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Note sur les matriaux latritiques
et
quelques rsultats sur les latrites du Sngal
Dr Meissa FALL
Facult des Sciences et Techniques-UCAD
Extrait Thse de Doctorat INPL Nancy-France, 1993
Le prsent texte a pour but de donner un petit ventail sur les matriaux utiliss en technique de
construction routire que sont les graves et graveleux latritiques.
Ce document est partiellement tir des travaux de recherches sur les latrites effectus par Meissa Fall
dans ses travaux de thse de doctorat lINPL de Nancy (en France).
Gense et format ion des sols lat rit iques

Introduction
La littrature contient une quantit importante de travaux ayant t fait sur les latrites et les sols latritiques d'une
manire gnrale, de leur origine ainsi que de leur formation. Autret (1980) signale le travail de Florentin et
Lhriteau en 1952 qui recense plus d'une trentaine de dfinitions. A l'heure actuelle on pourrait en trouver autant.
On retient qu'il n'y a pas une unanimit sur le terme latrite, mais seulement plusieurs faons de traiter ce que nous
pouvons appeler un concept global, vu sous un angle diffrent par le pdologue, le gologue-minier, le
gotechnicien, etc. Par exemple les latrites sont des sols trs lessivs, riches en fer (cas du minerai de Guine) et
contenant de l'alumine libre. Dans la fort quatoriale humide, ce sont des argiles. Vu par l'ingnieur, c'est un
matriau rouge avec lequel on fait gnralement les routes dans les pays tropicaux. Ce sont trs souvent des
matriaux vacuolaires, de couleur, d'paisseur et de duret variables. Elles sont souvent sous forme de concrtions
isoles oolithiques ou pisolitiques de plus ou moins grande rsistance en mlange avec une fraction argileuse.
Historiquement, on peut dfinir trois priodes relatives aux thories de sa formation et surtout des moyens et
mthodes de sa dfinition :
I. la premire priode concerne les premires hypothses (1
re
moiti du XIX
me
sicle). Cette
priode concerne les tudes effectues en Inde qui s'appuient sur la description des
matriaux et de leurs formes de gisement ;
II. la deuxime est le dveloppement des analyses chimiques et minralogiques. Cette priode a
permis l'largissement des dfinitions de la latrite, elle a dbut la fin du XIX me sicle ;
III. la troisime priode est lie l'introduction des mthodes de la pdologie exprimentale
(aspect dynamique et gntique).
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Dans ce qui suit nous essayerons de reconstituer ces diffrentes priodes et de voir leur influence sur les
conceptions actuelles de la latrite. On peut retrouver une bibliographie dtaille sur les diffrentes priodes
suscites dans les travaux de Maignien (1958, 1966) et de Nahon (1970, 1971) S'il n'existe pas une unanimit des
chercheurs sur le terme latrite, c'est maintenant tout un ensemble qui permet de dfinir la latrite ou les sols
latritiques sous la terminologie plus vaste et beaucoup plus appropri de sols rsiduels tropicaux.
Les sols rsiduels tropicaux
La formation des sols rsiduels tropicaux se fait par une transformation chimique et physique des matriaux
originels. Globalement, le processus de formation des sols rsiduels tropicaux inclut une transformation chimique
et physique par des phnomnes d'altration par lessivage, d'accumulation de matriaux insolubles, un mouvement
de fines particules. La liste n'est pas exhaustive.

Coupe pdologique type d'un profil latritique (Engalenc M., 1981 in Fleuri C. (1993))

La squence d'horizons pour un site donn dfini un profil de sol, comme le schmatise la figure I.1. Les couches
de sols en surface sont considrablement influencs par les conditions externes. En profondeur, on a une absence
de matire organique et une rduction de l'effet d l'alternance des saisons. Aussi, en profondeur le mouvement
de l'eau est lent, et les solutions ainsi que les lments fins sont moins facilement transports l'intrieur du profil.
En consquence, la composition minralogique et la distribution granulomtrique, et par la suite les proprits
gotechniques changent suivant que le profil s'est dvelopp partir d'une roche mre donne. Les minraux les
plus altrs dans les horizons proches de la surface font suite ceux moins altrs dans lesquels les minraux
originels des roches parents sont plus ou moins bien prservs et gardent leurs structures. Par exemple, la
proportion relative en minraux argileux diminue en profondeur et les minraux argileux sous forme 1:1 (exemple
de la smectite) changent en minraux argileux de la forme 2:1, ce qui se traduit par une diffrence notable au
niveau des caractristiques physiques et gotechniques.

