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LA NOTION DE CONSTITUTION CHEZ ARISTOTE

Jean-Charles Jobart

P.U.F. | Revue franaise de droit constitutionnel

2006/1 - n 65
pages 97 143

ISSN 1151-2385
Article disponible en ligne l'adresse:
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http://www.cairn.info/revue-francaise-de-droit-constitutionnel-2006-1-page-97.htm
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Pour citer cet article :
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Jobart Jean-Charles, La notion de Constitution chez Aristote ,
Revue franaise de droit constitutionnel, 2006/1 n 65, p. 97-143. DOI : 10.3917/rfdc.065.0097
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La notion de Constitution chez Aristote
JEAN-CHARLES JOBART
Revue franaise de Droit constitutionnel, 65, 2006
Jean-Charles Jobart, ATER en droit public lUniversit des sciences sociales de Tou-
louse I (IDETCOM-IEID). Cet article est la version crite dune prsentation orale faite lors des
V
e
Journes de lAssociation franaise des constitutionnalistes tenues Toulouse en juin 2002.
1. Mais quai-je faire des Grecs ? Je ne sais comment cela se fait, mais jprouve plus
de plaisir aux choses qui sont ntres Cicron, De la divination, trad. Charles Appuhn,
Stuttgart, BG Teuben, 1965. Amusante citation illustrant le complexe romain vis--vis de
la Grce : la pense de Cicron est pour une large partie hritire de la philosophie grecque
mais il tente de le nier. A linverse, ne nions pas nous-mmes ce que nous devons la
Grce Sur notre parent de pense avec la Grce antique : M. Dtienne, Les Grecs et
nous : une anthropologie compare de la Grce ancienne, Perrin, 2005.
2. M. Troper, Le problme de linterprtation et la thorie de la supralgalit constitu-
tionnelle , in Recueil dtudes en hommage Charles Eisenmann, Cujas, 1975, p. 133-151.
Sed quid ego Graecorum ? Nescio quo modo
me magis nostra delectant.
Cicron, De divinatione, I
1
.
La vritable dcouverte en droit est chose rare. Il est bien difficile en
sciences sociales de trouver une thorie qui na pas eu de prcdents his-
toriques, parfois oublis. Ainsi en est-il de la conceptualisation de la
Constitution qui a fortement volu dans la seconde moiti du XX
e
si-
cle : la normativisation dun acte jusque l considr comme de nature
politique a ouvert de nouvelles perspectives la pense juridique. Pour
autant, il ne faut pas voir l une dcouverte pure mais bien plutt une
redcouverte. Bien avant le mythe de la souverainet rpublicaine de la
loi en France qui entrana selon Michel Troper une lgalit supracons-
titutionnelle
2
, rduisant la Constitution un simple pacte social et
politique ; bien avant linvention en 1573 par Thodore de Bze du
concept de loy fondamentale du Royaume que ne peuvent enfreindre les
gouvernants, une thorie dj presque complte de la Constitution exis-
tait : celle dAristote.
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La pense du Stagirite frappe par sa modernit. Ses apports sont
innombrables et bien des thories actuelles pourraient se revendiquer de
lui. La mtaphysique dAristote, fondement de son thique et de sa poli-
tique, forme le fondement des systmes actuels des valeurs morales :
tantt on sen rfre sciemment la forme originelle, tantt on en
retrouve lessence dans les dogmes de la thologie chrtienne
3
. Ainsi
Aristote fait-il une vritable analyse de la Constitution au travers du
concept de politeia, dsignant le rgime politique li lethos de la Cit,
mais sans lui ter une dimension polmique typique des dbats dides
chez les anciens Grecs. En effet, des politeiai idales se sont multiplies
chez les thoriciens grecs : les modrs ou conservateurs, tel Platon, ont
pour but de diminuer la licence populaire ; dautres au contraire, tel
Dmosthne, veulent lutter contre la tyrannie et lautorit personnelle.
Mais au-del de cette dimension strictement politique et polmique,
Aristote fait de la Constitution plus quun enjeu : un vritable concept.
Mais ne nous trompons pas ici : si la pense dAristote peut tonner
par sa modernit, on ne saurait apprcier sa valeur sur de pures consid-
rations historiques. Lhistoricisme et le relativisme appliqus la philo-
sophie aristotlicienne seraient une aberration : une thorie doit tre
considre dans ce quelle est et non dans ce quelle aurait d engendrer.
Les rcuprations circonstancies de la pense aristotlicienne ont mon-
tr tous leurs dangers : Fnlon faisait du Stagirite un partisan de
l tat monarchique alors que le citoyen Champagne en lan V y
voyait un notable centriste, partisan dune rpublique censitaire.
Mieux vaut se rendre lvidence du pnible destin de la philosophie
politique dAristote : si elle na jamais t inconnue, elle a pourtant
longtemps t mconnue, avant dtre, partir du XII
e
sicle, dforme
en mme temps quelle tait re-connue
4
. La philosophie aristotli-
cienne devait dailleurs exercer une influence considrable sur la pen-
se politique europenne aprs le XIII
e
sicle, mais pas auparavant
5
.
La comparaison avec nos thories juridiques contemporaines peut
cependant permettre de mieux comprendre les fondements et les spcifi-
cits de notre modle juridique qui ne saurait prtendre luniversalit
6
.
Il nous faut donc partir du point de vue du Stagirite, de la faon dont le
Grec pensait le monde son poque, de lexprience et du cheminement
3. H. Kelsen, La politique grco-macdonienne et la politique dAristote , APD,
1934, p. 25.
4. P. Pellegrin, article Aristote , in Ph. Raynaud et S. Rials (dir.), Dictionnaire de Phi-
losophie politique, PUF, 1996, p. 29.
5. J. Procop, Thories politiques grecques et romaines , in J. H. Burns (dir.), Histoire
de la pense politique mdivale, PUF, coll. Lviathan, 1993, p. 23.
