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ESSAI

'^

SUR

La civilisation byzantine
Par

d. c.

hesseling

PROFESSEUR A l'UNIVERSIT DE LEYDE

Traduction franaise autorise par Vauteitr


Avec Prface par G.
Membre de

SGHLUMBERGER,
l'Institut.

PARIS
LIBRAIRIE ALPHONSE PICARD ET FILS,
82,

Rue Bonaparte.

1907

ESSAI

SUR LA CIVILISATION BYZANTINE

PREFACE

Depuis la rnovation des tudes d'histoire


byzantine qu'a inaugure il y a prs de quarante
annes dans notre pays et dans toute l'Europe
V admirable thse de feu Alfred Rambaud sur
r Empire grec au dixime sicle les rudits de
France, d'Allemagne et d'Angleterre ont publi
de nombreuses monographies sur diffrentes
priodes de l'empire des basileis. Des ouvrages
d'une grande valeur ont trait de divers rgnes,
de divers incidents de l'histoire peu prs inconnue de cette vaste monarchie plus que dix
fois sculaire. Beaucoup de points particuliers
touchant les domaines de l'conomie politique, de
la religion, des arts, des lettres, du commerce,
des murs et des coutumes, ont t partiellement
^

lucids.

D'autre part, toute espce d'tude d'ensemble


sur l'em-pire grec d'Orient a fait jusqu'ici presque
compltement dfaut. Je 'ne parle pas, bien
entendu, d'une sorte d'histoire complte, comme
celles aujourd'hui si dfectueuses des Lebeau,
des Gibbon, des Finlay, uvre pour le moment
encore tout fait impossible raliser, mais bien

PREFACE.

d'une simple vue panoramique sur cette vaste


piHode historique. Il fallait runir les matriaux
avant mme d'esquisser un aperu gnral. C*est
peine si^ dans cet ordre d'ides, je pourrais
citer la remarquable tude du jy C. Neumann (1)
qui a t tout rcemment traduite en franais par
MM. E. Renauld et Kozlowski.
M. le B^ Hesseling, dans le livre plein d'ides
dont il me prie de prsenter aujourd'hui ses
lecteurs la traduction franaise a tent de raliser quelque chose de pareil en nous donnant un
aperu d' ensemble de ce que fut jusqu' sa chut
,

dfinitive l'empire reprsent par les successem^s


de Constantin. Le savant rudit a heureusement
russi dans son essaie semble-t-il. On lira avec un
vif intrt ce petit volu7ne que j'ai, pour ma part,
fort got et qu'il tait utile de faire connatre
dans une langue d'un usage plus gnral que le
hollandais. Ceux qui n'ont ni le loisir ni l'envie
de paixourir de longues monographies sur des
rgnes isols ni d'tudier minutieusement la
parfaite Histoire de la littrature byzantine de K.
Krumbacher, pourront, en lisant le livre de
M. Hesseling, se faire une ide de cette grande
monarchie et de sa civilisation durant ses trois
principales priodes, son origine, son apoge,
sa dcadence ; de ce que furent galemerit ces

(1) Die Weltstellung des byzantinischen Reiches vor den|


Kreuzzgen, Leipzig, 1894.

PREFACE.
t'ois

et

son histoire. Pour

grand

mrite, si remplies

poques sa littrature

crire ces pages d'un si

de faits prsents d'une manire trs nouvelle^ de


aussi, il fallait une connais-

jugements dlicats

sance approfondie des souxes byzantines de toute


origine.

Gustave

SGHLUMBERGER.

Paris,

Mars

1907.

AVANT-PROPOS

Le

livre

dont nous prsentons

traduction adapte au got

fait partie

intellectuels.

une

franais

d'une collection qui porte

gnral de Anctres

ici

du public

le titre

Etudes sur

fVhistoi/re de notre civilisation.


?
;

C'est donc l'examen de la civilisation

fi)yzantine

que ce

livre est consacr.

^omme

veut

plan de

le

prsenter

un

le

Son

but,

la collection, est

de

rcit suivi, sans notes ni indi-

cations bibliographiques.

On

n'y traite les

vnements politiques que si la connaissance


en est ncessaire pour qu'on puisse se faire une
ide exacte de la civilisation byzantine et les
seuls

noms,

les seuls faits

qu'on y mentionne

sont ceux auxquels peuvent se rattacher des


ides gnrales.

Ce

n'est pas

en France

qu'il

peut tre nces-

saire de vanter l'intrt de notre sujet

pays

toujours compt

des

car ce

byzantinistes

AVANT-PROPOS.

clbres au nombre de ses savants, mme


aux poques o ces tudes taient ngliges
partout ailleurs
Qu'on nous permette
cependant de faire remarquer ici que si l'on
ne prend pas seulement en considration la
civilisation de l'Europe occidentale mais aussi
.

celle

de l'Europe de

l'Est, le titre ^ Anctres

prend une tout autre porte encore


quand on l'applique aux Byzantins. Car ce ne
sont pas seulement les Grecs actuels mais
intellectuels

aussi les peuples slaves qui doivent autant

Byzance que les peuples romains Rome.


Leur religion et leurs arts plastiques ne sont,
dans leur dveloppement national, que la
continuation immdiate de ce qui est n dans
la Rome orientale. Leur langue, il est vi'ai,
n'a pas t profondment influence par le
grec

et,

dans leur littrature,

certainement
prdcesseurs.

dpass

de

les

Slaves ont

beaucoup

leurs

Mais l'organisation de leurs

plus puissants royaumes et la faon dont leurs

hommes

d'tat poursuivent leur

intrieure

ment

les

politique

ou trangre rappellent exactebuts que Byzance a poursuivis et

d'ordinaire atteints.

AVANT-PROPOS.

Les Russes, avec leur finesse


tude

s'assimiler

les

peuples

et leur apti-

trangers,

parviennent triompher de la diplomatie,


toutaussi peu scrupuleuse d'ailleurs, du reste

de l'Europe en cela, donc, ils sont les lves


des Byzantins, dont l'habilet se jouait de
l'avidit plus grossire des chefs de mainte
;

croisade.

Mais

si

nous condamnons

la poli-

tique des gouvernements, nous n'avons pas le


droit de rendre les peuples responsables et

nous jugerions bien plus favorablement les


moujiks de la Grce et de l'Asie mineure du
moyen-ge si, comme d'autres, ils avaient eu

un Tolsto pour

exalter leurs vertus

L'auteur espre que son livre, en paraissant


dans une langue internationale, contribuera
veiller l'intrt

pour

mme en dehors du

les

tudes byzantines,

cercle des spcialistes.

LIVRE PREMIER

Premire priode

(325-341).

LES ORIGINES ET LE DVELOPPEMENT


DU BYZANTINISME

CHAPITRE PREMIER
APERU HISTORIQUE ET POLITIQUE.

Son caractre chrtien


Fondation de la ville de Constantin.
Son Csarisme.
et romain.
La conversion de Constantin.
Diffusion du Latin.
Raction sous Julien.
I^ tho-

Les Pres de l'glise et les classiques.


Le mot Hellne change de signification. Triomphe de
l'glise sous Thodose
Grand. Conflit entre l'glise et
Saint Jean Chrysostme. Triomphe de
Rsultats de cette victoire. Byzance et les peuples tran La
les rservoirs d'eau de la
gers. Les murs
langue latine perd du terrain. Le Grec moderne prouve
la diffusion du Latin causes de sa disparition. L'Imprialisme de Justinien. Les dmes compars aux gardes
civiques des Pays-Bas du XVIP sicle. La rvolte du
peuple. La politique de Justinien. Soins apports
jurisprudence. Ses convictions religi'^uses. Thodora.
Les finances de l'Empire. Le commerce l'industrie.

logie de Julien.

le

l'tat.

l'tat.

et

ville.

la

et

CHAPITRE

Raction contre Csaropapisme aprs


Incursions de peuples barbares sur
territoire de l'Empire. L'Empir sauv par Hraclius.

L'administration.
la
le

le

mort de Justinien.

Plus lo territoire romain tendait devenir un


empire embrassant le monde entier, plus ses matres
s'habituaient tourner leurs regards vers les fron-

o vivaient les plus menaants de


o s'tendaient les contres les plus

tires orientales,

leurs ennemis,

riches en sductions.

Dj Csar, disait-on, avait

caress le projet de transfrer sa rsidence soit

Alexandrie, soit l'endroit o, jadis,


Troie

il

s'tait

leve

voulait trouver une capitale digne d'un

grand empire, qui ne serait plus une ville de


conqurants entoure de pays conquis, mais qui,
runissant l'Hellade et Rome, en formerait une unit
nouvelle, une combinaison originale. Celui des
empereurs qui ralisa le plus rigoureusement le
principe monarchique dans l'organisation de l'empire,
Diocttien (284-305), aimait sjourner Nicomdie
sur l'Hellespont ainsi, en effet, il tait plus prs des
puissances toujours menaantes de l'Orient et n'avait
pas, comme Rome, redouter, pour la consolidation de son autorit absolue, le souvenir des
liberts que le peuple avait perdues.
Sans aucun doute, ce sont des motifs de ce genre
qui dterminrent le choix de Constantin lorsqu'il
lut une rsidence fixe aprs avoir, pendant des
annes, parcouru son vaste domaine, et s'tre rendu
matre de son dernier comptiteur dans l'empire. Il
;

FONDATION DE LA VILLE DE CONSTANTIN.

ne songea pas Rome, ne l'ayant gure habite,


mais une capitale situe en Orient et peu distante
des ennemis les plus redoutables de l'empire, les
Goths et les Perses.
Il n'et pu dcouvrir d'emplacement plus appropri ses vues que l'antique Byzance. De son temps,
dvaste en grande partie par Licinius, qui, de
co-rgent, tait devenu l'ennemi de Constantin, elle
ne possdait pas grande importance mais il suffit
de voir une fois son incomparable situation pour
s'tonner de ne pas y trouver, ds les ges les plus
reculs, une ville puissante, un grand centre politique, et l'on comprendra sans peine que Constantin
l'ait choisie pour y tablir sa nouvelle rsidence
(328). Au milieu du dtroit qui unit le bassin de la
Mditerrane la Mer Noire, s'ouvre, sur un mille et
demi, une petite baie troite, dont les eaux profondes,
protges contre les ensablements par des courants
maritimes et l'afflux d'une rivire, forment un port
naturel, qui prsente un mouillage toujours sr,
l'abri de toute attaque, pour un nombre presque
illimit de navires. La rive occidentale de cette baie,
connue de temps immmorial sous le nom de Corne
(Vo\ voit s'tendre la ville sur une langue de terre
termine en pointe de deux cts, l'eau lui fournit
nn rempart naturel quant la partie, beaucoup
moins considrable, qui fait face au continent, il
est facile de la mettre en parfait tat de dfense. De
plus, les courants maritimes de la Propontide, qui
se dirigent vers le Sud et les vents du Nord, qui
;

CHAPITRE

I.

y rgnent en t, rendaient toute attaque du ct de


mer extrmement difficile pour les navires, qu'on
ne manuvrait alors qu'au moyen de voiles ou de
rames. Et c'est ici que l'Asie et l'Europe prennent
contact et rivalisent par la richesse de leurs productions de terre et de mer.
Les plans grandioses de Constantin taient encore
favoriss par ime circonstance, qui, dans l'antiquit
surtout, avait sa trs grande importance c'est que,
tout prs de l, Prokonnse, on trouvait un marbre
brillant, qui a valu l'le le nom de Marmara, ainsi
la

d'ailleurs qu' la

mer

qui l'entoure.

Mais la grande ville qui allait s'lever aux confins


de la Grce et de l'Asie n'tait nullement destine,
dans l'esprit de son fondateur, reproduire quelque
combinaison d'lments grecs et romains dans son
architecture ou dans son amnagement. Les courtisans avaient beau le comparer Alexandre le
ne rvait pas, comme lui, d'unir l'Hellade
Loin de l, la ville devait tre romaine,
purement romaine, par son administration, sa langue
et son architecture: pour mieux dire, c'est Rome
elle-mme qu'on voulait transporter sur le Bosphore.
Le tmoignage d'crivains du quatrime sicle, catgorique dans sa concision, l'tablit en toute vidence.
L'anecdote suivante, que nous raconte un auteur
beaucoup plus rcent, tout en n'tant qu'une lgende,
ne prouve pas moins que la postrit la plus lointaine
avait conserv le souvenir du but que poursuivait

Grand

il

et l'Orient.

Constantin.

CARACTRE CHRETIEN ET ROMAIN DE CONSTANTINOPLE. 5

Lorsque Constantin

peupler sa

ville, et

Grand, nous dit-on, voulut

le

transplanter notamment Byzance

Romains de haut rang,


de Perse aprs leur avoir

les

il

les

fait

envoya chez

le roi

enlever en secret les

anneaux portant leur cachet. Puis, des missaires


Rome, et en produisant les anneaux,
dcidrent les femmes, les enfants et les esclaves de

se rendirent

leurs possesseurs les suivre en Orient, o, disaientils,

les

rclamaient leurs seigneurs et matres.

Pendant ce temps, Constantin avait charg des architectes de relever le plan des maisons de Rome et de
les reproduire dans la mme forme, sans oublier les
sentiers raides et tortueux qui les sparaient.

donc

Quand

maris revinrent du fond de l'Asie, croyant


encore avoir devant eux un long voyage pour parvenir Rome, l'empereur leur dit Je me charge
de vous procurer vos maisons ds ce soir . Et lorsque
les

en

effet,

ce

mme

comme

soir, ils revirent tout

Rome,

ils

vue qu'ils
avaient de leurs fentres, ils crurent qu'un rve leur
montrait leur ville. Mais quand ils y retouvrent aussi
leurs familles et leurs serviteurs, leur tonnement ne
connut plus de bornes .
Pareille ville ne pouvait s'appeler autrement
que la nouvelle Rome. On baptisa de noms latins

l'avaient laiss

jusqu'aux
officielle

villages

suggrait le

qui

tout, jusqu' la

l'entouraient.

nom

La

flatterie

de Constantinople

mais,

pour le peuple, de nos jours encore, c'est la ville,


r Urbs et, plus tard, la Polis par excellence ce
dernier nom subsiste encore chez les Turcs, dans
:

CHAPITRE
le

mot de Staniboul,

I.

c'est--dire,

en franais, la

ville.

L'rection de la nouvelle cit exigea

ment extraordinaire

d'efforts.

un dploie-

Constantin lui-mme,

dtermina l'tendue qu'elle devait avoir et


stupfis de voir quelle
distance les murailles allaient se dresser au del de
l'ancienne ligne de dfense de la cit. Dans cette
enceinte, un beau et vaste palais s'leva sur le
modle de celui de Rome, dont il avait la grandeur
un hippodrome y attenait, car c'tait l, au temps
de l'empire, le centre de la vie romaine. On ne
dit-on,

ses courtisans furent

tarda pas non plus installer un snat, des places


publiques (fora), comme Rome, des arsenaux et

des travaux de dfense de tout genre.


Il

y avait

Rome,
une

toutefois

un point qui

la nouvelle rsidence

distinguait de

elle fut,

ds l'origine,

Dans l'Occident, on honorait


encore les images des dieux une grande partie de
l'aristocratie romaine continuait frquenter les
4emples paens et le peuple restait si attach aux

ville chrtienne.

prescriptions

mme du

de l'ancienne religion, qu' la fin


triompher le christianisme,

sicle qui vit

on enterra vive une vestale pour


viol son

vu de

chastet.

la

punir d'avoir

Constantinople, rien

de semblable: les statues des dieux, amenes de


toutes les rgions de l'Hellade, n'taient plus que
des uvres d'art qu'on expdiait un muse central
d'antiquits. C'est que Constantin avait fait du
christianisme la religion de

l'tat et

bien

^e, dans

CARACTRE CHRTIEN ET ROMAIN DE CONSTANTINOPLE. 7


sa nouvelle capitale,

bjjen_jiu^n^jU

tolrt les temples des paens,

sa vie durant le titre de

maximus

Poitifeoo

il

l'une des entres

au dessus de
monumentales de son palais, une
et qu'il et plac,

de la Fortune, rapporte de Rome,

statue

il

ne

favorisa jamais d'autres constructions que les glises

chrtiennes.

On

en attribue quatorze, dans la

lui

seule enceinte de la ville; dans le nombre,

il

faut

d'abord Sainte Sophie, consacre au Logos^

citer tout

eu en vue
dans son huitime
chapitre, il fait dire la Sagesse L'Eternel m'a
cre ds le commencement de ses voies, avant
qu'il ft aucune de ses uvres. J'ai t consacre
depuis l'ternit, ds le dbut, ds l'origine de la
terre . Cette glise, comme beaucoup d'autres
Constantinople, fut plusieurs reprises dtruite par
l'incendie et rtablie, en tout ou partie, dans son
tat primitif par les successeurs de Constantin
le

verbe incarn dans

le Christ, qu'aurait

l'auteur des Proverbes quand,

elle fut enfin

qui lui

donna

entirenent rdifie sous Justinien,


la

forme qu'on admire encore au-

jourd'hui.

Semblable, on

le sait, la plupart

des difices

byzantins des deux premiers sicles qui suivirent la

fondation de la capitale, sa disposition correspondait


celle des glises de l'Europe Occidentale, et

prenait

une longue

nef,

com-

rectangulaire, surmonte

d'une toiture en bois.

Le

zle

tait-il le

de Constantin pour

le

culte

rsultat d'une vive foi religieuse

chrtien

Certains

'

CHAPITRE

I.

savants, ne voyant en lui que le gnie politique, ont

que d'aprs l'utilit


pour sa seule politique. A
leurs yeux, les inconsquences de son attitude,
comme aussi les crimes dont il s'est rendu coupable
(le meurtre de son fils et de plusieurs de ses trs
proches parents) tmoignent du peu de sincrit de
sa conversion. Mais, sans parler de ses pangyristes
ecclsiastiques, d'autres auteurs ont fait remarquer
que, s'il n'avait eu que des raisons politiques pour
dit qu'il

ne jugeait

les religions

qu'elles pouvaient avoir

'

favoriser la nouvelle

foi,

il

n'aurait pas pris certaines

mesures qui devaient faire un tort considrable au


paganisme. Il a,^ar exeniple, interdit la pratique des
aruspices, qui consultaient les entrailles des victimes

pour annoncer l'avenir

et ainsi finit

un

art qu'on

redoutait, parce qu'on le croyait rvl par les anges

dchus l'humanit perverse. Il^ombattit aussi les


mesures eurent pour effet de rendre
superflus les temples paens.
Il allait donc, dans la pratique, beaucoup plus loin
que ne l'et fait supposer le texte de l'dit de Milan
cette loi, en effet, accordait simplement la
(313)
pleine libert du culte. Le meilleur moyen de rsoudre
cette contradiction, c'est de voir avant tout, dans
Constantin, le Csar romain dcid maintenir l'unit
de l'empire. Il se rendait bien compte, que le christianisme tait devenu une puissance en face de laquelle
le paganisme n'et pu se maintenir la longue,
morcel comme il l'tait en quantit de sectes et de
cultes locaux
ce qui lui manquait surtout pour
sacrifices, et ses

LA CONVERSION DE CONSTANTIN.

soutenir la lutte avec succs, c'tait, malgr son


riche fonds d'ides philosophiques, cette fermet que
le

christianisme devait sa doctrine appuye sur

une rvlation prcise.


Il

ne faut pas s'tonner qu'une telle unit ft une


impression sur l'esprit d'un empereur

profonde

romain il sentait hien qu'il y avait l une force analogue l'unit qui donnait sa puissance l'empire
:

aussi n'est-ce pas seulement par calcul,

mais par

du pouvoir spirituel
ne pouvait refuser son admi-

conviction, qu'il prit le parti

grandissant, auquel

il

ration.

Ds qu'on se

fut rendu compte de la diffrence


y avait entre les Juifs et les Chrtiens, et qu'on
et aperu clairement la porte dmocratique de la
nouvelle foi, on sentit Rome que la simple doctrine
de l'Evangile avait une force dissolvante qui menaait
l'empire
mais mesure qu'elle fit place un
christianisme dogmatique, on conoit que des esprits
imprialistes se soient enthousiasms pour la grandiose unit qu'il ralisait. Il n'est pas ncessaire pour
cela que Constantin ait t un chrtien croyant la
faon dont nous le comprenons de nos jours. On
peut penser que la crainte du Dieu puissant, qui a le
pouvoir de condamner le pcheur des souffrances
ternelles, aura surtout amen sa conversion, qu'il
ne proclamera d'ailleurs qu' la fin de sa vie et il
aura t moins touch de l'ide d'un Pre cleste,
aux yeux de qui les esclaves et les hommes libres,
les Romains et les Barbares sont gaux.
qu'il

10

CHAPITRE

Mais

il

I.

devait s'apercevoir avec dplaisir que, dans

cette glise chrtienne aussi, des dilFrends s'taient

produits et l'homme d'action, l'organisateur qu'il


tait,

voulut mettre

convoqua donc

fin

ce danger menaant.

Il

de Nice (32^) pour consolider l'unit de l'glise et dterminer ce qui tait


le concile

au point de vue de l'tat, la


Car aussi longtemps que l'tude des questions
mtaphysiques n'agitait que l'me des philosophes
sous les colonnades de leurs acadmies, un magistrat

la vrit, c'est--dire,
I

paix.

rom.ain pouvait se permettre le scepticisme et de-

mander:

quand

Qu'est-ce que la vrit? Mais

cette question put

menacer

la

Paw rornana^ il

fallut

aux fonctionnaires des instruclions, des notes dment


parafes, manant d'une autorit suprieure, pour
trancher la difficult. Personnellement, un empereur
pouvait considrer

ou chercher

comme

le

tel

systme

comme

le plus vrai

repos dans l'agnosticisme

reprsentant de l'autorit,

il

mais,

voulait l'unit,

soumission aux intrts suprieurs de


en sa qualit d'autocrate, il croyait les
connatre mieux que personne.
Les inconsquences de Constantin sont vraiment
humaines: les hros de la foi en sont-ils donc
eux-mmes exempts? On peut d'ailleurs admettre
que le mme homme qui voulait briser toute rsistance son poing arm, ait pu, sans pour cela se
contredire, faire des dcrets qui parlent plus haut
que la fondation d'glises, et qui montrent combien
la fixit, la

l'Etat

et,

les ides chrtiennes avaient

gagn de

terrain. C'est

LA DIFFUSION DU LATIN.
ainsi qu'il abolit le supplice

de

11

la croix, dfendit

de

tuer ou d'exposer les petits enfants, proscrivit les

combats de gladiateurs

et

favorisa

la

fondation

d'institutions charitables.

Constantin

avant

considrait

se

tout

comme

empereur romain sa langue, tait le latin q^uant


au grec, au dire des historiens, il ne le parlait que
rarement. Et il n'est pas douteux que, dans la
question des langues, son but ne ft la prdominance de l'lment latin. En cela aussi, il ne fit que
suivre Texemple de plus d'un de ses devanciers.
Ce n'est pas un fait isol que celui qu'on raconte au
sujet de l'empereur Claude il aurait, dit-on, enlev
le droit de cit un Lycien qui ne comprenait pas le
latin
car, pensait l'empereur, un citoyen romain
devait connatre la langue de l'empire. Dans les
provinces aussi, la langue du gouvernement tait le
latin
celle des monnaies galement, tout au moins
pour les mtaux prcieux
quant la menue
monnaie de cuivre, qui a toujours un caractre
;

local,

il

fallut,

naturellement

et

ds les premiers

temps, faire des concessions.

Grce aux relations des deux peuples, grce


nombreux vtrans en
Orient et l'influence du pouvoir central de Rome,
la connaissance de la langue latine se rpand ds les
premiers sicles de notre re. On voit, par maints
dtails, que diffrents auteurs grecs, notamment les
historiens, connaissent la langue de Rome. Plutarque
nous dit que, malgr son ge avanc, il se met au

surtout rtablissement de

CHAPITRE

12
latin et

il

I.

nous donne d'amusants exemples de Grecs

qui, s'imaginant connatre cette langue, font toutes

sortes de quiproquos. Constantin, dans sa nouvelle


capitale, tait

donc entour de Grecs qui taient

certainement familiariss avec

le

latin

c'taient

ceux qui appartenaient aux classes suprieures. Il


s'effora avec beaucoup d'nergie de faire de sa
langue maternelle la langue de l'Etat. L'historien de
l'Eglise, Eusbe, contemporain et admirateur de
Constantin, rapporte qu'il faisait prier ses soldats en
il traduit mme le texte de cette oraison.
Yeut-on mettre en doute l'exactitude de ce renseignement, il n'en reste pas moins certain que, dans
l'arme, les commandements se faisaient dans la
langue de Rome et il est mme probable que les
efforts de l'empereur allrent vraiment aussi loin
que le dit Eusbe.
Quand le christianisme devint la religion de
l'Etat, la langue de l'Etat dut aussi tre celle de

latin et

l'glise.

cette occasion l'empereur entra natu-

nombre de
mainte concession. Mais, ici aussi, le chef de l'Etat ft triompher
sa volont on le vit bien au Concile de Nice (328),
quand, pour s'adresser des vques grecs, il se
rellement en conflit avec un grand
prtres de l'Orient et

il

fallut faire

servit
Si

du

latin.

mme

nous n'avions pas de renseignements de

ce genre sur les intentions et les actes de l'empereur,

nous pourrions encore tirer, de l'examen mme de la


langue grecque, la preuve des tentatives qu'on fit

LA DIFFUSION DU LATIN.

13

pour la latiniser et qui russirent en partie. En eifet^


dans les inscriptions du quatrime sicle, nous rencon-

une grande quantit de mots latins mls au


non seulement pour celles qu'on a
retrouves dans l'Hellade, mais encore pour celles
trons

grec

c'est le cas

qu'on a dcouvertes dans des endroits bien loigns


de la cour impriale Il en est ainsi des papyrus
grecs dterrs en 1898 Oxyrynchus dans la HauteEgypte on constate que de nombreux mots latins
se sont introduits dans les textes qui datent du
quatrime sicle.
:

Toutefois, on avait dj

fait,

avant cette poque,

des tentatives pour amener un rapprochement linguistique entre l'Orient et l'Occident. C'est- au troisime
sicle qu'appartiennent les curieux dialogues grecslatins qui portent le

nom

de Dosithe,

et qui sont

de

manuels de la conversation; mais des


de ce genre ne pouvaient gure exercer

vritables
livres

d'influence sur le langage de la masse.

A la
les

fin du rgne de Constantin, nous voyons que


deux grandes forces qui mettent en danger

l'Hellnisme paen, le latin

et le

christianisme, sont

devenues trs menaantes. La lutte contre la religion


et la langue de l'Hellade est commence, et toute la
force dont l'autorit pouvait disposer est dirige
contre l'hellnisme, qui ne trouve plus d'appui que
sur le sol

mme

o se droule

le

combat.

Rome, on le verra, l'emporta dans l'administration


de l'Etat et de l'glise car c'est l que l'autorit et
l'exemple ont le plus d'action. Le succs, d'ailleurs,
:

14

CHAPITRE

I.

ne modifia pas beaucoup Thellnisme bien mieux,


est permis de soutenir qu' ce prix l seulement
l'lment grec s'est maintenu, car on ne pouvait
raliser l'unit prconise par les plus grands esprits
de l'antique Hellade, qu'en soumettant les penses et
les sentiments la discipline des Latins. Et la nationalit grecque, qu'aucune politique n'avait russi
crer en runissant les tribus grecques, se trouva
constitue par l'Eglise. Ce fut, il est vrai, au prix du
sacrifice de bien des sentiments levs
mais on
sauvegardait ainsi l'existence matrielle de la nation
et rien n'empchait d'esprer la renaissance d'une
;

il

vie plus brillante.

Le successeur immdiat de Constantin, Constance,


adopte compltement sa politique. Lui aussi, il est
empereur chrtien seulement, il est plus franche;

ment

arien et plus

domin encore par

la passion

de

devenir souverain unique dans toute la force du


terme. Pour lui aussi le latin est la langue de
Mais, avec Julien (361-363),
qu'une puissante raction va se produire.

l'empire.

homme minemment

Cet

il

semble

dou, anim des plus

nobles intentions et dcid maintenir la scurit


et la

grandeur de l'empire, ft-ce au prix de son

repos et de son bonheur personnels, employa, dans


ce but, des

moyens

tout--fait contraires

aux ides

de ses prdcesseurs immdiats. Mais ce n'est pas


la vertu, c'est le tact qui fait le succs des

hommes

que Julien dploya pendant


peu de temps, W est vrai, mais avec une incroyable
d'tat.

Aussi

l'activit

RACTION SOUS JULIEN.


intensit,

n'a

pas produit de rsultats

Neveu de Constantin,
avait

pourtant

15
durables.

issu d'une ligne latine,

conscience

plus

d'tre

il

grec que

tait n Gonstantien Orient. Mais c'est son


tnople
ducation et sa vnration fanatique pour les grands
hommes de la littrature grecque, qui le dtachrent
de la foi chrtienne.
Chose remarquable Il n'a jamais visit Rome,
toute paenne qu'elle ft, et n'a appris le latin qu'en
Gaule, lorsqu'il eut commander en chef une arme
romaine. Le grec tait la langue qu'il parlait le plus,
et dont il se servait pour crire et pour penser;
ses soldats le sentaient fort bien
un jour qu'il
avait provoqu leur mcontentement au cours d'une
campagne au Nord-Ouest de l'empire, on murmurait
dans le camp contre ce Grec perfide, cet Asiatique
stupide avec tout son talage de sagesse .
Ses prdcesseurs, conscients de leur puissance de
matres d'un empire universel, mettaient un scrupule
extrme se rendre inaccessibles il en tait tout
autrement pour Julien avec son caractre d'ascte et
son got pour les plaisanteries familires. Quand,
devenu seul matre de l'empire, il eut ouvertement
embrass le paganisme, il se fit un point d'honneur de
n'accomplir dans les temples des dieux que la partie
la plus humble des crmonies il n'tait pas de nom
qu'il craignt plus que celui de tyran, et on racontait
que, seul, le sentiment de l'indignit de ses contem[ porains l'avait empch de rtablir la rpublique.

romain, sans doute, parce qu'il


et qu'il avait t lev

16

CHAPITRE

I.

Dans son dsir de se rendre populaire, il traitait


Snat avec des gards que cette assemble ne
connaissait ni ne dsirait plus depuis longtemps, et il
aimait mieux punir par un pamphlet de philosophe
satirique, que par les rigueurs de la loi, les offenses
faites sa majest impriale
il ne se rendait pas
compte, que des paroles mordantes, comme celles
qu'il adressa aux habitants effmins d'Antioche, lui
faisaient des ennemis irrconciliables, bien plus que
l'excution de quelques meneurs.
Il se permettait le dangereux plaisir d'employer
son esprit faire rire ses sujets aux dpens de
presque tous les empereurs qui avait rgn Rome
avant lui il ne faisait exception que pour le seul

le

Marc-Aurle, qui,
Il fallut

comme

lui, avait t

toute son infatigable nergie,

il

philosophe.
fallut tous

ses succs guerriers pour contrebalancer l'influence

dissolvante de la manie peu impriale qu'il avait de


discuter et de faire de la thologie

s'il

avait survcu

l'insuccs de son expdition contre la Perse,

il

aucun doute, conserver sa toute


puissance qu'en adoptant un despotisme absolument
en dsaccord avec ce que lui avaient appris ses

n'aurait pu, sans

matres de dialectique.
Doit-on exiger en premier lieu d'un
le

homme

d'tat

progrs du bien-tre matriel, et de la puissance

de l'empire,
das,

il

comme

le.

vulgaire l'entend

Dans ce

faut qualifier l'apostasie de Julien de rac-

Le repos de Ttat en fut srieusement


menac, d'autant plus que Julien, cdant ou une

tion insense.

LA THOLOGIE DE JULIEN.

17

haine calcule pour le christianisme ou une dispo-

de philosophe laisser aussi

sition

adverse,

l'opinion

combattit autant

la

que

parole

possible

Tunit de l'glise chrtienne, en rappelant des hr[|

tiques de l'exil, et en favorisant la formation ou, tout


,au moins, le maintien de nouvelles sectes.

voulut porter un coup plus rude encore au

Il

ulte

ennemi en dcidant que

les

taient les professeurs d'universit

rhteurs,

de ce temps

qui
l,

dont la nomination tait soumise la ratification


le l'empereur, ne pouvaient tre pris parmi les chr)i

tiens. C'tait

)ar
>as

une mesure tyrannique, qu'il dfendait


pour lui, ceux qui ne croyaient

un sophisme
aux dieux

taient incapables d'expliquer les

honor ces dieux


du beau et du
)ien. Il ne se rendait pas compte que le christialisme tait devenu peu peu un solide difice, fond
mr la rvlation divine d'un livre sacr, soutenu par
me tradition toujours plus ferme et confirme
mcore par des conciles qu'il ne pouvait donc tre
'emplac par un systme qui, on ne le sentait que
trop bien, avait t labor dans le cabinet d'tude
juvres d'crivains, qui avaient

mme

la plus haute manifestation

les

savants.

Car,

ce

que Julien opposait au christianisme

logmatique, ce n'tait pas la libert de pense

du

iganisme primitif, mais une sorte de thologie


emprunte surtout aux conceptions des no-plat o^niciens.

Il

s'adressait

y avait longtemps que le culte naf qui


aux dieux antiques de la Grce avait fait

18

CHAPITRE

place

un occultisme

caractre aristocratique

I.

d'origine
;

orientale

et

de

(pagani) de

les villageois

l'Occident et la classe ouvrire qui s'levait dans les

grandes

villes

de l'Orient ne parvenaient pas y

obtenir le grade d'initis.

Avec

tout son arbitraire, cette thologie impriale

avait encore, pour la lutte, le dsavantage de prter

en plus d'un point confusion avec la doctrine


chrtienne. Qu'on se rappelle son dieu solaire,
Mithras-Hlios, n de la divinit et semblable elle
en tout point sa Rha, la fois vierge et mre des
dieux son Asklpios, qui, grce la vertu vivifiante
d'Hlios, a pris la forme humaine et s'est montr sur
la terre pour gurir les maux de l'me et du corps.
Cette manire de se reprsenter ces dieux, et la
place qu'on assignait d'autres encore, doivent avoir
amen parfois les contemporains se demander de
quel droit l'empereur thologien taxait les chrtiens
d'impit ou de superstition.
;

Il

devait d'ailleurs paratre trange

aux simples

paens de la vieille cole, d'entendre leur empereur

exhorter les prtres toutes sortes d


jadis,

n'taient pas fort

mener un 3 vie chaste

vertus, qui,

comme de
de se garder de la

en honneur,

et asctique,

de fonder des
de bienfaisance pour les trangers, de
fuir les thtres et les festins, de maintenir la dignit

littrature, qui souille l'imagination,

institutions

sacerdotale vis--vis des magistrats. Les lettres dans

aux prtres, nous


de son caractre, mais

lesquelles Julien parle de la sorte

donnent une

trs haute ide

19

LES PRES DE l'GLISE ET LES CLASSIQUES.

que celui
pour prendre la
|rection des tendances imprialistes de son temps
de son peuple. Aussi rien d'tonnant si la raction
laugurc par Julien perdit toute force, quand il
lourut aprs un rgne de seize mois seulement.
Les premiers successeurs de l'empereur apostat
'eurent pas de pein ramener l'empire dans la
lies
li

>ie

nous montrent aussi

les a crites

fort clairement,

n'tait pas fait

trace par Constantin.

Non

qu'ils fussent into-

nullement question de perscuter


is paens. Les partisans do l'ancienne foi taient
icore si nombreux, surtout parmi les gens clairs,
le les hommes politiques crurent sage de ne pas
reiller de violentes passions, et d'abandonner plutt
lui-mme le paganisme individualiste. Ajoutons,
cela surtout en Orient, que les chrtiens ins*uits, en gnral, n'entendaient pas rompre avec
sagesse paenne il suffisait de ne pas y chercher
~autre chose que des uvres d'hommes richement
dous, que nul n'avait surpasss au point de vue
littraire, et dont plusieurs devaient, la grce de
Dieu, un faible pressentiment de la vrit que devait
rants

il

n'tait

rvler le christianisme.
C'est pour ce motif que nous avons qualifi de
sophisme l'opinion de Julien, quand il considrait
les chrtiens
et Platon.

comme

Homre

incapables d'enseigner

D'autant plus qu'il ne demandait pas aux

professeurs paens de croire absolument l'exactitude

littrale

des opinions

des

anciens

laissait libres d'interprter d'aprs leurs

il

les

principes

CHAPITRE

20

I.

philosophiques les croyances des vieux auteurs, qui,

par elles-mmes, n'avaient gnralement rien de


dogmatique. Aux universits du quatrime sicle,

Athnes et Antioche, des hommes comme


Grgoire de Nazianze, Basile et Grgoire de Nysse
suivaient les cours de rhteurs paens le premier
de ces Pres de l'Eglise retrace avec beaucoup de
malveillance les souvenirs qu'il a gards de son

condisciple Julien, en qui, nous

poindre l'ennemi des chrtiens

nullement

dit-il, il
;

mais

il

voyait dj

ne blme

la littrature grecque.

Aussi bien que les paens, les princes de l'Eglise


des modles

trouvaient dans cette littrature

posies de Grgoire, o les emprunts


Hsiode ne manquent pas, sont crites dans
une langue archaque sur un rythme antique, au
dtriment d'ailleurs de la fracheur de l'expression
et de la vrit artistique; on ne peut signaler che^
lui qu'une exception, et c'est la seule son poque.
Son ami Basile le Grand, ce pre de l'glise, cet
imiter: les

ascte qui, plus que personne, a fait progresser et a


rgl la vie monastique en Grce, conseille de toutes
ses forces la jeunesse la lecture des auteurs paens
il

la considre

comme une

pour bien comprendre

la

prparation ncessaire
sagesse

plus profonde,

Mose et Daniel aussi


ont puis dans la philosophie des Egyptiens et des
Chaldens avant d'tre jugs dignes de contempler
une lumire plus pure. Il va de soi qu'on ne doit pas
couter les paens quand ils font des rcits immoraux

selon lui, de l'Ecriture Sainte

LES PRES DE l'GLISE ET LES CLASSIQUES.


et bien

moins encore

y a plus
ouvertement

lorsqu'ils disent qu'il

d'un dieu ou qu'ils attribuent

21

mme

leurs divinits des actions inconvenantes, telles

la tromperie, l'adultre ou des amours sans


pudeur. Par contre, on trouve chez eux mainte chose
i)onne entendre, mme pour un jeune chrtien.

que

Vient alors une suite de belles citations morales,


qui montre combien les classiques lui taient familiers,

son

Platon surtout, en juger par ses images et

style.

Mme quand

ils

imitent les anciens, ces auteurs

chrtiens ont, sur les plus savants de leurs contemj

porains paens l'avantage d'une simplicit relative,


n'taient d'ailleurs pas trs fiers, mais qui
beaucoup leur lecture. Elle s'imposait, s'ils
ne voulaient se borner s'adresser au public des
lettrs, considr, de leur temps, comme l'lite.
Ce Libanius, que Julien avait en si haute estime et
qui devait tre plus tard son pangyriste, se donne

dont

il

facilite

luxe de toute sorte d'expressions prcieuses il


contourne son grec atticisant avec tant d'art que
mme le lecteur quelque peu habitu la prose
grecque a peine subir son loquence. S'il fait
attention au style, il prouve un vritable soulagement en lisant une allocution morale de Basile,
bien que, chez lui aussi, l'art du rhteur se montre
encore fortement. Grgoire de Nazianze lui-mme
est relativement ais suivre malgr son langage
pompeux et enflamm, car il vite l'emploi de
longues priodes et nonce avec passion ses courtes
le

'

22

CHAPITRE

I.

sentences. Julien aussi, chez qui perce l'empereur,

notablement moins recherch que Libanius.


Cependant, malgr la valeur que les premiers des

est

chrtiens

continuaient reconnatre l'ancienne

civilisation grecque, l'abme se

creuse de plus en

plus entre l'Eglise triomphante et l'hellnisme. C'est

que

le

nom

d'Hellnes avait pris un tout autre sens.

nom servait bien moins


dsigner un peuple dtermin que les gens civiY^^r
l^'
liss. Isocrate, au quatrime sicle avant notre re,
Dans

l'antiquit dj, ce

comme l'antithse de barbares et


dans son pangyrique d'Athnes qu'on
doit cette cit d'avoir fait donner le nom d'Hellnes
plutt ceux qui participent sa civilisation qu'
des hommes d'une mme race . Or, cette civilisation
hellnique et le paganisme, c'tait tout un et on en
vint ainsi, ds les premiers sicles de notre re, dire
Hellnes pour Paens. Des apologistes s'en prenaient
aux Hellnes dans leurs dmonstrations pourtant
la religion chrtienne, par son origine et en vertu de
son essence, tait bien plus grecque que romaine, et,
dans les premiers temps, mme en Occident, la
littrature apologtique s'crivait en grec. Julien
correspond avec ses prtres pour rtablir VHellnisme est-il besoin de dire qu'il ne songeait
nullement rendre indpendants ses sujets grecs?
Par ce mot, il entendait tout simplement la civilisation paenne, et les Grecs se disaient Ronains et
l'emploie surtout
il

dit

mme

recevaient ce
nationalit.

nom quand

il

tait question

de leur

B^

LE MOT HELLNE CHANGE DE SIGNIFICATION.

23

Chose trange et qui montre bien la force de cet


empire d'Orient qu'on prtend en dcadence: ce
nom est rest en usage chez le peuple, de tout temps
et jusqu' nos jours. Il est vrai que lors de l'affranchissement de la Grce, dans la premire moiti du
dix-neuvime sicle, on a donn la jeune nation le
nom d'Hellnes et que, de nos jours, on ne peut plus
prtendre que ce nom existe seulement dans les
livres
mais l'emploi ne s'en est gnralis que
depuis peu et l'on rencontre encore dans beaucoup Cf^
d'expressions la vieille dnomination de Romens /&?/
;

applique ce peuple.

On
un

dit

d'un

homme

Romjs

bien et

dment grec que

c'est

hebdomadaire,
rdige en vers, s'intitule le Romjs et, de mme
que les Allemands arrivent parler de leur ^-v
Deutschtian^ les Grecs font talage de leur Ro77iJo- fe,^
smi. On pourrait citer d'autres faits encore. Ce
n'est qu' des poques de renaissance littraire f
et, plus rcemment, aprs la guerre de l'indpendance, que le nom d'Hellnes se rencontre dans uu A
autre sens que celui de paens. On lit assez souvent
chez les crivains du sixime sicle que tel Sarrasin
vrai

une

petite feuille

tait hellne,

peuple, le
la

c'est--dire

mot d'hellnisme

nouvelle

religion

non

gagna

Pour le
mesure que

chrtien.

se perdit

du

terrain;

s'en

rapporter aux noms, le peuple aurait chang de


nationalit

apparence

les sicles.

mais nous verrons que ce n'tait qu'une


que la ralit s'est maintenue travers

et

CHAPITRE

24

I.

Ds la seconde moiti du quatrime

sicle de notre

re, le christianisme n'eut plus craindre srieusela puissance du paganisme. L'glise fut bien
menace par ses luttes intestines que par les
attaques du dehors. Dans la capitale, Tarianisme
trouva un puissant appui chez Constance, successeur

ment
plus

de Constantin, qui protgea nergiquement cette


hrsie.

une poque comme la ntre, o ce sont les


conomiques qui passionnent en premier
lieu les esprits, on a peine se reprsenter avec
quelle ardeur toutes les classes de la population
d'une grande ville s'acharnaient discuter la question
de savoir si, dans la Sainte Trinit, le Fils avait la
mme essence que le Pre ou s'il lui tait seulement
intrts

semblable.

Or

cette controverse thologique, dont

nous avons peine saisir l'intrt, faisait oublier


tout le reste. Ls Grecs de ce temps, semble-t-il,
taient mieux organiss pour comprendre ces ides,
en tout cas, ils les discutaient
si obscures pour nous
aussi bien dans les marchs que dans le cabinet
d'tude des savants. Quand on demande quelqu'un
;

vous rgale d'une dissery a entre le Pre et le


Fils voulez-vous savoir le prix du pain, le vendeur
vous rpond que le Pre est plus que le Fils et
lorsque vous vous informez si le bain est prt, on
vous annonce que le Fils est n de rien . Et cette

de changer de l'argent,

il

tation sur la diffrence qu'il


;

esquisse

de

la

fureur thologique

qui

rgnait

Constantinople, ce foyer de l'arianisme, n'est pas

TRIOMPHE DE l'GLISE SOUS THODOSE LE GRAND.

25

emprunte un railleur, qui se permettrait de se

moquer des penses profondes de ses contemporains

mmes

ce sont les paroles

d'un pre de l'Eglise,

Grgoire de Nysse, frre de Basile le Grand,


lui, l'un des pres de l'Eglise.

et,

comme

Le rtablissement de l'unit de l'Eglise, qui eut


pour rsultat la consolidation du pouvoir de l'tat,
fut l'uvre de Thodose le Grand (378-395)
c'est
;

lui aussi

qui sauva l'empire d'un danger, l'invasion

des Goths qui menaait son unit. Moins de vingt ^^^ fU^J
aprs la mort de Julien,

il

lance un dit contre les

j^y

hrtiques, c'est--dire contre tous ceux qui ne s'en

tiennent pas au symbole tabli par le concile de

^'^Y

'

Nice. Cet acte leur reprsente que la justice de

menace de peines immdiates


dans cette vie leurs lieux de runion ne pourront pas
Dieu, les atteindra et les
:

continuer porter

nom

le

d'glises et

ils

s'attireront

que sa Majest Impriale,


claire par la Sagesse divine, jugera ncessaire de
leur infliger. Dans la capitale de l'empire, l'vque
arien se vit dans l'alternative de se convertir ou de
s'exiler; dans les provinces, on prit des mesures
analogues et, finalement, un concile tenu Gonstantinople en 381 confirma la doctrine de Nice.
On se trouvait donc de nouveau en possession de
la vrit complte et on lana avec passion de
rigoureux dits contre les gens qui, notamment au
sujet de la Trinit, se permettaient d'avoir une
les svres traitements

opinion dissidente. Certaines erreurs taient frappes


(le

la peine

de mort

mais la

loi s'appliquait rare-

26

CHAPITRE

ment dans

I.

toute sa rigueur et le but de l'empereur

tait d'inspirer,

par des paroles svres, la crainte du

pch bien plus que de

le punir.

Thodose, en

effet,

pouvait bien se laisser entraner par son caractre

emport,
qu'il eut

et

il

commis

ainsi des actes

de violence
mais ce

expier par une pnitence sincre

nullement un prince cruel. Le traitement


barbare qu'il fit subir aux habitants rvolts de
Thessalonique n'est donc qu'un n^lheureux pisode,
qu'il nous suffira d'avoir rappel.
Il va de soi que l'empereur qui rtablit l'unit
intrieure de l'Eglise commena par enlever au paganisme ce qui lui restait de pouvoir extrieur. L'Eglise
avait maintenant assez de puissance pour forcer
entrer (1) . On interdit rigoureusement les sacrifices
qu'on avait tolrs jusqu'alors en feignant d'y voir
des festins laques beaucoup de temples furent
dvasts ou, tout au moins, soustraits leur destination. Les nouveaux chrtiens taient innombrables,
n'tait

"
l

car

il

n'y avait pas beaucoup de paens qui,

les chrtiens
souf'ert
foi

aux temps de

tout au

monde

comme

la perscution, eussent

plutt que d'abjurer leur

leurs convictions religieuses n'taient pas, la

plupart du temps, assez fortes pour faire d'eux des

martyrs

et la crainte d'avoir

subir un chtiment

ternel la suite d'une infidlit


les tourmentait gure.

(l)Gompelleintrare

commise

ici-bas

ne

CONFLIT ENTRE l'GLISE ET l'TAT.

27

C'est ainsi que se produisit alors la conversion

d'une foule de gens, qui trouvaient que leur repos


valait bien une messe, et le vestibule de l'Eglise
s'emplit d'un

nombre

inquitant de catchumnes.

D'ailleurs la ressemblance de plus d'un dtail dul

culte chrtien avec les ides de leur religion anttelle, par exemple,
de plus en plus en honneur.
Les paens qui ne s'taient pas convertis se moquaient
de cette Gyble moderne ou de cette moderne Isis.
Ils ne pouvaient prendre leur parti de voirie nouveau
culte rclamer pour lui seul le pouvoir. Rome, en
accueillant toutes les religions, avait mrit l'empire
lu monde et il y aurait maintenant une croyance
[ui dtrnerait toutes les autres
C'est dans le

rieure leur facilitait l'apostasie

la marioltrie, qui tait

mme sens qu'agissaient ceux des nouveaux chrtiens


qui ne l'taient qu' la surface

ils

conservrent

^diffrentes pratiques extrieures et s'attirrent ainsi


le

reproche de laisser subsister dans leur glise


du paganisme.

fmaints vestiges

L'glise officielle grandissant

en

puissance

et

gagnant de l'tendue, un conflit entre ses chefs et


eux de l'Etat devait aisment se produire.

En

Occi-

dplacement de la rsidence impriale eut


)our consquence, que l'vque de Rome s'empara
le plus en plus du pouvoir qui avait appartenu aux
)rinces temporels. La question embarrassante de
savoir qui, dans la ville de Jules Csar, appartiendrait le premier rang, fut pratiquement rsolue par
le sjour des empereurs Milan ou Ra venue.
lent, le

28

CHAPITRE

En
un

I.

Orient, la solution de la question fut ajourne

certain temps, parce que les premiers empereurs

rsidaient fort peu dans leur capitale, tant occups

comme gnraux

en chef, tantt d'un ct

Mais quand, aprs

et tantt

mort de Thodose
395, l'empire se divisa en deux, le chef
de la partie orientale, Arcadius, ne quitta plus
de
en

l'autre.

la

Constantinoplc qu'exceptionnellement

or,

d'autre

de la capitale tait devenu plus


puissant que n'importe quelle autre autorit spirituelle de l'Orient. Le conflit ne pouvait donc plus
tarder beaucoup se produire. En face d' Arcadius
part, le patriarcat

se dressait le vnrable Jean

de la vrit rvle,
avait le devoir

personnes les

il

Chrysostme

docteur

savait qu'en cette qualit,

de maintenir

stricts principes

sans

acception

il

de

de la morale chr-

tienne.

Jean ne tenait pas tre un prince de l'Eglise


arm de la puissance
temporelle, ft courber devant lui rois et empereurs
qui, entour de splendeur et

son

opposition

se

fondait

sur

des

principes

provenait de sa pit et de son asctisme.


vraiment populaire cause du ralisme
loquence, il levait la voix contre le
l'immoralit de son entourage. Il fulminait

et

Orateur
de son
luxe et
du haut

de la chaire contre les clercs qui enfreignaient leur


devoir et contre les surs qui savaient porter leurs
de coquetterie que
voyant en elles des concurrentes,
costume religieux comme appt. De

grossiers vtements avec tant


les courtisanes,

employaient

le

29

SAINT JEAN CHRYSOSTME.

mme,

il

destituait des

voques qui se livraient

des prodigalits et menaient une vie immorale.


Il

s'levait surtout contre le

luxe des femmes

de toutes les conditions. Il leur reprochait leurs


pendants d'oreilles d'or, car elles auraient d comprendre qu'il vaut bien mieux nourrir des affams
et

des lpreux, que d'avoir les lobes des oreilles

percs, et de gaspiller en futilits ce qui pourrait

procurer de la nourriture des milliers de pauvres.


Leurs cheveux boucls (car cette mode semble avoir

de tout temps
esprits

svres),

extraordinairement

surtout leur fard lui

scandalis les

brodes d'or et
jusque dans
taient odieux

leurs

sandales

tmoin de leur luxe.


Personne n'tait plus directement atteint par ces
reproches que l'impratrice, qui tait l'me d'un
cercle de femmes dont la conduite prtait, tort ou
raison, beaucoup de critiques. L'exemple de la
cour tait naturellement suivi avec ardeur par les
fonctionnaires et les riches particuliers. La magnificence et la pompe orientales de Byzance dont on
j)arle tant, sont moins orientales qu'on ne le croit
communment. Il suffit, pour le montrer, d'en
rappeler l'origine. Les empereurs et les grands de
Byzance n'ont fait que reprendre les traditions des
riches Romains des premiers sicles de l'poque
impriale et, quant aux souverains des infidles, si
avides de luxe, ils ont pris pour modle le luxe
de la cour romaine, qui commence sous Aurlien
l'glise

et qui,

il

lui fallait tre

sous Diocltien et sous Constantin le Grand,

30

CHAPITRE

est organis d'aprs


effet,

I.

de vritables

lois.

Tel

est,

en

l'ordre chronologique dans lequel ces influences

ont agi.

Les remarques de Chrysostme sur le nombre


de serviteurs des gens en vue n'eussent pas t
dplaces dans la bouche d'un stocien de la vieille
Rome Esclaves eux-mmes sont ceux qui ont
besoin pour vivre de tant de cuisiniers, de matelots,
de bergers, de palefreniers et d'esclaves car rien
ne rend l'homme moins libre que d'avoir beaucoup
de besoins . De telles penses et de tels avertissements avaient dj t exprims par Julien, cet
empereur paen si peu imprial maintenant, c'est
un sujet puissant qui attaque la vie immorale de la
:

cour.

Les allusions que le prdicateur faisait l'impraaussi ne


devenaient de plus en plus claires
suffisait-il plus, pour y chapper, de faire autour
d'elles le silence ou de feindre hypocritement qu'on
trice

vues pieuses du prtre. Arcadius,


pouss par sa femme, et soutenu par les reprsentants
les plus en vue du pouvoir spirituel et du pouvoir
temporel, n'eut pas de peine trouver un prtexte

partageait les

pour envoyer Chrysostme en

exil

ce prtre, qui ne

cessait de critiquer l'ingalit sociale

peu conforme

l'idal chrtien et qui

si

injuste, si

y mettait tant

un danger pour l'tat. On se fit


une arme de quelques commrages calomnieux
blmant la vie prive du patriarche, et son attitude
dans l'affaire d'une secte de moines sditieux. Un
d'insistance, devenait

aussi

SAINT JEAN GHRYSOSTME.

31

concile convoqu par l'empereur dposa l'importun


prlat.

On vit alors combien grande tait sa popularit.


Chrysostme, qui vivait lui-mme trs simplement,
tait le hros de la petite bourgeoisie. La multii)lication des artisans libres avait peu peu amen une
diminution des esclaves, dont le nombre tait excessif
aux premiers sicles de l'empire. Si le christianisme
avait triomph grce eux, c'tait, en revanche, en
partie ses

nouveaux principes qu'ils devaient leur


Dans ses sermons de pnitence, le

situation sociale.

patriarche avait maintes fois lou cette

classe et

mise au dessus des riches. Les ouvriers lui


montrrent leur reconnaissance. Une sdition clata
Gonstantinople et les dispositions hostiles de la
multitude forcrent le successeur de Chrysostme,

l'avait

qui tait l'instrument

du

parti de la cour, s'enfuir

Alexandrie, son ancienne rsidence.

ment de

Un

tremble-

survenant juste point, ajouta, la


terreur qu'inspirait le peuple, la crainte de voir
terre,

Et c'est ainsi que Chrysostme fut


dans sa dignit.
Mais cet homme intgre avait trop de caractre, et
trop peu de sagesse mondaine pour voir un compromis tacite dans l'autorisation qu'on lui donnait
de reprendre ses fonctions. Il continua faire ce qu'il
considrait comme son devoir aussi, peu d'annes
intervenir le ciel.
rtabli

aprs, le synode le

condamna de nouveau.

Cette

on le conduisit hors des limites de l'empire


avec un grand dploiement de forces militaires, on
fois,

32

CHAPITRE

I.

touffa ds le dbut toute vellit d'opposition, et le

emmener son

peuple dut laisser

Uotf Mineure, o
Rien n'y

il

ft,

matre en Asie

vcut encore trois ans en exil.


ni l'intervention

du pape,

ni les

srieux avertissements de l'Empereur d'Occident,


qui dclarait son frre qu'en matire religieuse le

pouvoir temporel avait se conformer aux explica-

dogmatiques du clerg. Quand, un demi-sicle


aprs la lutte avec Chrysostme, le gouvernement
entra en conflit avec le patriarche d'Alexandrie,
mais, cette fois, la victoire eut
il l'emporta encore
pour lui de plus fcheuses consquences. En effet,
le systme de son adversaire, le monophysitisme,
qui, au sujet de la nature divine de Jsus-Christ,
ne tenait gure compte de ses attributs humains,
continua rallier une majorit de partisans en Syrie
et en Egypte, bien qu'un concile l'et condamn. Et

tions

dans ce milieu, o, de tout temps,

la foi religieuse a

constitu le lien le plus puissant, c'en tait assez

pour que

le

centre politique s'alint cette riche et

puissante portion de l'empire.

La suprmatie du pouvoir temporel sur


s'est

toujours maintenue en Orient.

Il est

l'Eglise

vrai que,

plus de trente ans aprs le bannissement de Chrysostme, un autre empereur a fait pnitence devant

ossements d'un prtre que ses parents avaient


injustement trait; mais la puissance du prince n'eut
point souffrir de cette crmonie. Si le patriarche

les

de l'glise et pouvait faire opposition


que la doctrine tait menace, son action

restait le chef

chaque

fois

33

BYZANCE ET LES PEUPLES TRANGERS.

de peu d'importance une trop grande partie


s'tait dj relche de l'asctisme, qui
ne trouvait plus d'asile que chez les moines. Aussi
l'Eglise militante ne fut-elle plus en tat d'opposer

tait

du clerg

une puissance fortement organise


rance de l'imprialisme.

la

prpond-

L'Eglise, l'arme et l'administration allaient ds


lors

former

trois pouvoirs, qui,

en dernire instance,

avaient obir une seule volont

et

il

se pro-

de la sorte, entre l'Orient et l'Occident, une


scission qui creusa un abme plus profond que ne
duisit

l'avait fait la

division matrielle de l'Empire

en

deux tronons.
le Grand furent
du Nord d'un danger plus
grave, ou, tout au moins, plus immdiat que celui de
la suprmatie du clerg. A deux reprises l'empire
d'Orient fut sur le point de tomber aussi aux mains
des Barbares, comme il devait arriver un peu plus
tard l'empire d'Occident. A la fin du quatrime
sicle, les Goths taient dj presque matres du
gouvernement quand le peuple, qui hassait, dans les

Les successeurs de Thodose

menacs par

les peuples

Germains, plus encore

les ariens

que

les barbares,

parvint expulser la partie de l'arme qui tait dj

dans la

ville.

En mme

temps, un chef goth des

troupes mercenaires au service de Byzance dtruisit

de ses compatriotes.
Depuis longtemps, en effet, Byzance avait pour
politique de semer, par d'habiles ngociations, la

la flotte

division entre les peuplades

demi sauvages qui

34

CHAPITRE

I,

menaaient les frontires, et de leur abandonner


quelques bandes de territoire
ils avaient ainsi
;

gnrale,

et servaient de
rempart contre de nouvelles hordes de pillards. Et
quand les armes de l'Etat semblaient insuffisantes,
on ne ddaignait pas de leur payer tribut. D'ailleurs
l'Occident, qui tait plus faible et o les Goths
remportaient des succs qui ne pouvaient porter de
fruits que grce des efforts persistants, les attirait
davantage et dtournait le flot des peuplades qui,

scurit

la

intrt

sans cela, se fussent portes sur Gonstantinople.

Mais, avant tout, on chercha assurer le salut de


l'empire par la prosprit, et la force stratgique de
la capitale et

la

on y

riche

plus

russit. Elle tait

la

et

plus

devenue la ville
de l'Empire

puissante

romain sous plusieurs rapports, ses habitants furent


en possession de facilits que beaucoup de capitales
;

de

l'Europe

neuvime
Panoplie,

Thodose
soir, les

ment

actuelle

sicle.

acquises

n'ont

qu'au

dix-

Ainsi on rapporte que Cyrus de

gouverneur de
II (408-450),

au temps de

ville

la

veillait dj

ce

que,

le

boutiques et les rues fussent convenable-

claires.

La population

avait stupfi sa suite, taient

Les remparts de

dense que les


dont l'tendue

tait si

murailles de Constantin le Grand,

devenues trop

troites.

la cit qui s'levrent alors

sous

l'nergique direction d'Anthmius, l'homme de talent


qui gouverna l'Etat pendant la minorit de Tho-

dose II, pouvaient abriter une population d'un million


d'mes; en outre, ils taient btis de manire

LES MURS ET LES RSERVOIRS d'eAU DE LA VILLE.

35

imprenable du ct du continent, le
danger pouvait devenir srieux avec
les engins de guerre de l'poque. La partie la plus
importante de ces fortifications grandioses subsiste
encore
car, jusque dans les derniers temps de
l'empire, on remdiait soigneusement aux dgts
qu'y faisaient souvent les tremblements de terre. Les
Turcs aussi ont longtemps maintenu les murailles en
bon tat, et en ont mme augment en plusieurs points
la valeur stratgique, jusqu' ce que le perfectionnement de l'artillerie de sige et la faiblesse croissante
de leur empire les aient dcids ne plus les
rendre la

seul

ville

le

restaurer.
Si l'on tient

nique,

il

bien apprcier la civilisation hell-

convient de contempler ces solides masses

de pierre avec le sentiment que l'on prouve quand


on regarde le coffre-fort qui a sauv nos papiers de
valeur d'un violent incendie et qui nous les rend
roussis, recroquevills, mutils mme, mais, en
somme, intacts. L'ennemi qui venait du ct du
continent arrivait d'abord devant un large foss, dont
le ct le plus proche de la ville tait dfendu par un
parapet puis on rencontrait un espace o prenait
;

place la premire ligne des dfenseurs

ensuite se

une haute et paisse muraille, suivie d'un


terrain o les troupes se mouvaient librement enfin,

dressait

on trouvait

la

muraille la plus leve et la plus

massive, qui avait plus de deux fois l'paisseur et

presque une fois et demie la hauteur de la muraille


s'tendait en avant. L'ensemble formait une

qui

Si

'l
.y

36

CHAPITRE

I.

dfense s'tageant en cinq divisions, barricade gigantesque, large d'environ soixante mtres et haute de

plus de vingt, sans compter les cent quatre-vingt-

douze tours qui dominaient les remparts. Les cts


Est et Sud de la ville, qui occupaient le bord de
l'eau, taient galement protgs par des murs ;
quant au port, la Corne d'or, l'accs en pouvait
facilement tre empch par une lourde chane.
De gigantesques rservoirs d'eau, gnralement
btis sous terre et pourvus de votes soutenues par
des centaines de colonnes, excluaient, pour les
assigs, toute chance d'tre contraints parla soif
se rendre. L'architecture de ce monument souterrain
de l'art byzantin de toutes les poques depuis le rgne
de Constantin, remplit le visiteur d'admiration et de
frayeur quand, dans l'atmosphre humide, il aperoit
les ranges interminables de colonnes faiblement
claires. Le peuple parle du palais souterrain, des
mille et une colonnes, et son imagination remplit
ces votes silencieuses de mchants esprits, qui ont
fait disparatre mystrieusement plus d'un visiteur.
Mais ces djinns n'effraient pas les archologues
de l'Occident, qui, de plus en plus, considrent
leur demeure comme le meilleur document qu'on ait
pour l'tude de la topographie et de l'histoire monumentale de la nouvelle Rome.
Il est facile de comprendre pourquoi Attila, aprs
avoir battu trois fois, en 441, les troupes impriales et
mis feu et sang la Macdoine et la Thrace, arrta
sa marche triomphante quand il se trouva devant

LA LANGUE LATINE PERD DU TERRAIN.

37

une semblable forteresse. Il se contenta d'une forte


contribution de guerre.
L'Orient a donc rsist heureusement et aux
barbares et un puissant clerg ce double succs
lui donne l'avantage sur l'empire d'Occident en
dcadence avec le temps, cette diffrence entre la
nouvelle et l'ancienne Rome ne fait que s'accentuer.
La langue aussi montre clairement qu'un empire
grec a remplac l'empire romain. Nous avons vu
que Julien choua dans sa tentative de ressusciter
;

l'hellnisme, la civilisation paenne


le christianisme

triomphant

la lutte contre

tait impossible.

Mais

le

grec, qui n'tait pas hostile la nouvelle religion,

devait peu peu devenir plus fort que la langue

du

gouvernement. Aprs la mort de Julien, son ami


Libanius dplorait que le latin ft plus en honneur
que le grec
cette langue frayait les voies aux
honneurs et la fortune, alors qu'on ne pouvait
cultiver le grec que pour lui-mme aussi craint-il
que l'on ne cesse tout--fait d'tudier les crivains
hellniques. Son lve Jean Ghrysostme atteste que
;

celui

qui sait le latin devient

un

homme

consid-

rable la cour et est matre d'en distribuer les


faveurs.

privilge, non pas seulement


langue de la cour, comme on

Le latin avait ce

parce que

c'tait la

pourrait le croire en lisant la

remarque que

le dpit

arrache Jean, mais surtout parce que c'tait la


langue du droit. La vaste administration de l'empire

une foule de fonctionnaires et, pour ce


beaucoup d'tudiants grecs venaient l'univer-

exigeait
motif,

i
'

38

CHAPITRE

site afin

I.

d'y apprendre le droit.

Ils

devaient donc

connatre le latin fond. Aussi put-on, jusqu'au

commencement du cinquime

sicle, exiger que tous


employassent le latin dans l'exercice
de leurs fonctions, et maintenir la rgle romaine qui
n'admet comme valables que les testaments rdigs
en latin.
Mais, sous le rgne de Tiiodose II, on voit dj
maint indice qui annonce une raction. Sous cet
empereur, on codifia les lois et rglements promulgus
par Constantin et ses successeurs. La langue de cette
collection tait naturellement le latin
il le fallait
bien, ne ft-ce que parce qu'elle tait promulgue au
nom des deux empereurs, celui d'Orient et celui
d'Occident; mais le contenu montre qu'il s'est dj
produit bien des changements. Il y a beaucoup de
mots grecs dans le texte, et on ne maintient plus les
dispositions qui prescrivent Fusage exclusif du latin
comme langue du droit.
Une autre institution importante, dont la cration
date de la mme poque, prsente des phnomnes
du mme genre. Pour le latin, on nomma dix
professeurs de philologie et trois d'loquence pour

les magistrats

le grec, outre dix philologues, cinq rhteurs

puis

il

un professeur de philosophie et deux pour le


droit
ces derniers, sans aucun dou'.e, se servaient
du latin. Il ne s'agit donc plus de la domination
exclusive du latin on peut dire que le gouvernement reconnat et emploie deux langues. Mme
remarque quand nous lisons les inscriptions qui
y

avait
:

LA LANGUE LATINE PERD DU TERRAIN.

39

murs de la ville, levs la mme


poque d'une faon si grandiose
deux simples
hexamtres grecs et trois pompeux hexamtres
latins annoncent encore aujourd'hui que, sous le
rgne de Thodose, on a fortifi les murailles de
faon faire de la ville une citadelle. Aprs, on
ne cite plus d'inscription latine sur les murs nous
savons mme que le gouverneur de la ville, ce
Gyrus dont nous avons parl plus haut (p. 35),
rdigeait ses proclamations en grec et que cette
innovation lui valut le sobriquet de notre Dmosfigurent sur les

thne

Un

sicle plus tard, sous Justinien, le latin n'tait

comme langue du droit;


grande collection de lois publie par l'empereur, le
Corpus juris, tait encore, il est vrai, rdige dans
la langue de Rome
mais les supplments, c'est-dire les Novelles, taient, pour la plupart, crits en
grec; car, comme le dit le premier chapitre de la
septime novelle, la langue grecque est celle qui
domine nous ne nous sommes donc pas servis de
la langue de nos pres (le latin), pour que la loi
soit facile comprendre et que chacun puisse la
connatre . L'oubli dans lequel le latin tombe peu
peu se montre tout aussi clairement dans ce fait qu'on
traduisit plusieurs fois en grec des codes latins ces
dj plus d'un usage gnral

la

versions datent

du sixime

sicle. Il

convient gale-

ment de rappeler ici que, sous Anastase (491-518),


valeur ne s'indiqua plus sur les monnaies en
caractres latins. Quant la lgende, dont l'impor-

la

40

CHAPITRE

I.

tance pratique tait moindre, elle ne fut rdige en

grec que cent ans plus tard.

On

peut donc admettre que, ds la seconde moiti

du quatrime

sicle, la disparition

du latin ne pouvait

plus tre qu'une question de temps, et que le grec


n'avait plus craindre de concurrence.

Peut-tre le lecteur pensera-t-il que le danger n'a


jamais t bien grand et l'on fera sans doute remarquer ce sujet qu'un idiome officiel impos n'est pas
en tat d'exercer une grande influence sur la langue
sufft, en effet, comme le
montre la littrature, lui prouver qu'il ne se trompe
pas quand il a conscience de former la majorit.
Nous reconnaissons que les paroles de Libanius ou
de Chrysostme, auxquelles on pourrait d'ailleurs

d'un peuple. Son pass

ajouter bien

des

passages d'auteurs profanes et

sacrs, ne sont pas des

documents

dcisifs

pour

la

classe infrieure de la population, et ne dmontrent

pas qu'elle soit entre en contact avec le

latin.

Mais

ce contact doit s'tre produit, quoique nous n'en


trouvions pour ainsi dire pas de preuves chez les

anciens auteurs: pour dmontrer clairement l'expansion

du

latin,

nous avons un tmoin bien plus

cusable que n'importe quel crivain

c'est le

irr-

grec de

nos jours.

Que
droit,

y trouve des termes se rapportant au


louer ou douane ou des expressions
telles que garde, armes ou trompette, cela

l'on

comme

militaires

ne prouve certes pas grand chose. Mais il fallait


bien que le peuple tout entier ft familiaris avec le

LE GREC MODERNE PROUVE LA DIFFUSION DU LATIN. 41


latin

pour

qu'il rendit,

ides pour lesquelles

par des mots latins, certaines


on avait jadis employ des

expressions parfaitement grecques. Citons,

comme

exemples, les mots suivants hache, porte, maison,


s'appuyer, pieu, barquette, boucher, escalier, graisse,
chemin, blanc, noir et bien d'autres. Ajoutons que
:

prsence dans le grec actuel de diffrents suffixes


emprunts au latin montre que cette langue n'tait
pas seulement connue des fonctionnaires ou des
courtisans, d'autant plus que ces suffixes et ces mots
emprunts, dont nous avons donn un spcimen, sont
rpandus dans tous les pays o l'on parle grec.
Bien qu'on ne puisse suivre en dtail ce contact
intime avec le latin et qu'il faille se contenter de
conjectures, il y a cependant certains faits qui
peuvent clairer la question. La partie nord et nordouest de la presqu'le des Balkans tait beaucoup
plus latinise au premier sicle de notre re que la
langue actuelle de ces rgions ne pourrait le faire
supposer. La langue romane des Roumains au nord
de la Turquie actuelle conserve le souvenir d'une
priode o l'on parlait latin depuis Dyrrachium
jusqu' Marcianopolis, non loin de la Mer Noire. Il
est possible (d'aucuns disent que cela est certain) que
Justinien, originaire de Dardania, ait eu pour langue
maternelle le latin
l'expression grecque qui nous
relate le fait est susceptible des deux interprtations.
Mais si le doute est permis propos d'un prince
qui, dj bien longtemps avant son avnement au
trne, a vcu dans un milieu grec, on peut affirmer
la

42

CHAPITRE

I.

avec certitude, des nombreux soldats qui venaient de


ces rgions, qu'ils parlaient latin

qu'en vivant avec des grecques

et

et

il

est

probable

des grecs,

ils

ont

mots de la vie de tous les jours.


Des dialectes slaves ou grecs ont reconquis beaucoup
de territoires sur les langues romanes dans cette
partie de l'Europe. Celle des Valaques de la partie
mridionale de la Macdoine surgit comme un ilt
au milieu de la mer des parlers grecs et slaves qui
a submerg le pays.
Les raisons qui, dans ce conflit des langues,
devaient faire succomber relativement assez vite le
latin rsultent surtout de la marche des vnements
comme nous l'avons raconte. Il convient cependant
d'attirer encore l'attention sur deux circonstances.
Uune, c'est que tous les Romains bien levs connaissaient et admiraient la littrature grecque et
introduit ces

qu'ils parlaient le grec

du temps,

aussi n'y avait-il pas, la plu-

pour personne apprendre


une langue trangre. L'autre circonstance, plus
dcisive encore, c'est que les Romains qui s'tablirent
en Orient du temps de Constantin le Grand et de ses
part

d'eibrt

premiers successeurs n'taient pas, en grande partie,


maris et ceux mmes qui arrivaient avec leurs
;

femmes n'chappaient

pas, en gnral, la ncessit


de donner leurs fils des Grecques pour pouses.
Il est remarquer que, mme dans les cercles o
le latin se parlait le plus, on ne croyait pas ncessaire d'enseigner aussi aux femmes cette langue
trangre; si l'on rapporte au sujet de Pulchrie,

LES DMES COMPARS AUX GARDES CIVIQUES.

43

sur do l'empereur Arcadius, qu'elle savait bien le


latin, c'est que c'tait une exception. Or, et c'est l
une vrit banale, rien n'importe plus pour le maintien d'une langue que son emploi par les mres les
femmes grecques, celles mme des classes leves,
;

ne savaient que le grec


la famille chappait

et,

de

la sorte, la

langue de

la trop forte influence de

l'Occident.

L'imprialisme de Byzance parvint son apoge

au sixime

sicle sous Justinien (527-565), qui,

de

tous les princes de l'empire romain d'Orient, a le

Son rgne
une priode o l'Etat et l'glise sont
entirement unis, et o disparat jusqu' la dernire
plus occup l'imagination des artistes.

constitue

lueur de libert publique.

Cinq annes aprs son avnement clata la dangemanqua de le renverser avec sa


cour, mais qui, quand elle eut t rprime aprs
une lutte acharne, lui assura un pouvoir absolu
car l'opposition du clerg et du peuple semblait
reuse rvolte qui

dfinitivement crase.

De nos jours seulement, on a reconnu gnralement que la foule rvolte, contre l'autorit impriale de l'empire au cirque de Constantinople, tait
tout autre chose qu'une runion populaire

^jf^^ju^fi

Q^^i

T^^

compose iUwA^

de spectateurs passionns des courses, et se groupant


ensuite en partis, d'aprs les couleurs qui les distinguaient: c'taient les Verts ou les Bleus ou bien
encore les Blancs ou les Rouges, qui avaient moins
d'importance.

44

CHAPITRE

Rien que

nom

le

I.

de dmes, par lequel les histo-

du cirque, nous
permet de conjecturer que la part qu'ils prenaient
aux concours n'tait, pour ces organisations, qu'une
affaire accessoire. Nous savons que la qualit de chef
de deux de ces groupes, confrait d'importantes
fonctions militaires dans l'tat que, bien que composs de bourgeois, on les nommait part cot de
riens dsignent ces prtendus partis

la bourgeoisie

publics

ils

ils

taient chargs de certains services

durent, par exemple, rebtir une partie

des murs de la ville sous Thodose

Il est

II.

donc

vraisemblable qu'on a affaire ici des corporatioas


qui prsentent plus d'une ressemblance avec les

compagnies communales hollandaises d'archers au


commencement du dix-septime sicle. Ces compagnies ont aussi jou un rle politique, de plus en
plus

insignifiant

mesure que

le

gouvernement

prenait un caractre plus oligarchique

formassent une partie de

bien qu'elles

compomaniement

la bourgeoisie et se

sassent plus tard des ])ourgeois exercs au

des armes, les pamphlets les citaient ct de la


bourgeoisie.

