarque dans la conduite de tant dhommes remplis de scrupule &
dhonneur certaine gards, trompeurs & fripons dautres, foulant aux pieds les plus sacrs
devoirs, & fidles jusqu la mort des engagemens souvent illgitimes. Cest ainsi que les
hommes les plus corrompus rendent toujours quelque sorte dhommage la foi publique; cest
ainsi que les brigands mmes, qui sont les ennemis de la vertu dans la grande socit, en
adorent le simulacre dans leurs cavernes.
En tablissant la volont gnrale pour premier principe de lconomie publique & regle
fondamentale du Gouvernement, je nai pas cru ncessaire dexaminer srieusement si les
magistrats appartiennent au peuple ou le peuple aux magistrats, & si dans les affaires publiques
on doit consulter le bien de lEtat ou celui des chefs. Depuis long-tems cette question a t
dcide dune manire par la pratique, & dune autre par la raison; & en gnral ce seroit une
grande folie desprer que ceux qui dans le fait sont les matres prfreront un autre intrt au
leur. Il seroit donc propos de diviser encore lconomie publique en populaire & tyrannique.
La premiere est celle de tout Etat, o regne entre le peuple & les chefs unit dintrt & de
volont; lautre existera ncessairement par-tout o le Gouvernement & le peuple auront des
intrts diffrents & par consquent des volonts opposes. Les maximes de celle-ci sont
inscrites au long dans les archives de lhistoire & dans les satires de Machiavel. Les autres ne se
trouvent que dans les crits des philosophes qui osent reclamer les droits de lhumanit.
[371] I. La premiere & plus importante maxime du Gouvernement lgitime ou populaire,
cest--dire de celui qui a pour objet le bien du peuple, est donc, comme je lai dit, de suivre en
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tout la volont gnrale; mais pour la suivre il faut la connotre, & sur-tout la bien distinguer de
la volont particulire, en commenant par soi-mme; distinction toujours fort difficile faire,
& pour laquelle il nappartient qu la plus sublime vertu de donner de suffisantes lumires.
Comme pour vouloir il faut tre libre, une autre difficult qui nest gure moindre, est dassurer
la fois la libert publique & lautorit du Gouvernement. Cherchez les motifs qui ont port les
hommes, unis par leurs besoins mutuels dans la grande socit, sunir plus troitement par
des socits civiles, vous sen trouverez point dautre que celui dassurer les biens, la vie, & la
libert de chaque membre par la protection de tous: or, comment forcer des hommes dfendre
la libert de lun dentreux, sans porter atteinte celle des autres? & comment pourvoir aux
besoins publics sans altrer la proprit particulire de ceux quon force dy contribuer? De
quelques sophismes quon puisse colorer tout cela, il est certain que, si lon peut contraindre
ma volont, je ne suis plus libre, & que je ne suis plus matre de mon bien, si quelquautre peut y
toucher. Cette difficult, qui devoit sembler insurmontable, a t leve, avec la premire par la
plus sublime de toutes les institutions humaines, ou plutt par une inspiration cleste, qui
apprit lhomme imiter ici-bas les dcrets immuables de la divinit. Par quel art inconcevable
a-t-on pu trouver le moyen dassujettir les hommes pour les rendre libres? [372] demployer au
service de lEtat les biens, les bras & la vie mme de tous ses membres, sans les contraindre &
sans les consulter? denchaner leur volont de leur propre aveu? de faire valoir leur
consentement contre leur refus, & de les forcer se punir eux-mmes, quand ils font ce quils
nont pas voulu? Comment se peut-il faire quils obissent & que personne ne commande,
quils servent & naient point de matre; dautant plus libres en effet que sous une apparente
sujtion, nul ne perd de sa libert que ce qui peut nuire celle dun autre? Ces prodiges sont
louvrage de loi. Cest la loi seule que les hommes doivent la justice & la libert. Cest cet
organe salutaire de la volont de tous, qui rtablit dans le droit lgalit naturelle entre les
hommes. Cest cette voix cleste qui dicte chaque citoyen les prceptes de la raison publique,
& lui apprend agir selon les maximes de son propre jugement, & ntre pas en contradiction
avec lui-mme. Cest elle seule aussi que les chefs doivent faire parler quand ils commandent;
car, si-tt quindpendamment des loix, un homme en prtend soumettre un autre sa volont
prive, il sort linstant de ltat civil, & se met vis--vis de lui dans le pur tat de nature o
lobissance nest jamais prescrite que par la ncessit.
Le plus pressant intrt du chef, de mme que son devoir le plus indispensable, est donc de
veiller lobservation des loix dont il est le ministre, & sur lesquelles est fonde toute son
autorit. Sil doit les faire observer aux autres, plus forte raison doit-il les observer lui-mme
qui jouit de toute leur faveur. Car son exemple est de telle force, que quand [373] mme le
peuple voudroit bien souffrir quil saffrancht du joug de la loi, il devroit se garder de profiter
dune si dangereuse prrogative, que dautres sefforceroient bientt dusurper leur tour, &
souvent son prjudice. Au fond, comme tous les engagemens de la socit sont rciproques
par leur nature, il nest pas possible de se mettre au-dessus de la loi sans renoncer ses
avantages, & personne ne doit rien quiconque prtend ne rien devoir personne. Par la mme
raison nulle exemption de la loi ne sera jamais accorde quelque titre que ce puisse tre, dans
un Gouvernement bien polic. Les citoyens mmes qui ont bien mrit de la patrie doivent tre
rcompenss par des honneurs & jamais par des privileges: car la Rpublique est la veille de
sa ruine, si-tt que quelquun peut penser quil est beau de ne pas obir aux loix. Mais si jamais
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la noblesse ou le militaire, ou quelque autre ordre de lEtat, adoptoit une pareille maxime, tout
seroit perdu sans ressource.
La puissance des loix dpend encore plus de leur propre sagesse que de la svrit de leurs
ministres, & la volont publique tire son plus grand poids de la raison qui la dicte: cest pour
cela que Platon regarde comme une prcaution trs-importante de mettre toujours la tte des
dits un prambule raisonn qui en montre la justice & lutilit. En effet, la premire des loix
est de respecter les loix: la rigueur des chtimens nest quune vaine ressource imagine par de
petits esprits pour substituer la terreur ce respect quils ne peuvent obtenir. On a toujours
remarqu que les pays o les supplices sont le plus terribles, sont aussi ceux [374] ou ils sont le
plus frquens; de sorte que la cruaut des peines ne marque gure que la multitude des
infracteurs, & quen punissant tout avec la mme svrit, lon force les coupables de
commettre des crimes pour chapper la punition de leurs fautes.
Mais quoique le Gouvernement ne soit pas le matre de la loi, cest beaucoup den tre le
garant davoir mille moyens de la faire aimer. Ce nest quen cela que consiste le talent de
rgner. Quand on a la force en main, il ny a point dart faire trembler tout le monde, & il ny
en a pas mme beaucoup gagner les coeurs; car lexprience a depuis long-tems appris au
peuple tenir grand compte ses chefs de tout le mal quils ne lui font pas, & les adorer quand
il nen est pas hai. Un imbcile obi peut comme un autre punir les forfaits: le vritable homme
dEtat sait les prvenir; cest sur les volonts encore plus que sur les actions quil tend son
respectable empire. Sil pouvoit obtenir que tout le monde fit bien, il nauroit lui-mme plus
rien faire, & le chef-doeuvre de ses travaux seroit de pouvoir rester oisif. Il est certain, du
moins, que le plus grand talent des chefs est de dguiser leur pouvoir pour le rendre moins
odieux, & de conduire lEtat si paisiblement quil semble navoir pas besoin de conducteurs.
Je conclus donc que comme le premier devoir du lgislateur est de conformer les loix la
volont gnrale, la premire regle de lconomie publique est que ladministration soit
conforme aux loix. Cen sera mme assez pour que lEtat ne soit pas mal gouvern, si le
lgislateur a pourvu comme [375] il le devoit tout ce quexigeaient les lieux, le climat, le sol, les
moeurs, le voisinage, & tous les rapporta particuliers du peuple quil avoit instituer. Ce nest
pas quil ne reste encore une infinit de dtails de police & dconomie, abandonns la sagesse
du Gouvernement: mais il a toujours deux rgles infaillibles pour se bien conduire dans ces
occasions; lune est lesprit de la loi qui doit servir la dcision des cas quelle na pu prvoir;
lautre est la volont gnrale, source & supplment de toutes les loix, & qui doit toujours tre
consulte leur dfaut. Comment, me dira-t-on, connotre la volont gnrale dans les cas o
elle ne sest point explique? Faudra-t-il assembler toute la nation chaque vnement
imprvu? Il faudra dautant moins lassembler, quil nest pas sr que sa dcision ft
lexpression de la volont gnrale; que ce moyen est impraticable dans un grand peuple, &
quil est rarement ncessaire quand le Gouvernement est bien intentionn: car les chefs savent
assez que la volont gnrale est toujours pour le parti le plus favorable lintrt publie, cest-
-dire le plus quitable; de sorte quil ne faut qutre juste pour sassurer de suivre la volont
gnrale. Souvent, quand on la choque trop ouvertement, elle se laisse appercevoir malgr le
frein terrible de lautorit publique. Je cherche le plus prs quil mest possible les exemples
suivre en pareil cas. A la Chine, le prince a pour maxime constante de donner le tort ses
officiers dans toutes les altercations qui slvent entre eux & le peuple. Le pain est-il cher dans
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une province? Lintendant est mis en prison: se fait-il dans une autre une meute? [376] le
Gouverneur est cass, & chaque Mandarin rpond sur sa tte de tout le mal qui arrive dans son
dpartement. Ce nest pas quon nexamine ensuite laffaire dans un procs rgulier; mais une
longue exprience en a fait prvenir ainsi le jugement. Lon a rarement en cela quelque injustice
rparer; & lEmpereur persuad que la clameur publique ne slve jamais sans sujet, dmle
toujours, au-travers des cris sditieux quil punit, de justes griefs quil redresse.