Altration tropicale
Dans les rgions tropicales l'altration des minraux primaires est intense et s'intresse de grande profondeur.
L'altration se produit principalement par hydrolyse dans des conditions plus ou moins neutres. L'altration est
parfois si intense que les sols se comportent dans un sens purement gotechnique, presque diffremment de la
roche mre dont ils drivent. Les oxydes de fer et d'aluminium, aussi les oxydes hydrats de fer et d'aluminium
(hydroxydes) librs plus ou moins bien dans ce environnement acide, restent sur place. L'oxyde de fer cristallise
sous forme d'hmatite (aFe
2
O
3
) dans le cas o le sol est dessic par saison, ou en gthite (aFe
2
O
3
.H
2
O), dans un
environnement constamment humide ; l'hmatite donne aux sols la couleur rouge, la gthite une couleur brune ou
ocre. La gibbsite (gAl
2
O
3
.3H
2
O) est le principal oxyde d'aluminium form. La silice est perdue en solution ou
combine avec d'autres produits d'altration pour former un minral argileux de la forme 2:1 (principalement de la
smectite), ou le plus souvent une argile silicate dficitaire de la forme 1:1 (principalement de la kaolinite). Les
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bases (K, Na, Ca, Mg) sont aussi perdues ou aussi incorpores dans les minraux 2:1, la kaolinite s'enrichit ou non
de bases. Les minraux 2:1 sont transports dans le profil de haut en bas et ce sont souvent les oxydes et les
minraux argileux 1:1.

Formation des latrites
Le phnomne de latritisation est un processus de formation des sols, spcifique aux rgions tropicales chaudes et
humides. Il s'agit d'une altration de la roche mre dont la caractristique essentielle rside dans une mise en
solution puis un dpart de la silice, phnomne de lessivage, accompagns d'un enrichissement en fer et en alumine
sous forme de sesquioxydes Fe
2
O
3
et

Al
2
O
3
. Certains facteurs ont une influence prpondrante sur l'altration des
sols latritiques et la formation des sols qui en dcoule (Vallerga et al., 1969 ; 1971). Ces facteurs sont :
le climat (pluviomtrie) ;
la topographie (rosion et drainage) ;
la vgtation (matires organiques, bactries, acides humiques) ;
la roche mre ;
le temps.

Caractrisation

On caractrise les sols latritiques selon plusieurs indicateurs que l'on peut rsumer comme suivant :

- le degr de latritisation
De trs nombreux auteurs, pendant de trs longues annes ont utiliss le rapport
pour caractriser les latrites ainsi que le rapport K
i
(Dreyfus, 1952 ; Lacroix, 1913 ; Martin J . F et Doyne J . C.,
1927 ; Harrassowitz H., 1926 in Autret (1980)).


La rgle gnrale admise tant alors suivante :

correspond des latrites vraies
1, 33 < < 2
roches latritiques
2 <
matriaux non latritiques

Cette dfinition ne fait pas l'unanimit, la controverse venant en partie du fait que ce rapport a le mrite de sparer
les latrites des argiles telles les kaolinites ; en revanche, il classe dans les latrites le minerai de fer, la bauxite et
de nombreux grs ferrugineux (Florentin et Lhriteau, 1952 in Autret (1980) ; CEBTP - BCEOM, 1972). D'aprs
Autret (1980), sur la base d'une cinquantaine d'chantillons provenant du Ghana, il n'existe bien d'autres raisons
pour abandonner le rapport
et qui sont lies sa dtermination :
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se rfre au complexe collodal infrieur 1 mm (De Mdina J ., 1964)

est toujours diffrent selon la fraction granulomtrique (Tableau ci-aprs)