On

ne voit pas clairement quelle connexion

avait entre le peuple ainsi organis en


les

jeux du cirque proprement

dits.

il

dmes

y
et

Jusqu' quel

point les diffrentes subdivisions, eu gard leurs

couleurs

(nous serions enclins dire drapeaux),

taient-elles

obliges

d'organiser une

invitables ftes populaires

que

c'tait l'unique vestige

Ce qui

partie

des

est certain, c'^st

de reprsentation

officielle

45

LA RVOLTE DU PEUPLE.

des classes infrieures du peuple ; on comprend que


le cirque ft ainsi le seul endroit o l'on pt faire
connatre au

monarque absolu

les griefs de la foule.


de plusieurs sicles et on
la retrouvait aussi dans d'autres grandes cits de
l'empire, telles, par exemple, qu'Antioche. Sa puissance tait si grande que les empereurs avaient

L'institution datait dj

l'habitude de favoriser l'une des principales factions

excitant de la sorte la jalousie et semant entre elles la

discorde,

ils

pouvaient maintenir

le

peuple tout entier

courb sous leur main puissante.

Au

dbut de son

rgne, Justinien avait accord aux Bleus une foule

de privilges et peut-tre

mme leur avait-il

assur

l'impunit pour diffrents actes de violence. Mais le

jour o

il

voulut mettre

fin

punissant les criminels des

et, en
montrer

cette situation

deux

partis,

son impartialit ou plutt sa souveraine indpendance leur gard, il provoqua la coalition des deux
groupes et on la lui notifia mme officiellement.
Les Verts-Bleus, comme ils s'intitulaient, en
voulaient surtout aux rv^prsentants du pouvoir civil.
Justinien, donnant satisfaction aux dsirs du peuple,
destitua trois ministres qu'on hassait tout spcialement mais il tait dj trop tard. Les troubles
commencrent un dimanche au cirque et se propa;

grent

les jours suivants, des casernes, des palais

on mit le feu un
grand nombre d'difices publics et on laissa les
flammes en consumer d'autres sans intervenir tel
fut, par exemple, le sort de Sainte Sophie. Une
et des glises furent pris d'assaut

46

CHAPITRE

I.

premire tentative de rpression par l'emploi de la


arme choua le dimanche suivant, les choses
en taient venues au point que le peuple, de nouveau
runi au cirque, hua Justinien qui voulait haranguer
la foule et proclama empereur un neveu de son
prdcesseur car, dans ces temps-l, nul ne songeait

force

rtablir la rpublique.
Justinien, dsesprant de maintenir son pouvoir,

se dcida s'enfuir, de l'aveu

du chef de l'adminis-

tration et de celui de l'arme. C'est alors que sa

sauve par Thodora, qui, aprs une


tait, de danseuse de ballet,
devenue impratrice. Elle s'cria que celui qui
a gouvern le monde peut bien accepter la mort
mais non l'exil et que la pourpre impriale est le

couronne

fut

jeunesse aventureuse,

plus beau linceul

Mais

mieux qu'enflammer

cette

femme

extraordinaire

courage de ses auditeurs,


si accessibles la rhtorique. En prodiguant des
largesses, elle obtint la dfection des Bleus et introduisit dans le cirque deux gnraux la tte des
troupes restes fidles. Le peuple ne pouvait plus
gure se dfendre et, le jour mme, la sdition fut
rprime par un horrible massacre. On dit que
ft

35.000

hommes y

le

perdirent la vie.

Ds lors la force des factions tait brise. On


mentionne bien encore une poque plus rcente
une rbellion de moindre importance mais l'autorit ne fut plus jamais srieusement menace. Le
rle que les dmes jourent dans les sicles suivajits
nous fait l'effet d'une parodie de leur puissance de
;

47

LA POLITIQUE DE JUSTINIEN.

quand l'empereur, en procession solennelle,


aux glises les visites prescrites par le crmonial, quand il partait pour la guerre ou qu'il
rentrait dans sa rsidence, des dputations des dmes
l'accueillaient en certains points dtermins de la
ville par des acclamations en latin, rgles gale-

jadis

rendait

ment par

le protocole.

"""^

Justinien se considrait sous

comme empereur

r^i^aln,

comme

tous
le

les

rapports Q

successeur et

le/^^
'^H

conservateur des traditions d'Auguste, de Trajan et

de Constantin le Grand, nj^ulait reconqurir ce qui ^d/Ui


ayai^chapp l'empire ou ce q^ui lui tait devenu
tranger. Ses premiers efforts se tournrent vers
l'Afrique, o son gnral Blisaire russit, aprs une
courte lutte, anantir la domination des Vandales, /y/
Un cordon de places fortes, dont il subsiste de nos [/
jours encore des ruines intressantes, suffit pour
conserver ces rgions l'empire pendant un sicle
et demi.
Une tche plus importante mais plus difficile /r'
attendait ses soldats en Italie. Ici l'lment romain
avait succomb sans gloire dans sa lutte contre les
Germains. L'an 476 aprs Jsus-Christ, qu'on nous
donnait dans notre jeunesse comme une date marB^

comme le moment prcis o sombra l'empire


romain d'Occident, n'eut en ralit aucun intrt
pour l'histoire du monde. Le flambeau presque
teint dj, passa dans d'autres mains, mais sans
donner plus de lumire. Les nouveaux matres de

quante,

l'Italie

reconnurent la suzerainet de la

Rome

orien-

t|

48
taie,

Mais

CHAPITRE

.,

tout en rclamant
c'est

ce q^ue

I.

une grande indpendance.


cit ne pouvait

l'orgueilleuse

Une longue lutte (535-553), soutenue avec


de nombreuses alternatives de succs et de revers,

admettre.

.^

k*^^

eut pour consquence de rduire toute

l'Italie

en

province de l'empire romain d'Orient, en exarchat,

.^0''^ pour

employer

le

nouveau

nom,

qui

montrait

^pj^^^^ l'tonnante interversion des. rles de l'Orient et de

l'Occident.

I
5

^^f^^
^..-'

^^^^
^"'
I
l

Mais cet tat de choses ne dura pas longtemps.


Quinze ans plus tard, une grande partie du Nord
tomba dj aux mains des Lombards et, dans la
priode qui suivit, on vit se morceler sans cesse le
domaine que Justinien avait eu tant de peine conqurir, au prix mme de la prosprit de ses sujets.
Si bien qu'aprs deux sicles, tout fut perdu pour
Byzance, sauf quelques parcelles au Sud, qui, cent ans
plus tard, churent aux Sarrasins avec la Sicile.
Seule, la ville de Ravenne, capitale de l'Exarchat
a eu une importance durable. Des monuments de
l'art byzantin, rigs en partie dj avant Justinien,
ont exerc une grande influence sur le dveloppement
de l'art national en Italie.
L'empereur envoya aussi ses soldats en Espagne ;
mais il ne soumit son pouvoir qu'une minime partie
du pays, notamment quelques ports de mer. Il fut
moins heureux encore en Perse le petit accroissement de territoire obtenu la fin de la guerre t-ait
loin de compenser le lourd tribut annuel qu'on dut
s'engager payer l'ennemi.
;

JUSTINIEN ET LA JURISPRUDENCE.

L'arme qui

faisait ces

guerres devait ses victoires ^l^tA^

ses qualits militaires, spcialement son


et la science

armement

des officiers, plutt qu' son importance

numrique. Les troupes qui conquirent l'Italie n'quivalaient pas la dixime partie de la force envoye
de nos jours par l'Angleterre dans l'Afrique du Sud.
Les soldats appartenaient en grande niajorit des
nationalits trangres.

Beaucoup d'entre eux

se

recrutaient dans les garnisons de la frontire septentrionale de l'empire et laissaient ainsi toute latitude

aux barbares qui ne cessaient de menacer le repos


des provinces du Nord. Il est vrai que Justinien y
avait fait construire une ligne de places fortes, mais
elles

ne contenaient pas de combattants en nombre

suffisant. Ainsi s'explique que,

sous un gouvernement

qui s'efforait de rtablir le pouvoir de l'empire dans

Huns

ont,

plusieurs reprises, envahi le pays et se sont

mme

toute son tendue,

les,

Slaves et les

approchs de la capitale. La ville, en scurit derrire


ses remparts imprenables, n'avait pas craindre les
dernires extrmits
d'autant plus, et

il

mais

le

fallait faire,

pays ouvert souffrait


aux hordes barbares,

un pont d'or pour les ramener dans leur pays, jusqu'


ce que de nouvelles bandes se sentissent tentes
d'avancer, pour tre renvoyes de la mme manire.
Les vastes plans que Justinien laborait pour
reconqurir les anciennes frontires de l'empire ne
lui faisaient pas perdre de vue les affaires intrieures.
Nous parlerons bientt plus en dtail de son got
pour les constructions, que nul n'a eu au mme point

50

CHAPITRE

I.

nous faut rappeler brivement ce qu'il fit pour


du droit et pour le culte.
Les dcisions impriales qui avaient remplac

ici, il

^^te^cA l'administration

f^^r
-

les lois rpublicaines faites


l'objet

par le peuple furent


d'une publication critique de la part de

On abolit les dcrets contradictoires et on


supprima les expressions superflues ainsi que les dcisions surannes on obtenait de la sorte un tableau
court, complet et clair de ce qu'avait dcid l'autorit
suprme. Cette uvre continuait et amliorait celle
que Thodose II avait entreprise.
La mme commission de jurisconsultes, prside
par Tribonien, avait peine achev ce premier
travail, qu'elle fut charge d'une autre tche beaucoup plus difficile excuter. Il s'agissait de rassembler et de passer au crible tout ce qui, publi
titre d'avis par des gens comptents dans des cas
difficiles au cours de plusieurs sicles d'administration de la justice, avait t conserv et avait reu
force obligatoire par le dcret des empereurs. La
commission tudia avec une clrit presque incomprhensible cette masse formidable de documents,
et il lui suffit de trois ans pour condenser le contenu
d'ime centaine de volumes dans un ouvrage d'une
tendue vingt fois moins considrable. C'est le code
connu sous le nom de Pandectes ou Digeste. Un

Justinien.

manuel des principes du

droit, les Institutes,

com-

de l'empereur. Avec
ses tendances aristocratiques, Justinien voulait que

pltait la grandiose entreprise

les lois qu'il

promulguait rgissent tout

le

monde

CONVICTIONS RELIGIEUSES DE JUSTINIEN.

de son temps

civilis

aussi

51

rdiger ce

fallut-il

Corpus juris dans la langue officielle de la cour,


le latin. Nous avons vu plus haut (p. 41) qu'on ne
tarda pas se pourvoir de traductions.

Des jurisconsultes de notre poque ont critiqu


l'uvre de Justinien, parce qu'elle entravait le libre

dveloppement de
autorit,

la science

dpouillait

un despote, par son


de

d'avance

rsultats de l'tude scientifique

du

leui-

droit.

force les

Mais on ne

peut nier que l'esprit de la religion chrtienne se


manifeste dans cette lgislation
tion de la
droit

femme

romain

famille

on limita

la loi,

on rendit

la situa-

plus favorable que sous le vieux


les pouvoirs

enfin, d'accord

du pre de

{nf^n

avec la coutume,

adoucit la rigueur de l'esclavage, que la thorie


avait dj qualifi d'institution contraire la nature.

Pour les affaires ecclsiastiques, Justinien continua


aussi la politique de ses prdcesseurs et, bien
la situation ft

plus

que

il russit maintenir l'unit de l'empire au point de


vue spirituel, au moins pour quelque temps, et
gouverner comme chef suprme l'glise et l'Etat.
Il semblait que le but que poursuivait sa politique
lui lierait les mains quand il s'agirait de consolider
l'unit de l'glise. Car le parti des monophysites
tait trs puissant en Orient; si l'on voulait conserver
la Syrie et l'Egypte, il tait indispensable de faire
des concessions la doctrine de la simple nature du

Christ, bien qu'elle et t


(voir p. 33).

dlicate que de leur temps, /vv^*^

condamne par un concile


le gouvernement

Mais chaque pas que

'

A^

T^

52

CHAPITRE

I.

risquait dans cette voie menait

l'Occident,

l'on

une rupture avec

regardait le monophysitisme

comme une hrsie abominable.


Un prtre qui penchait vers
avait t nomm patriarche de

le

monophysitisme

Constantinople. Le

suprme de Rome, qui visita Constantinople


peu de temps aprs cette nomination, russit le faire
destituer, et remplacer par un prlat plus orthodoxe.
Mais, en revanche, l'empereur obtint des concessions
de ce prlat orthodoxe et, ainsi, le pape se trouva
plac devant un dilemme dlicat rsoudre.
Il en
rsulta qu'une partie de l'Occident,
commencer par l'Afrique, o l'on tait le plus excit
contre la doctrine jadis condamne, se dtacha de
l'empire pour un certain temps. Justinien n'avait
donc pas obtenu tout ce qu'il dsirait mais on vit
bien que la lutte avait consolid sa suprmatie. Plus
pontife

d'une

fois,

en

effet, il

avait rgl des affaires eccl-

siastiques par ses dits

cipe que le choix d'un

en outre, on admit le prinnouveau pape par le clerg,

la bourgeoisie et les soldats

par

le

Italie,

de Rome, serait

ratifi

placetum du reprsentant de l'empereur en


l'exarque de Ravenne celui-ci, naturellement,
;

devait prendre les ordres de son souverain.

Quand on juge l'attitude de Constantin le Grand


du christianisme, on considre souvent les
convictions personnelles de l'empereur comme un

vis--vis

facteur sans

contre

la

importance

mme

erreui*

nous devons prmunir


le

lecteur qui veut

se

prononcer sur la politique ecclsiastique de Justinien.

THODORA.

53

il arrive rarement qu'un personnage


comptence pour se former un jugement
personnel en fait de thologie ou, tout au moins,

De nos jours

politique ait

qu'il

connaisse assez les dtails des questions contro-

verses pour que sa manire d'agir dpende de sa


conviction. Aussi n'est-on que trop port admettre

que les grands de la terre considrent la forme


que prend la religion de leur temps comme chose
accessoire et qu'ils se rglent d'aprs les intrts

de

haute politique.
Byzance, au contraire, il n'en tait pas ainsi
nous savons positivement que Justinien, en son particulier aussi, s'intressait vivement aux questions
religieuses. Sa femme Thodora avait embrass le
parti du monophysitisme. La calomnie, s'attachant
sa personne, a racont d'elle les choses les plus
la

incroyables si ce qu'on a dit avait quelque fondement, sa place aurait t plutt dans un asile pour
;

les

sadiques que sur le trne.

Mais ce que nous

l^ouvons affirmer d'elle avec certitude, c'est que, en


dpit de son origine bourgeoise, elle avait une nergie

vraiment impriale et que, pour conserver le pouvoir


suprme, elle tait prte tout risquer. Elle exerait
sur son mari une grande influence, qui se
sentir aprs sa

embrassa

mort

la

fin

de sa

la doctrine qui enseignait

vie,

que

fit

encore

l'empereur

le

corps de

Jsus-Christ n'avait pas t sujet la dcomposition

consquence extrme du peu d'importance


que le monophysitisme attachait la nature humaine
du Christ. L'dit par lequel Justinien prsentait cette

c'tait l, la

54

CHAPITRE

doctrine ses sujets

I.

comme

la seule

sans aucun doute provoqu de

vraie aurait

grandes agitations

dans les esprits, si la mort du vieil empereur, en 565,


venue suspendre l'application de ses dcrets.
Les conqurants croient gnralement qu'ils sont
chargs des intrts les plus graves de l'humanit,
qu'ils confondent avec leur soif de domination et
de richesse. Les iniquits, commises de nos jours
dans l'intrt de la civilisation, se produisaient sous
Justinien au profit de la propagation du christia^
nisme. On convertit des peuples qui vivaient au Nord
n'tait

au Sud des frontires de l'empire, et ils entrrent


dans la sphre d'influence de la religion et du
commerce de Byzance. Evidemment, on n'oubliait
pas non plus la mission intrieure. Dans les camet

ainsi

pagnes, surtout en Asie mineure, les paens taient

encore trs nombreux en beaucoup d'endroits; en


Grce, par contre, se trouvaient beaucoup de partisans clairs d'un polythisme compris d'une faon
philosophique.

On

ne se borna pas envoyer des prtres

et

Ton

combattit la vieille foi par des mesures lgislatives.

On ferma aux

paens et aux hrtiques l'accs des

qui n'tait pas bon


bon soldat ni bon fonctionnaire. Il y eut, il est vrai, au moins une exception;
car Tribonien tait paen, comme un contemporain
nous l'apprend. Mais ce grand jurisconsulte tait
l'me de la commission charge d'arranger et de

emplois

civils

ou

militaires

chrtien, ne pouvait tre ni

l'assembler les lois

et

l'empereur tenait trop

55

pour ne pas accorder une certaine


aux gens dont il ne pouvait se
passer pour le moment, et qui d'ailleurs ne causaient
pas de scandale. Au commencement de son rgne^
on abandonna dfinitivement les coles que les
Justinien
philosophes paens tenaient Athnes
ordonna-t-il de les fermer ou cessrent-elles d'exister
faute d'lves ? On l'ignore. Quant aux derniers
matres, ils cherchrent asile, dit-on, la cour de
raliser ses plans

libert de pense

Perse.

Mais

s'il

restait

'

encore beaucoup de paens, leur

Dans la partie inhospidu Sud du Ploponse, la Mana, le christianisme ne s'tablit solidement qu'au neuvime sicle,

influence tait insignifiante.

talire

presque impossible de s'expliquer

Il est

comment

l'empire d'Orient put produire les trsors indispen-

d'une administration rgle


de Justinien d'autre part, l'arme et
le paiement des ranons aux barbares menaants
demandaient des sommes normes l'intrieur,
grce la fureur de btir qui animait l'empereur,

sables

comme

l'entretien

celle

les difices se multipliaient.

pesaient-elles

si

Aussi les contributions


devenaient

lourdement qu'elles

La base de tout le systme, tait un


impt foncier, dont les terres appartenant
l'Eglise taient partiellement affranchies. Presque
tout cet impt, avec l'additionnel qui le compltait,

intolrables.
fort

retombait sur les petits propritaires fonciers, car

grands trouvaient, la plupart du temps, le moyen


d'chapper une partie de leurs obligations. Ceux

les

56

CHAPITRE

qui

I.

pas de biens fonds taient frapps

n'avaient

d'une capitation, dont, toutefois, la population pauvre


des grandes villes tait exempte. Le produit de
patentes, de monopoles, de droits de port ou de

douane qui

s'y ajoutait, permit,

au moins pendant un

qu'on se livrt un gaspillage de


millions vraiment criminel.
certain temps,

Nous avons, pour une poque o la grandeur


commerciale de Gonstantinople s'tait considrablement dveloppe, c'est--dire pour le onzime, sicle,
des chiffres qui nous mettent, jusqu' un certain
point, en tat de connatre tout ce que comportait le
budget de Byzance. La capitale seule donnait cette
poque plus de 500 millions de francs l'empire
entier, prs de trois milliards. Les Byzantins taient
;

les

matres incontests de la Mditerrane et des

ports

nales

du

littoral qui constituaient les stations termi-

des grandes routes commerciales de l'Asie

vers l'Europe

leur domination s'tendait en outre

sur l'Egypte, la Syrie et les principales villes de la

Mer

Noire.

Ils

perdirent au septime sicle leurs

provinces orientales, que les Arabes leur enlevrent;

mais ils conservrent leur souverainet dans


eaux de la Mditerrane aussi longtemps que

les
les

l'Italie ne vinrent pas leur


une redoutable concurrence.
Pendant la priode qui nous occupe, la Rome de
l'Orient a t la seule hritire de tout le commerce
levantin de l'ancien empire romain. Byzance avait
galement avec le Nord et le Nord-Ouest des relations

rpubliques maritimes de

faire

LE COMMERCE ET l'iNDUSTRIE.
d'aifaire>, qui, toii'efois cette

57

poque, n'avaient pas

encore atteint leur apoge.


La ville gigantesque qui s'tait leve peu peu sur
la Corne d'or et qui n'avait probablement pas moins
d'un million d'habitants (on n'a malheureusement
pas de donnes sres sur ce point), cette ville, disons-

nous, tait devenue l'entrept des pices, des perles

parfums de

et des

l'Inde, de la soie de la

Chine

et

des pierres prcieuses de la Perse.

Le Sud

et l'Orient fournissaient toutes les

chandises de luxe. Le

mar-

Nord pourvoyait surtout aux

ncessits de la vie, en envoyant la viande de boucherie, le miel et le poisson sal, qui,

comme

dj

dans l'antiquit, constituait l'alimentation prfre


des gens de modeste condition. C'est surtout de
l'Egypte que venait le bl

pauvres de

Ttat

le distribuait

la capitale et favorisait ainsi,

aux

comme jadis

Rome, la formation d'un proltariat nombreux.


Le commerce avec les pays lointains passait par
diffrents intermdiaires. La soie, qu'on tirait en

normes quantits de la Chine, transitait par la


aux villes frontires rsidaient des fonction-

Perse

naires byzantins, qui achetaient toute la provision des

caravanes, dduction faite de ce qui tait rserv

pour

la Perse. L'Etat

en gardait une partie

et faisait

fabriquer, dans des tablissements officiels de Constantinople,

les

vtements prcieux dont on avait

besoin pour la Cour et l'Eglise, ou qu'on employait


utilement comme cadeaux destins flatter la vanit

de quelque prince barbare. Le reste

tait

mis la

CHAPITRE

58

I.

disposition de Tindustrie prive. Ces mesures, que


nous trouverions tyranniques, tmoignaient cependant de prudence elles empchaient que la concurrence ne ft monter les prix la frontire car les
;

caravanes, n'ayant affaire qu' un seul acheteur,


taient bien

forces de

ne pas trop lever leurs

prtentions.

Les guerres que l'on faisait si souvent avec la


aussi
Perse entravaient beaucoup ce commerce
voulut-on essayer d'chapper ce passage onreux.
Les thiopiens, qui avaient la mme religion que les
Byzantins et qui vivaient trop loin d'eux pour devenir
;

leurs ennemis par quelque conflit d'intrts, avaient

un commerce important dans l'Inde ils apportaient


du Sud, notamment par la voie
;

leurs marchandises

de Ceylan, que frquentaient les navires chinois,


de Glysma, au point le
plus septentrional de la mer Rouge. C'est par cette
voie qu'on essaya alors d'acheminer la soie chinoise.
Mais la tentative choua des vaisseaux persans,
appartenant en grande partie des armateurs juifs,
jusqu' la ville grecque

devancrent les marchands thiopiens. L'industrie


de la soie Gonstantinople tait donc menace
d'un chec lamentable, quand Justinien russit, en
dpit de la vigilance des Chinois, leur subtiliser
des ufs de vers soie et des semences de mriers.
En peu d'annes cette industrie parvint dpasser
le

commerce

extrieur et l'on vit se dvelopper, en

Asie Mineure et surtout en Syrie, une florissante


production de la soie. On a toujours considr bon

LE COMMERCE ET l'iNDUSTRIE.

59

droit rintroduction de cette branche de l'industrie

comme

l'une des actions

Justinien

mais

il

les

plus mritoires

de

faut bien constater qu'ici aussi la

tyrannie qui caractrise toute son administration

fit

beaucoup de tort son systme de monople fora


un grand nombre de tisseurs de soie chercher asile
en Orient et en Occident, o, dans une nouvelle
patrie, ils trouvrent une plus grande libert de
:

travail.

A Constantinople, en effet, l'industrie tait soumise


toute sorte de restrictions. Les diffrents mtiers

formaient officiellement des corporations, qui taient


astreintes des rgles fixes
salaire, la vente, la division

en ce qui concerne

du

le

travail et l'admission

de nouveaux membres. Toutes les gildes taient


soumises l'autorit suprieure du prfet de la
ville, car le protectionnisme, qui tait la base de
toute la politique commerciale, rendait ncessaire
une surveillance svre de la part des pouvoirs
publics.

Tous

les

commerce

pays du Nord ou de l'Ouest dont le


important recevaient leurs pices de

tait

Constantinople, qui

de

la

utilisait la

Mer Rouge. On

voie de la Perse ou

recherchait surtout le poivre,

qui servait souvent de monnaie dans les changes


avec des nations demi civilises. En outre, la
pharmacope de Byzance, qui comprenait de trs

nombreux

articles, et plus tard, celle

de l'Occident,

avaient besoin de plus d'pices que les ordonnances

de

la

mdecine moderne.

^
]

60

CHAPITRE

Les joyaux

et les tissus

I.

prcieux formaient des

du commerce et de l'industrie,
cause des besoins du culte. Pendant de longs sicles,.
Byzance est reste le centre du commerce relatif
l'art ecclsiastique car, avec l'expansion du christianisme, croissait aussi la demande d'objets d'glise
de prix. Nous avons plus de renseignements sur les
articles importants

causes politiques des guerres que sur leurs .causes

conomiques

mais, en raisonnant par analogie avec

il nous est "permis


de conjecturer, que plus d'une croisade pour la
conversion des paens a t organise et soutenue
par les marchands et les fabricants riches de Constantinople, la recherche de dbouchs pour les

ce qui se passe sous nos yeux,

'

vtements sacerdotaux, les crucifix, les coffrets


reliques, qui se fabriquaient en norme quantit
sous Les colonnades de la ville. Ce n'est pas sans de
bonnes raisons qu'un savant comptent affirme qu'au

temps de Justinien, l'art de l'orfvrerie a constitu


la branche la plus importante de l'industrie de
Constantinople.

Sans l'enthousiasme qu'inspirait

la foi, ces objets

n'auraient pas reu le caractre qu'ils avaient et les

missionnaires ne les auraient pas imposs au pril


de leur vie mais cela ne doit pas nous faire perdre
;

de vue que ceux qui voulaient s'enrichir ont d


employer leur avantage les convictions religieuses
et, ainsi, le sang que
des artistes et des aptres
:

martyrs servait la cration de


nouveaux marchs. Cette, thse trompeuse que le
versaient les

LE COMMERCE ET l'iNDUSTRIE.

commerce

suit le

61

drapeau, a t invente dans les


la rue en a fait un

comptoirs des marchands

principe patriotique, l'Eglise,

un mot d'ordre pour

l'expansion de la religion et de la civilisation. Elle


a

tre Lien puissante

Byzance aussi

sinon, le

pouvoir de Justinien n'aurait pu recevoir son caractre absolu et sa politique et

Le commerant grec de

perdu son appui.

l'antiquit tait d'ordi-

naire la fois armateur, entrepreneur de transport


et iarin. Les dangers qu'il devait affronter dans ses
voyages augmentaient son nergie et les chances
qu'il courait une poque o il n'y avait ni banques
bien organises ni change bien rgl, l'habituaient
risquer beaucoup pour beaucoup gagner. Ses
qualits faisaient alors de lui le plus puissant
commerant de l'Europe et de l'Asie occidentale.
Les juifs seuls taient en tat d'entrer en concurrence avec lui aussi jouissaient-ils de la protection
;

des princes trangers qui voulaient affranchir leur

pays de l'influence commerciale des Grecs. Nous

comment tout cela changea plus tard


comment le commerce de Byzance priclita.

verrons

celte

et

poque dj, Constantinople recevait une

foule d'trangers, dont on redoutait le sjour trop

prolong. Ce contingent tait grossi par de nombreux esclaves, pour la plupart originaires des ctes
Nord-Est de la mer du Nord et par les Germains
qui formaient la garde personnelle de l'empereur.
La ville a d prsenter dj alors cette apparence
exotique qui frappe de nos jours ceux qui visitent

62

CHAPITRE

I.

Gonstantinople Procope, contemporain de Justinien,


;

comme

on

le sait,

rapporte que, de son temps,

il

avait 70.000 barbares fixs dans la capitale.

L'administration de cette ville et de cet empire


f
;

immense tait parfaitement rgle. L'esprit pratique


des Romains avait donn cette organisation Byzance
Orientaux ont su maintenir cet hritage,
l'empire se fut compltement hellnis.
Bien que les titres des grands dignitaires se soient
modifis au cours du temps, la division des services
en dix branches principales s'est maintenue c'taient
autant de ministres, dans le genre des ntres, sauf
que leurs titulaires n'taient pas responsables vis-vis du peuple. Les fonctionaires employs dans
ces dpartements formaient lgion l'histoire nous
prouve que leur grand nombre n'empchait pas la
bonne marche des affaires, car, mme aux temps de
rvolution et d'apparente anarchie, l'conomie de
et les

mme quand

(I

l'tat

ne se dsorganisait pas.

L'extension que Justinien avait essay de donner

sa puissance en mettant on jeu toutes les forces


de ses sujets et que, finalement, il tait parvenu
raliser, avait naturellement rendu l'quilibre de
Il n'a pas vu la raction, pas
XIV, avec lequel on l'a compar, n'a

l'empire bien instable.


plus que Louis

de ses gaspillages. Mais les succesde l'Orient ont eu expier la


politique tyrannique de leur prdcesseur bien plus
moins de
vite que ceux du roi soleil occidental
cinquante ans aprs la mort de Justinien, l'empire

connu
seurs

les suites

du

roi soleil

RACTION CONTRE LE GSAROPAPISME

63

manqua

d'tre ananti et quatre empereurs avaient


succomb, victimes en bonne partie de la
situation dplorable dans laquelle l'imprialisme
avait mis les affaires intrieures et extrieures.
En Italie, on l'a vu plus haut, les conqutes des
Byzantins, qui avaient cot tant d'annes de lutte
opinitre avaient bientt t ananties par la
puissance grandissante des Lombards. Le systme du
rachat des invasions barbares que pratiquait Justinien
renfermait le germe de sa destruction, puisque les
sommes oifrir devaient toujours s'lever et que les
ennemis qui menaaient augmentaient en nombre.
Les Perses aussi l'emportaient de plus en plus sur
les Romains et, l seulement o l'ennemi tait en
proie des dissensions, on obtenait la paix autrement
qu'en l'achetant. En 608, l'anne la plus critique de
cette poque pleine de prils, les Perses traversrent
toute l'Asie Mineure et camprent sur le Bosphore,
vis--vis de Gonstantinople.
A l'intrieur, on avait bientt vu se produire une
raction contre le csaropapisme de Justinien. Ds
que le pouvoir central donna quelques marques
d'affaiblissement, les possesseurs de grandes fortunes,
qu'on avait eu tant de peine matriser, s'arrogrent
une dangereuse indpendance les provinces agricoles de l'Asie Mineure relchrent les liens qui les
rattachaient la capitale et le haut clerg tendit
son influence en dehors de l'Eglise.
On ne pourrait prtendre que les premiers successeurs de Justinien aient t de mauvais souverains

dj

64

CHAPITRE

mais

I.

n'avaient pas assez de gnie pour arrter

ils

une dcadence qui tait presque invitable.


La stricte conomie de l'un d'eux, que les embarras
financiers de l'tat rendaient cependant ncessaire,
lui

fit

encourir l'impopularit. Les mesures dispen-

dieuses qu'un autre dut prendre pour fortifier l'arme,

quoique indispensables pour

la scurit

de

l'tat,

entranrent de nouvelles difficults financires, qui


obligrent son successeur aggraver le poids des
impositions. Avec un trsor mal pourvu, c'et t
un tour de force que de satisfaire le peuple rclamant

des distributions de bl, tout en se procurant la forte

arme

qu'il fallait

gres.

Ce tour de

pour rsister aux nations tranaucun de ces empereurs ne

force,

sut Taccomplir.

Le meilleur de ces souverains, Maurice


qui rgna vingt ans,

finit

(582-602),

par tre victime d'une

o les dmes jourent encore un rle.


L'empereur espra en vain qu'ils s'armeraient pour
l'aider contre un corps d'arme en rvolte il laissa
le trne et la vie aux mains du chef des troupes
mutines. Cependant, la puissance du Patriarche
Les
de Constantinople avait beaucoup grandi
empereurs cherchaient appui auprs de lui et quand
sdition,

le

Pape Grgoire

le

Grand

se plaignit srieusement

Maurice de l'arrogance de son collgue oriental,


qui prenait le titre d'vque cumnique ou universel, sa rclamation n'eut

aucun

effet.

temps, les liens qui rattachaient Byzance


l'Occident se relchaient de plus en plus et, de plus

Avec

le

INCURSIONS DE PEUPLES BARBARES.

65

en plus, l'empire grec se consolidait en face de la


Curie latine, qui se croyait l'hritire des anciens
empereurs de Rome. Grgoire exprima ouvertement
la satisfaction que lui causait la chute de Maurice et
loua l'usurpateur Phocas, ce rude et sanguinaire
tyran, qui, pendant un rgne de huit ans, vit son
empire en proie la terreur; ce n'taient que
conjurations l'intrieur, humiliations devant les
barbares, miettement du territoire.
Ce qui, au sixime sicle et aux sicles suivants, (\f
empcha l'anantissement de Byzance par l'invasion -^
des barbares, ce ne fut ni l'or que lui procurait son
commerce ni la force de ses armes ce fut plutt la
puissance d'assimilation ou mieux d'absorption sans
gale du peuple grec. Des tribus d'Avares et de
Slaves pntraient partout dans l'Hellade jusqu'au
fond du Ploponnse si grand a t leur nombre
qu'un savant trs ingnieux mais un peu trop press
de conclure, Fallmerayer, a pu soutenir que toute
la Grce au moyen-ge est devenue slave et qu'on
ne retrouverait plus une goutte de pur sang hellne
dans les veines du peuple grec de nos jours.
Cette affirmation, qui a caus maint philhellne
un chagrin aussi grand que celui d'un collectionneur
dont on dclarerait les antiquits non authentiques,
s'appuie sur quelques constatations exactes
mais
elle est absurde si on la prend la lettre. Des noms
de lieux d'une incontestable origine slave ne sont pas
rares au Ploponnse; de mme, dans la langue
populaire, beaucoup de mots sont incontestablement
;

66

CHAPITRE

I.

emprunts au slave. La richesse de ces deux lments


permet de dire avec vraisemblance que la langue
des habitants du Nord de la pninsule balkanique
n'a pas exerc son influence de loin, mais qu'il y a
eu un certain temps en Grce des centres de population parlant le slave. Cependant il est certain que^
mme dans ce cas, les intrus ont t bientt hellniss.
Il va de soi qu'ils ne pouvaient manquer de faire
accepter, de leur nouvelle patrie, quelque chose de
leurs coutumes et de leur foi.
Mais l'empire, assailli de tous les cts, fut sauv
par la seule rgion qui jouissait d'une situation prospre et qui savait inspirer le respect aux peuples
avoisinants, l'Afrique occidentale.
fils

De Garthage,

le

de l'exarque, Hraclius, mit la voile pour

Constantinople avec une

flotte puissante, et

toutes les classes de la population taient


tentes de l'tat des afaires,

il

comme
mcon-

n'eut aucune peine a

dtrner Phocas et prendre sa place (610).


Bien des rformes taient ncessaires. Probable-

ment avec
fit

le

concours financier de Garthage, on


mais,

des tentatives pour fortifier les armes

avant qu'on pt y russir, de nouvelles calamits


vinrent fondre sur l'empire. La Syrie fut conquise

par les Perses, qui s'emparrent de Jrusalem

emporta dans

on

pays des ennemis la croix sur


laquelle Jsus tait mort, et qu'une chrtienne, la
mre de Constantin le Grand, avait fait dterrer sur
le Golgotha.
Quand cette sainte relique eut t enleve de
le

67

l'empire sauv par hraclius.


l'glise

de

la

Rsurrection,

la

chrtient sembla

dpouille de son palladium et cette nouvelle abattit


tous les courages

bientt aprs,

moins d'angoisse, que

les

on apprit, avec non

Perses occupaient l'Egypte,

du bl destin
aux mains de l'ennemi. Hraclius

et qu'ainsi les principales cargaisons


la capitale taient

lui-mme, dsesprant de l'avenir, se prpara, nouveau Constantin, dplacer le sige de l'empire cette
fois non pour mieux tenir l'ennemi en respect, mais
pour lui chapper. Son ide tait de faire de Garthage
sa rsidence. L'Eglise et le peuple intervinrent la
perte de la Sainte Croix avait transform le prol;

tariat,

qui vivait des deniers publics, en

un peuple

enthousiaste, et le patriarche conjura Hraclius de

ne jamais abandonner la sainte cit de Constantin.


Le clerg ne s'en tint pas aux paroles on fit
argent des trsors accumuls dans les glises et les
couvents, et on enrla une puissante arme. Et ce
n'est pas seulement l'enthousiasme qui procura
des soldats. La conqute de l'Egypte avait, pendant
un certain temps, tellement diminu la quantit du
bl Constantinople, qu'on ne dut pas seulement
suspendre les distributions publiques mais qu'on vit
clater la famine. On put toutefois y porter remde,
probablement parce qu'on s'aperut bien vite que
les nouveaux matres de l'Egypte aimaient mieux
livrer du bl au gouvernement de Constantinople,
qu'ils dtestaient pourtant, que de se priver d'un
aussi bon client. Cependant ceux qui s'taient jadis
contents de tirer leur entretien des distributions

68

CHAPITRE

publiques purent

et

ils

I.

le

firent volontiers

gagner leur pain en qualit de soldats,


peut-tre le ciel dans cette guerre sainte.
f

La

et

mriter

lutte contre les Perses prit ainsi tout--fait le

caractre d'une croisade. Aprs de longs prparatifs,

on la commena

elle avait t

rendue matriellement

donn la conscration
religieuse. Hraclius tait bien l'homme qui convenait pour diriger une telle entreprise. C'tait un
fanatique il prouvait pour les Juifs cette horreur
qui, si souvent, marche de pair avec un rveil
chrtien, et il avait une confiance inbranlable dans
une image de la Sainte Vierge qui n'tait pas faite de
mains d'hommes, et qu'il emportait avec lui dans
possible, et l'Eglise lui avait

ses expditions.

Il

tait

en tout d'accord avec

le

patriarche, qui, en sa qualit de conseiller de son


fils mineur, administrait les affaires en son absence.
L'enthousiasme religieux s'alliait chez lui des

qualits remarquables
ainsi

qu'il

russit,

d'homme de

guerre, et c'est

aprs une lutte de six ans,

dtruire compltement la puissance de la Perse.

La

lutte

avait t violente, car les

deux adver-

comprenaient que le moment tait venu pour


eux de rgler dfinitivement leurs comptes. Les
chrtiens turent par dizaines de milliers ces adorateurs du feu qu'ils dtestaient, et ils rasrent le lieu
de naissance de leur prophte Zarathustra. Mais,
chaque fois, le roi de Perse parvenait runir de
nouvelles armes et, en Tan 626, alors que la guerre
tournait dj depuis quatre annes l'avantage des
saires

69

l'empire sauv par hraglius.

Byzantins,

russit encore faire

il

avancer une arme

de Constantinople, jusqu' Ghalcdoine (le


Scutari d'aujourd'hui). En mme temps, son alli, le
prince des Avares, menaait la ville du ct de la
vis--vis

terre avec une

Hraclius

arme de 80.000 hommes.

tait

absent; mais le patriarche sut

si

bien enflammer le courage des habitants pour cette

guerre sainte contre les ennemis du Christ et de la


Ste Vierge, qu'on n'examina

mme

pas les conditions

de paix que les Avares avaient offertes en s'approchant


des puissants remparts on oubliait la vieille habitude
:

d'acheter les barbares. Le sige dura six semaines

les attaques simultanes des troupes perses et avares

chourent

et,

aprs un violent combat,

pendant

lequel la Ste Vierge elle-mme s'tait montre sur


les murs de la ville ceux qui croyaient en elle, 1^
Avares durent se retirer. Une hymne qu'on chante
encore dans la liturgie de l'glise orthodoxe, et qui
est connue sous le nom iVakathistos fut, dit-on,
ddie par le patriarche la Mre de Dieu en
l'honneur de cette victoire.
Quand, deux ans plus tard, Hraclius fit son entre

solennelle Gonstantinople, traversant, comme un


triomphateur de l'ancienne Rome, la rue principale
de la ville pour se rendre au sanctuaire le plus

important,
lia

avait atteint le but qu'il s'tait propos

il

Sainte Croix tait reconquise et

il

put la rapporter

Jrusalem l'Asie Mineure et la Syrie taient de


nouveau soumises au pouvoir de la nouvelle Rome
)i il
en tait de mme de l'Egypte. Quant aux

CHAPITRE

70
Juifs, ils taient,

I.

en bonne partie, tus ou chasss

provinces reconquises envoyaient de nouveau


de l'argent, et les navires chargs de bl pouvaient,
comme jadis, arriver sans encombre Constan-

les

tinople.

On clbra le hros
comme le sauveur de

de ces heureuses campagnes


l'Eglise. Il se racontait des

merveilles de ses combats singuliers avec des chefs


perses, et, bien des sicles aprs, il resta, dans la
croyance populaire, le chevalier par la grce de

Dieu.

Mais

la priode

de paix qu'on avait achete au

prix de tant de sang rpandu ne devait pas durer

longtemps. Bientt

commena une

lutte plus terrible.

Hraclius devait voir les conqutes de l'Islam an-

une grande partie de son uvre. Avec sa mort


commena une poque de marasme intellectuel,
rompant avec des traditions sculaires c'est pour
ce motif qu'on peut considrer ce que nous avons

antir
(641)

expos jusqu' prsent comme un ensemble, comme


la priode de la formation et de la consolidation du
byzantinisme, de l'union de la civilisation romaine
et grecque avec le christianisme triomphant.

CHAPITRE

II

LA LITTRATURE ET LES ARTS A BYZANGE DU

Jugement d'ensemble sur


La langue parle

et

la

IVC

AU

Vlic

SIECLE.

la littrature et l'art byzantins.

langue

crite.

Atticisme des

Lse romans. Infriorit de la posie


Raction chez les potes chrtiens. Les hymnes.
Le Jugement Dernier. Comparaison avec les hymnes
latines. Le pote Romanos. Influence de son orthodoxie
Simplisur sa posie. Caractre dramatique de son
de son langage. Manque de got. Le Pratum spirituale de Jean Moschus. L'historiographie byzantine.
chroniqueurs. Procope son caractre
Historiens
ses
opinions. Thophylacte Simocatta. Son style. Jean
Malalas. Comparaison avec Procope. Conditions des
arts plastiques. L'art chrtien primitif. L'architecture.
Le symbolisme dans dcoration. Le triomphe du
christianisme amne une modification dans Fart la peinture
historique prend la place des allusions symboliques.
byzantin. Sainte Sophie.
Origines orientales de
Comparaison avec St Pierre de Rome. Ste Sophie glise
chrtienne
mosque. Origines de l'architecture byzan Villes ruines de la Syrie. Dcoration des glises
byzantines. Ravenne. La sculpture. Caractre gnral
de
byzantin. Le Mont Athos. Rapports intimes
entre la dcoration
la liturgie. Influence exerce par
auteurs chrtiens.

laque.

art.

cit

et

et

la

l'art

et

tine.

l'art

et

l'art

byzantin sur

l'art

occidental et oriental.

L'esquisse de cette priode de l'histoire byzantine

pourrait paratre inexacte

si

elle n'tait

confirme

CHAPITRE

72

II.

par les renseignements fournis pendant ces mmes


annes par la littrature et les arts. Mais, quand il
s'agit des

manifestations de la vie

peuple,

est bien plus difficile

il

ment des dates

prcises

artistique

de s'en tenir

d'un

stricte-

aussi sera-t-il ncessaire,

dans les considrations qui vont suivre, de dpasser


l'occasion, les limites que nous nous sommes
traces dans le chapitre prcdent.
La mauvaise rputation qu'a eue si longtemps le
byzantinisme est due surtout au jugement des
parce que les crivains postrieurs
d'employer autant que possible la
langue des classiques, on a t tout naturellement
amen appliquer aux modernes le critrium qu'on
employait pour juger leurs modles.
Inutile de dire ({ue ce procd n'est pas quitable,
et qu'il conduit des rsultats trompeurs. Il convient
de l'ajouter tout de suite le jugement port sur
la littrature byzantine en gnral est partial et
inexact sous bien des rapports. Tout d'abord, poser
comme rgle gnrale que les produits d'un art
dgnrent en raison de leur date plus ou moins
lointaine de l'antiquit classique, c'est se faire une
ide radicalement fausse de la marche de la civilisation byzantine. Toutefois, il n'est que juste de
dire que des hommes de science et de got
ne se sont pas totalement
tels Gibbon et Gobet
tromps dans leur apprciation de cette littrature, et on ne peut prtendre qu'ils auraient
mconnu des chefs-d'uvre ou ne les auraient pas
philologues

s'efforaient

LANGUE PARLE ET LA LANGUE CRITE.

L.V

73

remarqus l'excs seul de leur svrit est retenir.


L'tat des choses Byzance n'tait gure favorable
l'closion d'uvres pouvant prtendre prendre
place dans la littrature universelle. De nombr-euses
et profondes diffrences entre la forme et le fond
rendaient impossible cette unit qui permet seule,
;

dans

l'art,

Ds

les

d'atteindre la perfection.

dbuts de la priode alexandrine,

un abme,

avait

qui allait

toujours

entre la langue parle et la langue crite

plus

mme quand

il

s'largissant,
;

bien

liorissait la littrature classique,

certains genres s'loignaient de la langue littraire

courante.

Toutefois,

ces

variations

se

bornaient

presque exclusivement au vocabulaire si grande


que ft la diffrence du style, on maintenait l'unit
;

de

la

langue, exception faite pour la posie lyrique.

Mais, aprs la mort d'Alexandre, les auteurs restrent

de moins en moins en contact avec la langue vivante


quand, dans les premiers sicles de notre re, celle-ci,

par d'importants changements dans le vocalisme,

par des modifications de la valeur de l'accent, fut

devenue un moyen d'expression en dsaccord avec


anciennes formes de l'art, une vie artistique
originale n'aurait t possible que si l'on avait admis
pratiquement la libert de chercher de nouvelles
les

formes.

Mais

c'est

Les

prcisment

le contraire qui

de la grammaire

se pro-

de la mtrique
furent d'autant plus rigoureusement formules qu'on
duisit.

lois

et

pouvait moins les driver de l'usage vivant de la

74
^

CHAPITRE

II.

langue. Ce fut bien pis encore quand les penses qui

occupaient les esprits subirent une grande modifi-

cation les formes attiques n'taient pas seulement


en lutte avec ce que l'on disait, mais elles convenaient
peu au christianisme, destin annoncer la vrit
aux simples dans une langue qui ft commune
;

tous.

Les crivains chrtiens parvenus alors la notone subirent que trop vite le charme de l'atticisme
rserv aux seuls lettrs. Dans le langage courant,
ils
avaient rompu avec la grammaire du grec
antique et, en leur qualit de chrtiens, avec les
anciennes ides grecques mais quand ils voulaient
mettre leurs penses par crit, ils les formulaient
en priodes paennes. On ne peut donc pas s'tonner
que, soumises cette tyrannie, les nouvelles conceptions ne pussent inspirer des potes ni les mettre
mme d'atteindre la sublime simplicit du sermon
sur la montagne ou le sens profond des paraboles.
Si mme des savants intelligents parvenaient orner
rit

des penses intressantes d'un vtement classique,


perdaient ainsi tout contact avec un public autrement orient, et ils ne pouvaient produire une de
ces uvres destines entrer dans le patrimoine
commun de l'humanit comme, par exemple, les
Evangiles, auxquels, seul, un prjug traditionnel
ils

peut refuser toute valeur artistique.


.

Le dfaut d'harmonie que


de modles paens

doit produire l'imitation

et classiques

par des crivains

chrtien ses montre aussi bien chez

les

auteurs

ATTIGISME DES AUTEURS CHRTIENS.

75

profanes, que chez les Pres de l'glise et les tho-

logiens

mais, pour les premiers, les sujets qu'ils

ne laissent pas voir l'cart, aussi nettequ'il dt se manifester encore plus


tard. Quand l'volution de la langue eut encore
progress et qu'un christianisme dogmatique marqua
mieux son opposition avec la libert de penser
des paens, les historiens et les romanciers furent
menacs de voir touffer chez eux tout talent inditraitaient

ment,

bien

viduel.

Rares sont

les

potes et les prosateurs qui ne

suivent pas la route large mais trompeuse de la


tradition; quand,
tard,

ils

comme Dante

devait le faire plus

l'abandonnent de propos dlibr,

ils attei-

mais

la

plupart d'entre eux s'abstiennent par impuissance

et,

gnent vraiment de plus grandes hauteurs

trbuchant dans leurs propres sentiers, s'efforcent


toujours de se rapprocher du grand chemin qui les
fascine.

De

une situation semblable

autre milieu,

Renan

celle que,

pour un

a esquisse en quelques traits

remplaant avantageusement de longues dissertations


esthtiques il est bon, quand on tudie la littrature
;

Le

byzantine, de les avoir prsents la pense:

mauvais
La parole n'tait
plus ce vtement simple de la pense, tirant toute
^on lgance de sa parfaite proportion avec l'ide
exprimer.... Le temps tait, si l'on veut, trs littraire. On ne parlait que d'loquence, de bon style,
^et, au fond, presque tout le monde crivait mal
il
got gnral

tait fort

76

CHAPITRE

II.

un seul orateur, car le bon orateur^ le


bon crivain sont gens qui ne font mtier ni de l'un
n'y avait pas

ni

de l'autre

Nous avons dj, dans le chapitre prcdent, dit


im mot de diffrentes personnalits marquantes de
la littrature byzantine du quatrime au septime
sicle,

telles

que

Julien,

Grgoire

Libanius,

de

Nazianze, Jean Chrysostme; notre plan ne nous

permet pas de nous tendre davantage sur ce sujet.


Mais il nous faut ici parler d'un nouveau genre
littraire, qui tait inconnu dans l'antiquit classique
et qui a joui d'une grande popularit dans la priode
que nous traitons. Il s'agit du roman.
On a prtendu que l'intrt du peuple grec pour
le thtre passa plus tard

{jt

ces rcits, qui traitent

d'vnements tout aussi passionnants, mais qui ne


c/est la vie
sont plus emprunts la mythologie
des contemporains qui en fait les frais. Si l'on veut
risquer une telle comparaison, il ne faut pas perdre
:

de vue que cet intrt s'tait ainsi attach un


objet qui ne diffrait pas seulement par des particularits extrieures de la posie dramatique des
Grecs, Ici, ce que l'on reprsentait, ce n'tait que
Taccessoire, puisque les spectateurs en connaissaient
tout l'intrt se portait sur la
le dveloppement
faon de traiter le sujet. Ceci doit naturelleraent
s'entendre moins strictement pour la comdie que
pour la tragdie toutefois, mme Aristophane et
Mnandre, cherchent moins surprendre par la
marche de l'action, qu' trouver des traits piquants
:

LES ROMANS.

OU

77

caractristiques dans le dialogue et la peinture

des personnages.

Les romans grecs, au contraire, veulent subjuguer


lecteur par le rcit des aventures: le hros ou
rhrone sont toujours sauvs de longues sries de
dangers, non par leur propre courage, car ce sont
en gnral les personnages les plus faibles et les plus
gauches du livre, mais grce aux vicissitudes du
sort et l'aide d'amis puissants la mort apparente,
des poignards de thtre, des brigands gnreux
jouent ici un rle imjDortant. On ne dessine presque
jamais des caractres, et la personnalit des auteurs
se marque si peu, que, pour la plupart d'entre eux,
le^

s'ils taient paens ou chrtiens.


Quant aujhristianisme mme, on ne le mentionne
dans aucun des romans qui nous ont t conservs,
et cIonT le plus ancien remonte au commencement
du deuxime sicle mais cette circonstance prouve
seulement que la mode littraire a continu trs
longtemps prescrire une attitude paenne.
On a vu une preuve d'influence chrtienne dans
la grande importance que ces auteurs attachent la
conservation de la virginit de leurs hrones tout
au plus peut-on dire que c'est l -une conception

nojisne saurions dire

Il n'est pas question


dans le roman grec de vritable chastet ce qu'on
y trouve, c'est un empire sur les passions qui n'a rien
de commun avec le moral restraint quelquefois

fausse d'un idal ecclsiastique.

une navet, qu'on veut nous donner

comme

idyl-

lique, tolre des intimits qui n'ont d'autres limites

CHAPITRE

78

que

la seule ncessit

II.

de rendre possible la

roman un jugement de Dieu

fin

du

favorable aux hrones.

Les rosires grecques sont la cration de savants


sensuels qui ne sont pas sortis de leurs chambres, et
qui ont enlev leur fracheur aux rcits erotiques
des potes grecs, tels que nous pouvons les reconstituer grce aux imitations d'un Ovide, par exemple.
Piquants au pire sens du mot, ces romans sont, pour
ce motif, devenus trs populaires.
Il

les

n'est pas possible

en

effet

de mconnatre que

roma ns ^re cs ont exerc une

oiNdinaire__surJe_(^^^^^^

influen ce e xtra-

du genre_dans

llurope occid entale les traductions d'Hliodore,


d'Achille Tatius et de Longus, pour ne nommer que
les principaux, y ont trouv des admirateurs et des
imitateurs jusqu'au dix-septime et au dix-huitime
sicles. nQe_serait pasjuste de n'attribuer ce succs
;

qu'au raffinejnent voluptueux jles tableaux ,_caL, la


sentimentalit et l_aractre merveilleux des^ aventures ont aussi trouv de l'cho dans maint

esjiiit.

en outre, que l'lgance des


traductions franaises a sduit plus d'une personne
qui, si elle avait su assez de grec pour lire le texte
mme, se serait rvolte contre le pdantisme de
l'original. Au surplus, on sait qu'il n'y a rien de plus
difficile comprendre que le got des gnrations
passes en fait de littrature romanesque.
C'est d'abord dans la posie, que les temps
[j/u^'^^
nouveaux
et la nouvelle foi produisent des uvres
^iZu
^^^ J.. indpendantes et, en effet, la posie religieuse ainsi
1 rajeunie, s'panouit merveilleusement la fin de
Il

faut remarquer,

79

INFRIORIT DE L\ POSIE LAQUE.

notre priode. L'Orient ne manquait pas de potes

mtres antiques, mais on sent


ne sont gure en contact avec leur milieu. On
composait des pomes piques, en prenant Homre
comme modle pour la forme et pour le fond, ou
bien on faisait de prolixes amplifications ayant pour
sujet les miracles de Dieu et des hros. Rarement,
par exemple dans le pome de Nonnos sur Dionysus
crit en l'an 400, on constate que les dieux ont des
sentiments de bienveillance, et l'on s'aperoit ainsi
que le christianisme est en train de transformer
mais ce ne sont l
l'antique conception du monde
que de bien faibles indices d'une re nouvelle. On ne
qui maniaient les
qu'ils

peut distinguer les potes paens des potes chrtiens

qu'au sujet qu'ils traitent, non la manire dont

ils

le

conoivent, moins encore k la forme qu'ils adoptent.


Ij^est certain

gne

la

diffrence de quantit des {[^/o.

voyelles grecques, base dejanitric[ue des ancie ns',


s'tait

dj efface au quatrime sicle de notre re

par contr^, l'accent, qui jadis indijquaiy/l^^

du ton avec un peu d'emphase, dtermine maintenant


ou moins de foi;e de la^proiionciation d'une
on ne pourrait mieux figurer, pour
cette poque, la marche d'une phrase grecque que
par une ligne brise dont les ondulations sont peu
sensibles c'est, du reste, ce que, de nos jours encore,
nous pouvons entendre dans diffrentes parties de
la Grce, en Crte, par exemple, o l'intensit de
l'accent est minime. Celajit, on comprendra combien
il a fallu de travail, combien on a d faire appel " la
le plus

syllab e clomie

^{^

80

CHAPITRE

II.

mmoire pour produire avec de


j

tels

matriaux, des

vers composs de syllabes longues et brves d'aprs


le

systme antique.

On y

russit cependant, de

qu'on est parvenu le faire pendant tout

ge

et

La

mme

moyen-

le

jusqu' nos jours.

beaucoup de
on rencontre tous les degi*s de maladresse, mais on trouve aussi des prestidigitateurs
qui domptrent si bien la langue, qu'on a pu se
demander srieusement qui d'Euripide ou de Pisids
a le mieux su faire les vers ? Ce Pisids a d'ailleurs
atteint vraiment un haut degr d'habilet dans son
mtier de tous les potes, non seulement du VU
sicle, au dbut^duquel il vivait, mais de toute l'histoire
de Byzance, il est celui qui a fourni le meilleur modle
de ce que peuvent la dextrit, l'intelligence et la
virtuosit, naturellement, varie

l'un l'autre

persvrance mises la place de la vraie posie.


Certains auteurs de chants religieux ont cru aussi
devoir s'astreindre ce travail de patience mais le
contact invitable de la pratique devait ncessai;

rement amener la modification de cette thorie


Ces formes artificielles n'taient d'aucun
usage pour la communaut, ni surtout pour les chants
d'glise la ncessit, qui apprend prier, fit aussi
insense.

trouver des chants qui pussent difier.

^r

On

crivit des

vers pour lesquels on ne se souciait plus de ce qui


avait jadis t long ou bref, mais qui reposaient sur

du nom])re des syllabes ces vers, grce


une alternance rgulire, formaient des couplets. Un
l'galit

certain accent, qu'on devait rigoureusement faire

LES HYMNES.

81

sentir, surtout la fin des vers, et lajrime^

qu'on
employait de temps en temps, donnaient de la vie
mais, avanttout, cette posie
et du mouvement
;

s^appuyait^urja musique qui J'accompag^nait.


Nous rencontrons donc ici un retour inconscient,
non aux formes extrieures, mais l'essence mme
de l'antique posie mlique. Comme jadis, on parlera
de chanteurs (ades, les mlodes de l'poque dont

nous nous occupons)

et

non plus de compositeurs


d'excuter

(potes), qui laissent d'autres le soin

leurs uvres.

Ces nouvelle s for mes potiques _ont t produites


pa^radaptatiqn de la prose rythmique la phrase
imisicale. Il y aurait donc ici une cration spontane
du gnie grec, comme semble le prouver l'histoire
de la posie rythmique chez les Grecs, et non un
emprunt des peuples hellniss. Car nous croyons
qu'on a eu tort de prtendre que les Smites de
l'Asie mineure auraient transport dans la langue
grecque les formes qui leur taient familires dans
leur langue maternelle.
Les Byzant ins eux-mmes rangeaient^ les hymnes
non da ns la posie mais dans la prose apparemment
parce qu'ils taient d'avis que les chants d'glise
revtus du mtre antique avaient seuls une forme
;

artistique. Cette ide des

contribu

faire

hymnes, pour de

Byzantins a certainement

prendre jusqu' nos jours

la prose

qu'on ditait

comme

les

tell-.

Il est visible pourtant qu'elles sont crites dans une


langue rythme soumise des rgles trs fixes
,

82

CHAPITRE

II.

Aprs un ou deux courts couplets d'introduction


(proiala), vient le couplet principal proprement

dit,

que suivent plus de vingt ou trente divisions revtues


de la mme forme. Pour plus d'une hymne, le
premier couplet, avec sa mlodie, servit de modle
d'autres car on cessa bientt de crer, comme on
avait eu l'habitude de le faire dans les premiers
temps, une forme particulire et une mlodie
spciale pour chaque cantique, les airs menaant de
devenir beaucoup trop nombreux.
Toute la communaut chantait le refrain de la fin
du premier couplet c'tait, l'origine, une rponse
ce qui venait d'tre dit, une rplique ce que le
;

cantique exprimait. Dans les pomes d'une certaine

longueur,

comme

le sont la plupart des

hymnes,

cet

usage devient souvent fastidieux, sans compter que


l'obligation de terminer chaque couplet par le mme
vers

amne

toutes sortes de raffinements, et fatigue

le lecteur.

notre connaissance,

il

n'y a, dans notre langue

aucun exemple d'imitation de cette forme potique


originale, la seule o la posie byzantine ait produit
quelque chose qui mrite attention, et il serait difficile
d'en trouver une traduction dans d'autres langues.
Une version cependant peut donner seule une ide
exacte de cette nouvelle cration. Aussi placerons-

nous
d'une

ici la

version du

hymne

promium

et

de deux couplets

sur le jugement dernier. Dans une

langue germanique, on pourrait, grce aussi la


du texte, assez bien imiter le mtre de

prolixit

LES HYMNES.
l'original

mais

83

la prose franaise,

avec sa marche

ambique, ne se prte pas aune imitation aussi fidle


et

nous devons nous borner respecter

la division

des vers.
LE JUGEMENT DERNIER

Quand vous
sur

viendrez, Seigneur

dans votre gloire

terre,

la

que tremblera tout ce qui

et

Quand un

est,

torrent de feu se prcipitera

devant votre tribunal,

Quand

s'ouvriront les livres

qu'au jour viendra ce qui

et

Oh

tait cach,

dlivrez-moi alors

de l'inextinguible fournaise
et

jugez-moi digne d'tre plac


votre droite
le

plus juste des Juges

Jugement plein de Terreur


quand je me le reprsente,
Souverain qu'on n'a pu assez louer,
Quand je pense au jour des sentences,
!

je frissonne et je tremble,

car je ressens l'amertume de l'accusation

que

ma

conscience

Quand vous

serez

me

fait

entendre.

mont sur

le

trne

de Votre splendeur,
et

que vous commencerez l'examen,

comment
ses

nier

pchs ?

CHAPITRE

84

II.

Nul mortel n'y russira,


Quand la vrit portera tmoignage
et

On

que de terreur,

baissera la tte.

il

entendra alors faire fureur


de l'Enfer,

le brasier

et le

grincement de dents des pcheurs.

Montrez alors votre misricorde


enfin et ne m'exterminez pas,
le

plus juste des Juges

Quand
et

sur la terre est venu notre Seigneur

hommes

qu'aux

manifest,

s'est

il

uni par son essence avec son crateur,


s'est soustrait

il

aux puissances des cieux


aux lgions des anges
Et il est devenu un enfant des hommes
ainsi

que

Celui

le voulait

qui a cr l'humanit.

Puis

est

il

retourn

chez son Pre


qui eut piti de

lui.

Incomprhensible pour l'homme


est ton mystre,

Sauveur,

Car tu n'as nullement quitt


compltement ton pre
et

au pre tu

Toi qui

es

venu pourtant

tais rest

uni

lui,

Omniprsent,
le plus juste des Juges

COMPARAISON AVEC LES HYMNES LATINES.

Dans

les

manuscrits, ces

chants

d'glises

85
sont

accomj3agns de notes qui ne donnent, il est vrai,


que la liauteur relative du ton mais cela sufft pour
que IckS gens du mtier puissent aisment les transcrire d 'aprs notre systme de notation. Pour se faire
;

une juste ide de

la valeur de ces

hymnes, on ne
compte

doit naturellement pas les tudier sans tenir

de leur accompagnement musical.


On est tent d'tahlir une comparaison entre ces
chants et les hymnes latines, qui sont beaucoup plus
gnralement connues. Il nous est bien moins difficile
d'en apprcier la beaut que celle des hymnes
grecques. Gela tient d'abord la forme des posies
latines, que le lecteur embrasse aisment d'un coup
d'il
puis leurs sons pleins, parfois une rime
riche nous font une impression plus profonde. Il ne
serait certainement pas quitable de mettre les
hymnes grecques du septime et du huitime sicle
de notre re en parallle avec le chef-d'uvre d'un
pote italien du treizime sicle, le Stabat mater.
Car ce pome, qui est dj plus prs de nous par la
date de sa rdaction, supporte plus facilement cette
mesure des sentiments universels de l'humanit que
nous aurions tort d'appliquer quand il s'agit d'tu;

dier les

pomes byzantins ces pomes, en


:

eifet,

ne

sont pas ns de tendances esthtiques ou d'motions


ils doivent le jour au besoin de gloriune croyance trs positive, une vrit fige
dans des formes immuables.
Dans les strophes mouvantes du Stabat mater^

personnelles
fier

86

CHAPITRE

II.

dogme qui parle, mais bien l'humanit


nous avons devant nos yeux non la Sainte Vierge,
mais la mre en deuil. C'est sa douleur que le pote
veut partager; tout la fia seulement il nonce
l'espoir que l'me jouira de la gloire cleste aprs
avoir vcu comme ceux qui craignent le Seigneur.
Un moine grec du sixime sicle et probablement
trouv impie cette posie occidentale, de mme
que, de nos jours, un thologien moderne hsiterait

ce n'est pas le
et

considrer

comme un

sentiment religieux

l'indi-

du jugement dernier qui se dgage de


mainte hymne.
Quand on cherche des modles chez les Latins,
cible terreur

il

convient de faire attention ce que le milieu


mme, et il ne faut pas non plus

religieux soit le

perdre de vue que beaucoup d'hymnes latines, telles


par exemple que le clbre Dies irae sont des

mais revtues d'une


de comprendre. Il
convient avant tout de se rappeler qu'on_ne_peut
dtacher une hymne grecque de la musique elle y
est plus indissolublement lie que ne le sont les
cantiques latins. Ainsi seulement on pourra porter
imitations de modles grecs,

forme

qu'il

nous

est plus facile

un jugement

quitable sur la

posie

sacre des

Grecs, qui, malgr l'extension qu'elle avait prise,


tait reste presque tout fait inconnue en Occident
jusque dans ces derniers temps.
Cet quitable jugement n'est-il possible qu' ceux
qui sont en communaut de sentiment avec les
potes? Pour le prtendre, il faut consentir

LE POTE ROMANOS.

appliquer l'ide jusqu'au bout

que

si

87

l'on

ne comprend

ce que l'on aime, un chrtien orthodoxe devra

s'abstenir

djuger des crivains paens, anciens ou

modernes.
Nous ne connaissons les noms que de quelques
auteurs d'iiymnes. Cela est tout--fait d'accord avec
le manque de personnalit de ces potes, qui n'aspiraient pas la gloire temporelle, amis au bonheur
cleste. Les premires lettres des diffrents couplets
de leurs hymnes forment souvent acrostiche et
donnent leur nom avec une seule pithte comme
celle d' humble ou de serviteur de Dieu
toute autre indication sur leur personne manque
pour ainsi dire compltement.
Il en est ainsi pour le plus grand d'entre eux, le
prince des mlodes , Romanos. L'glise grecque Ta^^^^*^
admis au nombre de ses saints, et cette circonstance '^ ^.^
^^^^^
nous a valu quelques minces renseignements sur sa
personne. Nous ne savons pas mme avec certitude
quelle poque il a vcu. Le caractre gnral de
sa posie, et quelques allusions contenues dans ses
uvres, ont amen plusieurs auteurs conclure qu'il
a t le contemporain de Justinien d'autres le font
vivre deux sicles plus tard. Nous nous rangeons
la premire de ces deux opinions.
Il y a dix ans, rares encore taient ceux qui, en
Occident, connaissaient le nom de Romanos car on
n'avait publi qu'une minime partie de ses uvres,
dans des livres qu'il tait d'ailleurs difficile de se
procurer. Mais les quelques lettrs qui avaient lu le
;

CHAPITRE

88

II.

pote s'accordaient unanimement admirer ses dons


extraordinaires.

On

l'a

vant

comme

pote religieux de tous les temps

Pindare de

on

la posie ecclsiastique

le

premier
de

l'a qualifi

on a

dit qu'il

grands potes, et l'un des plus


mconnus. Pour confirmer des pangyriques aussi
enthousiastes, il faudra que l'dition complte de
ses hymnes innombrables nous fasse connatre des
tait l'un des plus

chefs-d'uvre capables de justifier cette admiration.


Gomme, actuellement, notre jugement ne se fonde

que sur les pices relativement peu nombreuses qu'on


a tires de quelques manuscrits, on peut exprimer, au
sujet de la valeur de ces loges, quelques rserves
et quelques doutes.
Quand on lit attentivement les hymnes de Romanes et qu'on s'efforce loyalement de faire sienne sa
u faon de penser, on sent tout de suite qu'on a affaire
'l un artiste qu'inspirait une profonde conviction.
possde cette intime sincrit qui est indispensable
dans tout art. Il raconte plutt qu'il ne
chante, avec une simplicit sans fard, la majest de
Il

et essentielle

hros

de

la Divinit, les faits et gestes

de tous

tous les saints de l'Ancien et

du Nouveau testament,

ainsi

que

ftes

de l'glise. Cette posie

les

les traditions sur lesquelles se


est trs riche

et

fondent les

en penses

sublimes et en images grandioses, mais, peu d'exceptions prs, ce sont des paraphrases de passages de
la Bible

de plus, l'auteur ne cherche pas une inter-

prtation personnelle des caractres et des vne-

ments, car le subjectivisme

mne tout droit l'hrsie.

89

CARACTRE DRAMATIQUE DE SON ART.


C'est d'une autre manire que l'individualit

pote se manifeste

quand

il

reprsente les

du

faits, la

puissance dramatique de cet artiste vraiment grec

reprend tous ses droits. Par


n'est point

l,

il

montre que ce

par manque d'imagination, mais par libre

attachement la rvlation biblique qu'il se borne,


dans ses effusions religieuses, rpter des textes
des livres saints. Il sait introduire dans la trame de
chaque hymne un ou plusieurs pisodes dramatiques,
o un dialogue vivant vient interrompre le rcit il
;

quand

de mettre de la varit
dans ces compositions. Ainsi, dans un chant relatif
la trahison de Judas, il peint les anges tonns de

est inpuisable

il

s'agit

voir Jsus laver les pieds des aptres


sujet

du jugement

dernier,

il

intercale

ailleurs,

au

un tableau du

rgne temporel de l'antchrist,

tel qu'on se le reprdans l'Europe orientale ou occidentale, etc.


Cette manire de traiter son sujet est tout fait

sentait

caractristique dans une hymne qui clbre Marie


au pied de la croix et dont la majeure partie est en
forme de dialogue. Ici se montre avec une nettet
remarquable la diffrence de conception qui spare
l'auteur du Stabat Mater et Romanes
le pote
grec, en effet, traite son sujet en thologien drama:

tique.

Marie dbute en demandant Jsus o il va. A


comme celles de Cana, pour y faire des
miracles et changer l'eau en vin ? Pourquoi le Verbe
n'a-t-il pas de verbe pour me rpondre ? Hlas
Faut-il que vous mouriez ainsi
Le Hosanna des

des noces

90

CHAPITRE

II.

enfants rsonne encore et le chemin

sem de palmes
montre encore quelle rception on voulait vous
faire. Et voil que vous marchez seul au crucifiement . Jsus rpond Ne pleurez pas, mre ce
jour n'est pas un jour de deuil c'est pour vivre ce
jour que je suis descendu comme la manne du ciel y
non sur le Sina mais dans votre sein. Par amour,
:

je souifre de

mon

plein gr .

Ne pouviez-vous

donc pas sauver Adam, comme vous en avez guri


tant d'autres, lpreux, paralytiques ou aveugles ?
Jusqu' ces morts que vous avez ressuscites sans
mourir vous-mme . La maladie d'Adam n'tait
pas dans son corps, mais dans son me et c'est de
son libre vouloir qu'il s'est ourdi son malheur .
Marie ose encore questionner une fois. Aprs avoir
souifert, aprs tre mort,

me

reviendrez-vous

Ne

que vous ne sortiez plus de la


Ne craignez rien et ne vous affligez,
tombe ?
pas je reviendrai et c'est vous d'abord que je me
rvlerai ne vous alarmez point si toute la nature
se met trembler lors du crime pouvantable qu'on
dois-je pas craindre

va commettre

Dix-huit couplets, composs chacun de vingt et

une courtes lignes, dveloppent la pense dont nous


ne donnons ici que l'ide fondamentale ils sont
;

pleins d'allusions des passages de la Bible et

des questions thologiques, mais on n'y rencontrera


pas d'effusions lyriques. C'est ailleurs qu'il faut les
chercher: on les trouve surtout dans les petits
couplets qui servent d'introduction chaque hymne^

CARACTRE DRAMATIQUE DE SON ART.


et auxquels,

il

91

faut le reconnatre, la conviction

ardente du pote donne une beaut toute particulire


mais, en gnral, c'est seulement dans ces
;

promia

que Romanos

est

pote

comme nous

l'entendons de nos jours.

Parmi

les chants publis jusqu' prsent,

un seul

a un caractre moins objectif. Il est consacr aux


morts et, ainsi que cela rsulte de la seconde partie,
il a t crit propos du dcs d'un moine. Toutefois
cette seconde partie contient beaucoup de choses qui
ne semblent pas tre l'uvre de Romanos.
Le pote dbute en attestant qu'il examine les
plaisirs de la vie et qu'en voyant combien ils produisent de douleurs, il estime que les morts sont
bienheureux. Nul n'est affranchi de la souffrance;
la prosprit se transforme en adversit

humilie le pauvre et dvore son bien

le

le riche

paysan

peine quand le matre de sa terre vit dans le luxe


le pauvre produit la sueur de son front ce

que

de gaspiller. Les gens maris et les


de famille et ceux qui n'ont
pas d'enfants, tous sont accabls de soucis; mais
68 tracas ne provoquent chez les morts qu'un grand
clat de rire, car ils jouissent d'une joie inaltrable.
On brave les prils de la mer et de la terre pour
l'argent et pourtant tout n'est que vanit des vanits
seuls les morts sont en scurit, car ils ne peuvent

l'autre se hte

clibataires, les pres

plus tre victimes d'un naufrage. Ici

une rflexion
au pote

sur la soudainet de la mort fournit

l'occasion de donner des conseils, et de faire des

92

CHAPITRE

II.

il

par confesser sa propre indignit

par engager

comme

ses lecteurs,

il

l'a

dj

ailleurs, obir ce qu'il dit

ce qu'il

et

plusieurs fois

fait

mais de ne pas imiter

fait.

La langue de Romanos

j^

commence

observations sur la vie monastique. Mais

est

simple

son style

fait

beaucoup de concessions au grec parl de son temps


et il est rare qu'il emploie des expressions empruntes
la langue des popes ou au trsor potique des
tragiques. Souvent,
il

il

est vrai,

en vitant l'emphase,.

appauvrit sa langue et la rend monotone. Mais,.

quand on connat toutes

les fautes

que

la

tendance

contraire a fait commettre ses contemporains,

on

gote le charme de sa simplicit.


Romanos est cependant fort influenc par la rhto-

f rique s'il russit, non sans peine, se dgager du.


langage artificiel, il n'en reste pas moins l'lve des
sophistes. C'est eux donc qu'il faut imputer ce
faux esprit, qui nous droute dans presque chaque
;

hymne,
mots

et qui se

et

manifeste surtout par des jeux de

des subtilits. Ainsi,

il

fait

constamment

abus du Logos, le Yerhe incarn en Jsus-Christ,,


pour construire des antithses de mauvais aloi.
On en a dj vu un exemple plus haut, quand
Marie demande au Verbe s'il n'a pas de verbe pour
rpondre. Ailleurs, propos de l'entre de Jsus
Jrusalem, il dit que le Logos tait mont sur un
alogoi

ou bte de somme, comme pour

raison sur un animal sans raison


^

Un

autre

trait

dire

La

caractristique,

qui a

la

mme

MANQUE DE GOUT.
origine,

c'est

93

de mettre de subtils raisonnements

o l'on attendrait de la passion. Prenons, par


exemple, la faon ingnieuse qu'emploie la femme
de Putiphar pour persuader le chaste Joseph.
Lorsqu'elle a chou en recourant, selon le conseil
du diable, une coiffure gracieuse, des habits
somptueux et d'abondants parfums et qu'elle n'a pu
l

le sduire, elle lui dit

me

Eh

Vous

tes

mon

esclave et

devenez le matre de votre


matresse. Je ne m'abaisse pas en allant vous, car
le matre et le
il n'y a pas de diflrence entre
serviteur ne m'a-t-on pas enseign que nous avons
tous le mme pre, Adam, et la mme mre, Eve
tant tous de la mme nature, nous sommes gaux
devez

servir.

bien

en rang. Ne croyez donc pas que vous ferez quelque


chose

d'illicite.

Dans

tout

Grec se cache un rhteur,

et

l'uvre. C'tait ainsi que, pouss par la

on le voit ici
manie si peu

esthtique de raisonner, Sophocle crivait ces vers

d'Antigone, qu'on a souvent dclars apocryphes, et

o l'hrone expose qu'il est


un poux qu'un frre.

plus- facile

de remplacer

Quoi qu'il en soit, le mauvais got de Romanes


nous blesse quand, dans des sujets qui sont sacrs
ses yeux comme le mystre de l'immacule conception, il ne sait pas mettre un frein son amour
des subtilits. Dans certaines

hymnes

latines aussi,

des moines traitent ces

matires

abstruses

plus de dtails que n'en

demande

le

lecteur moderne, et avec

avec

plaisir d'un

une faon de comprendre

(i

94
la chastet qui

CHAPITRE

nous tonne

II.

mais

il

n'y a pas

un

seul chant des collections connues qui contienne des

passages aussi choquants que l'hymne de Nol de

Romanos, qu'on vante

tant aprs un brillant dbut


viennent des descriptions dont le ralisme dgnre
:

bientt en insupportable platitude.