Cest beaucoup que davoir fait rgner lordre & la paix dans toutes les parties de la
Rpublique; cest beaucoup que lEtat soit tranquille & la loi respecte: mais si lon ne fait rien
de plus, il y aura dans tout cela plus dapparence que de ralit, & le Gouvernement se fera
difficilement obir sil se borne lobissance. Sil est bon de savoir employer les hommes tels
quils sont, il vaut beaucoup mieux encore les rendre tels quon a besoin quils soient; lautorit
la plus absolue est celle qui pntre jusqu lintrieur de lhomme, & ne sexerce pas moins sur
la volont que sur les actions. Il est certain que les peuples sont la longue ce que le
Gouvernement les fait tre. Guerriers, citoyens, hommes, quand il le veut; populace & canaille
quand il lui plat: & tout Prince qui mprise ses sujets se dshonore lui-mme en montrant quil
na pas su les rendre estimables. Formez donc des hommes si vous voulez commander des
hommes; si vous voulez quon obisse aux loix, faites quon les aime, & que pour faire ce quon
doit, il suffise de songer quon le doit faire. Ctoit-l le grand art des Gouvernemens anciens,
dans ces tems reculs o les philosophes donnoient des [377] loix aux peuples, & nemployoient
leur autorit qu les rendre sages & heureux. De l tant de loix somptuaires, tant de rglemens
sur les moeurs, tant de maximes publiques admises ou rejetes avec le plus grand soin. Les
tyrans mmes noubliaient pas cette importante partie de ladministration, & on les voyoit
attentifs corrompre les moeurs de leurs esclaves avec autant de soin quen avoient les
magistrats corriger celles de leurs concitoyens. Mais nos Gouvernemens modernes qui
croient avoir tout fait quand ils ont tir de largent, nimaginent pas mme quil soit ncessaire
ou possible daller jusque-l.
II. Seconde regle essentielle de lconomie publique, non moins importante que la premire.
Voulez-vous que la volont gnrale soit accomplie? Faites que toutes les volonts particulires
sy rapportent; & comme la vertu nest que cette conformit de la volont particulire la
gnrale, pour dire la mme chose en un mot, faites rgner la vertu.
Si les politiques toient moins aveugls par leur ambition, ils verroient combien il est
impossible quaucun tablissement quel quil soit, puisse marcher selon lesprit de son
institution, sil nest dirig selon la loi du devoir; ils sentiroient que le plus grand ressort de
lautorit publique est dans le coeur des citoyens, & que rien ne peut suppler aux moeurs pour
le maintien du Gouvernement. Non-seulement il ny a que des gens de bien qui sachent
administrer les loix, mais il ny a dans le fond que dhonntes gens qui sachent leur obir. Celui
qui vient bout de braver les remords, ne [378] tardera pas braver les supplices; chtiment
moins rigoureux, moins continuel, & auquel on a du moins lespoir dchapper; & quelques
prcautions quon prenne, ceux qui nattendent que limpunit pour mal faire, ne manquent
gures de moyens dluder la loi ou dchapper la peine. Alors comme tous les intrts
particuliers se runissent contre lintrt gnral qui nest plus celui de personne, les vices
publics ont plus de force pour nerver les loix, que les loix nen ont pour rprimer les vices; & la
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corruption du peuple & des chefs stend enfin jusquau Gouvernement, quelque sage quil
puisse tre: le pire de tous les abus est de nobir en apparence aux loix que pour les enfreindre
en effet avec sret. Bientt les meilleures loix deviennent les plus funestes: il vaudroit mieux
cent fois quelles nexistassent pas; ce seroit une ressource quon auroit encore quand il nen
reste plus. Dans une pareille situation lon ajoute vainement dits sur dits, rglemens sur
rglemens. Tout cela ne sert qu introduire dautres abus sans corriger les premiers. Plus vous
multipliez les loix, plus vous les rendez mprisables; & tous les surveillans que vous instituez
ne sont que de nouveaux infracteurs destins partager avec les anciens, ou faire leur pillage
part. Bientt le prix de la vertu devient celui du brigandage: les hommes les plus vils sont les
plus accrdits; plus ils sont grands, plus ils sont mprisables; leur infamie clate dans leurs
dignits, & ils sont dshonors par leurs honneurs. Sils achtent les suffrages des chefs ou la
protection des femmes, cest pour vendre leur tour la justice, le devoir & lEtat; & le peuple
[379] qui ne voit pas que ses vices sont la premiere cause de ses malheurs, murmure & scrie en
gmissant: "Tout mes maux ne viennent que de ceux que je paye pour men garantir."
Cest alors qu la voix du devoir qui ne parle plus dans les coeurs, les chefs sont forcs de
substituer le cri de la terreur ou le leurre dun intrt apparent dont ils trompent leurs
cratures. Cest alors quil faut recourir toutes les petites & mprisables ruses quils appellent
maximes dEtat & mystres du cabinet. Tout ce qui reste de vigueur au Gouvernement est employ
par ses membres se perdre & supplanter lun lautre, tandis que les affaires demeurent
abandonnes, ou ne se font qu mesure que lintrt personnel le demande, & selon quil les
dirige. Enfin toute lhabilet de ces grands politiques est de fasciner tellement les yeux de ceux
dont ils ont besoin, que chacun croie travailler pour son intrt en travaillant pour le leur; je dis
le leur, si tant est quen effet le vritable intrt des chefs soit danantir les peuples pour les
soumettre, & de ruiner leur propre bien pour sen assurer la possession.
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Mais quand les citoyens aiment leur devoir, & que les dpositaires de lautorit publique
sappliquent sincrement nourrir cet amour par leur exemple & par leurs soins, toutes les
difficults svanouissent, ladministration prend une facilit qui la dispense de cet art
tnbreux dont la noirceur fait tout le mystre. Ces esprits vastes, si dangereux & si admirs,
tous ces grands ministres dont la gloire se confond avec les malheurs du peuple, ne sont plus
regretts: [380] les moeurs publiques supplent au gnie des chefs; & plus la vertu rgne, moins
les talens sont ncessaires. Lambition mme est mieux servie par le devoir que par
lusurpation: le peuple convaincu que ses chefs ne travaillent qu faire son bonheur, les
dispense par sa dfrence de travailler affermir leur pouvoir; & lhistoire nous montre en
mille endroits que lautorit quil accorde ceux quil aime & dont il est aim, est cent fois plus
absolue que toute la tyrannie des usurpateurs. Ceci ne signifie pas que le Gouvernement doive
craindre duser de son pouvoir, mais quil nen doit user que dune manire lgitime. On
trouvera dans lhistoire mille exemples de chefs ambitieux ou pusillanimes, que la mollesse ou
lorgueil ont perdus, aucun qui se soit mal trouv de ntre ququitable. Mais on ne doit pas
confondre la ngligence avec la modration, ni la douceur avec la foiblesse. Il faut tre svre
pour tre juste: souffrir la mchancet quon a le droit & le pouvoir de rprimer, cest tre
mchant soi-mme. Sicuti enim est aliquando misericordia puniens, ita est crudelitas parcens. Aug. Epist.
54.
Ce nest pas assez de dire aux citoyens, soyez bons; il faut leur apprendre ltre; &
lexemple mme, qui est cet gard la premire leon, nest pas le seul moyen quil faille
employer. lamour de la patrie est le plus efficace; car comme je lai dj dit, tout homme est
vertueux quand sa volont particuliere est conforme en tout la volont gnrale, & nous
voulons volontiers ce que veulent les gens que nous aimons.