Ce rapport dpend beaucoup de la fraction granulomtrique. Les rsultats ci-dessous dus Autret (1980) le
montrent bien :



SiO
2

Al
2
O
3

Fe
2
O
3
0/20 55,4 15,35 23,9 3
0/2 78,1 12,5 3,1 9
2/20 32,7 18,2 44,7 1,2

Rapport

selon la fraction granulomtrique (Autret, 1980)

La concentration du fer dans les pisolites (fraction 2/20) est manifeste. Les variations des teneurs en silice, oxydes
d'alumine et oxydes de fer entre la roche mre et la latrite dveloppe ses dpens apparaissent la lumire du
tableau suivant :

Teneurs en oxydes entre la roche mre et la latrite (Autret, 1980)

- les processus pdogentiques

L'une des recommandations dans les travaux du Ghana (Autret, 1980) est l'abandon des classifications reposant
sur des paramtres tels que
K
i

Et


au profit d'une classification reposant sur le processus pdogentique. Alors les termes les plus descriptifs de sols
ferrugineux, sols ferralitiques et de ferrisols sont recommands la place du terme sol latritique. Le schma ci-
aprs rsume les tapes de la formation des sols latritiques.

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Pdogense et volution du phnomne de latritisation (Maignien, 1966)

Les grands types de sols rsiduels tropicaux
Actuellement, il est d'usage de dfinir trs prcisment tous les sols rsiduels tropicaux par des terminologies
empruntes de la pdologie et qui regroupent trois grands ensembles qui sont :

les sols fersialitiques,
les sols ferrugineux,
les sols ferralitiques.

A ces grands groupes se rattachent un autre ensemble de sols que l'on retrouve en zone tropicale, qui peuvent
donner eux aussi des sols latritiques. Ce sont les sols halomorphes, hydromorphes et les sols minraux bruts.

Les sols fersialitiques
Ce sont les sols forms principalement en climat subtropical ou la rigueur sous certaines conditions
mditerranennes, avec une moyenne de temprature de 13 20 C, avec une pluviomtrie comprise entre 500 et
1000 mm de pluies par an et une saison sche ; des sous types sont aussi connus (Duchaufour, 1983). Sous ces
conditions, les horizons suprieurs sont sujets une dcalcification et l'altration des minraux primaires pendant
la saison humide. Les lments constitus par ces processus sont trs largement retenus dans le profil suivant des
phnomnes de succion capillaires pendant la saison sche et aussi par l'effet de l'action vgtative ou animalier
dans le sol. Du fait de l'intense altration ces sols contiennent beaucoup d'oxydes de fer. Le principal nouveau
minral d'argile form est la smectite. La kaolinite apparat sur des surfaces bien draines et pauvres en silices,
comme par exemple le basalte. Quand la roche parent est riche en minraux argileux, la composition du sol peut
tre dtermine principalement par des minraux issus de sdiments peu altrs. Les argiles 2:1 forment les argiles
de surfaces des horizons, et peu d'oxydes de fer peuvent tre transportes avec l'argile pour former un horizon B
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tachet, rouge et riche en argile. La fraction argileuse (< 2 m) a gnralement une capacit d'change de 25
mEq/100 g, mais cette valeur pourrait tre plus petite dans certains cas. C'est seulement les quartzites sans fer, ni
minraux altrables qui ne produisent pas de sols fersialitiques mme des topographies ou des conditions
climatiques favorables. La silice et les bases en solution peuvent aussi tre mises en mouvement latral et
s'accumulent quand le drainage est empch, par exemple en pied de valles fleuries, en bas-fond. Dans certaines
conditions, en recombinaison avec d'autres produits d'altration par exemple, la formation de minraux gonflants
2:1, il en rsulte le plus souvent un dpt de minraux argileux.