6. Sur lintrt du comparatisme diachronique et synchronique en droit, voir P. Braun,
Anthropologie juridique et droit venir , in Droits en devenir, Pulim, 1998, p. 136 et s. ;
sur lintrt de lanalyse historique : J. Gaudemet, Sociologie historique du droit, PUF, coll.
Doctrine juridique, 2000, p. 11 76.
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intellectuel dAristote, avec tout ce que cela peut contenir dincertitudes
pour les historiens
7
.
Fils de mdecin n Stagire, Aristote quitta sa Macdoine dix-sept
ans pour tudier lAcadmie de Platon o il enseigna. Aprs vingt
annes, il quitta Athnes pour Assos en Troade puis Mitylne de Lesbos.
Moins de cinq ans aprs, il tait appel Pella par Philippe de Macdoine
afin dduquer son fils Alexandre g de treize ans. Huit ans passent et ce
dernier succde son pre. Aristote retourne alors Athnes fonder le
Lyce qui concurrence lAcadmie dirige par Xnocrate. Mais avec la
mort dAlexandre une dizaine dannes plus tard, Aristote le mtque,
protg du rgent macdonien Antipater, est en danger dans une cit sou-
leve contre le joug tranger. Cest alors la fuite Chalcis dans lle dEu-
be et sa mort de maladie, un an aprs, soixante-deux ans
8
.
De ce long et lacunaire parcours doivent tre retenues deux ides :
Aristote tait tranger Athnes et tranger son temps. Dans la capi-
tale de lAttique, il nest quun mtque, brillant certes, mais qui ne
peut tre parfaitement assimil. De l peut-tre est venue chez Aristote
la capacit un jugement critique sur lenseignement platonicien. Do
la boutade de Platon : Aristote a ru contre nous, comme les poulains
ruent contre leur mre
9
. Mais l encore il ne faut pas se tromper : il ny
a pas opposition entre Platon et Aristote. Le Stagirite reste immanqua-
blement marqu par lenseignement de son trs admir et trs aim
matre Platon. La rupture est dans le renoncement la fondamentale
ontologie des Ides. En simplifiant, Platon voulait dpasser lapparence
des choses pour accder leur essence : notre sensibilit ne nous permet
daccder quau reflet des choses do la ncessit duser de lesprit et de
lIde. Ce nest pas l un idalisme au sens strict : il ny a pas ngation
de la matire ou de sa valeur, mais seulement une interrogation sur sa
relle signification ; lapparence des choses ntant pas sans rapport avec
leur essence. Par la discussion socratique, on part des apparences pour
accder une vrit que lon avait en soi mais pas soi, sorte dincons-
cient ramen la lumire par une cure philosophique de lesprit. La
matire reste souvent un point de dpart quil faut savoir dpasser grce
lesprit. Aussi doit-on parler d essentialisme platonicien plus que
didalisme. Aristote, lui, renonce lIde, lessence, pour ne plus
considrer que la ralit. Le monde ne sexplique plus par lordre des
essences mais par lordre du monde lui-mme. Partant de la ralit, les
thories aristotliciennes sont une rflexion directe sur le monde et non
plus indirecte, par le biais dIdes, sur lessence du monde. Ainsi peut-
La notion de Constitution chez Aristote 99
7. L. Strauss, Quest-ce que la philosophie politique ?, trad. O. Seyden, PUF, coll. Lviathan,
1992.
8. Sur la vie dAristote, R. Weil, Politique dAristote, Paris, Collin, coll. U, 1966, p. 8 et s.
9. J. Aubonnet, in Introduction sa traduction de la Politique, Paris, Les Belles Lettres,
1968, p. XLIV, n. 1.
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on parler de ralisme aristotlicien mais pas de matrialisme : le Sta-
girite ne se contente pas de la matire mais chafaude des thories en se
rfrant souvent des considrations mtaphysiques. Aristote comme
Platon cherche un sens la ralit et se laisse guider par des considra-
tions morales. Le Stagirite remplace lopposition de lide et de la ralit
par celle du monde sublunaire et de ltre divin comme valeur transcen-
dante, expression suprme, inconditionne du devoir tre auquel le
monde empirique tend se conformer, immuable hors de lespace et
dtach de toute matrialit qui produit ternellement le mouvement
de toutes choses mobiles
10
. Cest de cet tre suprme, qui est le Bien
un qumane tout ce qui est bon dans le monde sublunaire, cest vers
lui, cest vers son unit quaspire tout ce qui est bon
11
.
Les classiques rejetaient la dmocratie parce quils pensaient que la
fin de la vie humaine, et par consquent de la vie sociale, nest pas la
libert mais la vertu. Or celle-ci napparat normalement que grce
lducation, la formation du caractre : ayant toujours dans une socit
une minorit de gens prospres et une majorit de pauvres, la dmocra-
tie ou le gouvernement de la majorit est le gouvernement des non-du-
qus. Ainsi, lenqute thique est une forme de politique
12
. Le but
chez Aristote comme chez Platon est lexcellence morale qui doit mener
la vie thique. Mais la recherche de cette excellence relve de la poli-
tique
13
car la vertu nest pas un exercice solitaire mais qui na de sens
que collectif, au sein de la Cit, et sacquiert par lexprience et lduca-
tion qui repose sur les lois de la Cit et leur force. La politique a donc
un fondement et une fin thiques
14
. La Cit elle-mme repose sur des
bases thiques : la justice et lamiti qui doit rgner entre les citoyens
15
.