Il semble que le sentiment de lhumanit svapore & saffoiblisse [381] en stendant sur
toute la terre, & que nous ne saurions tre touchs des calamits de la Tartarie ou du Japon,
comme de celles dun peuple Europen. Il faut en quelque manire borner & comprimer
lintrt & la commisration pour lui donner de lactivit. Or, comme ce penchant en nous ne
peut tre utile qu ceux avec qui nous avons vivre, il est bon que lhumanit concentre entre
les concitoyens, prenne en eux une nouvelle force par lhabitude de se voir, & par lintrt
commun qui les runit. Il est certain que les plus grands prodiges de vertu ont t produits par
lamour de la patrie: ce sentiment doux & vif qui joint la force de lamour-propre toute la
beaut de la vertu, lui donne une nergie qui sans la dfigurer, en fait la plus hroque de toutes
les passions. Cest lui qui produisit tant dactions immortelles dont lclat blouit nos faibles
yeux, & tant de grande hommes dont les antiques vertus passent pour des fables depuis que
lamour de la patrie est tourn en drision. Ne nous en tonnons pas; les transports des coeurs
tendres paroissent autant de chimeres quiconque ne les a point sentis; & lamour de la patrie
plus vif & plus dlicieux cent fois que celui dune matresse, ne se conoit de mme quen
lprouvant: mais il est ais de remarquer dans tous les coeurs quil chauffe, dans toutes les
actions quil inspire, cette ardeur bouillante & sublime dont ne brille pas la plus pure vertu
quand elle en est spare. Osons opposer Socrate mme Caton: lun toit plus philosophe, &
lautre plus citoyen. Athnes toit dj perdue, & Socrate navoit plus de patrie que le monde
entier: Caton porta toujours [382] la sienne au fond de son coeur; il ne vivoit que pour elle & ne
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put lui survivre. La vertu de Socrate est celle du plus sage des hommes: mais entre Csar &
Pompe, Caton semble un Dieu parmi des mortels. Lun instruit quelques particuliers, combat
les sophistes, & meurt pour la vrit: lautre dfend lEtat, la libert, les loix contre les
conqurans du monde, & quitte enfin la terre quand il ny voit plus de patrie servir. Un digne
lve de Socrate seroit le plus vertueux de ses contemporains; un digne mule de Caton en
seroit le plus grand. La vertu du premier feroit son bonheur, le second chercheroit son bonheur
dans celui de tous. Nous serions instruits par lun & conduits par lautre, & cela seul dcideroit
de la prfrence: car on na jamais fait un peuple de sages, mais il nest pas impossible de rendre
un peuple heureux.
Voulons-nous que les peuples soient vertueux? Commenons donc par leur faire aimer la
patrie: mais comment laimeront-ils, si la patrie nest rien de plus pour eux que pour des
trangers, & quelle ne leur accorde que ce quelle ne peut refuser personne? Ce seroit bien pis
sils ny jouissoient pas mme de la sret civile, & que leurs biens, leur vie ou leur libert
fussent la discrtion des hommes puissans, sans quil leur ft possible ou permis doser
rclamer les loix. Alors soumis aux devoirs de ltat civil, sans jouir mme des droits de ltat de
nature & sans pouvoir employer leurs forces pour se dfendre, ils seroient par consquent dans
la pire condition o se puissent trouver des hommes libres, & le mot de patrie ne pourroit avoir
pour [383] eux quun sens odieux ou ridicule. Il ne faut pas croire que lon puisse offenser ou
couper un bras, que la douleur ne sen porte la tte; & il nest pas plus croyable que la volont
gnrale consente quun membre de lEtat quel quil soit en blesse ou dtruise un autre, quil ne
lest que les doigts dun homme usant de sa raison aillent lui crever les yeux. La sret
particulire est tellement lie avec la confdration publique, que sans les gards que lon doit
la foiblesse humaine, cette convention seroit dissoute par le droit, sil prissoit dans lEtat un
seul citoyen quon et pu secourir; si lon en retenoit tort un seul en prison, & sil se perdoit
un seul procs avec une injustice vidente: car les conventions fondamentales tant enfreintes,
on ne voit plus quel droit ni quel intrt pourroit maintenir le peuple dans lunion sociale,
moins quil ny ft retenu par la seule force qui fait la dissolution de lEtat civil.
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En effet, lengagement du Corps de la nation nest-il pas de pourvoir la conservation du
dernier de ses membres avec autant de soin qu celle de tous les autres? Et le salut dun citoyen
est-il moins la cause commune que celui de tout lEtat? Quon nous dise quil est bon quun seul
prisse pour tous, jadmirerai cette sentence dans la bouche dun digne & vertueux patriote qui
se consacre volontairement & par devoir la mort pour le salut de son pays: mais si lon entend
quil soit permis au Gouvernement de sacrifier un innocent au salut de la multitude, je tiens
cette maxime pour une des plus excrables que jamais la tyrannie ait inventes, la plus fausse
quon puisse avancer, la plus [384] dangereuse quon puisse admettre, & la plus directement
oppose aux loix fondamentales de la socit. Loin quun seul doive prir pour tous, tous ont
engag leurs biens & leurs vies la dfense de chacun deux, afin que la foiblesse particulire
ft toujours protge par la force publique, & chaque membre par tout lEtat. Aprs avoir par
supposition retranch du peuple un individu aprs lautre, pressez les partisans de cette
maxime mieux expliquer ce quils entendent par le Corps de lEtat; & vous verrez quils le
rduiront la fin un petit nombre dhommes qui ne sont pas le peuple, mais les officiers du
peuple, & qui stant obligs par un serment particulier prir eux-mmes pour son salut,
prtendent prouver par-l que cest lui de prir pour le leur.
Veut-on trouver des exemples de la protection que lEtat doit ses membres, & du respect
quil doit leurs personnes? ce nest que chez les plus illustres & les plus courageuses nations
de la terre quil faut les chercher, & il ny a gure que les peuples libres o lon sache ce que vaut
un homme. A Sparte, on sait en quelle perplexit se trouvoit toute la Rpublique lorsquil toit
question de punir un citoyen coupable. En Macdoine, la vie dun homme toit une affaire si
importante, que dans toute la grandeur dAlexandre, ce puissant monarque net os de sang-
froid faim mourir un Macdonien criminel, que laccus net comparu pour se dfend
redevant ses concitoyens, & net t condamn par eux. Mais les Romains se distingurent au-
dessus de tous les peuples de la terre par les gards du Gouvernement pour [385] les
particuliers, & par son attention scrupuleuse respecter les droits inviolables de tous les
membres de lEtat. Il ny avoit rien de si sacr que la vie des simples citoyens; il ne faloit pas
moins que lassemble de tout le peuple pour en condamner un: le Snat mme ni les consuls,
dans toute leur majest, nen avoient pu le droit, & chez le plus puissant peuple du monde, le
crime & la peine dun citoyen toit une dsolation publique; aussi parut-il si dur den verser le
sang pour quelque crime que ce pt tre, que par la loi Porcia la peine de mort fut commue en
celle de lexil, pour tous ceux qui voudroient survivre la perte dune si douce patrie. Tout
respiroit Rome & dans les armes cet amour des concitoyens les uns pour les autres, & ce
respect pour le nom Romain qui levoit le courage & animoit la vertu de quiconque avoit
lhonneur de le porter. Le chapeau dun citoyen dlivr desclavage, la couronne civique de
celui qui avoit sauv la vie un autre, toient ce quon regardoit avec le plus de plaisir dans la
pompe des triomphes; & il est remarquer que des couronnes dont on honoroit la guerre les
belles actions, il ny avoit que la civique & celle des triomphateurs qui fussent dherbe & de
feuilles, toutes les autres ntoient que dor. Cest ainsi que Rome fut vertueuse, & devint la
matresse du monde. Chefs ambitieux! Un ptre gouverne ses chiens & ses troupeaux, & nest
que le dernier des hommes. Sil est beau de commander, cest quand ceux qui nous obissent
peuvent nous honorer: respectez donc vos concitoyens, & vous vous rendrez respectables;
respectez la libert, & votre puissance augmentera tous [386] les jours: ne passez jamais vos
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droits, & bientt ils seront sans bornes.
Que la patrie se montre donc la mere commune des citoyens, que les avantages dont ils
jouissent dans leur pays le leur rendent cher, que le Gouvernement leur laisse assez de part
ladministration publique pour sentir quils sont chez eux, & que les loix ne soient leurs yeux
que les garante de la commune libert. Ces droits, tout beaux quils sont, appartiennent tous
les hommes; mais sans parotre les attaquer directement, la mauvaise volont des chefs en
rduit aisment leffet rien. La Loi dont on abuse sert la fois au puissant darme offensive, &
de bouclier contre le foible, & le prtexte du bien publie est toujours le plus dangereux flau du
peuple. Ce quil y a de plus ncessaire, & peut-tre de plus difficile dans le Gouvernement, cest
une intgrit svre rendre justice tous, & sur-tout protger le pauvre contre la tyrannie
du riche. Le plus grand mal est dj fait, quand on a des pauvres dfendre & des riches
contenir. Cest sur la mdiocrit seule que sexerce toute la force des loix; elles sont galement
impuissantes contre les trsors du riche & contre la misere du pauvre; le premier les lude, le
second leur chappe; lun brise la toile, & lautre passe au-travers.