Les sols ferrugineux
Ces sols se forment en zones climatiques plus humides, sans saison sche ou des zones lgrement plus chaudes
que la zone mditerranenne o il y a une prdominance des sols fersialitiques. Seulement ces sols ont tendance
tre beaucoup plus altrs que ces derniers. La kaolinite est le minral dominant, les minraux 2:1 suivent aprs et
la gibbsite est gnralement absente. La capacit d'change de la fraction argileuse va de 16 25 mEq/100 g et est
suprieure pour les argiles dans les horizons trs enrichis car il y a un lessivage prfrentiel des minraux 2:1. Dans
ce grand groupe, on peut distinguer les sols ferrugineux tropicaux, qui appartiennent un groupe se caractrisant
par l'extrme facilit de circulation du fer travers leur profil. Ce fer contribue la formation d'horizons
concrtionns ou cuirasss d'origine illuviale.

Les sols ferralitiques
Les sols ferralitiques se forment en zones tropicales humides (pluviomtrie > 1500 mm, temprature moyenne > 25
C avec peu ou pas de saison sche), en climat chaud, et les profils de sol montrent de srieuses hauteurs. Tous les
minraux primaires except le quartz sont hydrolyss dans des conditions neutres, et une bonne part de la silice et
des bases sont mises en solution. Une bonne partie de la silice restant se combine l'aluminium pour former la
kaolinite, mais gnralement il y a un excs d'aluminium, qui forme de la gibbsite. La capacit d'change de la
fraction minralogique est un peu moins de 16 mEq/100 g. Sur les horizons suprieurs des profils, il y a une
acidification faible cause par la dcomposition organique qui cause la dissolution et la mobilisation des oxydes de
fer et d'aluminium. Ce processus dcompose la kaolinite qui volue vers la gibbsite. En fonction du pourcentage
entre les oxydes de fer et d'aluminium, les sols ferralitiques peuvent tre diviss en ferrites o les oxydes de fer
dominent et qui se produit principalement sur les roches pauvres en aluminium, et en alites o l'oxyde d'aluminium
(principalement la gibbsite) prdomine. Srement, ces sols se sont aussi forms en conditions de savane o les
prcipitations atteignent 600 1000 mm de pluies par an. Ces conditions correspondent la priode ant -
Plistocne (climat humide). On pense que la majorit des sols ferralitiques se forment sur une priode de 10000
ans et se dvelopperaient plus rapidement sur des matriaux pauvres en silice par exemple les basaltes plus que sur
des roches riches en silice comme le granite ou les sdiments trs siliceux. La formation de kaolinite est
encourage par le mauvais drainage. Quand un drainage libre remobilise la silice, elle se dissout plus rapidement et
ce sont des conditions favorables au dveloppement de la gibbsite. L'horizon enrichi en fer peut tre indur plus ou
moins bien, pisolitique par individualisation de concrtions, ou vsiculaire par prcipitation du fer suivant un rseau
de fissures polydriques et o se tapissent des matriaux tendres. Le climat le plus favorable pour la formation des
sols ferralitiques est le climat chaud, un environnement humide comme en climat tropical sous la fort ombrophile.
Dans l'tude statistique que nous ferons par la suite, nous avons utilis certaines dnominations tires de la carte
pdologique (Maignien, 1965). Le paragraphe suivant essaie de dfinir ces sols particuliers qui ont volus vers des
sols latritiques.

Autres types de sols voluant en sols latritiques
Les sols minraux bruts, sont les profils A(C) des squences d'horizons. Il y a absence complte
ou presque complte d'humus, l'altration est essentiellement physique. Ils peuvent tre d'origine
climatiques ou non ;
Les sols halomorphes, sont des sols salins ;
Les sols hydromorphes, sont caractriss par leur imbibition permanente (gleys) ou temporaire
(pseudogleys) par une nappe. Le fer ferreux subit un lessivage localis dans les pseudogleys et
s'accumule par migration ascendante dans les gleys (Bagarre, 1975).