La diffrence entre les deux philosophes ne pouvait donc tre gigan-
tesque : linfluence du matre sur llve et une vision grecque du monde
sont une base commune
16
. Leur but commun tait de conduire les
citoyens bien dous, ou plutt leurs fils bien dous, de la vie politique
la vie philosophique. Le philosophe part donc de la comprhension des
choses politiques qui est naturelle la vie pr-philosophique pour finir
par sinterroger sur la vertu. La philosophie politique atteint alors ses
limites en tant que discipline pratique : le but nest plus de guider lac-
Jean-Charles Jobart 100
10. Aristote, Mtaphysique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1991, IV, 1012 b.
11. H. Kelsen, art. cit., p. 32.
12. Aristote, thique Nicomaque, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1990, I, 1, 1096 b 10.
13. Ibid., 13, 1102 a 12.
14. Cest pour cela que la notion mme de citoyen se rfre lthique et exclut ceux qui
ne peuvent accder lexcellence : les femmes, artisans, commerants (in Aristote, La Poli-
tique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970, III, 5) et les esclaves (I, 6). Sur la dfinition du
citoyen, voir note n 95 et 56.
15. J.-J. Chevallier, Histoire de la pense politique, Paris, Payot & Rivages, 1993, p. 85-88.
16. Sur les oppositions et accords entre Aristote et Platon, M. Prelot et G. Lescuyer, His-
toire des ides politiques, Dalloz, Prcis, 13
e
d., 1997, p. 71-72.
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tion mais simplement de comprendre les choses telles quelles sont
17
. La
diffrence peut donc aujourdhui nous paratre importante (explication
de la ralit par un ordre du monde ou des essences), mais dans lAthnes
de lpoque, elle tait minime et Platon lui-mme ntait pas avare
danalyses concrtes. De plus, le ralisme aristotlicien porte en lui lexi-
gence dune conformit lobservation du monde, tape premire de ses
thories. Aussi le Stagirite exprime-t-il une pense didactique qui
avance en ttonnant, avec mille prcautions et souci du dtail. Si la pr-
cision et le dtail taient trs prsents chez Platon, lessentialisme lui
permet de tirer des thories plus gnrales et plus absolues que les tho-
ries aristotliciennes, toujours nuances et prudentes.
Mais si Aristote ntait pas un Athnien, il ntait pas non plus un
Grec du IV
e
sicle, du moins en apparence. Le Stagirite ne pense la
socit politique que par la Cit alors que se btit sous ses yeux lempire
macdonien. Certes, lintrieur des nouveaux tats, les cits continue-
ront une existence partiellement autonome, mais la polis, en se munici-
palisant, subit une politisation qui, en fait, la dnature
18
. Pourtant, il ne
faut pas rester sur cette premire impression. Lnergie triomphante de la
monarchie nordique prtend slever au-dessus de la dmocratie et Aris-
tote, sujet macdonien, proche de Philippe, percepteur dAlexandre, ne
saurait ignorer cette situation. La Politique dAristote reflte cet tat de
fait et mme le justifie en vantant le pouvoir monarchique tout en
concdant aux cits le pouvoir dmocratique de grer leurs affaires int-
rieures. La thorie aristotlicienne de ltat comporte donc un arrire-
plan politique
19
. Quant leurs constitutions, les cits demeuraient
intactes dans la mesure o elles se rapportaient au gouvernement int-
rieur de la Cit. La monarchie ne se superposait elles que pour exercer
les comptences militaires et diplomatiques, comme lillustre le trait de
paix conclu par Philippe avec les cits grecques Corinthe en 338 avant
J.-C. et renouvel par Alexandre deux ans aprs. Le roi de Macdoine
tait le stratge autocrate de la Ligue de Corinthe et dirigeait avec des
pouvoirs illimits toute la politique extrieure. Les cits, reprsentes
dans une Assemble gnrale, se contentaient de fournir soldats et
navires. Le Lyce dAristote se pronona dailleurs en faveur du pro-
gramme macdonien.
LAntiquit passe, Aristote ne sera redcouvert en Occident quau
XII
e
sicle par le Toldan Dominique Gundissalinus qui en avait trouv
la mention dans al-Frb. Le fond de sa pense nest donc pas moderne
pour son poque : sa forme est certes nouvelle Athnes (mthode ra-
La notion de Constitution chez Aristote 101
17. Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970, 1258b, 1279b et 1299a.
18. Sur cette volution des cits : R. Lonis, La Cit dans le monde grec : structures, fonction-
nement, contradictions, Armand Colin, 2
e
d., 2004 et S. Price (dir.), La cit grecque dHomre
Alexandre, La Dcouverte, 1992.
19. Cela est particulirement bien dmontr par H. Kelsen, art. cit., p. 70-79.
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liste) mais son contenu est classique. Il tente de comprendre lordre du
monde, se fonde sur une vision morale qui trouvera son aboutissement
dans sa thorie de la justice. Mais sa pense politique au travers de la cit
ne lempche pas de concevoir la notion dtat. Sa philosophie trouve l
une intemporalit et une universalit dtaches de son poque et pour
cause : la philosophie politique est la premire des sciences
20
ses yeux,
la philosophie par excellence
21
, la matire observable la plus apte
labstraction. Donnant comme base la polis la thorie de la commu-
naut politique, il ne peut concevoir de groupements politiques trop
largis. Luvre matresse de la pense politique dAristote est bien sr
sa Politique. Sa rdaction sest tale sur une priode prolonge, depuis le
sjour Assos jusqu la fin de son enseignement au lyce. Elle est un
recueil de dissertations spares dont la chronologie est trs incertaine
22
.
Runies aprs coup par lauteur, elles ont d subir des remaniements de
dernire heure afin de confrer une unit luvre. Ce travail de rvision
et de coordination na pu tre men son terme et nest donc sans doute
pas antrieur aux annes 325-323 qui ont immdiatement prcd la
mort du philosophe. Lintention didactique de luvre et les exigences
dun enseignement qui a d stendre sur plusieurs annes accentuent
son caractre de libre composition. Louvrage comporte donc toutes les
imperfections des notes de cours : notes tantt inacheves, tantt retou-
ches, comportant des rptitions, des contradictions, des incohrences
ou des promesses non tenues de discussions ultrieures. Il y a une
gageure tenter de dgager une pense globale dune uvre composite
et parfois contradictoire dont les livres II, VII et VIII seraient des
uvres de jeunesse, les trois premiers chapitres du Livres VII dun autre
ouvrage et le reste de la compilation une uvre de maturit
23
. Cest dans
le cadre difficile de ce trait que doit principalement se dployer notre
tude sur la notion de Constitution chez Aristote.