Le grand mrite des auteurs d'hymnes tels que


Romanos, c'est de s'tre efforcs d'exprimer des
sentiments personnels dans une forme personnelle.

Quand on se rappelle combien le pass, depuis


Alexandre le Grand, a pes en Grce sur tout ce
qui rompait avec la tradition, ce souvenir seul
suffirait pour faire j uger avec bienveillance quiconque
a cherch sa propre voie. Il faut donc saluer dans
ces hymnes byzantines une belle aurore, pleine de
promesses et il importe peu que ces promesses ne se
soient pas ralises, que le soleil dont l'apparition
tait ainsi annonce n'ait pas su percer les nuages.
On et pu esprer que la lumire allait devenir plus
clatante encore mais en vain, cardans, ce domaine
aussi, les brouillards du classicisme s'paississent au
non seulement on
cours de la priode suivante
n'a pas vu apparatre le grand pote qu'on pouvait
attendre aprs Romanos, mais on oublia mme ce.
modeste prcurseur pour honorer davantage des
;

artistes qui n'avaient ni

son talent

ni,

surtout, ses

excellents principes esthtiques.

mlodes est un art de moines. Pntrs


d'admiration pour leur religion, et soucieux avant
tout du salut de leurs mes, ils ne se proccupent
L'art des

LE PRATUM SPIRITUALE DE JEAN MOSCHOS.


point des grands

vnements,

autour d'eux dans le monde.

Il

qui

se

faut

95

produisent

que leur

foi

menace, pour qu'on trouve dans leurs pomes


quelque trace d'intrt pour la vie de tous les jours
de l vient qu'on ne rencontre dans les hymnes de
Romanos que de trs rares allusions des vnements politiques, et qu'on ne voit qu'une seule fois
les victoires remportes sur les ennemis de l'empire
inspirer un clerc. Et mme ce cas exceptionnel n'est
.
rien moins que scientifiquement tabli.
L'activit littraire des moines ne s*est pas borne iJL4><^
soit

ces cantiques

elle s'est manifeste aussi dans la HJtS^^


composition de lectures difiantes pour le peuple, Ay^^jJ^
ayant pour sujet la vie des martyrs et des saints.
;

C'est seulement dans les sicles suivants

que l'hagio-

graphie a atteint son plus grand dveloppement;


mais nous trouvons dj, ds le quatrime sicle,

des biographies de moines qu'on donne en exemple


aux contemporains. Elles sont prcieuses, parce
qu'elles nous font connatre la vie de ces hommes,
dont l'action, moins clatante que celle des chefs
d'armes, a eu tout autant d'importance pour le

triomphe de l'hellnisme.

cette catgorie d'crits appartient

ne se

lit

qui, traduit

Occident.

un

livre qui

pas seulement beaucoup en Orient mais

en

la lin, a

C'est

le

exerc son influence jusqu'en

Pturage spirituel de Jean


j

Moschus, collection d'anecdotes, de paroles remarquables, de nobles actions et surtout de miracles qui
se rattachent la vie des moines et des ermites de

96

CHAPITRE

II.

du sixime sicle,
ou de ce qu'il apprenait

l'Orient. L'auteur, qui vivait la fin


tenait note

de ce

qu'il lisait

au cours des nombreuses

visites qu'il faisait des

monastres d'Asie, d'Egypte et des les grecques.


Profitant aussi de son exprience, il composa une
collection de courts crits qui, dans leur varit,
font de son livre un pturage pour le dlassement
et l'instruction des esprits

comme

ou,

le dit le

un paradis , o partout closent des


des champs comme dans les tableaux de Fra

sous-titre,

fleurs

Angelico et de Botticelli.
Les historiettes familires de Moschus, avec leur
langue sans artifice (vraie mine d'or que les philologues n'ont pas encore exploite), avec leur enfantine
navet sans critique, peuvent encore
lecteurs de notre temps.

Pour

les

divertir les

hros de ses rcits,

toute la philosophie consiste mditer sur la


et soufiiir des

maux

mort

physiques, parce qu'ainsi

ils

peuvent esprer tre sauvs de l'enfer. Aussi plusieurs


d'entre eux consentent-ils supporter la chaleur ou
se laisser dvorer par la vermine pour chapper
au ver qui ne s'endort jamais et au feu qui ne
s'teint pas. Car, plus le corps souffre, plus l'me
s'panouit. Les pres ne se lavaient pas

visage,

tandis

qu'aujourd'hui,

il

mme

le

y a jusqu' des

moines qui se rendent aux bains publics .


La maladie des couvents, bien connue aussi en
Occident, Vacdla ou apathie morale, provient, nous
dit-on, de ce qu'on ne se livre pas compltement
la contemplation des fins dernires, le ciel ou

LE PRATUM SPIRITUALE DE JEAN MOSGHOS.


l'enfer.

Mais

c'est le

dmon de

la sensualit

97
qui

cause le plus de tourments. Ces pauvres moines,


qui ne parvenaient pas faire de leur chastet

une

vertu au-dessus de toute lutte intrieure, voient dans

chaque femme un instrument de tentations et, plus


d'une fois, ils succombent. Gomme le sel qui
provient de l'eau mais qui se dissout, et disparat
quand il prend de nouveau contact avec elle, ainsi
les moines, ns de la femme, se perdent ds qu'ils
s'occupent d'elle

quand ils ont achev


champs (car ils vivent
principalement de fves trempes dans l'eau) et

Le temps qui leur

reste

leur simple travail dans les

rempli leurs devoirs religieux , plusieurs d'entre


eux le consacrent crire contre les Juifs et les
hrtiques. Lorsque leur intelligence ne suffit pas
la tche

la puissance divine vient

en aide leur

argumentation. C'est ainsi qu'on dposa une fois

tombe de
en priant le chef des aptres de bien
vouloir remdier aux imperfections de l'auteur:
quarante jours aprs, on retrouva l'uvre corrige.
Implacable est la haine que les moines prouvent
pour tous ceux qui s'cartent de la pure doctrine.
Brigands, libertins, ou assassins, ils en parlent avec
une vraie charit chrtienne et les traitent de
mme, car, dit un abb, c'est faute de se connatre
soi-mme qu'on juge avec svrit: quand on se
connat, on ne recherche pas les pchs de son frre.
Mais, pour les gens qui communient d'aprs un

un

crit contre l'impie Nestorius sur la

St-Pierre,

CHAPITRE

II.

autre rite, pas do grce! Celui qui clbre la cne


avec des hrtiques s'unit eux, non seulement dans
cette vie mais encore dans l'autre, o ils seront

damns de compagnie

ceux qui participent

la

vraie cne, qui est sainte, ne formeront qu'un seul

corps dans le Christ.


Choisissons deux rcits

parmi

les

nombreuses

anecdotes qui mettent en lumire ces sentiments

Quand j'tais encore


dans le monde, nous dit un moine, j'avais une femme
tous deux nous professions l'hrsie de Svre. Un
jour, je la trouvai communiant chez une voisine
orthodoxe. Je la saisis la gorge et l'obligeai
cracher la sainte hostie, que je jetai dans la boue.
Au mme moment, je vis un clair en cet endroit,
et, deux jours, aprs un ngre couvert de haillons
vint moi et me dit Nous sommes tous les deux
condamns aux mmes supplices dans l'enfer . Je
passionns. Voici le premier.

demandai qui il tait et il rpondit Je suis


donn au Crateur de toutes choses un
soufflet au temps de sa passion. Et voil pourlui

celui qui a

quoi, ajoute le moine, jamais je ne pourrai cesser de

pleurer.

Autre anecdote L'abb Thodule vit un jour


un moine syrien, adepte de Svre, qui chantait des
psaumes nuit et jour sans parler personne frapp
de son zle religieux, il se prit douter et demanda
un miracle. Il l'obtint deux jours plus tard. Aprs
avoir fix les yeux sur le moine pendant une heure
entire, il vit au-dessus de sa tte une colombe
:

99

LE PRATUM SPIRITUALE DE JEAN MOSCHOS.

malpropre

et

malodorante

comprit que ce vilain

il

oiseau tait le symbole de la foi de cet

homme

de croire que ces zlateurs orthodoxes fussent incapables de concevoir


une religion mettant l'esprit au-dessus de la forme.

Qu'on

Un
il

se garde pourtant

ermite voit un jeune moine sortir d'une auberge;

le conjure

de quitter

de

la ville et

Le jeune homme lui rpond


demande qu'un cur pur . Et
dsert.

J'ai vcu cinquante ans

s'crier:

au

le suivre

Dieu ne nous
vieillard de
au dsert sans

le

acqurir la puret du cur; mais ce jouvenceau,


qui ne craint pas les auberges, la possde .

La
qui

vie de ces

hommes

s'enchanent.

Une

n'est

qu'un tissu de miracles

lumineuse claire la

toile

cellule d'un pieux abb qui sacrifie le repos de ses


nuits pour lire la Bible; pendant le jour, un autre

peut courir dans le dsert, grce un nuage qui


intercepte les rayons d'un soleil de plomb. Les btes

froces

obissent

aux moines

un

lion rchauffe,

durant les nuits froides, la cellule d'un ermite


autre

fait office

un

de chien de garde ou aide porter

l'eau.

Beaucoup de ces

histoires

semblent avoir une

La traduction

latine du livre de
Jean Moschus a contribu les rpandre en Occident.
Ainsi nous trouvons chez Maerlant, qui, son tour,

origine bouddhique.

emprunt Vincent de Beauvais, le rcit de


du lion reconnaissant. Il ressemble bien peu,
vrai, l'anecdote d'Aulu-Gelle sur Androcls

l'avait

l'pisode
il

est

mais

il

correspond tout

fait

l'un des chapitres les

it

100

GHAPIl-RE

II.

a, parait-l, un
un conte bouddhique de la Chine (1).
De toute la littrature byzantine, une seule branche
est assez bien connue en dehors du cercle encore

plus dtaills de Jean Moschus et


parallle dans

assez restreint des spcialistes: c'est l'historiographie.

En

gnral, mconnaissant leur caractre extrme-

original, on ne voit dans les historiens byzantins


que des narrateurs d'vnements qui, sans eux,
nous fussent rests inconnus; ou bien des auteurs
qui, parce qu'ils imitent l'excs la forme des
anciens, nous fournissent de prcieux matriaux
pour mender les textes, en nous servant, pour ainsi
dire, de pierre de touche. Et pourtant, si l'on cherche
dcouvrir le lien intime des choses, il n'est pas de

ment

genre

littraire qui puisse

mieux

clairer le dvelop-

pement de la civilisation byzantine.


Pendant

les sicles qui suivirent la fondation

Constantinople, l'histoire

de

profane est peu importante,

et ce que nous en connaissons n'a rien qui soit spcialement byzantin. Des personnages tels qu'Eunape et
^osime sont des paens, qui, par leurs sentiments,

appartiennent la

Rome d'avant Constantin.

rien le plus considrable de cette poque,

L'histo-

Ammien

un Grec de naissance et a habit


mais il est devenu tout fait romain
et a crit en latin. Il ne peut se dfendre d'une
certaine admiration pour le courage des martyrs
chrtiens, mais n'en dsapprouve pas moins le fana-

Marcellin, est bien

Antioche

(1)

Voir aussi Tawney, The Katha

sarit Sagara, II p. 596.

101

l'historiographie byzantine.

tisme religieux chez eux

comme

chez les paens.

Les ouvrages oii la fusion de la pense romaine


avec la pense grecque et chrtienne trahit l'apparition d'un peuple nouveau, sont consacrs l'histoire
de l'Eglise. Leurs auteurs font servir la vrit qui
leur a t rvle l'explication de ce qui, pour
des gens moins favoriss, resterait entour d'une
certaine obscurit scientifique.

Au dbut du septime sicle, quand l'imprialisme


romain rgne sans frein sous Justinien mais qu'en
mme temps la langue et l'art des Grecs ont dfinitivement triomph de la civilisation et des lettres
latines, on voit entrer en scne des hommes qui
continuent les traditions de l'antiquit, en la mettant
toutefois au service du nouvel ordre de choses. Et
alors apparat une nouvelle srie d'historiens, qui,
en une succession presque ininterrompue, relatent
l'histoire politique de l'empire jusqu' la conqute
jf

de la ville par les Turcs et la chute de l'empire


romain d'Orient. Les individus qui forment cette
suite diffrent entre eux naturellement mais il y a

^'

tant de points

communs dans

leur faon de concevoir

leur tche, qu'au premier coup d'il, on est plus

frapp de

la

continuit

de la chane que de la

diversit des chanons.

Cette conformit est particulirement frappante


si,

galement

l'existence des

ici
on commence par constater
deux directions bien distinctes, que
,

prennent toutes les manifestations de la vie intellectuelle des Byzantins, et qu'ensuite on compare entre

a^-i
^

^&

102

eux

CHAPITRE
les

II.

membres des deux groupes

ainsi forms.

De

ces deux directions, l'une est rigoureusement classique, l'autre est plus populaire.

La premire ne

connat que la langue qui lui a t transmise par la


elle a des noms antiques pour
modernes, et devient peu peu, avec le
temps, de plus en plus inaccessible quiconque

voie de la littrature

les ides

n'est pas

un

lettr

ou un demi-lettr. L'autre prtend

s'adresser au peuple tout entier, reste moins attache

aux

vieilles

formes, et laisse plus de latitude aux

gots et aux antipathies personnelles. Nous avons


dj rencontr ces deux courants dans la posie. Ils

ne se sont jamais entirement confondus et l, est


incontestablement, la principale cause de la mdiocrit de la littrature byzantine. D'un ct raideur,
vanit, manque de sincrit, dsaccord avec soimme de l'autre, gaucherie, rudesse, pauvret et
;

mdiocrit d'esprit. L'alternative

est

fcheuse

et

son temprament, ou
son ducation: tel prfrera le verbiage sans vie
d'un rapport officiel tel autre, un bavardage de

chacun

se

dcide d'aprs

commres. Dans

deux cas, il peut y avoir


souvent quelque chose apprendre rarement on
trouve quelque jouissance littraire.
La difi'rence dont nous venons de parler nous
les

amne

distinguer dans la littrature historique les

historiens et les chroniqueurs.

Les historiens ont conscience d'tre les continuateurs d'une tradition imposante

ils

suivent d'aussi

prs que possible les crivains de l'antiquit grecque.

HISTORIENS ET CHRONIQUEURS.

103

Tout d'abord pour la forme. Les uns prennent pour


modles Hrodote ou Thucydide, d*autres Xnophon
ou Polybe, mais toujours avec une grande servi-

'

lit.

L'tude constante que les historiens byzantins ont M-)

les vieilles formes. Ils lui doivent la

/<

"~~

de leurs modles grecs, leur a cependant enseign quelque chose de plus que l'art de reproduire
faite

mthode consIl en

v]

ciencieuse qu'ils emploient dans leurs tudes.

beaucoup parmi eux qui ont une grande valeur


Ce qui distingue la plupart d'entre eux,
c'est la varit de leurs recherches, la conscience
est

scientifique.

qu'ils

mettent peser, et soupeser les tmoignages,

l'emploi

qu'ils

communiqu de

savent faire de
vive voix.

En

ce

qu'on

leur

outre, l'tude qu'ils

ont faite des crivains appartenant des poques


diffrentes, leur a appris

comprendre des ides

autres que celles dans lesquelles

ils

ont t levs

talent inutile puisqu'ils ont si souvent parler de


Ils prennent pour objet de leurs
vnements contemporains et, le plus
souvent, ils sont mme de donner toutes sortes

peuples trangers.
rcits

les

'

de dtails caractristiques, parce qu'ils ont rempli


des fonctions importantes la cour ou dans la
magistrature. Dans les derniers temps, plus d'un
d'entre eux a mme revtu la dignit impriale.
Les chroniqueurs se donnent un tout autre but./^M'in
j

Comme ils le font remarquer ddaigneusement, ils


ne se proposent pas de satisfaire la vanit humaine en
retraant, pour un petit nombre, le rcit embelli d'v-

'^~"

CHAPITRE

104

nements que chacun

II.

est dj

mme

de connatre

ce qu'ils veulent, c'est raconter tout ce qu'emhrasse


l'histoire de l'humanit et, par suite, ils commencent
la cration du monde. Leur langue se modle bien
moins sur celle des anciens, et quelques-uns mme
crivent la langue parle. Mais, naturellement, la
critique

manque dans un

travail

de ce genre. Les

historiens continuent rgulirement l'uvre de leurs

prdcesseurs, et nous donnent une histoire officielle ;


les chroniqueurs, par contre, se copient l'un l'autre,

sans mettre de jugement sur les divergences et ne


communiquent des rcits diffrents que s'ils ont pris

pour base de leurs

livres des

chroniques locales

diffrentes.

se trouve parmi les historiens des

S'il

hommes

qui ont occup de hautes positions, et qui ont pris

part

aux vnements

qu'ils dcrivent, les chroni-

queurs, par contre, sont presque tous des moines,


qui n'ont vu que peu de chose de la vie. Mais, pour
l'tude de la civilisation byzantine, rien n'est prcieux

comme

ces rsums populaires de l'histoire univerne ft-ce que parce qu'ils ont t connus
l'tranger bien plus que les ouvrages dtaills des
selle,

historiens profanes.

Procope (VP

sicle)

ouvre la srie des historiens

byzantins et c'est le plus intressant de tous.

gnration qui le suivit

modle
sance,
il

La

ne tarda pas prendre pour

cet imitateur des anciens. Provincial de nais-

comme beaucoup

d'autres auteurs byzantins,

chercha et trouva dans la capitale l'occasion de se

PROGOPE

SON CARACTRE ET SES OPINIONS.

105

en sa qualit de secrtaire du gnral d.e


il fut mme d'tre dans le
secret des vnements, pendant la priode des grands
changements politiques de son temps. 11 a dcrit les
guerres avec les Perses, les Vandales et les Gotbs
en utilisant ses souvenirs et ses notes personnelles ;
il^montre dans ses rcits une grande aptitude
distinguer

Blisaire,

Justinien,

comprendre

Jr^^

^ r^

''";"''
."

les situations politiques et les tudier

consciencieusement

et scientifiquement

il

fait

pour

pays et les gens dont


il parle. Nous trouvons dans son uvre mme la
preuve qu'il nous rapporte les faits avec un respect
ainsi dire voir ses lecteurs les

minutieux de

la vrit.

En

eifet,

historique proprement dit,

il

outre son ouvrage

a compos ce qu'il

appelle l'histoire secrte de son temps, dans


laquelle,

comme il nous

l'annonce dans sa prface,

ce que, pour des raisons politiques, il convenait


de passer sous silence dans son grand ouvrage.
On ne peut pas prtendre que ces secrets soient

dit

bien

intressants

ce

sont

les

rvlations

Blisaire serait

une pouse

infidle,

dont le mari aveugl serait seul ne pas connatre


les drglements ; l'empereur est un dmon figure

humaine,

faisant souffrir

quiconque

est

soumis son
que le

autorit. Ses soldats sont tout aussi plaindre

peuple, qui doit payer de lourds impts, jusqu'alors

inconnus. Le dilettantisme thologique de l'empereur


nuit

aux

Les guerres
au vainqueur

intrts religieux de l'empire.

d'Afrique et d'Italie sont aussi fatales

'

d*un

courtisan sur la vie prive de son seigneur et matre.

La femme de

<

il

CHAPITRE

106

II.

mme jusqu' mentionner


de certaines professions, ceux des avocats
et des mdecins, par exemple. Quant l'impratrice,
c'est un suppt de l'enfer et ce n'est pas sans rougir
que, bien des sicles plus tard, l'diteur de Procope
a publi le rcit de la vie qu'elle a mene avant son
qu'au vaincu. Procope va

les griefs

mariage.
Le ton de cette histoire secrte a beau contraster

au point
avec celui du grand ouvrage historique
qu'on a mme dout que Procope ft l'auteur des
la dissemblance rside presque entirement
deux
dans l'exposition et non dans les faits. Quant aux
guerres, il est beaucoup de choses passes sous
silence, qu'on ne peut lire qu'entre les lignes, tandis
que le pamphlet les dveloppe en dtail;. mais il
arrive bien rarement que, pour les faits, les deux

I
[

ouvrages soient en contradiction. On peut consicomme tabli que Procope a travaill simultanment aux deux livres et s'est servi de l'histoire
drer

secrte

comme

d'une soupape de sret, quand

il

mcontentement qui ne
pouvait pas se faire jour dans le rcit officiel.

sentait devenir trop fort le

Peut-tre, trouvant qu'il n'tait pas encore assez


prudent dans ses jugements sur le gouvernement de
Justin ien, lui adressa-t-on une de ces invitations
qu'un courtisan ne peut dcliner et lui demanda-t-on
d'exposer un peu plus clairement au peuple les
bienfaits

du systme

imprial.

Nous aurions

ainsi

> l'explication de l'apparition d'un troisime ouvrage,


'

son livre sur les monuments de Justinien.

Il

PROGOPE

numre

SON CARACTRE ET SES OPINIONS.

que l'empereur a restaures ou

les villes

pour

fortifies

107

protger contre les invasions

les

barbares, les glises qu'il a difies, les bains publics


et les bibliothques qu'il a
le style

fonds

et,

tout cela, dans

d'un pangyriste qui n'a aucune rserve

Dans ce livre, comme dans les deux autres, il


semble que les faits soient rapports exactement
de sorte qu'on peut conclure que Procope est rest
fidle la profession de foi qu'il exprime au com- r>
mencement de son grand ouvrage historique AXa ,^
rhtorique si^ed la vigueur de l'expression, la posie //
j^
faire.

l'histoire

a la facult d'embellir;

vrit et c'est pourquoi l'auteur

convient la

ne doit pas

taire les

mme de ses amis.


Hrodote et Thucydide sont les grands hommes
qu'imite Procope. C'est eux qu'il a emprunt cet
exorde, dans lequel il expose ses intentions, le sujet
qu'il traitera, la manire dont il l'envisage et le but
fautes,

qu'il poursuit

de tout genre,

comme
et

il

eux,

il

insrera des discours

leur devra aussi tout son style et

presque tout son vocabulaire. Dans une uvre qui


prtend une valeur littraire, l'imitation peut, dans

une certaine mesure,


et le

got

se concilier avec le

qu'il est possible. Il est toujours clair, et,

indpendant.

On

le voit

qui sont celles d'un


c'est

faute,

au fond,

par ses ides religieuses,

homme

de son temps

prcisment ce sujet qu'on

comme une

lui a

pourtant,

reproch,

de sacrifier son opinion aux

exigences de la forme antique.

jugement

sous ce rapport, Procope a russi autant

_^,^

108

CHAPITRE

Procope

II.

De nombreux passages de

tait chrtien.

uvres en tmoignent il y parle de Jsus


comme fils de Dieu et Dieu lui-mme. S'il lui arrive
parfois de traiter de choses touchant au christianisme
toutes ses

comme

si

elles lui taient aussi trangres

un pur

qu'aux

de savant, qui ne fait


rien l'affaire, et qu'il est facile de percer jour.
C'est ainsi qu'il parle de ceux des chrtiens qui se
paens, c'est

artifice

sont le plus retirs du


d'appeler moines
n'tait

jas

s>.

militant

monde

Son

et

qu'on a coutume

christianisme, toutefois,

comme

celui

ecclsiastiques qui l'ont prcd.

des historiens

De son temps,

le

christianisme et l'empire triomphaient, ce qui lui


permettait de professer une paisible impartialit
l'gard des paens et des barbares.

Mais ds qu'il est question de puissances qui


menacent l'Eglise, le chrtien byzantin reparat.
Pour lui, les ariens ne sont pas des chrtiens et
c'est Dieu lui-mme qui fait chouer leurs tentatives
d-e convertir les orthodoxes leur hrsie. Dans la
Guerre des Vandales^ il raconte que leur roi
te.r^'5

^'/.

,^^
^^^
\,LU'
-^

couper la langue jusqu' la racine


qui refusaient de se faire ariens,
Ces gens, ajoute-t-il, vivaient encore de mon
temps Byzance et parlaient sans difficult, n'prouvant pas le moindre inconvnient du chtiment
qu'on leur avait inflig seuls deux d'entre eux,
qui avaient frquent des femmes de mauvaise
vie, ne purent plus ds lors profrer un son .
Que nous voil loin de la haute conception qu'un

Honoricus

aux

fit

chrtiens

PROGOPE

109

SON CARACTRE ET SES OPINIONS.

Thucydide se faisait de rordonnance du monde!


Procope, au cours de sa vie si agite, avait t
fortement frapp de l'impuissance des hommes en
dpit de leur courage et de leur vertu, ils ne peuvent
atteindre ce qu'ils dsirent, si souvent bon droit,
Et ses tudes l'avaient dj prpar cette constatation Celui que la fortune accompagne, atteint son
:

but,

mme

Lorsque

s'il

commet

des folies

Ou

encore

fl^
fi

^i,^^

^^frc

^^

o'^

la fortune veut lever quelqu'un, elle fait

moment;

ce qui lui plat, au bon

il

n'est pas

volont qui puisse rsister sa puissance

elle

s'arrte pas la valeur intime de l'individu

de
ne
peu

importe ce qui est juste ou ce qui ne l'est pas ;


peu lui importent les plus violentes maldictions de

lui

elle ne voit que son but s>.


La lecture des anciens ne pouvait que l'affermir
dans ces ides, car ils ont souvent proclam qu'en

l'humanit

toutes choses la Fortune est souveraine. Mais, la

Procope se dgage pourtant de ses modles. Il


aux expressions de doute dont j'ai donn quelques exemples,
ces mots qu'il en soit comme Dieu le veut mais,
en plusieurs occasions, il dit trs clairement qu'il j[^y
considre cette puissante Fortune comme un moyen t^^-^
ygo^
dont Dieu se sert dans ses voies impntrables.
J'ignore ce que veut la Divinit quand elle lve
des hommes ou des pays et qu'ensuite, elle les abaisse
et les anantit sans que nous puissions comprendre
la cause de leur chute
mais il serait impie de
prtendre que tout n'arrive pas chaque fois pour un
fin,

n'a pas seulement l'habitude d'ajouter

110

CHAPITRE

II.

motif raisonnable. La divi nit, qui voit de loin ce


qui

sera,

dterimne_jXHnment elle veut que les


jnais, quand les vnements
.

choses se droulent

se_produisent ainsi, les hommesj'ont conscience


d/aucune faute ni d'aucune bonne action frayant les
voies la Fortune, qui amne^tout ce c[ui_avait t
rsolu auparavant .

On

que ce sentiment de la
pas chrtien. Il en est de
mme d'une autre opinion que Procope a exprime
deux fois, dans la guerre des Goths et dans l'Histoire
secrte et que l'on peut regarder comme la quintessence de ce qu'il croit en cette matire. Les affaires
des^hoinmes, dit-il, ne sont pas rgies d'ajQrs Jeur
bon plaisir, mais de Dieu vient ce qui dcide les
hommes j)arleiit alorj de has^i!^ j. .parce qu'ils
ignorent les causes. Car quand un vnement se
produit autrement qu'on ne s'y attendait, on a l'habitude de l'attribuer au hasard. Mais, sur ce point,
chacun pensera comme il le voudra . Toutefois
l'opinion que Procope professe au sujet des hrtiques nous a montr jusqu'o va chez lui cette
libert de pense qui semble s'affirmer dans les
dernires paroles que nous venons de citer.
II y a parfois contradiction entre ce dtermi
nisme qui admet un Dieu et les efforts de Procope
pour expliquer rationnellement les vnements. Ce
fait ne pourrait nous tonner que si l'auteur avait
t l'homme d'un systme prcis, un doctrinaire et
non un historien d'aprs les ides de Polybe, qui
n'oserait prtendre

dpendance humaine ne

soit

PROGOPE

SON CARACTRE ET SES OPINIONS.

111

veut que les vnements soient dcrits par ceux qui


y ont pris une part active. 11 ne faut donc pas trouver
trange, que le

mme

crivain qui assure que la

due non au courage, l'intelligence,


la prudence mais la fortune, attribue ailleurs le
triomphe des Romains sur les Goths au fait qu'ils
avaient de l'infanterie monte et il ne faut pas non
plus trop s'tonner qu'au dbut de son ouvrage il
tudie avec soin l'organisation des archers de son
victoire est

temps, et l'oppose celle de l'antiquit.


Si Procope avait t un homme vraiment
gieux,

on trouverait exprim chez

lui,

reli-

outre le

sentiment de l'humaine impuissance, le besoin de la

grce divine,

comme

c'est le cas

pour Romanos.

de compte, Uji'est qu'un fonctionnaire


au service des empereurs, et ce n'est pas la passion
de la justice q^ui l'anime aussi ne s'afflige-t-il pas
beaucoup quand il constate l'iniquit qui prside
la rpartition du bonheur et du malheur.

Mais, en

fin

Procop e s'adresse des lecteurs quijie^cqmle latin, bien que son public se compose

prennent plus

naturellement des gens les plus cultivs et revtus


des plus hautes fonctions.
civilisation

des Hellnes

et,

Il

est fier

de l'antique

comme un homme qui

sent au-dessus des injures des faibles,

il

sait

se

raconter

sans se fcher que les Goths, chaque fois qu'ils

opposent les Romains d'Occident aux conqurants


traitent ces derniers avec mpris de

orientaux,

Graekoi , peuple de comdiens et d'cumeurs de

mer,

qu'il est ais

de vaincre cause de sa lchet.

112

CHAPITRE

II.

mots latins qu'il doit


employer, et ne fait exception que pour ceux qu'un
usage journalier a grciss. Et ici il faut, sans aucun
doute, tenir compte, du besoin de feindre que les
auditeurs aussi connaissaient encore la langue de
Thucydide et d'Hrodote, comme si elle n'avait pas
Il

traduit et explique tous les

subi de modification.

Cette fiction archaque nous gne assez quand nous


voulons nous faire une ide des opinions deProcope.
Lorsque, par exemple, il nous donne un rcit naf

au sujet d'une perle merveilleuse, et qu'il ajoute que


son anecdote ne paratra peut-tre pas incroyable
plus d'un lecteur, nous ignorons si nous avons
affaire ici sa propre simplicit ou s'il imite la
manire d'Hrodote. Ou, encore, aprs l'apparition
d'une comte, il rapporte que les savants n'ont pas
t d'accord sur la signification de ce phnomne et
il

ajoute qu'en racontant ce qui s'est pass ensuite,

permettra chacun de comprendre l'vnement


grce aux circonstances qui ont suivi n'est-ce pas
tout simplement ici une rdition d'un passage de
l'Anahase o Xnophou, propos d'un oracle, fait
il

prcisment le

mme

raisonnement ? Des doutes de


il s'agit de

ce genre sont toujours justifis quand

Byzantins

il

faut l3eaucoup de tact,

les passages entre

eux

et

il

faut

comparer

avec l'ensemble pour se

garder, en lisant leurs uvres, du danger de voir

chaque page l'imitation d'un auteur classique.


Comme il n'est que juste de juger un groupe
d'crivains par leurs meilleurs reprsentants, je

me

113

THOPHYLACTE SIMOGATTA, SON STYLE.

occup un peu plus longuement


pour la forme et le fond, est le
parfait de la combinaison originale
produire, dans les ides d'un auteur,

suis

de Procope,

qui,

type le plus

que pouvait
la fusion

du

christianisme avec l'empire universel grco-romain.


Il

convient de passer sous silence les historiens qui

lui

succdent et le continuent

tels

sont Agathias,

mme

dans ses rcits


historiques, ne parvient pas oublier les termes
potiques et Mnandre, qui, son tour, se modle
sur Agathias. Par contre, nous allons examiner d'un
auteur d'pigrammes qui,

peu plus prs

l'historien qui clture notre priode,

parce qu'il reprsente un type qui a trouv des

admirateurs Byzance
dont

le style prolixe et

Il s'agit

de Thophylacte,

recherch nous plaira moins

que celui de Procope; car si ce dernier imite ^>Xt/7>


Thucydide, il l'a au moins tudi de trs prs.
^{ly
Thophylacte Simocatta, d'origine gyptienne,
vivait dans la premire moiti du VIP sicle il a crit
sur les rgnes de l'empereur Tibre et de l'empereur ^ /^
Maurice, dont il a t le contemporain. Son rcit,
bien qu'un peu partial en faveur des empereurs,
semble digne de confiance la passion qui mne
la falsification de l'histoire lui tait certainement
;

trangre.

Car ce qui

lui

importe, c'est moins le

que l'lgance dont il croit possder


le secret. Thophylacte n'imite ni Hrodote, ni
Thucydide, ni Xnophon il a son style personnel
sujet qu'il traite

et ce style,
lui,

il

faut bien l'avouer, est dtestable.

Pour

l'loquence c'est l'art de n'appeler jamais les

114

CHAPITRE

choses par leur nom.


.

Il

se sert ainsi parfois d'expres-

sions empruntes d'autres crivains.

n*^ v^ibeaucoup de Byzantins,

Il dit,

comme

mfants de mdecins au

lieu

^^ mdecins probablement parce que dans Hrodote


i<^
(l- on lit les enfants des Lydiens , au lieu des Lydiens

^
t

II.

^'^^^i celui qui fait une guerre, il le nomme le pre de


iyi^'l l a guerre, parce que Platon a parl dans le mme

tW^I^ sens du pre d'un discours .


*> ' y({ ]y[ais Thophylacte croit surtout atteindre son
^
)^ ^^ji.. idal en employant des expressions manires de son
invention, et en faisant des variations sur une pense
^- f
^
sans importance. Veut-il, par exemple, annoncer
que l'empereur Tibre mourut le lendemain et qu'on
dplora sa perte par un deuil public ? De ce simple
vnement, il fait une paraphrase dont je donne ici
peine la moiti Le lendemain Tibre, bien qu'il
ft empereur, obit la loi commune de la nature
il quitta ces rgions et laissa comme tente de son me
cette lourde chemise terrestre. Il s'leva nombre de
plaintes dans la ville, car, pour beaucoup d'yeux,
commena le dluge et les glandes lacrymales furent
violemment ouvertes par la douleur qui faisait la
ronde dans la plupart des curs. La joie de la parure
fut dchire et on la remplaa par l'abattement des
.

habillements.

La nouvelle

attira tout le

monde

ce

triste spectacle.... .

Voici rintroduction qui prcde le rcit des v-

nements dont la Perse tait le thtre Comme


temps renouvelle, falsifie, modifie toute chose,
modle tantt d'une manire et tantt d'une autre
:

le

la
et

THOPHYLAGTE SIMOGATTA, SON STYLE.

115

fausse tout par le cours d'un embrouillement qui est

toujours en mouvement, qu'il domine tout ce qui est


stable par le cours des choses, qu'il est toujours

mcontent et malade cause de ce qui est solide ;


il ne peut s'arrter dans sa course errante et

comme

que, raison du mouvement irrgulier d'action et


de raction, il n'a nulle fixit, il se produisit cette
poque pour l'empire des Perses des coups du sort
renfermant un dveloppement de rcits qui ne

manque pas de charme .


Ce Byzantin n'aurait rien

envier aux excs les

plus ridicules des gongoristes franais ou anglais

on ne trouvera pas trace de leur esprit


et de leur originalit au meilleur sens du mot.
On peut s'arrter ici pour se demander o
Thophylacte et les esprits de sa famille allaient
chercher les fleurs de rhtorique dont ils ornaient
mais, chez

lui,

leurs pauvres crits.

Il est

probable qu'ils n'avaient

pas une connaissance bien tendue de la littrature


classique; la preuve, c'est que leurs citations sont

toujours les

mmes. Un Procope a certainement

lu plusieurs fois Hrodote et Thucydide en entier

pour Thophylacte, qui pille surtout Homre et


Platon, on doit songer plutt quelque chrestomathie en vogue dans les coles. Il est probable
qu'on enseignait la jeunesse certains morceaux des
auteurs classiques

plus tard, dans la vie, on faisait

talage de ces souvenirs

du temps de

collge.

Dans

ses autres ouvrages (lettres, questions d'histoire naturelle)

il

montre tout aussi peu de got: on trouve,

116

CHAPITRE

II.

par exemple, deux fois une rdition de l'esquisse


des rives de l'Ilissus que Platon a trace au dbut de
son dialogue de Phdre du reste, on rencontre
souvent le platane aux larges branches qui y est
mentionn, dans la littrature des temps postrieurs.
Le principal, ou pour mieux dire, le seul chroni;

queur de cette priode est Jean Malalas. Il est un


excellent exemple de cette catgorie d'crivains,
dont il a tous les caractres les plus frappants. Sa
chronographie, compltement trangre tout ce
que nous pourrions appeler l'exactitude scientifique,
fait exception, mme Bjzance. Le grand public, en
effet, peu cultiv, tait incapable de lire des uvres
historiques de style archaque, et prenait plaisir

couter les

faits

divers des anciens temps

aussi

s'explique-t-on le succs qu'ont eu ces radotages


1^

Au

insenss.

dixime sicle encore

il

a paru une

traduction slave et une version gorgieime de ce


I

livre
I

et les

chroniqueurs byzantins ultrieurs ont,

leur tour, utilis son incohrente sagesse.

Car tout est incohrent chez Malalas il est surtout


au courant de choses dont on ne peut rien savoir et
se tait quand il s'agit de ce qui est gnralement
;

en les mlant, l'histoire


mythologie grecque et l'histoire de
l'Egypte. On ne peut retrouver les sources de toutes
ces insanits, car elles ne figurent pas dans les
livres qu'il cite chaque fois. Son ouvrage montre
qu'il a rompu avec la tradition historique, telle que
l'avaient conserve ses prdcesseurs.
connu.

d'Isral,

embrouille,

Il

la

JEAN MALALAS.

Chez

lui, l'antiquit

aussi peu

connue que

apparat

l'est,

117

comme une

priode

pour notre grand public,

de la Chine.
Les lecteurs de Malalas, autres que les savants,
croyaient videmment avoir rompu compltement
avec le paganisme c'est ce que pensaient du moins
ceux d'entre eux qui avaient quelque ide de ce que
cette religion avait t pour leurs anctres. On ne
considrait mme plus les divinits de l'Olympe
comme des dmons, des puissances hostiles avec
lesquelles on avait encore compter; un vhmrisme enfantin en fait des rois et explique, d'une
faon rationaliste, tous leurs prodiges et le culte
qu'on leur avait jadis consacr.
Quelques citations le montreront clairement. Dans
le temps dont nous venons de parler (l'auteur vient de
raconter l'histoire d'dipe) naquit, dans la tribu de
Japhet, Seruch qui, le premier, a inaugur le dogme
l'histoire

hellnique (c'est--dire paen) en introduisant l'ido-

comme nous

l'apprend Eusbe. En l'honneur


de chefs du temps pass, ou d'hommes
qui s'taient, dans leur vie, illustrs par quelque
exploit, ou par quelque action vertueuse dignes d'tre
raconts; en l'honneur surtout de ceux qui, grce
quelque puissance, avaient accompli des choses
ltrie

de guerriers

et

mystrieuses, on a dress des statues,


s'agissait d'aeux.

On leur rendait tous

comme

divins, puisqu'ils avaient contribu faire


divinit.

On

s'il

des honneurs

honorer la

leur offrait des sacrifices, parce qu'ils

avaient cr des choses utiles grce leur art,

118

CHAPITRE

II.

leur science de constructeurs, leur sagesse.

des dieux,

faisait

comme nous

savant Rginus en citant leurs


les gnrations suivantes

On en

les

dcrit le

trs

noms

diviniss.

Mais

mconnurent

les intentions

qu'avaient eues leurs aeux, en clbrant leur

m-

moire en qualit d'anctres et de bienfaiteurs, et se


mirent les honorer comme des dieux du ciel, et
non comme des mortels anims des passions de
mortels . De mme, ailleurs, on nous parle des
actes du gouvernement de Zeus, de Mercure, de
Yulcain, d'Apollon et leurs pithtes bien connues
fournissent alors l'occasion de rcits qui nous en
expliquent l'origine.

il

On

divinisait

a trouv

Bacchus, parce que, avec

un aliment pour les hommes;

il

a,

la vigne,

en outre,

rdig quelques crits sur la vigne et Tagriculture


et ce

dans

mme

Bacchus

est

devenu aussi

les sciences occultes et

comptent
quelques-unes de ses

actions ont eu l'air de miracles .

trs

Paris tait

un homme savant et trs instruit; il a crit un


pangyrique de Vnus Aphrodite, o il soutenait
que ni Junon ni Minerve n'taient des desses plus
11 disait qu'Aphrodite tait le
dmontrait que tout nat du dsir. Aussi

puissantes qu'elle.
dsir et

il

raconte-t-on que Paris a jug Minerve, Junon et

Ynus

et qu'il a

donn Vnus

dire la victoire, car,

Vnus,

Pour
dans

la

disait-il,

la

pomme,

c'est

le dsir, c'est--dire

etc., etc. .

l'histoire

grecque,

il

se livre, dans le fond et

forme, des fantaisies du

mme

genre.

JEAN MALALAS.

Thmis

(c'est--dire Thespis)

et

119

Auleas (peut-tre

Eschyle) ont t les plus anciens auteurs tragiques.


Il

range parmi

les historiens le trs savant Thaes,

Castor et Polyhe

et

aprs eux

(il

faut peut-tre lire

avec eux) Hrodote ; presque chaque page on lit


la mme poque vivait
et, pour tous les person:

nages clbres, aussi bien

les hros d'Homre que


on nous donne un signalement au moyen
d'un grand nombre d'pithtes. Hector, par exemple,
avait un teint sombre; il tait de haute taille,
trs corpulent, trs fort
il avait un beau nez, une
paisse chev^elure, une barbe magnifique il louchait
et grasseyait
c'tait un homme noble, un guerrier

Justinien,

redoutable la voix retentissante . L'auteur n'a


presque rien raconter de l'histoire romaine il ne .
consacre la rpublique qu'une petite phrase Sa %l^^^
langue, trs intressante au point de vue lijiguis-^ ^JoJ{
;

que, est bien plus riche en mots latins g^ie celle ^o*
de^Procope il n'ajoute Jarnais de traduction lPOii
q^'il suppose ses lecteurs quelque connaissance du
lliBii^^js parce que ces mots taient devenus pour
lui du grec pur.
ti

<-

Cet auteur, qui se complat aux

futilits,

devient

quand il en arrive aux vnements de


son temps. Trouvant tout galement important, il
nous raconte, surtout quand il parle de sa ville
natale, Antioche, des faits divers de la cit et nous
donne des renseignements sur des personnes qui
n'ont, il est vrai, pas le moindre intrt pour la
politique mais ils nous fournit ainsi d'utiles contriintressant

120

CHAPITRE

II.

butions pour la connaissance de la vie et des


du sixime sicle.

murs

on apprend de lui aussi des


Il nous suggre par exemple
une tout autre ide de Thodora que Procope, et il
est probable que c'est lui qui a raison. Quand il nous
rappelle brivement que l'impratrice a visit une
ville d'eaux de l'Asie Mineure avec un cortge de
4.000 hommes, et qu'elle a fait des cadeaux toutes
les glises rencontres sur sa route, nous avons l
un fait divers d'une poque qui ne nous a pas laiss
Parfois, d'ailleurs,

choses fort importantes.

de journaux.
Il

a, entre ces

deux contemporains^ Procope

Malalas, une grande diffrence

celle qui spare

et

un

fonctionnaire de la cour, form dans les universits,

d'un imprsario forain qui s'adresse aux badauds;

mais quand on

les coute

qu'ils appartiennent tous

avec attention, on constate

deux au

mme

peuple.

Les crations des arts entrent plus directement en


contact avec la vie que celles de la littrature. Les
chrtiens byzantins se contentaient sans peine de vers
en mtres antiques, et de romans crits en grec
attique, mais leur culte ne pouvait s'accommoder de
temples paens, et l'ornementation de leurs monuments ne tolrait aucun symbole payen. La littrature, uvre de lettrs, s'adressait des lettrs;
les glises taient destines au peuple tout entier, qui
se souciait peu dlmiter de prs l'antiquit. Aussi,
la scission profonde que l'influence des ides chrtiennes avait amene entre l'antiquit et les temps

l'art chrtien primitif, l'architecture.


ultrieurs, est-elle plus manifeste

dans

121

les arts et

produisit -elle plus rapidement dans cet tat,

se

qui devait son origine

au christianisme dogmatique

triomphant. Nous assistons pour la premire fois

une clatante renaissance. Deux sicles dj aprs le


transfert du sige de l'empire, l'art byzantin atteint
sa pleine maturit

Occident, en Orient,

si
il

le sens artistique a pri

en

brilla d'un vif clat.

chrtien est, pendant les trois premiers


de notre re, l'art d'une secte qui s'accrot
lentement en nombre et en puissance il acquiert
une grande influence dans la socit tout en restant
compltement tranger la vie officielle de l'tat.
Les assembles des premiers chrtiens se tenaient
dans la demeure de l'un des membres de la communaut quand le nombre des membres grandit, on
consacre exclusivement ce but une maison spciale.
Mais cette maison continue tre une habitation, un
lieu de runion pour la communaut (ekklesia) et ne
devient pas encore la demeure de Dieu (Kyriakon,
de Kyrios, Seigneur). Aussi, l'extrieur, cette construction ne se distingue pas beaucoup des maisons
L'art

sicles

environnantes.

La cour ouverte qui

se trouve

au milieu de

^wti

la

maison,
les

sert, avec son rservoir d'eau, recevoir


catchumnes, et c'est l aussi qu'on les baptise,

L'espace qui s'tend derrire, destin jadis la


vie intime de la famille,
salle

devient maintenant une

o se runit la grande famille des disciples du


On peut encore reconnatre le plan primitif

Christ.

j
f^

122

dans

CHAPITRE
les

II.

btiments qui s'lvent depuis le troisime

sicle et qui, perdant le caractre intime

de lieu de
runion pour des exercices pieux, ont dj adopt
en change un intrieur plus monumental. L'espace
central de forme ovale s'est agrandi de deux votes
latrales et la nef s'lve plus haut. L'augmentation

du nombre des prtres et la complication plus grande


du culte rclament plus de place on l'obtient par de
nouvelles constructions. Pour ce dveloppement, on
emprunte ce que les monuments publics de l'Etat,
notamment les halles, les basiliques offrent comme
modles. Auparavant dj, les riches particuliers,
parmi lesquels on comptait des chrtiens, avaient
imit la forme des basiliques pour les salles superbes

if
Il

de leurs demeures.
A l'poque de Constantin

le

Grand, l'extrieur

des glises chrtiennes est peu prs le mme en


Occident qu'en Orient. Seulement on trouvait d'ordinaire en Orient, au lieu de la cour ouverte, un

une salle spciale


baptmes dans l'Occident, et spcialement
Rome, on rencontre parfois une nef transversale.
L'ornementation que connaissent les chrtiens de
cette poque est aussi simple que leur architecture.
Et, proprement parler, le mot mme d'ornementation, qui annonce l'intention d'embellir, n'est pas
exact quand il s'agit des figures que l'on voit dans
les monuments chrtiens les plus antiques, et notamment les catacombes. Car on devait chercher un
sens symbolique aux images paennes, o l'on voyait
avant-portail couvert et, en outre,

pour

jv

les

LE SYMBOLISME DANS LA DCORATION.

123

des signes avant-coureurs de la nouvelle religion


telle tait la reprsentation d'Orphe, sous le nom
:

duquel circulaient des posies tendances monotelles ces couronnes, rcompense de ceux
qui avaient achev la lutte de la vie tels ces paons,
dont la chair passait pour tre soustraite la corruption. Il en tait de mme des reprsentations du bon
pasteur, du poisson, de la colombe, de l'agneau, du
palmier on employait tous ces motifs pour rappeler
la communaut ses croyances et ses espoirs, au
moyen de la langue de naves images.
Ce qui attire dans cette symbolique c'est un
caractre de joie. Dans cet art de croyants souvent
mconnus ou perscuts, on ne trouve pas trace
d'aftiiclion, d'irritation, de vengeance ou de terreur.
L'histoire biblique faisait aussi l'objet de reprsenmais c'taient certains tableaux constamtations
ment reproduits; dont le but tait toujours le symbole,
le caractre obscur de beaucoup de ces symboles
prouve qu'ils sont ns dans un cercle limit d'initis.
On n'invente gure de nouvelles formes d'art on
thistes

donner d'anciennes reprsentations un


sens nouveau et impropre ou bien encore on tolrait les images paennes quand elles ne choquaient

ii

prfrait

pas les croyances chrtiennes.

On

allait fort loin

dans l'emploi que l'on faisait ainsi de l'antiquit ;


rappelons - nous, par exemple, cette mosaque en
petites pierres de couleur qui a servi orner le sol
au milieu d'une couronne entoure de branches
dtaches, se lit dans un cadre carr l'inscription
:

l'

CHAPITRE

124
suivante, qui serait

II.

mieux place dans

la

bouche

d'un stocien revche que dans celle d'un humble

Le juste est lui-mme sa loi .


Ces courtes remarques sur Tart chrtien primitif,

chrtien

qui devait bientt s'clipser en Occident avec la civi-

pour montrer
comment, en^rient,
ont favoris une renais-

lisation classique, taient ncessaires

plus clairement parle contraste,


les

changements politiques

sance artistique brillante.

ne prit point

elle s'est

Ici

rancienne

mme

civilisation

dveloppe, mais en

prenant une direction vers laquelle elle commence


peine s'orienter dans l'antiquit classique. L'art
des chrtiens n'est plus l'expression des sentiments
d'une communaut libre, d'abord perscute et, plus
Il est maintenant au service
d'une glise dont les enseignements prennent de plus

tard, tacitement tolre.

en plus la forme d'un systme solidement tabli


symbolisme passe l'arrire -plan et l'art de
TEglise triomphante, l'art joyeux qui chante victoire,
devient historique et dogmatique.
~
Il va de soi que, l o se concentrait la force
de l'empire, l aussi devait se manifester son art.
;

le

C'est en Orient qu'tait n le christianisme aussi,


l'origine, Antioche et Alexandrie eurent-elles, au
point de vue du nouveau systme, une plus grande
importance qu'une capitale qui venait peine de
;

natre; mais, ds le quatrime sicle,

en Asie mineure

et sur le Bosphore se manifeste un art particulier,


moins simple que celui de l'Occident.
L'art byzantin nat de ces lments originaux, la

SAINTE SOPHIE.

12^/>

i
orientaux et romains. Ds le dbut, avant mme
de se concentrer Constantinople, il s'attache bien - ^vv ^^
plus retracer Fhistoire dans tous ses dtails qu'
/C*^
exprimer des allusions symboliques. Au lieu de -v^-v-^
figures typiques, rappelant l'art classique de l'antiquit, apparat une conception raliste, qui, son
tour, devait se figer dans des reproductions schla haute taille des personnages, leurs
matiques
mouvements, leurs attitudes, tout trahit, de bonne
heure dj, une tendance la solennit. Quels sont

fois

'

les facteure qui ont agi ici

Il n'est

pas toujours

possible de le dire, car on ne connat que bien

imparfaitement encore les monuments de la Syrie


et

de l'Asie mineure.

dans la mesure du ^'


"
possible, calqu sur celui de Rome, avec sa division
en quatorze quartiers, son cirque et ses forums;
toutefois les rues principales taient, comme dans
les villes de Syrie, bordes des deux cts de colon- v sj -^v
nades, et les grands rservoirs d'eau reproduisaient/' M^-^^
un systme dj appliqu Alexandrie.
Nous ne savons que fort peu de chose des palais et
des difices particuliers levs pendant les premiers
sicles aprs Constantin mais tout porte croire que,
par leur disposition et leur construction, ils taient
romains. Par contre, il est facile de se faire une ide

Le plan de Constantinople

tait,

des glises byzantines de ce temps, car nous pouvons

encore admirer dans sa forme primitive presque


intacte Ste Sophie, l'un des monuments d'architecture les plus impresionnants qui soient. La basi-

'

126

CHAPITRE

II.

lique, construite sous Constantin et plus d'une fois

restaure sous ses successeurs, prsentait dj, dans


la

superbe mosaque qui la dcorait,

la priode nouvelle
allait la

le caractre

de

mais, compare l'difice qui

remplacer, quel aspect misrable elle devait

Quand un incendie

eut rduit en cendres la


de la sdition de Nika, Justinien
fit btir une glise qui devait non seulement dpasser
en beaut et en splendeur tous les temples de Gonstantinople
mais encore tre plus grandiose que
n'importe quel monument de tout ce vaste empire.

avoir

vieille basilique, lors

On

dpensa des sommes incalculables, si bien qu'il


de nouveaux impts rien que la chaire

fallut crer

monumentale d'o

l'on donnait lecture des Ecritures

saintes engloutit le tribut que la province d'Egypte


versait,
l'Etat.

pour une anne

De

entire, dans les caisses de

toute part affluaient des contributions en

argent et en matriaux de construction, fournies par


des particuliers.
est une
du dehors

dont la
de tout temps, t la moins
importante, mme avant que la construction des
contreforts et des minarets turcs vnt empcher de
suivre aussi de l'extrieur les lignes de l'ensemble.
Dans les temples paens, l'extrieur tait pour le
moins aussi important que l'intrieur; mais les
glises chrtiennes sont conues autrement. C'est
que le prtre des Grecs et des Romains procdait
aux sacrifices devant le temple, le visage tourn vers
l'Orient, la foule l'entourant. Chez les chrtiens, au
Ste

Sophie

partie visible

glise coupole,

a,

127

SAINTE SOPHIE.

contraire, toutes les crmonies se font l'intrieur,

quand

de la messe, ^
s'il dirige aussi les regards vers l'Est, c'est en
tournant le dos la communaut. Cette diffrence
entre les cultes nous explique pourquoi on ne peut
transformer en glises chrtiennes que les temples
paens d'une certaine dimension, et pourquoi, dans
et

le prtre clbre le sacrifice

la plupart,

il

fallut

l'Est l'Ouest. Il

en

encore transporter l'entre de


fut ainsi, par exemple, pour le

Parthnon, lorsqu'on en

fit

une glise de

la'

Sainte

Vierge. C'est aussi cette modification des ides au


sujet du culte qui nous fait comprendre pourquoi la
brillante dcoration des
les paens,

les

murs extrieurs

beaucoup plus de raison

avait,

d'tre

chez

que dans

temples chrtiens.

Au

milieu de Ste Sophie s'lvent quatre piliers

gigantesques, relis par des arcs^ dont chacun est^'f*;^'

de vingt mtres du mur extrieur de


Au-dessus de ce carr s'lance la coupole J"
dont le bord infrieur touche le sommet des arcs et
s'appuie, en outre, sur la base des triangles sphriques
concaves qui relient les arcs entre eux. Ces parties
surplombantes ou pendentifs
pour employer le
terme technique, prsentent la solution du pro blme
distant de plus

l'glise.

consistant construire

une vote circulaire sur une

surface rectangulaire.

La coupole s'lance lgrement dans les airs et,


de presque tous les points de l'glise, on peut suivre
jusqu'au sommet ses lignes courbes. Aux cts est
et

ouest de cette vote principale s'paulent deux

* ^/*

u*J^^
\j[Z^

128

CHAPITRE

II.

grandes demi-coupoles, pourvues chacune de deux


niches, tandis que la vote de l'abside prolonge
encore vers l'orient la profondeur du plan principal.
Et Ton a ainsi obtenu un espace oblong, flanqu de
nefs latrales deux tages qui reposent sur des
arceaux sphriques
l'ouest, obliquement par
rapport l'entre, se trouve un double narthex
(galement deux tages) le second portique donne
accs par neuf portes au vaisseau de l'glise.
Ce que cette glise avait de commun avec la
basilique plus ancienne de Constantin, c'taient
l'extension de la partie centrale et le second tage
des nefs latrales de bonne heure dj en Orient,
on trouvait cet tage ncessaire pour assurer aux
;

femmes des places

spares.

des glises antrieures,

ce.

Ce qui

la distinguait

qui en a fait le

monument

destin influencer, plus peut-tre que tout autre,


l'architecture des

temps ultrieurs,

c'est la

manire

gniale dont ses coupoles et ses demi-coupoles sont

combines pour attirer le regard vers le haut et


pour crer, tout en maintenant le plan rectangulaire
rclam par les besoins du culte, un centre de
lumire et d'air comme une clairire dans les bois.
Quand on voit pour la premire fois l'glise de
St-Pierre Rome, avec sa lourde splendeur, dpare
en plus d'une place par de vains monuments
funraires, on ne s'aperoit pas qu'on se trouve
l'entre de la plus grande glise de la chrtient.
Il faut avoir compar l'ensemble certaines subdivisions dont les dimensions sont apprciables

STE SOPHIE GLISE CHRTIENNE ET MOSQUE.

129

premire vue, pour se rendre compte des gigantesques proportions des alles de marbre et on doit
tout examiner un certain temps pour remarquer
combien la coupole est grandiose. Alors seulement

on dsapprouvera
l'glise

rige

les paroles

sur la tombe

de Berlioz qui appelle


de l'aptre vnr

entre tous la plus vaste salle de conversation du

monde.
L'aspect intrieur de Ste Sophie, au contraire,
impressionne et subjugue immdiatement le spectateur ce n'est qu' la longue qu'il se sent dsenchant
;

par les caractres turcs au bord des pendentifs et


le tapis

que

ray qui couvre le

nous
l'tait dans

sol.

Mais

si

l'impression

de nos jours
qu'elle
l'antiquit, elle est certainement
d'une tout autre nature. Les musulmans ont rendu
invisible la riche dcoration des murs et du pav,
les autels ont disparu, il n'y a plus ou presque plus
l'glise

de mobilier

fait est aussi forte

d'glise.

De temps en temps

entre

un

croyant, qui, aprs avoir accompli l'ablution pres-

prosterne pour prier l'Etre suprme que


ne reprsente aucune image ni aucun symbole.
Le temps a couvert l'clat des murailles d'une teinte
dlicate de grisaille, qui, avec le vide austre de
l'glise et le caractre silencieux du culte, impose au
visiteur occidental un profond sentiment de respect
pour le grand mystre qui a cr ce monument et
qui l'a conserv. Il emporte ainsi, en s'en allant, le
souvenir de quelque chose d'infiniment dlicat et
crite, se

d'infiniment lev.

130

CHAPITRE

Mais combien

il

II.

devait en tre autrement sous

Car les murs du temple taient


au moins recouverts de marbre aux mille nuances,
quand, sur un fond d'or ou d'un bleu sombre, des
mosaques n'immortalisaient pas la splendeur de la
foi et de l'Eglise, son histoire et les grands vnements de l'ancien et du nouveau Testament auxquels
elle devait son existence.
Dans le narthex, au-dessus de l'entre principale,
le Rdempteur, revtu d'un manteau de soie blanche,
trnait sur son sige imprial et, le voir lever le
doigt du milieu de la main droite, on reconnaissait
en lui le Logos, la Sagesse suprme. A ses pieds, un
empereur prostern dans l'adoration. Les votes des
coupoles et les arcades surmontant les nefs latrales
sont pourvues de fentres, dont le nombre nous
tonne aujourd'hui, mais qui, jadis, taient indispensables pour rendre visibles la communaut
les figures reprsentes en mosaque. Sur l'autel
l'empire byzantin

tincelaient partout l'or et les pierres prcieuses;

au milieu de l'glise se dressait la chaire de vrit,


tribune de marbre rampe d'argent puis, d'une
;

colonne l'autre, dans toute l'tendue de l'difice,


des milliers de lampes prcieuses taient suspendues
de longues chanes.
Quand on pntrait dans ce sanctuaire, ft-ce
mme en dehors des heures des offices et des chants,
on devait tre frapp de la beaut de l'ordonnance,
mais surtout de l'blouissante splendeur qui s'y
talait

ce n'tait pas, sans doute, la solennit

du

STE SOPHIE GLISE CHRTIENNE ET MOSQUE.

milieu

qui

treignait

indfinissable

de

la Foi

c'tait

le

visiteur

131

d'un sentiment

bien plutt la majest joyeuse

triomphante qui s'imposait

lui.

admet qu'aprs avoir brill un moment


l'poque des Antonins, l'art romain perdit alors
dfinitivement son clat, on ne s'expliquera pas
comment, au sein d'une dcadence aussi profonde,
un pareil chef-d'uvre d'architecture antique ait
pu tre cr. Car il est visible que Ste Sophie est il
un produit de l'architecture classique. La cons- H
traction des votes n'est pas lie aux colonnes sans
Si l'on

cohsion; loin de

l,

les

colonnes accusent dans

une modification qui a un but et


qui tmoigne ainsi d'un dveloppement organique
quand les colonnes ne sont plus jointes par des

leurs chapiteaux

architraves, mais qu'elles servent de point d'appui

des arcs,

il

faut transporter la pousse vers le milieu

du chapiteau

il

faut aussi

que les volutes, dont aucun

poids ne peut expliquer la courbure, ou bien dispa-

ou soient couvertes d'une pice de transition


ou second chapiteau, qui supporte les extrmits
infrieures des arcs. Ces deux alternatives ont trouv
ici leur application et nous voyons ainsi se dvelopper
le nouveau systme de construction.
Ce qui subsiste des centaines d'glises riges du
temps de Justinien montre clairement que, tout en
appliquant le mme principe de la coupole, on
conservait dans l'excution la plus grande libert.
Ainsi, saint Vital de Ravenne, par exemple, est une
glise coupole et pendentifs, mais qui est presque
raissent

CHAPITRE

132
.

I
I

II.

circulaire. Cette indpendance et ce dveloppement


organique, dont nous nous bornons signaler un

seul exemple, prouvent que l'art byzantin est


vraiment la continuation de celui de l'Hellade et

de Rome.
Quelques louanges que l'on accorde la puissance
cratrice des architectes de Ste Sophie, Anthmius
de Tralles et Isidore de Milet, cette puissance ne

suffit

pas expliquer l'existence et le libre dve-

loppement d'un style architectural byzantin, pas


plus que le gnie d'un Dante ou d'un Shakespeare
ne rend lui seul raison de l'efflorescence de la
littrature au quatro cento ou au temps d'Elisabeth.
Dans un cas comme dans l'autre, on est port
chercher les prcurseurs qui ont prpar l'avnement
de la nouvelle priode.

Comment la nouvelle Rome


mode de construction fond
calcul ingnieux,

o chaque

est-elle arrive ce

tout entier sur

dtail est

un

subordonn

sa fonction bien dtermine, o tout l'ensemble

tmoigne de

la subtilit des architectes

Ce n'est pas dans l'Occident que l'on trouvera les


prcurseurs immdiats des matres byzantins. Il est
vrai que les Romains, hritant de l'ancien art
indigne et s'inspirant, en outre, des enseignements
des matres grecs, montraient de la hardiesse
plus loin, ils
; mais, sans aller
surent qu'lever des votes rondes sur des surfaces

construire des votes

Ine
galement

rondes. Le Panthon de Rome, dont la


coupole date du rgne d'Adrien, en est le plus beau

VILLES RUINES DE SYRIE.

133

spcimen. Mais quel contraste entre cette lourde


calotte de pierre et la coupole de Ste Sophie, qui

y
|

semble planer dans

les airs

Cette fois encore, c'est en_Ori^nt que se trouve la

du problme. En effet, de Vogii a dcouvert


en^^ne, il y a plus de trente ans, les restes de trs
nombreux difices, dont l'architecture nous fournit
en bonne partie les chanons qui nous manquaient.

solii^on

On

n'ignore pas que le sud de cette contre, c'est--

au sud-ouest de Damas, a
de notre re, le sige d'une

dire la rgion qui s'tend


t,

au deuxime

sicle

florissante civilisation,

quand l'empire romain

l'eut

conquise et y eut port l'ordre et la prosprit. En


peu de temps, on vit s'lever des palais, des temples,
des arcs de triomphe, des aqueducs et des bains
publics

pour

et,

pour ces

difices,

comme

d'ailleurs aussi

les simples habitations des particuliers,

eut d'autres matriaux que la pierre.

il

n'y

Le pays ne

produisant pas de bois de construction de quelque


essence que ce soit, les habitants, pousss par la
ncessit, apprirent faire

constructions,

mme

en pierre toutes leurs

les portes,

mme

les armoires.

du bois eut donc l'important rsultat de


leur donner une habilet extraordinaire employer
comme toiture pour de grands espaces, des constructions en pierre, c'est--dire des votes. C'est l que
Cette pnurie

de Yog a trouv les premiers essais de coupoles'


leves, sur une surface rectangulaire, et il a ainsi
surpris le
byzantins.

secret

de la naissance des pendentifs

n
"^

V^

134

CHAPITRE

III.

mme

Mais nous devons au

verte plus intressante encore


!

de monuments dans

le

d'Antioche et d'Alep.

savant une dcou:

nord de
L,

celle d'une srie


la

Syrie,

au sud

sur une superficie de

moins de cinquante lieues, s'tendent de nombreuses


villes, abandonnes depuis douze sicles, mais dont
on peut encore tudier, dans leurs moindres dtails,
les rues, les maisons et les glises. Des tremblements de terre ont, en plus d'un endroit, fait tomber
les colonnes et les votes. Mais la civilisation, qui
est plus fatale aux antiquits que le temps lui-

mme,

n'y a rien gt

car,

seuls,

les habitants

de quelques hameaux nichs dans les ruines, ont


t mme de vouloir et de pouvoir emporter le
peu de bois que contenaient ces constructions. Ces
antiques cits se sont donc conserves, parce qu'

l'empire romain a succd un pouvoir central trs


faible

incapable de porter son action

ctes de la mer,

il

si

loin des

a laiss le dsert envahir ces

rgions.

fjL^

qu'on retrouve dans ces ruines est


/n*analogue celle de la Syrie mridionale mais
I
adapte aux besoins d'une socit chrtienne ses
'**^
dates extrmes s'tendent du IV au VIF sicle. La
nouvelle religion a triomph. Partout s'lvent de
^T*.^ L'architecture

Il

brillantes glises. et

des tombeaux prcieux.

De

vastes maisons sont ornes de paroles tires de la

Bible chaque pas on trouve des croix sculptes sur


;

les chapiteaux

de pierre qui surmontent les portes

sur une tombe, au-dessus du

et

monogramme du Christ,

VILLES RLINES DE SYRIE

135

on lit ces mots Ceci a vaincu c'est la ralisation


de la vision de Constantin.
Nous retrouvons donc ici une civilisation qui,
sous plus d'un rapport, ressemble celle de Constan:

tinople,

si

I^C^lK

ce n'est que la vie politique n'y tait

gure dveloppe. Pas d'inscriptions reproduisant


un snatus consulte ou mentionnant des fonctionnaires pas de traces non plus de thtres ou de
;

A cette disette d'actes officiels, cette


absence des ftes populaires en usage dans les
grandes villes correspond un autre fait il ne se
trouve presque pas d'inscriptions latines dans ces
ruines de Yogii ne nous en donne que deux.
cirques.

Mais tout ce que ces dbris nous apprennent sur


la faon dont taient construits et orns les diffrents
monuments, concorde avec ce que nous savons ou
ce que nous pouvons conjecturer au sujet de
Constantinople auIV, au V et au YP sicle. La
prosprit plus grande des provinces orientales
cette poque explique Tavance qu'elles ont eue
dans leur dveloppement artistique.
Les villes abandonnes de la Syrie n'ont encore
clairci qu'une partie des questions que soulve
l'tude des monuments de l'poque de Justinien
mais, parfois, elles nous mettent aussi en face de
problmes nouveaux. Ainsi, on aimerait savoir
;

quel rapport

il

y a entre

votes et l'antique
Assyriens.

Ne

les constructions syriennes

art

des Babyloniens

et

des

trouverait-on pas dans une rgion

plus septentrionale, en Asie mineure, ce qui s'est

I
l

136
si

CHAPITRE

II.

admirablement conserv en Syrie grce des

circonstances particulires? N'y aurait-il pas eu l

des constructions, n'y

a-t-il

pas encore, dans quelque

coin cart, des ruines dans lesquelles le systme

des pendentifs se montre dans son complet dveloppement, et qui nous fourniraient ainsi les derniers
modles de la plus grande, de la plus belle glise de
l'empire ? Sainte Sophie est construite au moyen de
briques et avec une espce de marbre connu sous le
nom depeperio, alors que les villes syriennes sont
bties en pierres tailles. Gomment a-t-on appliqu,
de nouveaux matriaux, l'art qu'on n'avait appris
appliquer qu' d'autres ? Quelle a t ici la part des
Romains ? Et ne faut-il pas reconnatre que ce n'est
pas un pur eifet du hasard si les architectes de
Sainte Sophie taient tous deux originaires de l'Asie

mineure ?

Nous avons tout lieu d'esprer que, dans l'avenir,


on parviendra rsoudre la plupart de ces questions
qu'il nous suffise d'avoir montr qu'en fait d'architecture aussi, Byzance a conserv, pour les gnrations
;

suivantes, le trsor artistique qu'elle avait reu des

priodes prcdentes et qu'elle a su l'accrotre.

A ne voir que les vestiges de mosaques qui


ornent encore Ste Sophie, nous ne pouvons nous
faire aucune ide de ce qu'tait l'art dcoratif des
Ravenne qu'il faut aller pour
comprendre combien ils aimaient la magnificence,
combien ils dsiraient que leurs uvres fussent
durables et monumentales sinon, ils n'auraient pas
Byzantins. C'est

LA SCULPTURE.

13Tt

mis la place de simples peintures ces images


formes de matriaux prcieux, et dont les couleurs,
juxtaposes sans nuances, taient destines frapper
le spectateur grande distance. Dans les temples
dont la splendeur date du rgne de Justinien, on
voit l'empereur, entour du cortge de ses courtisans,
apporter des prsents l'Eglise, tandis que. l'impratrice

s'avance

solennellement avec ses

dames

d'honneur. Ses vtements sont surchargs d'or et de


pierres prcieuses

dans ses cheveux, des colliers de

perles s'enroulent autour de son haut diadme pour

retomber sur ses paules les longues robes sont


au bas de la
brodes d'ornements symtriques
sienne, l'impratrice porte une reprsentation de
l'adoration des mages. Ailleurs, dans la nef centrale
de San Apolinare Nuovo, se droule, tout au haut
des murs, une majestueuse procession de saints
bien qu'ils tiennent dans leurs mains des couronnes
de martyrs, ils ne le cdent en rien, pour la splendeur
de leurs vtements, au cortge imprial des autres
;

glises.

La sculpture

vint aussi, de plus en plus, se mettre J'CaJ

au service de la dcoration. Le christianisme attachait


peu d'importance la beaut physique de l'homme,
et, de bonne heure dj, des clercs avaient soutenu
avec conviction que Jsus n'avait pas t beau. Aussi
voyons-nous, par les statues peu nombreuses datant
de l'poque la plus brillante de l'art byzantin, que
les artistes ne rendent bien que les attitudes les plus
ordinaires, le pli le plus banal des vtements;

CHAPITRE

138

II.

quand, dans ce domaine, ils veulent faire uvre


ils ne produisent que des figures grossires et gauches. Les visages ont toutefois quelque

personnelle,

chose d'individuel

on peut croire

qu'il

y a

influence de traditions grecques relatives l'art

une

du

portrait.

C'est cause de ces modles, cause aussi

du

caractre propre de l'art byzantin, que les sculpteurs,

n'ayant pas le got d'tudier plus fond le corps


humain et devenant de plus en plus incapables de se
livrer ce travail, consacrrent toutes leurs forces

traiter la partie ornementale

aussi remportrent-

dans cette voie leurs plus clatants succs. On


traita les fleurs et les feuilles en serrant de prs la
nature les motifs qu'on rencontre sur les sculptures
de Syrie, d'Asie mineure, de Rome, du IP au IV
sicle, prirent une vie nouvelle quand on les appliqua
ils

l'architecture byzantine.

Nous aurons encore

l'occasion de nous tendre sur

la peinture des miniatures, qui est, sans contredit,

l'une des manifestations les plus caractristiques de

que sur l'orfon peut affirmer la mme chose. Rien


n'est important pour l'histoire du dveloppement de
mais le
l'art comme l'tude de ces deux catgories
mieux sera de l'aborder plus tard dans son ensemble.
Pour donner, comme rsum de tout ce qui prcde,
une ide claire de la conception propre des Byzantins,
qui, une fois forme et affermie, s'est maintenue
pendant des sicles, il y a mieux faire que de passer
la vie artistique des Byzantins, ainsi

vrerie, dont

139

CARACTRE GNRAL DE l'aRT BYZANTIN.

en revue ce qui subsiste en fait de fragments du pass.


Observons plutt ce qui se montre encore de nos
jours dans un milieu qui n'a presque pas subi de

Ce milieu, c'est le Mont Athos, la


montagne sacre des Grecs
Abandonnant donc l'ordre chronologique, nous
modifications.

recourrons ds maintenant, pour esquisser le caractre gnral de l'art byzantin, ce tmoignage

contemporain.

La population du Mont- Athos se compose exclusivement de moines au nombre de plus de six mille,
;

nombreux couvents, dont


fond au X sicle. Aussi aucune
architecture, aucune ornementation ne provient de
et on
la priode d'efflorescence de l'art byzantin
ne trouve pas de peinture qui remonte au del du
ils

sont rpartis entre de

le plus ancien fut

commencement du XIV
datent que

On

du

XVP

sicle

la plupart

mme

ne

sicle et des sicles suivants.

constaterait certainement des diffrences

intressantes dans les parties accessoires,

si

trs

nous

pouvions comparer des glises et des couvents intacts


du YP sicle mais, quant l'inspiration qui s'y
:

deux priodes serait, sans


aucun doute, le mme.
Ici, nous ne parlerons que des glises qui appartiennent aux monastres et qui sont d'ordinaire
encloses dans des murs solides, embrassant Tensemble des constructions. L'architecte qui, de nos
jours, assiste la construction oU la rparation
manifeste, le tableau des

^d'glises

de ce genre, peut, grce la seule technique

CHAPITRE

140

II.

des ouvriers, apprendre beaucoup au sujet de l'architecture byzantine. Les


actuelle imitent

si

maons grecs de

la

Turquie

fidlement les procds de leurs

pu dire que leur art est le meilleur


commentaire des monuments byzantins.
On ne rencontre pas au Mont Athos le luxe des
glises de Justinien. On trouve, pour couvrir le
sol, du marbre multicolore et orn au moyen du
motif de la croix, trait de beaucoup de manires
mais on ne s'en sert pas pour le revdiffrentes
tement des parois. Si l'on veut se faire une ide de
la magnificence des murs incrusts de marbre, on
peut en trouver encore de nos jours un brillant
spcimen dans l'glise de Parenzo en Istrie, qui date
du VP sicle. Il n'y a pas non plus de prcieuses
mosaques au Mont Athos. Seuls les produits de
l'ancienne orfvrerie ont une grande valeur vnale
mais, naturellement, on ne met aucun empressement les montrer aux trangers. Dans notre
tude, nous nous en tiendrons ce qu'il y a de
plus facile voir et comprendre, c'est--dire aux
peintures qui couvrent tous les murs.
Les glises grecques peuvent se diviser en trois
parties, au point de vue de la facilit qu'elles offrent
pour l'ornementation le chur, o les prtres seuls
peuvent pntrer, et qui est spar de la nef par une
anctres, qu'on a

cloison pourvue de portes la coupole avec le reste


;

btiment, place l'ouest

ou

l'avant-salle,

le

du

vient ensuite le portique

Narthex qui

se

rattache

troitement au reste, mais qui ne se rencontre pas

RAPPORTS ENTRE LA DCORATION ET LA LITURGIE. 141


toujours.

Chacune de ces

parties ayant sa fonction

propre, on trouve dans chacune d'elles des reprsen-

Le peintre

pour ces sujets,


non par une contrainte extrieure ou par la mode,
mais par les exigences que lui impose la destination
du lieu orner. Ceci n'exclut cependant pas la
libert dont il a besoin pour concevoir et pour
excuter son uvre. On a longtemps cru dans
l'Europe occidentale que tout tableau, toute figure
tations spciales.

taient prescrits l'avance et que, jusqu'au pli des


et la coupe de la barbe, tout tait rgl.
Mais cette opinion provient de l'ignorance on a mal
compris un Livre des peintres, dcouvert il y a
;

Mont Athos,

XVIIP

d'un moine du
commencement du

c'est l'lucubration

qui a essay, au

sicle,

de dresser l'inventaire des donnes

techniques et thoriques de son art et de composer

un manuel pour ses jeunes confrres.