Cest donc une des plus importantes affaires du Gouvernement, de prvenir lextrme
ingalit des fortunes, non en enlevant les trsors leurs possesseurs, mais en tant tous les
moyens den accumuler, ni en btissant des hpitaux pour les pauvres, mais en garantissant les
citoyens de [387] le devenir. Les hommes ingalement distribus sur le territoire, & entasss
dans un lieu tandis que les autres se dpeuplent; les arts dagrment & de pure industrie
favoriss aux dpens des mtiers utiles & pnibles; lagriculture sacrifie au commerce; le
publicain rendu ncessaire parla mauvaise administration des deniers de lEtat; enfin la
vnalit pousse tel excs, que la considration se compte avec les pistoles, & que les vertus
mmes se vendent prix dargent: telles sont les causes les plus sensibles de lopulence & de la
misere, de lintrt particulier substitu lintrt publie, de la haine mutuelle des citoyens, de
leur indiffrence pour la cause commune, de la corruption du peuple, & de laffaiblissement de
tous les ressorts du Gouvernement. Tels sont par consquent les maux quon gurit
difficilement quand ils se font sentir, mais quune sage administration doit prvenir, pour
maintenir avec les bonnes moeurs le respect pour les loix, lamour de la patrie, & la vigueur de
la volont gnrale.
Mais toutes ces prcautions seront insuffisantes, si lon ne sy prend de plus loin encore. Je
finis cette partie de lconomie publique par o jaurois d la commencer. La patrie ne peut
subsister sans la libert, ni la libert sans la vertu, ni la vertu sans les citoyens; vous aurez tout
si vous formez des citoyens; sans cela vous naurez que de mchante esclaves, commencer par
les chefs de lEtat. Or, former des citoyens nest pas laffaire dun jour; & pour les avoir
hommes, il faut les instruire enfans. Quon me dise que quiconque a des hommes gouverner,
ne doit pas chercher hors de leur nature [388] une perfection dont ils ne sont pas susceptibles;
quil ne doit pas vouloir dtruire en eux les passions, & que lexcution dun pareil projet ne
seroit pas plus dsirable que possible. Je conviendrai dautant mieux de tout cela, quun homme
qui nauroit point de passions seroit certainement un fort mauvais citoyen: mais il faut
convenir aussi que, si lon napprend point aux hommes naimer rien, il nest pas impossible
de leur apprendre aimer un objet plutt quun autre, & ce qui est vritablement beau, plutt
que ce qui est difforme. Si, par exemple, on les exerce assez-tt ne jamais regarder leur
individu que par ses relations avec le Corps de lEtat, & nappercevoir, pour ainsi dire, leur
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propre existence que comme une partie de la sienne, ils pourront parvenir enfin sidentifier
en quelque sorte avec ce plus grand tout, se sentir membres de la patrie, laimer de ce
sentiment exquis que tout homme isol na que pour soi-mme, lever perptuellement leur
ame ce grand objet, & transformer ainsi en une vertu sublime, cette disposition dangereuse
do naissent tous nos vices. Non-seulement la philosophie dmontre la possibilit de ces
nouvelles directions, mais lhistoire en fournit mille exemples clatans: sils sont si rares parmi
nous, cest que personne ne se soucie quil y ait des citoyens, & quon savise encore moins de
sy prendre assez-tt pour les former. Il nest plus tems de changer nos inclinations naturelles
quand elles ont pris leur cours, & que lhabitude sest jointe lamour-propre; il nest plus tems
de nous tirer hors de nous-mmes, quand une fois le moi humain concentr dans nos coeurs y a
acquis cette mprisable activit [389] qui absorbe toute vertu & fait la vie des petites ames.
Comment lamour de la patrie pourroit-il germer au milieu de tant dautres passions qui
ltouffent? & que reste-t-il pour les concitoyens dun coeur dj partag entre lavarice, une
matresse, & la vanit?
Cest du premier moment de la vie, quil faut apprendre mriter de vivre; & comme on
participe en naissant aux droits des citoyens, linstant de notre naissance doit tre le
commencement de lexercice de nos devoirs. Sil y a des loix pour lge mr, il doit y en avoir
pour lenfance, qui enseignent obir aux autres; & comme on ne laisse pas la raison de chaque
homme unique arbitre de ses devoirs, on doit dautant moins abandonner aux lumieres & aux
prjugs des peres lducation de leurs enfans, quelle importe lEtat encore plus quaux peres;
car, selon le cours de la nature, la mort du pere lui drobe souvent les derniers fruits de cette
ducation, mais la patrie en sent tt ou tard les effets; lEtat demeure, & la famille se dissout.
Que si lautorit publique, en prenant la place des peres, & se chargeant de cette importante
fonction, acquiert leurs droits en remplissant leurs devoirs, ils ont dautant moins sujet de sen
plaindre, qu cet gard ils ne font proprement que changer de nom, & quils auront en
commun, sous le nom de citoyens, la mme autorit sur leurs enfans quils exeroient
sparment sous le nom de peres, & nen seront pas moins obis en parlant au nom de la loi,
quils ltoient en parlant au nom de la nature. Lducation publique, sous des rgles prescrites
par le Gouvernement, & sous des magistrats tablis par le Souverain, [390] est donc une des
maximes fondamentales du Gouvernement populaire ou lgitime. Si les enfans sont levs en
commun dans le sein de lgalit, sils sont imbus des loix de lEtat & des maximes de la volont
gnrale, sils sont instruits les respecter par-dessus toutes choses, sils sont environns
dexemples & dobjets qui leur parlent sans cesse de la tendre mere qui les nourrit, de lamour
quelle a pour eux, des biens inestimables quils reoivent delle, & du retour quils lui doivent,
ne doutons pas quils napprennent ainsi se chrir mutuellement comme des freres, ne
vouloir jamais que ce que veut la socit, substituer des actions dhommes & de citoyens au
strile & vain babil des sophistes, & devenir un jour les dfenseurs & les peres de la patrie
dont ils auront t si long-tems les enfans.
Je ne parlerai point des magistrats destins prsider cette ducation, qui certainement
est la plus importante affaire de lEtat. On sent que si de telles marques de la confiance publique
toient lgrement accordes, si cette fonction sublime ntoit pour ceux qui auroient
dignement rempli toutes les autres le prix de leurs travaux, lhonorable & doux repos de leur
vieillesse, & le comble de tous les honneurs, toute lentreprise seroit inutile & lducation sans
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succs: car, par-tout o la leon nest pas soutenue par lautorit & le prcepte par lexemple,
linstruction demeure sans fruit, & la vertu mme perd son crdit dans la bouche de celui qui ne
la pratique pas. Mais que des guerriers illustres, courbs sous le faix de leurs lauriers, prchent
le courage; que des magistrats integres, blanchis dans la pourpre & sur les tribunaux,
enseignent [391] la justice; les uns & les autres se formeront ainsi de vertueux successeurs, &
transmettront dge en ge aux gnrations suivantes, lexprience & les talens des chefs, le
courage & la vertu des citoyens, & lmulation commune tous de vivre & mourir pour la patrie.
Je ne sache que trois peuples qui aient autrefois pratiqu lducation publique; savoir, les
Crtois, les Lacdmoniens & les anciens Perses: chez tous les trois elle eut le plus grand succs,
& fit des prodiges chez les deux derniers. Quand le monde sest trouv divis en nations trop
grandes pour pouvoir tre bien gouvernes, ce moyen na plus t praticable; & dautres
raisons, que le lecteur peut voir aisment, ont encore empch quil nait t tent chez aucun
peuple moderne. Cest une chose trs-remarquable que les Romains aient pu sen passer; mais
Rome fut durant cinq cents ans un miracle continuel, que le monde ne doit plus esprer de
revoir. La vertu des Romains, engendre par lhorreur de la tyrannie & des crimes des tyrans, &
par lamour inn de la patrie, fit de toutes leurs maisons autant dcoles de citoyens; & le
pouvoir sans bornes des peres sur leurs enfans, mit tant de svrit dans la police particulire,
que le pere plus craint que les magistrats, toit dans son tribunal domestique le censeur des
moeurs & le vengeur des lois. Voyez EDUCATION.
Cest ainsi quun Gouvernement attentif & bien intentionn, veillant sans cesse
maintenir ou rappeler chez le peuple lamour de la patrie & les bonnes moeurs, prvient de loin
les maux qui rsultent tt ou tard de lindiffrence des citoyens pour le sort de la Rpublique, &
contient dans dtroites [392] bornes cet intrt personnel, qui isole tellement les particuliers,
que lEtat saffoiblit par leur puissance & na rien esprer de leur bonne volont. Par-tout o le
peuple aime son pays, respecte les loix & vit simplement, il reste peu de chose faire pour le
rendre heureux; & dans ladministration publique o la fortune a moins de part quau sort des
particuliers, la sagesse est si prs du bonheur que ces deux objets se confondent.
III. Ce nest pas assez davoir des citoyens & de les protger; il faut encore songer leur
subsistance; & pourvoir aux besoins publics est une suite vidente de la volont gnrale, & le
troisieme devoir essentiel du Gouvernement. Ce devoir nest pas, comme on doit le sentir, de
remplir les greniers des particuliers, & les dispenser du travail, mais de maintenir labondance
tellement leur porte, que pour lacqurir le travail soit toujours ncessaire & ne soit jamais
inutile. Il stend aussi toutes les oprations qui regardent lentretien du fisc, & les dpenses
de ladministration publique. Ainsi, aprs avoir parl de lconomie gnrale par rapport au
gouvernement des personnes, il nous reste la considrer par rapport ladministration des
biens.