Selon le Stagirite, si la communaut est le fondement indispensable
de la polis, cest le droit qui fait ltat, les deux tant indissociables pour
composer la Cit. La Cit, cest donc la Constitution : la Constitution
cre ltat et si la Constitution change, ltat, a priori, change aussi.
Ainsi aujourdhui pouvons-nous constater que les transformations
constitutionnelles en Europe centrale et orientale visent le passage
dtats socialistes des dmocraties librales : le changement de droit
transforme le pouvoir et la socit. Et Aristote de mettre en garde contre
les apparences : le nom ne signifie pas grand-chose et un tat peut se
Jean-Charles Jobart 102
20. Aristote, thique Nicomaque, trad. De J. Tricot, Paris, Vrin, 1990, I, 1, p. 34 ;
P. Aubenque, article Aristote , in Encyclopaedia Universalis.
21. L. Strauss, La Cit et lHomme, trad. O. Berrichon-Seyden, Paris, Plon, 1987.
22. J. Tricot, Introduction p. 7-9, in Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris,
Vrin, 1970.
23. Voir sur ce dbat, H. Kelsen, art. cit., p. 45 48 et p. 60.
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dire dmocratique sans ltre vritablement : la ralit avant laspect, les
choses avant les mots. Ainsi, Aristote conoit-il la Constitution comme
fondement dun rgime politique et fait-il du droit constitutionnel un
droit avant tout politique. Dans ce sens, le Stagirite est parmi les pre-
miers distinguer dans la puissance tatique trois pouvoirs lgislatif,
excutif et juridictionnel dont la constitution et larticulation dtermi-
nent la nature du rgime
24
. Mais ce dernier met encore en garde le tho-
ricien : la Constitution nest pas tout et il ne faut pas sarrter son texte
mais au contraire, pour saisir la ralit du rgime politique, considrer
limportance de linterprtation, de la pratique, en somme de ce que
Pierre Avril nomme les conventions de la Constitution
25
. La Consti-
tution nest que la base lgale dun rgime politique qui prendra relle-
ment son caractre par la pratique
26
.
Ce souci de ralisme est chez Aristote pouss lextrme et, anachro-
nisme mis part, semble annoncer les mthodes des coles ralistes scan-
dinaves et raliste-pragmatique amricaine. Une thorie ne se construit
pas dans labstrait mais partir de lobservation de la diversit de la ra-
lit : la thorie politique nest pas de la mtaphysique. Une attitude
rellement positiviste dans la thorie constitutionnelle consiste non
rechercher la nature de ltat, de la souverainet ou de la hirarchie des
normes pour prtendre en dduire des solutions quon comparera la
pratique des autorits cratrices des normes constitutionnelles, mais au
contraire partir de cette pratique en vue de chercher dcrire les thses
auxquelles se rattache effectivement le droit positif
27
. Ce souci de ra-
lisme est dj luvre chez Aristote. Ainsi adopte-t-il une mthode
positiviste quasi digne de Machiavel : il ne porte aucun jugement de
valeur sur le pouvoir mais constate son fonctionnement, ses dfauts et les
remdes y apporter. De l se dgage une thorie gnrale du pouvoir et
une classification des formes tatiques. Le Stagirite va mme jusqu
chercher comment sauver les tyrannies et donne des conseils au tyran
La notion de Constitution chez Aristote 103
24. Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970 : IV, 14, p. 315 sur le
pouvoir lgislatif ; IV, 15, p. 322 sur le pouvoir excutif et IV, 16, p. 333 sur le pouvoir
judiciaire.
25. Sur ce sujet P. Avril, Les conventions de la Constitution, Paris, PUF, coll. Lviathan,
1997 ; Les conventions de la Constitution , cette Revue, 14/1993 ; Y. Meny, Les conven-
tions de la Constitution , Pouvoirs, 1989/I ; O. Beaud, Le droit constitutionnel par-del
le texte constitutionnel et la jurisprudence constitutionnelle , Cahiers du Conseil Constitu-
tionnel, n 6, p. 68.
26. Par exemple, comment comprendre que les lois constitutionnelles des 24 et 25 fvrier
et 16 juillet 1875 puissent tre prsidentialistes (Constitution MacMahon) puis parlemen-
taristes (Constitution Grvy) si lon nintgre pas la pratique politique ? De mme en sim-
plifiant, la V
e
Rpublique peut tre prsidentielle quand majorits prsidentielle et parle-
mentaire concident ou parlementaire lors des cohabitations. Voir J.-Cl. Zarka, Fonction
prsidentielle et problmatique majorit prsidentielle / majorit parlementaire sous la cinquime Rpu-
blique, Paris, LGDJ, 1992.
27. M. Troper, En guise dintroduction : la thorie constitutionnelle et le droit consti-
tutionnel positif , Les Cahiers du Conseil Constitutionnel, n 9, 2000, p. 93.
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pour maintenir efficacement son pouvoir sans jamais penser au tyran-
nicide. La morale de saint Thomas dAquin, grand admirateur du Philo-
sophe, sera sur ce point plus exigeante.