Malgr la grande unit du style, les diffrents
morceaux ont leur originalit. Gomme nous ne
pouvons entrer ici dans tous les dtails, nous nous
bornerons examiner ce qu'il y a de plus caractainsi

ristique.

la

Dans l'abside du chur trne au haut de la vote


Mre de Dieu avec son enfant, qu'adorent les

En dessous est peinte la dernire cne ;


que l'vque l'autel donne au prtre
corps et droite le sang du Seigneur, de
le Christ se trouve vtu en archiprtre et

archanges.

de

mme

gauche

mme

le

ici

est reprsent

deux

fois

il

|\

est li,

vtements

soixante ans

i,

offre le pain et le vin

142

CHAPITRE

II.

aux aptres, qui viennent lui en deux groupes. En


dessous sont crites les paroles du vingt-sixime
chapitre de St-Mathieu (cf. St-Marc XIV, 22-24)
:

Prenez, mangez, ceci est

mon

corps

Buvez,
tous, ceci est mon sang ce sont les paroles que le
prtre officiant prononce comme Lui quand, debout
devant l'autel, il a ce tableau sous les yeux. Les
figures des Pres qui ont fix la liturgie de l'glise
orthodoxe, surtout Basile le Grand et Jean Chrysostme, forment la dcoration de la partie infrieure
du mur. Dans les deux niches latrales, il y a place
,

pour des tableaux du Christ sur le trne et au


tombeau, de son sacrifice pour les pchs du monde,
du sacrifice d'Abraham, et pour d'autres reprsentations des grands faits de l'histoire religieuse qui
ont rapport au saint sacerdoce. C'est ainsi que toutes
les peintures de cette partie forment une liturgie
en images, qui agit d'autant plus sur le spectateur
qu'il est mieux au courant de la signification des
crmonies de l'glise.
C'est vers la vote de la coupole que montent les
prires. Abaissez vos regards sur nous et sur cette
sainte maison. Venez, sanctifiez-nous et faites luire
sur nous la lumire de votre face. tendez votre
main sur nous et bnissez-nous Ainsi parlent les
livres de prire de l'glise. Et les yeux qui s'lvent
voient dans toute glise grecque, au sommet des
votes de la coupole, Jsus-Christ le tout puissant,
qui tient, d'une main, l'Evangile et qui lve l'autre
pour bnir.
!

RAPPORTS ENTRE LA DCORATION ET LA LITURGIE. 143

Tout

le milieu

tableau;

il

est

de la coupole est occup par ce


crit, d'une faon visible pour

tous: Jsus Christ le Tout Puissant

Mais

les

prires nous reprsentent le Sauveur entour d'anges.

Autour de vous se rangent les sraphins et toutes


les puissances

Aussi

l'art,

du Ciel vous louent

et

vous chantent .

d'accord avec le culte, reprsente-t-il

en outre,
annonc le Seigneur
et, dans les pendentifs (au moins dans ces glises qui
sont toutes postrieures au XIP sicle) les quatre
vanglistes, qui nous ont fait connatre ses actions.
L'espace restant de l'glise est consacr au rcit
de la vie du Christ, telle qu'elle est commmore
dans les grandes ftes ecclsiastiques. La naissance
galement ces tres clestes

et place-t-il,

la coupole, les prophtes qui ont

de Jsus ouvrent la srie des tableaux


que termine, au ct ouest de l'glise, sa mort sur
la croix. Pour la succession des vnements, on ne
s'en tient pas l'ordre chronologique avec une
exactitude scrupuleuse; mais on ne l'interrompt
pourtant pas la lgre et il faut, pour qu'on le
fasse, des raisons drivant du sujet mme que l'on
reprsente. Sous les tableaux consacrs Jsus, se
succdent les images des saints qui n'taient pas
revtus de quelque dignit ecclsiastique ou qui
car il convient que
n'ont pas souffert le martyre
l'ordre suivi ici bas reflte celui qui rgne au ciel.
Dans le narthex on fait allusion, dans une forme
plus sommaire, ce qui est reproduit l'intrieur de
l'glise en dtail et une place fixe. En outre, dans
et l'enfance

144

CHAPITRE

le portique,

II.

on a l'occasion de figurer des reprsen-

dans l'glise mme, nuiraient la


souveraine majest des puissances clestes. Ainsi
nous avons dj vu que dans Ste Sophie, au-dessus
de l'entre de l'glise, se trouve une mosaque reprtations qui,

sentant l'empereur

du

mais, cette

fois,

il

est

aux pieds

Christ.

Les tahleaux dtachs exposs dans

l'glise,

en

diffrentes places et diffrentes poques, et les

peintures de la cloison, haute d'environ deux mtres,


qui fermait le chur, sont conus dans le
I

Hi

esprit.

On y

mme

retrouve l'union intime de la construc-

tion avec le culte et l'ornementation, qui, parfois,

ne recule devant aucune consquence pour suivre


la lettre la liturgie.

Donnons un exemple de cette particularit c'est


Maria platytera ou reprsentation de la Ste
Yierge, qui se fonde sur le texte d'une hymne o on
lit
Il a fait de votre giron un trne et rendu votre
intrieur plus large {platytera) que les cieux. Et un
autre chant, consacr Marie, dit Vous tes plus
:

la

large que les cieux, puisque vous avez port notre

Crateur que les cieux ne peuvent contenir

. L'art

a rendu, je ne dirai pas cette pense, mais ces mots,

en reprsentant le Christ devant ou dans le corps de


Marie, qui lve les mains pour prier.
Il faut avouer que cette faon de comprendre les
choses montre la tendance rationaliste de ces Grecs
qui, depuis Sophocle jusqu' Romanes, ont mis en
prose tant de passages de leur posie. Celui qui

INFLUENCE SUR l'aRT OCCIDENTAL ET ORIENTAL. 145


appelle l'art byzantin mystique,

mot un sens erron, ou bien

ou bien donne ce

et

cela

arrive

dissimule, sous un nom qui ne lui


encore ailleurs
est pas bien clair lui-mme, son ignorance des
intentions des artistes.

Exposer

l'influence

que Fart des Byzantins a


mme dans cette

exerce sur celui d ^autres peuples,

premire priode, nous entranerait trop loin. Disons


seulement d'un mot qu'on reconnat de plus en plus
que tous les pays mditerranens ont subi cette
influence l'poque o l'empire de Justinien avait de
nouveau fait de la Mditerrane un lac romain.
Sans vouloir se prononcer sur l'pineuse question
de savoir si, dj avant Cimabue, on peut parler
d'une cole nationale de peinture en Italie, il est
facile

de montrer que les artistes de l'exarchat de


se trouvaient fortement influencs par

Ravenne

Les produits artistiques qu'on importait de


d servir de modle aux matres
peu ou point connus de nationalit italienne qu'on
trouvait dans la pninsule des Apennins. Dans les
sicles suivants, c'est surtout dans l'Italie du sud
que se manifesta l'action de Byzance.
Mais la question byzantine, avant mme d'avoir
reu une solution pour l'Occident, a pris une nouvelle

l'Orient.

l'Orient romain, ont

importance depuis que, nagure, on a tudi plus


ittentivement les restes de l'art copte, et les vestiges

'anciennes glises chrtiennes de la cte septenionale

de l'Afrique. Les rsultats de cette enqute

semblent de voir montrer, de plus en plus, l'importance

'

146

du

CHAPITRE

II.

Byzance dans l'histoire de Tart.


examin d'assez prs ce que
l'art des Arabes doit aux matres de Constantinople
et de l'Asie mineure mais il est permis d'affirmer
nettement que la conception des artistes byzantins
rle de

On

n'a pas encore

a t prpondrante et l'est encore chez tous les

peuples chrtiens de l'Orient. Elle a pntr dans le


Sud aussi loin que se sont tendues les conqutes de
la foi de l'Eglise orientale.
ff
j

vu nagure des fresques de


glises trs primitives de

Un voyageur

franais a

style byzantin dans les

Les sujets

l'Abyssinie.

bibliques rappellent par leur forme, leur couleur,


l'art des
r ainsi que par l'application des canons,
W moines du mont Athos. Mais il ne peut tre question
ici d'une reproduction servile de modles employs
depuis des sicles pour les mmes sujets la preuve
en est dans un tableau d'autel, dont le panneau de
droite clbre, en style byzantin, la victoire remporte
;

'

par Mnlik Adoua sur les Italiens commands


par le gnral Barattieri. Du ciel on voit descendre
St-Georges, qui, arm de sa lance et de son glaive, se
mle au combat, o figurent des canons se chargeant
par la culasse, et des mitrailleuses. Et c'est ainsi que

Byzance survit encore dans les rgions qui s'tendent


au del du territoire conquis par l'Islam.

LIVRE DEUXIME

I^euxime priode

LES GRANDES GUERRES.

(641-1025).

CONSOLIDATION

DE L'EMPIRE

CHAPITRE

III

APERU HISTORIQUE ET POIJTIQUE.

Les conqutes de l'Islam.


Gonstantinople menace.
Les Bulgares.
Le feu grgeois.
Troubles intrieurs.
Aristocratie terrienne d'Asie Mineure.
Lon l'Isaurien.
L'iconoclasme.
Les thmes.
Les moines grecs.
Situation de la population des
Re vision de la lgislation.
campagnes.
Rtablissement du culte des images.
Les
aptres des Slaves.
La dynastie macdonienne.
Lon
le Sage et Constantin Porphyre gnte.
L'Empereur et
les crmonies de la Cour.
Nicphore Phocas, l'art
militaire.
Augmentation du nombre des monastres.
Basile II le Tueur de Bulgares.
Les grands propritaires.
Vladimir, prince de Kiew, se fait baptiser.
Les
conseils de Gcaumne
Ses ides sur l'Empereur et sur

le clerg.

Au moment o
Grecs

et les

les Perses, qui avaient menac les


Romains pendant tant de sicles, venaient

CHAPITRE m.

148

d'tre dfinitivement rduits Timpuissance et

Hraclius avait atteint l'apoge de sa gloire, le


vainqueur et les vaincus reurent un message d'un

peuple que tous deux mprisaient et, vraiment,


cette poque, ce message ne pouvait manquer de
;

faire

une impression de nave arrogance. Il exprieffet, le vu de voir le prince grec et le

mait, en

doctrine prche

prince perse embrasser la

par

Mahomet.
Le plus faible des deux empereurs rpondit qu'en
temps utile, il chargerait de fers le nouveau prophte.
Le Byzantin, plus avis et plus fort, lui envoya des
prsents, dans le but de gagner un nouvel alli et fit
semblant de n'avoir pas remarqu la question thologique. Aucun des deux souverains ne comprit la
gravit de l'affaire, pas

mme quand, l'anne d'aprs,

une bande de musulmans pntra en Syrie.


Mais, quelques annes plus tard, le successeur de

Mahomet, Abou Bekr, envoya une grande arme


dans la province romaine d'Asie la forteresse de
Bostra la frontire tomba par trahison aux mains
;

de l'ennemi et, l'anne suivante, en 635, la ville


de Damas fut prise. On comprit alors combien tait
srieux le nouveau danger. Hraclius en personne
se rendit dans le pays menac la tte d'une grande
arme ; mais rien ne pouvait rsiter l'lan des
Arabes coup sur coup, l'empereur se fit battre il
parvint, il est vrai, sauver de Jrusalem le bois
de la croix qui donne la vie mais la ville elle-mme
;

dut bientt cder et la province entire fut perdue.

149

LES CONQUTES DE l'iSLAM.


fut conquise tout aussi

L'Egypte

rapidement,

si

bien

qu'en 641 la mort d'Hraclius, la Syrie tout entire


tait au pouvoir des musulmans et, en Egypte, seule,
,

Alexandrie

encore.

rsistait

La mme anne,

la

dernire arme du Chosros de la Perse fut anantie


et tout le

royaume subjugu.

peu d'exemples d'une conqute


ne peut l'expliquer uniquement par
l'hrosme des Arabes, car les Grecs aussi luttaient
vaillamment et opposaient au fanatique mpris de
la mort de leurs adversaires, la discipline de leurs
soldats et, avant tout, la science de leurs gnraux.
Mais le mcontentement de la population de la Syrie
L'histoire prsente

aussi rapide.

On

ei de l'Egypte favorisa les Arabes. Hraclius n'avait

grandes sommes que l'Eglise et les


couvents lui avaient prtes, qu'en imposant de
lourdes contributions aux provinces conquises elles
payaient ainsi bien cher l'honneur, qu'elles n'avaient
pas ambitionn, d'appartenir l'empire romain.

pu rendre

les

Combien
unissaient

d'ailleurs taient lches les liens qui les

Byzance

Une grande

lation n'tait pas orthodoxe

partie de la popu-

aux yeux du clerg de

Gonstantinople; la tentative raisonnable qu'avait faite


le patriarche Sergius

de contenter leur monophysi-

tisme en admettant que le Christ a bien eu deux

mais qu'il n'avait qu'une volont, vint


chouer contre la stricte orthodoxie de l'ouest et du
nord de l'empire. En outre, les habitants de la Syrie
tout au moins appartenaient plutt la race Smite

natures,

qu' celle des Grecs, dont la langue tait devenue

150

CHAPITRE

III.

prdominante

dans leur pays. Les conqurants


arabes taient, au surplus, des matres indulgents,

se contentant d'une capitation modre et, cette


poque, pratiquant beaucoup mieux les vertus chrtiennes que les chrtiens eux mmes. Les glises et

synagogues furent respectes; l'exercice des


ne
pouvait montrer des croix en public ni faire rsonner
les planches qui servaient de cloches. Dans les luttes
les plus ardentes, on respectait la vie et la proprit
les

cultes fut permis, avec cette seule restriction qu'on

des citoyens et des anachortes vivant l'cart;

mort par les


Et Abou Bekr avait expressment dfendu

seuls, les prtres pouvaient tre mis

soldats.

de dtruire

les arbres et

de voler

le btail, pratique

habituelle, chez les Grecs, depuis la guerre

du Plo-

ponnse.

La formation d'un puissant empire arabe tait,


pour l'avenir du christianisme, une menace permanente. Mais la famille d'Hraclius produisit des

hommes

d'tat qui

comprirent leurs devoirs, des

guerriers qui surent dfendre leur patrie. Dans les

premiers temps, d'ailleurs, la paix ne fut pas trop


profondment trouble les dfils du Taurus et, plus
:

encore, des discordes intestines chez les Musulmans

empchrent d'abord leurs progrs. Des peuplades


qui avaient pntr dans la pninsule des
Balkans, furent maintenues en paix par le paiement
de tributs en Italie, l'empereur Constant II (642668) fit en personne la guerre aux Lombards elle
n'aboutit pas, il est vrai, au but dsir, leur expulsion
slaves,

CONSTANTINOPLE MENACE.

LE

FEU GRGEOIS. 151

de la pninsule, mais elle affermit la prpondrance


de l'empire en Sicile, o s'taient rfugis beaucoup
de Grecs chasss de la Syrie.
Le fils de Constant, Constantin IV (668-685) eut
soutenir une lutte redoutable contre le premier des
Ommiades, Moawia. L'attaque, cette fois-ci, menaa
la

capitale.

Une

flotte

sarrasine

pntra par les

une puissante arme de terre vint


soutenir ses oprations. Le blocus, qui semblait

Dardanelles
devoir

TMais,

finir

et

par la chute de la

cette fois encore,

ville,

Byzance

dura quatre ans.


tint

bon contre

Un Syrien parvint perfectionner l'emploi


[d'un moyen de dfense connu depuis des sicles et

\:

l'ennemi.

en

fit

une arme

terrible contre les vaisseaux arabes.

I Un grand nombre de navires furent arms en brlots


fou pourvus de couleuvrines crachant le feu grgeois,

qu'on employait alors pour la premire fois d'une

manire aussi gnrale.


La composition de cet explosif, le plus ancien que
l'on connaisse, est longtemps reste un secret le
gouvernement byzantin, montrant ainsi toute sa
solidit, a su le garder malgr le changement des
empereurs, malgr les espions et leurs tentatives de
corruption. S'il en donnait parfois ses allis, il
avait bien soin de lui laisser ignorer comment il se
fabriquait. Avant le X sicle, on n'a pas crit sur la
composition de cet explosif et, quand on le fit, ce
fut en termes fort obscurs. Nous le savons mainte;

nant, cette prparation se

compose principalement
et de ptrole
on la

de soufre, de salptre, de poix

152

CHAPITRE

projetait

iir.

en rayons ou renferme dans des grenades


moyen de catapultes. L'eau ne

ardentes, lances au

pouvait l'teindre.

Quelque

moyen de

terrible

que

ft l'action

destruction sur la

flotte,

de ce nouveau

on

fait tort

aux

Byzantins quand, avec la plupart des auteurs, on


ont

attribue leur science, tous les succs qu'ils

remports sur les vaillants Arabes. La preuve en est


dans la bataille qui amena la destruction de la flotte
sarrasine et cota la vie trente mille Arabes. On
conclut une trve de trente ans condition, pour les
Arabes, de payer une lourde indemnit et de fournir
un tribut sous forme de don annuel.
Toutefois l'empire byzantin ne sortit pas indemne
de la lutte. La mer de Marmara ne vit plus, il est
vrai, de flotte arabe ; mais la guerre continua sur
dif'rents points du territoire de l'empire. La Qrt^,
par exemple, resta aux mains des musulmans, qui l,
comme en Syrie, se montrrent matres bienveillants.
Mais ces checs partiels ne pouvaient ternir, aux
yeux de la chrtient, l'clat du triomphe remport
par Byzance sur les ennemis de

la vraie foi.

partie civilise de l'Europe, le vieil empire


restait toujours l'empire chrtien

mieux qu'on ne devait

Pour la
romain

par excellence

et,

le faire huit sicles plus tard,

on comprenait dans ces rgions l'importance du


triomphe des dfenseurs de la mme foi et de la

mme

civilisation.

Aussi d'Occident arrivrent des

ambassadeurs Gonstantinople pour


qui avaient dtourn le pril.

fliciter

ceux

153

LES BULGARES.

Pendant que l'empereur dfendait l'empire contre


rislam, sur la frontire du nord apparut une nouvelle
puissance hostile, l'empire bulgare. Les Bulgares,
d'origine ouro-altaque, russirent unir les tribus
slaves parses et en former une

g^^^
j
;

confdration,

dont ils prirent la direction. Les Bulgares taient


moins nombreux que leurs allis slaves; dans le
cours du temps, ils dsapprirent mme leur langue.
Mais le nouveau peuple formait une nation indpendante, qui allait menacer la Rome orientale pendant
des sicles. Provisoirement, Byzance dsarma, par
des prsents, ces nouveaux ennemis

il

de la vie de Constantin IV, la paix


religieuse fut galement rtablie par un concile, qui
dcida au profit des antagonistes la querelle du
monothlisme (doctrine qui professe l'unit de la
la

lui fallait la

paix tout prix.

fin

^^i

volont dans l'homme-Dieu). Le monophysitisme,


base du monothlisme, n'tait plus en effet reprsent
ni dfendu, depuis

que ses plus chauds partisans, les

habitants de la Syrie et de l'Egypte, taient tombs

au pouvoir de l'empire arabe.


Les vingt ans qui suivirent la mort de Constantin
raccourci, le tableau de l'histoire de

IV donnent, en
Byzance,

qu'on se la reprsente communment


le trne, chass par un de ses y^^^
mutil par lui et exil. Puis, vivant en ^

telle

un tyran cruel sur


officiers,

barbare, au milieu des barbares il parvient se


crer des partisans et rentrer dans son palais. L
il

rgne en tyran jusqu' son assassinat par de

154

CHAPITRE

III.

nouveaux conjurs. Ajoutez cela des

intrigues

de

ds prodigalits, la honte d'chapper aux


guerres en payant ranon aux envahisseurs, la perte
palais,

de territoires tel est le sombre tableau de Byzance


cette poque.
A la fin de cette priode, l'empire est de nouveau
sauv comme aprs les temps violents de Phocas
(ci-dessus, p. 6Q). Mais ce n'est plus Carthage qui
:

dlivrera cette fois l'Orient, car les Sarrasins l'ont

conquise
qui
C^'
'^

}v.>-

c'est

prendra

le

de l'Asie Mineure que vient le hros


pouvoir en main: Lon l'Isaurien

(717-741).

Les Arabes n'avaient pas renonc leurs plans de


conqute aprs l'chec de leur attaque contre la
capitale.

Le

calife

Soulamne mit sur pied, trente

ans aprs, une arme de quatre-vingt mille hommes.


Cette

^J

une

arme traversa l'Asie Mineure en

flotte

mme

temps

de 800 navires devait oprer sur mer. La

famine, pensait-on, finirait par forcer la ville de

Constantin-le-Grand se rendre. Mais le feu grgeois


parvint chaque fois rompre le blocus

en outre,
pourvue de vivres, mieux que les
assigeants, exposs, en outre, une terrible gele,
contre laquelle ni leurs tentes ni leurs vtements ne
pouvaient les protger compltement. Des renforts
qu'on envoya au printemps servirent prolonger le
sige, mais sans amener la solution qu'on dsirait ;
et, la saison chaude, les Arabes taient assez
affaiblis pour que Lon pt prendre l'offensive. Il
;

la ville tait bien

les battit sur terre et sur

mer et,

finalement, l'ennemi

155
s'estima heureux de pouvoir regagner des ports srs

avec le

tiers

seulement de son arme.

L'attaque des agresseurs tait donc arrte dfinitivement.

Il est

vrai qu'il

y eut encore plusieurs

fois

des incursions; mais si la guerre contre l'Islam


devait encore durer des sicles, l'existence mme de
l'empire ne fut plus jamais

menace par

les Arabes.
en 732 les Sarrasins au

Quand Charles Martel

dfit

centre de la France,

arrta

il

drable de cette menaante

un dernier

effort consi-

mais dj
quatorze ans auparavant, on avait bris le premier
et le plus violent lan

invasion

de la dangereuse attaque qui

du sud.
Lon l'Isaurien devait la couronne aux

venait

aristocrates

de l'Asie mineure, que l'empereur prcdent avait


perscuts. Ces grands propritaires s'taient rvolts
contre le despotisme du matre de Constantinople et
avaient su lui substituer l'un de leurs compatriotes,
avec l'aide des troupes de l'Asie mineure, l'lite de
l'arme byzantine. Mais quand Lon fut mont sur

un
un organisateur qui rendt une nouvelle
force l'arme et aux lois. Le nouvel empereur
convenait parfaitement pour cette tche et s'il a
le

trne, les circonstances montraient qu'il fallait

autocrate,

du, par son absolutisme, le parti auquel

il

avait

appartenu, aucun juge impartial ne pourra nier que


ses lois,

notamment en matire

religieuse,

ne se

soient inspires des ides d'une lite, qui, se tenant

du milieu corrompu de la cour, rclamait


une rforme gnrale de l'empire.
l'cart

CHAPITRE

156

III.

L'une des innovations de Lon eut pour effet de


donner l'empire plus de force de rsistance: il
supprima la stricte distinction que Diocltien avait

tablie entre l'autorit civile et la force militaire, et

la

remplaa par une organisation militaire. Dans


de danger d'tre

les rgions qui couraient le plus

arraches l'empire,

la

bureaucratie tait dj

remplace par l'autorit militaire, sans que cela ft


formellement dcrt c'est ainsi que nous voyons,
dans les parties occidentales de l'empire, les chefs
des armes usurper mainte fonction administrative.
Au temps de Constant et de Constantin IV, quand
commena avec l'Islam cette lutte dont l'enjeu tait
la vie ou la mort, on vit s'accrotre la puissance du
militarisme ; mais c'est seulement sous Lon que
fut sanctionn lgislativement ce qui, auparavant,
tait un excs de pouvoir.
Les grands commandements ou corps d'arme,
(appels Yflusidird themata, deviennent plus qu'une
simple circonscription militaire de l'empire; leurs
chefs sont chargs en mme temps de l'administration
civile
les thmes servent dsigner les circonsi criptions. Pour un peuple engag depuis des sicles
dans une lutte sans merci, il tait ncessaire de
prolonger cette sorte d'tat de sige. Telle tait la
force de cette organisation que les Arabes ne purentt
I
plus penser la conqute de l'empire, et se bornrent
;

des razzias
d'aprs

mais

elles se produisaient rgulirement

un systme

elles

taient

prcis qu'ils avaient dtermin

tout

aussi

systmatiquementt

157

LES THMES.

repousses par les Byzantins, et ne furent jamais


suivies d'une conqute durable.

La puissance extraordinaire accorde ces gnmme temps gouverneurs, me-

raux, qui taient en

naait incontestablement le pouvoir central; mais

compens par l'unit obtenue


avec le temps, nous
dans l'administration
voyons les thmes se multiplier et perdre de leur
tendue cette mesure a eu pour but et pour rsultat
de diviser la puissance et, par l, de la rendre moins
cet inconvnient tait

^'
"

ainsi

nuisible.

Les historiens qui nous rapportent les faits et


Lon et de sa maison sont presque tous des
moines. Inutile de dire qu'ils ont donn libre cours
gestes de

leur haine contre cet empereur hrtique, qui


pensait

comme un

sarrasin.

Malgr

cela,

il

rsulte

de leur rcit mme, que Lon n'a pas agi en despote


dsireux de dominer l'Eglise, mais qu'il a sincrement essay de la purifier, et d'lever la religion des
masses.

Quand on lit les vies des saints du temps de Lon,


on a l'impression que le peuple, qui se croyait le
champion de la doctrine chrtienne, professait, au
fond, un vritable paganisme et n'avait de chrtien
que le nom. C'est ainsi qu' Thessalonique le culte de
Dieu avait en ralit fait place celui de Dmtrius,
le hros du pays
lorsque la cit est en pril, il
dclare que son existence, comme celle d'un antique
gnie local, est lie indissolublement celle de ses
concitoyens. J'ai, dit-il au Christ, pris part en
;

\
[

CHAPITRE m.

158

je ne les abandonnerai pas dans


danger je veux tre sauv avec eux ou prir
avec eux . Il apparat corporellement et vivant au
milieu de ses concitoyens, si bien que non seulement
ceux qui sont initis la foi, mais mme les Juifs,
esprit leurs ftes

le

le voient

couvert d'un manteau blanc,

il

court sur

l'eau et sur la terre et frappe de son bton les Slaves

qui pntrent dans la ville. La lgende ne souffle


mot de Dieu le pre le Christ est le juge impitoyable
du monde, svre comme Jupiter ou le Destin et
un archevque parle mme, comme d'une nouvelle
trinit, du Christ, de St Dmtrius et du Saint Esprit.
Ce que nous savons par hasard en dtail de
;

Thessalonique s'applique la majeure partie de


l'empire; partout on voit l'troitesse d'esprit et la
plus grossire superstition rgner cette poque de

guerre et de barbarie. Sans aucun doute, le clerg,


sauf peut-tre les moines, n'a jamais enseign ni

cru des extravagances aussi contraires l'esprit du

nanmoins il est responsable de cette


survivance ou de cette renaissance du paganisme. Il

christianisme

a toujours proclam, dans ses crits savants, qu'on


doit se garder de diviniser des

hommes

les reliques,

ne peuvent faire des miracles dans des cas


donns que grce la toute-puissance de Dieu il
ne faut pas confondre les images des saints avec la
divinit ou avec les saints eux-mmes. Mais il n'a
pas assez pris soin d'empcher l'enseignement de
l'Eglise de faire natre des malentendus dans l'esprit
des laques peu clairs.
dit-il,

159

,LES THMES.

Pendant que

les thologiens expliquaient,

Trinit, et se renvoyaient des

pensaient pas de

mme

par de

des personnes de la

subtiles thories, le rapport

anathmes quand

ils

ne

sur la volont de Dieu, et ses

ils admettaient que le peuple, prenant


comprendre suffisamment la forme ou le
fond de la discussion, se contentt de donner des
noms nouveaux ses anciennes divinits, et se ft des
ftiches d'un clat de bois de la croix ou de l'os d'un
saint. Depuis que l'glise, devenue infidle son

manifestations,
parti sans

origine,

s'tait laiss

sduire

par l'atticisme des

elle pouvait bien

classes leves,

encore agir sur

l'imagination et le sentiment des masses, mais elle


perdait son influence sur l'intelligence.

Quelques

concessions faites par des auteurs d'hymnes n'y

pouvaient rien changer.

A cette poque, l'Asie Mineure tait plus claire


que l'Europe en outre, elle avait t, de temps
immmorial, une ppinire de toute espce de sectes
hrtiques, combattant mainte nouveaut qui avait
peu peu pntr dans l'glise. On se rappelle
comment les autorits de Constantinople, usant de la
force ou recourant aux concessions, avaient vainement essay de ramener le clerg dissident d'Asie
Mineure dans les voies traces par l'glise. Or, au
VIP sicle, une hrsie dangereuse avait de nouveau
gagn un grand nombre d'adhrents. A l'imitation
des gnostiques du IP sicle, ils admettaient une
;

diffrence tranche entre le

monde

sensible

l'un

avait

monde
t

spirituel et le

cr par

Dieu,

CHAPITRE m,

160

dmon malin, galement


auteur responsable du judasme ils rejetaient toutes
les formes matrielles du culte, l'adoration de la
croix des images et des reliques, aussi bien que le

l'autre tait l'uvre d'un

jene

et la hirarchie

de l'glise.

On

nommait

les

Pauliciens.
Il fallut

des sicles pour rduire ce

l'impuissance

mouvement

ngatif de
semble avoir fait impression sur
beaucoup de fidles, rvolts par le sensualisme de
l'glise. A cela s'ajoutait que la doctrine de l'Islam,
quelque horreur qu'elle inspirt parce qu'elle blasphmait la majest du Christ, n'tait pas reste
sans influence dans les rgions qui confinaient son
domaine. Les reproches de polythisme et d'idoltrie
amenaient les hommes clairs rflchir, et en
foraient plus d'un reconnatre que ces accusations
seraient fondes si l'glise persvrait ne pas
combattre plus nergiquement la confusion qu'on
faisait entre honorer et adorer.
Or le nouvel empereur provenait d'une socit o
c'est surtout le

ct

cette doctrine qui

jj

'

rgnaient ces ides. Elles le poussrent des actes


qui avaient pour but la rforme de l'glise. Avant

tout

les

'

il

s'en prit

au culte des images des

prohiba purement et simplement.

saints

On

fit

il

donc

on badigeonna les fresques


pas plus que ses sucun puritain, ni, bien moins encore,

disparatre ces images et

murales. Lon, pourtant,


cesseurs, n'tait

un impie

il ne mprisait ni la joie ni le luxe. Ces


mesures n'avaient absolument qu'un but celui de
;

161

LES MOINES GRECS.

rendre au culte un caractre plus noble. Le rationalisme qui inspirait ses efforts eut de l'action sur le
haut clerg qui runi dans un concile (dont on peut,

au surplus, contester la lgitimit), rejeta le culte


des images aprs une discussion de six mois mais il
se brisa contre le fanatisme des moines, peu enclins
pour divers motifs complaire l'empereur. La
rsistance arme qu'ils suscitrent fut rprime sans
peine mais, la fin, aprs une lutte de plus d'un
sicle, on dut bien constater que le gouvernement
n'tait pas de force dtruire cet abus trop profondment enracin.
A toutes les poques, il s'est toujours trouv dans
l'Eglise grecque des exemples de chefs temporels ou
spirituels clairs, que le fanatisme des moines a
forcs de plier. Le monachisme orthodoxe, restant
fidle ses origines, voulait chapper la socit,
une poque o l'Eglise, entrant plus troitement en
contact avec le monde et avec les autorits portes
imposer de lourdes charges, n'a pas tard perdre
sa simplicit. On ne songeait plus dvelopper les
dons reus de Dieu ni amliorer l'humanit on
voulait, en renonant la nature humaine, se
rapprocher de Dieu par l'asctisme le plus rigoureux
tel tait l'idal des moines grecs. Et l'Eglise reconnaissait sans restriction la lgitimit de cet idal aux
yeux de Dieu aussi permettait-elle aux solitaires de
vivre de longues annes en dehors de sa communion,
et donnait comme modles suivre les moines qui
n'aidaient cependant sa propagande que fort indi;

CHAPITRE m.

162

rectement. C'est ainsi que les anachortes venaient


immdiatement aprs l'glise nationale
aussi
comme nous l'avons dit plus haut (p. 150), les
Sarrasins les tolrrent, voyant en eux des tres
inoffensifs. Mais abandonner le monde, c'est en mme
temps renoncer la supriorit intellectuelle et les
moines ne pouvaient agir sur le peuple que par la
force communicative du fanatisme.
Il est vrai qu'on ne trouvait que chez les anachortes l'application stricte et compltement logique
du principe qu'il faut fuir le monde, parce qu'il est
mauvais dans les couvents, on cultivait quelques
branches des sciences, telles que l'histoire et l'hagiographie et surtout l'art on ne perdait pas non plus
de vue les uvres charitables mais, quand on examine l'histoire de monastres byzantins importants,
tels que celui du Stoudion de Constantinople, on
voit clairement que l'idal des solitaires restait la
principale affaire ils ne pouvaient donc progresser ni
se dvelopper au sens Occidental du mot.
De nos jours, l'intrt que les moines grecs
prennent la socit est rduit au minimum. C'est
ce que prouve surtout l'histoire des missions chez
les paens. Jadis, Byzance avait converti au christianisme les Serbes, les Bulgares et les Croates et avait
envoy bien loin ses aptres dans le Nord l'glise
orthodoxe de nos jours n'a plus de missionnaires.
Des moines grecs, on peut dire que la majeure partie
d'entre eux vit Senza infamiaesenza Iode. Rien
ne peut les tirer de leur torpeur intellectuelle, si ce
;

REVISION DE LA LGISLATION.

163

ou raison, comme
une attaque contre leur religion. Compltement
incapables de comprendre le but des rformes des
empereurs, les moines du VHP sicle voyaient, dans
les dcrets dirigs contre les symboles, une dclaration de guerre Dieu lui-mme et leur apathie fit
place un fanatisme qui lectrisa le peuple.
Car la violence n'a pas plus de prise sur la draison que sur la raison elle-mme. Le diffrend, qui
ne portait que sur une question thologique, prit tout

n'est ce qu'ils considrent, tort

de suite un caractre politique, cause de l'antagonisme existant entre les provinces europennes et
de l'empire. En attaquant le
peu recommandable d'ailleurs,
l'empereur se donnait pour adversaires la grande
masse du peuple, qui y tait fortement attache et
mettait ainsi en pril l'existence mme de l'empire.
La crise devait se terminer par la dfaite complte des
iconoclastes. Le parti qui n'admettait aucune rforme
triomphait donc. Ce succs, qui condamnait l'Eglise
l'immobilit, devait fatalement la faire tomber sous
l'autorit de l'Etat. Aussi n'est-ce qu'aprs la destruction de l'tat qu'elle a retrouv son indpendance.
Si l'on considre seulement la codification du
droit grco-romain, on comprend que, dans l'opinion
de beaucoup de savants, il ne puisse tre question
d'un empire byzantin proprement dit avant le YIIP
sicle. Les lois de Justinien taient romaines de
forme et de fond or, le code de Lon, que nous
avons encore, montre un tout autre caractre. On

les provinces asiatiques

culte des images,

si

164

CHAPITRE m.

aurait tort cependant d'en conclure que, de Justinien


il s'est produit un changement absolu dans
moral du peuple. Justinien ne s'tait pas souci
du droit populaire Lon, au contraire, a voulu
mettre les lois crites en harmonie avec les coutumes

Lon,

l'tat

et le droit

canon. De l cette diffrence frappante

entre les deux lgislations. Toutefois, l'influence

christianisme ecclsiastique, qui se manifeste

du

si visi-

Gode de Lon, agissait dj depuis


ne saurait mieux caractriser ce code
qu'en rappelant son titre c'est une anthologie de
lois et rglements du grand Justinien, amliors
dans un sens plus humain .
Les considrants de la plupart des dcisions sont
des citations bibliques. On peut prendre pour exemple
la lgislation de Lon sur le divorce. Le droit romain
de Justinien ne reconnaissait au mariage aucune
valeur sacramentelle, et le divorce tait aussi facile
et aussi licite que le concubinat. Mais l'glise pensait
autrement ce sujet le mieux, c'tait de ne pas
se marier mais, pour employer les termes mmes
dont se sert Grgoire de Nazianze, le mariage est
blement dans
des sicles.

le

On

secondes noces sont une concession


un troisime
( la faiblesse de la nature humaine)
mariage est illgitime le quatrime n'est que la vie
lgitime

les

d'un porc. Acceptant cette manire de voir, Lon


dcide que le divorce n'est permis que dans des cas
dtermins (adultre, impuissance du mari, tentative

de meurtre, lpre d'aprs le Deutronome, XXIY,


I). La folie de l'un des conjoints n'tait pas plus
;

v.

REVISION. DE LA LGISLATION.

165

que chez nous un motif lgitime bien moins encore


d'pouser une autre personne.
;

le dsir

1
'

Voici comment il motivait ces dispositions


Quand Dieu a cr l'homme, il n'a pas appel la
femme la vie de la mme faon, bien qu'il l'et pu
:

mais il l'a forme de l'homme, pour tablir en loi


que le mariage ne peut pas tre dissous, puisque,
visiblement, il y a l une seule chair unie en deux
tres. Et quand la femme, incite par le serpent, a
got la premire le fruit dfendu, Dieu ne l'a pas
loigne de son mari, et, quand, son tour, Adam a
enfreint l'ordre de Dieu, il ne l'a pas spar d'elle
mais il a puni le pch sans dissoudre le mariage.
Cette loi vidente a encore t confirme par le
;

ont demand si
femme, et qu'il a
rpondu que ce que Dieu a uni, l'homme ne doit pas
le sparer, sauf en cas d'adultre. Nous aussi nous

Crateur quand
un homme peut

les Pharisiens lui

se sparer de sa

devons obir cette loi et ne pas dcider autrement.


Mais comme la malignit humaine est grande, et que
beaucoup de personnes, quand elles ne s'aiment plus,
invoquent des motifs futiles pour faire annuler leur
union, nous avons trouv bon de dterminer pour
quels motifs le mariage peut tre dissous.
Cette indissolubilit du mariage a pour consquence la communaut de biens complte pour les

deux

parties, et la substitution la puissance pater|

Romains, d'une puissance confrant aux


deux parents des droits gaux l'un des deux vientil mourir, le survivant est charg de la tutelle des

nelle des

CHAPITRE m.

166

enfants

l'autre conjoint dcde-t-il son tour, les

enfants, au cas o les parents n'ont pas

nomm

de

une institution ecclsiastique,


comme, par exemple, l'orphelinat de Gonstanti-

tuteur, sont confis

nople.

La raction

qui se produisit plus tard a dtruit

sous beaucoup de rapports, les institutions de Lon,


y compris ses lois mais si grande que ft la haine
porte aux empereurs iconoclastes, leurs lois s'accor;

daient trop avec les ides du peuple pour qu'on pt

revenir compltement au systme de Justinien.

on ne l'a pas mme essay.


annonant que les lois de Lon
sont plus humaines, nous sommes disposs taxer
l'empereur de cruelle hypocrisie quand nous voyons
la prison ne servir que pour des dtentions prvenEt, pour le droit pnal,

Tromps par

le titre

tives, et les peines tre corporelles, la plupart

com-

portant des mutilations. Continuellement, on parle

de couper

le nez, d'abattre la

main, d'aveugler; la

flagellation est l'une des peines les plus douces.

Mais,

ici

aussi,

il

faut considrer

deux circonstances

capables de rendre notre jugement plus indulgent

d'une part, les mutilations remplacent, dans le plus

grand nombre des


I

cas, la peine

les lois de Justinien

de mort statue par

d'autre part, on peut admettre

qu'on les appliquait la plupart du temps avec une


I

certaine modration.
C'est ainsi que nous savons que, pour aveugler,
on n'arrachait pas d'ordinaire les yeux on obligeait
le condamn tenir un certain temps les yeux au;

SITUATION DE LA POPULATION DES CAMPAGNES,

ll

dessus d'un bassin rempli de charbons ardents, ce qui


ne dtruisait pas toute la facult visuelle, mais amenait un certain aifaiblissement de la vue, suffisant,
par exemple, pour rendre les dlinquants politiques
inoifensifs. L'ablation du nez et de la langue ne
semble avoir t d'ordinaire qu'une marque au fer
chaud ou un commencement d'amputation. La lettre
et l'esprit de la Bible faisaient appliquer la peine
de mort aussi peu que possible. Quant la privation
de la libert, elle tait, pour ces Orientaux contemplatifs, une peine beaucoup moindre que nous ne le
pensons avec nos ides modernes, d'autant plus que
la prison tait subie en commun. Il s'ensuivit que
l'application des peines corporelles se pratiqua avec
une faveur qui ne disparut qu'au sicle dernier,
11 semble que Lon n'ait pas apport moins de
changements dans la situation des populations de la
campagne. Avant comme aprs lui, on y rencontrait

d'abord des petits propritaires hrditaires for-

mant des communauts troitement

unies.

Chaque

propritaire devait personnellement l'impt; mais


la

communaut rpondait du

contributions, de telle sorte que

en dfaut,

total des diffrentes


si

l'un des

membres

par suite d'un malheur, soit


parce qu'il ngligeait de remplir son devoir, les
autres avaieiit verser un supplment. C'tait l

restait

soit

une mesure trs favorable aux intrts du fisc;


mais, vu l'iniquit de son principe, il n'tait pas
toujours facile de l'appliquer. A ct de cette catgorie de paysans travaillant en commun, il y avait

168
les

CHAPITRE

III.

grands propritaires, faisant labourer leurs terres

par des fermiers

quand ces fermiers avaient habit


y taient attachs pour

la proprit trente ans, ils

toujours
bail

que

ne pouvaient pas plus renoncer leur


matre de la terre n'avait le droit de les

et,

le

expulser.

Dans ces grands domaines, qui, souvent, relevaient


de la couronne ou de quelque couvent, vivaient aussi
des serfs attachs la glbe, cultivant la terre en
change du logement et de la nourriture et ne se
distinguant gure des esclaves. Sous Lon et ses
successeurs, les fermiers et les sujets impriaux
obtinrent la libert politique et, lgalement du
moins, la libert conomique mais ce fut contre le
gr des grands propritaires, qui ne cessrent de
lutter qu'aprs le rtablissement de l'ancien tat de
;

choses. Les propritaires hrditaires continurent


subsister pendant le rgne de Lon mais, ct
de l'antique institution de la proprit prive, greve
d'une responsabilit commune envers le fisc, on
;

rencontre aussi ds lors des

commmes

sans autres

biens fonciers que des terres communales.

Cette

peu en harmonie avec le caractre


individualiste des Grecs et destine d'ailleurs
disparatre la longue, a d tre introduite par les
peuplades slaves, qui, au VIP sicle, inondrent non
seulement la Grce continentale, mais aussi les
organisation,

si

les.

La dernire anne du rgne de Lon (741) parut


un code de lois sous son nom et celui de son fils. Ce

RTABLISSEMENT DU OULTE DES IMAGES.


qui lui succda, continua son systme;

fils,

169,^

mais,^

du clerg, il se
plus cruel que son pre. Il

excit par l'opposition des moines et

montra plus violent

et

^
'

'

s'acharna contre les couvents et le culte des saints,

par mpris profond pour tout ce qui lui faisait l'effet


de superstition. Son gouvernement nergique mit
l'empire l'abri des Bulgares et des
aussi

une grande prosprit

lui est-elle

Sarrasins

due. Mais,

en perscutant contre tout droit ceux de ses sujets


qui pensaient autrement que lui, ou qui ne pensaient
pas du tout, il prpara, pour l'avenir, l'chec dfinitif
de ses plans de rforme et s'alina, ds l'abord, une
partie de son peuple. Dj du temps de son pre,gL
beaucoup de gens, dcids ne pas renoncer au culte
K^
des images, avaient migr dans le sud de l'Italie 3^4.
^
et, avaient ainsi hellnis pour la seconde fois ces
rgions, que l'antiquit nommait dj la Grande
Grce. Pendant quatre sicles, ils y firent fleurir une
civilisation qui exera une influence considrable
sur le dveloppement de l'art italien.
Les Papes taient peu favorables aux iconoclastes
mais, de part et d'autre, on vitait une rupture
ouverte. On finit cependant par se brouiller, et le
clerg de la vieille Rome se mit rechercher de plus
en plus l'appui du pouvoir temporel de l'Occident.
Ainsi se prpara la division dfinitive de l'Europe en
un empire d'Occident et un empire d'Orient, dont

les

frontires religieuses

concidaient,

d'ailleurs,

avec celle des nationalits.

La raction

n'clata que sous l'arrire-petit-fils de

170

CHAPITRE m.

Lon. Appele la rgence pendant la minorit de


cet empereur, Irne, sa mre, continua gouverner

fuand

temps de sa tutelle. Dans Tintune rvolution, laquelle


Irne mit fin en faisant crever les yeux son fils.
L'impratrice jouit cinq ans (797-802) de son
triomphe, mais ne russit pas effacer ses crimes
aux yeux de l'orthodoxie, en rtablissant le culte
des images et l'adoration des saints. En Occident,
le pape prit comme raison, ou plutt comme prtexte, la prsence d'une femme, sur le trne pour
couronner un nouvel empereur, qui n'tait autre
que Charlemagne (800); et l'unit de l'empire brise,
en fait, depuis longtemps, cessa d'exister mme de
rieur

fut expir le

du

palais clata

nom.
Mais
A

il

le

mouvement inaugur par Lon

n'tait

pas

dfinitivement arrt. Pendant plus d'un demi-sicle,


les provinces asiatiques combattirent le

images, qui leur

faisait l'effet

culte des
d'une horrible idoltrie.

Tout ce qu'elles y gagnrent fut de donner aux


moines plus de prestige que jamais, et la seule trace
durable de cette lutte, c'est, dans l'glise grecque,
la dfense de faire des statues. A leur place on mit
des peintures, dont certaines parties taient en relief
;

la foule pieuse les baise et trouve, depuis des sicles,

des motifs d'dification et de consolation dans cette


p ratique superstitieuse, que la dynastie syrienne avait
en vain tent de dtruire.

Toute
trois

l'histoire politique

quarts

du IX^

de Byzance pendant les


peut se rsumer en

sicle

LES APTRES DES SLAVES.

171

quelques mots pendant que le peuple massacre


successivement ses empereurs et se livre aux pires
excs, les Sarrasins font la conqute de provinces
:

importantes, telles que la Crte ou la Sicile,


toutefois

sans

rencontrer de

rsistance.

^
^^^

non

Heureu-

sement, des succs d'un autre genre vinrent rendre

quelque

Quand

les peuplades
grand nombre,
tentrent d'assaillir Patras avec l'aide d'une flotte
sarrasine, elles prouvrent un cliec, et celles qui
ne se laissrent pas hellniser furent lentement
repousses de l'Helkde. Mais l'action des deux
aptres des Slaves, Mthode et Cyrille, contemporains de cette priode, fut bien autrement impor0^''
tante pour l'empire.
Avant eux, des missionnaires allemands avaient
dj tent, sans grand succs, de prcher le christianisme aux populations slaves. Mais les deux moines
Grecs russirent grce l'emploi de la langue de
ceux qu'ils voulaient convertir, au lieu de s'obstiner,
ainsi que les Allemands, se servir du latin
dans la liturgie. Le vieil alphabet slave est leur
uvre c'est l'adaptation de l'alphabet grec aux
besoins de la langue des paens. Mthode et Cyrille
furent les fondateurs de la civilisation slave. La
religion, l'art et la scienc-e des millions de sujets du
|

force

l'empire.

slaves, qui avaient

immigr en

si

"

'

aux Byzantins leurs


coutumes s'expliquent, en grande
partie, par leurs modles byzantins. Il est donc tout
naturel pour les savants russes de considrer comme

tzar doivent leur existence

murs

et leurs

CHAPITRE m.

172

un devoir patriotique

l'tude de la civilisation byzanmais ce n'est que dans ces derniers temps,


depuis que la langue a cess d'tre une barrire
infranchissable, qu'on apprcie en Occident, leur

tine

juste

valeur,

les

importants

rsultats

de leurs

travaux.

Grce l'extension du domaine

intellectuel, grce

aussi l'excellence de l'administration financire, la


situation

conomique de l'empire

commerce

tait favorable.

prosprait, en dpit des

qui faisaient de la Crte leur refuge favori.

Sarrasins excepts,

Les

les Byzantins n'avaient pas

mer

Le

nombreux pirates
de

une puissance
disposant d'une marine suffisante pour dfendre ses
concurrents sur

car,

seule,

convois, pouvait se risquer pratiquer le

maritime. Dans les

les et le

habitants se retiraient loin

commerce

long des ctes, les

du rivage et construisaient

des observatoires pour pouvoir tre avertis rapide-

ment, si quelque danger les menaait du ct de la


mer. Nous voyons dj par le code de Lon l'Isaurien
que, de son temps, les transports maritimes ne se
faisaient pas au nom d'une seule personne, mais
que l'affrteur et le propritaire du vaisseau se
partageaient les risques.

Avec Basile, le fondateur de la dynastie macdonienne (867-886), s'ouvre une re de gouvernement


plus stable. Basile, paysan trs peu dgrossi, tait
devenu empereur, grce son habilet, grce aussi
l'avantage d'une force physique extraordinaire, qui
le servait meiveille

dans des aventures de genres

LON LE SAGE ET CONSTANTIN PORPHYROGNTE.


trs

publiques

diffrents,

montra aussi

nergique

ou

trs

envers

intimes.

ses

173
Il

sujets

redoutable ses ennemis les Sarrasins. Son


et

son

ni

la

petit-fils

se

que
fils

n'avaient ni la puissance de volont

force musculaire qui le distinguaient mais

tous deux se sont acquis un certain

renom comme

littrateurs.

Sage (886-911), qui rassembla et^ ^1;


rvisa les lois de l'empire, acheva ainsi l'uvre ^</
commence par son pre. On sent que cette codification s'est faite dans un esprit de raction contre
les mesures de Lon l'Isaurien. Les Basiligues, pour
donner ces nouvelles collections de lois le nom
sous lequel on les connat, abolissent, quand elles
le^euventj les dcrets des empereurs iconoclastes
pour revenir la lgislation de Justinien sou s
maint^ rapport j, ce retour est plus apparent que rel
pour mieux dire, il est plutt thorique tmoin
les novelles publies par d'autres empereurs dans
la suite pour maintenir les ordonnances de Lon
l'Isaurien et de son fils. Mais le code n'en conserve
pas moins son caractre chrtien et ecclsiastique et
continue prohiber, sous peine de mort, des institutions paennes, comme, par exemple, le concubinat.
Aprs Basile et Lon, la lgislation ne subit plus de
changements sur des points importants.
Constantin Porphyrognte (912-959), qui exera
eifectivement le pouvoir un an aprs la mort de
son pre, n'eut jamais qu'un rle trs insignifiant
comme chef de l'Etat aussi bien l'poque de sa

Son

fils,

Lon

le

<//

174

'

GHxMrrRE

m.

minorit que lorsqu'il fut cens diriger lui-mme


son empire, il se borna tre le symbole de la
puissance byzantine. Si grande que ft la splendeur
dont s'entourait cette puissance, il a, plus qu'aucun
autre empereur, contribu la faire connatre de ses
contemporains et de la postrit, par ses travaux
archologiques. Avec cette prdilection des esprits
faibles pour l'clat extrieur de leur dignit, il a
crit un expos dtaill des crmonies qui devaient
constituer la vie de la cour impriale.
Justinien, reprenant une tentative de plusieurs de
ses prdcesseurs et notamment de Diocltien, avait
dfinitivement tabli le culte de l'empereur divinis.
Car la vnration tmoigne au chef de l'tat dans des
solennits telles que les dcrit Constantin Porphyrognte, n'est rien d'autre que l'adoration du divin
Csar Auguste, mal dguise et continue sous un
nom chrtien. Il avait, comme empereur, la fois le
pouvoir excutif et le pouvoir lgislatif comme
;

Basileus,

il

tait le

chef du

monde

hellnique,

comme

monarque unique ou auiocrator, le souverain absolu


non seulement des nombreux peuples qui lui taient
soumis, mais du monde entier, qu'il fallait conqurir
la vraie

foi.

Cette haute mission enlevait l'arro-

gante prtention des empereurs des paens ce qu'elle


avait de sacrilge. Dornavant,
I

homme
I

on

n'levait plus de

temples en l'honneur d'un chef, qui


;

mais cet

homme

qu'un
de Dieu

n'tait

tait le vicaire

sur la terre, l'gal des aptres, le chef de l'glise


il

gouvernait par le Christ et avec le Christ, dont le

LON LE SAGE ET CONSTANTIN PORPHYROGNTE.

nom

et l'effigie

175

ornaient les monnaies ct de ceux

de l'empereur.
telle est la devise

C'est peine

Un seul Dieu, un seul empire


du csaropapisme.

iy,

lgalement, le pouvoir absolu

si,

des empereurs est limit par le Snat Ce corps est


le centre

de ralliement de l'aristocratie,

reur assigne ses

membres

confrant diffrents
ils

titres

et

l'empe-

leurs fonctions en leur

qui sonnent pompeusement;

jugent les procs politiques, donnent leur sanction

l'lection des empereurs et assistent ceux-ci de


leurs conseils.

tenir

compte de

n'y avait eu que ces hauts et

S*il

puissants seigneurs

Mais l'empereur doit surtout


innom-

l'influence personnelle des

brables courtisans qui l'entourent

et,

plus encore,

des passions du petit peuple de la rue,

si

facile

mouvoir. C'est une socit cosmopolite, qu'il faut


pourvoir de pain, de vin et d'huile et que des
prophties de moines ou des miracles de saintes

images peuvent soulever chaque


alors l'empereur,

s'il

a l'nergie

instant.

d'user de

Mais
son

pouvoir, montre qu'il est Vimperator et brise sans


piti tout ce qui lui rsiste.

Le dveloppement de l'autorit des empereurs


amena une constante extension de leurs palais. Sous
Constantin le Grand, le terrain sur lequel s'levaient

logements de la cour
tendu mais, la longue,

les

relativement peu
dpassa en superficie

tait
il

Byzance paenne au temps


grande prosprit de Constantinople, il
comportait plus de cinquante hectares. A cette

l'enceinte de la vieille

de

la plus

176

CHAPITRE

III.

poque, un mur entourait tous les difices directement affects la cour et au gouvernement, de
sorte qu' eux seuls ils formaient une ville fortifie,
capable, comme le Kremlin de Moscou ou les palais
impriaux de Pking, de soutenir un sige en rgle.
Dans cette enceinte se trouvaient des glises, parmi
lesquelles Sainte Sophie, de vastes jardins, le cirque
et, plus loin, un ddale de palais levs par diffrents
empereurs ct des demeures dj existantes, soit
par amour du changement, soit par crainte de voir
revenir l'ombre inquitante de quelque prdcesseur
assassin.

Ce qui tait rserv l'usage personnel de


l'empereur revtait un caractre sacr la chambre
coucher impriale tait sacre et mme les curies
;

Le palais sacr communiquait avec la


grande tribune du cirque et avec Sainte Sophie, pour
le cas o le monarque et voulu, comme un simple
mortel, se livrer ses dvotions dans le sanctuaire.
Mais il tait rare qu'il pt le faire. Un empereur
dsireux de se conformer en tout point au protocole,
n'avait pas trop, pour cela, de tous les jours de sa
l'taient aussi.

vie

il

lui fallait visiter diffrentes glises,

recevoir

solennellement des ambassadeurs, assister des


crmonies o le peuple lui rendait hommage en
des lieux dtermins, soit l'intrieur, soit aux
environs de sa rsidence.

Pour un homme du caractre de Constantin


Pophyrognte,
suffisait

la splendeur de toutes ces solennits


remplacer la puissance qu'il n'avait pas.

l'empereur et les crmonies de la cour. 177

Avec

le srieux

imperturbable d'un matre de cr-

monies accompli,

nous dcrit

il

les particularits

de

ces sorties solennelles l'occasion d'innombrables


ftes religieuses

La

ou profanes.

veille de la fte, le chef des

eunuques

il

en avait la cour des centaines


se prsentait
devant l'empereur pour s'enqurir, dans les termes
prescrits par le protocole, des dsirs de Sa Majest.
Si l'empereur dclarait qu'il assisterait la fte, une
arme de serviteurs se mettait en devoir de dcorer
les rues

o devait circuler

le cortge, et les couvrait

de sciure de bois parfume, de plantes et de fleurs.


On pavoisait les maisons de tissus de soie et de tapis
multicolores.

l'heure dite, l'empereur quittait ses

appartements sacrs

aprs une prire dans la salle

dore, les hauts fonctionnaires chargs du soin de la

garde-robe s'emparaient de sa personne. Les souliers


rouges, insigne de sa puissance impriale, l'attendaient dj. Aprs l'avoir revtu d'un long
rigide,

manteau

couvert d'or et de pierres prcieuses, on

couronne et le sceptre puis on le


aux dignitaires qui devaient le ceindre du
glaive. Dans la salle en demi-lune se tenaient prts
la gardedu corps, la garde du palais et les courtisans

lui remettait la

livrait

de service.

Le cortge s'avanait alors par


de soldats frayant

la voie.

A plus

les rues,

prcd

d'une reprise, on

en route chaque fois, des dputations


de dmes, les Verts comme les Bleus (voir p. 43)
taient de faction, prts saluer l'empereur par des

faisait halte

CHAPITRE m.

178
chants
et

le

le

peuple reprenait le refrain de leur cantate,

chef de la dputation remettait l'un des

chambellans le texte qu'on venait de chanter. Bien


que le parcours ne ft pas long (parfois une demiheure de marche du palais l'glise qu'on allait
visiter), l'empereur avait subir six de ces acclamations ou rceptions, comme on les appelait. A son
entre dans le sanctuaire, nouvelles crmonies;
l'empereur dposait les insignes de la dignit suprme
et changeait plusieurs fois de vtements. Le retour
se faisait par le mme chemin et avec le mme crmonial qu' l'aller.

Ce

sujet

que nous ne faisons qu'effleurer

ici

Constantin, avec une monotonie impitoyable, l'ex-

pose minutieusement propos de toutes les ftes.


Rien n'avait chapp ces rdacteurs du protocole

accoucher dans une salle


revtue de porphyre afin que les rejetons impriaux
naquissent rellement dans la pourpre le troisime
jour, le clerg, en la personne de ses plus hauts
dignitaires, venait rciter la prire de circonstance
pour la mre et l'enfant le huitime jour, en vue
ainsi, l'impratrice devait

de la rception solennelle des femmes des fonctionnaires les plus considrables de la cour, on tendait
d'toffes larges bordures les appartements de

Formant une file interminable, elles


un ordre prescrit, toutes charges
de prsents pour le nouveau n puis suivaient les

l'accouche.

entraient suivant

veuves

des dignitaires

courtisans. Lors

et,

enfin,

les

principaux

du baptme, ou quand on coupait

l'empereur et les crmonies de la cour.


les

cheveux pour

la

premire

fois

179

l'enfant imprial

bref pour tous les incidents auxquels la religion, la


tradition

ou

superstition

la

attachaient

quelque

importance, on voyait se renouveler la comdie de


ces automates vivants.

Mais jamais

le

dploiement de magnificence

n'tait

plus imposant que pour la rception des ambassadeurs

Dans ces occasions, Tempereur occupait


le trne de Salomon. Ce sige d'honneur scintillait
d'or et de joyaux ct des marches infrieures se
trouvaient deux lions sculpts, qui, grce un ingnieux mcanisme, se dressaient et faisaient entendre
trangers.

im rugissement formidable. Non loin de l s'levait


un arbre en or, charg d'oiseaux chanteurs, qui
taient faits aussi de mtaux prcieux. Gomme bien
on pense, toute
effet

cette recherche produisait

magnificences qu'ils venaient de voir.


effet,

grand

sur les ambassadeurs, tout blouis encore des


travers

une

Ils avaient,

suite d'appartements,

en

dont le sol

et les murs taient revtus de mosaques prcieuses,


dont les coupoles chatoyaient grce aux peintures
multicolores sur fond d'or qui les ornaient. Ces
salles renfermaient, en outre, une profusion de vases

de lampes en mtaux rares, emprunts, pour la


aux glises et aux monastres. Des
tapis d'Orient et de lourdes dalmatiques de travail
ancien tmoignaient d'un long pass de luxe et de
gloire. Gomment risquer une guerre contre un empire
qui disposait de pareils trsors? Et les ambassadeur, se soumettant l'tiquette, se prosternaient
et

circonstance,

CHAPITRE m.

180

aux pieds de celui que revtait tant de majest.


Immobile et muette comme un objet inanim, la
garde du corps s'alignait dans l'espace libre compris
entre les palais, le long d'un ruisseau bord de

homme avait la main gauche


de sa droite, tenait une lourde
hache double tranchant, reposant sur sa cuirasse
grands arbres. Chaque

un bouclier

d'or

et,

d'argent.
Si nous ne connaissions que par Constantin Porphyrognte le crmonial ainsi que la disposition
nous serions facilement tents de
J,^^l^,7>vw^ des btiments,
UyV^) souponner l'empereur d'avoir exagr la magnif^^:^t^v ' ^cence de son entourage et la svrit de l'tiquette.
^
i ^" ^^^^ ^^^^ possdons des tmoignages de diffrentes
*"
^XC poques, qui confirment la description qu'il nous en
^'
'^;j*fait. Un vque de Crmone, sjournant au X sicle
Constantinople en qualit d'ambassadeur de l'empe-.
"^^^^
reur Othon, a beau prouver de l'antipathie pour les
f^.y^
>-'
Grecs et lutter navement pour ne pas se laisser
i
craser par tout ce luxe; force lui est d'avouer,
quand il dcrit les repas o on le traitait de haut
i

comme un

barbare, qu'il a vu l un raffinement

dont rOccident n'avait pas la moindre ide.

-OA*^
J^t)^^

^^ ^

tw

/
'

Des crivains plus rcents et d'autre nationalit,


juif et des gographes arabes, attestent
aussi l'exactitude du rcit imprial. De leur temps,
la cour tait fixe dans une autre partie de la ville,
savoir le quartier septentrional o le palais des
Blac|Lernes tait devenu, sous les Comnnes, une
solide forteresse o s'abritait la dynastie. La dispo-

un voyageur

l'empereur et i^s crmonies de la cour.

181

splendeur tait peut-tre moindre


qu'aux poques plus prospres. Mais le crmonial
subsistait toujours et le luxe tait encore assez grand
pour que des posies occidentales clbrassent le
palais de l'empereur comme un chteau enchant,
pourvu de toutes les merveilles cres par les hommes
sition diffrait, la

et les gnies.

Constantin Porphyrognte rapporte,

non sans

mlancolie, que la langue de la cour par excellence,

presque compltement disparu. Les titres


pompeux sont latins encore, quoique souvent tran-

le latin, a

gement accoupls des syllabes grecques c'est en


latin encore que le peuple chante, ou plutt nasille
;

les

compliments

officiels,

et les

vux de

bonheur,

sans trop les comprendre. Dans la bouche des mercenaires trangers, le chant prescrit prenait des formes

barbares, que l'empereur lui-mme ne russissait

pas saisir et que le gnie des savants est parvenu,

mais de nos jours seulement, expliquer en majeure


partie.

De

tous les btiments

qui

formaient le palais

proprement dit, rien ne subsiste. Nous devons


nous contenter de descriptions, pour nous faire, de
l'difice, une ide naturellement trs vague. On peut
cependant affirmer d'une manire certaine que
l'aspect extrieur de cette masse htrogne n'avait
de grandiose que l'extension des btiments. L'architecture tait celle des glises
elle plus

encore

ici

mais, peut-tre, visait-

rendre l'intrieur imposant.

Les portes incrustes d'ivoire et d'argent devaient

182

CHAPITRE

III.

murs
La splendeur cache de la gigantesque
rsidence se prtait donc tout particulirement la

faire ressortir plus fortement la banalit des

extrieurs.

vie tranquille d'empereurs tels que Constantin, dont

l'amour pour les recherches archologiques, et la


passion de collectionneur trouvaient leur aliment
dans une vie contemplative de savant loin des
dangers de la guerre.
L'occasion, tait, toutefois favorable, car, pendant
la premire moiti du X^ sicle, la confusion s'tait
introduite dans l'empire des Arabes, simenaant
depuis des sicles. Des princes plus belliqueux que
Constantin Porphyrognte en auraient peut-tre
profit pour reconqurir les provinces perdues par
Byzance. D'autant plus que les habitants de l'Asie
mineure auraient dsir en finir avec leurs turbu,

lents voisins, caries propritaires fonciers souffraient

beaucoup des attaques incessantes dont les frontires


taient l'objet. Mais leurs plaintes ne trouvaient pas
d'cho dans la capitale. Aussi longtemps que ces
attaques ne causaient pas de dommage sensible
l'empire, le pouvoir central s'en dsintressait et
laissait

la population agricole le soin

l'anarchie qui rgnait

aux

de rprimer

frontires.

Les propritaires de ces vastes domaines limitrophes ne pouvaient pas compter sur l'appui de la
capitale, parce que, depuis longtemps, leurs rapports
avec les empereurs taient trs tendus. Le^ souverains
voyaient avec regret disparatre les petits propritaires fonciers et s'accrotre les latifundia qui, jadis,

NIGPHORE PHOGAS

l'aRT MILITAIRE.

183

avaient caus la perte de l'empire romain d'Occident. Ils protgeaient dans la


les

paysans

mesure du possible
Le sort

petits propritaires hrditaires.

de ces victime 5 des capitalistes ne les intressait


que parce que les revenus de l'Etat et le
recrutement militaire taient en jeu car, au fisc et

d'ailleurs,

y et beaucoup de
contribuables, beaucoup de gens astreints au service

l'arme,
militaire.

il

Les

importait

qu'il

petits cultivateurs

rendaient le sol plus

productif que ne le faisaient les grands seigneurs en

de pturage. Ceux-ci prfraient ce


mode d'exploitation, parce que leurs esclaves suffisaient pour prendre soin des grands troupeaux, et que
la facilit de dplacer cette proprit mobile rendait
moins redoutables les irruptions des Sarrasins.

le laissant l'tat

L'aristocratie terrienne prouvait

doublement

besoin d'agrandir son domaine vers le

que

le

le

Sud depuis

pouvoir central s'opposait ses tentatives

d'expulser les petits cultivateurs

car dj l'accrois-

sement normal du btail exigeait par lui-mme une


extension des pturages. D'autre part, en ces temps
o la mer n'tait pas sre, et o l'on n'avait aucune
institution du genre de notre march montaire, le
capital

des riches particuliers

religieuses

et

des fondations

n trouvait d'autres placements que

la

terre.

Nicphore
'

Phocas,

gnral du

Constantin, et dj investi

du

successeur de

vivant de son matre

d'une puissance sans mesure s'empara du pouvoir

"suprme (963) lors de

la

mort prmature de

celui-

CHAPITRE

184
Il

ci.

combla

vux

les

III.

des grands propritaires

asiatiques, tant lui-mme des leurs et comprenant

parfaitement leurs dsirs


dait

C'tait

car sa famille aussi possla frontire.

le

moment, ou jamais,

Le

califat, jadis si puissant, tait

Sarrasins.

On

de grandes proprits

ne craignait plus gure


et

morcel.

les petits potentats qui

s'taient partag la succession

Moawia

d'attaquer les

de souverains

Harone al-rachde

s'appelaient les mirs d'Alep et

comme

au Nord
de Mossoul; car,

et qui

bien qu'ils fussent belliqueux, leurs divisions les

commena par attaquer les


de Crte d'o ils menaaient

paralysaient. Nicphore

nnfidles dans cette

le

la chrtient tout entire, et qui devait sa prosprit

aux

dans toutes les eaux de la


un triomphe complet pour
Nicphore, mais aprs une lutte acharne. Puis vint
pirateries exerces

Mditerrane.
/

Ce

fut

de l'Asie mineure, ensuite, celui de la Syrie,

le tour

Et, toujours, les Byzantins triomphaient;

la Cilicie,

Antioche

ils

prirent

et diverses places fortes

de la

Syrie, sans toutefois parvenir rtablir la domi-

nation grecque des sicles passs.

L'empereur tait un homme aussi svre pour luique pour ses sujets ; il passa surtout dans les
camps les annes o, d'abord comme gnral, puis
comme empereur-rgent au nom des fils mineurs de
son prdcesseur, il se trouva la tte des troupes.

mme

Il

devait ses victoires ses talents stratgiques ainsi

qu' l'ordre et la discipline de fer qu'il faisait rgner

dans l'arme. Dans

le

camp

byzantin, tout tait

AUGMENTATION DU NOMBRE DES MONASTRES.


inventori jusqu'au moindre dtail

185

les meilleures

romaine se conservaient dans


de nombreuses tudes savantes, crites par les empereurs prcdents ce qui les empchait de tomber au
traditions de l'arme

rang de formules sans vie, c'est qu'on les pratiquait


mme pendant les longues annes o la tranquillit
relative dont on jouit sous Lon le Sage et Constantin
Porphyrognte n'empcha pas les escarmouches aux
frontires. On tudiait avec soin la faon dont tous
les peuples environnants faisaient la guerre, et la

tactique des Byzantins se rglait d'aprs celle des

ennemis. Grce des signaux transmis par des feux,


on apprenait sans dlai Gonstantinople ce qui se
passait aux limites de la Syrie. Constantin nous
numre les stations qui servaient transmettre les

nouvelles alarmantes travers l'Asie mineure.


L'artillerie surtout tait

sante

devenue une arme puis-

des obstacles pour la cavalerie ennemie, des

bombes main remplies de feu

grgeois, une intendance excellente, faisaient des troupes de Nicphore


des ennemis redoutables, mme en rase campagne,
pour les soldats aguerris d'Alep et de Mossoul. L'art
de la guerre est la science que les Byzantins ont
pratique avec plus d'originalit que toute autre.
Bien que Nicphore ft pieux et mme superstitieux, si nous le jugeons d'aprs nos ides, il n'aimait
ni les couvents ni les prtres. Alors qu'il laissait la
noblesse rurale pleine libert de refouler les petits
cultivateurs, il s'efforait de maintenir l'quilibre
des finances en combattant l'accroissement des biens

j
*

CHAPITRE m.

186

de main morte, et prenait son parti de l'impopularit


que ses mesures devaient entraner dans un tat
ecclsiastique car on expliquait tous les malheurs
de l'empereur ou de l'Etat en dclarant que c'tait
le chtiment des offenses faites Dieu quand il
s'attaquait aux uvres pies. Nicphore ne pouvait
se dissimuler que Ttat s'affaiblissait d'une manire
inquitante par suite du zle religieux, qui poussait
un nombre toujours plus grand d'hommes vigoureux
f fuir le monde pour vivre dans les clotres ou
qui, tout au moins, les dcidait consacrer leur
;

fi

'

argent et leurs biens des fondations pieuses. Et,

de fait, il y avait Byzance infiniment plus de


couvents que n'en rclamait le droit la vie contemplative aussi largement conu que possible, si on
voulait que ce droit ne nuist pas la prosprit de
la socit.

Quoi

qu'il

en

soit,

ce fut en vain que Nicphore

nouveaux couvents et, quelques


annes plus tard une novelle impriale leva l'inds lors, la vie monacale continua
terdiction
prendre de l'extension et miner l'empire. Nicphore
s'tait rendu extrmement impopulaire par son administration conome et par l'horreur qu'il avait pour
tout luxe, bien que ses dromons ramenassent, dans la
capitale le butin des villes les plus riches du monde
musulman. Aussi, quand'^son neveu, un Armnien qui
dfendit de fonder de
,

de cavalerie, l'assassina tratreusement


rinstigation de l'impratrice, le peuple byzantin
accepta si bien le fait, qu'il dcerna au meurtrier le
tait officier

BASILE

II

187

LE TUEUR DE BULGARES.

d'empereur rgent pendant la minorit d'un


descendant de la maison macdonienne.
Au dixime sicle, Constantinople, comme autrefois dj dans l'empire d'Occident ou sous les Califes

titre

suprme semblait devoir passer


du palais, qui rduiraient les empereurs
n'tre plus que le vain symbole d'un Etat sans
constitution. Mais il n'en fut pas ainsi car, aprs un

d'Orient, le pouvoir

des maires

rgne de courte dure, pendant lequel il combattit


victorieusement les Bulgares, les Russes et les Sarrasins, aprs avoir obtenu du patriarche la sanction
ecclsiastique de son pouvoir illgal grce la
confession de ses fautes, le successeur de Nicphore
fut

remplac par

le prince le plus

dynastie, Basile II (976-1025),

nergique de la

surnomm

le

tueur

de Bulgares.

Avec Basile

II,

qui rgna longtemps, nous arrivons

la priode la plus brillante de l'histoire de Byzance.

Les tentatives que Ton fit pour placer son tour ce


prince redoutable sous la tutelle de gnraux ou
de ministres chourent. Dur et austre comme un
ascte, il se montrait tantt magnanime et tantt
cruellement inhumain, suivant que les circonstances
semblaient l'exiger. Aprs une lutte de trente ans,
il

parvint dtruire le plus grand danger qui

ait l'Etat,

avait,

en

c'est--dire

effet, t

mena-

l'empire des Bulgares.

Il

attaqu par le prince des Bulgares

empereur des Romains, car tel est le titre plein


de menaces qu'avaient adopt au commencement du
dixime sicle les souverains de la partie occidentale

et

CHAPITRE m.

188

de la presqu'le balkanique. Si le sort avait favoris


l'agresseur, la guerre se serait termine par l'anan-

tissement de la

Rome

d'Orient.

La

partie la plus

de l'empire bulgare, la Macdoine et


l'Albanie, constituait 1^ citadelle dont la possession
pouvait seule procurer la paix mais, pour pntrer
jusque l, Basile dut commencer par dompter la
occidentale

Bulgarie orientale, qui, bien que dj soumise la


domination byzantine, tait en rvolution et faisait
courir ainsi un grand danger l'empire. Les conqutes de Basile se firent lentement, mais srement.

Quand une garnison byzantine rencontrait des


Bulgares en force suprieure, elle achetait la paix
par des prsents ou par la reconnaissance de leur
au contraire, une bonne rcolte avaitmis les habitants mme de s'approvisionner
pour longtemps, on fermait les portes et l'ennemi
devait de nouveau employer toutes ses forces
disputer un poste avanc aux Byzantins, qui pntraient toujours plus avant dans le pays. Quand,
grce leur persvrance et leur heureuse tactique,
les Byzantins avaient atteint leur but, ils traitaient
avec douceur le pays conquis et lui permettaient de
conserver ses lois et son organisation religieuse. Mais
le souvenir des cruauts commises par l'empereur
suzerainet

elle

n'en resta pas moins vivace;

il

tait all ainsi jusqu'

faire aveugler 15.000 prisonniers, n'en laissant qu'un

sur cent en possession de l'un de ses yeux, pour qu'il


pt servir de guide aux autres et les ramener au roi
bulgare. De nos jours encore, le parti bulgare en

LES GRANDS PROPRITAIRES.

189

Macdoine se plat rappeler le traitement odieux


que les coreligionnaires de Tempereur firent subir
leurs anctres.

Basile tendit l'empire vers l'Est en soumettant

l'Armnie
il

mais, en dtruisant

un tat indpendant,

priva la chrtient d'un puissant rempart contre

les infidles.

Dans

ses

nombreuses marches travers

l'Asie

Mineure, l'empereur eut l'occasion de constater que


les riches propritaires n'avaient cess de s'tendre

aux dpens de
tout ailleurs,

il

la classe

moyenne.

Ici,

comme

par-

voulut anantir de sa main de fer

les forces qui lui rsistaient.