Cette partie noffre pas moins de difficults rsoudre ni de contradictions lever que la
prcdente. Il est certain que le droit de proprit est le plus sacr de tous les droits des
citoyens, & plus important certains gards que la libert mme; soit parce quil tient de plus
prs la conservation de la vie; soit parce que les biens tant plus faciles usurper & plus
pnibles dfendre que la personne, on doit plus [393] respecter ce qui peut se ravir plus
aisment; soit enfin parce que la proprit est le vrai fondement de la socit civile, & le vrai
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garant des engagemens des citoyens: car, si les biens ne rpondaient pas des personnes, rien ne
seroit si facile que dluder ses devoirs & de se moquer des loix. Dun autre ct, il nest pas
moins sr que le maintien de lEtat & du Gouvernement exige des frais & de la dpense, &
comme quiconque accorde la fin ne peut refuser les moyens, il sensuit que les membres de la
socit doivent contribuer de leurs biens son entretien. De plus, il est difficile dassurer dun
ct la proprit des particuliers sans lattaquer dun autre, & il nest pas possible que tous les
rglemens qui regardent lordre des successions, les testaments, les contrats ne gnent les
citoyens certains gards, sur la disposition de leur propre bien, & par consquent sur leur
droit de proprit.
Mais, outre ce que jai dit ci-devant de laccord qui regne entre lautorit de la loi & la
libert du citoyen, il y a par rapport la disposition des biens une remarque importante faire,
qui leve bien des difficults. Cest, comme la montr Puffendorf, que, par la nature du droit de
proprit, il ne stend point au-del de la vie du propritaire, & qu linstant quun homme est
mort, son bien ne lui appartient plus. Ainsi, lui prescrire les conditions sous lesquelles il en
peut disposer, cest au fond moins altrer son droit en apparence que ltendre en effet.
En gnral, quoique linstitution des loix qui reglent le pouvoir des particuliers dans la
disposition de leur propre bien nappartienne quau Souverain, lesprit de ces loix, que le
Gouvernement [394] doit suivre dans leur application, est que de pere en fils & de proche en
proche, les biens de la famille en sortent & salienent le moins quil est possible. Il y a une
raison sensible de ceci en faveur des enfans, qui le droit de proprit seroit fort inutile, si le
pere ne leur laissoit rien, & qui de plus ayant souvent contribu par leur travail lacquisition
des biens du pere, sont de leur chef associs son droit. Mais une autre raison, plus loigne &
non moins importante, est que rien nest plus funeste aux moeurs & la Rpublique, que les
changemens continuels dtat & de fortune entre les citoyens; changemens qui sont la preuve &
la source de mille dsordres, qui bouleversent & confondent tout, & par lesquels ceux qui sont
levs pour une chose, se trouvant destins pour une autre, ni ceux qui montent, ni ceux qui
descendent ne peuvent prendre les maximes ni les lumieres convenables leur nouvel tat, &
beaucoup moins en remplir les devoirs. Je passe lobjet des finances publiques.
Si le peuple se gouvernoit lui-mme, & quil ny et rien dintermdiaire entre
ladministration de lEtat & les citoyens, ils nauroient qu se cottiser dans loccasion,
proportion des besoins publics & des facults des particuliers; & comme chacun ne perdroit
jamais de vue le recouvrement ni lemploi des deniers, il ne pourroit se glisser ni fraude ni abus
dans leur maniement: lEtat ne seroit jamais obr de dettes, ni le peuple accabl dimpts, ou
du moins la sret de lemploi le consoleroit de la duret de la taxe. Mais les choses ne sauroient
aller ainsi; & quelque born que soit un Etat, la socit civile y est toujours trop nombreuse
pour pouvoir [395] tre gouverne par tous ses membres. Il faut ncessairement que les deniers
publics passent par les mains des chefs, lesquels, outre lintrt de lEtat, ont tous le leur
particulier, qui nest pas le dernier cout. Le peuple de son ct, qui saperoit plutt de
lavidit des chefs & de leurs folles dpenses, que des besoins publics, murmure de se voir
dpouiller du ncessaire pour fournir au superflu dautrui; & quand une fois ces manuvres
lont aigri jusqu un certain point, la plus intgre administration ne viendroit pas bout de
rtablir la confiance. Alors si les contributions sont volontaires, elles ne produisent rien; si elles
sont forces, elles sont illgitimes; & cest dans cette cruelle alternative de laisser prir lEtat ou
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dattaquer le droit sacr de la proprit, qui en est le soutien, que consiste la difficult dune
juste & sage conomie.
La premire chose que doit faire, aprs ltablissement des loix, linstituteur dune
Rpublique, cest de trouver un fonds suffisant pour lentretien des magistrats & autres
officiers, & pour toutes les dpenses publiques. Ce fonds sappelle oerarium ou fisc, sil est en
argent; domaine public, sil est en terres, & ce dernier est de beaucoup prfrable lautre, par des
raisons faciles voir. Quiconque aura suffisamment rflchi sur cette matire, ne pourra gure
tre cet gard dun autre avis que Bodin, qui regarde domaine publie comme le plus honnte
& le plus sur de tous le moyens de pourvoir aux besoins de lEtat; & il est remarque que le
premier soin de Romulus dans la division des terres, fut den destiner le tiers cet usage.
Javoue quil nest pas impossible que le produit du domaine mal administr se rduise rien;
mais [396] il nest pas de lessence du domaine dtre mal administr.
Pralablement tout emploi, ce fonds doit tre assign ou accept par lassemble du
peuple ou des tats du pays, qui doit ensuite en dterminer lusage. Aprs cette solemnit, qui
rend ces fonds inalinables, ils changent, pour ainsi dire de nature, & leurs revenus deviennent
tellement sacrs, que cest non-seulement le plus infme de tous les vols, mais un crime de lse-
majest, que den dtourner la moindre chose au prjudice de leur destination. Cest un grand
dshonneur pour Rome, que lintgrit du questeur Caton y ait t un sujet de remarque, &
quun Empereur rcompensant de quelques cus le talent dun chanteur, ait eu besoin dajouter
que cet argent venoit du bien de sa famille, & non celui de lEtat. Mais sil se trouve peu de
Galba, ou cherchons-nous des Catons? & quand une fois le vice ne dshonorera plus, quels
seront les chefs assez scrupuleux pour sabstenir de toucher aux revenus publics abandonns
leur discrtion, & pour ne sen imposer bientt eux-mmes, en affectant de confondre leurs
vaines & scandaleuses dissipations avec la gloire de lEtat, & moyens dtendre leur autorit,
avec ceux daugmenter sa puissance? Cest sur-tout en cette dlicate partie de ladministration,
que vertu est le seul instrument efficace, & que lintgrit du magistrat est le seul frein capable
de contenir son avarice. Les livres & tous les comptes des rgisseurs servent moins dceler
leurs infidlits qu les couvrir; & la prudence nest jamais aussi prompte imaginer de
nouvelles prcautions, que la friponnerie les luder. Laissez donc les registres & papiers, &
remettez les finances[397]en des main fidles; cest le seul moyen quelles soient fidlement
rgies.
Quand une fois les fonds publics sont tablis, les chefs de lEtat en sont de droit les
administrateurs; car cette administration fait une partie du Gouvernement, toujours
essentielle, quoique non toujours galement: son influence augmente mesure que celle des
autres ressorte diminue; & lon peut dire quun Gouvernement est parvenu son dernier degr
de corruption, quand il na plus dautre nerf que largent: or comme tout Gouvernement tend
sans cesse au relchement, cette seule raison montre pourquoi nul Etat ne peut subsister si ses
revenus naugmentent sans cesse.
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Le premier sentiment de la ncessit de cette augmentation, est aussi le premier signe du
dsordre intrieur de lEtat; & le sage administrateur, en songeant trouver de largent pour
pourvoir au besoin prsent, ne nglige pas de rechercher la cause loigne de ce nouveau
besoin: comme un marin voyant leau gagner son vaisseau, noublie pas, en faisant jouer les
pompes, de faire aussi chercher & boucher la voie.
De cette regle dcoule la plus importante maxime de ladministration des finances, qui est
de travailler avec beaucoup plus de soin prvenir les besoins, qu augmenter les revenus; de
quelque diligence quon puisse user, le secours qui ne vient quaprs le mal, & plus lentement,
laisse toujours lEtat en souffrance: tandis quon songe remdier un mal, un autre se fait dj
sentir, & les ressources mmes produisent de nouveaux inconvniens; de sorte qu la fin la
nation sobre, le peuple est foul, le Gouvernement perd toute sa vigueur, [398] & ne fait plus
que peu de chose avec beaucoup dargent. Je crois que de cette grande maxime bien tablie,
dcouloient les prodiges des Gouvernemens anciens, qui faisoient plus avec leur parcimonie,
que les ntres avec tous leurs trsors; & cest peut-tre de l quest drive lacception vulgaire
du mot dconomie, qui sentend plutt du sage mnagement de ce quon a, que des moyens
dacqurir ce que lon na pas.