Mais la Constitution chez Aristote ne se limite pas la description
du rgime politique. Elle nest pas tout le fait politique (il y manque la
pratique du rgime) et elle est plus que le fait politique : la Constitution
aristotlicienne est dj conue comme la norme suprme, garante de
ltat de droit. Le Stagirite affirme la Constitution comme norme et
en dduit une hirarchie des rgles juridiques dans la continuit de la
pense grecque : les lois doivent obir la Constitution quant leur
diction et leur contenu. Une telle vision ne peut que frapper par sa
modernit mais ne doit pas faire oublier tout ce que notre regard
moderne y ajoute : il sagit moins pour Aristote dune hirarchie des
normes que dun ordre de la Cit prserver. Mais le souci raliste
dAristote vient complter cette thorie : cette hirarchie nest que
suppose, il faut la garantir. Le besoin dassurer la suprmatie de la
Constitution se fait alors par un contrle de conformit des lois la
Constitution, que ce contrle soit le fait de quelques magistrats ou du
peuple vigilant tout entier. Chez Aristote se trouve donc dj en germe
la thorie du contrle de constitutionnalit concentr (entre les mains
des magistrats) ou diffus (invocable par tout citoyen), mais ce contrle
est moins un contrle de conformit juridique que de la comptence
juridique de ceux qui dictent la norme en cause. Comment nier encore
toute la modernit de la pense dAristote concernant la Constitution ?
Pourtant les constitutionnalistes ignorent les thories aristotliciennes
de ltat, des rgimes, de la Constitution : rares sont les ouvrages y
faire rfrence, et non sans condescendance
28
. Aussi ltude de la notion
aristotlicienne de la Constitution mrite-t-elle dtre entreprise.
Aristote prsente en effet loriginalit de mler les considrations
politiques et juridiques sur la Constitution, chaque point de vue enri-
chissant lautre dans une dmarche raliste et positiviste. Mais il ne fait
l que dcrire la pense classique grecque : il applique la diversit des
rgimes de la Mditerrane orientale la notion toute grecque de loi
que lon peut assimiler droit ou norme. La Constitution est alors suc-
cessivement considre comme le fondement du rgime politique, et non
le rgime lui-mme comme on tend trop souvent le croire, et comme
Jean-Charles Jobart 104
28. Citons les seul ouvrages notre connaissance faire rfrence Aristote : Fr. Rou-
villois, Droit constitutionnel, Flammarion, Champs Universit, 2002, t. 1, p. 47-49 ; E. Zol-
ler, Droit constitutionnel, PUF, coll. Droit fondamental, 1999, p. 11-13. On peut cependant
trouver des allusions dans plusieurs ouvrages, : Ph. Ardant, Institutions politiques et droit
constitutionnel, LGDJ coll. Manuel, 11
e
d., 1999, p. 34 et 46 ; D. Chagnollaud, Droit consti-
tutionnel contemporain, Sirey, coll. Notions essentielles, 1999, p. 17 ; V. Constantinesco et
S. Pierr-Caps, Droit constitutionnel, PUF, coll. Thmis, 2004, p. 180 et 195 ; Dreyfus,
Fr. Ardy, Les Institutions politiques et administratives de la France, Economica, 1997, p. 12 ;
entre autres.
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la norme juridique suprme. Il faut donc envisager dune part une vision
politique de la Constitution chez Aristote qui est la phase pralable
ncessaire une vision juridique de celle-ci.
I LA VISION POLITIQUE DE LA CONSTITUTION :
UNE ANALYSE POSITIVISTE ?
Il y a pour Aristote une science politique qui distingue divers types
de constitutions selon leur degr de convenance avec la nature et la qua-
lit des divers corps politiques. Il y a une forme idale de Constitution
qui a besoin de tout un cortge de biens extrieurs pour se raliser. La
science politique doit la dcouvrir, dgager ses caractristiques, mais elle
doit aussi rechercher la forme de Constitution qui est simplement pos-
sible eu gard aux circonstances de fait, qui sadapte aux diffrents
peuples . Il doit y avoir une forme de Constitution adapte la majo-
rit des gens, qui sadapte le mieux tous les corps politiques en gn-
ral, qui soit plus facile et plus communment ralisable par eux
tous, la plus gnrale et en somme la plus souhaitable aprs la
Constitution idale
29
. Mais ce travail de rformateur exige une connais-
sance approfondie des diverses espces de constitutions laide de
laquelle on pourra discerner les lois les meilleures, les mieux adaptes
chaque espce. Il nexiste pas une seule sorte de monarchie, de dmocra-
tie ou doligarchie car les mmes lois ne peuvent tre bonnes pour toutes
les dmocraties, oligarchies ou monarchies. Le Stagirite glisse dune
science politique thique en qute du Souverain Bien vers une science
politique technique et pratique, strictement positive, sintressant tous
les rgimes, quel que soit leur but. Aristote difie une nouvelle science
de lhomme, non encore distincte de lart politique pratique mais qui,
face aux phnomnes politiques, conoit des causes, des effets et des
solutions.
Aristote applique cette fin une mthode exprimentale et a poste-
riori aux problmes politiques : il faut partir des donnes complexes des
ralits sociales pour slever par induction aux lments indcompo-
sables dont elles dpendent. De mme, en effet, que dans les autres
domaines, il est ncessaire de poursuivre la division du compos jusquen
ses lments incomposs (qui sont les plus petites parties du tout), de
mme aussi, pour la Cit, en considrant les lments dont elle se com-
pose, nous apercevrons mieux en quoi les diverses formes dautorit dif-
frent les unes des autres, et verrons sil est possible dobtenir quelque
La notion de Constitution chez Aristote 105
29. Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970, IV, 2, p. 257-264.
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rsultat positif pour tout ce que nous venons de dire
30
. La base de toute
tude positive doit donc tre la ralit, sans rien en ter ou y ajouter, afin
darriver une connaissance vritable : Celui qui, dans chaque ordre de
recherche, adopte une attitude philosophique et ne se borne pas consi-
drer le ct pratique des choses, a pour caractre distinctif de ne rien
ngliger ni omettre, mais au contraire de mettre en vidence la vrit en
chaque cas
31
.
Mais il ne faut cependant pas exagrer ce positivisme aristotlicien.