Les encrotements ou crotes endurcies (duricrust)
L'horizon de prdilection des ingnieurs routiers restent le domaine des encrotements ou duricruts qui
se trouvent en superficie. Ils prsentent des qualits routires trs performantes. La nomenclature
concernant les encrotements reste trs confuse (Goudie, 1973 ; Nahon, 1976 in (GSEGWPR (1990)).
Les horizons endurcis rsultent de l'accumulation rsiduelle du fer et de l'aluminium. Ce sont les
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encrotements ferrugineux ou calcaires (Nahon, 1971 ; 1985 in (GSEGWPR (1990)). Le transport de
l'oxyde ferreux en solution doit se produire sur une petite distance pour donner un horizon tachet avec
des concrtions ou des sgrgations en rouille et pale, le fer tant individualis. Alternativement, il peut
se produire sur des distances latrales trs importantes et ainsi le fer est souvent dpos selon la forme
ferrique (Fe
3+
) et s'accumule en pied de pente sous des formes diverses. Le terme latrite est souvent
utilis pour les formes ferrugineuses, mais est utilis aussi dans le temps pour les horizons tendres,
riches en argile montrant une sgrgation de l'ion fer ou qui perd graduellement des matriaux
comprenant principalement des concrtions d'oxydes de fer ou de pisolites (Prescott et Pendleton, 1952 ;
Alexander et Cady, 1962 ; Sivarajasingham et al., 1962 ; Maignien, 1966 ; McFarlane, 1976 ; Young,
1976 ; Schellmann, 1981 ; Goudie et Pye, 1983 in (GSEGWPR (1990) ). Selon McFarlane (1976 in
(GSEGWPR (1990)), ces matriaux non indurs forment le lien dans une squence d'altration
latritique, dans des conditions favorables conduisant au dveloppement de couches continues de
latrites indures, formant un encrotement en surface ou prs de la surface.
Les grands types de sols rsiduels tropicaux
Les systmes de classification actuels sont trs complexes. La majorit d'entre eux ne tiennent compte que du
degr d'altration. (Tableau ci-aprs) Ce sont essentiellement des classifications pdologiques, dont intgrant que
des processus gntiques et compositionnels.


Niveaux d'altration Terminologie adopte
VI Sols rsiduels Sols tropicaux
rsiduels
V Compltement altrs -
IV Profondment altrs -
III Relativement altrs -
II Peu altrs -
I Frais -

L'intensit de l'altration dans ces zones cause des changements minralogiques
associe un processus de transport solubles de constituant et aussi des prcipitations

Classification pdologique adopte (Duchaufour, 1982)
Sols fersialitiques
Augmentation
Sols ferrugineux graduelle
Sols ferrisols (transitionnel) du degr
d'altration
Sols ferralitiques

Classification pdologique fonction du degr d'altration et terminologies adoptes

Il y a un trs grand nombre de systmes de classification valables pour l'tude des sols rsiduels tropicaux.
Duchaufour (1982 in (GSEGWPR (1990)) postule que les schmas recommands pour ces systmes sont bass
gnralement selon l'altration et d'autres processus de la pdogense tablis par des travaux dtaills faits
analytiquement ou exprimentalement. Le tableau suivant donne les analogies sur ces diffrents systmes.

Duchaufour (1982) Fao - Unesco (Fao, 1985) USA Soil Survey Staff (1975)
Sols Fersialitiques cambisols, calcisols alfisols, inceptisols
luvisols, alisols
Andosols andosols inceptisols
Sols Ferrugineux luvosols, alisols alfisols, ultisols
lixisols, plinthosols
Ferrisols nitosols, acrisols ultisols, oxisols
lixisols, luvisols,
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plinthosols
Sols Ferralitiques ferralsols, plinthosols axisols
Vertisols vertisols vertisols
Podzols podzols spodosols

Les quivalents approximatifs des diverses majeures classes des sols rsiduels tropicaux (Duchaufour, 1982 in
(GSEGWPR (1990))

Ce systme est bas entirement selon une comprhension des processus pdogentiques. Il met en relief les
caractristiques compositionnelles qui influencent le comportement pdogentique, c'est dire la composition
minralogique. Duchaufour distingue trois phases pour le dveloppement des sols rsiduels dans les pays tropicaux
(tableau I.5).

Phase