Indpendamment du domaine public, qui rend lEtat proportion de la probit de ceux
qui le rgissent, si lon connoissoit assez toute la force de ladministration gnrale, sur-tout
quand elle se borne aux moyens lgitimes, on seroit tonn des ressources quont les chefs pour
prvenir tous les besoins publics, sans toucher aux biens des particuliers. Comme ils sont les
matres de tout le commerce de lEtat, rien ne leur est si facile que de la diriger dune manire
qui pourvoie tout, souvent sans quils paroissent sen mler. La distribution des denres, de
largent & des marchandises, par de justes proportions, selon les tems & les lieux, est le vrai
secret des finances & la source de leurs richesses, pourvu que ceux qui les administrent sachent
porter leurs vues assez loin, & faire dans loccasion une perte apparente & prochaine, pour
avoir rellement des profits immenses dans un tems loign. Quand on voit un Gouvernement
payer des droits, loin den recevoir, pour la sortie des bleds dans les annes dabondance, &
pour leur introduction dans les annes de disette, on a besoin davoir de tels faits sous les yeux
pour les croire vritables, & on les mettroit au rang des romans, sils se fussent passs [399]
anciennement. Supposons que pour prvenir la disette dans les mauvaises annes, on propost
dtablir des magasins publics, dans combien de pays lentretien dun tablissement si utile ne
serviroit-il pas de prtexte de nouveaux impts! A Genve, ces greniers tablis & entretenus
par une sage administration, font la ressource publique dans les mauvaises annes, & le
principal revenu de lEtat dans tous les tems; Alit & ditat, cest la belle & juste inscription quon
lit sur la faade de ldifice. Pour exposer ici le systme conomique dun bon Gouvernement,
jai souvent tourn les yeux sur celui de cette Rpublique: heureux de trouver ainsi dans ma
patrie lexemple de la sagesse & du bonheur que je voudrois voir rgner dans tous les pays!
Si lon examine comment croissent les besoins dun Etat, on trouvera que souvent cela
arrive -peu-prs comme chez les particuliers, moins par une vritable ncessit, que par un
accroissement de desirs inutiles, & que souvent on naugmente la dpense que pour avoir le
prtexte daugmenter la recette; de sorte que lEtat gagneroit quelquefois se passer dtre
riche, & que cette richesse apparente lui est au fond plus onreuse que ne seroit la pauvret
mme. On peut esprer, il est vrai, de tenir les peuples dans une dpendance plus troite, en
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leur donnant dune main ce quon leur a pris de lautre, & ce fut la politique dont usa Joseph
avec les Egyptiens: mais ce vain sophisme est dautant plus funeste lEtat, que largent ne
rentre plus dans les mmes mains dont il est sorti, & quavec de pareilles maximes on
nenrichit que des fainans de la dpouille des hommes utiles.
[400] Le got des conqutes est une des causes les plus sensibles & les plus dangereuses de
cette augmentation. Ce got, engendr souvent par une autre espce dambition que celle quil
semble annoncer, nest pas toujours ce quil parot tre; & na pas tant pour vritable motif le
dsir apparent dagrandir la nation que le dsir cach daugmenter au-dedans lautorit des
chefs, laide de laugmentation des troupes, & la faveur de la diversion que font les objets de
la guerre dans lesprit des citoyens.
Ce quil y a du moins de trs-certain, cest que rien nest si foul ni si misrable que les
peuples conqurans, & que leurs succs mmes ne font quaugmenter leurs misres: quand
lhistoire ne nous lapprendroit pas, la raison suffiroit pour nous dmontrer que plus un Etat
est grand, & plus les dpenses y deviennent proportionnellement fortes & onreuses; car il faut
que toutes les provinces fournissent leur contingent, aux frais de ladministration gnrale, &
que chacune outre cela fasse pour la sienne particulire la mme dpense que si elle toit
indpendante. Ajoutez que toutes les fortunes se font dans un lieu & se consomment dans un
autre; ce qui rompt bientt lquilibre du produit & de la consommation, & appauvrit beaucoup
de pays pour enrichir une seule ville.
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Autre source de laugmentation des besoins publics, qui tient la prcdente. Il peut venir
un tems o les citoyens ne se regardant plus comme intresss la cause commune, cesseroient
dtre les dfenseurs de la patrie, & o les magistrats aimeroient mieux commander des
mercenaires qu des hommes libres, ne ft-ce quafin demployer en tems & lieu [401] les
premiers pour mieux assujettir les autres. Tel fut ltat de Rome sur la fin de la Rpublique &
sous les Empereurs; car toutes les victoires des premiers Romains, de mme que celles
dAlexandre, avoient t remportes par de braves citoyens, qui savoient donner au besoin leur
sang pour la patrie, mais qui ne le vendoient jamais. Ce ne fut quau siege de Veies quon
commena de payer linfanterie Romaine, & Marius fut le premier qui dans la guerre de
Jugurtha dshonora les lgions, en y introduisant des affranchis, vagabonds, & autres
mercenaires. Devenus les ennemis des peuples quils stoient chargs de rendre heureux, les
tyrans tablirent des troupes rgles, en apparence pour contenir ltranger, & en effet pour
opprimer lhabitant. Pour former ces troupes, il falut enlever la terre des cultivateurs, dont le
dfaut diminua la quantit des denres, & dont lentretien introduisit des impts qui en
augmentrent le prix. Ce premier dsordre fit murmurer les peuples: il falut, pour les rprimer
multiplier les troupes, & par consquent la misere; & plus le dsespoir augmentoit, plus on se
voyoit contraint de laugmenter encore pour en prvenir les effets. Dun autre ct ces
mercenaires, quon pouvoit estimer sur le prix auquel ils se vendoient eux-mmes, fiers de leur
avilissement, mprisant les loix dont ils toient protgs, & leurs freres dont ils mangeoient le
pain, se crurent plus honors dtre les satellites de Csar que les dfenseurs de Rome; &
dvous une obissance aveugle, tenaient par tat le poignard lev sur leurs concitoyens,
prts tout gorger au premier signal. Il ne seroit pas difficile de montrer que ce fut-l une des
principales causes de la ruine de lEmpire Romain.
[402] Linvention de lartillerie & des fortifications a forc de nos jours les souverains de
lEurope rtablir lusage des troupes rgles pour garder leurs places; mais avec des motifs
plus lgitimes, il est craindre que leffet nen soit galement funeste. Il nen faudra pas moins
dpeupler les campagnes pour former les armes & les garnisons; pour les entretenir il nen
faudra pas moins fouler les peuples; & ces dangereux tablissemens saccroissent depuis
quelque tems avec une telle rapidit dans tous nos climats, quon nen peut prvoir que la
dpopulation prochaine de lEurope, & tt ou tard la ruine des peuples qui lhabitent.
Quoi quil en soit, on doit voir que de telles institutions renversent ncessairement le vrai
systme conomique qui tire le principal revenu de lEtat du domaine public, & ne laissent que
la ressource fcheuse des subsides & impts, dont il me reste parler.
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Il faut se ressouvenir ici que le fondement du pacte social est la proprit; & sa premire
condition, que chacun soit maintenu dans la paisible jouissance de ce qui lui appartient. Il est
vrai que par le mme trait chacun soblige, au moins tacitement, se cottiser dans les besoins
publics; mais cet engagement ne pouvant nuire la loi fondamentale, & supposant lvidence
du besoin reconnue par les contribuables, on voit que, pour tre lgitime, cette cotisation doit
tre volontaire, non dune volont particulire, comme, sil toit ncessaire davoir le
consentement de chaque citoyen, & quil ne dt fournir que ce quil lui plat, ce qui seroit
directement contre lesprit de la confdration, mais dune volont gnrale, la pluralit des
voix, & sur un tarif proportionnel qui ne laisse rien darbitraire limposition.
[403] Cette vrit, que les impts ne peuvent tre tablis lgitimement que du
consentement du peuple ou de ses reprsentants, a t reconnue gnralement de tous les
philosophes & jurisconsultes qui se sont acquis quelque rputation dans les matieres de droit
politique, sans excepter Bodin mme. Si quelques-uns ont tabli des maximes contraires en
apparence; outre quil est ais de voir les motifs particuliers qui les y ont ports, ils y mettent
tant de conditions & de restrictions, quau fond la chose revient exactement au mme: car que
le peuple puisse refuser, ou que le Souverain ne doive pas exiger, cela est indiffrent quant au
droit; & sil nest question que de la force, cest la chose la plus inutile que dexaminer ce qui est
lgitime ou non.