La Mtaphysique, on la vu, parle dun Bien suprme divin qui trouve
sappliquer lhomme par la contemplation et la Cit par la monar-
chie. Ainsi Aristote ouvre la voie du positivisme mais ne le choisit pas
pour unique chemin. Il y a chez lui dualisme tous les niveaux de lana-
lyse : dualisme de lthique entre idal de la vertu pratique et lidal
contemplatif de la pure connaissance ; dualisme de la mtaphysique
entre lexistence des dieux officiels et du Dieu immuable ; dualisme
politique entre la Constitution idale monarchique et la Constitution la
meilleure possible, plutt dmocratique. Une connexion intime existe
entre les dieux de lOlympe, la morale traditionnelle de lexistence pra-
tique, la Cit dmocratique dune part ; lunique divinit immuable,
lidal contemplatif, la royaut autocratique dautre part
32
. Si Aristote
semble parfois se contredire, cest quil est de son temps et exprime le
dsir de la monarchie macdonienne triomphante dun protectorat sur
les rpubliques grecques. Ainsi conclut-il que la monarchie est le
meilleur des rgimes mais que la dmocratie lest aussi ; lune convient
la vie extrieure de ltat, lautre sa vie intrieure.
De la ralit confronte la thorie, Aristote reoit deux enseigne-
ments essentiels concernant le droit. Dune part, le droit est une matire
imparfaite, donc une uvre humaine, lexpression dune volont. Dautre
part, cette volont est de nature politique : elle dtermine le choix de
lorganisation de la polis et dtermine en grande partie son rgime poli-
tique qui, par souci de pragmatisme, sera dmocratique.
A LA CONSTITUTION COMME UVRE HUMAINE
La Grce antique fonde une rvolution dans lhistoire du droit : la
premire lacisation du droit. La tradition orientale faisait en effet des
lois une uvre divine et transcendante. Par une rflexion critique sur le
droit et les institutions, les penseurs grecs font du droit une uvre
Jean-Charles Jobart 106
30. Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970, I, 1, p. 23 ; la mthode est
rapprocher et opposer des seconde et troisime rgles de la mthodes cartsienne, in
R. Descartes, Discours de la Mthode, d. E. Gilson, p. 205-209 et G. Rodis-Lewis, Descartes
et le rationalisme, Paris, PUF, 1966.
31. Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, III, 8, p. 201.
32. H. Kelsen, art. cit., p. 70.
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imparfaite donc non divine, donc humaine, laquelle il faut apporter des
amliorations. Le droit est alors la cration de la volont humaine et cha-
cun peut proposer un droit et des institutions idaux sans pour autant
blasphmer mais au contraire en vue duvrer pour le bien de la Cit.
1 La dsacralisation du droit
Selon Max Weber, la premire forme historique dautorit est sacre
ou religieuse : le chef de tribu est le prtre de sa tribu et ses ordres sont
autant les siens que ceux des dieux. Ainsi, le droit est li la religion et
sa force relve dune certaine transcendance. Dailleurs, linstar de la
religion, le droit est une croyance laquelle tous nadhrent pas avec la
mme force de conviction. Les exemples historiques dun fondement
sacral du droit sont nombreux
33
: le droit se confond avec la religion et de
cette collusion, le droit gardera le caractre dune certaine transcendance.
Sous Babylone
34
, les rois lgislateurs invoquent le patronage des
dieux et il est possible que la loi, dans la conception la plus ancienne,
soit apparue comme luvre des dieux. A lpoque historique, cest le roi
qui exerce le pouvoir lgislatif mais sous linspiration des dieux.
Ainsi, dans son code, Ur-Nammu dclare faire resplendir le droit
grce au dieu-lune Nana et la stle de Hammurapi montre le dieu soleil
dicter la loi au roi qui dclare dans lpilogue du code : Cest moi
auquel Samas a fait prsent des lois . Du fait de lorigine du pouvoir
royal, la source du pouvoir lgislatif est ncessairement divine. Cepen-
dant le code Hammurapi nest pas une loi religieuse mais un rgle-
ment de paix entre les peuples de Sumer et dAkkad. Si la justice fut
originairement exerce par des prtres, ds cette priode, la justice royale
laque est prpondrante.
Sous lgypte ancienne
35
, Dieu et fils de Dieu, Pharaon dit le droit et
doit exprimer le droit que lui inspire la desse de la justice et de la vrit
Mat. Il est le juge suprme et peut seul prononcer une peine de muti-
lation mais face aux carences des juges sculiers, le clerg prend une
La notion de Constitution chez Aristote 107
33. J. Gaudement, Les naissances du droit, Paris, Montchrestien, 2001 ; J. Ellul, Le fonde-
ment thologique du droit, 1946 ; J. Carbonnier, La religion, fondement du droit , Droits,
Droits et murs , 1994-19, p. 17.
34. Babylone a fourni une documentation juridique considrable avec des textes lgisla-
tifs qualifis de codes : code dUr-Nammu vers 2080, la lgislation de la ville dEsnunna
vers 1950, code de Lipit-Istar vers 1875 et surtout le code de Hammurapi 1728-1686 ; et
dinnombrables tablettes dactes de la pratique.
35. Lgypte na laiss aucun recueil juridique et peu prs aucune loi (quelques dispo-
sitions pnales et surtout un papyrus non encore publi du III
e
sicle mais refltant un droit
antrieur). Il y eut cependant des lois, que la lgende fait remonter jusqu Mns et au pre-
mier millnaire des codifications dont les Grecs ont conserv le souvenir sous Bocchoris
(720-715), Psammtik I (663-609), Amasis (568-528), Darius (519-505). La connaissance
du droit gyptien repose donc essentiellement sur des documents de rares pratiques, des
documents figurs et les livres de sagesse .
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place croissante dans ladministration de la justice et vers 1250 est cre
la cour sacerdotale de Thbes qui devient rapidement la cour suprme du
clerg qui elle assure un privilge de juridiction.