Son triomphe sur

les

Bulgares, en rtablissant les communications avec


l'Adriatique et en mettant l'abri des coups de

main

en bl, avait rendu son ancienne


puissance la moiti europenne de l'empire. Ds
lors, on ne dpendait plus entirement de l'Asie
Mineure pour l'importation des crales. La couronne
n'hsita pas engager la lutte contre la noblesse des
campagnes. L'empereur dclara tout haut que la
formation de latifundia, contre laquelle avait dj
lutt la rpublique romaine, tait funeste aux intrts
de l'Etat. Un personnage, qui avait rachet tout un
village pour s'en faire une rsidence de campagne, se
vit exproprier de force au profit des paysans, entre
lesquels on rpartit de nouveau les terres. En rformant l'impt foncier, Basile chercha arrter aussi
par des moyens lgaux l'insatiable apptit des riches
propritaires. Mais on dut bien s'apercevoir qu'il
la

Thrace

si fertile

CHAPITRE m.

190

est plus facile de soumettre

un peuple belliqueux que

d'enrayer une volution conomique. Les grandes


familles continurent gagner de l'influence, et cet

romain de soldats

empire

commena

et

de

fonctionnaires

ds lors se transformer en une aristo-

cratie fodale,

destine prir finalement par sa

propre division.

Sous des gouvernants

faibles, cette volution allait

suivre paisiblement son cours. Lorsque enfin, au

Xlir

sicle, les

Francs eurent l'occasion de con-

natre la situation de cette population agricole,

ils

trouvrent, pour quelques propritaires fodaux, une


quantit innombrable de pauvres paysans attachs
la glbe

vilains

si

pas tort quand ils commasse des cultivateurs leurs propres

et ils n'avaient

paraient la

mpriss.

En mme

temps, la civilisation et la religion de

Byzance gagnaient du terrain. En Orient, comme


en Occident, les mariages impriaux achevrent et
affermirent l'uvre commence par des marchands
et des moines. Ainsi, en 987, la sur de Basile,
devenue l'pouse de Yladimir, prince de Kiew,
partit pour la barbare Russie elle tait le gage des
relations amicales des deux nations. Vladimir se fit
:

baptiser avec tous ses sujets et fonda la premire

du Dnieper. On raconte qu'il ne


grave dtermination qu'aprs avoir fait
tablir, par une commission, quelle religion pouvait
glise sur les rives
prit cette

bien se dire la meilleure. Ni l'islamisme, ni le christianisme de Rome n'avaient fait sur ces sceptiques

LES CONSEILS DE CGAUMNE.

autant d'impression que la


c'tait le ciel

mme

191

pompe du

qu'ils avaient

culte byzantin
cru entrevoir dans
;

Ste Sophie.

La conversion

officielle

d'inestimables avantages au

de

la

Russie procura

commerce de Byzance.

L'arme y recruta des troupes auxiliaires, bientt


admises dans la garde du corps de l'empereur. En
Occident, longtemps avant cette poque, une princesse byzantine, femme d'Othon II, avait introduit
l'art et les usages orientaux. Elle se montra bonne
mais ses
pouse, et, plus tard, mre judicieuse
nouveaux sujets avaient prdit avec force lamentations que son luxe byzantin gterait la simplicit
des femmes germaines que, dj cette poque, les
;

potes clbraient dans leurs vers, tout en croyant

qu

compromettraient facilement. L'histoire


on avait eu tort de craindre que le
contact de l'tranger ne changet Thusnelda en
elles se

a montr combien

Aspasie.

Nous possdons un

livre de la seconde moiti du


une valeur toute particulire pour
la connaissance de la socit byzantine et du caractre byzantin. C'est un manuel ddi par un pre
son fils
il comprend une srie de conseils et
de considrations, qu'illustrent des anecdotes empruntes la vie du grand-pre de l'auteur, homme
en vue du temps de Basile II. Cet crit mrite que
nous nous y arrtions un moment.
Aprs avoir t l'ennemi de l'empereur de Byzance,
Gcaumne, qui tait, semble-t-il, d'origine arm-

XP

sicle, qui a

CHAPITRE

192

III.

par devenir son fidle sujet, quand il se


dans la partie europenne du royaume.
Alli une famille de boyards bulgares, il donne en
mariage l'un de ses fils une jeune Bulgare de haut

nienne,

finit

fut tabli

rang, et conclut encore une autre alliance avec une


ligne bulgare ou vlache. Sa gnalogie, telle qu'il

nous

la donne,

montre

qu'il

avait aussi

du sang

grec dans ses veines. Ce mlange d'lments trangers se retrouve chez beaucoup de Byzantins, dont

Gcaumne

est,

en quelque

sorte, le type. Toutefois

sa manire d'crire ne trahit point en lui le Slave ni

l'Armnien

ce qu'on retrouve dans son livre, ce

sont des lment grecs, romains et chrtiens.

Une grande

de

son

partie
titre

du

livre traite

et,

ici,

de

l'art militaire

l'auteur montre qu'il

partage les sentiments romains. Les exemples qu'il

emprunte la vie de son grand-pre ou


romaine il rappelle, il est vrai, les hauts
faits de Pyrrhus et d'Annibal, mais les noms de
gnraux grecs, mme ceux d'Alexandre le Grand
ou de Dmtrius Poliorcte, semblent inconnus ce
Grec. Il insiste beaucoup sur la science, la ruse et la
prudence, mme pour les choses de la guerre et il
cite,

il

les

l'histoire

attend visiblement plus des espions et des claireurs

que de l'imptuosit des braves.


Sa sagesse n'est, en gnral, pas fort attrayante et,
au fond, elle pourrait se rsumer en cette maxime
ne mets ta confiance en personne et dfie-toi surtout de ceux qui font des serments. Cette mfiance
:

universelle

s'tend

mme

l'entourage

le

plus

LES CONSEILS DE GCAUMENE.

193

concerne avant tout les amis. Il n'est pas


un ami qu'on voit tous les jours
et avec lequel on habite. Dans les petits malheurs
il vous montrera son affection
mais que personne ne
proche

et

dsirable d'avoir

vous fasse accroire qu'il vous restera fidle dans une


grande et durable adversit. Et quand vous aurez
envie de manger ou de dormir, il aimera mieux
veiller ou jener; invitez-vous quelqu'un un repas,
il murmurera.
De mme que les hommes ont des
visages diffrents, de mme leurs ides diffrent,
bien que, parfois, il semble qu'il en soit autrement.
Si un ami, fix dans un autre endroit, s'arrte en
passant dans la ville que vous habitez, ne l'installez
pas chez vous, mais ailleurs, si vous le pouvez et
envoyez-lui cet efiet ce dont il a besoin. Car,
s'il loge chez vous, votre femme, vos filles
vos brus, ne pouvant quitter leurs appartements,

d'abord,
et

ne soigneront pas convenablement votre mnage.


S'il faut, nanmoins, qu'elles apparaissent, votre
ami tendra le cou pour les examiner; en votre
prsence, il fera semblant de regarder devant lui
mais rest seul avec elles, il notera curieusement
leur dmarche, leur attitude, la faon dont elles
portent leur ceinture il cherchera savoir ce qui
leur parat important en un mot, il les tudiera de
la tte aux pieds, pour, plus tard, les imiter, au grand
amusement des gens de sa maison. Puis il se mlera
de votre service, de votre table, de votre profession
et vous questionnera sans rserve sur vos revenus.
Bref, l'occasion, il poursuivra votre femme de ses
;

194

CHAPITRE

regards amoureux
la sduira.

sujets

et

III.

impudiques

Dans tous

les cas,

il

et, s'il le

peut,

il

plaisantera sur des

peu convenables.

Un homme

dont je

vit encore, avait

une

nom, car il
femme, qui l'empereur

tairai dessein le

jolie

cour sans succs. On finit par l'envoyer


dans un district loign mais sa femme
continua rsister. Il ne fallut cependant, pour
rbranler, qu'un jouvenceau qui se prsenta comme
son parent, quand le mari fut heureusement de retour
chez lui aprs l'expiration de ses trois annes de
service. S'tant li d'amiti avec le mari, l'tranger
sduisit la femme et se vanta de cette action comme
s'il avait accompli l'un des travaux d'Hercule .
faisait la

comme juge

bon, sans doute, d'avoir un esclave ou un

Il est

homme
mais

libre

le

en qui l'on puisse mettre sa confiance

plus sr est toujours que cet

possible, ne connaisse pas

vos

filles

condamnes

i^
l

tout votre

fille.

si

Tenez

comme

des

en sorte qu'elles soient invisibles, si vous ne voulez tre mordu par une vipre .
Gomme on le voit, les femmes de Byzance, celles
de la haute socit tout au moins, n'taient pas
beaucoup mieux partages que les femmes turques.
Nous voil bien loin de la libert d'allures des
Doriennes,

ij

du

sous serrures et verrous

homme,

on en
filles

est

et faites

et,

aprs elles, des

revenu

la vie

femmes hellniques

dans l'ombre des jeunes

d'Athnes.

Laissons les conseils sur l'ducation, sur le devoir


d'honorer ses parents, sur l'utilit qu'il y a se

SES IDES SUR l'eMPEREUR ET LE CLERG.

passer des mdecins

195

ce ne sont que des trompeurs

qui vous rendent malades. Souvent, pourtant, les

remarques de l'auteur ne manquent pas d'originalit.


Mais il faut citer ce qu'il dit de l'empereur et du
clerg ces observations, compltant nos remarques
prcdentes, nous feront comprendre l'ide que se
faisait l'aristocratie de l'glise et du Trne. Nul
n'a encore tent de se soulever contre l'empereur
ou l'empire, et de troubler la paix sans causer sa
propre perte. C'est pourquoi je vous conseille, chers
enfants que Dieu m'a donns, de toujours vous
ranger du ct de l'empereur et de son service. Car
;

celui

qui

rgne Constantinople a toujours le

Le mieux est toutefois d'honorer et de


servir ce puissant monarque de loin de l'avertir de
la trahison qui le menace et de rester loyal au
dessus

milieu des pires dangers, mais d'viter tout contact

personnel avec

lui. Si vous avez en propre quelque


domaine, des places fortes ou des champs et que
vous soyez propritaire indpendant, ne vous laissez

pas amener par de l'argent, des emplois honorifiques

ou

les belles

promesses de l'empereur,

lui

cder

votre terre en change de richesses et de biens. Non,


dussiez-vous en recevoir le quadruple de ce qu'elle
vaut, gardez-la,
soit la

si

petite qu'elle soit, si

valeur, car

mieux vaut

tre

mince qu'en

un ami

ind-

pendant qu'un serviteur sans libert.


Aux yeux de l'empereur, aux yeux de tous, vous
resterez un personnage considrable, honor, pris,
noble aussi longtemps que vous et vos enfants et les

CHAPITRE m.

196

enfants de vos enfants, vous resterez en possession

de votre terre et de votre indpendance. Si l'on vous


chasse de votre proprit et qu'on vous dpouille de
votre puissance, certes l'empereur ne cessera pas
d'abord de vous aimer. Mais bientt

il vous mprisera
ne vous comptera plus pour rien. Vous comprendrez alors que vous n'tes plus un ami mais un
serviteur. Et, ds ce moment, vos infrieurs aussi
deviendront redoutables pour vous car si vous avez
le malheur de 'leur dplaire, ils iront trouver le
matre et vous accuseront de machiner de mchantes
intrigues contre lui ou de vouloir retourner dans
vos terres
peut-tre mme ne pourrez-vous pas
comprendre de quoi Ton vous accuse
A deux reprises diffrentes, un personnage
mais,
considrable du midi fit visite l'empereur
la seconde fois, on le retint deux ans dans la capitale,
o il ne cessa de s'attendre l'exil ou de pires
malheurs encore. Il recouvra enfin sa libert et
lorsqu'il eut franchi le pont de fer d'Antioche, il
rassembla tous ses serviteurs et tous les commensaux
de sa maison. Puis, se prenant la tte deux mains,
Qu'est ceci ? Votre tte,
il leur demanda
matre , rpondirent-ils en riant. Dieu soit donc
lou , reprit-il, de ce que je sois revenu ici avec

et

ma

tte entre les

deux paules

car celui qui dresse

des embches, tombe dans ses propres piges.


Ainsi donc, soyez corrects dans vos paroles et

dans vos actions et sachez vous contenter de votre


vous prend envie d'aller rendre hommage j

lot. S'il

SES IDES SUR l'eMPEREUR ET LE CLERG.

197

l'empereur, de faire vos dvotions dans les saintes


glises et d'admirer,

beauts du

voulez
et

par la

mme

occasion, les

palais et de la ville, faites-le

si

vous

le

mais, aprs cela, vous serez un serviteur

non plus un ami .


L'auteur est un homme pieux

son livre contient

ly

plus de passages de la Bible que les crits de Platon

(;

et

n'ont de rminiscences d'Homre.

Il

engage ses

enfants observer tous leurs devoirs religieux et

ne pas aller
les jolies

l'glise

femmes

pour y chercher du regard

leurs penses

mmes,

ils

devront

a quelques petites jCLkei


remarques faire sur le clerg. N'acceptez aucune etc=v\

les

garder pures

seulement,

il

haute fonction ecclsiastique, moins que, illumin


par le jene et les
divinit

un ordre

veilles,

vident.

vous n'ayez reu de la


Si ce

commandement

divin tarde un

pas

peu se produire, ne vous dcouragez


prenez patience, humiliez- vous devant Dieu et

vous verrez la lumire, si, toutefois, votre vie,


toute de puret, s'est leve au-dessus des passions
qui vous enchanent. Yous choisit-on pour revtir la
charge de patriarche, ne vous hasardez pas sans une
rvlation d'en haut prendre en mains le gouvernail de la sainte Eglise de Dieu. La dignit accepte,
ne devenez pas un orgueilleux qui s'entoure d'une
garde du corps, qui entasse des richesses et qui
tourne son cur vers l'or et l'argent, vers les repas
luxueux. Que vos proccupations aillent aux veuves
et aux orphelins secourir; ayez soin de fonder
des hpitaux, de racheter les captifs, de maintenir

/j^^^k^

j^Xwc
..

__-/

C-

CHAPITRE m.

198

de protger les faibles. Ne songez pas


aux maisons, des champs aux
champs et vous emparer du bien de votre prochain
sous le couvert de ce prtexte, que ce n'est pas vos
enfants, mais Dieu et son Eglise que vous destinez

la paix et

ajouter des maisons

Car j*ai entendu des prlats tenir ce


grand a t mon tonnement de voir les
ruses du dmon, qui, pour nous tromper, se sert de
ceux-l mmes qui sont si pieux en apparence .
Mais cette pret au gain n'tait probablement pas
plus grande chez les membres du clerg que chez les
gens de la classe de notre auteur. S'il faut en croire
les dfinitions que donne Aristote des diffrents ges
de la vie, cette prudence de misanthrope ne serait
due qu' une trs grande vieillesse; mais, en dpit
des lments que le hasard y a ajouts, l'crit de
Ccaumne n'en reste pas moins un document
remarquable de la conception que les Byzantins se
faisaient de la vie.

tout cela.

langage

et

CHAPITRE IV
LA LITTRATURE ET LES ARTS.

L'histoire byzantine est la suite de l'iiistoire

classique.

Jean de Damas et ses uvres.


Photius
DiflFrence entre les encyclopdies
La Bibliothque
du X sicle et celles de notre temps.
L'pope de
Dignis Akritis.
Son analyse.
La posie populaire et le
rdacteur. Ce pome est l'pope de la noblesse terrienne.
Rapports avec la posie classique et la posie moderne.
L'art aprs la priode des Iconoclastes.
Les miniatures.
Le manuscrit de la Gense Vienne.
Art
hellnique ou art romain.
Le caractre monumental du
manuscrit de Rossano et le fragment de Sinope.
L'art
dans l'Empire d'Orient. Double courant dans la dcoration comme dans l'historiographie.
L'illustration populaire des psautiers.
Leur
Les psautiers aristocratiques.
rapport avec l'antiquit.
Evangliaire de la Bibliothque
de Leyde.
Caractre asctique de plus en plus marqu
de l'art au XI sicle.
L'art
La sculpture sur ivoire.
et le luxe.
Modifications dans l'architecture.
Sicles obscurs

ne

s'est

Il

pas produit, dans l'histoire de la

Rome

une rupture violente avec le pass paen


comme celle qu'a connue la civilisation de l'Occident;
orientale,

aussi n'est-il pas question Bj^zance d'une renais-

sance au sens

moment o

du mot

strict

l'intrt

sidrablement.

En

pour

il

y aura seulement un

l'antiquit s'accrotra con-

Orient, l'art antique et l'antique

200

CHAPITRE

littrature restent

ment

IV.

bien la base de tout dveloppequ'aux temps o l'on nglige les

si

intellectuel,

anciens, toute la civilisation semble s'arrter.

Jamais, pendant les longs sicles que dura Byzance,


il

n*y eut de priode plus pauvre au point de vue de

que celle qui

intellectuelle

la vie

suivit la

mort

d'Hraclius et qui devait durer un sicle et demi.

Quand on examine ce qu'on nous rapporte au sujet


de la littrature byzantine, il semblerait que, cette
poque, l'art d'crire ce que l'on pense ft complment perdu, tant est grande la lacune dans la srie
des crivains.

Les poques o la production littraire semble


une extrme importance pour la littrature tout ce qui est vieux prit et il nat des ides
plus jeunes qui, aprs des annes de lutte, finissent
par inspirer les potes et les crivains. Quand la
barbarie s'implante fond, elle peut, semblable
un rigoureux froid d'hiver, faire mourir toute plante
dont la racine est faible ou qui a quelque tare. Mais,
au printemps, les plantes les plus vigoureuses de
l't d'autan, s'panouissent et donnent de nouvelles
fleurs. L'hiver au contraire est-il rude et sec, mais
s'arrter ont
;

sans tre trop froid,


faibles

il

au printemps,

ne

fait

elles

point prir les plantes

reprennent

les insectes nuisibles qui se cachaient

le

dessus et

dans

le sol se

montrent de nouveau tout aussi redoutables aprs


ieur sommeil d'hiver. L'Occident a eu cette gele
qui

purifie

et

si

mme

elle a

dtruit

bien des

choses qui eussent mrit de survivre, elle a du

SICLES obscurs: JEAN DE DAMAS ET SES UVRES.

201

moins rendu possible une vie nouvelle. C'est peutun bonheur pour la civilisation de l'Europe
qu'il en ait t autrement en Orient. Nulle socit ne
peut fleurir quand elle est lance dans la voie du
progrs si une opposition conservatrice n'empche
l'Orient a
les excs du mouvement qui l'emporte
t pour nous cet lment modrateur, en nous
empchant de rompre compltement avec le pass,
et nous devons lui savoir gr du service qu'il nous a
tre

ainsi rendu.

A Byzance, on n'eut pas besoin de dcouvrir de


nouveau les anciens, comme durent le faire Ptrarque
et sa pliade.

Quand

ment l'uvre,

ils

les crivains se remirent lente-

montrrent

qu'ils connaissaient

encore les anciennes formules. Nous comprendrons


cette perfection technique si nous lisons l'un des rares
crivains de ces sicles sombres, le seul d'ailleurs qui
marque: hors des frontires de l'empire, sous la domi- /- /
/'^'
nation des sarrasins, il a maintenu les traditions dei'
Grgoire de Nazianze et de Jean Chrysostme. On a^^^^^^
reconnu Jean de Damas, Son exemple nous montre
que l'Eglise, mme dans la premire moiti du

huitime sicle, comptait encore des


tudiaient les classiques.

hommes

Dans l'introduction de

qui

son^ Ji

uvre capitale, La source de la comiaissance, Jean,

^^{^^4^

aprs avoir enseign la dialectique pour prparer

tf^,

l'tude scientifique de la foi chrtienne, rfute

une

de systmes hrtiques et compose une x


dogmatique complte de la vraie doctrine
c'est
dans le programme de ce clbre manuel de TEgiise ^

<entaine

202

CHAPITRE

IV.

prononce en ces termes


donnerai d'abord, dit-il, ce
qu'il y a de meilleur chez les sages hellnes (c'est-dire les paens, voir pc 22)
car je n'ignore pas
que si une chose est bonne, c'est que Dieu l'a envoye
d'en haut aux hommes, tout don prcieux, tout
orientale, que l'auteur se

sur les anciens

Je

prsent parfait venant d'en haut, du Pre de la


lumire (St Jacques, 1, 17). Et s'il se rencontre
quelque chose de contraire la vrit, quelque
sombre invention de tromperie satanique, quelque
machination du mauvais esprit, j'imiterai Grgoire,
le

grand thologien

comme

les abeilles, je

rassem-

blerai tout ce qui se rapproche de la vrit rvle,

mme aux ennemis ce qui peut servir


Son ouvrage montre, qu'en dialectique,

prenant ainsi

au
il

salut.

est le disciple d'Aristote

toutefois,

il

cite aussi

Euripide et commente Homre.


Cette

uvre

capitale de Jean a

une importance

considrable. Bien que son gnie n'et aucune force


cratrice et que ses penses fussent loin d'tre ori-

un savant qui avait le talent de


composer un tout homogne en
immenses lectures. Et il faut prendre

ginales, Jean est

systmatiser
utilisant ses

il

a su

nous fait ce propos Ici


vous ne trouverez rien qui soit de moi je me suis
born rassembler et reproduire, avec toute la
concision possible, ce que des matres minents
ont produit. Mais c'est prcisment cette faon de
rsumer et de systmatiser qui a assur notre auteur
une acti(n si tendue. L'explication de la dogmatique
la lettre l'aveu loyal qu'il

SICLES obscurs: JEAN DE DAMAS ET SES UVRES.

203

donne dans

la Source de la connaissance^
|
au XIP sicle, mme t utilise
par les scolastiques de l'Occident, au point que,
jadis, on allait jusqu' le nommer le pre de la
qu'il

traduite en latin

'|

scolastique.

De son
lutte

icono-

Quand on lit
Discours apologtiques contre ceux qui osent

clastes,

ses

vivant, Jean a t clbre cause de sa

contre les deux premiers empereurs

cause aussi de ses hymnes.

aux saintes images^ on doit reconnatre


que le Pre de l'glise fait preuve ici de raison et
d'indpendance
il
montre une modration que,

s'attaquer

d'aprs les ides courantes,

on

s'attendrait plutt

trouver chez un philosophe laque

que chez un
moine. Son principal argument consiste distinguer
avec soin entre l'ide d'adorer, et celle d'honorer,
et mettre en lumire la ncessit qui s'impose,

l'homme, tre matriel, de se reprsenter, sous une


forme matrielle, les choses immatrielles. Quand
on objecte la condamnation par le deuxime commandement du culte des images, il rpond que la foi
nouvelle a mancip l'humanit de l'observation de
la lettre de la loi juive, et c'est l un point de vue
vraiment libral. Nous ne sommes plus, dit-il, sous
la coupe d'un pdagogue nous avons reu de Dieu
;

la facult d'apercevoir les diffrences qui

aux anciens

chappaient

nous savons donc le sens de l'objet


reprsent, nous savons ce que l'image n'exprime
pas . La tradition, laquelle il reconnat une autorit aussi grande, ou mme plus grande, qu' la
;

204

CHAPITRE

IV.

Bible est favorable au culte des images

moins son opinion,

qui,

table. Mais, surtout,

il

on

telle est

du

le sait, est fort contes-

mesures
aux princes

s'lve contre les

violentes des empereurs.

Ce

n'est pas

pieux de bouleverser les institutions de l'Eglise;


aussi les anciens souverains n'ont-ils pas agi de la
il faut
persuader, et l'on peut qualifier de
sorte
;

brigandage tout rsultat obtenu par la violence.


Mais Jean Damascne croit-il que c'est faire acte
de violence que d'tablir la vrit par des coups de
force ? Il est difficile de savoir ce qu'il pense ce
sujet.

Jean vivait loin du palais imprial,

et cette cir-

constance explique comment^ une poque o le


csaropapisme existait dj depuis des sicles, il a
os proclamer ce que Jean Chrysostme n'avait pu
confesser qu'au prix de sa sret personnelle. A
savoir que nul empereur n'a le droit de prescrire

Son erreur dans sa dfense des


de ne tenir nul compte de l'influence

des lois l'glise


images, c'est

que

le culte

sur des

des images et des reliques devait exercer


moins savants, et uicapables de

esprits

distinguer les nuances

comme

lui; obissant

un

sentiment aristocratique, il ne se soucie pas des


prils que prsente la prdication aux ignorants
d'une thologie difie par des penseurs et pour des
penseurs,
j

Les hymnes que Jean de Damas a composes


tmoignent du mme ddain il n'a nullement cure
de se faire comprendre de la grande masse. On voit
;

PHOTIUS

205

LA BIBLIOTHQUE .

comment et pourquoi
promesses que semblaient donner les efforts de
Romanos ne se sont pas ralises. Au lieu d'adopter
une forme et une langue simples, il s'attache des
ornements artificiels, et en revient aux principes d'une
mtrique fonde sur la diffrence de la quantit des
clairement, par son exemple,

les

voyelles

pourtant, n'existe plus

cette diffrence,

depuis des sicles. Mais

pntrer dans

le

s'il

nous

est impossible

sens de la plupart de ces

aux yeux des Byzantins

elles

de

hymnes

paraissaient belles

prcisment cause des particularits que nous

condamnons comme des fautes. La forme savante des


hymnes n'empchait pas les simples d'y retrouver
les ides qu'ils rattachaient

au thme connu

aimaient entendre rpter.

quand
on ne se

perscutions,
noclastes,

et qu'ils

l'poque surtout des

svissaient les plus violents icolassait pas d'couter des

bn-

dictions bibliques et des vers consolateurs, cent fois

en
ne dpendait
plus que de la longueur des cantiques. Les potes
postrieurs Jean, dont la prose tait pourtant si
simple, ont encore dpass sa prolixe emphase.
Aux dbuts de la priode dans laquelle on se mit
tudier l'ancienne littrature avec un intrt
croissant, et o cette tude donna naissance de
^
nouvelles productions, nous rencontrons Photius.
Deux empereurs, par leurs dcisions arbitraires,
lurent, dposrent, lurent de nouveau ce patriar- ^
che pour le confiner enfin dans un couvent. C'est lui

rpts. L'lment dramatique devenait de plus

plus insignifiant,

comme

si

l'dification

r^

^^

206
qui

CHAPITRE
fit

IV.

clater la haine de l'glise orientale contre

Rome. Le

diffrend religieux datait d'ailleurs de la


fondation de Gonstantinople. N'et t le csaro-

papisme de Byzance, il aurait amen, bien des


en scne de Photius, la rupture

sicles avant l'entre

officielle qui se produisit

deux cents ans aprs sa

querelle avec le pape.

Nous avons dj parl


deux grandes

l'attitude des

plusieurs reprises

de

fractions de l'glise

leurs rapports furent toujours tendus, bien que les

menaces de

conflit fussent rgulirement suivies


de rapprochements. Les prtres maris des Grecs
faisaient horreur aux Occidentaux
par contre, les
asctes de l'Orient fltrissaient du nom d'impit le
;

peu de svrit du jene des Occidentaux. Mais il


y avait surtout dsaccord sur un point de dogme
l'Orient professait que le Saint Esprit procde du
Pre l'Occident, qu'il procde du Pre et du Fils.
Or, quand, au commencement du IX^ sicle, les
;

Bulgares se convertirent en masse, ils se rattachrent


d'abord sur ce point aussi l'glise occidentale.
Photius

occasion pour manifester son


ne pouvait supporter que les peuples
de l'Orient, convertis en grande partie par des
moines grecs et, qui avaient accept la civilisation
grecque, se rattachassent ces demi-barbares de
saisit cette

opposition.

Il

l'Occident. Car, ses yeux, les Latins ne mritaient

pas d'autre nom.


est facile de comprendre le dpit de Photius
de ses partisans. Profondment instruits dans la

Il

et

PHOTIUS
littrature

grecque

207

LA BIBLIOTHQUE.

verss dans la

conscients d'appartenir

un

philosophie

tat qui avait hrit

de

la puissance romaine, ils prouvaient un profond


mpris pour l'empire d'Occident, gouvern par un
prince tel que Charles le Gros, retomb dans la

o la connaissance du grec avait presque


compltement pri. Il ne rentre pas dans notre plan
de raconter le rle politique de Photius, ni les
efforts heureux qu'il fit pour ramener les Bulgares
l'glise orientale, et pour unifier celle-ci en vue de
la lutte contre Rome. Mais il convient de dfinir
d'un mot la place spciale qu'il occupe dans l'histoire
littraire du mme coup on aura quelque lumire
barbarie, et

sur la science byzantine de son temps.

Le patriarche Photius tait extrmement riche, et


d possder une bibliothque d'une importance
extraordinaire. Quand on venait le voir dans son
il

salon littraire,
C'tait

il

expliquait ses livres ses visiteurs.

une espce de socit pour l'avancement des


mais on aurait tort de s'attendre y

sciences

rencontrer des sances de philosophie o, la faon

de Platon, les invits cherchaient en

commun

la

vrit. Ils se contentaient d'y faire montre de science,

de culture et de fermet de jugement. Nous devons


remarquable qui est connu sous le nom de
Bibliothque de Photius ou MyriobiUon au dsir du
frre du patriarche d *tre tenu au courant de ce qui
le livre

y examine 280
volumes, sans ordre apprciable, au hasard parfois
il en donne des extraits, qu'il accompagne de courtes
se disait dans cette socit. Photius

208

CHAPITRE

IV.

remarques sur la vie des auteurs. Photius, en grand


personnage qui ne veut point passer pour un savant
de profession, a probablement saisi le prtexte que
lui fournissait le dsir de son frre, pour publier un
aperu de ses auteurs de prdilection. Impossible, en
effet, d'admettre qu'il ait vraiment donn lecture, aux
sances, de tous ces crivains ecclsiastiques ou profanes, historiens, orateurs, mdecins, romanciers

impossible de le croire, quoique Photius le rpte

(chaque chapitre. Dans cette collection manquent


beaucoup d'auteurs paens connus, la plupart des
philosophes, de grands historiens et tous les potes.
i

C'est que Photius a probablement trouv plus piquant


de ne mentionner que les livres que ne lisait pas

tout le

monde.

L'auteur donne rarement son avis sur le style


mais, quand

mots

il

le fait, c'est toujours

en quelques

jugement profond.
de Lysias que premire vue, il ne
semble pas avoir beaucoup de force dans l'expression on croirait que c'est un auteur facile et,
pourtant, il est bien difficile imiter . Tout aussi
remarquable est l'avis qu'il met sur Lucien. C'est
un de ces hommes, dit-il, qui, en somme, ne professent aucune opinion; car, tout en raillant les
croyances des autres, il n'avoue pas ce qu'il pense
lui-mme, moins que l'on ne dise que sa croyance
consiste n'en pas avoir . Le style de rhteur de
Thophylacte, sa manire de citer des sentences
tout propos et hors de propos lui paraissent venir
prcis, qui tinoignent d'un

Ainsi,

il

dit

LA BIBLIOTHQUE.

d'un

manque de got

209

enfantin et d'une vanit qui

nanmoins, il ne juge pas


dfavorablement sa langue, et lui accorde un loge
gnral, probablement parce qu'il est vident qu'il a
lu beaucoup. Photius connaissait encore, en tout ou
en grande partie, diffrents historiens dont nous ne
savons que ce qu'il en dit et, par l, son uvre a
une valeur singulire et de tout premier ordre pour
l'histoire de la littrature.
Ce n'est pas seulement dans sa Bibliothque que
Photius a dploy sa science, mais aussi dans un
voudrait en imposer

lexique expliquant les termes vieillis que ses contemporains ne comprenaient plus. Ses crits thologiques
semblent galement plutt des compilations rudites
que des uvres dues aux mditations savantes de
l'auteur
la sagesse y est rpandue d'une main
lgre, comme dans la Bibliothque. C'est qu'il
n'avait pas, comme Jean Damascne, le talent de
;

systmatiser.

Depuis l'antiquit jusqu' la chute de Constantinople (1453), nous avons, Byzance,


d'historiens

de l'Europe

deux

comme n'en possde aucun


;

il

une

srie

autre peuple

y a cependant une lacune pour les


mort d'Hraclius (641). A

sicles qui suivent la

la fin de cette priode apparaissent des chroniqueurs,

proprement dits
une forte individualit. Mais, de
mme que les crivains mentionns plus haut (p. 102),
ils se ressemblent sous beaucoup de rapports et
comprennent tous leur tche de la mme manire.
puis, bientt aprs, des historiens
ils

ont, chacun,

210

CHAPITRE

IV.

Les grands vnements ont donc bien pu modifier


Byzance la production littraire, mais sans lui donner
une vie nouvelle jamais les rvolutions n'ont, pour
cela, pntr assez profondment.
Nous savons, par la Biblioth que de Photius, quell
partie importante de l'hritage des anciens s'tait
conserve malgr tous les troubles. Dans le sicle qui
commena quelques annes aprs sa mort, on mit
de l'ordre dans ces richesses. Le dixime sicle est
l'poque des encyclopdies et ce fut l'empereur lui:

mme, Constantin Porphyrognle,


travail

acadmique.

On

fit

qui organisa ce

des extraits d'ouvrages

sur l'agriculture, la mdecine,

l'art

thologie, la zoologie; quant

aux

de la guerre, la
lois,

le prd-

cesseur de l'empereur, Lon le Sage, avait dj


entrepris une compilation et

En

une refonte des codes.

Jean Damascne le premier avait donn


l'exemple de semblables collections en rduisant
Tancienne thologie en systme. Le mme souci se
montre encore plus clairement dans la Bibliothque
de Photius. Mais, avec Constantin, c'est devenu la
tendance bien nette de toute l'poque elle nous fait
penser la science actuelle, qui s'efforce d'inventorier, pour les diffrentes branches du savoir, la
somme de nos connaissances dans des corpus ou des
manuels. La diffrence entre la science byzantine et
celle de notre temps, c'est que, de nos jours, le
principal, c'est l'tude inpendante de la science,
la recherche de vrits nouvelles. Ces gigantesques
collections des Grecs et des Latins ne sont plus, nos
ralit,

ENCYCLOPDIES DU X^ SIECLE LEURS CARACTERES 211

yeux, que des matriaux qu'on utilise pour parvenir


une connaissance critique plus approfondie de
l'antiquit. Au contraire, pour les contemporains de
Constantin, l'ge d'or de la science profane, c'tait
le pass, et si l'on tenait prserver de la destruction
les trsors des gnrations antrieures, c'est qu'ils
constituaient tout ce que l'on avait de meilleur. La
science des anctres prsentant mieux qu'un intrt
historique, les Byzantins pouvaient se contenter
d'extraits

donnant

les rsultats. Ils

ne faisaient pas

attention la manire dont la recherche avait t

mene, sauf dans le cas o l'apprciation esthtique


tait en jeu
car leur propre mthode scientifique
tait, pensaient-ils, la mme que celle des anciens
en ralit, elle avait beaucoup moins de valeur.
Pour nous, au contraire, le contenu des uvres
d'un crivain comme Hippocrate n'a qu'une importance secondaire ce que nous voulons savoir, c'est
;

ce qu'il connaissait des

comment

il

phnomnes de

la nature,

raisonnait pour les expliquer, et d'aprs

quels principes

il

appliquait ses ides en thrapeu-

tiques.

Faire l'anthologie d'mi auteur, c'est lui rendre

honneur qui ne peut manquer de

lui tre fatal

un
car

ce qui subsistera de ses uvres, ce n'est pas ce qu'il a


voulu dire, mais ce que ses admirateurs trouvent
beau et il en sera ainsi, aussi longtemps que la
majorit des hommes aimera mieux un bouquet
compos par d'autres, que des fleurs qu'il faudrait
cueillir soi-mme dans un jardin. La trop grande
;

212

CHAPITRE

IV.

popularit fait tomber dans l'oubli

et,

de nos jours

encore, nous le voyons pour plus d'un pote


les Byzantins, elle

chez

a cot la vie maint ancien

il nous reste peine quelques extraits.


Les potes aussi, et, notamment les auteurs d'pigrammes, ont veill l'intrt des Byzantins. Mais
ici les compilateurs d'uvres anciennes produisaient

auteur, dont

eux-mmes des crits du mme genre, et ainsi se


forma une collection extrmement diverse cause
du talent que les pigones mettaient imiter la
manire des Alexandrins, elle fait le dsespoir de
;

tout littrateur dsireux de dterminer l'origine des


diffrents

morceaux composant l'anthologie grecque.

Toutes ces collections, ces posies, ces

crits, si

l'on excepte quelques chroniques, ne parvenaient pas

jusqu'au peuple, peu cultiv.

De simples bourgeois

auraient certainement pu en comprendre une bonne


^partie, car

il

y avait abondance d'coles

et tout

l'enseignement reposait sur la fiction que la langue


parle tait encore l'ancienne langue grecque. Mais

ne pouvaient inspirer de l'intrt


qu'aux savants ou ceux qui se tenaient pour tels.
Aussi la vie littraire tait-elle concentre dans la
capitale, qui, comme Paris de nos jours, attirait le
meilleur des forces intellectuelles de la province.
Il n'est pas question cette poque Gonstantinople de posie populaire au sens o nous prenons

les sujets traits

d'Homre il y a trente ans, c'tait un dogme


pour tous les savants qu'avant les Comnnes, on ne
pouvait trouver dans l'empire byzantin aucune posie
celle

l'pope de dignis akritis.

213

destine la masse, et revtant une forme populaire.

Les quelques vers isols que le hasard avait sauvs


de l'oubli, les refrains satiriques que le peuple
chantait, n'taient pas assez nombreux pour qu'on
pt en conclure l'existence de pomes importants
qui se seraient perdus. Mais, actuellement, nous
avons des ides plus exactes. Une pope byzantine,
conserve dans diffrents manuscrits, dont le plus
ancien date du XIV sicle,le Bignis Akritis,
contient des chansons populaires qui sont connues de
nos jours encore Chypre et dans l'Asie Mineure.
Les exploits hroques qu'elles chantent nous ramnent au X sicle, et dans un milieu bien diffrent
de celui de Constantinople et de sa cour. On n'oserait soutenir que cette pope, telle que nous l'avons,
ait t compose l'poque o se sont passs les
vnements qu'elle rapporte ou peu de temps aprs.
Mais elle offre un moyen de connatre avec quelque
certitude, l'aide de fragments piques actuels,
un cycle perdu. Ce cycle tait sans doute florissant
une poque o, aux frontires mridionales, des
nobles campagnards, grecs et sarrasins, vivaient en
lutte perptuelle et o des chevaliers brigands de
tout genre profitaient de l'norme distance qui les
sparait de l'autorit centrale de l'un et l'autre
empire. C'est pour ce motif que cette pope mrite

examine ici.
Le nom du hros nous indique dj son origine et
sa mission et rien, mieux que ce nom, ne pouvait
nous faire connaitre le lieu de la scne au dbut du
d'tre

214

CHAPITRE

IV.

pome. Cet homme n de deux races [Dignis) est


fils d'un mir et d'une Grecque de race princire

le
il

charg de la garde des frontires (Akritls) et


son attachement l'empereur de Gonstantinople est
garanti par son intrt
possdant des proprits
aux confins de l'empire, il lui importe de repousser
les attaques d'un ennemi de sa nation. Son pre avait
est

d'un gouverneur de province grec, et,


sa femme que par crainte de
ses beaux-frres et de leur arme, il s'tait converti
enlev la

fille

plutt par

amour pour

au christianisme. Puis

avec ses preux de


comme sujet de
l'empereur de Gonstantinople. Le fils qui nat de ce
mariage est un enfant miraculeux. A l'ge de douze
ans, aprs avoir consacr trois annes apprendre
toute espce de science, il va la chasse avec son
pre et son oncle. Il trangle une ourse, dchire en
il

s'tablit

l'autre ct de la frontire byzantine

JUl^'

^g^

"^

deux une biche


il

cherche

et fend la tte

femme

et

l'enlvement de son pre


et sa

musique

lion.

Plus tard,

mais

c'est

par son chant

dcide son amie le suivre.

Il

de sa jeune femme
toutefois, quand ils sont vaincus, le hros fait en
toute soumission une demande en mariage trs correcte, qui, naturellement, est agre. Pour dfendre
sa femme, Dignis doit combattre des animaux
sauvages et un monstre, mais surtout des chevaliers
brigands ou aplates, terme qui signifie littralement
ceux qui emmnent les troupeaux . Sa renomme
est dj si grande que l'empereur, en marche contre
dfait le pre

qu'il

un

alors se rpte l'histoire de

et les frres

215

l'pope de dignis akritis.


les Perses, et arriv

dans

le

voisinage, dsire le

voir.

Dignis lui crit une lettre dont la forme semble

mais dont le contenu


qu'il se soumet
montre le sentiment de son indpendance. Venez,
dit-il, aux rives de l'Euphrate et vous pourrez me
voir; ce n'est point par dsobissance que je ne
rponds pas votre dsir; mais il y a, dans votre
prouver

entourage, des

hommes sans

exprience, qui diraient

peut-tre des choses dplaces. Et alors je devrais

certainement vous en priver en les tuant, car


peut arriver aux jeunes gens

des

choses

il

de ce

genre .
L'empereur se rend sur les bords de l'Euphrate
avec quelques fidles, auxquels il a svrement
enjoint de se garder surtout de prononcer un mot de
blme en prsence de Dignis. Lui-mme, il traite
le hros presque comme son gal, se portant
sa rencontre et l'embrassant.

Quand

l'invite

il

exprimer un souhait, Dignis rpond qu'il ne dsire


ni argent ni biens, et qu'il demande seulement l'amiti de l'empereur. Il se borne souhaiter que le
prince aime ses sujets, qu'il ait piti des malheureux,
qu'il punisse l'injustice,

qu'il

soit

misricordieux,

ne s'enrimais qu'il

qu'il n'coute pas les calomniateurs, qu'il

chisse point par des

moyens

iniques,

poursuive les hrtiques et protge les orthodoxes.

De son

ct, il promet l'empereur de forcer la


d'Iconium lui payer un tribut considrable.
L-dessus, l'empereur nomme Dignis gardien en

ville

216

CHAPITRE

IV.

chef des frontires ou margrave, et lui donne de


grandes proprits foncires.

Dans

les

nombreuses expditions

qu'il

fait

au

loin pour chtier les aplates, le hros est d'ordinaire

accompagn de

sa

femme. Parfois

il

s'loigne assez

pour avoir des aventures qu'il doit lui cacher.


C'est ainsi qu'il rencontre au dsert une jeune fille
d'une beaut extraordinaire, que son ravisseur a
abandonne. Aussitt il lui accorde sa protection,
disperse une troupe de sarrasins qui la menacent,
et la prend en croupe pour aller la recherche
de son infidle amant. Mais la jouvencelle est trop
belle, et, surtout, l'ennemi du genre humain, le
prince des tnbres, est trop puissant pour qu'il
puisse vaincre sa passion. Quand, enfin,il a retrouv
l'amant, il le force pouser la jeune fille, mais il se
garde de lui dire ce qui s'est pass en route, pour que
le jeune homme ne le prenne pas en mauvaise part ,
Lui-mme, tortur pa* de terribles remords, retourne
sa femme, mais il a bien soin qu elle n'apprenne
rien de l'aventure.
d'elle

Une

autre

fois, les

plus puissants aplates, vaincus

par lui dans plusieurs combats singuliers, ont rcla-

contre lui le secours de la reine des Amazones,

l'hroque et belle

cheval

Maximou.

toutefois, elle-mme,

Il
il

abat la tte de son


l'pargne.

Le lende-

main, elle le prie de rompre encore une lance avec


elle, mais en secret. Il la dfait de nouveau et s'arrange
encore une fois pour ne pas la blesser gravement.
L'hrone, pleine d'admiration pour sa beaut, lui

217

avoue qu'elle a jur de ne jamais appartenir qu'


combat singulier. Dignis
repousse d'abord cette dclaration, mais il succombe,
comme avec la jeune abandonne, quand il aide
Maximou se bander la main droite et que, demivtue, elle le comble de caresses. Puis vient le
repentir du hros, insuffisant toutefois pour le dcider faire sa femme l'aveu loyal de sa faute
loin de l, grce un petit mensonge, il sait dissiper
la jalousie que lui cause la longue dure de l'entretien
avec Maximou.
Les deux derniers livres de l'pope racontent la
vie active de Dignis aprs que, par son hrosme,
puis vient sa mort
il a dlivr le pays des ennemis
prmature et celle de son pouse. Le pote nous
dcrit en dtail le magnifique domaine qu'il s'est
constitu aux rives de l'Euphrate. Son habitation est
orne de mosaques, dont les sujets sont emprunts
l'histoire sainte ou profane on y clbre les hauts
faits de Samson, de David et de Mose, ou ceux
d'Achille, d'Ulysse et d'Alexandre le Grand. Mais il
est une seule chose qui est refuse au hros dans ce
il n'a pas d'hritier de son nom
lieu de dlices
rien, ni les bonnes uvres, ni les prires, ne peuvent
triompher de la strilit de sa femme, que, avec
elle, il regarde comme une punition de leurs pchs.
Une grave maladie met fin la brillante carrire de
Dignis. Dchirants sont les adieux que le mourant
adresse sa femme il rappelle tous les vnements
de leur vie commune, et il termine en lui conseillant,
celui qui la vaincrait en

218

CHAPITRE

IV.

puisqu'elle ne pourra pas supporter le veuvage, de

prendre un nouvel poux, comme sa jeunesse l'exige.


Mais qu'alors elle ne recherche pas l'argent ou la
noblesse

qu'elle prfre le vrai courage et la vertu.

La jeune femme repousse bien

loin ces conseils, et

Dieu exauce la prire par laquelle elle demande de


pouvoir mourir avec son mari elle tombe morte sur
le lit du mourant. Et le pome finit par de pieuses
considrations et des souhaits difiants pour notre
:

salut tous.

Les chansons d'o est issue cette pope appartenaient la littrature de la noblesse qui vivait la

campagne. Mais, si nous nous en tenons l'pope


mme, nous y reconnatrons l'uvre d'un catchiste
^

byzantin, qui croit racheter ses petits tableaux ero-

moraux.
Le badigeon dont le pieux auteur a recouvert son
rude original pour masquer les transitions ne nous
empche toutefois pas de voir les fortes lignes et
les vives couleurs du rcit primitif. Aussi la lecture
de cette pope nous fait-elle souvent prouver de
grandes jouissances. La beaut et la vritable importance de la vie aux frontires se montre bien mieux
tiques en les combinant avec des sermons

chansons populaires, quoique, dans le


celles-ci, nous n'en ayons qu'une d'ancienne, que nous a conserve un manuscrit du XV
sicle. Dans ces chansons, le hros s'appelle une fois
le fils d'Andronicus, d'autres fois Armuris, Xanthinos
ou Dignis mais il est visible que tous appartiennent
un mme cycle. L'lment fourni par la thologie
dans

les

nombre de

LA POSIE POPULAIRE ET LE RDACTEUR.

219

presque compltement dfaut, mais,


est plus vigoureux. On ne
recherche pas, par des raisonnements, rendre plus

chrtienne y
partout,

le

fait

dessin

du
on
n'assiste pas une demande crmonieuse en mariage le hros ne meurt pas de maladie, mais dans
une lutte terrible avec le dieu de la mort Charos,
sur une aire de cuivre et Dignis ne donne pas de
ou moins acceptables

hros;

les actions surnaturelles

aprs l'enlvement d'une jeune

fille,

femme au

sujet d'un second


mariage d'aprs les chansons, il la tue en la serrant
dans une suprme treinte.
Nous voyons le hros cultiver lui-mme ses terres
son indpendance clate dans les simples paroles
qu'il dit Quand ma cause est juste, je ne crains pas
mme l'empereur. Par contre, la situation particulire d'un noble de campagne l'gard des matres
de Constantinople et de leurs courtisans, qui abaissent ddaigneusement leurs regards sur ce grossier
provincial, se marque mieux dans l'uvre du diaskeuaste que dans les fragments qui nous ont t
conservs par la tradition orale. On peut dire que la
rencontre de Dignis avec l'empereur est une application des conseils que Ccaumne donne son
fils (ci-dessus, p. 196)
Fuyez la cour et ne vous
fiez aucun prince qui veut vous loigner de votre
ferme . La libert de langage dont il ne craint pas
d'user l'gard de l'empereur prouve combien est
tausse cette ide courante que, dans l'empire romain
d'Orient, parto utet toujours, on faisait preuve,

conseils sa jeune
:

220

CHAPITRE

IV.

devant l'empereur, d'une soumission servile


basse flatterie

il

et

d'une

se peut que tel ft l'esprit des

cercles de la cour et des crivains qui menaient


joyeuse vie aux frais des hauts dignitaires. Mais cela
ne suffirait pas pour qu'on ait le droit de dire que tout

servilisme rampant est du byzantinisme.

Ce

serait

oublier des exemples plus rcents et moins lointains

donns par

les

courtisans

de maints souverains

occidentaux.
.

en juger d'aprs l'pope,

le fait d'habiter

aux

frontires donnait lieu aussi bien des mariages,

qu' des combats entre Grecs et Arabes.

Remarquons

une qualification
blessante aux sarrasins, les auteurs ne les reprsentent pas comme des ennemis irrconciliables
s'ils sont redouts cause de leur puissance, ils ne
aussi que, tout en appliquant parfois

sont pas mprisables. Et il en est de mme dans les


chansons on loue chez les sarrasins leur grandeur
d'me, leur caractre chevaleresque, leur douceur
envers leurs captifs. Ces chansons diffrent donc
beaucoup, sous ce rapport, des posies des Clephtes,
qui, quand ils parlent des Turcs, ne les considrent
que comme des btes sauvages. Il ne faut probablement pas en chercher la raison principale dans
les vertus plus grandes des Arabes; les Turcs,
eux aussi, ont quelque chose de chevaleresque,
:

et,
quand leur fanatisme n'est pas veill, ils
montrent aussi une vraie bont de cur. Mais les
Hellnes qui se trouvaient en face des sarrasins les
galaient en puissance le dveloppement intellectuel
;

LA POSIE CLASSIQUE ET LA

des deux peuples tait pareil


puisque,

l'un

et

l'autre,

ils

POF^SIE

et

de

MODERNE.

mme

221

espce,

avaient hrit de la

science militaire des Romains. Les Turcs, par contre,

voyaient dans les Grecs un peuple soumis, qu'ils


mprisaient profondment

leur orgueil rpondait


mpris des Grecs pour leur barbarie et c'est pour
ce motif qu'aucun mariage capable d'amener une
fusion des deux peuples n'avait lieu.
Les rminiscences classiques frquentes dans
;

le

d'Homre ou de Pindare, la mention


de dtails mythologiques doivent, naturellement,
tre mises au compte du diaskeuaste. Les chansons
qu'utilise le compilateur byzantin datent-elles du
X sicle ? On ne peut rpondre affirmativement
qu'en partie. Dans les chansons qui vivent encore
de nos jours, on rencontre trop de choses rappelant
des ides du plus lointain pass, pour voir dans ces
uvres une manifestation nouvelle de la posie
grecque. Il est facile de constater dans le caractre
de Dignis des traits qui montrent sa parent avec
Thse ou, plus encore, avec Hercule dans l'une
des posies mme on parle de son insatiable apptit,
et l'on se rappelle que c'est l un dtail utilis par
Aristophane et Euripide pour faire rire le public
d'Athnes aux dpens d'Hercule. On a aussi montr
des ressemblances avec les^ hros de l'Orient, ceux
de la Perse et de l'Inde. Sans aucun doute, ces
particularits taient connues du peuple depuis des
l'pope, vers

le pote populaire, ici comme ailleurs, a


appliqu ce qui en subsistait aux vnements de son

sicles

222

CHAPITRE

temps

et c'est

mrite

IV.

dans cette adaptation que rside son


en cela il suivait l'exemple des grands potes

de la priode classique

car,

pour ne

citer

qu'un

seul cas, ces auteurs n'ont pas tir de leur imagina-

gourmand videmment,
un motif de comdie une vieille

tion joyeuse l'ide d'un dieu


ils

ont emprunt

croyance populaire, qui, son origine, n'tait rien


moins que joyeuse.
Le cycle des exploits de Dignis s'est rpandu au
del des frontires de la Grce. Les peuplades
slaves ont des hylines o le hros figure avec son
nom grec chez eux aussi la matire s'est modifie
;

selon les circonstances

toutefois l'origine grecque

se dcde toujours clairement.

Le dsaccord en
sous

le

religion et en politique qui,


rgne des empereurs iconoclastes, menaait

d'anantir les manifestations pacifiques de la civilisation, a aussi

amen un

arrt dans le dveloppement

important pour qu'on


de parler d'une priode antrieure aux
iconoclastes et d'une priode qui les suit. Mais
fausse est l'opinion, jadis assez rpandue, que l'art
byzantin ne prend un caractre vraiment original
qu'au sicle qui suit la fin de la querelle des images;
si on la maintient, qu'on soit consquent et qu'on
regarde le chef d 'uvre de l'art romain d'Orient,
cette Sainte Sophie si authentiquement byzantine,
comme un pur anachronisme. Il s'est form quelque

de

l'art

et cet arrt est assez

ait le droit

chose d'indpendant, d'original l'gard de l'Occident bien des sicles avant la dynastie macdonienne

LE MANUSCRIT DE LA GENSE A VIENNE.

mme

et

223

bien des sicles avant celle d'Hraclius

mais, dans les limites de ce byzantinisme proprement


dit, il

faut constater

il

est vrai

des changements

intressants aprs la priode des dsordres.

Les empereurs iconoclastes ont eu plus qu'une


influence ngative sur l'art de leur empire.

verrons que, malgr leur dfaite,

Nous

de leurs
adversaires les plus puissants, les moines, montre
encore des effets de leur action.
Les dcrets qui dfendaient les images ou qui
ordonnaient de les dtruire ou de revtir d'un
l'art

les murs orns des glises, ont rendu tout


monumental impossible pendant quelque temps.
Mais ils ne pouvaient empcher que, derrire les
murs des couvents, des croyants illustrassent leurs

badigeon
art

avec plus de zle encore qu'auparavant


en exerant plus intimement leur culte, ils voulaient
se ddommager de ne pouvoir manifester ouvertement leur religion. L'art qui trouva asile dans les
monastres reflte sans aucun doute les mesures
violentes de l'autorit sculire
mais comme ce

livres saints

plus une

n'tait

afl'aire

d'tat,

ses

productions

montrent plus nettement leurs attaches avec le


pass aussi son histoire se prte-t-elle parfaitement
une exposition d'ensemble. C'est pourquoi nous
parlerons aussi ici des miniatures qui nous restent
de la premire priode de l'art byzantin.
La bibliothque de Vienne possde deux manuscrits, qu'on peut appeler les monuments les plus
anciens de l'art de la miniature byzantine. L'un
;

224

CHAPITRE

comprend

IV.

d'une partie de la Gense


richement orn des uvres du
mdecin Dioscoride. On connat la date de ce dernier
elle nous est fournie par la ddicace,
manuscrit

l'autre,

l'illusti-ation

le texte

qui est adresse une princesse de Gonstantinople


fin du cinquime sicle et au commencement du sixime. Le fragment de la Gense, en
juger par l'criture, doit tre peu prs de la mme

vivant la

poque.

Diffrents

artistes

ont travaill cette

Gense de Vienne il est facile d'y constater une


diffrence de style. Les savants modernes ont surtout
t frapps de ce que certains tableaux sont combins
;

la faon d'un rcit dont les pisodes se droulent

devant nous. En outre, ils sont traits avec un


ralisme original, rsultant du caractre fugitif donn

au dessin

l'artiste

ne marque pas

les

rapports

gomtriques des lignes, mais, comme l'ont fait les


grands peintres espagnols ou nerlandais du dixseptime sicle, ou les dessinateurs franais du
dix-neuvime, il laisse l'il le soin de former un
ensemble des traits qu'il se borne en quelque sorte
indiquer. Le propre de ce systme, c'est de ne pas
fixer,

comme

le faisaient les

classiques,

des vnements,

un

point

mais de
rendre le dveloppement de l'action par une srie de
tableaux. Ce qu'il y a de sommaire dans le dessin
donne la reprsentation sa vie et son caractre moderne. Ces deux caractres devraient, selon certains
auteurs
tre attribus une influence romaine.
Et c'est ainsi qu'on en est venu voir, dans ces
central dans

la

suite

ART HELLNIQUE OU ART ROMAIN.


miniatures, et d'autres

225

du mme genre, des produits

d'un art imprial romain, dvelopp spontanment


aprs l'efflorescence des coles d'Alexandrie et de

Pergame

et

dont

le caractre particulier serait

un

vif sentiment individuel.

Une connaissance

plus approfondie de l'art byzande cette hypothse phmre. La


manire narrative provient de ce que l'on eut d'abord
illustrer des rouleaux et non des livres analogues
aux ntres. Quant la technique illusionniste, pour
lui donner ce nom, qui, au fond, se ramne la
tin

fait justice

prdominance de

on

la peinture sur le dessin,

la

dduit de la technique de la peinture, c'est--dire de


l'encaustique

avec une spatule de fer chauffe on


ou sur les murs les couleurs lies

brlait dans le bois

au moyen de

L'apparition de la peinture
dans des temps plus rcents, une
volution analogue de l'art da dessin.
Il faut chercher chez les Byzantins l'origine de
cire.

l'huile a produit,

ces

deux conceptions, qu'on voulait attribuer en

propre

l'art imprial romain. Si cette faon de


procder avait t romaine, on devrait s'attendre
rencontrer une ide du mme genre dans les
miniatures latines les plus anciennes; par exemple,
dans celles de l'Itala (la plus ancienne traduction
latine do la Bible) dcouverte Quedlinburg or, il
;

n'en est rien. D'autre part,


le

si

l'on tudie avec soin

naturalisme de quelques tableaux des illustra-

tions de la

Gense

un

admirateur, enthousiaste

l'excs, a dit que la reprsentation

du rve de
8

CHAPITRE

226

IV.

Joseph est une pastorale la faon de Van Ostade


on peut en ralit les rapprocher bon droit des
descriptions de la nature que donnent les romans
grecs, dont nul ne songera contester le caractre

hellnique.
Il

peu vraisemblable que l'ide


une origine occidentale. Quand on
images des deux manuscrits devienne,

est tout aussi

illusionniste ait

examine

les

ce qui frappe tout d'abord, c'est ce qu'on pourrait

appeler une ressemblance avec les fresques murales

de Pomp aussi n'a-t-on pas hsit jadis tablir


un rapprochement entre les particularits de Pomp,
et l'art romain proprement dit. Ceux qui ont eu
l'occasion d'admirer, il y a quelque dix ans, les pein;

tures gyptiennes exposes dans plusieurs grandes


ville,

par un marchand de Vienne, M. Graf, se

rappelleront que les portraits placs sur les

momies

grande ressemblance avec les figures


de Pomp, dont tout le monde a vu des reproductions. Ceux qui ont fait cette comparaison trouveront
qu'une reprsentation comme la Mde de Pomp
est une continuation de l'art gypto-hellne, dont
la gnalogie remonte jusqu'aux statues de bois si
ralistes des anciens gyptiens, bien plutt qu'un
type hellnique dont le gnie romain aurait fait un
portrait. On ne peut plus croire pourtant que ces portraits gyptiens, dont quelques-uns datent, semblet-il, du temps de l'empire romain, aient subi aussi
cette
l'influence de ce qu'on nomme l'art imprial
hypothse est insoutenable depuis qu'on a dcouvert
offrent la plus

CARACTRE MONUMENTAL DE CERTAINS MANUSCRITS. 227

de semblables images antrieures

la

naissance de

l'empire romain.

Nous

voil

donc amens

tenir l'art

de Pomp

et

l'ancien art chrtien pour des produits de l'hell-

nisme et il faut chercher l'explication de la technique


et de la faon de concevoir dans les pays situs
l'est ou au sud-est de Rome
bien entendu, en
parlant ici de l'est, on ne peut avoir en vue, pour les
premiers sicles de notre re, ni Byzance, ni, plus
tard, exclusivement Gonstantinople.
Toutefois, on rencontre dans les manuscrits de
Vienne quelque chose de plus spcial que l'art
;

Le vrai byzantinisme commence s'y


montrer les artistes qui les ont illustrs veulent
donner une impression de magnificence, de majest

hellnique.
:

solennelle, de gravit thologique

ce sera, natu-

rellement, aux dpens de la navet.

Le manuscrit

des uvres de Dioscoride, surtout, se distingue par

un

clat de couleurs bien en rapport avec ce que


nous savons du luxe de la cour de Byzance.
On voit se marquer encore plus le caractre
monumental de l'art byzantin dans un vangliaire
manuscrit crit en lettres d'argent sur un fond lilas
fonc, le codex purpureus Rossanensis
ainsi
nomm du nom de la ville de la Calabre o on le
couberve actuellement. Dans les miniatures ornant
ce manuscrit (elles datent probablement du temps de
Justinien), on a, autant que possible, supprim tout
,

dtail accessoire

dantes,

comme

si

les figures se dressent

indpen-

elles reprsentaient des statues et,

CHAPITRE

228

IV.

dans la digit de leur isolement, elles rappellent


mosaques de l'glise de St Apollinaire Ravenne
(voir ci-dessus, p. 137). Une solennelle magnificence
se montre aussi dans le fragment de l'vangile de
St Mathieu, dcouvert rcemment Sinope en Asie
Mineure et qui ,doit remonter au sixime sicle de
notre re. Le Christ est drap dans un vtement
d'or le fond lilas sur lequel est crit le texte en

les

o il y a quelques miniatures, donne


une impression de sombre majest. Cet art est dur
et cherche autre chose que la beaut destine uniquement charmer le regard il sacrifie tout la mise

lettres d'or et

en valeur d'un seul

Que

trait caractristique.

le lecteur feuillette

quelques livres donnant

reproductions de certaines des uvres dont nous


parlons, et il comprendra l'absurdit du reproche
les

fait

l'art byzantin

d'tre fatalement

morne

et

monotone. Les miniaturistes, travaillant moins pour


le grand public que les entrepreneurs des vastes
mosaques des glises, taient plus libres, leurs
uvres ont un caractre plus intime et ils pouvaient
mieux affirmer leur individualit, bien qu'ils ne
se soient pas toujours affranchis de l'influence de
l'art monumental.
Il y a lieu, videmment, de signaler ici un caractre
commun, et le mme phnomne s'est produit aans
les vases grecs de l'antiquit, si diffrents que puissent
tre, d'ailleurs, les produits de plusieurs lieux d'origine trs voisins l'un de l'autre. Peut-tre pourraiton dfendre l'expression d'art imprial romain,

229

donn naissance l'tude des miniatures de


Gense c'est l'art de l'empire romain d'Orient,
dont on ne trouvera l'origine qu' l'poque o l'Occident ne constituait plus le centre intellectuel. Sa
laquelle a

la

priode la plus brillante pourrait concider avec le

moment o
chrtienne

Justinien avait rpandu la civilisation

sur

toutes

les

provinces de l'ancien

Imper ium romanuni.


Nous avons vu qu*au temps d'Hraclius

les liens

qui rattachaient l'Orient l'Occident s'taient de

plus en plus relchs. L'lment grec s'est assimil


tout ce qu'avaient introduit l'administration et le

systme militaire des Latins il est, gd outre, entr


plus troitement en contact avec les peuples civiliss
du sud-est, et, bientt aussi, avec les voisins barbares
du Nord. Cette assimilation s'est mme continue
pendant les sicles plus troubls. Rien d'tonnant
donc si, la fin de cette priode, c'est--dire
l'poque qui s'ouvre aprs les empereurs iconoclastes, l'art de Byzance montre un caractre plus
spcialement oriental. A cette poque, la conception
diffre tellement de celle de TOccident que mme
l'il le plus prvenu ne peut plus voir d'emprunts
aussi est-on forc de parler dans les manuels d'un
art vraiment byzantin. Les iconoclastes, comme
trace de leur effort orthodoxe, ont laiss dans les^
productions de l'art une prfrence pour ce qui est
dcoratif; et, ici, il faut positivement tenir compte
de l'influence de l'Islam, qui n'a jamais transig sur
le deuxime commandement du dcalogue.
;

230

CHAPITRE

IV.

Le caractre thologique de

Fart, affermi par la


de plus en plus accentu
par les couvents, hostiles aux rformes des empereurs, montre dj, ds les dbuts de la priode qui
nous occupe, o devait mener la tendance ecclAvant tout il devient vident que la
siastique
renaissance, qui, dans la littrature, fait revivre

lutte contre les infidles et

l'antiquit,

imprime aussi son cachet sur les arts


amen, dans l'historio-

plastiques. Les causes ayant

graphie, la distinction entre chroniqueurs et histo-

riens explique plus haut

chez les miniaturistes,

groupes

(p.

ils

102), se font aussi sentir

se sparent ainsi en

deux

diffrents.

C'est dans l'illustration des psaumes, (les plus

H anciens spcimens datent du neuvime sicle) que


ces deux directions s'accusent le plus nettement.
Les psautiers faits par et pour les gens vivant
'

clotrs, sont. ceux

o l'on a accord l'explication


la beaut de la
forme leur style concorde avec celui des chroniqueurs, moines aussi et qui, partant, mettent la

du fond plus d'importance qu'


;

manifestation de l'lment thologique chrtien au-

dessus de l'imitation de l'lgance des paens, avec


leur got pour les ornements extrieurs. Aussi ces

un caractre populaire. Les miniapourvoi le


texte d'un commentaire courant, au moyen de petites
esquisses traces sur les larges marges des pages,
et d'attirer l'attention du lecteur sur les passages
dont la valeur morale a le plus d'importance. Ces

psautiers ont-ils

tures n'ont d'autre prtention que de

l'illustration populaire des psautiers.

miniatures,

231

manifestent inconsciemment les

qui

proccupations exclusives du milieu o elles se sont


produites, ont, pour l'iiistoire de l'art, autant d'intrt
qu'en ont, pour Thistoire de la langue, les uvres de
chroniqueurs tels que Malalas dans un cas comme
dans l'autre, le but de l'uvre a t l'utilit, et non
:

la

recherche consciente de la beaut de la forme.

Aucun

livre de l'Ancien Testament n'a autant


d'importance pour le culte que celui des psaumes.
Dans l'Eglise orientale, on le lisait en entier une fois

par semaine pendant le grand jene qui prcde


semaine sainte, deux fois. Le contenu en est donc
;

la

clairement connu de tous les fidles

et,

plus encore,

des moines. Aussi n'est-ce pas pour expliquer le


texte qu'on l'orne c'est pour le rendre plus vivant.
:

Et

ici

on retrouve

cette interprtation littrale, dg-

nrant maintes fois en platitude, que nous avons


dj signale dans l'ornementation des glises (voir
ci-dessus, p 144

).

Les moines grecs ou hellniss de

l'Orient n'avaient pas de got pour le mysticisme

comme on

l'entend en Occident, et la symbolique de

l'ancien art chrtien, avec ses promesses d'immortalit, avait

disparu avec la

dogme fond sur

le

foi

nave remplace par le

raisonnement.

veiller le souvenir de ce que la

On

ne tenait plus

communaut des

fidles croyait et confessait jusqu'au

martyre; on

prfrait enseigner ce qu'on croyait avoir dcouvert

au moyen de

la thologie.

Aussi ne s'cartait-on

point de la lettre pour se livrer des spculations ou


faire des allusions potiques.

\\

U
i

232

CHAPITRE

Quelques

illustrations,

IV.

empruntes un psautier

du neuvime ou du dixime

sicle conserv
dont plusieurs sont connues grce des
reproductions, peuvent faire clairement comprendre

Moscou,

et

ce caractre original. Le 73 psaume dit des orgueil Ils lvent leur bouche jusqu'aux cieux et leur
langue se promne sur la terre . Et voici comment
le peintre a rendu ces images deux hommes ont le

leux

haut de la joue allong en forme de bec pntrant


dans un segment, couronn d'une croix, qui reprsente le ciel ; leurs langues se droulent comme de
larges rubans sur le sol. Il est vrai qu'on ne rencontre pas souvent de telles fautes de got, frquentes

dans les psautiers occidentaux mais,


d'une imagination barbare. Par
contre, l'exemple suivant est typique le verset 14 du
psaume 34 dit Tenez votre langue loin du mal .
Et on souligne cette exhortation en reprsentant un
homme qui tient la main devant la bouche. Protgemoi, dit le psaume 40, v. 9, contre les filets qu'on
m'a tendus et les rets des mchants. Et l'on nous
dessine des diables occups attraper dans un filet
d'ailleurs aussi
c'est le

l,

fruit

des mes humaines


48, V. 7 et 8, que

comme

des poissons. Le psaume

nous traduisons,

comme

les prc-

dents, d'aprs le texte des Septante, dit que ceux

qui s'enorgueillissent de leurs richesses ne pourront

me p. Et ce texte
accompagn d'un dessin reprsentant le pesage

pas payer Dieu la ranon de leur


est

de

l'or.

De
If

ces psautiers populaires ces autres psautiers

233

LES PSAUTIERS ARISTOCRATIQUES.

qui, bien que faits aussi par des clercs, taient du


moins destins des cercles de gens plus haut
placs, il y a loin
c'est la mme diffrence que
;

celle existant entre les chroniqueurs et les

riens forms par l'ducation acadmique.


peintres, plus aristocratiques,

y
:

histo-

Pour ces

<

comme pour les

histof

de la forme fait l'objet de tous les


soins ils semblent avoir plus d'amour pour les traditions de l'art du paganisme que pour les exigences
de l'glise. Aussi, au lieu de rgler servilement
riens, la beaut
;

leurs

reprsentations

du

d'aprs la lettre

texte,

prennent-ils plutt dans le contenu des livres saints


l'occasion d'exprimer, par la couleur, les jouissances
qu'ils leur font prouver.

Un psautier de la bibliothque de Paris, du fui/fe^


neuvime ou du dixime sicle et l'un des plus beaux c jf.
manuscrits illustrs du moyen-ge proprement dit, y^*^
reprsente brillamment ce genre. En le comparant ^^^'"
avec les manuscrits dcrits prcdemment, on pour- Cjo^^
^
rait le qualifier de psautier pour salons. Le texte
n'est pas accompagn d'esquisses, mais quatorze
grandes miniatures, comprenant chacune une page
entire, en forment l'illustration, qui, fort librement,
ne s'astreint pas du tout au contenu du livre. Les
marges des pages sont richement ornes en somme,
cet arrangement concide presque, par sa composition, avec celui des ouvrages illustrs modernes.
;

Les sept premires miniatures reprsentent des scnes


de la vie de David, auteur prsum du livre des

psaumes. Nous

le

voyons successivement en berger.

234

CHAPITRE

IV.

jouant de la lyre dans un paysage d'idylle, en Hercule


chrtien

aux

prises avec le lion attaquant son trou-

peau, en jeune hros tuant Goliath. Puis

il

est oint

par

Samuel, port sur le pavois et proclam roi. Ailleurs,


de jeunes vierges d'Isral dansent en son honneur.

Un

autre tableau pourrait s'intituler l'apothose

du

grand chanteur vtu en empereur byzantin, David


se tient debout entre deux figures allgoriques, la
:

Sagesse et la Prophtie. D'autres miniatures illustrent


des prires et des hymnes bibliques ajoutes au texte
des psaumes. C'est Nathan reprochant David son

pch ce sont les Egyptiens prissant au passage


de la mer Rouge c'est Isae en prire au lever du
soleil. Ces sujets, traits presque comme des tableaux
librement composs, rendent l'impression que les
rcits de la Bible ont faite sur l'artiste.
Les miniatures de ce psautier n'veillent pas
seulement notre intrt par la faon originale dont
elles sont traites
mais leur beaut mrite notre
admiration. Rien ne peut surpasser l'clat des
;

couleurs, surtout dans les dernires miniatures du

manuscrit; la reprsentation de la Nuit, excute


en un gris trs fin, est trs moji vante. L'attitude
vraiment sublime du roi Ezchias en prire, les
nobles mouvements de Mose, tendant les bras vers
les tables de la loi, et la force d'expression donne
au visage d'Isae suffiraient pour prouver d'une faon
clatante que la force du sentiment de l'art byzantin
dans ses meilleures productions n'a craindre de
comparaison avec aucun autre art, si haut qu'on

LEUR RAPPORT AVEC

235

l' ANTIQUIT.

tre bien imprgn des prjugs


courants contre tout ce que Bjzance a produit, pour
contempler sans motion les miniatures d'un autre

le prise. Il faut

manuscrit de Paris, de date un peu plus ancienne et


renfermant les sermons de Grgoire de Nazianze. Ni
pour la beaut de la couleur, ni pour la force de
l'expression,

on ne peut trouver un plus grand


anonyme qui a rendu ici la

matre que le moine


vision d'Ezchiel.

Ce qui a cependant frapp

dans ces

les savants

images, c'est l'lment antique dans la conception

dans la reprsentation. On rencontre, presque


dans chaque miniature, des lieux, des vertus ot des

et

vices,

des actions et des sentiments personnifis,

comme

sur les vases ou les reliefs de l'antiquit on


ne s'attendait gure les retrouver chez un chrtien
du dixime sicle de notre re. Sur David, pendant
qu'il joue de la harpe, s'appuie avec confiance
une femme drape tout--fait l'antique c'est la
Mlodie derrire une colonne, on voit apparatre la
:

nymphe du bocage, et, l'avantun dieu des montagnes, moiti nu, reprsente Bethlem. Le tout expliqu par des inscriptions,
comme dans certains monuments de l'art antique.
petite tte d'une

plan,

Quand David fait tourner sa fronde contre Goliath,


une figure aile, la Force, touche son bras droit,
pendant qu'une autre femme, l'Orgueil, s'enfuit loin
du gant. La Force, la Douceur, le Repentir, le
Dsert, la Profondeur de la mer, la Prire, toutes

ces pures abstractions sont reprsentes

comme

des

236

CHAPITRE

IV.

Le caractre

tres concrets, la faon des anciens.

de cette manire de concevoir frappe


tellement les yeux que, jadis, on admettait gnraantique

lement

(et

modernes clbres

certains

le

croient

encore) que ces miniatures sont des copies de reprsentations

beaucoup plus anciennes

empruntes

des modles paens, et remontant peut-tre la

premire moiti du quatrime


petit

qu'aprs

croire

rvolutionnaire,

en

il

sicle. Mais on ne
une poque iconoclaste et

se soit encore trouv

un

artiste

de s'assimiler ainsi l'art antique, et d'en


appliquer les ides ses propres uvres.
Les philologues savent avec quel talent d'imitation
tat

les crivains

de Byzance de tous

les sicles ont copi

ou classiques ou, tout au moins,


-antiques on admettra donc aisment des adaptations
russies d'ides paennes mme au neuvime et au
dixime sicle aprs Jsus-Christ. Le monde savant
a longtemps tenu un petit crit byzantin pour une
uvre de Lucien, sous le nom duquel il courait.
des modles,
;

Or, maintenant encore, bien que la critique savante,


se fondant plutt sur le contenu que sur la forme,

que le Philopatris (tel est le titre du dialogue en question) doit avoir t compos aprs le
deuxime sicle de notre re, on voit que des savants
discutent la question de savoir si l'uvre appartient
au septime ou au dixime sicle. Il est vident que
ait tabli

de

telles

questions se prsenteraient encore bien

plus souvent

si

le

contenu

mme

des crits ne

suffisait les carter; et l'on se rappellera, ce

LEUR RAPPORT AVEC l'aNTIQUIT.

237

propos, que les Grecs de tous les temps ont t


fort habiles pasticher l'antiquit. Mais,

pour

les

miniatures, nous n'avons pas le droit de porter une

accusation de ce genre ici, on n'a pas imit, dans un


but de fraude, une forme d'art depuis longtemps
oublie on a, en ralit, poursuivi dans une priode
dtermine, avec une nouvelle ardeur, l'tude des
;

anciens modles qui n'avait jamais cess. On trouve 1


des personnifications de localits dj dans les plus
!

mosaques chrtiennes
comme par
exemple, dans une reprsentation du baptme de
Jsus-Christ, o un dieu fluvial reprsente le
Jourdain. En Occident aussi, cet usage tait si
rpandu, que Charlemagne lui-mme a vainement
dploy tout son zle pour combattre l'habitude
de reprsenter sous des formes humaines le soleil, la
lune, les douze vents, les mois elles saisons en vain
pensait-il que cette pratique tait contraire l'esprit
anciennes

des Ecritures Saintes.