Les contributions qui se levent sur le peuple sont de deux sortes; les unes relles, qui se
peroivent sur les choses; les autres personnelles, qui se payent par tte. On donne aux unes &
aux autres les noms dimpts ou de subsides: quand le peuple fixe la somme quil accorde, elle
sappelle subside; quand il accorde tout le produit dune taxe, alors cest un impt. On trouve dans
le livre de lesprit des loix, que limposition par tte est plus propre la servitude, & la taxe relle
plus convenable la libert. Cela seroit incontestable, si les contingens par tte toient gaux;
car il ny auroit rien de plus disproportionn quune pareille taxe, & cest sur-tout dans les
proportions exactement observes, que consiste lesprit de la libert. Mais si la taxe par tte est
exactement proportionne aux moyens des particuliers, comme pourroit tre celle qui porte en
France le nom de capitation, & qui de [404] cette maniere est la fois relle & personnelle, elle est
la plus quitable, & par consquent la plus convenable des hommes libres. Ces proportions
paroissent dabord trs-faciles observer, parce qutant relatives ltat que chacun tient dans
le monde, les indications sont toujours publiques; mais outre que lavarice, le crdit & la fraude
savent luder jusqu lvidence, il est rare quon tienne compte dans ces calculs, de tous les
lmens qui doivent y entrer. Premirement on doit considrer le rapport des quantits, selon
lequel, toutes choses gales, celui qui a dix fois plus de bien quun autre, doit payer dix fois plus
que lui. Secondement, le rapport des usages, cest--dire, la distinction du ncessaire & du
superflu. Celui qui na que le simple ncessaire, ne doit rien payer du tout; la taxe de celui qui a
du superflu, peut aller au besoin jusqu la concurrence de tout ce qui excde son ncessaire. A
cela il dira queu gard son rang, ce qui seroit superflu pour un homme infrieur, est
ncessaire pour lui; mais cest un mensonge: car un Grand a deux jambes, ainsi quun bouvier,
& na quun ventre non plus que lui. De plus, ce prtendu ncessaire est si peu ncessaire son
rang, que sil savoit y renoncer pour un sujet louable, il nen seroit que plus respect. Le peuple
se prosterneroit devant un ministre qui iroit au conseil pied, pour avoir vendu ses carrosses
dans un pressant besoin de lEtat. Enfin la loi ne prescrit la magnificence personne, & la
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biensance nest jamais une raison contre le droit.
Un troisieme rapport quon ne compte jamais, & quon devroit toujours compter le
premier, est celui des utilits que [405] chacun retire de la confdration sociale, qui protge
fortement les immenses possessions du riche, & laisse peine un misrable jouir de la
chaumire quil a construite de ses mains. Tous les avantages de la socit ne sont-ils pas pour
les puissans & les riches? tous les emplois lucratifs ne sont-ils pas remplis par eux seuls? toutes
les graces, toutes les exemptions ne leur sont-elles pas rserves? & lautorit publique nest-
elle pas toute en leur faveur? Quun homme de considration vole ses cranciers ou fasse
dautres friponneries, nest-il pas toujours sr de limpunit? Les coups de bton quil
distribue, les violences quil commet, les meurtres mmes & les assassinats dont il se rend
coupable, ne sont-ce pas des affaires quon assoupit, & dont au bout de six mois il nest plus
question? Que ce mme homme soit vol, toute la police est aussi-tt en mouvement, &
malheur aux innocens quil souponne. Passe-t-il dans un lieu dangereux? voil les escortes en
campagne: lessieu de sa chaise vient-il rompre? tout vole son secours; fait-on du bruit sa
porte? il dit un mot, & tout se tat: la foule lincommode-t-elle? il fait un signe, & tout se range:
un charretier se trouve-t-il sur son passage? ses gens sont prts lassommer; & cinquante
honntes pitons allant leurs affaires seroient plutt crass, quun faquin oisif retard dans
son quipage. Tous ces gards ne lui cotent pas un sol; ils sont le droit de lhomme riche, &
non le prix de la richesse. Que le tableau du pauvre est diffrent! plus lhumanit lui doit, plus
la socit lui refuse: toutes les portes lui sont fermes, mme quand il a le droit de les faire
ouvrir; & si quelquefois il obtient justice, [406] cest avec plus de peine quun autre nobtiendroit
grce: sil y a des corves faire, une milice tirer, cest lui quon donne la prfrence; il porte
toujours, outre sa charge, celle dont son voisin plus riche a le crdit de se faire exempter: au
moindre accident qui lui arrive, chacun sloigne de lui: si sa pauvre charrette renverse, loin
dtre aid par personne, je le tiens heureux sil vite en passant les avanies des gens lestes dun
jeune duc: en un mot, toute assistance gratuite le fuit au besoin, prcisment parce quil na pas
de quoi la payer; mais je le tiens pour un homme perdu, sil a le malheur davoir lame honnte,
une fille aimable, & un puissant voisin.
Une autre attention non moins importante faire, cest que les pertes des pauvres sont
beaucoup moins rparables que celles du riche, & que la difficult dacqurir crot toujours en
raison du besoin. On ne fait rien avec rien; cela est vrai dans les affaires comme en physique:
largent est la semence de largent, & la premiere pistole est quelquefois plus difficile gagner
que le second million. Il y a plus encore: cest que tout ce que le pauvre paye, est jamais perdu
pour lui, & reste ou revient dans les mains du riche; & comme cest aux seuls hommes qui ont
part au Gouvernement, ou ceux qui en approchent, que passe tt ou tard le produit des
impts, ils ont, mme en payant leur contingent, un intrt sensible les augmenter.
Rsumons en quatre mots le pacte social des deux tats. Vous avez besoin de moi, car je suis
riche & vous tes pauvre; faisons donc un accord entre nous: je permettrai que [407] vous ayez lhonneur de me
servir, condition que vous me donnerez le peu qui vous reste, pour la peine que je prendrai de vous
commander!
Si lon combine avec soin toutes ces choses, on trouvera que pour rpartir les taxes dune
manire quitable & vraiment proportionnelle, limposition nen doit pas tre faite seulement
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en raison des biens des contribuables, mais en raison compose de la diffrence de leurs
conditions & du superflu de leurs biens. Opration trs-importante & trs-difficile, que font
tous les jours des multitudes de commis honntes gens & qui savent larithmtique, mais dont
les Platons & les Montesquieux neussent os se charger quen tremblant & en demandant au
ciel des lumires & de lintgrit.
Un autre inconvnient de la taxe personnelle, cest de se faire trop sentir & dtre leve
avec trop de duret, ce qui nempche pas quelle ne soit sujette beaucoup de non-valeurs,
parce quil est plus ais de drober au rle & aux poursuites sa tte que ses possessions.
De toutes les autres impositions, le cens sur les terres ou la taille relle a toujours pass
pour la plus avantageuse dans les pays o lon a plus dgard la quantit du produit & la
sret du recouvrement qu la moindre incommodit du peuple. On a mme os dire quil
faloit charger le paysan pour veiller sa paresse, & quil ne feroit rien sil navoit rien payer.
Mais lexprience dment chez tous les peuples du monde cette maxime ridicule: cest en
Hollande, en Angleterre o le cultivateur paye trs-peu de chose, & surtout la Chine o il ne
paye rien, que la terre est le mieux cultive. Au contraire, [408] par-tout o le laboureur se voit
charg proportion du produit de son champ, il le laisse en friche, ou nen retire exactement
que ce quil lui faut pour vivre. Car pour qui perd le fruit de sa peine, cest gagner que ne rien
faire; & mettre le travail lamende est un moyen fort singulier de bannir la paresse.
De la taxe sur les terres ou sur le bled, sur-tout quand elle est excessive, rsultent deux
inconvniens si terribles, quils doivent dpeupler & ruiner la longue tous les pays o elle est
tablie.
Le premier vient du dfaut de circulation des espces: car le commerce & lindustrie
attirent dans les capitales tout largent de la campagne: & limpt dtruisant la proportion qui
pouvoit se trouver encore entre les besoins du laboureur & le prix de son bled, largent vient
sans cesse & ne retourne jamais; plus la ville est riche, plus le pays est misrable. Le produit des
tailles passe des mains du Prince ou du financier dans celles des artistes & des marchands; & le
cultivateur qui nen reoit jamais que la moindre partie spuise enfin en payant ton ours
galement & recevant toujours moins. Comment voudroit-on que pt vivre un homme qui
nauroit que des veines & point darteres, ou dont les arteres ne porteroient le sang qu quatre
doigts du coeur? Chardin dit quen Perse les droits du roi sur les denres se payent aussi en
denres; cet usage, quHrodote tmoigne avoir autrefois t pratiqu dans le mme pays
jusqu Darius, peut prvenir le mal dont je viens de parler. Mais, moins quen Perse les
intendans, directeurs, commis & gardes-magasin ne [409] soient une autre espece de gens que
par-tout ailleurs, jai peine croire quil arrive jusquau roi la moindre chose de tous ces
produits, que les bleds ne se gtent pas dans tous les greniers, & que le feu ne consume pas la
plupart des magasins.