Chez les Hbreux
36
, Dieu dicte le Dcalogue puis le Code de lAl-
liance et enfin le Lvithique ou Code sacerdotal mais ces lois portent sur
des matires religieuses. A cela sajoute la parole divine, souvent conser-
vatrice, rapporte par les Prophtes. Le clerg, pris dans la tribu de Lvi,
tient une grande place : le grand prtre oint et couronne le roi et parfois
le dpose (II Rois, XI). La justice royale est le plus souvent dlgue
une cour compose de lvites et de juges : elle a une comptence civile,
criminelle et religieuse. Le juge nest que linterprte de la volont
divine : la sentence mane de Dieu par son intermdiaire, elle est un
jugement de Dieu dont la loi demeure immuable pour lhomme do
le problme de linterprtation afin de ladapter sans la trahir. La peine
rpond parfois la ncessit dexpier une faute religieuse en plus de
rpondre un sentiment de vengeance. La peine de mort par lapidation
est prvue pour les fautes les plus graves contre la fidlit due Dieu, la
puret, la vie du prochain.
Dans les Lois
37
de Platon, un Athnien vient en Crte pour y tudier
les lois les meilleures. Car sil est vrai que le bien est identique lan-
cestral, les meilleures des lois pour un Grec devraient tre les plus
anciennes des lois grecques, et telles sont les lois crtoises
38
. Mais lan-
cestral nest le bien que si les premiers anctres sont des dieux, des fils
de dieux ou des disciples de dieux. Par consquent, les Crtois croyaient
que Zeus tait lorigine de leurs lois car il avait instruit son fils Minos,
le lgislateur de la Crte. Mais il apparat vite que cette croyance na pas
de meilleur fondement quun mot dHomre et les potes sont dune
vracit problmatique ainsi que laffirmation des Crtois eux-mmes
lesquels taient clbres pour leur manque de vracit. Aussi la discus-
sion se dplace-t-elle de lorigine la valeur intrinsque des lois : un
code donn par un dieu doit tre parfaitement bon. Mais la critique
relle des lois ne commence quen invoquant une loi prtendument cr-
toise qui autorise une telle critique dans certaines conditions, bien sr
runies. Il devient alors vident que les lois imparfaites nont pas une
origine divine mais donc humaine : le lgislateur. Certes, Hraclite pro-
fessait avec ferveur le culte et la conservation de la loi, abri tutlaire de
la vie en commun, desse protectrice de la Cit le monde surnaturel
Jean-Charles Jobart 108
36. Le droit hbraque est connu presque uniquement par la Bible : Dcalogue dans
lExode, XX, 2-17, et le Deutronome, V, 6-12 et XIII-XXVI ; Code de lAlliance ,
Exode, XX, 22 XXIII, 33 ; Seconde loi ; in La Bible, trad. dirige par Frdric Boyer,
Bayard et Mdiaspaul, Paris et Montral, 2001
37. Platon, Les Lois, trad. Anissa Castel-Bouchouchi, Gallimard, coll. Folio Essais, 1997.
38. L. Strauss, Quest-ce que la philosophie politique ?, trad. O. Seyden, PUF, coll. Lviathan,
1992, p. 34.
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nimbe donc toujours le droit, au moins comme expression de la raison
divine , mais si le droit vient des dieux qui linspirent par exemple
par des oracles, lhomme en est le co-auteur indispensable, la source de
ses apories.
Cette dsacralisation du droit est aussi luvre chez Aristote. Ainsi
fait-il la critique avec minutie des constitutions de Sparte, de Crte et de
Carthage
39
, premire tape de sa science politique. La cause des lois est le
rgime, la politeia. Par consquent, le thme principal de la philosophie
politique est le rgime, pralablement aux lois. Le rgime est lordre, la
forme qui donne la socit son caractre, une manire de vivre spci-
fique. Il signifie le tout, simultanment la forme de vie dune socit,
son style de vie, son got moral, la forme de cette socit, la forme de
ltat, la forme du gouvernement, lesprit des lois. Malgr des dtermi-
nantes physiques (climat, relief, ressources, proximit de la mer), le
rgime, et donc son droit, est une uvre humaine qui comme lhomme,
volue, se soigne ou se meurt. Imperfection de lHomme et de son uvre
2 volution et thrapie des constitutions
Le Livre V de la Politique traite de la prservation et de la destruction
des constitutions. Fils de mdecin, Aristote tente de dterminer le mal
et dy trouver des remdes. Si Platon avait dcrit un cycle de dcadence
des rgimes politiques des cits, jamais il ne stait pench sur les pos-
sibles remdes. Aristote, quel que soit le rgime en cause, tente de com-
prendre son mal et de le soigner sans jugement de valeur
40
. Il fait alors
uvre de positiviste avec sa thorie de la sdition et de ses remdes.
Les causes de contestation dune Constitution sont nombreuses. La
principale est le sentiment dinjustice donc dingalit : dune part
ceux qui aspirent lgalit suscitent des rvoltes sils estiment tre dfa-
voriss, alors quils sont les gaux de ceux qui possdent des avantages
excessifs ; et dautre part ceux qui dsirent lingalit et la supriorit se
rvoltent aussi, sils supposent quen dpit de leur ingalit ils nont pas
une part plus forte que les autres, mais une part gale ou mme moindre
(et ces prtentions des deux cts peuvent tre justifies, comme elles
peuvent aussi tre injustifies). Dans les deux cas, en effet, les hommes
sinsurgent : sils sont infrieurs, cest pour obtenir lgalit ; et sils sont
gaux, pour acqurir la supriorit
41
. Aristote ajoute cette analyse de
nombreuses autres causes, trs diverses : lappt du gain et le dsir des
honneurs ainsi que la crainte de leurs pertes, la dmesure (et lavidit)
La notion de Constitution chez Aristote 109
39. Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970 : constitution de Lacdmone
II, 9 ; constitution crtoise II, 10 ; constitution carthaginoise II, 11.