Quant aux

du psautier de Paris,
Anciens se trahit surtout
dans les figures qui entourent les personnages
principaux mais il serait injuste de prtendre que
ces figures principales, avec leur pur caractre
miniatures

l'influence de l'tude des

byzantin, soient gauches, lourdes d'expression et

dparent

misrablement leur entourage


l'Isae en prire, avec sa
belle figure resplendissante de foi, plus sympathique
que les insignifiantes reprsentations de la Nuit et
de l'Aurore qui se dressent ses cts. De telles
qu'elles

classique.

Nous trouvons

v
'

'

238

CHAPITRE

IV.

miniatures montrent, mieux que toute autre preuve,

que

l'idal

de

l'art

byzantin, ou pour mieux dire, de

toute la civilisation byzantine, tait double

les

paen

forme et chrtien d'inspiration selon


temps ou les personnes, l'un des deux lments

(antique) de

l'emporte sur l'autre.


a une porte gnrale et
encore d'autres exemples. Dans le
Codex Rossanensis, on reprsente St Marc occup
crire son vangile, devant lui se tient une femme,

observation

Cette

s'applique

dans laquelle on s'accorde en gnral actuellement


voir une reprsentation de la Sagesse inspiratrice de

Dans

l'auteur.

le

psautier de Paris, dont

il

a t

question plus haut, on retrouve aussi la Sagesse;

mais combien diffrente est la conception des deux


manuscrits
Le plus ancien de ces miniaturistes,
vivant dans un temps plus proche des Anciens et
!

avant la priode des iconoclastes, reprsente la

Sagesse

comme une femme

biblique, la tte enve-

d'une robe qui lui descend jusqu'aux


pieds et fixant un regard srieux sur St Marc, qui

loppe des
est assis

plis

par contre, l'enlumineur du manuscrit de

Paris dessine, ct de David, une jeune

femme

vigoureuse, ayant un bandeau sur sa tte dcouverte

ne se distinguant d'une figure paenne que par


son aurole. A premire vue, les diffrentes parties
de la composition ne paraissent pas former un
ensemble harmonieux. Il y a deux images, places
chacune sur une minence et reprsentant, l'une, la
Sagesse et l'autre, la Prophtie entre elles, sur un^
et

VANGUAIRE DE LA BIBLIOTHQUE DE LEYDE. 239


pidestal isol, se dresse la figure vraiment byzantine

de David, revtu du manteau imprial et si mme


ne plat pas ceux qui s'en tiennent la
conception classique, on doit reconnatre cependant
son caractre individuel profondment accus. Il ne
faut pas dire que ce groupement hiratique n'est
qu'une maladroite juxtaposition c'est plutt une
manifestation de la prfrence des Romains orientaux pour ce qui est crmonie, ou, pour mieux dire,
;

elle

reprsentation.

Puisque la civilisation byzantine est double, il est


peu vraisemblable priori que tout doive tre uniforme dans l'art. Entre la tendance historique et la
tendance plus populaire, on constatera beaucoup de
nuances, suffisantes pour rfuter le reproche de
monotonie que, seul, le prjug des ignorants fait
encore l'art byzantin. L'illustration des vangiles
et des livres liturgiques, dont on trouve d'admirables exemplaires dans les grandes bibliothques de
Rome et de Paris, nous met aussi en prsence, ou
de peintres, pour qui l'art est une manifestation de
sentiments individuels et qui signent

mme

leurs

uvres, ou de modestes ouvriers, qui rptent simplement, avec leurs couleurs, ce que le texte exprime.
Cette diffrence dans l'art byzantin ne se montre
pas seulement dans les images des manuscrits
clbres imparfaitement publies par les manuels,
puisqu'ils n'en reproduisent pas les couleurs

un

vangliaire de la bibliothque de Leyde, qui est

pour

ainsi dire

inconnu, ou dont on ne

cite

du moins

240

CHAPITRE

IV.

pour rfuter le reproche


aime faire aux
Byzantins. Il est fort regrettable que ses miniatures
ne soient pas plus nombreuses et que plusieurs
d'entre elles aient souffert des atteintes du temps.
Mais on peut encore voir trs distinctement une
Madone, dont le visage a une expression si douce et
dont l'attitude de pieuse oraison est si frappante,
qu'on peut sans crainte la comparer aux figures
de Fra Angelico. A une autre page, on reprsente

jamais les miniatures,


de raideur

suffit

morose que

l'Annonciation

l'ange

peu lourd de formes

manque mais,
;

bien que tout

ici

l'on

Gabriel est peut-tre un

et l'expression

aussi, la

fait diff'rente

madone

du visage

est

est excellente,

de celle de Paris. Dans

notre image, plus grande d'ailleurs, le visage de la

Vierge, se conformant davantage la convention

exprime une dvotion plus grave et,


dans les uvres modernes, prsente une
expression mlancolique, que lui donne probablement la forme de certains traits, telle que la courbe
hardie du nez. Par contre la bouche et le menton ont
quelque chose d'aimable. L'attitude que la Vierge a
prise pour regarder l'ange en laissant reposer son
rouet, est pleine dvie. Les miniatures ne paraissent
pas tre plus rcentes que le commencement du
onzime sicle.
Au onzime sicle, l'art byzantin commence
prendre quelque cnose ae celte raideur hiratique,
qui provient ae la prdominance dans l'art des tendances asctiques des moines et qui, dgnrant, aux
byzantine,

comme

LA SCULPTURE SUR IVOIRE.


sicles suivants,

241

en formalisme machinal, a t la

principale cause du mauvais renom qui

s'est

long-

temps attach, dans l'Europe occidentale, toutes


les productions byzantines. Les mosaques qui se
trouvent encore sur les murs de deux clbres
couvents grecs, offrent des spcimens de ces formes
de transition du style byzantin. Une image du Christ
dans le monastre de St-Lucas en Thessalie prsente
dj un long visage maci, aux traits durs et vieillis
la Madone, non plus, n'a pas conserv la grce juvnile de l'art antrieur. Son image peinte sur les murs
du couvent de Daphni, aux environs d'Athnes,
montre beaucoup de ressemblance avec la Madone
du manuscrit de Leyde. Mais si l'ovale du visage est
;

aussi beau,

par contre,

si

l'expression est tout aussi profonde,

l'artiste

a donn la bouche cette expres-

sion hystrique que les miniaturistes devaient encore

exagrer dans la suite

et qui, loin

de nous paratre

sublime, nous dplat profondment.

Quand

enfin la
j

tendance asctique a triomph compltement, les


visages du Christ et de Marie montrent bien qu'aux
yeux des Byzantins, l'Evangile est, pour parler avec
St Paul, une force divine pour le salut. Mais ce n'est
pas, pour eux, une force divine qui donne la joie,
comme on peut le constater plus tard dans les
peintures pleines d'allgresse qui ornent les murs

du couvent de St Marc Florence.


La sculpture monumentale des Byzantins n'a jamais
rien produit qui puisse tre compar aux chefsd'uvre de l'art classique. Dj au cinquime sicle,

't

|
>

j,

242

CHAPITRE

IV.

la sculpture sur pierre, si troitement

unie au culte

des paens, passe au second plan et la faveur va

des arts plus intimes

et

moins robustes: ceux des

orfvres, des ivoiriers, des mailleurs et des bro-

deurs. L'art chrtien antique avait dj cr des


ivoires remarquables, conservant ainsi des traditions

temps de Phidias, ne s'taient jamais


perdues dans l'Hellade ou Rome. Innombrables
sont les objets ornements d'ivoire (notamment une
qui, depuis le

quantit
les

norme de peignes) que nous ont donns


qu'il y a de plus instructif

catacombes. Mais ce

pour

l'histoire de la sculpture sur ivoire, ce sont les


diptyques o l'on consignait, pour les honorer, les

"'/''

noms

des consuls ou, plus tard, ceux des bienfai-

teurs des

communauts chrtiennes on
;

les offrait

en

prsent des personnages importants, quand l'Eglise

comme de prcieuses archives.


en effet, que se montrent le plus clairement
les liens avec le pass.
Ces matriaux coteux rpondaient tout fait au
got que la cour byzantine avait pour la magnifi-

ne

les gardait pas

C'est

ici,

cence. Aussi la majest des figures se manifeste-t'

elle surtout l'poque o l'Empire, aprs avoir


triomph des iconoclastes, avait retrouv une nouvelle splendeur. Les productions antrieures ce
temps, quoique non sans mrite dans leur libre
imitation des modles antiques, ne comptent pas

quand on les compare avec les reprsentations,


datant du dixime ou du onzime sicle, qu'on
trouve sur les reliures des manuscrits ou sur les

LA SCULPTURE SUR IVOIRE.

243

couvercles et les parois latrales de coffrets destins


des usages ecclsiastiques.

Pour nous rendre compte, autant que possible,


de l'impression que cet art donnait aux contemporains, nous devons, bien plus que lorsqu'il s'agit
de miniatures, nous en reprsenter les productions
sous une forme un peu diffrente de celle qu'elles nous
offrent

dans beaucoup de collections particulires et


Musum de Londres.

surtout au South Kensington

Le temps a fait disparatre la polychromie qui, sans


aucun doute, vivifiait ici aussi le relief; les parties
saillantes, telles que le nez, sont parfois endommages ou uses impossible souvent de reconstituer l'ensemble, parce que les parties intgrantes
des petits ou des grands meubles, orns de feuilles
d'ivoire incrustes, se sont disperses. Si nous parvenons le rtablir dans notre esprit, nous constaterons une concordance frappante avec les Madones
;

et les saints

des miniatures

la

Yierge des ivoires

unit aussi la grce la noblesse et l'image qu'elle

nous prsente nous fait connatre le caractre


personnel de Tartiste, mieux que mainte image plus
correcte au point de vue de l'anatomie, ce ct
faible des matres byzantins. La matire employe
contribue, sous certains rapports, rendre l'impression plus profonde encore
ainsi, par exemple, la
matire rebelle que travaille l'ivoirier s'accommode
mieux que la peinture des lignes dures de la draperie;
d'autre part, la couleur mate de l'ivoire donne aux
visages une distinction que le miniaturiste russit
;

244

CHAPITRE

IV.

bien moins produire avec les moyens dont il dispose.

La valeur commerciale de

la

matire a sauv

jusqu' nos jours une grande quantit de crations

!de

l'orfvrerie byzantine. Les fournisseurs del cour


de Byzance se distinguent surtout dans la fabrication
de ce qu'on appelle les maux cloisonns: ils
versaient des matires prcieuses en fusion dans
de petites cloisons de mtal et les runissaient en

mosaque pour reprsenter des figures. Quand on ne


dispose pas de reproductions mettre sous les yeux
du lecteur, on retombe fatalement dans des gn-

ralits et des rptitions, si l'on veut dcrire cet art

de plus prs aprs avoir parl de l'art des peintres


et des ivoiriers. Il en est de mme pour la broderie
sur soie ou pour le sertissage des joyaux. Il serait
injuste de n'expliquer la valeur de ces objets que par
le prix des matriaux et le mrite de la difficult
vaincue dans le travail rien que le sens des couleurs,
qui va souvent mme jusqu' l'aifterie, doit nous
prserver de jugements empreints d'une telle svrit. Mais il faut reconnatre que nous rencontrons
;

un caractre particulier de l'art byzantin, qui


met en opposition avec la plus belle qualit de
ici

le

la

vie grecque de l'antiquit, telle qu'elle se manifeste

dans

l'art

d'Athnes au cinquime

et

au quatrime

sicle.

!A
/

i'

Athnes, l'amour du luxe passait pour un dfaut


de barbares; l'or et l'ivoire, pris en eux-mmes,
n'taient pas plus importants pour l'artiste que la
pierre ou l'argile. La civilisation si harmonieusement

MODIFICATIONS DANS l'aRGHITEGTURE.

245

dveloppe des contemporains de Pricls n'tait pas


cette circonstance que la bourgeoisie pouvait

due

vivre de ses revenus en laissant faire tous les travaux

par

manuels d'conomie
beau prtendre le
provenait de l'union que l'on ne con-<^/^c>^^

des esclaves

mais

(les

politique de toute tendance ont

contraire) elle

pour ainsi dire plus de nos jours du sentiment "(^\^*"''^


du beau avec la modration des besoins. A Byzance,/*^''^^ ^
ou tout au moins Gonstantinople, ville d'industrie " ^''^^
et de commerce, on tait plus prs de la conception
moderne le beau, disait-on comme chez nous, est

nat

tout d'abord destin ceux qui peuvent payer et l


j

il

y a de

l'argent, l'art se produit

spontanment.

Toutefois les patriciens de Byzance n'avaient pas au

mme

degr que certains de nos contemporains la


manie d'entasser, dans leurs salons, des trsors
artistiques ou des productions considres comme
tels. On a le droit de l'affirmer quand on constate
une certaine sobrit dans l'ornementation des
manuscrits, et l'absence de dtails superflus dans les

uvres d'art. C'est ce que prouve encore la survivance de la tradition dans des rgions considrables
de l'Orient, qui n'ont pas subi l'influence europenne.
Toutes les branches de l'art byzantin ont t
prospres dans cette seconde priode, et l'architecture n'est pas reste en arrire. De cette poque date
l'agrandissement du palais imprial et l'arrangement
qui en fit le luxueux sjour dont nous avons parl
quand il a t question du crmonial minutieux de

246

CHAPITRE

la cour (voir p. 176).

du

toutes

style

On

IV.

btit

une foule

trouv

qui avait

expression dans Sainte Sophie. Les

sa

d'glises,

plus

mmes

belle

raisons

qui nous ont engag nous rsumer quand nous avons

parl de l'art des ivoiriers et des orfvres nous

engagent nous abstenir ici de tout dtail. Aussi


n'avons-nous pas signaler de profondes modinotons
fications dans la manire de construire
toutefois que la sveltesse, toujours plus grande dans
les figures des arts plastiques, se montre aussi dans
l'architecture religieuse de cette priode. C'est ainsi,
par exemple, que les coupoles qui couronnent les
glises s'lvent sur de hauts tambours au-dessus de
la nef des colonnes lances remplacent les lourds
piliers des glises anciennes il y a plus de fentres
qu'auparavant. Tout cela tmoigne d'une recherche
d'lgance, qui, d'ailleurs, s'applique, maintenant
plus qu'au temps de Justinien, l'extrieur des

tiien

constructions.

LIVRE TROISIME
fi:

Troisime priode

(1025-1453).

DCADENCE ET RUINE DE

L'EMPIRE,

CHAPITRE V
APERU HISTORIQUE ET POUTIQUE.

Le

livre de

Gibbon sur

la

dcadence et

la

chute de l'Empire.

Solidit de la dynastie. Affaiblissement de l'tat.


Alexis
Gomnne. Privilges accords aux Rpubliques
Les croiss et Alexis Gomnne.
commerantes
Ses successeurs. Opposition contre la puissance
croissante des Francs. La maison Anglus. Perte
la
Bulgarie. La croisade latine. Les mots italiens en
grec moderne. Reprise de Gonstantinople. Dcadence
gnrale. Le concile de Florence. La chute de
l'Empire. L'glise nationale.
I

d'Italie.

de.

Gibbon, dans son ouvrage monumental, l'histoire


de la dcadence et de la chute de l'Empire romain,
fait

des

commencer la priode du

dclin la fin

du temps

Antonins; pour lui, l'extension considrable


de la puissance de Justinien n'a t qu'un brillant

248

CHAPITRE

pisode sans lendemain.

V.

Mais celui qui aurait

retracer notre poque les vnements dont le titre

du

livre

de Gibbon donne le programme, devrait


histoire neuf sicles plus tard, car

commencer son
c'est la

mort de Basile

le

Tueur de Bulgares (1025)

qui inaugure la priode d'puisement progressif, pr-

ludant la mort du grand empire chrtien. Et une


reprsentation graphique du cours de cette maladie

ne nous donnerait pas une ligne descendant constamment sans plus jamais remonter au niveau de
son point initial, elle suivrait, pour plus du tiers de
sa longueur, une direction presque compltement
horizontale, tomberait alors subitement jusque prs
du point le plus bas du schma, et, de l, elle
courrait, avec quelques variations, jusqu'au point
;

La
Gomnnes

final.

ligne
;

horizontale,

la chute

subite,

la

c'est

c'est la

Constantinople par les Latins (1204)

priode des
conqute de
la suite

sym-

bolise l'agonie de l'empire sous les Palologues.

La dynastie macdonienne, grce


et surtout

celles de Basile

II,

dement affermie qu'aucune autre


rieure.

ses conqutes

s'tait

plus soli-

famille

ant-

L'ide d'une royaut lgitime, insparable

d'une bureaucratie puissante, avait pouss de si


profondes racines au dixime sicle, que toutes les
folies commises par les successeurs immdiats de

aux yeux
du peuple un changement de gouvernement. Une
nice de Basile, qui avait le temprament d'une
Catherine II mais non ses talents,put impunment

Basile ne suffirent pas rendre acceptable

SOLIDIT DE LA DYNASTIE.

accorder ses faveurs

et

249

abandonner l'exercice du

pouvoir quatre hommes successivement. Sans tre


prcisment tous insignifiants, ces favoris ne se

montrrent toutefois pas la hauteur de la tche


de maintenir l'empire en des temps de grave

difficile

pril.

Un

gnral d'un talent extraordinaire, Maniacs,

victorieux en Asie et en Italie d'ennemis dangereux,

comme un nouvel Hraclius,


de sauver l'empire. Malheureusement, au moment
o, proclam empereur, il allait marchei; sur Gonset peut-tre t en tat,

un fatal accident lui cota la vie. Les


Normands, admis primitivement comme auxiliaires
par les empereurs byzantins et devenus ensuite leurs
ennemis les plus dangereux, se trouvrent tout
puissants en Sicile et dans le Sud de la presqu'le
des Apennins aprs la mort du seul gnral qui se
ft montr capable de leur tenir tte. Ainsi disparut
la dernire trace de la puissance de Byzance en
Occident. La sparation qui, depuis Photius, existait
aussi dans le domaine de la pense religieuse entre
l'ancienne et la nouvelle Rome, prit un caractre
dfinitif, quand, en 1054, le Patriarche et le Pape
s'excommunirent rciproquement. Cet irrparable
malheur se produisit l'occasion de la soumission

tantinople,

l'Eglise romaine des rgions conquises par les

Normands

mais les causes taient plus profondes


quand surgit en Orient une

et elles existaient dj

puissance qui ses entait suprieure l'Occident, sans


avoir toutefois la force de lui imposer l'obissance.

250

CHAPITRE

V.

Au nord, l'empire tenait avec peine distance les


Barbares, c'est--dire les Tartares Petchngues ; au
sud-est, les victoires remportes par les Byzantins
sur les Armniens devaient leur tre plus fatales que

leurs dfaites en

L'Armnie, bien pourvue de


pour Byzance, aussi
longtemps qu'elle garda son indpendance, la
valeur d'un tat tampon contre les hordes turques.
Soumise Byzance, elle devint une province peu
sre comme il fut bientt impossible de l'occuper
en force suffisante, elle ne tarda pas succomber
sous les coups des Seldjoucides.
A la mort de l'impratrice, dernire descendante
de la dynastie macdonienne, le parti de la cour et
la bureaucratie perdirent le prestige dont ils avaient
joui si longtemps aux yeux du peuple. La noblesse
guerrire de l'Asie mineure, formant le parti des
grands propritaires, fit valoir ses prtentions et
parvint faire couronner empereur l'un des siens,
Isaac Comnne (1057). Mais son rgne ne dura que
deux ans et ce fut une poque d'abaissement pour
les grands de la capitale, parce que l'empereur avait
vigoureusement empch le gaspillage du trsor au
profit des fonctionnaires de la cour et du clerg
Sous ses successeurs, les empereurs de la maison
des Ducas, se produisit une vive raction. Depuis les
conqutes de Basile II, on n'avait plus besoin des
rgions de l'Asie mineure pour fournir le bl
Italie.

forteresses solides, avait eu,

Constantinople

la

pninsule balkanique, grce la

paix qui rgnait, en produisait assez pour que l'empire

AFFAIBLISSEMENT DE l'TAT.

251

ne dpendt plus des grands propritaires fonciers


de rOrient. En outre, on avait craindre des sditions
militaires, surtout dans ces rgions, et on n'avait
pas assez nettement conscience que, pour Byzance,
la force de son arme tait la condition primordiale
de son existence.

Il n'tait

d'tendre le territoire,

ni facile ni

et

le

mme dsirable

danger dont mena-

aient les Seldjoucides paraissait chose ngligeable,

puisque, comme l'histoire le montrait, les Arabes,


bien plus redoutables que les Seldjoucides, n'avaient
pas su assurer la victoire l'Islam.

Les empereurs de la famille des Ducas ne se


donc pas coupables d'une blmable incurie
quand ils s'abandonnaient leur got personnel
pour l'art et la littrature quanta la bureaucratie,
elle se gardait bien d'encourager des exploits dont
le succs aurait pu amener, dans la capitale, des
matres qui prfreraient de vaillants soldats des
fonctionnaires bien au courant des rubriques. Mais,
en ngligeant l'arme, les hommes politiques de
Byzance prparaient la ruine de l'empire. Provisoirement, la richesse de la capitale, o affluaient
toutes les contributions, tait encore assez grande
pour donner l'illusion de la prosprit mais on
sentaient

devait bientt voir clairement combien s'tait affaibli


l'empire, en ne s'organisant que pour une priode

de paix.

La

tribu des Turcs seldjoucides, ainsi

sicle,

transforma ces

nomme

commencement du onzime
pillards paens en musulmans

d'aprs le prince qui, au

252

CHAPITRE

V.
1

conqurants, menaait l'Asie mineure. L'empereur


alors au pouvoir et qui, cette fois, tait

un guerrier

de talent, Romain Diogne, fit ce qu'il put pour


rendre l'arme, trop nglige et compose alors en
grande partie de mercenaires trangers, son effectif
complet et la discipline des anciens Romains. Il se
porta lui-mme la rencontre de l'ennemi mais ni
l'nergie qu'il avait mise prparer la campagne, ni
ses talents, ni l'hrosme avec lequel il mena la guerre
ne servirent de rien. L'arme byzantine fut anantie
dans la grande bataille de Malazkerd (1071) et
l'empereur, fait prisonnier. Le sultan turc se montra
plus gnreux que les fonctionnaires de la capitale,
dont la ngligence routinire tait la cause du
dsastre. Quand, aprs une courte captivit, l'empereur revint Gonstantinople, il fut aveugl, puis
assassin et, de nouveau, le parti de la paix reprit,
au milieu de la guerre, les rnes du gouvernement.
Quelques annes aprs, il y eut une rvolution
militaire qui mit sur le trne un empereur, et celuici, son tour, dut, trois ans plus tard, cder la place
l'un de ses gnraux.
;

C'est ainsi qu'en 1081, cinquante-cinq ans aprs la

mort du grand

Basile, l'empire eut de

nouveau un

matre, qui, sous tous les rapports, semblait la

hauteur de sa tche. C'tait Alexis Comnne (10811118). Lui non plus, il ne pouvait l'impossible mais
son administration a cependant contribu retarder
d'un sicle la catastrophe qui menaait l'empire.
Pendant le demi-sicle qui spare le rgne de
;

253

ALEXIS GOMNNE.

Basile II de celui d'Alexis, le territoire de l'Etat

Mineure tait aux


mains des Seldjoucides seule, une bande troite de
terrain le long de la cte rsistait encore. Les Normands, les Petchngues et les Bulgares menaaient
les provinces europennes. Le nouvel empereur,
pendant les trente-sept annes que dura son rgne,
ne ngligea aucun moyen pour conserver ce qu'on
pouvait encore sauver et mme pour faire des conqutes, quand se prsentaient des occasions favorables. Il rcompensa le parti militaire qui l'avait
mis sur le trne, sans grever les caisses de l'Etat il
confra ses partisans des titres et des honneurs.
avait diminu de moiti. L'Asie
;

Pour

les Barbares,

byzantines,

en

les

il

suivit les vieilles traditions

rduisant avec l'aide d'autres

Barbares. Ainsi, par exemple, s'alliant aux Cumanes,


il
il

anantit jamais les Petchngues. Des survivants,


fit

les

des soldats et des colons aprs le massacre o

hommes,

les

femmes

et les enfants prirent

par

Quant au danger de voir ses allis


se substituer ses ennemis vaincus, il y para en leur
accordant une part considrable du butin.
Mais les Normands taient des adversaires plus
redoutables et les auxiliaires auxquels on pouvait
recourir contre eux taient plus dangereux que
les hordes sauvages du Nord. Les Vnitiens demandrent et obtinrent, en change de l'assistance de leur
dizaines de mille.

flotte,

des privilges qui devaient leur assurer

l'avenir l'hgmonie

Levant.

On leur

les pays du
de vendre dans

conomique sur

permit d'acheter

et

254

CHAPITRE

V.

presque tout l'empire byzantin sans payer de droits


de douane ou de port aucune douane n'avait mme
la facult de visiter leurs marchandises. Plus de
trente ports, y compris Gonstantinople, leur taient
ouverts; seules, les villes de la Mer Noire ne
;

figurent pas sur la liste des ports francs

ment,

comme on

l'a

conjectur, pour

probable-

empcher

les

Vnitiens au moins de mettre la main sur le commerce

des grains. Dans la suite, l'empereur se

vit contraint

d'accorder d'autres Italiens aussi des privilges du

mme

genre.

Les rpubliques commerantes de l'Occident,


Venise, Pise et Gnes, avaient donc des factoreries
dans les ports les plus importants les richesses du
commerce, qui, dans d'autres sicles, avaient permis
l'empire de rparer ses pertes les plus graves,
taient passes aux mains d'trangers. Les Occi;

dentaux taient plus forts que les indignes, non


seulement cause de leur position privilgie, mais
aussi cause de leur science. Leur supriorit
provenait de la puissance de leur march montaire,
de l'excellente organisation de leurs banques et
de la perfection de leur droit commercial toutes
choses que les Grecs ne connaissaient pas. Les riches
:

banquiers des villes italiennes restaient ainsi matres


les actes des commerants aventureux

de diriger

qui, selon les occasions

ou

les ordres

de leur patrie,

au pillage lgalement tolr ou contraire toute loi. Le commerce


des Grecs n'avait plus aucune vitalit; bien que
s'appliquaient, en d'autres pays

255

LES CROISS ET ALEXIS COMNENE.


les galres italiennes eussent

mis

fin

la piraterie

commerce maritime des Byzantins


ne fit que dcliner ils durent, en somme, se contenter
musulmane,

le

des avantages quivoques rsultant de la prsence

de riches trangers qui ne deviendraient jamais


grecs.
Si Alexis a accept les

ces

mesures,

c'est

graves inconvnients de

videmment pour

viter

un

danger plus grand encore il tait trop perspicace


pour ne pas prvoir les consquences de ses actes.
Il avait le talent, en donnant et en reprenant aux
moments critiques, de faire d'un ennemi plus
puissant que lui un instrument de sa volont. Il l'a
bien prouv quand il dut s'entendre avec les croiss
qui, plus rudes que lui et tout aussi perfides, taient
cependant moins russ. Les admirateurs des croiss,
aveugles pour les dfauts de leurs hros, ne trouvent
pas assez d'pithtes pour fltrir la mauvaise foi de
:

l'empereur grec.

Occidentaux,
se

soustraire,

obligations

il

On

soutient qu'ayant appel les

a tout fait pour les exploiter et pour

par la ruse et la tromperie, aux


avait contractes. La premire

qu'il

croisade, ajoute-t-on, a t dfinitivement dcide

cause de la lettre d'Alexis Robert, comte de


Flandre,

par laquelle

il

invitait

les

princes de

l'Occident la guerre sainte. Cette lettre portait,


qu'il vaudrait mieux remettre Gonstanaux mains des princes de l'Occident que
de la laisser tomber au pouvoir des paens. Mais
il est bien, dmontr maintenant que ce document,
dit-on,

tinople

256

CHAPITRE

V,

dans sa forme primitive, contenait seulement la


demande de quelques troupes auxiliaires et qu'il
a t falsifi et remani en Occident dans un
but de propagande. Si Ton n'avait des preuves
videntes de ce remaniement, le texte seul de la
phrase que nous venons de citer suffirait pour la
rendre suspecte.

Quand on
croiss

apprit Gonstantinople

comment

les

commenaient leur expdition, on conut de

vives inquitudes en voyant s'approcher ces foules

composes d'lments htrognes. En Allemagne


et en Bohme, les croiss avaient massacr ou pill
les Juifs en masse; partout o se montrait leur
bannire, on avait craindre l'incendie, le vol, le
viol. Ceux des croiss qui partaient pour l'Orient
par conviction religieuse n'taient pas en tat
d'empcher les violences de la tourbe qui s'tait
jointe eux pour piller, ou qui, dans son fanatisme,
croyait les moyens justifis par la fin. Et mme
chefs de l'expdition, des hommes comme
Godefroid de Bouillon, malgr leurs aspirations

les

bonne
pour atteindre plus rapidement leur but.
Alexis tait lui-mme un croyant convaincu, s'intressant aux questions thologiques et ne souffrant
leves, oubliaient parfois l'honntet et la

foi

point les hrsies

aussi se sera-t-il certainement

maux

dont l'Europe menaait les musulmans infidles. Mais, en mme temps, l'empereur
tait un diplomate rus, sachant concilier son intrt

rjoui des

avec sa

foi et

craignant,

non sans

raison, autant ses

LES CROISS ET ALEXIS COMNENE.

257

ennemis dclars que ses amis anims du dsir

En

sincre de le dlivrer de ses adversaires.

son arme

tait faible et la

outre,

population n'avait aucun

penchant partager l'enthousiasme des Occidenmme quand il tait pur et sincre car si
la croisade avait pour la France et la Flandre tout
taux,

l'attrait

que

d'une nouveaut, pour l'Orient, ce n'tait

la continuation d'une lutte sculaire, laquelle

de prendre part. En effet,


de dlivrer la Terre Sainte avait
clat en Orient aux jours d'Hraclius, qui avait
mme fait promettre par le clerg la couronne du
martyre tous ceux qui tomberaient dans la lutte

la raison seule conseillait


le dsir passionn

contre l'Islam

mais, au onzime sicle,

professait sur les croisades, la

Byzance

mme opinion que plus

tard l'Europe, au quinzime sicle et au seizime.

Quand donc les croiss eurent franchi les limites de


l'empire et montr leurs dfauts, les Grecs virent

en eux avant tout des barbares, plus dangereux


que les Petchngues, parce qu'ils connaissaient
mieux l'art de la guerre. L'empereur ne pouvait pas
leur refuser de pntrer sur son territoire ; il promit
de les aider, surtout en vivres et denres
en
;

change

il

obtint l'assurance que toutes les pro-

vinces qui avaient jadis appartenu la


l'Orient lui seraient rendues

conqurants le considreraient
rain.

La

tactique

d'Alexis

l'approche d'une arme,

il

Rome

ou que, en tout

comme

de

cas, les

leur suze-

ne varia jamais
envoyait des ambas:

sadeurs, qui apportaient des prsents, et qui n'taient


9

258

CHAPITRE

V.

pas avares de belles paroles, traitant les envahis-

nom

comme

impriaux

pour arrter les pillards dans la mesure du possible


et pour les pousser plus loin sans en avoir l'air.

seurs de

fils

au

arrire-garde,

On

ils

de l'empereur

avaient des

mais,

soldats

russit ainsi faire passer les croiss sur

de l'Asie mineure, o leur supriorit ^


numrique crasante
au dbut de l'expdition
ils comptaient 300.000 hommes
leur valut des

la

cte

pour longtemps inoffensive


la puissance des Seldjoucides. Mais, en mme temps,
le climat dont ils n'avaient pas l'habitude, des
privations de tout genre claircirent fortement leurs
rangs, et il ne resta bientt plus que le dixime de
l'arme, ou moins encore. Dans toutes les ngociations entre les Grecs et les chrtiens occidentaux,
qu'il s'agt de secours accorder ou de la rpar-i
tition des avantages de l'entreprise, la diplomatiej
byzantine se montra extrmement habile, et triompha|
non seulement des chrtiens sincres qui se trouvaient]
parmi les croiss, mais aussi des politiciens ils]
furent toujours dus, quoiqu'ils ne fussent pas plus]
scrupuleux dans le choix des moyens. Voil ce qu'oi
n'a pas su pardonner aux Byzantins et voil pourquoi^
Alexis nous est reprsent dans l'histoire comme
monstre de perfidie.
Le successeur d'Alexis trouva l'empire dans un(
situation plus favorable que lors de l'avnement d(
son pre. Il suivit la mme politique, et, comm<
victoires, qui rendirent

il

disposait d'une puissance plus relle,

il

n'eut p

LES SUCCESSEURS d'alexis gomnne.

259

de peine viter ces actions quivoques auxquelles


Il continua

les circonstances avaient contraint Alexis.


les

conqutes en Asie mineure, mais, grce sa


il sauvegarda les finances de l'tat et

prudence,

nom de Jean le Bon (1118-1143).


ne parvint pas rtablir la prosprit
commerciale et cet chec devait avoir, dans l'avenir,

mrita ainsi le
Toutefois

il

les plus fcheuses consquences. Il essaya d'enlever

aux Vnitiens

les privilges qu'Alexis leur avait

accords;

sa flotte

or

de guerre

n'tait pas

de

force protger les ctes contre les pirateries de

Venise

et, bientt, il fallut

se soumettre de

nouveau

la tyrannie conomique de l'Occident. Les ports

de Syrie, o les Italiens avaient la suprmatie, accaparaient en grande partie le commerce avec l'intrieur. Pour les marchandises de Perse, d'Egypte et
de Syrie, la principale chelle avait t Gonstantidornavant ce fut Venise ou Gnes. Ce
dplacement amena une rapide dcadence, que la
diminution des revenus de la douane ne permettait
pas de dissimuler.

nople

Le fils de Jean avait beaucoup trop adopt l'idal


chevaleresque des barons occidentaux pour gouverner un empire auquel

il

et fallu

la fois administrateur et guerrier. Il


.

guefres heureuses

mais

il

un souverain
fit

beaucoup de

puisa ainsi le trsor

une mortelle atteinte la puissance


de l'empire. Admir et chant de son
vivant, il lgua ses successeurs une situation telle
que, seul, un nouvel Alexis et pu sauver l'tat.
public, et porta

politique

260

CHAPITRE

V.

Le nouvel empereur ne manquait pas de talent,


mais il n'avait ni convictions sincres, ni sagesse.
Il tait

mont sur

parti national,
la

le

trne

comme

reprsentant du

qui et voulu anantir d'un coup

puissance croissante des Francs, auxquels son

prdcesseur

s'tait

plu montrer de la sympathie

du bon vouloir. La haine nationale

clata chez
peuple byzantin qui, dans son propre pays, se
voyait rduit la misre par des trangers aussi la
plbe les massacra-t-elle par centaines, sans pargner
et

]e

ni les

femmes

ni les enfants.

On comprend

l'origine

de cette rvolte du peuple grec contre l'Occident, si


horrible qu'elle ait t dans sa manifestation mais
elle ne pouvait manquer d'amener une terrible
raction, carie gouvernement se trouvait impuissant
la rprimer ou la modrer. Le parti au pouvoir
ne se montra pas moins cruel l'gard des ennemis
;

des classes commerantes et agricoles

campagne
merci

un

la noblesse

et les fonctionnaires qui exploitaient

les petits cultivateurs et faisaient

tat fodal.

On

cations et les peines corporelles

la

Grce

eut beau multiplier les confis;

on ne parvint pas

y eut une nouvelle sdition


elle porta sur le trne la dynastie sous

anantir l'opposition.
militaire

de

de

sans

Il

laquelle l'tat allait recevoir

un coup dont

il

ne

devait pas se relever.

Deux frres de la maison des Anglus occuprent


ensemble le trne. Ils taient incapables, tous les
deux lches et perfides, mme entre eux. Sous leur
rgne, l'empire, une fois encore, perdit des provinces

261

CROISADE LATINE.

L.V

importantes. Et tout d'abord la Bulgarie. La force


du peuple grec n'avait pas suffi pour

d'assimilation

transformer les vaincus de Basile II ils n'avaient


jamais abandonn leur langue et leurs institutions,
ni renonc au projet de s'affranchir de la domination
des Byzantins; aussi bien les impitoyables agents
du fisc ne pouvaient que les pousser la rvolte.
;

Plusieurs fois des meutes avaient clat et avaient


t rprimes. Mais, sous le rgne des Anglus, les

Slaves surent se rendre indpendants des Grecs

et,

L'un des empereurs menait


son frre profita de
en personne une campagne

son absence pour le dclarer dchu du trne


dans
le
relgua
s'empara
lui
il
de
et
son retour,
cette fois, dfinitivement.

un monastre aprs l'avoir fait aveugler. Ce crime


fournit aux Vnitiens le prtexte qu'ils cherchaient
pour attaquer Byzance.

De mme qu'Alexis Comnne

avait su amener
premire croisade servir sa
politique, de mme Venise russit dcider les
armes qui allaient en Terre sainte excuter ses

les chevaliers

plans.

La

de

la

rpublique

commerante

savait

trs

exactement ce qu'elle voulait cela suffisait contre


les croiss, anims de sentiments bien diffrents.
La politique de Venise n'avait rien de noble. Par
d'habiles manuvres, elle amena les pauvres cheva;

liers s'endetter

il

que ces champions de

lui fut facile

alors d'obtenir

la foi chrtienne l'aidassent

d'abord forcer l'obissance une ville qui s'tait


rvolte contre elle, et prtassent ensuite leur assis-

262

CHAPITRE

V.

tance pour replacer l'empereur dpos sur son trne.

Une expdition contre

l'opulente

Constantinople

promettait plus de butin qu'une guerre contre des


princes musulmans, avec lesquels

on entretenait
com-

d'ailleurs d'importantes et amicales relations

merciales.
C'est en vain que le pape protesta contre cette
honteuse violation du serment des croiss forcs
eu partie par la ncessit, en partie attirs par la
perspective des richesses conqurir Constanti;

nople, les chevaliers avides d'argent, et les fanatiques


qui s'taient joints eux, dsireux de se procurer

des reliques, suivirent l'impulsion de Venise. Sans


rencontrer de srieuse rsistance, les allis atteignirent leur but. L'usurpateur abandonna la ville

son malheureux sort

provisoirement, les croiss


durent se contenter de piller les habitants ils se
rcompensaient ainsi eux-mmes du service qu'ils
;

prtendaient leur rendre en rtablissant

un indigne

empereur. Le peuple, perdant enfin patience, massacra les Francs qui taient dans la ville et ferma les
portes de la cit. Les croiss tenaient enfin le prtexte
qu'ils cherchaient. Ils prparrent avec soin une
attaque ouverte contre cette cit

une

si forte, et,

aprs

lutte furieuse, Constantinople fut prise (1204).

Quand

la porte qui arrtait l'arme des croiss

un incendie qui rendait


on commena, de sang
froid, piller et massacrer, mais surtout piller.
Dans cette arme compose de tant de nations et qui,

eut cd, et qu'on eut teint


difficile l'accs

de la

ville,

263

LA CROISADE LATINE.

en entreprenant la croisade, avait jur de ne s'en


prendre ni aux biens ni la vie des chrtiens et
d'observer la plus svre chastet, chaque peuple
se livra avec excs aux vices qu'il prfrait mais,
dans le pillage, rgna la plus complte unit. Les
croiss s'emparrent des marchandises prcieuses
;

que contenaient

les

magasins

ils

dpouillrent les

ou fondirent, pour
en laire de la monnaie de cuivre, les uvres d'art
dont, depuis la fondation de la ville, les empereurs
glises de leurs trsors, brisrent

avaient orn les

monuments

et les places publiques.

Un

tmoin oculaire byzantin, Nictas, dont on peut


contrler la vracit par le rcit qu'un des barons
franais a fait de l'expdition, donne le total des
statues que les Latins dtruisirent cette occasion.
Pendant trois jours, chacun pilla pour son compte.
Ensuite, les chefs parvinrent encore rassembler
une somme de plus de dix-huit millions de francs
en or et en argent, qu'on se rpartit publiquement.
Dans la ville dpouille, on proclama Baudouin de
Flandre empereur de petits tats fodaux, soumis
la suzerainet de l'empereur, surgirent dans le
reste de l'empire, partout o les barons russirent
triompher de la rsistance que le manque d'organisation des populations rendait inefficace. Les Vnitiens
s'emparrent des trois huitimes de l'empire ils
choisirent de prfrence les les et les ports, montrant,
ici encore, la supriorit de leurs vues pratiques
longtemps aprs que les baronnies, spares de
;

l'Europe, eurent disparu, les Vnitiens se mainte-

264

CHAPITRE

V.

naient encore dans les villes maritimes, o

en contact avec leur

ils

taient

Bien que, de tous les


trangers, ils fussent les plus dtests, leur domination, malgr la haine qu'on leur portait, a exerc
la plus grande influence sur la civilisation grecque.
Ici aussi la langue constitue un tmoignage histoflotte.

marche des vnements. De

rique et reflte la

toutes

[les langues trangres, c'est l'italien qui a fourni


'

le plus

de mots au grec

et,

parmi les dialectes de

Vnitien qui vient en premire ligne.


juger
l'importance
Pour
des lments trangers

l'Italie, c'est le

d'une langue, ce n'est pas

le

nombre des emprunts

qui importe, mais bien leur nature. Si l'on se place


point de vue, on verra que les mots pris
par le grec l'italien s'appliquent difl*rentes
couleurs, des ides abstraites et des degrs de
parent que le grec a adopt diff'rents suffixes de

ce

l'italien

preuve de rapports trs intimes entre

les

deux peuples Les mots trangers venant de l'Ouest


sont aussi beaucoup plus rpandus dans toute la
Grce que, par exemple, ceux des langues slaves.
.

Il est, naturellement, trop facile d'abuser de ce


tmoignage, et d'en tirer des conclusions tmraires.
Si les mots dsignant le mtier de charpentier et
quelques-uns de ses outils sont emprunts l'italien,
on n'a pas le droit d'en infrer que l'art du char-

d tre introduit de nouveau Byzance par


Occidentaux l'histoire est l pour contredire
cette conclusion ou, parce que le mot de colonna est
tranger, on ne peut soutenir que la colonne ne joue

pentier a
les

265

REPRISE DE CONSTANTINOPLE.

presque pas de rle dans l'architecture byzantine.


Ces exagrations de quelques savants ne s'attachant
qu' un ct de la question, doivent nous engagera la
prudence, sans, pour cela, nous faire renoncer une

mthode

utile

car,

dans

les questions

de ce genre,

l'tude systmatique de la langue grecque

promet

encore beaucoup, selon les temps et les lieux. Ainsi,


par exemple, la dcadence de la marine de Byzance
l'abaissement de son commerce au profit des
marchands et des banquiers italiens se manifestent
dans une langue, o presque tous les termes de
marine et les mots tels que capital, caisse, change,
crdit sont d'origine italienne. Le purisme du dixneuvime sicle a voulu transformer ces termes en
vocables ayant un air de grec ancien. La tentative
a parfaitement russi pour la finance; mais les
et

matelots et les marins grecs, les pcheurs d'pongs


et les petits

nations

et

caboteurs
les

ont conserv les

commandements dont

dnomi-

leurs pres

quand ils anantissaient les croiseurs


Et l'tat a d se contenter de traduire en

'

se servaient
turcs.

grec actuel ces nouvelles expressions antiques dans


ses rglements maritimes.

Aprs la conqute de Constantinople, il fut bientt


que l'empire latin n'aurait qu'une courte
dure. Les treize mille hommes qui avaient pris cette
ville en taient rduits leurs seules ressources,
dans un vaste pays dont la population indigne

visible

les considrait

La

flotte

comme

des barbares et des brigands.

des A^nitiens put seule empcher l'arme

CHAPITRE

266

V.

des croiss, qui fondait rapidement, de cder plus


tt

aux chefs grecs,

et,

parfois

qui, avec

beaucoup d'audace

mme, avec quelque apparence de

lgiti-

mit, continuaient la tradition de l'empire byzantin.

Les plus puissants de ces chefs taient les souverains


de Nice, en Asie mineure leurs talents militaires
avaient forc pour longtemps les Seldjoucides
garder la paix, et leur gestion conome avait procur
au royaume fond par eux tout l'argent ncessaire
pour la guerre. Les deux rivaux grecs de ce nouvel
empire, le tyran d'pire et le souverain de Trbizonde, durent renoncer leur espoir de s'emparer de
Gonstantinople le premier, en dpit de l'aide que
lai donnrent les Francs, fut battu et son territoire
;

quant l'autre, il dut se contenter d'une


de l'ancien royaume du Pont, o ses
descendants vgtrent encore quelques annes.
Sous un usurpateur de la famille des Palologues, les
Grecs de Nice parvinrent enfin reconqurir sans

annex

partie

trop de peine la vieille ville impriale, en l'enlevant

aux misrables Francs qui

restaient. Ainsi finit

une

domination de cinquante-sept ans, aussi fatale aux


vainqueurs qu'aux vaincus, non seulement son
dbut mais encore pendant toute sa dure.
L'ancien empire romain d'Orient tait donc
rtabli mais en le comparant mme ce qu'il avait
t pendant les annes difficiles o Alexis F'' ne
disposait que de faibles ressources pour tenir tte
des ennemis l'assigeant de toutes parts, il faut
reconnatre qu'il ne prsentait plus qu'un reste insi;

267

DCADENCE GNRALE.
gnifiant de son ancienne splendeur.

En Europe,

les

Bulgares et les Francs avaient entam le territoire


de l'empire dans les les, c'taient les Vnitiens
qui dominaient
l'Orient, la tribu turque des
;

Osmanlis prenait dplus en plus d'importance. Il est


pourtant permis de croire que tous ces ennemis, par
quelque heureuse faveur de la fortune, par le gnie
d'un grand gnral, ou surtout cause do leur
manque de cohsion, auraient pu, une fois encore,
succomber devant la tnacit et l'habile gouvernement des Byzantins, si la force conomique de la
capitale n'avait pas t brise jamais. L'importance
de l'tat avait cess avec la dcadence du commerce
de Constantinople la science, la sagesse des hommes
d'tat purent bien retarder encore sa chute mais la
force vive qui permettait de lutter tait puise. Les
deux derniers sicles de l'existence de Byzance
rpondent parfaitement au tableau qu'avec ses prjugs, l'Europe occidentale a coutume de se faire
de l'histoire entire de la Rome orientale. Byzance
avait perdu son importance comme boulevard de la
civilisation de l'Europe et peu de mots nous suffiront
pour esquisser la marche de sa dcadence dfinitive.
Une arme de mercenaires siciliens, appele par ^^^ (j
un empereur byzantin, obtient quelques avantages en /Vvw^
Asie Mineure, mais, se retournant bientt contre son t^ .*
chef, pille une grande partie de l'empire et, son
retour d'Asie, abandonne dfinitivement aux musulmans les provinces orientales. Un autre empereur,
Cantacuzne, demande secours aux Serbes, aux
;

268

CHAPiTRi': V.

Turcs

mme et tombe ainsi sous la tutelle des ennemis

acharns de l'empire. Un instant on put croire


qu'une invasion des Tartares en Asie Mineure offrirait

les plus

aux chrtiens une dernire chance de


des Turcs

mais ce ne

se dlivrer

qu'un vain espoir. Les


Palologues essaient sans succs d'obtenir l'aide de
l'Occident, mme en sacrifiant ce qu'on avait considr pendant des sicles comme le palladium de
l'Empire la foi orthodoxe. Plus d'une fois, pendant
;

fut

temps prilleux, on avait fait savoir Rome que


la runion des deux glises n'tait pas impossible
mais la proposition de se soumettre au pape n'tait,
au fond, pas srieuse. Le premier empereur de la
les

famille des Palologues s'tait, dans son angoisse,


tourn vers le pape, promettant d'accepter son autorit spirituelle
il voulait chapper ainsi Charles
d'Anjou. Il le ft, quand il se trouva dans le plus
;

extrme danger, quand les Serbes refusrent de


l'aider et que Venise, qui avait quelque temps soutenu
l'empire, se montra dispose faciliter, comme trois
quarts de sicle auparavant, aux chrtiens d'Occident la conqute de Constantinople, assez riche
encore pour tenter leur convoitise. L'initiative de
l'empereur tait heureuse, puisqu'elle pouvait amener immdiatement un rsultat favorable ce n'tait
;

peu digne d'un politique


Quant au peuple, l'union lui

toutefois qu'un expdient

prvoyant l'avenir.
horreur et la partie

faisait

la

plus intelligente et la

plus sincre du clerg refusa de cder.

Le

fils

et

successeur de cet empereur ne voulut

LA CHUTE DE l'eMPIRE. l'GLISE NATIONALE. 209

d'abord pas accorder son pre des obsques impriales, ni mme le faire enterrer en terre sainte la
veuve de l'empereur fut force de rvoquer l'acte
impie de son mari et de condamner sa doctrine, qui
;

horreur aux Grecs. Cette conversion apparente


donc eu d'autre rsultat qu'une plus grande
animosit contre l'Occident; et ce rapprochement
sans sincrit rendit encore plus difficile Tunion des

faisait

n'avait

tats chrtiens contre l'Islam.

Une autre

tentative,

essaye un sicle et demi plus tard, eut la


issue, bien que,

cette fois, les

mme

Byzantins eussent

fait toutes les concessions Rome. Au concile de


Florence (1439), l'avant-dernier empereur de Gonstantinople passa au catholicisme ; de retour dans sa
il resta fidle sa foi latine, malgr l'irridu peuple et du bas clerg, qui dclaraient
ouvertement mieux aimer tre turcs que papistes.
On sait que tout cela ne servit de rien. Le pape ne

capitale,
tation

put porter secours et les princes occidentaux ne le


voulurent pas. Abandonn de tous, Gonstantin XI
fit

un suprme

effort;

quand, enfin, aprs une

il mourut la
de ses concitoyens dans les rues de sa capitale.
Le sultan victorieux avait conquis un empire
affaibli, mais l'hellnisme n'tait pas, pour cela,

dfense hroque, la ville succomba,


tte

ananti.

Il

trouva asile dans l'glise nationale pendant

les longs sicles

de la domination turque

par sa

mal sur les descendes Byzantins, il a montr sa force

puissante influence en bien et en

dants des Grecs et

imprissable; mais cette force n'agit plus do nos

270

CHAPITRE

V.

jours que sur une faible partie de l'Europe ; mme


dans la pninsule balkanique, l'hellnisme rencontre

en face de

lui une civilisation dont il ne triomphe


qu'en partie. La Macdoine actuelle lutte ouverte-

ment

et

avec ardeur pour obtenir l'hgmonie, qui a

jadis appartenu Byzance. Les Slaves, qui semblent

rester

matres du terrain,

continueront-ils

refouler les Hellnes? Cela est douteux; mais

il

ici

est vident que leurs succs, aussi bien que les


checs des Grecs, aifaiblissent le prestige des vainqueurs des Byzantins, ces Turcs dont l'empire est
entr dans une priode de dcadence qui rappelle

les derniers sicles de la

Rome

de l'Orient.

CHAPITRE VI
LA LITTRATURE ET LES ARTS-

La thologie. Rapports avec


La secte des Hsychastes.
philosophie paenne. Un trait de DmInfluence de
trius Gydonius. Le caractre confessionnel de la pense
dveloppement des sciences. La
byzantine entrave
gographie. La mdecine. Les hpitaux. Les
sciences physiques. Psellus. Sa jeunesse et sa vie
publique. Varit de ses connaissances. Son caractre. Sa puissance de travail et sa fcondit. Son
philhellnisme. Usage qu'il
de la langue populaire.
Sa verbosit et son manque de got. Son langage.
tude de la philologie Byzance. La mtrique devenue
une question d'orthographe. Attachement aux trsors
littraires de l'antiquit. Les philologues du temps des
Palologues. Influence sur les savants occidentaux.
Le cardinal Bessarion comparaison avec Psellus. La
Marciana Venise les humanistes. L'historiographie
Anne Gomnne. Les historiens postrieurs. Les savants
besogneux Gonstantinople. Prodrome et Tzetzs.
Opposition contre le classicisme. Pomes satyriques,
attribus Prodrome. Le pome de Spanas. Le roman
de Gallimaque et Ghrysorrho. Influence de l'Occident
civilisation byzantine. L'originalit des Grecs se
sur
manifeste mme dans leurs imitations. Le pome sur la
conqute de la More. Le roman de Belthandros et
Ghrysantza. Le roman de Lybistros et Rhodamn.
L'pope des animaux. Rapports de la littrature
populaire en Orient
en Occident. L'asctisme dans

La science des Byzantins.


la thologie

occidentale.

la

le

fait

la

et

272

CHAPITRE

l'art

byzantin.

lieux

ct

le

Diffrences

mont Athos.

selon les

Mistra

du traditionalisme dans

Caractre

VI.

l'art.

poques

et

les

influence de l'Occident

Trbizonde.

occidental de l'architecture.

La

Chypre.

littrature

plus encore, la langue populaire attestent la supriorit de


l'lment hellnique.
Caractre indestructible de l'Hellet,

nisme.

Conclusion.

La dernire priode de l'histoire de Byzance a t


en crivains de tout genre et surtout en
savants leurs uvres ont presque exclusivement
un caractre archaque, car les vnements les plus
trs riche
;

dsastreux qui se passaient autour d'eux ne parvenaient pas les distraire de la science qu'ils cultivaient dans le silence du cabinet.
Il convient de dire ici un mot sur les sciences des
Byzantins en gnral. Une branche de la recherche

scientifique veillait l'intrt de tous les Byzantins

Nous avons dit plus


que toutes les classes de la population
s'intressaient aux questions thologiques. Mais il
ne s'agissait pas d'un dilettantisme d'ignorants,
comme c'est d'ordinaire le cas pour les sciences
la mode que cultivent des amateurs. Non seulement
les clercs, mais aussi les personnes voues aux
cultivs

haut

affaires

c'tait la thologie.

24)

(p.

de la vie publique connaissaient les tho-

logiens des temps antrieurs pour en avoir fait une


lecture trs tendue

plus d'un empereur tait

controversiste redoutable

nien, Hraclius, Alexis

et

malheur,

si

T*"

un

de citer JustiGanta cuzne. Mais, par

il

suffira

ces thologiens d'occasion possdaient de

RAPPORTS AVEC LA THOLOGIE OCCIDENTALE.


solides connaissances,

ils

273

n'avaient aucune libert

de la tradition et
ne se permettaient aucune recherche, mme sur
les sujets que n'avaient pas traits les autorits
infaillibles telles que la Bible ou les conciles. Et
c'tait dj Jean de Damas qui avait donn l'exemple.
Pourtant la thologie byzantine aurait eu deux
moyens d'acqurir quelque originalit elle et pu
d'esprit. Ils taient les esclaves

tudier la thologie occidentale; ou bien encore,

de se rajeunir par son propre


en tudiant objectivement la philosophie paenne. Des essais furent faits dans ces deux
voies, mais sans succs.
La division de l'Empire romain en deux parties
devenant, avec le temps, de plus en plus trangres
il

lui et t loisible

effort, savoir

l'une l'autre sous tous les rapports,

ddaigner

sans

cesse

amena l'Orient

davantage

l'Occident

hrtique et barbare. Dans les derniers sicles de

l'Empire seulement, on traduisit les grands thologiens latins, une poque o, plus que jamais, leur
seule qualit de Francs suffisait les rendre odieux

la grande majorit

du peuple.

mesure que

la

puissance politique avait dcru, l'glise tait devenue

de plus en plus l'incarnation de la nationalit et

il

de montrer de la sympathie pour les ides


latines, quelles qu'elles fussent d'ailleurs, pour se
faire regarder comme tratre la patrie. Et il ne
faut pas s'en tonner, car le peuple se rendait
clairement compte que les essais de rconciliation
avec l'Occident avaient une origine politique.
suffisait

274

CHAPITRE

Les innombrables

VI.

ouvrages polmiques

qu'on

crivit sur le point le plus controvers, c'est--dire

du Saint Esprit, trouvaient certainement plus de lecteurs que nous ne pouvons l'imaginer
une poque o nul ne s'avise de les tirer de la

la procession

poussire des bibliothques pour les diter. Mais


toute

cette

dpense

d'rudition

ne convertissait

personne, parce que les adversaires avaient, pour ne


pas se laisser convaincre, des raisons trangres

du dbat. Le seul rsultat de ces querelles,


d'augmenter l'animosit des partis et de les
diviser encore davantage. Et dj la faon toute
byzantine de discuter devait produire cet effet,
puisque les arguments principaux c'taient les affirmations des Pres de l'Eglise, revtues de tant
d'autorit que l'exgse mme de la Bible devait s'y
conformer; telle tait, en effet, la dcision d'un
concile. On perdit de vue ainsi de plus en plus la
question en elle-mme, puisqu'on dut se borner
juger les critiques et les commentateurs.
Les convictions ne se formaient donc plus par les
lentes expriences de la vie; elles avaient pour
base de subtiles argumentations, s'appliquant des
points spcialement controverss. Aussi ne faut-il
pas s'tonner que des savants avancs en ge aient
souvent chang d'opinion. L'un des patriarches les
plus instruits, Bekkos, qui avait dbut en crivant
contre les Latins, fut converti par la lecture des
l'objet
tait

distinctions

tnues

thologiques

comme

des

fils

d'un

autre

thologien,

d'araigne. Se rangeant

INFLUENCE DE LA THEOLOGIE PAENNE.

275

de l'empereur, qui attendait du secours de


l'Occident, il publia des livres de tout genre pour
plaider la cause de l'union avec Rome. Mais, dans
la suite, dpos et banni, il changea encore une fois
d'avis et se pronona contre l'alliance des deux
l'avis

glises.

La thologie nationale, fortement tablie dans les


couvents du Mont Athos, remporta la victoire, et
elle n'eut pas toujours besoin

pour cela d'accumuler

des passages d'autorits ecclsiastiques. La querelle

dogmatique

nom

qui,

au quatorzime

sicle, a,

de controverse des Hsy chastes,

fait

sous le

couler tant

d'encre, n'tait, au fond, que la rvolte de la thosophie orientale contre la scolastique occidentale,

pntrant en Orient avec les croisades. Les Hsychastes croyaient, grce une prire ininterrompue

prononce en contemplant leur nombril la manire


des fakirs,

parvenir voir la transfiguration du

Christ laquelle St Pierre, St Jacques et St Jean


avaient,

au rapport de St Mathieu,

haute montagne. Cette croyance

assist sur la

et cet asctisme,

orthodoxes ou non, mais qui choquent si fort notre


ou dfendus par des hommes
de grande science, et, finalement, reconnus par

raison, furent combattus

l'autorit

ecclsiastique

comme

justifis

aux yeux

de l'orthodoxie. Et cette dcision fut, avant tout,


un triomphe qu'on remportait sur la thologie de
l'Occident.

La thologie, que le contact avec l'Occident n'avait


pu rajeunir, comme on vient de le voir, ne fut pas

276

CHAPITRE

VI.

non plus rforme par ceux qui tentrent de


appliquer les ides des anciens philosophes.

En

lui

effet,

que Psellus fit en ce sens, au onzime


choua compltement.
Nous avons dj dit plusieurs fois que Byzance
n'avait jamais rompu avec la tradition des penseurs
paens. Mais il y a quelque chose de nouveau dans
la manire dont Psellus les a tudis, notamment

la tentative
sicle,

Platon

le

mouvement

qu'il

inaugura peut tre com-

Renaissance dans l'Europe occidentale.


Dj le grand patriarche Photius connaissait fort
bien Aristote un de ses lves, Arthas, nous a
par

la

remarques sur Platon c'est mme de sa


bibliothque que provient le fameux manuscrit de
Platon qui est la base de l'tude que les modernes
ont faite du texte de cet auteur. Mais ces deux savants
laiss des

se bornaient en ralit
l'antiquit.

Or

conserver les trsors de

Psellus va plus loin. Sa philosophie

mais le systme mme


de Platon, qu'il mit en rapport immdiat avec sa foi
de chrtien. Il voit dans les philosophes grecs des
prophtes et, au-dessus d'eux tous, brille Platon,
auquel il sait gr de s'tre lev de la valle des
Grecs aux hauteurs du Christianisme . Mais ses

n'est pas le no-platonisme,

cours

(il

tait professeur l'universit

de Constanti-

nople) n'ont pas eu, sur ses contemporains, l'influence

qu'on aurait pu attendre d'une tude indpendante

de Platon. Les causes principales de son insuccs


proviennent de la civilisation de son temps la notion
mme d'un art lev ou d'une science vritable
;

277

UN TRAIT DE DMTRIUS GYDONIUS


tait

ou

perdue Constantinople et les efforts de savants


isols ne pouvaient pas remonter le

d'artistes

courant.
Il

ne sera pas sans

intrt

d'examiner d'un peu

plus prs ne ft-ce qu'un crit de la littrature philo-

sophique de la dernire priode byzantine pour

mme

chez les meilleurs,

faire

voir

men

l'tude exclusive des

o,

avait

modles de l'antiquit.
Nous reviendrons Psellus; mais arrtons-nous

d'abord l'uvre d'un thologien,


trois

sicles plus tard,

qui,

environ

montre quoi a abouti en

Grce l'adoration par laquelle Psellus avait voulu


faire revivre Platon.

en question est un essai de Dmtrius ^v v^


Cydonius, le fidle ami de Cantacuzne (seconde J^Aj^a^

Le

livre

moiti du XI
sicle). L'auteur est un savant vers
dans beaucoup de sciences diffrentes. Il avait vcu
un certain temps Milan, y avait appris le latin

avec la thologie et la philoqu'on doit les


traductions de St-Augustin, d'Anselme de Gantorbery et de St-Thomas d'Aquin ; dans les deux
controverses de son temps, la procession du Saintet s'y tait familiaris

sophie de l'Occident. C'est lui

se prononce

Esprit et l'orthodoxie des Hsychastes,

il

pour l'opinion des Occidentaux.

prouve, dans

ses lettres, qu'il

Il

comprend parfaitement la situation


compte que,

critique de sa patrie, et qu'il se rend


seule,

une union intime avec l'Occident pouvait

fournir les

Turcs.

On

moyens

d'arrter les

conqutes des

devrait donc attendre de

lui,

plus que

IL^i^
"

278

CHAPITRE

VI.

de tout autre, qu'en traitant une question philosophique, il exprimerait des penses et des sentiments
personnels. Mais on est trangement du quand on
lit, sous cette impression, la volumineuse dissertation
o il montre combien est draisonnable la crainte
de la mort. Laissons de ct la langue, qui n'a rien
d'original et qui n'est qu'un centon de Platon et
des Pres de l'Eglise du quatrime sicle tenonsnous en tenir au contenu. Si l'on ne savait par
;

un chrtien convaincu,]
dans son uvre d(
qu'il professe. Tous s(

d'autres crits que l'auteur est

on ne reconnatrait point,
penses qui rappellent la

et l,

foi

exemples sont emprunts l'antiquit il parle d(


Spartiates et de leurs ilotes, des disciples d'picure
des deux Ajax comme si c'taient des contemporaii
un peu plus anciens; par contre, pas un mot d^
l'Ancien ni du Nouveau Testament. Ce traductei
de Thomas d'Aquin ne lui emprunte qu'une fois ui
argument c'est mme le seul passage o il exprime
un sentiment humain. Tout le reste n'est qu'un
groupement factice de considrations empruntes
Platon et Basile le Grand mais il n'a plus, comme
ses grands modles, ni cet idalisme qui illumine
leurs uvres, ni cette ferveur religieuse qui leur
fait reconnatre dans la Bible une bonne nouvelle
annonant le bonheur. Dmtrius n'a l'air de con:

natre ni le

drame de

la rsurrection, ni les paroles

consolantes que Jsus a prononces, ni aucun des

exemples que les martyrs et les saints de l'Eglise


ont donns tous les fidles. Avec ses petits syllo-

UN TRAIT DE DMTRIUS
gismes,

il

GYDONIL'S.

voudrait mettre au pilori,

279

comme n'ayant

pas de cause, la grande angoisse de l'humanit. Sa

dmonstration

fait

penser l'loge de

la vieillesse

quand le grand orateur romain, plus


loquent d'ailleurs que Cydonius, a bien prouv que
la vie humaine n'est belle qu' son dclin, son lecteur
est convaincu, mais ne peut s'empcher de constater
avec terreur que ses cheveux, blanchissant, lui
annoncent une mort prochaine.
par Cicron

Gomment en

regarder la mort

vient-on , s'crie Dmtrius

comme

le plus grand malheur ?


nous le dira. Il faut diviser les calomniateurs del
mort en trois groupes qui, comme dans les sermons
la vieille mode, seront tour tour rfuts. Les
hommes les plus lgers, mais en mme temps les
plus sincres, et sachant le moins cacher leur honte
Il

sous des fleurs, dplorent d'tre privs des jouissances des sens,

jugent que la perte de ces


chose la plus dsagrable et la
plus terrible du monde. Les esprits plus raffins,
qui rougiraient de faire ou de permettre quelque
immoralit, disent que la vie et le dsir de vivre
sont naturellement inns dans tous les hommes et
quand quelque chose vient enlever l'objet des dsirs
de tous, chasser l'existence, apporter la destruction
et

plaisirs doit tre la

et

rpandre, par la corruption, la laideur sur ce que

la

nature a

fait si plein

de beaut, qui ne tremblerait

pas devant cette chose terrible, qui ne la harait, qui

ne repousserait pas, jusqu'au nom de cet ennemi de la


? Et cette chose n'est pas seulement l'ennemi

nature

280

CHAPITRE

VI,

de la nature elle l'est aussi de Dieu. Dieu n'a-t-il pas


en effet, une complte immortalit? Y a-t-il
rien de plus contraire sa volont que la mort,
;

seul,

puisqu'elle dtruit et

dcompose ce

qu'il a

voulu

produire et conserver? Ainsi parlent les savants


qui invoquent la nature pour prouver

combien leur

aversion est lgitime. Le troisime et dernier groupe,


compos de gens plus modestes et plus rflchis,

que celles des


ne trouve pas quitable de dclarer la mort
mauvaise pour les raisons prcdentes. Leur motif,
c'est qu'aprs avoir quitt la vie, nous serons forcs
de rendre compte de nos uvres, et de subir ternellement les chtiments les plus pnibles et les plus
douloureux or nous ne les prouverions pas si la;
mort ne sparait l'me du corps et ne la livrait auxj
lois et aux enqutes au del de la tombe. Quelques
s'attribuant des vues plus raisonnables

autres,

personnes qui, par ces raisonnements, s'effraient


effraient les autres, se troublent dj

mort

et portent leurs

au seul mot

e|

d(

semblables partager leurs

terreurs .

Avec cette prolixit, avec ces synonymes qu'il


accumule sans avoir exprimer des ides diffrentesj
l'auteur a la prtention de gurir les

comme

le dit la

hommes,

qui^

dernire phrase, s'inspirent mutuel-

lement la crainte de la mort il suffira de leur fain


remarquer que les jouissances des sens sont condami
nables, que la libration de l'me mrite la prft
rence et que c'est chose utile et agrable de menei
une vie vertueuse.
;

LE DVELOPPEMENT DES SCIENCES ENTRAV.

281

dissertation de Dmtrius a t imprime quatre


au seizime sicle, et, dans la suite, trois fois
encore. Les admirateurs de l'auteur se sont-il bien
rendu compte qu' parler ainsi de la mort, un chrtien
renie le livre tenu par lui pour rvl ? Mais gardonsnous de trop blmer Dmtrius du grand nombre
des mauvais crivains, il tait l'un des meilleurs et
son admiration pour Platon est sincre. Pas plus
qu'aucun de ses contemporains grecs, il n'a, il est
vrai, retir de l'tude de ce noble philosophe cette

La

fois

inspiration qui doit

malgr

mener l'indpendance de

la

par Psellus
n'a pas t sans porter des fruits. Mais nous verrons
plus loin que c'est prcisment l'Occident si mpris
qui en a profit.
pense

cela, l'uvre entreprise

Le caractre confessionnel de

la

pense byzantine

explique assez pourquoi la science indpendante ne


pouvait vraiment fleurir dans la

pourquoi ces

hommes

Rome

orientale et

studieux, malgr leurs con-

naissances tendues, malgr leurs

nombreux

livres,

aucune grande dcouverte de quelque genre


que ce soit. Ils ont conserv l'hritage de leurs
anctres, mais n'y ont ajout aucune invention
mritant d'tre signale. On se rappelle une parole
d'un historien arabe du dixime sicle Le doute
est la premire condition pour parvenir la science.
Jamais, Byzance, on n'a proclam un tel principe
il n'a pas manqu Constantinople de sceptiques
aimables ou de chrtiens attachs aux enseignements
de l'glise par mode ou par intrt personnel et ils

n'ont

fait

j
1

,.,

CHAPITRE

282

VI.

ont d tre nombreux, surtout au temps des croi-

parmi ces savants,


aucun sceptique qui, au lieu de se borner mettre
en question la justesse de quelque point spcial
de l'exgse traditionnelle, ait voulu examiner les
fondements mmes sur lesquels s'appuient tout
raisonnement et toute explication.
Quand, dans un livre infaillible, on possde la
vrit sur les questions les plus importantes, quand

sades. Mais l'histoire ne cite,

elles

sont claires

dans leurs dtails par

hommes dont l'autorit

des

est garantie par des conciles

on n'est plus fortement pouss


examiner personnellement ces questions, ni mme

inspirs de Dieu,

d'autres

l'esprit

auquel l'autorit rappelle continuel-

lement les limites qu'elle lui dfend de dpasser,


borne de plus en plus le champ de ses investigations
et use ses forces faire des distinctions subtiles. Si
le

savant n'a plus d'autre tche que d'examiner de

plus prs ou d'appliquer pratiquement des vrits

une fois pour toutes, son besoin d'idal ne


pourra plus se satisfaire que dans le mysticisme
et, rompant avec les exigences de la raison, il se
rfugiera dans l'extase. D'autre part, les savants
byzantins n'avaient pas d'imagination; or, bien
que l'importance de cette facult ait t souvent
tablies

mconnue, on ne peut nier que, sans imagination,


il est impossible de produire une uvre vraiment
scientifique

comme

les

seule, la posie failles

grands

grands savants

artistes.

Ce que nous venons de dire motive notre jugement

h\ GOGRAPHIE.

283

dfavorable sur la science byzantine. Confirmonsle en faisant quelques remarques sur la manire

dont les Byzantins cultivaient les diffrentes branches


des connaissances humaines.
Les Allemands et les Hollandais ont montr, au
XVI et au XVir, sicle que les notions pratiques du
personnel de la marine marchande peuvent mener
une tude thorique srieuse de la gographie.

Mais

le

commerce de Byzance

1^ .^p,^
n

l'^^j

ii^^

n'est pas all aussi

born compiler des descriptions


exactes des pays soumis l'autorit impriale,
de bons manuels de navigation, des guides

loin

il

s'est

marchands et des plerins.


de Byzance n'a pas citer des noms
comme ceux de Copernic ou de Keppler, ou, si l'on
veut se contenter de moindres mrites, de Snel et

l'usage des soldats, des


L'histoire

de Plancius. Ici aussi c'tait la religion qui faisait


obstacle on craignait d'avoir contredire la lettre
de l'Ecriture Sainte. Le seul gographe qui ne
^
poursuit pas de but pratique, Cosmas Indicopleusts, {Jf*^'^
contemporain de Justinien, crit de son propre ^^^i^
aveu pour ceux qui veulent rester chrtiens et *^^ C^
contre ceux qui pensent que le ciel est sphrique
l'intrieur . Il combat l'opinion, dj dfendue
autrefois par les disciples de Pythagore, que la
terre est une sphre il s'attaque surtout au systme
de Ptolme, o cette opinion tait scientifiquement
tablie. Il est vrai que certains Pres de l'Eglise,
comme Basile le Grand et Grgoire de Nysse, taient
plus clairs que Cosmas et dfendaient la sphri- \
:

j||

jl

284

CHAPITRE

VI.

de la terre, disant qu'elle ne contredit pas la


exemple que les Pres de
l'glise latine se sont dclars en faveur de la
conception des Grecs anciens, que les savants eurocit

Bible. C'est grce leur

|,

pens devaient faire triompher plus tard. La plupart


des exgtes de Byzance et, parmi eux, des Pres
clbres, maintenaient l'opinion que la terre est un
disque et que l'univers est divis en tages. Ici

donc

la science

byzantine est infrieure celle des

Grecs, sinon pour les rsultats, tout au moins pour


.

'

mthode. Hritiers directs des classiques, les


Byzantins n'ont pas su faire bon usage des trsors

la

que leur lguaient leurs anctres ils ont laiss aux


Arabes la gloire de les utiliser et de les augmenter
;

encore.

a
4

Notre jugement sur

la

mdecine ne sera pas plus

favorable. Hippocrate et Galien furent longtemps les

Au^diximc

autorits qu'on osait peine critiquer.


sicle,

se

produit une renaissance, mais elle

est

quant aux
Byzantins, ils n'taient de grands matres que pour
la prparation de recettes miraculeuses ou pour

^e"_rinflueiice des docteurs arabes

inventer des formules de conjuration. Leur thrapeutique, toute compose de remdes familiers, a joui

d'une rputation extraordinaire,

comme

le

prouvent

innombrables manuscrits qui ne donnent en ralit qu'une pharmacope insense et charlatanesquo.


Ils sont, pour la plupart, rdigs en grec vulgair*'
et mritent ainsi d'inspirer quelque intrt aux
linguistes. On ne doit naturellement pas prendre
les

285

LES HPITAUX.

ces uvres draisonnables pour les lgitimes repr-

sentants de la science mdicale des Byzantins

la

mais les adeptes


srieux de la mdecine semblent aussi, au jugement
des savants comptents, avoir produit peu de travaux
originaux. Ici, de mme, c'est le manque d'idalisme
qui est la cause du mal aux universits, on formait,,

langue seule

suffirait

le prouver

il^st vrai

j^

d'excellents praticiens, qui devaient toute

leur science aux manuels des Arabes


s^est^.

pas produit d'cole qui

et la

thrapeutique pour elles-mmes.

Qui)i qu'il

en

soit,

laie, l'organisation

ait

mais

ne

il

tudi la pathologie

nous savons que, dans

la capi-

j^^^^

des soins donner aux malades

une perfection admirable. On peut en


parler avec assurance, parce que nous possdons
encore les statuts d'un couvent fond par un
empereur de la maison des Gomnnes or ils nous

avait atteint

donnent diffrents

dtails

l'arrangement

sur

de

Xnon, qui tait rattach la fondation.


L'hospice tait mont pour cinquante lits. Il s'y
joignait une ambulance pour les malades du dehors
c'tait donc une polyclinique. L'hpital proprement
l'hospice, le

une division de
une autre, de huit lits,
pour les maladies aigus et trs graves deux pour
les affections ordinaires, chacune avec dix lits
et
une division gyncologique, pourvue de douze lits.
Chaque division avait deux mdecins, cinq assistants
et deux domestiques. Dans la section des femmes,
une femme mdecin tait adjointe aux deux docteurs
dit

comprenait cinq

chirurgie avec cinq

divisions

lits

^|

|
.

Il

>

/^

CHAPITRE

286

VI.

Tous
employs taient salaris dans certaines occasiens, par exemple lors de la fte des patrons des
mdecins, St Cme et St Damien, ils recevaient, en
outre, un cadeau extraordinaire. S'il se produisait

la nuit, c'taient les assistants qui veillaient.

les

'

'

un

cas grave la polyclinique, il fallait, d'accord


avec les directeurs, appeler un second mdecin en
consultation. Tous les jours l'un des directeurs
visitait toutes les chambres de malades, examinait

'

si

leur nourriture tait bonne et s'informait

taient

satisfaits

de

la

manire dont

ils

s'ils

taient

traits.

L'hpital avait une pharmacie propre, rgie par


un directeur avec cinq aides, et pourvue d'une tuve

bains d'une boulangerie et d'une glise. Enfin,


une institution charge

l'tablissement se rattachait

d'entretenir continuellement vingt-quatre vieillards

qui ne pouvaient plus travailler

les statuts rglaient

avec soin tout ce qui concernait cette division. Nous


savons, de plus, que tout malade admis l'hpital
ceux
recevait du linge et des vtements propres

qu'il avait

sa sortie.