Le second inconvnient vient dun avantage apparent, qui laisse aggraver les maux avant
quon les apperoive. Cest que le bled est une denre que les impts ne renchrissent point
dans le pays qui la produit, & dont, malgr son absolue ncessit, la quantit diminue, sans que
le prix en augmente; ce qui fait que beaucoup de gens meurent de faim, quoique le bled
continue dtre bon march, & que le laboureur reste seul charg de limpt, quil na pu
dfalquer sur le prix de la vente. Il faut bien faire attention quon ne doit pas raisonner de la
taille relle comme des droits sur toutes les marchandises qui en font hausser le prix, & sont
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ainsi pays moins par les marchands, que par les acheteurs. Car ces droits, quelque forts quils
puissent tre, sont pourtant volontaires, & ne sont pays par le marchand qu proportion des
marchandises quil achte; & comme il nachte qu proportion de son dbit, il fait la loi au
particulier. Mais le laboureur qui, soit quil vende ou non, est contraint de payer des termes
fixes pour le terrain quil cultive, nest pas le matre dattendre quon mette sa denre le prix
quil lui plat? & quand il ne la vendroit pas pour sentretenir, il seroit forc de la vendre pour
payer la taille, de sorte que cest quelquefois lnormit de limposition qui maintient la denre
vil prix.
Remarquez encore que les ressources du commerce & de [410] lindustrie, loin de rendre la
taille plus supportable par labondance de largent, ne la rendent que plus onreuse. Je
ninsisterai point sur une chose trs-vidente; savoir, que si la plus grande ou moindre quantit
dargent dans un Etat, peut lui donner plus ou moins de crdit au de-hors, elle ne change en
aucune manire la fortune relle des citoyens, & ne les met ni plus ni moins leur aise. Mais je
ferai ces deux remarques importantes: lune, qu moins que lEtat nait des denres superflues
& que labondance de largent ne vienne de leur dbit chez ltranger, les villes o se fait le
commerce, se sentent seules de cette abondance, & que le paysan ne fait quen devenir
relativement plus pauvre; lautre, que, le prix de toutes choses haussant avec la multiplication
de largent, il faut aussi que les impts haussent proportion, de sorte que le laboureur se
trouve plus charg sans avoir plus de ressources.
On doit voir que la taille sur les terres est un vritable impt sur leur produit. Cependant
chacun convient que rien nest si dangereux quun impt sur le bled pay par lacheteur:
comment ne voit-on pas que le mal est cent fois pire quand cet impt est pay par le cultivateur
mme? Nest-ce pas attaquer la substance de lEtat jusques dans sa source? Nest-ce pas
travailler aussi directement quil est possible dpeupler le pays, & par consquent le ruiner
la longue? car il ny a point pour une nation de pire disette que celle des hommes.
Il nappartient quau vritable homme dEtat dlever ses vues dans lassiette des impts
plus haut que lobjet des finances, de transformer des charges onreuses en dutiles rglemens
de police, & de faire douter au peuple si de tels tablissemens [411] nont pas eu pour fin le bien
de la nation plutt que le produit des taxes.
Les droits sur limportation des marchandises trangres dont les habitans sont avides
sans que le pays en ait besoin, sur lexportation de celles du cr du pays dont il na pas de trop &
dont les trangers ne peuvent se passer, sur les productions des arts inutiles & trop lucratifs,
sur les entres dans les villes des choses de pur agrment, & en gnral sur tous les objets du
luxe, rempliront toute double objet. Cest par de tels impts, qui soulagent le pauvret &
chargent la richesse, quil faut prvenir laugmentation continuelle de lingalit des fortunes,
lasservissement aux riches dune multitude douvriers & de serviteurs inutiles, la
multiplication des gens oisifs dans les villes, & la dsertion des campagnes.
Il est important de mettre entre le prix des choses & les droits dont on les charge, une telle
proportion que lavidit des particuliers ne soit point trop porte la fraude par la grandeur des
profits. Il faut encore prvenir la facilit de la contrebande, en prfrant les marchandises les
moins faciles cacher. Enfin il convient que limpt soit pay par celui qui emploie la chose
taxe, plutt que par celui qui la vend, auquel la quantit des droite dont il se trouveroit charg,
donneroit plus de tentations & de moyens de les frauder. Cest lusage constant de la Chine, le
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pays du monde o les impts sont les plus forts & les mieux pays: le marchand ne paye rien;
lacheteur seul acquitte le droit, sans quil en rsulte ni murmures ni sditions; parce que les
denres ncessaires la vie, telles que le ris & le bled, tant absolument [412] franches, le peuple
nest point foul, & limpt ne tombe que sur les gens aiss. Au reste, toutes ces prcautions ne
doivent pas tant tre dictes par la crainte de la contrebande, que par lattention que doit avoir
le Gouvernement garantir les particuliers de la sduction des profits illgitimes, qui, aprs en
avoir fait de mauvais citoyens, ne tarderoit pas den faire de malhonntes gens.
Quon tablisse de fortes taxes sur la livre, sur les quipages, sur les glaces, lustres &
ameublements, sur les toffes & la dorure, sur les cours & jardins des htels, sur les spectacles
de toute espce, sur les professions oiseuses, comme baladins, chanteurs, histrions, en un mot
sucette foule dobjets de luxe, damusement & doisivet, qui frappent tous les yeux, & qui
peuvent dautant moins se cacher, que leur seul usage est de se montrer, & quils seroient
inutiles sils ntaient vus. Quon ne craigne pas que de tels produits fussent arbitraires, pour
ntre fonds que sur des choses qui ne sont pas dune absolue ncessit: cest bien mal
connotre les hommes que de croire quaprs stre une fois laiss sduire par le luxe, ils y
puissent jamais renoncer; ils renonceroient cent fois plutt au ncessaire & aimeroient encore
mieux mourir de faim que de honte. Laugmentation de la dpense ne sera quune nouvelle
raison pour la soutenir, quand la vanit de se montrer opulent fera son profit du prix de la
chose & des frais de la taxe. Tant quil y aura des riches, ils voudront se distinguer des pauvres,
& lEtat ne sauroit se former un revenu moins onreux ni plus assur que sur cette distinction.
Par la mme raison lindustrie nauroit rien souffrir dun [413] ordre conomique qui
enrichiroit les finances, ranimeroit lagriculture en soulageant le laboureur, & rapprocheroit
insensiblement toutes les fortunes de cette mdiocrit qui fait la vritable force dun Etat. Il se
pourroit, je lavoue, que les impts contribuassent faire passer plus rapidement quelques
modes, mais ce ne seroit jamais que pour en substituer dautres sur lesquelles louvrier
gagneroit, sans que le fisc et rien perdre. En un mot, supposons que lesprit du
Gouvernement soit constamment dasseoir toutes les taxes sur le superflu des richesses, il
arrivera de deux choses lune: ou les riches renonceront leurs dpenses superflues pour nen
faire que dutiles, qui retourneront au profit de lEtat; alors lassiette des impts aura produit
leffet des meilleures loix somptuaires; les dpenses de lEtat auront ncessairement diminu
avec celles des particuliers; & le fisc ne sauroit moins recevoir de cette manire, quil nait
beaucoup moins encore dbourser: ou si les riches ne diminuent rien de leurs profusions, le
fisc aura dans le produit des impts les ressources quil cherchoit pour pourvoir aux besoins
rels de lEtat. Dans le premier cas, le fisc senrichit de toute la dpense quil a de moins faire;
dans le second, il senrichit encore de la dpense inutile des particuliers.
Ajoutons tout ceci une importante distinction en matire de droit politique, & laquelle
les Gouvernemens, jaloux de faire tout par eux-mmes, devroient donner une grande attention.
Jai dit que les taxes personnelles & les impts sur les choses dabsolue ncessit, attaquant
directement le droit de proprit, & par consquent le vrai fondement [414] de la socit
politique, sont toujours sujets des consquences dangereuses, sils ne sont tablis avec
lexprs consentement du peuple ou de ses reprsentans. Il nen est pas de mme des droits sur
les choses dont on peut sinterdire lusage; car alors le particulier ntant point absolument
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contraint payer, sa contribution peut passer pour volontaire; de sorte que le consentement
particulier de chacun des contribuans supple au consentement gnral, & le suppose mme en
quelque manire: car pourquoi le peuple sopposeroit-il toute imposition qui ne tombe que
sur quiconque veut bien la payer? Il me parot certain que tout ce qui nest ni proscrit par les
loix, ni contraire aux moeurs, & que le Gouvernement peut dfendre, il peut le permettre
moyennant un droit. Si, par exemple, le Gouvernement peut interdire lusage des carrosses, il
peut plus forte raison imposer une taxe sur les carrosses, moyen sage & utile den blmer
lusage sans le faire cesser. Alors on peut regarder la taxe comme une espece damende, dont le
produit ddommage de labus quelle punit.
Quelquun mobjectera peut-tre que ceux que Bodin appelle imposteurs, cest--dire, ceux
qui imposent ou imaginent les taxes, tant dans la classe des riches, nauront garde dpargner
les autres leurs propres dpens, & de se charger eux-mmes pour soulager les pauvres. Mais il
faut rejeter de pareilles ides. Si dans chaque nation ceux qui le Souverain commet le
gouvernement des peuples, en toient les ennemis par tat, ce ne seroit pas la peine de
rechercher ce quils doivent faire pour les rendre heureux.
FIN.
cc
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Jean-Jacques Rousseau, DISCOURS SUR L'ECONOMIE POLITIQUE, in Collection complte des oeuvres, Genve, 1780-1789, vol. 1, in-4,
dition en ligne www.rousseauonline.ch, version du 7 octobre 2012.