Tous

apports taient lavs et on les lui rendait

les dtails

que nous donnons ici ne sont pas

toujours compltement comprhensibles.

On

s'ton-

nera probablement du grand nombre des mdecins


et l'on se demandera si, dans un hpital o il y a
presque autant de personnes qui soignent que de
personnes soignes, peut rgner la tranquillit ncessaire. Les gens comptents expliqueront les choses
;

PSELLUS, SA JEUNESSE ET SA VIE PUBLIQUE.


il

se peut que les assistants fussent, en

mme

287

temps,

des tudiants qui devaient se former la pratique


encore,

ou,

qu'un

lit

ait

parfois reu

plus d'un

malade en mme temps. Il n'en est pas moins cerque cet hpital du douzime sicle de notre re
peut, pour son organisation, tre compar avec des

tain

fondations de notre temps. Les htels-Dieu et les

alberghi dei poveri de l'Europe occidentale du


moyen-ge, auquel le haut pourcentage de leur
mortalit a valu une
ici

si

mauvaise rputation, sont

dpasss de beaucoup.

Dans

les

sciences naturelles, les Byzantins ne

sont, en gnral, pas alls fort loin et n'ont gure

eu qu'une connaissance empirique des faits. Ds


qu'ils se risquaient parler d'autre chose que des
ncessits pratiques,

radotages

ils

se livraient de vritables

la minralogie devenait la science des

vertus secrtes des pierres, la zoologie dcrivait des

monstres, l'astronomie ne sortait pas de l'astrologie


ici,

toutefois, l'influence de la science

persane

et

arabe amena quelques progrs.

Toutes ces particularits de la civilisation byzan- ly^Cdk


dans la priode dont nous nous occupons fl.^JL
s'incarnent, pour ainsi dire, dans le remarquable^
poly graphe Psellus, dont nous avons dj apprci
d'un mot la philosophie. Psellus, dans un pangyrique de sa mre, nous raconte que, grce l'nergie
de cette femme remarquable, il reut une ducation
qui lui fit connatre, lui n de parents sans fortune,
toutes les sciences o l'on pouvait exceller de son
tine

-,

288

CHAPITRE

VI.

temps. Son robuste cerveau rsistait aux leons o,

pendant

aux

le jour,

on

lui inculquait les

sciences et

rptitions que, sous la direction de sa mre,

il

prolongeait jusque fort avant dans la nuit. L'colier

sage dont nous parle un pote emploie, huit sicles


lui, les mots mmes dont Psellus se sert pour
nous raconter ses tudes Le jeu, pour moi, c'est
d'tudier et mon tude est un jeu . A l'universit,
Psellus se lia avec des jeunes gens intelligents, qui
faisaient figure dans le monde. Grce, en partie,

aprs

ses talents inns,

puissants amis,

il

grce aussi l'influence de ses


put, de la position subalterne qu'il

dut d'abord accepter pour gagner son pain, s'lever

aux plus hautes fonctions de 'l'tat.


sous cinq empereurs

et,

en

mme

Il

fut ministre

temps, pendant

une certaine priode, professeur de philosophie


Gonstantinople. Pour comprendre
le rle qu'il jouait dans l'empire, il faut se rappeler
que le gouvernement effectif se trouvait aux maii

l'universit de

des fonctionnaires principaux

car la plupart des

empereurs taient, cette poque, confins dans 1(


personnages purement dcoratifs, ils n'ei
palais
sortaient qu' propos de certaines solennits, quam
on voulait donner au peuple l'occasion de satisfaire
son besoin inn de pousser des acclamations.
Quand Psellus et les siens furent au pouvoir, o^
put croire l'avnement de cet ge d'or, o, comme
Platon le souhaitait, les philosophes seraient devenus
rois. Mais son Excellence le professeur de philo;

sopie n'tait pas philosophe ni

mme homme

d'tat

VARIT DE SES CONNAISSANCES.

au sens

le

plus

politiques ne

lui

289

modeste du mot. Les discours


cotaient aucune peine; grce

ses lectures tendues,

il

n'avait pas fuir les dbats

sur la stratgie ou la tactique; mais son regard


ne dominait pas l'ensemble des vnements et,
il ne savait diriger
convenablement la politique de l'tat. Quand, en sa
qualit de ministre, il se trouvait aux cts de son
ancien lve Constantin X de la maison des Ducas,
il pouvait bien l'aider rdiger des actes dans le got
plein d'affterie de l'poque mais il tait incapable
de guider un souverain qui n'avait pas le moindre
soupon de la situation critique de son empire.

n'ayant pas de principes arrts,

Psellus savait tout ce qu'on pouvait savoir et

mme

plus encore mais c'tait une science d'colier,


ou de savant de cabinet. Sous beaucoup de rapports,
il nous rappelle les grands hommes de la Renaissance italienne mais il n'avait que leurs qualits
infrieures. Comme un Alberti, un Lonard de Vinci,
il possdait un savoir encyclopdique, mais non
cette force d'action qui les distinguait; quand il
fallait agir, son inutile science ne servait qu' craser
son me sans vigueur. Avant tout il manquait de
caractre. A chaque changement de monarchie, il
s'accommodait aux circonstances il salue du nom
de roi soleil le prince qui vient peine de monter
;

sur le trne

l'empereur Isaac

fou de la chasse,

il

Gomnne, qui est


doux d'tre

crit qu'il lui serait

ou panthre pour avoir l'honneur d'tre


traqu par sa Majest. Ce sont ces folies qui ont

cerf, lion

10

CHAPITRE

290

VI.

valu Psellus la rputation d'tre un lche flatteur,

un

vil intrigant;

donnent pas

Au

fond,

toutefois,

ces pithtes ne nous

les traits essentiels


c'est plutt

de son caractre.

un homme

bienveillant,

d'une vanit sans bornes, et trop faible pour rsister

aux tentations lui donnant l'occasion de

faire talage

de son talent de beau parleur. S'il avait t charg


d'un emploi tranquille, loin de la cour, o

il

et pu

se livrer exlusivement la science, sa vie aurait

fourni

le

aurait

sujet

d'une biographie agrable, o

ments pour ses parents


cet

homme,

il

question de la tendresse de ses sentiqui,

et ses petits-enfants.

Mais

comme le montrent ses lettres, avait

beaucoup de dispositions pour

l'art d'tre grand-

un politicien et sa bonhomie naturelle


dgnra en une lchet toujours prte plier et
pre

devint

s'accommoder. Quand l'empereur byzantin, fait


prisonnier dans la guerre contre les Seldjoucides,
revit sa patrie grce la gnrosit de son vainqueur
(voir plus haut, p. 252), Psellus s'tait dj assur

du parti qui avait dclar le prince infortun


dchu du trne et qui, ensuite, le fit emprisonner et
mutiler. Malgr cela, il se sentit port crire une
lettre qui mrite le nom de modle d'hypocrite
compassion, car Psellus tait, sans aucun doute,
moralement complice du crime dont le malheureux
empereur fut la victime. Louez le Seigneur, y
est-il dit, qui d'homme vous a fait ange et qui, en
vous privant de la lumire, vous a trouv digne
d'une lumire plus haute. Il vous a rang parmi
l'amiti

SON CARACTRE.

291

et, en vous enlevant une


vous a orn de celte guirlande
qu'on tresse au ciel . Et pourtant, quand on lit
avec attention ce factum, on se sent forcment
convaincu que l'auteur prouvait vraiment de
l'admiration pour cet empereur lchement trahi.
Psellus se donne lui-mme le tmoignage que
pour l'tude de la science, il est un homme, mais
qu'il a un cur de femme . Cette tendresse se manifeste dans la faon dont il parle de ses amis et de la
vie de famille. Du mariage, il dit en plus d'un endroit
qu'il doit tre l'union de deux mes , et, dans la
bouche d'un Grec, cette dclaration semble presque
sentimentale. La faiblesse humaine trouve en lui un
juge condescendant il estime que la piti est une
vertu plus grande que la fermet des convictions. 11
compare l'un de ses amis un portrait dont les yeux
semblent suivre du regard le spectateur, de quelque
ct qu'il se trouve. Il n'avait pas la vertu intolrante et farouche d'un Phocion ou d'un Gaton,
incapable, de se plier aux circonstances au milieu
desquelles ils vivaient lui, au contraire, connaissait
l'art de s'accommoder aux vnements . Etant
ministre, il engage l'indulgence un gouverneur de
province qui se plaignait d'un employ malhonnte.
Nous ne pouvons tous tre des aptres et des
prophtes, ou, pour parler dans votre sens, des
juges l'instar de Minos et de Rhadamanthe . Cette
indulgence, il en use aussi pour ses propres dfauts
et l'on ne voit nulle part dans ses lettres qu'il ait

ses nobles champions,

couronne

terrestre,

292

CHAPITRE

VI.

une confession sincre


rendu intressant, mme s'il avait commis de
plus grands crimes.
Mais quand sa vanit personnelle est blesse, il
perd sa bonhomie. Il accable d'invectives ceux qui
conscience de ses fautes

l'et

osent douter qu'il soit digne d'tre professeur


l'Universit

il

n'a pas assez d'injures pour ceux qui

lui portent envie,

ne souffrant pas,

comme

il

le dit,

de voir des Celtes ou des Arabes venir Constantinople pour


de Platon:

s'initier

sous sa direction la philosophie

de grenouilles coassantes,
de chiens qui aboient, d'insectes stercoraires . Et
ces querelles de savants s'envenimrent tellement
que l'empereur fut forc de fermer l'universit.
Psellus se retira donc un certain temps de la vie
il

les traite

Il se fit moine et alla habiter le mont


Olympe, sur l'autre rive du Bosphore. Mais les
moines ddaignrent sa sagesse paenne, et Psellus,
guri de ses illusions sur le calme du couvent,

publique.

prfra bientt la cit cosmopolite, avec toutes ses

charges, la socit de ces saints compagnons aussi

peu commodes que ses collgues de


d'eux,

un

certain Jacques,

quitta la sainte

fit

la ville.

L'un

son sujet, quand

Pre Zeus, roi redoutable,


toi

qui envoies tes foudres avec tant de fracas,

L'Olympe

Tu

il

montagne, quelques vers malicieux

n'a pas t longtemps ta

n'y as pas trouv tes desses,

Pre Zeus

demeure

SA PUISSANCE DE TRAVAIL ET SA FCONDIT.

Psellus ne

fit

293

pas attendre sa rponse. C'est une

en forme d'hymne et donnant, en acrostiche,


Je chante en rythme l'ivrogne
les mots suivants
Jacques . Sans aucun doute cette parodie d'une
hymne sainte eut grand succs dans la capitale
on aura certainement admir cette virtuosit dans
l'injure, sans se scandaliser de ce qu'une rponse
satire

profane de ce genre avait de peu digne.

Quand

l'glise est sre de la foi de ses ouailles, elle par-

donne facilement une plaisanterie dplace.


Psellus doit avoir eu une incroyahle force de
travail, car, malgr les tracas politiques de tout
genre qui l'accablaient, il a trouv le temps d'acqurir
des connaissances extrmement tendues et de les
taler dans un nombre effrayant de livres. Les
quelques milliers de pages que contient l'dition de
ses uvres ne forment qu'une partie de ce qu'il a
crit. Des tudes thologiques et des dissertations
sur des textes en forment la partie principale.
Viennent ensuite une histoire du temps de Psellus,
des explications de questions juridiques, des exposs

d'anatomie, des considrations philosophiques. Le


tout entreml de compositions en prose

ou en vers

sur les questions les plus tranges

but de la

le

gomtrie, les vertus des astres et des pierres, la

de mettre au monde volont des enfants


du sexe masculin ou fminin. Tout est occasion pour
Psellus de noircir du papier. Il fait le pangyrique
de la puce, du pou, de la gale et de la grammaire
il engage ses lves tre plus assidus aux cours et,
possibilit

294

CHAPITRE

VI.

par exemple, ne pas rester chez eux parce


pleut.

daigne

Il

superstitions

mme

qu'il

parler des proverbes et des

Dans

populaires.

comptent par centaines,

il

ses lettres,

qui se

note beaucoup de parti-

cularits locales.

Les morceaux
Il

prcieux de ce fatras

les plus

o Psellus parle de

raire sont les crits

litt-

l'antiquit.

a conscience d'tre vraiment de la famille des

Grecs de l'poque paenne,


trace

lui

de

et l'on

philhellnisme

trouve dj chez

car

il

regarde

les

Hellnes chrtiens ou paens comme un seul peuple.


Avant lui, les Byzantins taient surtout chrtiens et
les plus importants

comme
et

hritiers

de

d'entre

Rome

eux se considraient

aussi bien que del'Hellade

de sa gloire. Psellus s'en tient au

monde

grec,

aime les vestiges comme un archologue


moderne. Il voudrait communiquer aux fonctionnaires qu'il envoie en Attique quelque chose de sa
dont

il

pit filiale

il

refuse de recevoir d'eux,

d'autres de ses favoris,

ou de

la chasse,

monuments de

mais

il

comme

des produits des champs


leur enjoint de veiller

aux

ne professe ni le
noplatonisme, ni le systme d'Aristote, quoique
l'glise le loue; il trouve ce systme confus et, quant
au panthisme des noplatoniciens de Syrie mlang
l'antiquit.

de dmonologie orientale,

Il

il le combat, puisqu'il y
une hrsie bien plus loigne du christianisme
que le systme de Platon. Dans toutes ses phrases de
rhteur on sent l'ardeur de sa conviction quand il
parle du grand penseur et qu'il s'crie plusieurs

voit

295

SON PHILHELLNISME.
reprises

l'antiquit

Il

m'appartient, moi

grecque

aime.

qu'il

il dit que
une ide fausse de la

Mais

c'est toute

Dans un discours
grecque
mais elle a

adress ses lves,

la Sagesse

s'est fait

divinit,

compris

la

nature

comme

Dans son enseignement,


plus loin

pour

lui,

le
il

Crateur
allait

l'a faite .

encore beaucoup

les anciens potes avaient t

des voyants, qui, sous une forme allgorique, avaient


dj annonc les vrits

amis,

il

du christianisme. Avec

ses

reconnaissait dans l'Hercule enchan la

volont de la passion lie par la raison et i^uand

Ulysse pArle_d^a patriqJHi'a pas en vue Ithaque,


mais^la Jrusalem cleste, qui doit tre le but de

nos efforts^ si nous^ne voulons pas que nos volupts


trompeuses nous mtomor^hosent en animaux .
Chez Homre, non plus, il ne faut pas s'en tenir
la lettre, ni se laisser ensorceler par son harmonie,
mais chercher les beauts caches et c'est aussi dans
le mme esprit qu'il faut lire Pindare, Epicharme et
Archiloque .
Il retrouvait ces allgories dans l'Ecriture Sainte.
Rien _dans l'vangile, jqous dit-il, n'est s^s
impor tance, mme lesmoindres chos es. Le nombre
d_es poiss ons, celui des aptres, la ceinture__de
St Jean-Baptiste, tout, en un mot, a un but qui res.te
cach la grande masse . Et ainsi se produit, entre
;

les crivains

sacrs et les auteurs profanes, une

C'est ne pas comprendre Psellus


que de l'accuser pour cela d'htrodoxie, bien que
[il'Eglise vt dans son culte pour Platon un penchant
vritable unit.

CHAPITRE

296

VI.

dangereux pour Thrsie. Car il avoue que son


admiration pour l'esprit profond des penseurs de
l'antiquit ne l'empche pas de tenir leurs affirmations pour fausses ds qu'elles contredisent la
doctrine chrtienne

mais, son sentiment, ce n'est

qu'une exception et il suffit de comprendre le sens


profond de leurs ides. C'est ainsi qu'il se dfend
contre les accusations de ceux qui le jalousent.
Quelquefois Psellus, semble-t-il, cde une crainte

humaine quand il accentue la


reconnat aux enseignements de

supriorit
l'Eglise

qu'il

sur les

mais, dans son ensemble,


affirmations de Platon
son apologie tait de bonne foi. Si mme il tirait
parfois sur la chane par laquelle sa profession de
foi le retenait, il n'a jamais song un moment qu'il
ft possible de la rompre. Ds que, comme
lui
^
[t savant, il se trouve en conflit avec le credo religieux,
il cesse ses recherches ou avertit qu'on ait s'en
dfier. Trop vaniteux pour se taire quand il sait quoi
que ce soit, et, d'autre part, plein de terreur devant
les forces caches de la magie noire, il parle mainte
reprise de la puissance des dmons et des arcanes
de l'astrologie mais, chaque fois, il assure qu' ses
yeux toutes ces forces impies sont condamnables il
a horreur des amulettes, des receltes de magie, des
I imitations mystrieuses de phnomnes cosmiques.
son anathme est assez explicite pour nous
l\ Et
fournir un tableau remarquable de la superstition
de son entourage.
Gomme philosophe, Psellus, si nous le jugeons
;

li

'.

USAGE qu'il fait DU LANGAGE POPULAIRE.

2911

bien, est un vritable savant pour les autres branches


;

du savoir humain, ce

n'est qu'un rudit sans juge-

ment. Ses tudes mdicales

et juridiques

semblent

avoir consist uniquement dans l'explication de la

quand Psellus traite un


emprunt aux sciences naturelles, il ne se
distingue sous aucun rapport de ses contemporains

terminologie scientifique

sujet

lui aussi, il
de ses prdcesseurs byzantins
du raisonnement et regardait l'observation comme un simple accessoire tout au moins

ni

attendait tout

il

acceptait sans critique les cas merveilleux

que

d'autres prtendaient avoir constats et en faisait


la base de ses thories. Puisqu'il
lui

que dans

les

ne se sentait chez

murs de Constantinople, son genre

de vie pourrait expliquer son insensibilit l'gard


de la nature. Mais la manire analogue dont Psellus
de grammaire montre que cette
mme de son esprit.
C'est un des reprsentants les plus importants de
l'espce non encore disparue de ces philologues qui
s'attachent plus la transcription traditionnelle des
lettres qu' l'tude des sons et la manire dont ils
traite les questions

indiffrence tenait la tournure

sont perus.

A ne s'en tenir qu'aux titres, on pourrait penser


que Psellus a plus aim que ses compatriotes
la langue populaire, si profondment mprise
Byzance. Un savant de notre temps le loue d'avoir
interprt les idiotismes et les coutumes du petit
peuple avec autant de zle que la langue d'Homre
et les faits et les institutions dont il nous parle .

298

CHAPITRE

VI.

Mais quand on lit l'une ou l'autre des dissertations


qu'il consacre de tels sujets, on s'aperoit bientt
qu'il ne peut tre question ici d'intrt pour la
langue ou la vie du peuple. Il recueille des expressions comme on tire des fils d'or, dit Langendijk,
dans le but d'en composer des sermons. Nous
devons ce procd, qui fut toujours en faveur
Byzance, un peu de folklore, sans que Fauteur ait eu
l'intention de nous le faire connatre. L'explication
s'loigne en gnral beaucoup du sens trs visible
des textes aussi ne peut-on croire que les savants
aient eu, le moins du monde, l'intention de donner
un vritable commentaire. Ce qui a donn naissance
ces tissus de proverbes et de traditions populaires, c'est le besoin de chercher au fond de tout
une signification secrte, comprhensible seulement
pour les esprits cultivs, polis c'est aussi l'ide que
;

les

simples d'esprit sont

comme

manifestent inconsciemment des

les

enfants

vrits

que

et

les

sages doivent tirer de profondeurs caches.

En

voici

un exemple, emprunt Psellus

Un

fou lance une pierre et dix sages ne parviennent pas


la ramasser

Commentaire:

La

pierre, c'est le

Seigneur, notre pierre angulaire, qui a runi ce qui


tait

spar et a rassembl ce qui tait dispers.

jetez pas cette pierre

Ne

mettez au milieu, pour que

nous puissions nous y installer, celui qui croit la


folie de la Bonne nouvelle, celui qui s'est lev plus
haut que la sagesse des hommes et qui, anim par
l'esprit de Dieu, est en ralit rempli de la divinit.

SON-

299

LANGAGE.

Les sages qui ne peuvent ramasser la pierre, ce sont


monde, qui ne possdent pas la
vraie science et dont il a t dit Je vous remercie,
mon Pre, que vous ayez cach ces choses aux
sages et aux hommes intelligents pour les rvler

les sages d'aprs le

aux petits enfants .


L'exemple de Psellus que nous venons de donner
est l'un de ceux o il montre le moins de mauvais
got; il est facile de comprendre quels rsultats
insenss a d donner cette mthode quand elle a t
employe par des crivains moins intelligents que
lui.

de Psellus n'aurait certainement


de lui l'homme le plus ft de
son sicle, s'il n'avait pas t avant toutunhel esprit.
L'loge qu'il prodigue ses amis, celui d'avoir la
Toute

pas

la science

suffi

pour

faire

langue bien pendue

s'applique avant tout lui-

mme.

L'art de disposer les mots, dit-il quelque

part,

m'enchante

son uvre vient con-

et toute

firmer cet aveu. C'est pour lui un besoin d'unir la


prolixit

une lgance exquise.

Il

l'admiration des cercles de la cour o

On

que l'empereur

gagnait ainsi
il

frquentait.

enthousiasm
quand il reut la lettre suivante, qui accompagnait
un prsent de trois poissons De nouveau je vous
dit

fut positivement

offre,

mon

Matre et Seigneur, trois poissons

psittacins. Le nombre est mystique et, par son


nonc mme, divin. Le blanc qu'on y voit manifeste
votre puret et, en outre, le psittacin est, seul de
tous les poissons, dou de parole c'est, pourrait-on
;

300

CHAPITRE

VI.

un poisson vou aux Muses en cela aussi il


un symbole de votre langage lgant
musical. Que cette trinit vous garde; que la

dire,

constitue
et

blancheur des vertus vous couvre de ses rayons.


Puissiez-vous, par votre langage, donner expression
au divin, Prince plein de bont et de justice
Cette manie d'accumuler des phrases sonores
et ce besoin de faire parade tout propos d'une
!

sagesse apprise dans les livres, enlvent l'auteur

Dans un loge
funbre de sa fille, dont maint passage tmoign
cependant d'un sentiment sincre, sa passion pour
tout contrle sur son imagination.

un

indiscret bavardage l'amne s'tendre sur la

fille
et ce qu'il en dit dgnre
peu en une dissertation anatomique de quatre
pages serres. Il ne nous fait grce d'aucune partie
du corps l o le mdecin qui visite les morts se

beaut de la jeune

peu

refuserait dire ce qu'il a vu, notre pre dsol


cite l'Aphrodite

peu convenable
cit

de Gnide et rappelle une anecdote


il s'inspire en cela d'un tableau

par un auteur qui pense

admirait tout cela

comme

Bien mieux

lui.

Et

l'on

La langue de

Psellus continuera trouver des admirateurs,

si

l'on

ne cesse de croire que des penses viles peuvent


s'exprimer en langage potique, que des potes
peuvent revtir leurs ides de formes banales. On
finira par comprendre un jour que notre admiration
ne doit pas aller la langue grecque, mais uniquement aux plus nobles des Grecs; alors aussi on
ne prtendra plus que Psellus est un artiste dont

SON LANGAGE.
les

301

penses mritent autant d'admiration que la

forme dont

Aucun

il

les revt.

crivain de l'antiquit n'est plus loign de

notre polygraphe byzantin au point de vue du style

que Platon qu'il prtendait imiter. Il ne s'est jamais


aperu, en effet, quele charme du philosophe athnien
provient de l'unit de la forme et du fond il n'a
jamais vu que Platon crivait comme il pensait et
;

parlait, et qu'il savait faire toutes les concessions

auxquelles les crivains temprament dogmatique


ne savent pas se rsigner. C'est, d'ailleurs, ce que
les contemporains de Psellus ne comprenaient pas
aussi admiraient-ils son habilet technique comme
un modle de bon got. 11 est devenu le prcurseur
de la renaissance sous les Comnnes, et a t l'un
des personnages principaux de ce mouvement, qui
s'est born remettre en honneur les ornements
dmods des anctres. Moins les temps actuels
taient glorieux, plus on se sentait attir par les
formes du pass (le fond ne devait-il pas suivre ?) et
plus les temps s'loignaient plus on consacrait d'attention aux particularits extrieures des anciens. C'est
ainsi que le purisme n'est jamais plus en honneur
qu'aux temps de dcadence nationale, jusqu' ce que,
par ses excs, il provoque une raction remettant
en honneur les formes plus gnrales, et plus
ordinaires. Avant d'examiner en dtail quelques
reprsentants de ces deux tendances de la littrature
des derniers sicles de l'empire, il sera bon de
rechercher en quoi les Byzantins ont bien mrit de
;

302

CHAPITRE

VI.

l'tude scientifique de la littrature,

en quoi ont

consist exactement leurs tudes philologiques.

Les Byzantins ont manifest les mmes tendances


l'tude de toutes les sciences. On ne peut donc
ft^^pas s'attendre trouver, chez leurs philologues,

^Ut
^f',^ dans

une grande indpendance de recherches ou un dsir


sincre d'approfondir, plus que leurs prdcesseurs,

phnoLeur admiration malenconanciennes formes du langage imprima

la connaissance des rapports qui unissent les

mnes

linguistiques.

treuse pour les

un caractre faux leur enseignement.


Les grammairiens n'admettaient pas qu'on tudit
les phnomnes linguistiques contemporains. Ils
bientt

aimaient mieux copier leurs prdcesseurs et

fai-

saient rentrer de force, dans le systme grammatical

cr de longs sicles auparavant par d'autres hommes


avec d'autres vues, les faits nouveaux qui se produisaient sous leurs yeux. L'orthographe strictement
historique du grec, qui avait subi de si fortes modifications prcisment dans la composition des sons,
forait de sacrifier les meilleures annes de l'cole
crire sans faire de fautes
une tude aride
d'orthographe, c'tait l un art que la plupart ne
possdaient pas et dont on croyait avoir le droit de
;

s'enorgueillir

science

si

dmesurment. Pour acqurir

cette

envie, la meilleure mthode, coup sr

la seule pratique, tait aussi celle qui

devait tre

aux textes
pour l'esprit. On
ou
difficiles,
mots
courant
des
un commentaire
on
et
complte
interlinaire
traduction
mme une
la plus mortelle

ajoutait

TUDE DE LA PHILOLOGIE A BYZANGE.

303

forait les enfants la copier et l'apprendre par


cur. Le traduction, sans tre en langue vulgaire,
avait cependant une forme s'en rapprochant beaucoup si l'uvre n'tait pas faite pour exciter
;

penser, on apprenait tout au moins penser plus

raisonnablement

de plus, ce systme n'avait pas

l'inconvnient de faire tudier

aux enfants leurs

propres fautes, ce qui arrive quand on emploie ce

qu'on appelle les grammaires raisonnes. Grce la


lecture des textes entreprise aussitt que possible,
grce la persvrance qu'on mettait poursuivre
cette tude l'infini, les esprits vifs finissaient

par

acqurir une grande habilet imiter, au moins en


gros, les

modles tudis

des lves s'habi-

l'il

mme

tuait aussi reconnatre l'identit des sons

rendus par des reprsentations aussi diverses qu'arbitraires.

Aprs l'orthographe, c'tait au tour de l'tude des


Les savants, ainsi que les pdagogues
ne s'occupaient point de ce qu'il y a de plus
caractristique dans une langue c'est--dire de la
construction de la proposition et du rythme.
ry thme de la prose des classiques tait dtermin
par la quantit dessvHabesj quant aux prgsateui^s
de Byzance qui se servent des formes antiques, ils
i_ntroduisent aussi dans leurs phrases une cadence
particulire, rgle par l'intensit de l'acc^nt._ On
n>vait donc plus le sensje la partie la plus intime
formes.

de
*"

l'art
- -

des anciens auteurs et des^ crivains


comme

M m mr
n_in
s'il s avaient pu revivre

Dmosthne ou Thucydide

-fT^

11

III

'

i,

Il

i.i

304

CHAPITRE

VI.

p our j uger leurs successeurs, ils auraient prouv


mme impression qu'un Franais entendant lire

la

sa langue par

un

Ang^lais.

On ne

tenait

compteje

la quantit des voyelles qul^ nLpo^ ie, parce

forme

que la
dont les auteurs voulaient se servir
leur rappeler qu'ils ne parlaient plus l'an-

mme

suffisait

m tricrue, devenue dornavant


une subdivision de l'orthographe, ptait soumise
dgs rg le s arbitra ires et ne se rglait plus sur .les
exigences de l'oreille. On a vu plus haut (p. 80)
combien on poussa loin cette technique. Mais plus les
cienne langue. La

rimeurs devenaient habiles faire des compositions


artificielles, plus ils cherchaient se surpasser,
jusqu' tomber dans le ridicule. Jadis dj on avait

montr du got pour des posies dont

les vers,

tantt longs et tantt courts, se suivaient de faon

prsenter la forme d'un vase,


les copiant,

si

l'on avait soin,

en

de bien observer la disposition voulue

sous les Gomnnes, on prit plaisir vaincre de plus

grandes difficults encore. On crivit des posies


dont chaque ligne comprenait les vingt-quatre lettres
de l'alphabet ou des vers exprimant le mme sens,
qu'on les lt en commenant par un bout ou par
l'autre. Des potes entreprenants inventrent des
posies en chelons, le mot final de chaque vers
revenant en tte du vers suivant, etc.
Le principal mrite des philologues byzantins, on
ne pourrait le nier, c'tait un zle que rien ne faisait
reculer et qui leur permettait d'acqurir une science

merveilleusement tendue.

Si l'on veut bien

ne pas

ATTACHEMENT AUX TRSORS DE l'aNTIQUIT.

305

examiner leur valeur relle et qu'on se borne les


comparer avec leurs contemporains occidentaux, ils
mritent d'tre jugs plus favorablement. Si l'art de
la critique peut s'apprendre en suivant une bonne
mthode, ils savaient certainement mieux travailler,
grce leur tude de l'antiquit, que les moines de
l'Occident. Ces moines, en effet, vivant dans un
milieu o le droit du plus fort avait plus d'importance que la science, se livraient isolment leurs
labeurs mais dj quelques hommes extraordinaires
de l'Occident pouvaient faire prvoir que cette suprmatie de l'Orient n'aurait pas de dure pendant que
;

l'empire byzantin vivait sur son ancienne gloire, les

germes d'une

civilisation plus

noble commenaient

se dvelopper dans l'Europe occidentale.

La science des philologues byzantins

s'est princi-

palement borne, pendant les sicles antrieurs aux


Gomnnes, conserver avec intelligence les restes
de l'antiquit. Beaucoup d'crits se sont perdus
au temps des empereurs iconoclastes mais nous
devons des hommes tels que Photius et ses amis
de possder, malgr tout, beaucoup d'uvres des
principaux crivains. On regardait les manuscrits
comme des objets de haute valeur; on les estimait
en proportion des qualits et de la correction de
l'criture on les copiait avec soin. A l'poque des
Gomnnes, ils devinrent, plus que jamais, l'objet du
zle des commentateurs
avec toutes leurs explications maladroites, ils nous ont cependant donn,
grce surtout leur connaissance d'crits maintenant
;

306

CH.VPITRE VI.

perdus, bien des claircissements pour la bonne


intelligence dfinitive des auteurs. Eustathe, qui a
ainsi trait

Homre,

est l'un des meilleurs

exemples

de ce que valaient les savants de cette priode.


Plusieurs d'entre eux utilisrent les matriaux que
leur fournissaient leurs lectures assidues et leurs

soigneusement conserves, pour compiler


de valeur fort ingale. L'un des
meilleurs, qui date d'ailleurs d'un temps un peu
plus ancien, le lexique de Suidas, n'explique pas
seulement les mots il donne aussi beaucoup de dfinitions de choses, beaucoup de citations d'crivains;
aussi ceux qui tudient l'ancienne littrature grecque
rencontrent souvent chez lui des faits qu'on ne

notes

diffrents lexiques

retrouve nulle part ailleurs.

Les philologues du temps des Palologues pr-

un autre caractre. La renaissance commence sous Psellus a aussi exerc de l'influence


sentent

On veut se
rapprocher du texte primitif plus que ne le permet
la seule tude des manuscrits, on risque des conjectures avec plus de hardiesse qu'auparavant, on ne
sur la manire de traiter les auteurs.

craint pas de changer ce qui est inexplicable,

on

corrige la tradition et on la dbarrasse de mainte

non sans en commettre de


y aurait ingratitude en faire

erreur, bien entendu

nouvelles. Mais

il

aux Byzantins un reproche trop srieux. Il est plus


eux des confrres, faillibles

quitable de voir en

comme

modernes, mais parfois trs


dans leurs tentatives les moins

les critiques

ingnieux

mme

INFLUENCE SUR LES SAVANTS OCCIDENTAUX.

307

heureuses d'amliorer les textes, ces philologues


contemporains des Palologues ont mis des conjectures que plusieurs gnrations de savants ont
regardes comme la leon originale on ne s'en est
:

avis qu'au

XIX

sicle.

vrai qu'ils ne distinguent pas assez exac-

Il est

du manuscrit des corrections de


ou d'autres savants leur appareil critique,
jug avec nos exigences actuelles, laisse beaucoup
dsirer mais, dans le nombre de ces savants, il en
est qui peuvent soutenir la comparaison avec les
modernes.
Si la philologie des derniers sicles de l'empire
romain de l'Orient nous parat si importante, c'est
qu'elle a exerc une grande influence sur les humanistes de l'Occident. Grce elle, l'Hellnisme a
pntr en Occident et est devenu l'un des facteurs
de la Renaissance et des phnomnes politiques
et religieux de ce grand mouvement. Pendant le
moyen-ge, l'Occident n'a jamais perdu la connaissance du grec mais on tudiait cette langue presque
exclusivement dans l'intrt des relations commerciales avec l'Orient, ou comme moyen d'apprendre
connatre les ides de ses adversaires dans les
tement

la leon

l'diteur

diffrends politiques et religieux. L'tude de l'antique


langue de l'Eglise dans les monastres n'a exerc
aucune action sur la civilisation des lacs. Ce n'est
que dans la seconde moiti du XIV sicle que
l'exemple de Boccace et de Ptrarque ft tudier le
grec, mme en dehors du cercle des savants de

CHAPITRE

308
.

profession

du got

de

VI,

son importance pour la formation


contemporains, bien plus

artistique des

grande, par exemple, que celle de l'hbreu de nos


jours.

Mais,

mme

l'poque o tout le

ressait au grec, c'tait encore

un

monde

s'int-

privilge difficile

conqurir que d'apprendre quelque chose de plus


que les premiers principes de cette langue.

Boccace avait obtenu que son matre, un Grec de


l'Italie

mridionale, Lonzio Pilato, ft

nomm

pro-

fesseur l'Universit de Florence. Mais l'inconstance

du personnage

lui

fit

abandonner sa chaire

trois

ans

aprs et les Italiens avides d'apprendre qui voulurent continuer leurs tudes, durent se rendre
Constantinople. C'est ce que firent plusieurs jeunes
gens de grande famille mais le voyage tait long,
dangereux, coteux et le sjour de la capitale, cette
poque, rien moins qu'agrable. Ces lus ne for;

maient donc qu'une fraction minime de ceux qui


se sentaient la vocation d'tudier l'Hellade.

Quand

malheurs de leur patrie forcrent les savants


grecs s'exiler, alors seulement l'Hellnisme fit,
pour la seconde fois, une entre triomphale en
Italie. Dj cinquante ans avant la chute de Cons-

les

tantinople, de
Italie,

nombreux savants

attirs surtout

se rendaient en

par ce que leurs lves ou

admirateurs italiens leur racontaient sur l'honneur


et la considration dont jouissait la science Rome
et

dans les opulentes rpubliques de

La plupart de

l'Italie.

ces savants n'taient point des gens

309

LE CARDINAL BESSARION.

d'un mrite extraordinaire; mais


ce qu'on attendait d'eux.

ou en tudiant leurs
spciaux

communs

En

crits,

ils

pouvaient donner

lisant leurs biographies

on

est frapp des traits

eux tous et on ne constate chez

aucun d'eux une individualit puissante. C'taient


encore des hommes du moyen-ge, diffrant en cela
des humanistes avec leur caractre personnel aux
la
traits fortement marqus. Il est facile de le voir

Jl

j
'

qui s'lve va dpasser ces matres


pendant quelque temps encore ils connatront mieux
qu'elle l'ancienne littrature; mais les lves ne
devaient pas tarder dpasser leurs professeurs,

gni'ation

car

ils

pour

avaient plus de talent, plus de dispositions

les tudes scientifiques, plus d'aptitude sentir

les beauts littraires.

de promptitude
temps,

si

Les Grecs ne manquaient pas


en peu de

d'esprit. Ils parvinrent,

bien s'assimiler la langue latine qu'ils

surent l'employer avec loquence, tout en restant


fidles aux rhteurs nationaux qui leur servaient de
modles; rasme, peu prodigue d'loges, admirait
les connaissances de Thodore de Gaza en latin.

Mais l'esprit des Byzantins n'avait pas de fracheur


ne sentaient pas le besoin de se frayer des

il

et ils

voies nouvelles. Aussi ont-

ils

surtout produit des

grammaires pour l'usage de tous


ductions d'auteurs grecs

et,

les jours, des tra-

en plus, quelques crits

rhtoriques ou potiques. Presque tous,

ils

cumu-

avec leur professorat, le mtier de marchands


de manuscrits et de calligraphes
car on peut
compter ceux qui ont russi se procurer une

laient,

CHAPITRE

310

VI.

position suffisamment rtribue.

du Grec affam, que

Le rle humiliant

l'on connat par Juvnal, tel

de la plupart d'entre eux, et le nombre


de ces malheureux et t plus grand encore s'ils
n'avaient trouv Rome un compatriote hautement
estim et d'une inpuisable gnrosit. Cet homme,
qui a montr par son exemple quoi, dans ces
temps si dsastreux pour la Grce, pouvaient parvenir les meilleurs reprsentants de la science byzantine, c'est le cardinal Bessarion. Il n'est que juste de
donner quelques dtails sur ce grand homme.
tait le lot

Bessarion avait appris Gonstantinople, puis dans


tout ce qu'on pouvait
apprendre, son poque, de littrature ancienne et

un couvent du Ploponse,

de sciences. Son rudition l'avait mis

mme

de

franchir rapidement les degrs de la hirarchie de


l'glisefet d'occuper une place importante parmi les

reprsentants du clerg orthodoxe lors du concile


de Florence (1439, voir p. 269), o l'glise catholique reconquit officiellement son unit.

nombre de ceux

Il tait

du

qui, d'abord contre-cur, puis

bientt sans hsitation, plaidrent pour l'union avec

Rome.

Il,

est probable

que son patriotisme, moins

fanatique que celui de la plupart des prlats grecs,


l'avait dcid
fallait

que

la

cder aux vux de la papaut. Il


ft sauve, car la patrie actuelle

Grce

un pour lui comme


pour Psellus. Son dfaut n'tait certainement pas
cette lgret qui achte une ville pour une messe
mais, sans doute, s'il n'avait pas clairement compris
et l'antique Hellade, c'tait tout

311

LE CARDINAL BESSARION.

que, seule, l'union des Eglises pouvait sauver sa patrie,

arguments des vques romains ne l'auraient


gure touch et il n'aurait pas oubli les vingt-cinq
griefs de l'Eglise grecque contre l'Eglise latine.
De retour en Grce, il comprit bien vite que sa

les

car, Gonstantinople, on
place n'tait plus l
ne tolra le clerg qui avait sign le trait avec Rome
(sans aucune sincrit d'ailleurs) que parce qu'il renia
son retour tout ce qu'il avait jur l'tranger.
Bessarion accepta les consquences de sa conversion ;
il quitta le pays dont il avait abandonn la foi, et o,
par suite, il avait, comme on l'entendait en Orient,
perdu le droit de cit. A Rome l'attendait une
brillante carrire. Le pauvre vque grec devint
cardinal. Dot des revenus de nombreuses paroisses,
il se trouva en tat, par sa fortune, de vivre comme
ses collgues
suivant leur exemple, il menait un
train princier, comptait ses serviteurs par centaines,
et pouvait consacrer des trsors ses palais luxueux
;

et ses prcieuses collections.

Bessarion monta de plus en plus haut


d'une

fois, fut

prosprit

ne

gta

point

renia jamais son origine.

son

et,

plus

mais la
caractre. Il ne

sur le point d'tre lu pape

De mme

Latin chez les Grecs, chez les Latins,

qu'il avait t
il

resta Grec.

montra fidle sa nationalit, mme pour des


choses purement extrieures c'est ainsi qu'il portait
la longue barbe grecque, alors que les autres
Il

se

cardinaux se rasaient compltement. Toute sa vie


fut consacre l'Hellnisme.

Il

s'tait

donn un

CHAPITRE

312
triple idal

deux de

mais

il

VI.

prouva que la ralisation de

ses ides, l'unit de l'Eglise et la dlivrance

de son pays, n'tait qu'une illusion, une noble folie,


laquelle il eut bien de la peine renoncer. Il
continua dfendre l'union de l'Eglise contre ses
compatriotes,

mme quand

espoir de la voir raliser.

il

dut abandonner tout

Pour

affranchir sa patrie,

prcha en Occident une croisade contre les Turcs,,


soit comme lgat des papes, soit de son propre
chef. C'tait cependant une entreprise au succs de
il

laquelle pouvait seul croire

un

patriote bien dcid

se faire illusion sur la faiblesse de l'glise et les

dissensions des princes chrtiens.


Il en fut autrement pour son dernier idal, le plus
noble d'ailleurs, l'extension de l'empire intellectuel
de l'HelIade il put travailler avec la satisfaction
:

de voir ses efforts couronns de succs.


Les trsors que d'autres cardinaux consacraient
s'entourer de luxe et d'clat, il les employait
soutenir des compatriotes savants et rassembler
des manuscrits. Son palais du Quirinal fut mieux

encore qu'un asile ouvert de pauvres savants


plume ils y entrrent en

obligs de vivre de leur

contact avec les meilleurs

citoyens de

Rome

et

purent y acqurir la conviction que, maintenant


aussi bien qu'aux temps de Sylla, tous les griefs

qu'on avait contre les descendants devaient tre


oublis pour l'amour des anctres.
Dans cette acadmie prive, Platon surtout tait
en honneur. Dj les premiers humanistes, Ptrarque

LE CARDINAL BESSARION.

313

en tte, l'avaient mis au-dessus d'Aristote, le philosophe de l'Eglise; mais ils n'en avaient lu que
les fragments traduits par Cicron dans plusieurs
de ses crits, notamment la Rpublique, Leur culte
devait leur en faire dsirer une connaissance plus
profonde et plus directe or les amis de Bessarion
et surtout leur hte lui-mme, Bessarion, pouvaient
combler cette lacune. Chez lui, nous voyons que
;

l'tude entreprise par Psellus a trouv des continua-

son matre, Plthon, tait, en ligne directe,


du philosophe byzantin, qui
ne pouvait admettre qu'on voult exclure Platon de
la doctrine de l'Eglise. Chez Bessarion, nous voyons
cette parent intellectuelle s'affirmer encore davantage. Son philhellnisme et son culte pour Platon
sont compltement d'accord avec les ides favorites
de Psellus. Un de ses compatriotes avait rudement
attaqu Platon et dans un crit qui, d'aprs son
titre, ne devait tre qu'un parallle entre Aristote
et Platon, l'avait accus d'ignorance, d'impit et
teurs

un

hritier intellectuel

d'immoralit
le

le cardinal le rfuta

dans l'ouvrage

plus dvelopp qu'il ait crit. Cette tude trs

tendue donna le parallle que l'adversaire n'avait


fait que promettre. Bessarion dfend Platon contre
les accusations du blasphmateur, comme il l'appelle,
sans attaquer son grand disciple. Le contenu de sa
docte dmonstration, dans laquelle il fait preuve
d'une connaissance tonnante des lettres grecques
et latines, nous engage comparer ses ides avec
celles

que Psellus professe sur Platon.

314

CHAPITRE

L'un et
attique

l'autre,
le

et

ils

VI.

admirent, chez le prosateur

philosophe,

des qualits que nous

Pour eux, c'est un matre


habile manier toutes les armes de la rhtorique,
non un dialecticien que son gnie et la tournure de
n'apprcions pas en

lui.

son esprit mettent mme de revtir ses dmonstrations d'une forme personnelle c'est un professeur
;

qui, aussi bien qu'Aristote, expliquait l'art suivant

sa thorie, sans" se servir, dans cet enseignement, de


longues explications ; des exemples bien choisis lui
suffisent.

Cette faon scolastique de prsenter les

choses leur

fait

aussi envisager l'attitude de Platon

l'gard des orateurs de son temps autrement que

ne peut l'admettre la science moderne. Mais l'accord


de Psellus et de Bessarion se montre surtout dans
la tendance qu'ils ont en commun de recommander
la lecture de Platon comme profitable pour la connaissance des vrits du christianisme. Tous deux,
ils attribuent aux plus grands philosophes classiques
un certain pressentiment de la rvlation qui doit se
produire. Ce n'est pas dire que Platon ait t
chrtien et Bessarion se donne mme la peine de
rfuter l'opinion contraire en ce qui concerne Aristote. Platon n'a pas connu la Sainte Trinit, mais il l'a
pressentie

remarquer certaines affirmations

du

quatrime livre des Lois, du Philbe, du Time, qui


s'accordent presque littralement avec des passages
de la Bible. Nul crivain paen n'a approch de plus
prs la connaissance de la vrit chrtienne. Aristote
ne voulait pas s'occuper de choses qui ne se peuvent

315

COMPARAISON AVEC PSELLUS.

donc entirement de ct la foi


aux choses divines, bien
qu*elles importent plus que tout le reste et qu'on
puisse mme les employer comme moyens de preuve,

dmontrer
aux choses

il

laisse

les plus hautes,

car le divin est la cause de tout ce qui existe.

Non

seulement il n'a rien crit ce sujet, mais il a mme


laiss dans Tombre ce qu'il pensait. Platon, au
contraire, s'accorde avec notre religion en ce qu'il
ne rclame pas de dmonstration et qu'il pose la foi
comme la premire vertu par l'exercice de laquelle
il faut honorer la divinit .
L'accord que Bessarion tablit entre Platon et la
Bible est assez vague et ne se fonde, nos yeux, que
sur des analogies assez lointaines

la divinit est ce

Dieu aime la justice Dieu combat


les orgueilleux. Pour conclure que la foi doit tre
la base de la science et du bonheur, il nous semble
que Bessarion choisit avec soin certaines paroles
de Platon plutt qu'il ne s'inspire de l'esprit qui
anime l'ensemble de sa philosophie. Mais, sur des
chrtiens du onzime ou du quinzime sicle, ces
parallles devaient, coup sr, faire la plus profonde impression.
Il
va de soi que les thories de Platon qui^
scandalisent le plus beaucoup de chrtiens, sa faon
de concevoir l'amour et ses prescriptions pour
l'abolition du mariage, ne pouvaient trouver un
dfenseur en Bessarion. Il est visible, toutefois, que,
pas plus que Psellus, il n'en est fort bless comme \
le ferait un historien moderne, il s'efforce d'expliquer J
qui est premier

y.

CHAPITRE

316
f

VI.

ces ides peu chrtiennes par les opinions de son

f temps, o l'on tenait pour permises beaucoup de


choses que, plus tard, on regarda comme honteuses.

montre, que chez maint peuple paen, on rencontre


de bien plus grands abus encore au surplus, il
estime que la chastet peut tre aussi bien garde
par un peuple qui n'attache pas d'importance
cacher avec soin toutes les parties du corps, que par

Il

j^

les

|i

\\

femmes

d'Italie, qui,

pudeur des habillements

en public, portent sans

fort dcollets .

La diffrence qu'on constate entre Psellus et


Bessarion provient tout d'abord de leur caractre.
Le savant byzantin, aussi vaniteux que querelleur,
montre une gale virtuosit, qu'il s'agisse d'insulter
ou de louer et de flatter. Le cardinal, toujours conciliant au contraire, rejette tout mo3^en blessant pour
son adversaire quand un favori, dans le but de lui
faire plaisir, publia un crit vhment contre Aristote
et son dfenseur, au lieu d'un remercment, il reut
de Bessarion une lettre pleine de reproches pour
;

dont il se rendait coupable l'gard d'aussi


hautes personnalits. Toute intransigeance, toute
partialit rpugnaient son temprament de savant
uniquement occup de ses spculations, et n'ayant

l'injustice

d'autre

le philhellnisme. Il prend
pour Platon, mais en se gardant

passion que

I
!

dcidment
toujours de

parti

faire tort Aristote. C'est lui qu'on

doit cette parole caractristique

J'honore Aristote,

mais j'aime Platon . Et il ne rejette jamais non


plus entirement les commentateurs de Platon et

LA MARGIANA A VENISE
les

No-Platoniciens,

tels

des polmiques de Psellus.


l'adversaire

qu'il

fltri

317

LES HUMANISTES.

que
Il

Jamblique,

n'injurie

objet

mme

pas

du nom de blasph-

il se borne le convaincre de
son tort par la force de ses raisons. Plus trace chez
Bessarion de ces allgories et de ces allusions

mateur de Platon

mystrieuses, par lesquelles Psellus voulait concilier

grecque avec les rvlations de la Bible.


une profession de monothisme dans
le fait qu'Aristote cite les mots si connus d'Homre
une souverainet plusieurs ttes ne vaut rien
qu'un seul soit le chef. Il a moins d'ingniosit
que Psellus, mais aussi il en fait un usage moins
abusif malgr son admiration pour les figures de
rhtorique, il ne les emploie que rarement. Sa
modration nous explique pourquoi il a toujours
russi comme savant, et pourquoi aussi il a eu si peu
d'influence quand il a voulu agir sur le sentiment
religieux de ses contemporains.
C'est dj de son vivant que Bessarion a lgu,
la libert
Il

hsite voir

la Rpublique de Venise, la rare collection de


manuscrits grecs, que ses grandes connaissances,

bien plus que ses importantes ressources pcuniaires,


lui avaient

permis de runir

il

n'y mettait qu'une

condition, c'est qu'elle ft ouverte

aux Vnitiens

tous ceux qui voulaient cultiver les lettres .

donnant

ainsi les

bibliothque,

il

et

En

900 volumes dont se composait sa


devint le fondateur de la fameuse

Marciana, pour laquelle, plus de soixante ans aprs,


Sansovino construisit le magnifique monument qu'on

318

CHAPITRE

VI.

admire de nos jours encore la Piazetta on sait


d'ailleurs qu'il a reu une autre destination. On
pourrait dire que ce legs symbolise toute l'activit
de Bessarion. Le fruit de toutes ses recherches ne
devait se conserver ni dans la ville des Papes, ni
dans la cit purement italienne de Florence il fallait
que ce ft dans la ville qui formait le chanon entre
la Latinit et THellade, o vivaient des milliers de
Grecs et o tout parlait encore de la grandeur de
leurs anctres. Ces trsors intellectuels n'avaient
pas t rassembls pour la gloire de quelques-uns
ni pour l'avantage d'une petite communaut aussi
revint-il sur la rsolution qu'il avait prise d'abord de
lguer ses livres un couvent de Venise. De mme
que, pendant sa vie, il avait vu le salut de ses
concitoyens dans leur union avec la jeune Europe
occidentale, de mme il voulait que l'uvre qui
;

devait lui survivre profitt l'Orient et l'Occident.

La plus grande partie de l'activit de Bessarion,


notamment la composition de son livre sur Platon,
se place aprs la prise de Constantinople par les

Turcs. Ses crits sont, pour plus de la moiti, rdigs

en

latin et semblent,

par suite, et pour d'autres

raisons encore, ne pas rentrer dans le cadre de ce


livre. Mais il mrite une place ici, parce qu'il n'a
jamais cess d'avoir conscience d'tre Grec et qu'on
voit chez lui la semence dpose par Psellus se
dvelopper et fleurir. Quand il vint s'tablir en Italie,
son esprit tait compltement dvelopp dj alors
il montrait, par ses paroles comme par ses actes, que
;

l'historiographie. ANNE COMNENE.


le

don

le plus

31&

prcieux que rhumanisme byzantin

de l'Occident serait, non pas


mort-ne d'un Dmtrius Gydonius,
mais une tude des crits de Platon assez profonde
pour produire des rsultats durables. L'enthousiasme
avec lequel on accueillit son travail sur Platon fut
considrable et, nos yeux, peut-tre excessif.
Mais cet enthousiasme ne se montra nulle part plus
fcond que dans les crits de Marsile Ficin grce
sa clbre traduction du philosophe grec, grce aux
efforts qu'il ft pour affermir la doctrine chrtienne
par l'tude de Platon et des no-platoniciens, il
exera une influence puissante sur les convictions
religieuses de ses contemporains.
ferait la civilisation

cette imitation

L*tude de Platon a donc l

le rsultat de
que l'humanisme, inaugur par Psellus,
exera sur la science examinons maintenant quel
effet il a eu pour le dveloppement de la littrature
proprement dite. Nous pouvons considrer les crits
des historiens comme formant transition. Il faudra
nous borner quelques mots car nous avons dj
dit (p. 102) ce que l'uvre des historiens vaut au
point de vue de son contenu et, d'autre part, le
grand nombre des auteurs nous oblige nous en
tenir ceux d'entre eux qui les reprsentent le mieux
Les qualits communes aux historiens qui, jusqu'
|
la chute de l'empire, ont racont les malheurs de
Byzance sont remarquables ils mettent beaucoup
J
de zle rechercher des dtails que la tradition
j
orale ou crite a conservs ils sont sincres, mme

l'influence

'

320

CHAPITRE

quand

ils

VI.

ont parler de leur parti

enfin, l'imitation

des grands modles a dvelopp chez eux l'art de


la composition. Mais leur science d'humanistes leur

au point de vue du style. Anne


un exemple.
En sa qualit de princesse ne et leve dans la
pourpre , comme elle se plat le rappeler plus
d'une fois ses lecteurs, elle avait reu une ducation
savante. Elle connaissait en dtail les anciens prosaelle-mme nous dit qu'elle
teurs et potes grecs
avait appris chez eux le fonds et le trfonds de
la langue et qu'en outre elle avait donn de la
solidit son esprit en s'appliquant l'tude des
est

devenue

Comnne

fatale

(ne en 1083) en est

sciences. Elle s'intressait tout ce qui touche


l'ducation et l'enseignement

elle nous explique en


mthode qu'on suivait dans une cole fonde
par son pre et nous fait savoir ce qu'elle a y
reprendre. Elle n'a cependant aucune disposition
tre une femme savante
elle reste toujours la
;

dtail la

princesse qui se sent plutt appele agir qu'

philosopher ou tudier. Son ambition la poussa


aprs la mort de son pre Alexis tenter une
conspiration pour mettre son mari sur le trne la

place de son frre, qui tait l'hritier lgitime. La


tentative choua, grce l'nergie de celui-ci et

loyaut de son mari


elle lui reprocha d'avoir
renonc au droit de rgner, que la nature [a
accord au sexe masculin les termes dont elle se
sert prouvent combien peu, au fond, les scrupules
de la pudeur la gnent.

la

l'historiographie. ANNE GOMNENE.

321

mis autant de ralisme raconter la


pome pique en prose,
l'Alexiade, qu'elle lui a consacr, nous aurions un
rcit nerveux, plein d'impressions rudes et anim
par la passion. Mais dans l'Alexiade, telle que nous
la possdons, son orgueil du ne perce que de temps
autre la princesse, aprs avoir en vain essay de
saisir la couronne impriale et cherch alors se
consoler en s'enfermant dans un monastre, est
devenue une femme mancipe, qui ne parvient pas
s'lever au-dessus de la savante ducation de la
cour, et rien de plus.
La meilleure faon de qualifier sa manire de
s'exprimer serait de l'appeler prtentieuse. Quand
elle doit numrer des noms de lieu slaves, elle
croit ncessaire de s'excuser. Qu'on ne nous blme
pas d'employer ces mots barbares, qui pourraient
dshonorer le style historique, car Homre lui-mme
n'a pas cru en dessous de sa dignit d'appeler les
Botiens par leur nom et, dans l'intrt de l'exactitude historique, de parler de quelques les barbares .
Elle remplace par des priphrases les mots de
mourir, de succomber quand elle rapporte la ruse ^ .
de guerre d'un hros qui, pour se faire passer V^^^
mort, se couche dans un cercueil et y met aussi un /-^**^
coq en tat de dcomposition, elle s'tonne qu'il
ait pu supporter un tel sige de ses nerfs olfactifs .
Suivant la tradition de Psellus, elle introduit,
comme Platon, dans la trame de sa prose, des citations d'Homre; mais elle est bien loin de comprendre
Si elle avait

vie de son pre dans le

Ya^

11

322

CHAPITRE

VI.

rironie de son modle.

Quand Platon nous montre

un sophiste accul

excit

et

se

prparant

se

annonce l'attaque par une ligne belliqueuse de l'Iliade mais Anne emploie des citations
de ce genre lorsqu'elle va raconter srieusement
un combat sanglant. Et combien l'Alexiade, qui
forme plusieurs gros volumes, fondrait-elle vue
d'il, si l'on ramenait la juste mesure tout ce
qu'avec de nouveaux mots, elle dit deux fois
D'autres dfauts encore dparent l'uvre son
manque de got et sa vanit enfantine. Anne raconte
avec complaisance comment sa mre, dans la
dernire priode de sa grossesse, alors que son pre
tait en campagne, fit le signe de la croix sur son
sein en sentant les avant-coureurs de sa dlivrance,
et dit son enfant d'attendre le retour de son pre.
L-dessus, la mre de l'impratrice s'tait fche:
Et, disait-elle, s'il reste encore un mois absent?
Comment pourrez-vous supporter de telles souffrances? Mais, malgr tout, l'ordre de l'impratrice
dfendre,

il

s'excuta

et,

dj dans le sein de

ma

mre,

j'ai

clairement montr ceux qui m'ont donn la vie

mes

fidles dispositions .

Malgr toutes ces bizarres inventions, on sent,


aprs avoir lu l'histoire d'Anne Gomnne, que,
quoique victime de

la

rhtorique,

elle

n'en

est

une femme d'une physionomie sinon


attrayante tout au moins intressante, si les circons-

pas moins

tances lui avaient t plus favorables.

comparaisons

savantes, nous

A travers

ses

voyons percer son

l'historiographie. ANNE GOMNENE.

323

amour

et son admiration pour son pre, qui l'ont


pousse crire cette uvre, la seule qu'elle ait

compose. La sagacit de son esprit se montre quand


clairement
vraiment dlivrer
des infidles le tombeau de leur sauveur mais elle
doit bien admettre que les autres, plus russ, avaient
jet leur dvolu sur Gonstantinople. Deux sicles
elle caractrise les croiss. Elle voit trs

que

les esprits simples dsiraient

avant la croisade latine, les Grecs pouvaient constater nettement

grain.

Il

combien

d'ivraie se mlait

faut aussi tirer bors de pair

au bon

l'esquisse

qu'elle donne du caractre des Francs, et de la


sauvage vaillance qui les pousse chevaucber
travers tout, fussent-ce les murs de Babylone, mais
qui, la longue, les fait

succomber sans dfense

une rsistance rflchie

et

mobiles

des attaques vives et

Elle prouvait pour la supriorit de

la civilisation byzantine

plus d'admiration que sa

culture savante ne lui en inspirait


les chevaliers

pre,

elle

elle voyait

des barbares dangereux

n'apprciait

et,

dans

chez son

pas seulement le courage

guerrier, mais aussi cette fine raison qui distinguait

Grec de l'Occidental, habitu tout attendre de


force brutale. Et, cause de l'ensemble de
ces talents, elle croit qu'Alexis mrite le nom de
treizime aptre aussi bien que Constantin le
Grand.
Cette ambitieuse fille de rois est une figure tragique et c'est seulement le faux got de son temps
qui, malgr elle, introduit dans ses crits cet l-

le

la

CHAPITRE

'.V24

VI.

ment comique, qui pourrait nous amener

la

juger

injustement.

Presque tous
fl

historiens

les

priode prsentent les

d'une langue
des
les

artificielle

expressions

mmes

mmes

qui

originales

lectures,

ils

de cette dernire

dfauts. Ils se servent


les

empche de trouver

d'autre

s'habituent

part,

faisant

un mauvais

got qui touffe chez eux toute individualit. Ils


diffrent toutefois plus entre eux qu'une chrestomathie tire de leurs uvres ne le ferait croire. Il
en est ainsi, tout d'abord, quand il s'agit de la faon
dont ils interprtent les vnements. La diffrence se

montre surtout chez


qui traitent tous des

les crivains les plus rcents,

deux derniers

sicles

de

l'exis-

tence de Byzance. Continuant leur rcit jusqu'aux

premires annes qui suivent la prise de la ville,


ils doivent tenir compte de cet vnement international, qui tait venu dmentir si brutalement leur
foi en l'ternit de la"^Nouvelle Rome. Uun djntre
euj^,^Ghalcond^e, le plus grand par sa faon scientifique de comprendre les choses, voUJbien que^ pour

expliquer les grands vnements de son

tenrpSj,

il

p as de s'en jenir^ l'iiellnisme et que


le facteur j)rincipal_es t, dorn avant, la puissance
naissante des Turcs. Malgr cela, il n'ad ore pas le
lie _suffit

soleil levant. Il j-econnat la grandeur^djaj;lJ[ajte

de son peuple sans que sa foi en


l'avenir soit branle un jour un roi hellne rgnera
de nouveau sur les Hellnes et, alors, la gloire de la
langue grecque, si grande encore, s'lvera de plus
et l'impuissance

H2h

LES HISTORIENS POSTRIEURS.

en plus haut. Persuad que la connaissance du grec


davantage sur la terre, il puise

se rpandra toujours

dans sa conviction le droit de composer son histoire


dans cette langue.
Mais, par malheur, c'est encore la langue honore comme une entit immuahle et vivant en dehors
de l'humanit qui est, pour les Grecs, le point
de dpart de leur patriotisme. N'aimant que leurs
antiquits, ils n'ont pas su produire une littrature
vivante

et

brillante,

et,

s'il

faut

leur savoir gr

un muse o d'autres peuples


ont puis la science, on peut regretter que ce soin
exclusif les ait empchs de nous donner des uvres
d'avoir cr 'et conserv

personnelles.

dans l'union
au milieu des dangers
menaant la patrie, il parut encore une fois sur la
scne. Dukas^n'a pas pour la Grce c et a mour
d/arhologue qui. distingue Chalcondvle i l accuse
(le toutes les calamits ces B}ja^Un^ obstjnsjiJii,
prenjini pour mot d'ordre ces fameuses paroles
jTutt turc que papal ,^ont jet dans la balance

Quant au

parti qui

avec l'Occident

le

avait cherch

salut

^^4

Il ne sait pas,
de la rhtorique et
des formes archaques mais il met dj plus de
^'^^
simplicit dans le choix de ses expressions. Ces '
^^'^
mots italiens ou turcs, que les philologues anciens

leur christianisme avec leur libert.


il

est vrai, s'affranchir tout fait


;

ou modernes mprisaient avec une affectation /*^


devenue peu peu une conviction, il s'en sert pour '^n-tf
dsigner les choses par les

noms

qu'elles avaient

m^

CHAPITRE

326

tM

reus.

cratique

'

semblait devoir tre le prcurseur d'une

Il

renaissance qui et chapp au grand dfaut du


puissant

VI.

mouvement
;

italien, sa

tendance anti-dmo-

mais, loin d'avoir t suivi par des savants

qui auraient accompli les promesses qu'il faisait,


il

est rest isol et fait jusqu' ce jour exception

dans l'historiographie moderne des Grecs.


Quand l'emploi des formes de langage disparues
a pour consquence d'exiger une pratique de longues
annes pour rendre les ides les plus simples, la
littrature est condamne rester aux*mains d'une
catgorie restreinte de vritables savants ou de
demi-savants. Aussi les lettres byzantines n'ont-elles
citer presque exclusivement que des noms de personnages de marque ou de savants. Ces derniers ne
cessrent d'augmenter en nombre pendant la priode
des Comnnes, alors que la situation conomique
Cc^nJ i l'tat s'empirait chaque jour malgr des succs
;.^i^^^ apparents en politique. Et ainsi s'est produit un
4^' proltariat de savants, qui se plaignent amrement
du peu de fruit de leurs efforts ils ont beau peiner
pas
avec leur littrature
ils ne parviennent
,^.*^
s'assurer, en change, une existence matrielle capable de satisfaire peu prs les besoins qu'amnent
avec eux l'ducation et l'tude. Ils trouvent le sort
du laboureur plus heureux que celui du philosophe
les boulangers et les bouchers enrichis regardent de
haut ces lettrs, qui toute leur science ne peut
;

assurer le pain quotidien.

Et ce

qu'il

y a de plus humiliant,

c'est

que l'homme

PRODROME ET TSETZS.

327

de science doit rechercher la faveur d'un Grsus qui


procure un petit emploi lucratif. Il ne sert pas ,-7)
grand chose, comme le montre le cas de Prodrome, ^>im^
le plus illustre de ces meurt-de-faim, d'avoir pour
lui

Mcne un homme

instruit et poli. Si l'on n'a pas

craindre d'affronts du matre,


sa valetaille.

bonne
qui,
il

la

il

Nous devons,

faut les accepter de


dit-il,

sacrifier

une

partie de notre existence ces formes raides,

pour notre malheur, ont pntr dans les palais;

faut que la chaussure aille bien et que la robe ait

longueur voulue,

si

nous ne voulons pas que notre

distraction nous expose aux grossirets des valets

grandis dans le palais. Et le temps qui nous reste,


nous devons l'employer instruire des profanes!
N'est-ce pas une indignit qu'on prenne pour expliquer l'criture Sainte des gens qui mnent pareille
vie, et que des bouches aussi mprises doivent
enseigner ce qu'il y a de plus sublime ?
Dans ces derniers mots, l'auteur parle de luimme avec peu d'estime; ailleurs, quand il rend
hommage aux services rendus par ses bienfaiteurs,
ou mendie quelque nouvelle faveur, il va plus loin
encore et se prend pour but de sa propre ironie.
Prodrome devait une petite place de professeur
l'un des Seigneurs et Pres de l'Orphelinat, amis
des arts . Il le remercie en assurant qu'il lui
faudrait chanter ses mrites
lui

s'il

tait

mal

trait

par

comment donc pourra-t-il maintenant manifester

? Vient alors un flot de citations pour


montrer qu'Homre seul pourrait s'acquitter de cette

ses sentiments

328

CHAPITRE

VI.

tche d'une manire satisfaisante. Dans une autre


occasion, il raconte son protecteur qu'il a assist
une fte organise en son honneur, et qu'il

rencontr un

si

y a
grand nombre d'admirateurs que sa

en a t tout--fait gte. Il tait entr


et coiff, revtu d'une tunique raide et
l3rillante mais, dans la presse, il s'est trouv sous
des flambeaux qui laissaient tomber des gouttes de
toilette

parfum

cire et tous ses habits ont t souills.

Ce compliment

sur la popularit de son ami renferme visiblement

une

invitation rparer le

dommage que

la fte lui

a caus.
Il

va de soi que la posie n'a rien esprer

d'auteurs de cette valeur, n'crivant que pour gagner


leur pain

quand

ils

ils

n'ont aucune lvation de sentiment et

se risquent quelque rcit

comme Prodrome

romanesque,
donnant ainsi l'exemple
sont mortellement ennuyeux.

l'a os,

quelques imitateurs,

ils

h Leur genre de prdilection, c'est


Il

la posie didactique

au plus mauvais sens du mot. Tztzs, par exemple,


aligne des milliers de vers et les remplit de remarques
sur Homre, sur une foule d'autres anciens potes
grecs, ou mme sur ses propres lettres. Quand il
dispose de livres, il nous communique parfois des
extraits dont le contenu a quelque valeur; mais
quand la faim le force se contenter de recourir
sa mmoire, il montre, avec la mme prtention
que Psellus, la bizarre confusion dont nous avons
emprunt quelques spcimens Malalas. Mais rien
ne lui rsiste sur ses notes mme il fait de nouvelles
;

PRODROME ET TSETZS.

329

notes, et rien n'chappe sa verve malencontreuse.

Quand un

crivain se sert d'une langue qui n'est

pas la sienne,
s'il

il

n'a quelque chance de russir

se borne raisonner, car

il

lui est

que

impossible de

traduire ses sentiments. Il est plus ais de faire des


jeux de mots dans une langue trangre que d y
trouver des expressions personnelles pour rendre
des sentiments de grande joie et de grande douleur.
C'est pour ce motif que les Byzantins, quand ils
imitaient les anciens, ont t le plus heureux en
crivant des satires ou en rimant des pigramraes.
Lucien est le seul modle qu'ils aient gal et,
quelquefois mme, surpass. Ce genre, en effet,
ne pouvait manquer de s'panouir Byzance, ville
cosmopolite entre toutes, o l'esprit d'observation
et le sens du ridicule trouvaient largement de quoi
s'exercer.

Nous avons trop souvent parl, prcdemment,


du manque de got des pigones byzantins pour
qu'il

ne

soit ncessaire et quitable

manifestations

plus

de s'arrter

de leur talent.
Prodrome nous en donne quelques bons spcimens.
Amaranthus, qui est le personnage principal de /^^
^
Tune de ses esquisses, raconte quelques fidles de^
^
philosophie
ce
qu'il
remarqu
chez
honola
leur
a
rable collgue Stratocls, vieillard qui a su si bien
expliquer que le mariage est une entrave indestrucces

louables

fL^

tible, liant

corps.

une seconde

Combien

il

fois

l'me dj enchane au

heureux de se sentir
Et quand il justifia son.

se disait

affranchi de cette torture

330

CHAPITRE

VI.

opinion par le tmoignage de l'histoire, en citant

Hlne

si

et Phdre et Glytemnestre et Ante, il parvint


bien convaincre son auditoire de la perversit

des femmes, qu'il se prit douter de sa propre mre


de ses surs.
Glotho, s'criait souvent le

et

pourquoi ne tranchez- vous pas le fil de


et ne me conduisez-vous pas Eaque et
Pourquoi me laissez-vous vivre ici-bas, pour

vieillard,

mes jours
Pluton

peser inutilement sur la terre

Or

hier

donne sur
le notaire

Amaranthus
la rue,

tait

occup

dans sa mansarde qui

lire

Platon, quand

entrer chez Stratocls.

L'homme

il

vit

avait

pour les cas


o on l'appelle auprs de mourants et Amaranthus,
croyant qu'il en tait ainsi, se dit Voil donc que
Glotho exauce le vu de mon respectable voisin
Il court la maison de Stratocls et demande
l'un de ses esclaves ce qui se passe. L'autre de lui
rpondre A vous je puis bien le confier mon
matre clbre aujourd'hui des noces . Vraiment
G'est donc son fils qui se marie . Mais l'esclave, nei
pouvant s'empcher de rire: Inutile que j'essaie
de vous dire ce que vous ne croirez peut-tre pas en;
le voyant de vos propres yeux. Allez plutt voir .'
Et Amaranthus d'entrer. L trne Stratocls, vtu
en fianc. On a taill de prs sa longue barbe et
on a fard ses joues avec soin
fris ses cheveux
un peu de noir a donn son regard un clat plusprofond. Ses beaux vtements et ses ornements;
dors le rendent encore plus laid que d'ordinaire.
cette expression afflige qu'il rserve

PRODROME ET TSETZS.

331

Soyez cordialement bienvenu, cher collgue , crie-

Amaranthus, au lieu de l'appeler, comme


mon bon garon .
Le notaire dresse le contrat de mariage et, chaque
fois qu'il est question du jeune fianc , Stratocls
sourit avec bonheur; il baiserait mme volontiers
Entre alors la fiance, une
la main du notaire
charmante jeune fille, enfant d'un pauvre jardinier,
pour qui il vaudrait mieux travailler dans le jardin de
son pre, souff'rir la misre au milieu des fleurs et
chanter pourtant avec les rossignols que de vivre
dans cette fange dore. Mais tout subit la puissance
de l'or, mme ce libre don de la nature, la beaut
des femmes.
On se rend en procession au temple d'Isis le
fianc porte sur la tte une lgante couronne de
fleurs, qui fait ressortir sa calvitie dans tout son
clat
la fiance est ple et sombre comme si elle
se rendait des funrailles. On et dit une rptition du mariage de Yulcain avec Ynus; Mars,
se dit-on, et Anchise ne se feront pas attendre
longtemps
Alors commence un brillant festin. Quand on
s'est mis boire des vins de choix, l'amoureux
fianc embrasse bien trois fois la jeune fille avant de
porter la coupe ses lvres mais il ne peut entirement renoncer ses manires d'autrefois. Dans
un discours solennel, il prouve, au moyen de citations
d'Empdocle, que ceux-l sont fous qui tiennent le
mariage pour un malheur ils ne songent pas qu'ils
t-il

toujours,

CHAPITRE

3!2

VI.

mineraient ainsi l'Etat. Grce au mariage, la race

humaine, qui

est mortelle, s'assure l'immortalit.

Amaranthus se risque rappeler ce qu'enseignait le


philosophe quand il portait encore sa longue barbe
il demande si le mariage n'empche pas d'acqurir
;

des connaissances philosophiques,

s'il

convient d'in-

troduire chez soi des Hlnes et des Glytemnestres,

Hsiode ne nous dit pas que Jupiter, quand il


forma la femme, a cr pour les hommes une calamit dans laquelle ils se complaisent, s'attachant
ainsi leur propre malheur. Stratocls rfute tous
ces raisonnements d'un mot, et coute avec extase
un pote, qui tire du pli de sa robe une pithalame.
Un autre convive, qui rcite un vers d'Anacron
pour mener la fiance au lit en dansant , veille
en lui une telle ardeur que, sans attendre que le
soleil soit vraiment couch, il emmne sa jeune
si

femme

sans dire adieu personne.

Cette petite esquisse n'est pas dplaisante

elle a

Byzance, de ne pas
nous dire tout dans le moindre dtail, mais d'admettre
que le lecteur comprendra demi-mot. Nous ne
pouvons reconnatre dans ce morceau des allusions
des personnes dtermines, mais il s'en produisait
naturellement dans les crits de cette espce. C'est
surtout le cas pour les nombreuses imitations des
certainement

le mrite, trs rare

morceaux de Lucien dont la scne est aux enfers


mais puisqu'il n'est donn de les goter qu'aux rares
;

savants qui connaissent en dtail la cour byzantine,

nous ferons mieux de consacrer notre attention

PRODROME ET TSETZS.

333

Il est un
Prodrome qui nous permet de

des uvres d'une porte plus gnrale.


autre dialogue de

un coup d'il sur le monde des philologues (p


du dialogue de Lucien connu ^J^^"
sous le nom de Vente aux enchres des philo- ^1^*-^

jeter

byzantins. C'est la suite

sophes. Lucien

fait

adjuger par Jupiter et Mercure,

^\^^
'

au plus offrant, Pj^thagore et six autres philosophes, z/^


Prodrome nous retrace le deuxime jour de la
vente mais ce n'est pas la mise l'encan de gens
ordinaires que Lucien avait annonce et il met en
scne d'autres figures bien connues de l'ancienne
;

littrature grecque.

Tout d'abord on nous prsente Homre. Il rpond


moyen de vers piques,
tirs pour la plupart de l'Iliade ou de l'Odysse
et
cette parodie, faite avec beaucoup d'esprit, produit
incontestablement un effet fort comique. Ce qu'il y
a de plus drle, c'est l'interrogatoire d'Homre sur
des points qui forment encore, quoique autrement
formuls, la question homrique. Quel est votre
lieu de naissance ? Sept villes se disputent
l'honneur de m'avoir donn le jour . A quelle
rgion appartenez-vous au point de vue du dialecte?
A toutes les rgions possibles j'emploie chacun
toutes les questions au

des cinq dialectes, selon l'occurrence.

Que

faut-il

penser des inconsquences de voire mtrique? Je


ne comprends pas les termes techniques de votre
grammaire . Ni moi non plus . Et comment un
aveugle peut-il parler de l'aurore aux doigts de rose
et de tant d'autres couleurs? Jadis j'ai vu la

334

CHAPITRE

VI.

lumire du soleil

. Finalement le chanteur est


cher cause de ses multiples talents, que
prouvent de nombreux vers.

vendu

trs

Hippocrate, que l'on expose ensuite en vente,

non seulement quand il fait


des citations de ses propres ouvrages, mais aussi

parle le dialecte ionien,

quand Prodrome lui met dans la bouche ses propres


remarques mordantes sur la mdecine. Il termine
ses allusions par une observation. Si la nature
gurit les malades, dites que c'est votre ouvrage et
laissez-le croire aux gens. Mais si votre inexprience a envoy beaucoup d'mes dans l'enfer, ne
vous dcouragez pas, car les morts ne feront pas le
diagnostic de notre ignorance

Aristophane et Euripide, la vente, ne produiront


pas grand chose. L'un d'eux emploie des expressions
si

vulgaires qu'on lui impose bien

c'est qu'il n'tait

vite

silence;

pas dans les bonnes grces des

donnant comme autrefois Photius la


prfrence Mnandre, parce qu'il est moins rude.
savants

Quant Euripide, avec ses vues pessimistes et ses


exclamations sans cesse rptes, ses Malheur
!

Hlas , on ne peut le vendre qu' ceux qui


demanderaient des lgies sur la mort de leurs filles.
et ses

Il

est intressant

comme

de constater qu'ensuite parat,

un Romain, Pomponius, qui


pour rpondre, et qui emploie
ensuite un interprte pour numrer les avantages
de l'tude du droit, dans le mme esprit qu'Hippocrate parlant de la mdecine
cette tude procure
jurisconsulte,

se sert de

mots

latins

OPPOSITION CONTRE LE CLASSICISME.

335

richesse et considration quiconque dispose de la

dose voulue d'impudence et d'loquence.


Le dernier numro de la vente, est Dmosthne.
Il fait

parade du dcret pris en son honneur

et

vante bien haut les services qu'il a rendus la libert


de la Grce mais il ne parvient pas rfuter le
;

reproche de vnalit qu'on

lui

fait

comme

d'autres.

Pour

crire ce dialogue,

il

a fallu certainement de

vastes connaissances littraires, une certaine habilet


j

manier les idiotismes du dialecte pique et du


j

dialecte

ionien,

et

beaucoup

d'intelligence;

toutes ces qualits, qui sont d'ordre

par

intellectuel,

Prodrome s'est montr le digne successeur de


Lucien. Pour la composition, il surpasse son modle;

'

dans l'ancien morceau, on sent trop bien que les


faites afin de permettre l'auteur de
reproduire les opinions courantes du vulgaire sur
car,

demandes sont

Au surplus, la Vente des philosophes


prcisment l'uvre la mieux russie de
Lucien. La faon dont Prodrome parle des grands
hommes nous dplat moins chez un crivain clirtien
que le C3^nisme choquant avec lequel Lucien se sert
de racontages calomnieux sur Socrate pour pouvoir
les philosophes.

n'est pas

placer quelques plaisanteries.

Sous

le

nom

de Prodrome ont longtemps couru ^ica^

quatre posies appartenant aux premiers essais d'une


littrature qui
Si

rompt avec

Malalas avait rpudi la tradition,

impuissance,

et

^^^

l'imitation de l'antiquit. ^-^^

des esprits moyens,

c'tait

par

comme Constan-

336

CHAPITRE

VI.

Porphyrognto, avaient chercti une forme qui


temps modernes mais,
cette fois, nous avons affaire des auteurs capables
de se servir de la langue artificielle, et prenant,
malgr cela, parti pour la langue parle. Et ce n'est
point par hasard que ce phnomne se produit
justement l'poque des Gomnnes. L'atticomanie
d'une Anne Gomnne et d'autres esprits de la mme
tin

concilit l'antiquit avec les

nature prcipita le

moment de la raction

car l'effort

insens qu'ils firent pour s'abstraire du temps o


vivaient devait fatalement chouer.

Par

ils

le fond, la

nouvelle littrature diffrait peu de celle de la cour


on se mit, il est vrai, crire pour
et des savants
;

le

peuple, en prenant d'ailleurs ce mot dans son

sens le plus large.

Au

palais et l'Universit aussi,

on gotait beaucoup, tout dmocratique qu'il ft,


l'humour qui se dgage de certaines pices, comme,
du reste, on avait dj admis autrefois plus d'une
trivialit

Dans
dans

la

dans le grec scolastique.


ouvrages scientifiques

les

disant vulgaire.
ils

et,

en gnral,

prose crite, on n'adopte point la langue soi-

Quant aux potes qui l'emploient,


moyens trs diffrents, soit

cherchent, par des

difier soit divertir le lecteur.

Ces crivains, malgr l'intention qu'ils ont plus


N' d'une fois exprime, ne parviennent pas toujours
rendre parfaitement l'idiome que parlait le peuple
entier depuis l'empereur jusqu'au mendiant. Celui
qui, lev dans le respect exclusif du pass, n'a
jamais lu que du gi'ec ancien, authentique ou non, a

OPPOSITION CONTRE LE CLASSICISME.

337

peine trouver, pour crire la langue de son temps,


les

mots

qui,

dans la conversation,

lui

viennent tout

naturellement aux lvres. Lui-mme ne s'en doute


gure mais il fait encore toutes sortes de concessions
;

l'cole qu'il renie. D'autre part, ignorant toute


il adopte des mots et des formes
employs seulement dans un cercle trs restreint.
De l ce mlange bizarre d'expressions tout--fait

tradition littraire,

hors d'usage et d'autres, qui, aprs avoir servi


quelques personnes, disparaissent
apparu. Aussi

le lecteur

comme

elles ont

d'aujourd'hui cherche-t-il

en vain distinguer ces catgories l'une de l'autre


il s'arrte des mots dont le sens lui chappe en
partie, des formes auxquelles il ne peut se fier. Nul
;

secours attendre ici de cette science qui n'a laiss


aucune particule de l'ancien grec sans lui consacrer
une monographie il se trouve sans guide, livr
ses propres ressources, au milieu de toute cette
:

littrature trs spciale.

Et pourtant, aprs
cathchistes byzantins,

les
il

longueurs insipides des

est rconfortant d'entendre

enfin le langage nergique

du peuple. Ces extra-

vagances, ces accouplements impossibles de mots,


cette rvolte triomphante contre toutes les rgles
d'une grammaire impose,
vieillie,

le

d'air frais

enfume

mme

effet

font,

sur la

langue

bienfaisant qu'une bouffe

pntrant aprs la nuit dans une salle

l'engourdissement se dissipe et l'on peut

attendre le soleil.

quoi comparer l'allure capricieuse de cette

338

CHAPITRE

VI.

muse rien moins que classique sinon au franc parler


un peu brutal des gamins des rues ? Dans ce vaste
empire byzantin, Gonstantinople resta longtemps le
seul milieu o pt se dvelopper semblable posie.
Plus tard, elle apparat aussi Chypre et, surtout,
dans la Crte. Pour donner une ide de cette nouvelle littrature, examinons d'abord quelques pices
de vers que l'on sent trs proches encore des chansons
satiriques

du peuple.

Les posies en langue vulgaire connues sous le


nom de Prodrome ne sont pas l'uvre d'une seule et
mme personne et il n'est gure vraisemblable que
le Prodrome dont nous venons de nous occuper ait
particip leur composition. Il faut plutt admettre
qu'on raille dans ces posies les savants misreux et
parasites qui, dans leur dtresse, se tournaient vers
l'empereur pour lui adresser des demandes ritres
de secours, en s'abaissant la plus vile flatterie.

Prodrome tait l'un des plus persvrants qumandeurs de cette espce, et c'est pour ce motif que les
moqueurs mettaient leurs

satires dans sa bouche.


Quelques vers sont emprunts ses uvres presque
sans modifications. Les plaintes interminables sur
sa pauvret et les mauvais traitements dont il
est l'objet sont prsentes de telle faon qu'elles
n'veillent gnralement aucune compassion pour
celui qui mendie
loin de l, elles excitent notre
hilarit ou notre mpris. Si prompt qu'il ft
oublier sa dignit pour provoquer chez son matre
un de ces sourires qui lui vaudront de l'or, il n'est
;

POMES SATIRIQUES ATTRIBUS A PRODROME.

339

pas de bouffon mritant moins notre intrt. Les


petits

tableaux

que nous

fait,

de sa

pitoyable

comme pre
comme souffre-

existence, ce Pseudo-Prodrome, tantt

de famille se tuant la tche, tantt


douleur dans un couvent, sont vivants et bien
observs. On peut en rire de meilleur cur que des
petites descriptions

Quoi

qu'il

en

d'Hrondas.

soit,

nous considrerons

les

pauvres

hres qui exhalent leurs plaintes dans ces


rentes posies

comme une

laquelle nous laisserons le

Quelques

difficults

diff-

mme personne,
nom de Prodrome.

seule et

que l'on doive rsoudre pour

reconstituer, avec ces diffrents fragments, la bio-

homme,

graphie d'un

il

faut reconnatre que toutes

ces posies sont conues d'une faon

homogne

et

qu'on peut y retrouver un type unique.


Mon pre et mieux fait de me laisser devenir
passementier ou cordonnier que savant, gmit

Prodrome alors, ouvrant mon armoire, j'apercedu pain et du vin, du thon bouilli et du poisson
;

vrais
frit

mais, maintenant,

j'ai

beau inspecter toutes

les

planches, je ne vois que du papier. J^^ay)Our voisin

un cordonnier, ou, pour mieux dire, un misrable


petit savetier
mais quelle bonne vie a cet homme
Lejmatin, des tripes et du fromage midi, de la
soupe et du poisson, accompagns d'une bonne
!

rasade. Moi, je puis regarder et


Il

est assis l

dvorer

et

large, en scandant les pieds de


le plus

me

ronger

d'enviei.

moi, je cours de long en

mes vers.

grand verre qu'il puisse trouver

Il

dans
cherche

boit

et je

CHAPITRE

340

VI.

des ambes, des spondes, des pyrrhiques ou d'autres


pieds, quel

se

que

premire qualit

estomac soit
gens de
fabricant de
une cloison.
les

nom.

soit leur

met grignoter

me

apais

Il

faut-il crire

Et

mtiers.

dit sa

prire et

moi, combien de vers de

et

en

il

Mon

est

autre

mon

avant que

de

mme

voisin

de tous

un

est

tamis, dont je ne suis spar que par

Souvent je vois flamber son tre

et je

un dlicieux parfum de viande, ou bien je


m'aperois qu'il est en train de faire frire du poisson.
Quant moi, je puis griller du pain et si je demande
la moindre chose, on rit de moi et on me dit
flaire

Engraissez-vous avec vos bouquins

tout cela que je souffre d'un

mal

Ajoutez

terrible

ce n'est

pas une maladie secrte, ni un trouble cardiaque, ni

une hydropisie c'est bien pis je suis afflig d'une


mchante femme, pleine de mauvais tours. Mais,
Sire, qu'on ne se doute pas que je vous ai parl
:

d'elle

devant

car,

elle,

mort. Elle ne cesse de


lui

donne pas de robes,

je ne

me

je la crains

me
je

comme

dire des injures

ne sors jamais avec

soucie pas de nos enfants

la

je ne
elle,

elle est

de

beaucoup meilleure famille que moi et elle n'aurait


jamais d m'pouser et maintenant, dit-elle, elle
peut peiner, tandis que je ne vis que pour manger,
tout comme une bte. Qui ne sait nager ne doit pas
aller l'eau aussi aurais-je d tout simplement me
contenter de ma propre misre ou bien prendre une
;

femme de mon

genre, quelque servante d'auberge,

estropie et pleine de tares, sans

un sou dans son

sac.

341

POMES SATIRIQUES ATTRIBUS A PRODROME.


Dernirement, elle

me voit

revenir la maison

pondant que je descends de cheval, elle ferme la


porte. Je n'avais rien bu encore (je veux bien convenir que, sur ce point, je ne suis pas sans reproche)
et je

me

mets frapper

la porte

avec un manche

je parviens le faire pntrer l'intrieur


mais ma femme le tire l'autre bout, lche prise
soudain et ouvre en mme temps la porte et je me

balai

trouve tendu de tout

mon

long! J'attends, mais sans

quitter la porte des yeux. Tout--coup j'entends


cri perant, suivi

que l'un de mes


le voil gisant

monde

un

d'une rumeur pouvantable c'est


enfants est tomb par la fentre et
;

comme mort

dans la rue. Tout

se prcipite en bas et toutes les

le

commres

et se mettent jacasser. Je
de ce moment pour m'emparer de la clef
du garde-manger; je mange et je bois autant que je
peux puis, quand je suis rassasi, je ressors pour

du voisinage accourent
profite

me

lamenter avec les autres. Quand l'enfant est


revenu lui, ma femme le prend en haut avec elle
et m'envoie coucher tout seul sans manger. Dans
mon sommeil, je flaire un ragot dlicieux, je
m'veille, je m'habille en plerin russe comme tel,
je puis prendre part au repas et, rien qu' voir les
grands morceaux, je me sens un tout autre homme .
^ Prodome n'est pas mieux loti comme moine. Il
;

a se plaindre de

deux abbs qui sont

du
bon

la tte

couvent

et qui interprtent les rgles selon leur

plaisir.

Pour

la profusion des dtails, ses plaintes

n'ont pas d'gales. D'abord,

il

ne peut souffrir la

342

CHAPITRE

VI.

svrit de ses suprieurs et leur faon de punir, qui


se rduit toujours faire jener et encore faire

jener.

Quand

manque un jour

la premire
pendant le chant des
psaumes ? Ne lui donnez pas de pain.
O tait-il
quand il fallait balancer l'encensoir? Qu'il reste
genoux.
O se cachait-il pendant les vpres ?
Jetez-le hors du couvent . Mes souliers ne sont pas
je

messe, on dit:

tait-il

assez grossiers

ils

sont trop plats et trop pointus. Je

ne dois pas m'imaginer que nous sommes tous gaux


ici. L'un est un prlat considrable, et moi y je ne
suis que sonneur; lui, il administre le couvent, tandis
que je puis garder le btail et chasser les corneilles
il compte l'argent et l'inscrit dans ses livres et moi,
il m'est loisible de compter les fves et d'inscrire
combien nous avons de persil. Il sort du couvent
cheval, escort d'une longue suite, comme un grand
seigneur et, moi, on m'expdie faire toute sorte de
commissions au march. Je ne puis jamais quitter le
couvent pour mon plaisir quand je veux aller voir
un ami et montrer aux voisins que, moi aussi, je
sais monter cheval, on ferme la porte. Oh! cette
porte Ce n'est pas en disant la vrit qu'on la fait
ouvrir, mais en. dbitant un mensonge habilement
arrang. Prtez-moi votre attention. Sire, car je
vais vous apprendre la puissance du mensonge ma
fcondit en fait d'inventions vous amusera. Mon
pre, je n'ai plus de parchemin et mon encre est
puise je reviendrai tout de suite . Mon pre, j'ai
donn teindre une pice de drap et je dois aller la
;

LE POME DE SPANAS.

343

rechercher; et je reviendrai tout de suite


pre, j'ai
lui

un

frre la

mort

et je reviendrai tout

et je dois aller

de suite

En

Mon

auprs de

parlant ainsi,

nous nous assurons parfois une petite rcration et


nous voyons quelque chose du monde.
Les deux abbs ont, sur leur table, le meilleur
poisson de la terre ils boivent le vin fin de Ghio
et ne se refusent rien. Pour nous, c'est le mme
mets qui revient tous les jours un potage maigre.
Il y a un chaudron, Sire, qu'on emplit d'eau jusqu'au
bord il y entre vingt pelures d'oignons on attise
le feu et alors commence cette bizarre cuisine. Le
matre-queux y ajoute un peu d'huile, quelques petits
morceaux de bois parfum et verse sa dcoction sur
notre pain voil ce que nous mangeons, ce que nous
nommons la sainte soupe. Le petit vin aigre que
nous buvons avec cela est terriblement coup .
Le refrain de toutes ces posies, c'est Donnez
nous de l'argent Bien qu'on m'appelle Prodrome
(le prcurseur) aussi bien que St Jean-Baptiste, ne
vous laissez pas induire en erreur et ne croyez pas
que je me nourrisse de sauterelles et de miel sauvage.
Je fais grand cas d'une grasse cuisine, de grandes
tranches de poisson et d'un succulent morceau de
;

^.

filet

de mouton

4_la mme poque que les posies de Prodrome a


paru un pome didactique, crit en langue vulgaire,
dans lequel un pre donne son fils des enseignements pour la vie. Il s'adressait un prince imprial
et c'est bien une preuve que l'auteur ne se sert pas

j,j^^

/-^

344

du patois des

VI.

rues, mais bien de la langue parle

aussi au palais.

Ce morceau

tant une imitation du

discours Dmonicus^gnralement attribu autrefois_^ Isocrate, nous avoDS ainsi

une preuve con-

cluante que le pote comprenait le grec ancien.

Cependant

le

Spanas

(c'est

pome en question nous

est

sous ce nom que le


connu) e^t_devenu tout

autre chose qu'une rdaction en vers de roriginal,

dbarrass des mots ou des tournures

difficiles

le

pote parle sa propre langue et exprime ses penses

La plate morale du modle, dont le grand


mobile n'est pas l'amour du bien, mais le dsir de
provoquer l'admiration est ennoblie par des sentiments chrtiens. L'auteur a continuellement recours
^lui.

des passages de la Bible, mais

exemples

il

sait choisir ses

exprime dans le simple langage qui


lui est propre. De l une faon originale, la fois
paenne et chrtienne, de comprendre le devoir d'un
prince, et si le pote a pu fondre ces deux conceptions en un tout harmonieux, c'est qu'il les
trouvait incarnes toutes deux dans la personne
et les

d'Alexis I".
K)

Les conseils de Ccaumne son

dont nous
pour
le fond, plus d'un trait de ressemblance avec le
Spanas. Seulement, dans le premier ouvrage, c'est
un gentilhomme indpendant qui parle ici, on fait
l'ducation d'un prince, qui doit, avant tout, tre
soumis l'empereur. Il faut qu'il l'aime, qu'il
l'honore et qu'il le craigne car c'est lui l'lu de

s^*^ avons

CHAPITRE

parl

ci-dessus

(p.

191)

fils,

prsentent,

'

'

^Vl

345

LE POME DE SPANAS.

et, de mme que notre (^^


danger quand nous entendons un^>^
blasphme et que nous ne signalons pas le blasph- ^uJ^
^
mateur, de mme, c'est une infamie de ne pas
dnoncer immdiatement l'homme que nous surprenons ourdissant une trame contre le prince. Un tel
individu mrite la mort, pour dtourner les autres
par la terreur de son exemple. L'empereur aussi Ij
est regard comme une personne divine, et ce

Dieu, l'oint du Seigneur;

me

est

en

|l

qu'on entreprend contre lui

monde. L'importance que

le

est funeste tout le

pome

attache la 4

rendu particulirement
s'est-il rpandu partout
Byzance.
Aussi
populaire
rdactions
a-t-il provoqu toute
et
diffrentes
en
ultrieurs
remaniements
les
d'imitations.
Plus
sorte
sont rcents, plus la morale s'abaisse. L'ducateur
inculque son pupille l'ide que, s'il a mal agi, s'il
a, par exemple, commis un meurtre, il n'en doit
peut-tre se
cependant rien dire sa femme
querellera-t-il un jour avec elle et si, alors, elle va
mchamment bavarder, elle pourra mettre sa vie
en danger. De mme, quand on s'est appropri une
chose appartenant autrui, c'est le cas, ou jamais,

science et la finesse l'a

de bien veiller sur ses paroles.


Les Byzantins avaient tant de got pour ces
enseignements et ces conseils, qu'on allait jusqu'
employer la forme du pome didactique pour dbiter
toute sorte de remarques satiriques ou immorales.
C'est ainsi qu'un pote crtois veut inspirer l'amour
de

la vertu

en dpeignant, dans tous ses

dtails, sa

ft

?<r>^x

:i
-^^^

^^

^V-

346
vie

CHAPITRE

impure

ainsi

que les

VI.

suites, mrites

au non,

qu'elle lui a values.

Avec cette tendance railler et prcher, le got


des rcits romanesques a t un facteur puissant
de la naissance de la nouvelle littrature. Nous
avons un roman byzantin en vers, qui est d trs
probablement un contemporain de Prodrome,
moins qu'il ne soit un peu plus ancien que lui.
On y raconte les aventures de Callimaque et de
Ghrysorrho. Un jeune prince, Callimaque, arrive
un chteau qui s'lve sur une montagne et que
gardent des monstres. Ce Callimaque est Je plus
courageux de trois frres envoys par leur pre
travers le monde, pour voir qui d'entre eux pourra,
par ses exploits, prtendre la couronne. Le jeune

homme escalade la muraille et trouve dans le chteau


une jeune

fille
une princesse, cela va de soi
suspendue par les cheveux. Il a tout juste le temps
de se cacher sous un grand vase d'argent quand
rentre le propritaire, gant qui a dvor les parents
et tous les compagnons de la jeune fille. Le monstre
commence par la maltraiter avec une baguette
flexible et se met ensuite en devoir d'absorber des
mets et des boissons qui viennent d'eux-mmes se
poser sur la table. Aprs quoi il s'endort. Le jeune
hros s'empare de son pe et le tue. Mais la vie
heureuse qu'il mne ds lors avec la princesse dans
le chteau enchant ne peut durer longtemps. Une
vieille sorcire l'appelle son secours contre un
monstre, et parvient ainsi l'attirer hors du palais.

347

LE ROMAN DE CALLIMAQUE ET GHRYSORRHO.

Elle lui remet, pour le remercier de ses services,


pomme magique qui donne son possesseur

une

l'apparence de la mort quand

il

la

porte sur lui,

eu sent l'odeur. Un
roi, qui, un jour, avait vu de loin la jeune fille
et avait mis tout en uvre pour la conqurir,
profite de l'vanouissement de Callimaque et enlve
Chrysorrhoe. Mais la princesse ne cde pas son
et le rappelle la vie lorsqu'il

elle languit de chagrin loin de


peuple s'imaginant que c'est le nom
du gant, qu'on croit d'ailleurs tre son pre.
Sur ces entrefaites, les frres du hros se mettent

dsir de l'pouser

Callimaque,

le

compagnon de voyage, qu'ils


Une inscription trace
sur la pomme leur dit comment on peut ranimer le
prtendu mort. Immdiatement Callimaque se met
la recherche de leur

avaient d'abord abandonn.

en route pour retrouver sa bien-aime. S'engageant


au service du jardinier charg d'apporter l'eau du
bain de la malheureuse princesse, il parvient
l'approcher. La malade attend son rtablissement
d'une cure d'isolement dans le parc la nuit surtout,
elle ne peut supporter la prsence d'aucun tre
;

humain. C'est alors que son mari,

l'aide

du jardinier,

se glisse dans sa tente. Naturellement les eunuques

qui sont la tte du personnel de la cour, finissent par

dcouvrir ces relations prohibes et les dnoncent

au roi. On lui amne les amants devant son trne


pour les juger. Chrysorrhoe prend la parole Si
quelqu'un plante de sa propre main un cep de
:

vigne,

s'il

le

taille

avec soin

et

l'taie

convena-

348

CHAPITRE

bloment

mme

la nuit,

alors,

si

il

moment de

au

mme

chasser et

il en carte les oiseaux et que,


continue le surveiller d'un il

le jour,

si,

S'I.

le

la rcolte,

un

intrus vient le

menacer de mort, croyez-vous,


titre ? Le gardien du cep

Roi, que ce soit juste

de vigne

Le

n'a-t-il

pas droit au fruit de son travail

mme

que l'usurpateur
sera dcapit. Eh bien de quoi donc est coupable
cet aide jardinier? C'est le prince qui m'a dlivre,
qui a tu le gant et qu'une vieille sorcire a frapp
de mort apparente. C'est mon seigneur et matre. Ne
doit-il pas recevoir la rcompense de sa peine ?
Callimaque prouve alors qu'il est le fils d'un grand
roi

en convient

et

dcide

prince et tout

finit

bien,

comme,

d'ordinaire, finissent

les contes.

Car

bien un conte que ressemble le plus

c'est

mme un conte vraiment grec.


Bien des traits particuliers se retrouvent dissmins
dans diffrentes historiettes que, maintenant encore,
on rpte en Grce. C'est la glorification, qu'on
retrouve chez tous les peuples, du courage et de
l'intelligence opposs la puissance et la force
brutale c'est le triomphe d'Ulysse sur le cyclope,
conu et narr dans un esprit purement grec. Les
ce

rcit,

et

passages lyriques rappellent les chants populaires


qui, de nos jours encore, sont sur toutes les lvres et,
dans plus d'un passage, on peut reconnatre des
proverbes. Le monstre anthropophage le Dragon,
comme on l'appelle, n'est pas, pour l'anthropomor,

phisme des

Grecs,

un serpent ou un monstre

LE ROMAN

dp;

CAIJJMAQUE ET CHRYSORRHO.

349

rampant, mais bien un gant, dont la nature primitive


se montre dans le pouvoir qu'on lui attribue sur le
torrent prenant sa source dans la montagne quand
il ne
permet pas aux eaux de descendre, il peut

arrter toute vie dans la valle dessche.

De mme

que dans l'pope de Dignis, on peut retrouver, pour


notre conte, dans les croyances populaires et dans
la posie du peuple de notre poque, des matriaux
que le pote inconnu du douzime sicle doit avoir
utiliss pour son roman. Mais la connaissance la plus
tendue du folklore ne suffirait pas pour dcouvrir
tous ces lments d'une faon un peu complte. Ce
pote, qui ne se sent pas hellne comme Psellus,
mais pour qui les gants hellnes appartiennent au
pass, n'en a pas moins tudi la littrature de ses
anclres.

Ce sont surtout

romans des sophistes

les

qu'il

semble s'tre appliqu lire. De l sa prdilection


pour les fontaines artificielles, pour les images des
dieux paens, pour les portes s'ouvrant mystrieusemeut et quand il parle du dieu de l'amour
;

comme

d'un matre puissant et qu'il dpeint la

chastet de son hrone bravant la violence


la

sduction,

qu'il

le

fait.

c'est

l'imitation

Toutefois

cette

de

lecture

ces

comme

modles

savante n'a

exerc sur lui que peu d'influence.

pour orner son uvre,

le souvenir de
mais il a beau
mentionner ros, qui l'homme est soumis comme
son destin, sa conception de l'amour rpond beauIl utilise,

toutes les splendeurs de ses livres

i
*.

350

CHAPITRE

VI.

coup plus la nature humaine, telle que, avec ses


consquences, la connat la littrature populaire.
Dans cette posie, il n'est pas plus question de distinguer entre l'esprit et les sens que de se proccuper de
pruderie ou de luxure Chysorrho est un caractre
lmentaire, mme de plaider raisonnablement
quand le danger rclame le secours de l'intelligence;
;

mais, quand elle agit, elle suit toujours l'impulsion

du sentiment. Et en cela surtout se montre la supde notre pote, qui a pourtant beaucoup lu,

riorit

sur les savants de cabinet, dont les lucubrations

romans des sophistes, une si dangereuse lecture. Chez ces romanciers plus anciens,

sensuelles font, des


cette chastet

que

les hrones

sauvent au milieu

des situations les plus critiques n'est qu'un

artifice

on sent que la jeune fille ne peut


succomber, parce que l'auteur ne veut pas encore
d'crivain

terminer son rcit


le lecteur

et qu'il lui faut tenir

en haleine

par cette lutte peu morale au fond, thme

de la Pucelle de Voltaire. Le pote populaire


ddaigne cet artifice et c'est tout simplement une
femme aimante qu'il nous montre.

Rien ne prouve mieux

l'influence salutaire exerce

sur l'crivain par son mancipation de la langue

que la comparaison de son uvre avec


une imitation contemporaine, en grec scolastique,
des romans des sophistes. Un certain Eumathius
nous a laiss un roman en prose savante, qui,
visiblement, a eu pour modle Achille Tatius tous

littraire

les

dfauts de l'uvre ancienne se retrouvent

ici

l'occident et la civilisation byzantine.

Ds

fortement exagrs.

son

entre

351

en scne,

l'hrone fait voir les talents d'une demi-vierge de


l'espce la

moins attrayante. Tandis que Callimaque

surpasse ses frres en bravoure et ne cesse d'avoir


confiance en ses propres forces et en son propre
jugement, les hros d'Eumathius sont des tres plus
gauches encore que les personnages principaux des
dormir, s'vanouir, fondre en
anciens romans
larmes, voil en quoi ils excellent; ds qu'il faut
agir ou mme seulement penser, ils ont un ami
sous la main qui le fait pour eux.
L'influence de la civilisation occidentale, malgr
son empreinte indniable sur les derniers sicles de
l'existence indpendante du peuple byzantin, se fait
extrmement peu remarquer dans les productions
de la langue littraire. Les crits en langue populaire donnent, ce point de vue aussi, une bien
meilleure ide de la manire de penser et de sentir
de cette poque. Gomme nous l'avons vu, ce n'est
pas l'Europe occidentale qui, par son exemple, a
provoqu l'closion de cette littrature et, pourtant,
elle n'acquiert de vritable importance qu'aprs la
;

croisade latine, quand des princes francs se fixrent

partout en Grce. Le nouvel tat de choses eut une

double consquence

de centralisation de
Grecs se familiarisrent

la force

la capitale fut brise et les

avec la posie romanesque des Francs. La rpulsion


qu'inspiraient les Latins et leur religion

n'empcha

point qu'on ne prt avidement connaissance de leur


littrature populaire.

partir

du XIIP

sicle,

on ne

352

CHAPITRE

peut citer presque aucun

VI.

pome o ne

se retrouve

l'influence de l'Occident.
Il est

moins

influence

facile

de dterminer exactement cette


ne pntra pas

la civilisation occidentale

avec la mme intensit dans les diffrentes rgions


du pays grec et, d'ailleurs, la dure de la domination
franque ne fut point partout la mme. Ajoutez que,
pour la plupart des morceaux crits en langue populaire, nous ne savons pas quand, ni o ils ont t
composs. Quelques spcimens de versions se sont
conservs jusqu' nous. A Chypre, on a traduit des
sonnets de Ptrarque dans le mtre de l'original, et
la Thside de Boccace a t mise en grec moderne
mais ces deux ouvrages n'ont probablement t crits
qu' la fin de la priode byzantine. Plus anciens sont,
en tout cas, quelques arrangements libres de romans
franais bientt devenus internationaux, tels que
Floret Blancheflor ou PieiTe de Provence et la belle
Maguelonne. Mais les morceaux auxquels le chauvinisme de savants occidentaux cherche en vain un
;

modle sont beaucoup plus nombreux que des


productions du genre de celles dont nous venons de
parler et dont l'origine ne fait pas de doute
ils
;

prouvent que les potes nouveaux ne cherchrent


pas imiter l'Occident comme, avant eux, on avait
essay d'imiter l'antiquit. Le cas est beaucoup plus
compliqu.
De tout temps, les Grecs ont joint une grande
curiosit pour les choses de l'tranger et une
facilit spciale

pour

les

comprendre, un esprit

353

rigoureusement conservateur, se refusant faire


des emprunts sans les modifier. De nos jours encore,
un Grec qui s'tablit en France ou en Allemagne est,
en peu de temps, au fait des mystres de la langue
et de la manire de vivre de ce milieu tranger et
une observation superficielle permettrait de croire
qu'il a renonc sa nationalit. Mais quand, aprs
de longues annes, il retourne dans sa patrie, on
voit bien qu'il est grec au milieu des Grecs. Sa
conception de la vie, sa religion, sa langue, rien ne
s'est notablement altr.
Chez un peuple marqu de tels traits de caractre,
l'imitation porte surtout sur des choses extrieures

quant au fond, l'lment tranger est plutt repris et


adapt l'lment indigne, qu'rig en une rgle
laquelle la nation se conforme. Dans les premiers
temps, les circonstances taient de nature amener
un profond changement dans la littrature grecque.
Les garnisons tablies partout entrrent principalement en contactjivec les populations des campagnes,
qui, surtout"L une poque d'agitation politique,
subissaient moins que celles des villes l'influence de
la science scolastique. Les Francs n'apprirent pas
le_jgrec byzantin des livres,

comme

le petit

nombre

de leurs compatriotes occidentaux qui avaient fait


connaissance avec la langue grecque, mais la vraie
langue populaire et, aprs un certain temps, ils
la connurent si bien que quelques uns d'entre eux
purent employer dans leurs crits cet idiome de
leur nouvelle patrie. Ce fut surtout le cas pour ceux
;

12

354
qui

CHAPITRE

VI.

pousrent des femmes grecques et pour la


Il en rsulta une langue

plupart de leurs descendants.

abondant en mots franais

et

naissance une langue mixte

bien prs de donner

comme

l'anglais

il

pour cela que l'lment franc ft assez


souvent renouvel pour conserver sa force primitive.
Mais il n'en fut rien, _comme le prouve le grec de
nos jours il est rest pur dans ses formes et, jamais,
il n'a subi un peu profondment d'influence trangre. A mesure que le nombre et la puissance des
barbares diminuaient
et il faut ici prendre
particulirement en considration le manque de
femmes franques
le grec pur rapparut. Mais
la jeune littrature, qui ne dbuta point par das
traductions, montra, par ce fait mme, sa tendance
profondment originale.
Ce grec mdival typique y occupe si bien la
premire place, qu'il n'y a pas grande diffrence
entre les pomes qui traitent d'une faon romantique
un thme de l'antiquit, tels la vie d'Achille ou les
exploits d'Alexandre, et les morceaux dont le sujet
est emprunt au moyen-ge.
L mme o l'on peut admettre avec quelque
certitude que le pote est n d'un pre franc et
d'une mre grecque, cette descendance mlange
se trahit plus dans une expression dtermine que
dans la faon dont son uvre est traite. Comme
exemple de pome compos par un de ces Gasmulus,
(on appelait ainsi les enfants issus de ces mariages
entre Francs et Grecques), citons une description
et

suffi

LE ROMAN DE BELTHANDROS ET CHRYSANTZA.


fort dtaille,

mi

partie pique et

mi

355

partie didac-

f^(

de la presqu'le de la More "^^


par les Francs. Les Grecs y sont amoindris et les ^^"^
les croiss n'obissent qu'aux 0Im-^
Francs, glorilSs
mobiles les plus nobles, alors que l'empereur de _ fn.
Contantinople est un hrtique parjure, indigne de ^-^*5
confiance et astucieux comme tous ceux de sa race.
Et, pourtant, la pice entire rpondait si bien au
got des Grecs que, bien longtemps aprs qu'elle
et paru, un Grec se sentit pouss supprimer ou
remanier les passages les plus choquants du pome
et l'offrir de nouveau ses compatriotes dans une
tique, de la conqute

dition corrige.
n'est pas sans intrt de comparer avec ce pome
avec l'histoire de Gallimaque et Ghrysorrho, dont
nous avons parl plus haut, deux romans en vers
qui, selon toute probabilit, ont paru un sicle plus
tard. On peut voir alors que les usages, les situations
et diffrents dtails de la mise en scne, dcrits dans
Il

et

retrouvent dans les productions


romanesques. Le premier de ces romans raconte tOtlU
les aventures de Belthandros et de Ghrysantza. Ici 'wO-^
aussi, un prince, le plus jeune fils de l'empereur de^'M^i
Rhomens, part en qute d'aventures et, aprs des^ /
prouesses de tout genre, arrive un chteau-fort de
la montagneuse Armnie. Ce chteau n'est cependant pas habit par un gant, car c'est la forteresse

le rcit historique, se

d'Eros. Le luxe blouissant qui

rgne, les pierres

prcieuses illuminant la salle, les fontaines merveilleuses et les dlicieux bocages qui les entourent, font

356

CHAPITRE

VI.

penser aux descriptions surcharges des romans de


sophistes.

C'est la mme source que sont dues les statues


mises en mouvement par un ingnieux mcanisme,
les inscriptions qui prdisent le destin

du

visiteur et

murales (nes peut-tre sous l'influence


des Trionfi de l'Occident), proclamant la puissance
du roi Eros et les chtiments rservs aux mortels
les peintures

rfractaires ses lois.


Il

n'y a pas

pophage

pour le hros, de monstre anthroLe roi Eros lui enjoint de dsigner

ici,

tuer.

la plus belle d'un

groupe de quarante jeunes prinmet l'uvre avec toute la

cesses. Belthandros se

circonspection et tout le srieux qu'exige une pareille


tche.

Il fait

d'abord remarquer

qu'il

ne peut natu-

rellement mettre de jugement que sur la beaut


qui se dvoilera devant lui. Puis

il

les quarante concurrentes. Il a, sur

une observation et, dans


l'met avec une franchise qui

faire
il

dictions

Quand

passe en revue

chacune

la plupart
lui attire

d'elles,

des cas,

des mal-

seule, la dernire est parfaitement belle.


il

est

au bout de

cette tche pineuse,

Belthandros se trouve seul Eros et les princesses


ont disparu comme un songe. Le hros, sur l'indication de l'oracle qu'il a lu dans le chteau, se rend
alors auprs du roi d'Antioche, devient son vassal
et reconnat en sa fille Ghrysantza la belle des belles
du chteau d'Eros. Il gagne son amour et pouse
;

en apparence la suivante, tandis qu'en ralit,


elle-mme qu'il a pour femme. Quand, la fin,

c'est
il

se

LE ROMAN DE LYBISTROS ET RHODAMN.

357

prend craindre que cette liaison dfendue ne


il fuit avec elle,
accompagn seulement de trois fidles cuyers et
de son pouse officielle. Un torrent imptueux, qui
menace leur vie tous, le dlivre de sa suite. Aprs
avoir quelque peu err, il trouve une embarcation
envoye par son pre et il atteint bientt la capitale.
11 est devenu, par la mort de son frre, l'hritier
prsomptif le patriarche l'unit alors Ghrysantza
par un lgitime mariage.
L'lment fabuleux, comme on le voit, a pass
l'arrire-plan, car les descriptions que le pote
emprunte des auteurs grecs plus anciens et la
connaissance qu'il a de la vie chevaleresque et de
ses usages lui ont beaucoup enlev de sa navet,
la diffrence du narrateur des expditions de
Callimaque et de sa servitude en qualit d'aidejardinier. Il y a, dans sa langue, des mots emprunts
au roman, tandis que, dans le pome prcdent, on
n'en rencontre aucun. Mais rien ne nous rappelle
ici le pote qui clbra la conqute de la More
tous les mots hybrides qu'il employait, notre auteur
ne semble pas les connatre. Son hros gmit sur sa
destine trop amre ; son hrone pleure l'amant
qu'elle croit mort et leurs paroles ne seraient pas
dplaces dans les chants de la Grce actuelle.
\2y/%.)
L'autre roman, qui dcrit les amours de Lybistros
puisse plus rester cache au roi,

et de Rhodamn, a un plan moins simple. Deux ^/K^


jouvenceaux, chasss de leur pays par l'amour, se ovv-^^
rencontrent au cours de leur aventureux vagabon-

358
dage.

CHAPITRE
Ils se

comme

VI.

racontent leurs destines. Lybistros,

tantt Belthandros,

service d'ros

lui aussi,

il

d se mettre au

a t son chteau-fort

et y a vu autant de belles choses et autant de menaces


pour le cas o il dsobirait. Il nous faut subir
l'numration par trop minutieuse que le pote nous
fait de toutes ces merveilles au sens cach et avec
bien plus de dtails que dans l'autre rcit mais,
pour Lybistros, tout se passe dans une suite de
rves. Et ces rves et ces allgories font penser
un modle franais, le Roman de la Rose. Mais l
encore certains dtails permettent, seuls, de parler
d'imitation. Le pome franais tout entier est une
grande vision et l'allgorie forme le centre de
l'action la jeune fille la possession de laquelle on
aspire, y est reprsente par une rose toute sorte de
qualits figures par des personnes retardent ou
avancent le moment o on la cueillera. La Raison,
par exemple, descend de sa tour pour instruire le
jeune homme de ce qui lui est utile. Chez le pote
grec, l'allgorie et le rve ne sont que des accessoires,
;

des embellissements;

ils

servent motiver et

entourer de posie le dpart du hros la recherche


d'aventures. L'auteur a mis

un

zle

si

minutieux

reproduire les dtails des romans de sophistes que

l'ensemble en a souffert.
Lybistros parvient conqurir sa bien-aime
billets attachs

ses

des flches attendrissent le cur

de la belle, qui habite un chteau-fort bien dfendu.


C'est seulement aprs avoir rempli toutes les condi-

LE ROMAN DE LYBISTROS ET RHODAMN.

359

lions imposes qu'il parvient la lgitime possession

de sa fiance, c'est--dire aprs avoir triomph dans

un tournoi, dont le prix est la main de la jeune fille.


Mais son bonheur est de courte dure. L'un de ses
rivaux recourt une sorcire qui, cette fois, se sert
non d'une pomme, mais d'un anneau magique pour
faire tomber le jeune homme dans un sommeil
lthargique pendant ce temps, on enlve sa bienaime. La jeune femme persiste dans son refus
d'pouser son ravisseur; elle ouvre une auberge
pour les voyageurs, dans l'espoir d'apprendre un
;

jour quelque nouvelle de Lybistros

naturellement,

Grce aux conseils du chevalier


a rencontr, Lybistros ayant, par un heureux

cet espoir se ralise.


qu'il

hasard, retrouv la sorcire, l'oblige mettre sa


disposition son art diabolique

chevaux enchants,

Rhodamn

les

et, monts sur des


;
jeunes gens vont rejoindre
mer.

par del la
Cet tranger secourable, qui s'appelle Klitobos,
s'tait enfui de sa patrie parce qu'il entretenait des
relations coupables avec

la

femme d'un homme

du roman l'amne, lui aussi, bon


port. Le mari tromp meurt propos et Klitobos,
qui, sur ces entrefaites, est devenu veuf de la sur
de Rhodamn, revient son ancienne amante, lui
narre ce que nous venons d'exposer succinctement
puissant.

La

fin

avec des discours passionns, la supplie de


femme et de lui faire oublier ainsi tout
ce qu'il a souffert pour elle.

et,

devenir sa
^

Ici

nous sommes bien plus loin encore du conte

360

CHAPITRE

VI.

que dans le roman de Belthandros et Ghrysantza.


Les points sur lesquels les uvres concordent se
dcouvrent aisment sauf que, dans le roman dont
nous avons parl en dernier lieu, tout est devenu
beaucoup plus artificiel. On fait, dans mille dtails,
allusion la vie chevaleresque mais les chevaliers
mis en scne sont des Grecs, qui n'ont pris aux Occidentaux que l'armure et quelques usages, peu prs
comme leurs descendants changent aujourd'hui le
costume national contre les vtements des magasins
viennois de confection ou bien boivent du cognac au
lieu de l'eau-de-vie de mastix, chre leurs pres.
Les billets que Lybistros envoie Rhodamn,
comme les plaintes amoureuses de Belthandros et
de Ghrysantza, rappellent la posie populaire. Sans
les crmonies nuptiales du roman de Belthandros,
;

dans

la religion chrtienne n'apparatrait pas plus

toutes ces uvres que dans les romans de sophistes


et le Roman de la Rose par contre, quelques figures
mythologiques, les Nrides, Gharon, mentionnes
incidemment, ont survcu dans la posie populaire.
Mais, parla langue surtout, il nous est facile de nous
convaincre que l'influence romane n'a t ni durable
;

ni profonde.

Au

contraire, l'lment tranger s'est

conform au caractre du peuple grec ceci


est doublement intressant constater dans le roman
de Lybistros, s'il a vraiment t crit dans l'le de
Ghypre, o la domination franque s'est si profondment enracine.
L'histoire de l'pope animale nous montre aussi
bientt

LITTRATURE POPULAIRE EN ORIENT ET EN OCCIDENT. 361

qu'on a cru plus importante quelle ne

l'a

l'influence de la littrature occidentale sur

des Grecs.

On

t,

celle

trouve en grec mdival quelques

morceaux qu'on

a considrs,

taine vraisemblance,

comme

non sans une

cer-

des remaniements de

branches, perdues pour nous, du grand roman du


Renard. Il ne peut, sans aucun doute, tre question ici

de modles antiques, comme pour les deux romans


dont nous parlions tantt, car l'ancienne littrature
grecque n'a pas connu d'popes d'animaux. La
batrachomyomachie est une parodie du pome pique
dans lequel on chante des hommes, et l'on ne donne
pas aux combattants leurs caractres d'animaux. La

non plus, rien


du Renard.
Et lorsque apparaissent, au XIV et au XV^ sicles
des posies populaires clbrant les malices du renard
et la stupidit du loup, il serait tout naturel de croire

littrature savante des Byzantins n'a,

qui rappelle une pope

comme

celle

mais les
font pas
en
nous
recherches les plus minutieuses ne
probablen'a,
qui
dcouvrir le modle immdiat,
ment, jamais exist.
Les morceaux que nous avons en vue ici racontent
la confession du loup, du renard et de l'ne et la
ruse de cet animal, dcochant un coup au loup
qu'elles sont imites d'un prototype franc

prt le dvorer, sous prtexte de lui faire lire une


sentence intressante grave sur son sabot. Les deux
pisodes ont t remanis de faon former un tout
parfaitement agenc et l'auteur nous les narre avec

beaucoup de vivacit, en y semant plus d'un

trait

362

CHAPITRE

VI.

Dans l'un et l'autre rcit,


du texte grec sont visiblement antrieurs la version occidentale que nous connaissons.
Quant aux particularits communes aux posies
grecques et aux productions occidentales, elles
plaisant et humoristique.

certains dtails

peuvent aussi bien s'expliquer par les conditions


de la vie byzantine que par des ides franques.
Ajoutez (ela que les donnes dveloppes dans les
posies en question se retrouvent dans les fables

d'Esope, ainsi que dans un petit conte qui circule


encore de nos jours dans le peuple.
Mais ce serait tomber dans un autre extrme que
d'admettre qu'il ne faut reconnatre aucune espce
d'influence occidentale dans ces contes d'animaux

du grec mdival. Car

si

d'autres histoires, crites

dans la mme langue, mettent en scne des animaux,


ce sont, pour la plupart, des compilations gauches
et ennuyeuses, manquant totalement de charme.
Aussi a-t-il d connatre et admirer l'pope du
Renard, le pote qui s'avisa de runir en un tout et
dans une forme plus parfaite des contes connus
depuis longtemps du peuple
les rcits des trouvres la cour des barons francs jourent, en
Orient, le mme rle que les fables des clercs dans
les contres romanes ou germaniques. Gomme ces
pomes se transmettaient de vive voix, on cherchait
moins en conserver tous les dtails qu' charmer
grands et petits par la faon de les prsenter. A
contempler les richesses des trangers, on prit
conscience des trsors qu'on possdait soi-mme.
;

LITTRATURE POPULAIRE EN ORIENT ET EN OCCIDENT. 363


Il

ne serait pas

d'un pome,

la

difficile

mme

de retrouver, dans plus

influence de la littrature

occidentale sur le talent potique des Grecs. Dans


les

uvres dcrivant

la

vie

de l'au-del, nous

verrions le mlange, parfois la combinaison des


ides grecques et des ides romanes.
lyrique, surtout

quand

Dans

la posie

chante l'amour, l'indgrec se marquerait plus

elle

pendance de l'esprit
nettement encore. Mais il n'est pas ncessaire,
pensons-nous, de pousser plus loin la dmonstration
au reste, les posies lyriques ne se prtent gure
tre traduites. Puis, d'autres pices, dont l'lude
dtaille serait trs intressante, sortent tout fait
;

du cadre de ce

livre. Ainsi,

une

littrature assez

importante s'panouit en Crte aprs

la

prise

de

Constantinople. La Grce lui doit une pope qui,

de

l'avis

d'un connaisseur enthousiaste, rappelle les

pomes homriques. Cette opinion semblerait exagre si cette posie n'tait devenue la proprit
intellectuelle de tout le peuple grec. Mais, hlas, les
Turcs ont fait disparatre ici galement tout ce qui
restait d'une civilisation incompatible avec la leur.
Au cours de la domination turque dans le Levant,
les rapports entre l'Europe orientale et l'Europe

occidentale ont pris

un

tout autre caractre.

Il

plus question de contact littraire. Peut-tre


s'tonnera-t-on de voir esquisser

n'est

mme

un aperu de

la

littrature populaire grecque des sicles prcdents

dans ce

livre.

Mais l'tude de

la littrature populaire

se justifie compltement, tout aussi bien que celle

CHAPITRE

364

VI.

des services que les humanistes grecs ont rendus


l'Italie. Les relations intimes

leurs disciples de

Francs et les Grecs entretinrent aprs les


croisades ont d influer sur l'une et l'autre littracar ce ne fut pas un contact de savants,
ture
puisque les barons se mirent parler la langue de

que

les

leurs nouveaux sujets.

Il est

un point sur lequel

romanistes ne sont pas d'accord


savoir

comment ont

pntr,

les

de
dans une foule de

c'est la question

romans en vieux

franais, des lments qui, visible-;


ment, sont d'origine grecque. Nous n'avons pas
reprendre ici cette conti*overse. Mais nous pouvons
souligner un fait que tous les gens comptents
admettent, savoir que ce n'est point par la voie

des livres que la connaissance des

murs

byzantines;

s'est transporte en Occident. D'autre part, s'il nousest impossible d'indiquer les modles de beaucoup de
rcits grcisants, ce n'est pas une raison pour nier;

toute influence byzantine sur la littrature franque*^

Pour

l'exposition, les Franais n'avaient sans doute

rien apprendre des Grecs, mais leur imaginatioi

de nouveaux motifs. Chez les peuples


au contraire, on traduisit beaucoup de posie
grecques mdivales c'est qu'ici l'art hellnique|
au sens le plus large du mot, n'avait lutter conti
aucune manifestation nationale. Aussi, ce qui n(
russit pas aux Francs en pays grec, ce que les Gre(
eux-mmes ne purent pas tenter en Occident, eut
dans cette occurrence, un succs complet tout
les manifestations de la vie intellectuelle subirei
s'enrichit

slaves,

365

L*ASGTISME DANS l'aRT BYZANTIN.

rinfluence d'une civilisation compltement

tran-

gre.

Nous avons dj

dit plus

haut

(p.

240)

un mot de

l'asctisme dans l'art byzantin. Aprs le IV sicle,


la tendance la raideur

augmente. L'idalisation

des objets matriels rpond de moins en moins cet


art monacal,

quand

il

tente d'exprimer les sentiments

remplissant l'me des croyants. Mais c'est en vain

qu'on s'carte de la nature pour rendre ces sentiments plus sublimes. L'impuissance des artistes nous
fait mconnatre leurs aspirations, parce que des
matres antiques ou modernes nous ont appris qu'on
peut, mme par des moyens ralistes, donner forme
et figure ce qui est

inexprimable.

un mpris absolu pour l'anatomie

cette poque,

se rencontre, par

ci par l, dans les miniatures


on se proccupe
encore du visage, mais le lourd vtement ne couvre
plus des tres ayant des os et des muscles il rie
contient plus que la chair mprisable de l'humanit
pcheresse. Peu peu l'art en arrive pouvoir
;

s'enseigner

cherch,

comme un

les

mtier

afin d'obtenir l'effet

matres prconisent certaines petites

pratiques, dont l'exprience garantit le succs

morne orthodoxie

une

s'abat sur les arts.

Cependant on s'abuserait fort si, se fondant sur ce


que nous venons de constater, on s'attendait trouver
des signes de dcadence dans toutes les miniatures
des derniers sicles de l'empire. Car les Byzantins
taient essentiellement conservateurs, ce qui permet
de les tudier par groupes et quand la socit se
;

366

VI.

transformait et que leur art entrait dans une nouphase, l'antique tradition subsistait malgr

velle

tout

y avait-il toujours dans les couvents des


dont les seuls matres restaient les modles

aussi

artistes

connus.

Pendant cette priode d'appauvrissement intellecdans tous les domaines, il faut tenir compte de
mainte diffrence de temps et de lieu. Il semble
qu'au XIV sicle, quand les Palologues eurent
refait de Constantinople le sige d'un gouvernement
grec, il se soit produit une priode de rveil. De
cette priode, il nous reste des manuscrits o se
retrouve de la vie et du mouvement dans l'expression
extatique des figures. Mais c'est surtout la dcentratuel

lisation de l'empire qui a


et,

par

permis des arts locaux


de se dvelopper. Ces

suite, trs diffrents,

variations mritent d'arrter

un

instant notre atten-

tion.

Tandis que Constantinople luttait avec les Occidentaux, triomphant aussi longtemps que la diplomatie pouvait suffire, succombant lorsque leur

^
^

*^^^

supriorit et leur violence deviennent trop grandes,

du Mont Athos chapJtU paient aux attaques dont taient victimes leurs
coreligionnaires partis pour la croisade. Il est vrai
/^ qu'au XIIP et au XIV sicle quelques monastres
furent exposs au pillage et au brigandage mais
_

Iv^

CHAPITRE

les habitants des couvents

'

ce n'taient l qu'orages passagers. Sans doute

il

venait beaucoup de pieux trangers dans la presqu'le

mais on

les incorporait sur le

champ dans

DIFFRENCES SELON LES POQUES ET LES LIEUX. 367


la rpublique religieuse, qui maintenait

tre grec.

De

son carac-

plus, ces exotiques, d'origine slave

pour la plupart, n'avaient pas une civilisation indpendante de celle des Byzantins ou capable de l'influencer; un couvent d'Italiens ne parvenait vivre
que peu de temps dans ce centre orthodoxe. C'est
ainsi que l'Athos devint le rempart de la vie nationale, tandis que, partout ailleurs, l'influence occi-

dentale faisait valoir ses droits.


(p.

Nous avons dj vu

275) que, dans les controverses thologiques, les

moines se montraient ennemis intransigeants de


la science occidentale
dans les arts, aussi, ils
;

rsistaient toute influence franque. C'est surtout

XIV^ sicle que la communaut des modu mont sacr fut florissante. Dj riche,
grce aux privilges accords par des empereurs et
pendant

le

nastres

des princes slaves, elle

vit ses

couvents, qui taient

au nombre de trente, en arriver former de petits


tats, comptant parfois mille habitants le nombre
des chapelles et des glises ne cessant d'augmenter,
il fallut l'activit d'une multitude de mains exerces
pour dcorer, selon les besoins du culte, les vastes
;

surfaces murales.

On crivit aussi et on enlumina sur le mont Athos


d'innombrables manuscrits. Le contenu en est, la
plupart du temps, de mince importance pour la
science

mais

nous fournissent une


encore
d'tudier la riche varit de conception de
les miniatures

occasion, qu'on n'a, pour ainsi dire, pas


utilise,

cet art trs individuel

368

CHAPITRE

VI.

L'impression imposante que

l'art

des couvents de

l'Athos fait sur tous les visiteurs est due au parfait

accord du milieu avec la manifestation du sentiment


artistique des moines. Gomme, dans ces monastres,
de la vie est reste presque la mme
il ne faut pas trop regretter qu'on
ait conserv si peu de chose de la priode antrieure
au XIV^ et au XV sicle ce n'est que depuis
cinquante ans que, grce l'accroissement constant

la conception

jusqu' nos jours,

de l'influence russe et aux ides modernes qui


pntrent partout, on peut saisir quelque changement mais, quoi que ces circonstances puissent nous
amener penser pour l'avenir, il nous est permis
aujourd'hui encore de considrer le mont Athos
comme une ralisation de la vie byzantine qui, mieux
que n'importe quel muse, nous donne une ide de
;

du moyen ge grec.
Tout autre est le tableau qui se prsente nos
yeux si, une lieue et demie de Sparte, nous visitons
Mistra, qui est un autre centre d'art mdival et
qui constitue encore une ruine remarquable. Au

l'art national

treizime sicle, Villehardouin construisit l, sur

un

contrefort

du Taygte, une

tarda pas devenir la

ville forte

capitale

elle

ne

des matres qui

rgnrent l'un aprs l'autre sur le Ploponse. Mais


Francs n'en furent les seigneurs et matres que

les

pendant treize ans peine. Mistra retomba alors au


pouvoir des Grecs. Sous les Turcs, de mme, ce fut
une ville de grande importance, qui se vit peu peu
dlaisse au XVIIP sicle.

MISTRA

369

INFLUENCE DE l'oGGIDENT.

Bien que les Francs n'y aient rgn que peu de


temps, tout montre cependant la grande influence
que leur civilisation y a exerce. Les maisons
particulires, ou du moins les restes qu'on peut
reconnatre sous les ruines, n'ont plus rien d'antique
il

est vrai que,

dans

la capitale

de l'empire aussi,

prive avait, dj au XIIP sicle,


beaucoup emprunt l'Occident. Mais les monuments
publics nous parlent galement d'autres matres
que de matres grecs. Le chemin escarp qui mne
la forteresse proprement dite sur le sommet, nous

l'architecture

fait

nom

longer un palais ou ce qui, jadis, a mrit ce


;

il

doit

avoir

eu un

caractre

gothique,

en juger d'aprs les fragments qui gisent pars


tout autour. Nous sommes plus frapps encore,

quand, parvenus la moiti de ce sentier ardu,


nous apercevons une glise, dont le clocher fait un
singulier effet ct de la coupole byzantine ici,
;

la construction et l'ornementation

de la tour, ainsi

que maint dtail de l'glise mme, sont une imidirecte de l'art occidental. L'intrieur est
encore chatoyant, grce sa riche dcoration mais,
dans ce milieu et dans cette priode de prosprit
beaucoup moins grande, il ne faut pas s'attendre
rencontrer de prcieuses mosaques, comme celles
tation

qui s'excutaient jadis Gonstantinople.

La peinture

de ces glises, telle qu'un savant franais, Millet,


nous l'a fait connatre en la dgageant de la couche
de badigeon qui la recouvrait, est de nature
dconcerter tout esprit dogmatique. Nous y voyons.

370

CHAPITRE

reprsente

sur

VI.

murailles,

les

une architecture

fantastique, imite, semble-t-il, de l'art de Pompi.

Des festons s'enroulent autour de colonnes bizarres


donc qu'au milieu du XIV sicle, nous retrouvons l'art dcoratif des Grecs Ces murailles, o
;

voil

l'influence occidentale apparat aussi dans quelques


dtails,

ne nous mettent pas sous les yeux la manifes-

tation spontane d'une poque. Mais elles montrent


le talent des peintres crer des motifs dcoratifs

l'aide de modles antiques, conservs dans les


rouleaux enlumins des couvents.
Assis sous la loggia d'un de ces monuments
hybrides et cependant empreints d'une certaine
beaut, ou bien s'tablissant sur les murs de la
citadelle, le visiteur voit se dresser devant lui le
Taygte ; de l'autre ct, il dcouvre la ville francobyzantine qui domine la valle de l'Euro tas. Dans
les rues dsertes et envahies par l'herbe, erre

berger avec son troupeau


vieilles, qui

vivent l

un

prs des glises, quelques

comme dans un couvent. A part

certaines lignes architecturales, rien ne rappelle le

peuple romantique des Francs et leur langue y


inconnue qu'au Mont Athos, o, jamais,

est aussi

l'influence

En

romane

tudiant

n'a pntr.

d'autres

centres

de

civilisation

grecque, nous pourrions faire ressortir plus nette-

ment encore la varit des couleurs du tableau. Dans


cette lointaine Trbizonde, situe sur la cte mri-

dionale de la mer Noire, il y a eu, comme on le sait,


un empire grec qui fleurit aprs la croisade latine
;

CARACTRE OCCIDENTAL DE l'aRGHITECTURE.

371

ct de dtails originaux tmoignant de Findpen-

dance des coles locales, l'architecture y prsente


des particularits que l'on retrouve galement dans
les glises de Mistra. Cette circonstance rend plus
difficile encore le problme de la part de l'influence
occidentale dans la transformation de l'architecture.
Jadis on voyait dans le prolongement du vaisseau
de l'glise un indice certain d'imitation de l'architecture occidentale; mais il devient maintenant de
plus en plus clair que si le plan fondamental de
l'glise byzantine a chang, c'est grce une
volution beaucoup plus complique. La coupole
ne forme plus avec l'difice un tout indivisible, mais
devient un ornement et il semble bien que l'influence
trangre n'a pas amen mais seulement favoris
cette variation du principe fondamental de toute
l'architecture byzantine.

Une tude plus approfondie de la question


ne confirmerait peut-tre pas cette hypothse;
nanmoins, nous en avons d'autres preuves, aucune
domination trangre ne transforma jamais l'esprit
grec dans son essence. Ayons donc foi dans le
tmoignage de la langue, qui garde le reflet des
poques qu'elle a traverses, comme ne peuvent le
faire les monuments de pierre. L'le de Chypre
surtout nous prouve clairement cette vrit.
Les Franais y ont rgn pendant trois sicles. A Hf^
la fin du treizime, cent ans aprs que Richard
Cur de Lion et vendu l'le de Chypre Guy
de Lusignan, le royaume de Jrusalem tomba aux

'

^^

372

CHAPITRE

VI.

mains des Musulmans. La noblesse franaise qui


en Terre Sainte se rfugia la Cour de
Chypre aussitt les comptoirs commerciaux des

s'tait fixe
;

rpubliques italiennes, dlaissant les ports de la


vinrent

Palestine,

s'tablir

dans

l'le

celle-ci

redevint ce qu'elle avait t bien des sicles avant

notre re, le centre du commerce entre l'Asie et


l'Europe. Les commerants et les gens de la haute
socit gagnaient, dpensaient ou gaspillaient des

de l'Occident se propagea
qu'on put, ajuste titre, qualifier de
colonie franaise. L'architecture en porte les traces
les plus videntes. On y trouve p^Etnrtt des cathtrsors

la civilisation

dans toute

l'le,

drales gothiques transformes en mosques. Et

un

style composite

l'expression

d'une

n'est

pas,

assimilation

comme
trs

ici,

Mistra,

incomplte;

mais l'imitation de l'Occident est si absolue qu'on


peut dsigner les modles qui ont inspir les architectes franais lacathdrale de Nicosie, dans l'le de
Ghyjpre, est une copie de Notre-Dame de Parisj
Famagouste, on couronnait les rois de l'le dans une
glise ayant pour modle la cathdrale de Rheims.
On peut tudier Chypre, dans leurs imitations, des
difices dtruits ou dgrads en France par les
violences de la guerre. Les ruines de l'le ont rendu
de trs grands services pour la reconstitution d'une
priode importante de l'architecture franaise. Et,
tout ct, on rencontre les vestiges de l'art des
Vnitiens, qui rgnrent Chypre aprs les Lusignan. Ce qu'on trouve de purement byzantin au
;

LA LITTRATURE ET LA LANGUE POPULAIRE.


milieu de ces

monuments gothiques ou de

sance, est fort insignifiant

la

373

renais-^

quelques coupoles entre

mnages prs des

les toits pointus, des terrasses

tours ajoures ou des flches des glises gothiques,

ornements qui stylisent la flore et


Chypre donnent seuls, l'observateur

les

la

faune de

attentif, la

preuve que ces monuments architecturaux sont ns


en Orient.
Sans doute, celui qui ne connat pas la langue de
la population doit dduire de ce qu'il voit du pass
que l'lment grec a t entirement limin ; si
l'le tait

inhabite,

il

est plus d'un savant qui se

croirait autoris conclure qu'il se trouve ici tout

simplement dans un

territoire franais

ou

italien

situ hors des frontires de l'Europe. Mais^la langue,


si

nous

la consultons,

Voyons d'abord

nous apprend tout autre chose.

la tradition crite, qui est celle qui

mrite le moins de confiance. Nous constatons que


l'administration de la justice
tait tout fait

du royaume de Chypre

organise l'instar de la France,

mais aussi que les codes de lois sont rdigs dans le


grec du quatorzime sicle.

Les crmonies des noces ou des funrailles des


Franais de distinction rappellent les usages de la
Grce moderne,

comme nous

l'apprennent les rela-

De plus, un grand
nombre de posies en grec mdival ont d tre
composes dans l'le de Chypre toute une littrations de voyageurs occidentaux.

ture grecque florissait donc ct^de^la_ littrature

franque et nombreux sont les manuscrits cypriotes,

374

que

CHAPITRE
les

VI.

palographes distinguent facilement des

autres.

Consultons maintenant

la tradition orale, c'est--

dire la langue et la littrature de

l'le actuelle de
Chypre. Presque toutes les chansons populaires
sont celles qu'on entend dans toute la Grce il n'y
a qu'un seul chant qui trahit son origine cypriote,
parce qu'il clbre une aventure d'amour de l'un
;

mais tout le rcit est grcis et cette


ne diffre sous aucun rapport
des ballades chantes ailleurs par les Rhomens.
Le dialecte de l'le, ne prsente, dans ses formes,
qu^ine seule particularit qu'on puisse avec certitude
attribuer l'influence romane.^Dans les documents
datant du moyen ge, surtout dans les livres de
droit, on trouve un assez grand nombre de mots
emprunts au franais; la plupart ont disparu de
ridiome actuel, qui est plus riche en mots d'origine
italienne ou turque. Ainsi, l'tude des mots montre
aussi que, l'une aprs l'autre, les dominations trangres ont communiqu aux Cypriotes une partie de
leurs richesses intellectuelles, mais que cette partie
n'est gure importante. On peut prdire coup sr
que, dans quelque temps, plus d'un vestige de la
domination des Turcs, les avant-derniers matres de
l'le, disparatra de la langue ; le nombre des mots
qui tmoignent de l'occupation anglaise est extrdes rois francs

pice, ainsi travestie,

mement

insignifiant.

Les quelques pages que nous venons de consacrer


l'le de Chypre peuvent servir de conclusion

CONCLUSION.

375

notre aperu de la civilisation byzantine et de son


histoire. Elles ont pour but de donner un tableau
parlant,

pour

ainsi

dire,

de ce qui doit tre la

conclusion de toute tude srieuse de l'histoire


byzantine, de la littrature et de Fart byzantin
:

savoir la conviction que l'Hellnisme est indestructible.

TABLE ANALYTIQUE DES MATIERES.

Prface.

Avant-propos.

Fremire priode

(325-641).

LES ORIGINES ET LE DVELOPPEMENT


DU BYZANTINISME,
Chapitre

i.

Aperu historique

et politique.

Fondation de la ville de Constantin, p. 2.


Son caractre
chrtien et romain, p. 5.
La conversion de Constantin.
Son csarisme, p. 8.
Raction
Diffusion du Latin, p. 11.
sous Julien, p. 14.
Les
La thologie de Julien, p. 17.
pres de FEglise et les classiques, p. 20.
Le mot Hellne
change de signification, p. 22.
Triomphe de l'Eglise sous
Thodose le Grand, p. 25.
Conflit entre l'glise et l'tat.
Saint Jean Chrysostme p. 27.
Triomphe de l'tat, p. 32.

Rsultats de

cette

victoire,

p.

32.

Byzance

et

les

peuples trangers, p. 33.


Les murs et les rservoirs d'eau
de la ville, p. 34.
La langue latine perd du terrain, p. 37.

Le grec moderne prouve

sa disparition, p. 40.

la diffusion

du

latin

causes de

L'imprialisme de Justinien, 43.

Les dmes compars aux gardes civiques des Pays-Bas du

XVIP

sicle,

p. 44.

La rvolte du peuple, p. 45.


Son intrt pour la

politique de Justinien, p. 47.

La

juris-

prudence, p. 50.
Thodora,
Ses convictions religieuses.
Les finances de l'Empire, p. 55.
Le commerce et
p. 51.
l'industrie, p. 57.
L'administration, p. 62.
Raction

378

TABLE ANALYTIQUE DES MATIERES.

contre le csaropapisme aprs la mort de Justinien, p. 63.


Incursions de peuples barbares, sur le territoire de

l'Empire, p. 65.

Chapitre II.
au VIP sicle.

L'Empire sauv par Hraclius, 66.


La littrature et les arts Byzance du
p.

1V

Jugement d'ensemble sur la littrature et sur Fart byzantin,


AttiI^ langue parle et la langue crite, p. 73.

p. 71.

cisme des auteurs chrtiens, p. 74.


Les romans, p. 76.
Raction
Principes pernicieux de la posie laque, p. 79.
Le JugeLes hymnes.
chez les potes chrtiens, p. 80.
Comparaison avec les hymnes
ment dernier, p. 81.
Influence de
Le pote Romanos, p. 87.
latines, 85.
Caractre dramatique
son orthodoxie sur sa posie, p. 88.
Simplicit de son langage. Manque de
de son art, p. 89.
Le Pratum spirituale de Jean Moschus,
got, p. 92.

p. 95.

L'historiographie byzantine, p.

100.

Historiens

son caractre et ses


Procope
Thophylate Simocatta. Son style, p. 113.
opinions, p. 104.
Comparaison avec Procope,
Jean Malalas, p. 116.
et chroniqueurs, p. 102.

p.

120.

Conditions des arts plastiques, p. 120.

chrtien primitif.

lisme dans la dcoration, p. 122.


nisme amne une modification

L'art

Le symboLe triomphe du christia-

L'architecture, p.

dans

121.

l'art:

la

peinture

historique prend la place des allusions symboliques, p. 124.

Origines orientales de
byzantin p. 125. Ste-Sophie,
p. 125. Comparaison avec Saint Pierre de Rome, p. 128.
Ste-Sophie, glise chrtienne et mosque, p. 129.
Origines de l'architecture byzantine, p. 132. Villes ruines
de la Syrie, p. 133. Dcoration des glises byzantines.
137. Caractre gnral
Ravenne,
136. La sculpture,
de
byzantin. Le Mont Athos,
139. Rapports intimes
entre la dcoration et la liturgie, p. 141. Influence exerce
l'art

p.

p.

l'art

par

l'art

p.

byzantin sur

l'art

occidental et oriental, p. 145.

379

TABLE ANALYTIQUE DES MATIERES.

IDeuxime priode

LES GRANDES GUERRES.

DE
Chapitre

III.

(641-1025).

CONSOLIDATION

L'EMPIRE.

Aperu historique

et politique.

Les conqutes de Flslam, p. 147.


Gonstantinople menace.
Le feu grgeois, p. 151.
Les Bulgares. Troubles
intrieurs p. 153.
Aristocratie terrienne d'Asie Mineure.
Lon risaurien, p. 155.
Les thmes, p. 156.
L'iconoclasme, p. 157.
Rvision de la
Les moines grecs, p. 161.
lgislation, p. 163.
Situation de la population des campagnes, p. 167.
Rtablissement du culte des images,
Les aptres des Slaves, p. 171.
La dynastie
p. 169.
macdonienne.
Lon le Sage et Constantin Porphyrognte,
L'Empereur et les crmonies de la Cour, p. 176.
p. 172.
Nicphore Phocas ; l'art militaire, p. 183.
Augmentation
du nombre des monastres, p. 185.
Basile II, le Tueur de
Bulgares, p. 187.
Les grands propritaires, p. 189.
Vladimir, prince de Kiew, se fait baptiser, p. 190.
Les
Conseils de Ccaumne, p. 191.
Ses ides sur l'Empereur

et sur le clerg, p. 195.

Chapitre IV. La littrature


L'histoire byzantine
p. 199.
p. 201.

Sicles
Photius

obscurs
:

et les arts.

de l'histoire classique,
Jean de Damas et ses uvres,

est la suite
:

la Bibliothque, p. 205.

entre les encyclopdies

du X

Diffrence

sicle et celles de notre

temps,
L'pope de Dignis Akritis.
Son analyse,
La posie populaire et le rdacteur, p. 218.
p. 213.
Ce pome est l'pope de la noblesse terrienne, p. 220.
Rapports avec la posie classique et la posie moderne,
L'art aprs la priode des Iconoclastes, p. 222.
p. 221.
Les miniatures.
Le manuscrit de la Gense Vienne,
Art hellnique ou art romain, p. 225.
Le
p. 223.

p.

210.

380

TABLE ANALYTIQUE DES MATIERES.

caractre monumental du manuscrit de Rossano et le fragment de Sinope, p. 227.


L'art dans l'Empire d'Orient,
p. 229.

Double courant dans

l'historiographie,

p.

230.

Les

comme dans

la dcoration

L'illustration

populaire

des

psautiers aristocratiques, p. 233.


Leur rapport avec l'antiquit, p. 235.
vangliaire de la

psautiers, p. 231.

Bibliothque de Leyde, p. 239.


Caractre asctique de plus
en plus marqu de l'art au XP sicle, p. 240.
La sculpture
sur ivoire, p. 241.
L'art et le luxe, p. 244.
Modifications
dans l'architecture, p. 245.

Troisime priode

(1025-1453).

DCADENCE ET RUINE DE L EMPIRE.


Chapitre V. Aperu historique

Le

livre de

Gibbon sur

la

et politique.

dcadence et de

la

chute de

Solidit de la dynastie. Affaiblissement


Alexis Comnne, p. 252. Privilges
accords aux rpubliques commerantes d'Italie, p. 253.
Les croiss et Alexis Comnne, p. 255. Ses successeurs.
Opposition contre la puissance croissante des Francs,
p. 258. La maison Anglus. Perte de la Bulgarie, p. 260.
-^ La croisade latine,
261. Les mots italiens en
grec moderne, p. 264. Reprise de Constantinople, p. 265.
Dcadence gnrale. Le concile de Florence, p. 267.
La chute de l'Empire. L'glise nationale, p. 269.
l'Empire, p. 247.
de l'tat, p. 248.

p.

Chapitre VI.

La

littrature et les arts.

La science des Byzantins.


Rapports

La thologie,

p.

272.

Ijx
avec la thologie occidentale, p. 273.
secte des Hsychastes, p. 275.
Influence de la philosophie
paenne, p. 275.
Un trait de Dmtrius Cydonius,
I^ caractre confessionnel de la pense byzantine
p. 277.

TABLE ANALYTIQUE DES MATIERES.

381

La go

publique, p. 287. Varit de ses connaissances,


289.
Son caractre, p. 290. Sa puissance de travail
sa fcon293. Son philhellnisme, p. 294. Usage qu'il
de
langue populaire,
297. Sa verbosit
son
manque de got,
298. Son langage,
299. tude de
philologie Byzance, p. 302. La mtrique devenue une
question d'orthographe, p. 303. Attachement aux trsors
littraires de l'antiquit, p. 305. Les philologues du temps
Influence sur les savants occides Palologues, p.
dentaux,
307. Le cardinal Bessarion comparaison avec
Psellus, p. 309. La Marciana Venise. Les humanistes,
319. Les
Anne Gomnne,
p. 317. L'historiographie
historiens postrieurs, p. 324. Les savants besogneux
Gonstantinople, p. 326. Prodrome et Tzetzs, p. 327.
Opposition contre l classicisme, p. 335. Pomes
riques, attribus Prodrome, p. 338. Le pome de Spanas,
p. 343. Le roman de Gallimaque et Ghrysorrho, p. 346.
Influence de l'Occident sur la civilisation byzantine,
351. L'originalit des Grecs se manifeste mme dans
leurs imitations, p. 353. Le pome sur la conqute
de la More, p. 354. Le roman de Belthandros et
Ghrysantza, p. 355. Le roman de Lybistros
Rhodamn,
357. L'pope des animaux, p. 360. Rapports de la
littrature populaire en Orient
en Occident, p. 361.
L'asctisme dans
byzantin p. 365. Diffrences selon
les poques et les lieux
Mont Athos, p. 366. Mistra
entrave le dveloppement des sciences, p. 281.

graphie, p. 283.
La mdecine.
Les hpitaux, p. 284.
Psellus. Sa jeunesse et sa vie
Les sciences physiques.
p.

et

dit, p.

fait

la

et

p.

p.

p.

la

30(3.

p.

p.

sati-

p.

et

p.

et

l'art

le

influence de l'Occident ct du traditionalisme dans

l'art,

Trbizonde, p. 370.
Ghypre. Garactre occidental
de l'architecture, p. 371.
La littrature et, plus encore, la
langue populaire attestent la supriorit de l'lment hellnique, p. 373.
Garactre indestructible de l'Hellnisme.
p. 368.

Gonclusion, p. 374.

^f/i

9053
PARIS
ALPHONSE PICARD ET FILS
82,

Rue Bonaparte,
1907