40. J.-J. Chevallier, Histoire de la pense politique, Paris, Payot & Rivages, 1993, p. 106-
109.
41. Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970, V, 2, p. 343-344.
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des dirigeants, lexcs de supriorit dun dirigeant, la crainte, le mpris
des plus nombreux, des riches ou des aristocrates, les dsquilibres dans
la Cit tel un nombre excessif de pauvres, les brigues lectorales et lin-
curie des dirigeants, lhtrognit de la population, la position gogra-
phique de la Cit, sa conqute militaire par une autre Cit.
Comment prvenir ces changements de constitutions ? Aristote
donne des remdes pratiques de bons sens. Les conservateurs doivent
sassurer dtre plus forts que les rformateurs. Surtout, le rgime poli-
tique doit respecter la rgle du juste milieu : trs loigne de la Consti-
tution idale, une oligarchie ou une dmocratie peut tre supportable
pour les citoyens ; quon imprime lun de ces rgimes une tension
excessive en vue de le rformer et la Constitution devient pire et en fin
de compte il ny aura plus de Constitution. Le Lgislateur se doit donc
dtre modr et de savoir quelles sont, parmi les institutions de carac-
tre populaire ou oligarchique, celles qui prservent la dmocratie et
celles qui la dtruisent, et agir sur elles en consquence. Aucun rgime
ne peut tre pur et doit composer avec divers lments : la dmocratie
doit mnager les riches et loligarchie doit avoir lair de favoriser les
intrts du peuple
42
. Toute Constitution doit tre adapte, donc mixte.
Un autre moyen de prvention dune crise politique est un systme
dducation adapt la forme des gouvernements. Aristote y voit le plus
puissant des moyens pour faire durer la Constitution et que les lois soient
ratifies par le corps entier des citoyens. De mme, les magistratures ou
fonctions publiques ne doivent pas tre source de profits, surtout dans
les oligarchies car lexclusion des profits souligne alors lexclusion des
honneurs. Il faut ainsi empcher laccroissement disproportionn de
puissance dun citoyen, confrer des honneurs mdiocres pour une
longue dure plutt que des honneurs considrables pour peu de temps
car les hommes sont sujets la corruption et bien peu rsistent la pros-
prit. Enfin, Aristote, assez machiavlique, conseille dentretenir des
alarmes et sujets dinquitude chez les citoyens afin que ceux-ci pareils
des sentinelles de nuit, se tiennent sur leurs gardes et ne relchent pas
leur vigilance
43
.
Mais le Stagirite se penche ensuite avec attention sur les tyrannies
44
pour les sauver ! Elles en ont bien besoin car elles sont menaces par
toutes les causes prcdentes sous leurs formes extrmes. Ce rgime de
lautorit et de la force est la ngation mme du droit. La tyrannie
cumule donc les vices de la dmocratie et ceux de loligarchie : le mpris,
la haine et la colre sadditionnent pour soulever contre le tyran ses
Jean-Charles Jobart 110
42. Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970, V, 9, p. 388.
43. Ibid., 8, p. 379.
44. Sur le phnomne de la tyrannie : Cl. Mosse, La tyrannie dans la Grce antique, PUF,
coll. Quadrige, 2004.
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sujets pousss bout
45
. Deux thrapies, diamtralement opposes, sont
alors proposes. Dune part, la manire forte, brutale : avilir lme des
sujets, semer entre eux la dfiance pour viter les conspirations et les
maintenir dans limpuissance dagir, personne ne tentant limpossible.
Les moyens en sont nombreux : niveler les lites ; anantir les esprits
suprieurs et la haute culture ; obliger les grands vivre sous son regard,
passer leur temps aux portes du palais , ce que ne renierait pas un
Louis XIV ; employer des espions ; appauvrir les sujets qui, absorbs par
le travail, nauront pas le temps de conspirer ; susciter les guerres pour
occuper les sujets et en mme temps leur faire sentir constamment le
besoin dun chef . On admire tout le machiavlisme de lauteur, tout en
sentant sa rpugnance et son mpris pour le tyran.
Do une seconde mthode dcrite et prfre par le Stagirite. Le
tyran devra faire figure de roi le plus possible et de tyran le moins pos-
sible afin dassurer sa scurit : il veillera sur le trsor public et rendra
compte de ses recettes et de ses dpenses ; il aura un abord sans rudesse
mais plein de dignit, soucieux dinspirer moins la crainte que le respect
en cultivant au moins la vertu militaire et en contenant ses passions
sensuelles, en particulier homosexuelles ; il honorera les dieux ; il jouera
de la division de la cit entre pauvres et riches, faisant croire chaque
classe quil la protge et sattachant toujours celle qui simpose comme
la plus puissante. Aristote, optimiste, espre que lhomme prendra got
cette nouvelle vertu. En fait, ce tyran l a une autorit trs semblable
celle dun roi. Il ne sera pas pervers mais seulement demi per-
vers
46
. La seule diffrence est quil ne saurait transiger sur son pouvoir.
Il doit rester en mesure de limposer ses sujets, avec ou sans leur
consentement, car cder sur ce point, cest renoncer du mme coup
sa position de tyran
47
.
3 Proposition dune Constitution idale
La Constitution est une uvre humaine : sa cration et sa prserva-
tion dpendent de laction des hommes. De par cette dsacralisation du
droit, Aristote peut ensuite sans peine proposer sa Constitution
idale, au fond le meilleur moyen dviter les rvolutions. En dpit du
caractre coutumier de leurs institutions et de leur transformation par la
pratique sans intervention dune autorit constituante particulire
48
, lin-
tervention de personnages exceptionnels prenant en charge, dans cer-
taines circonstances, la rforme de ltat est bien admise. On remonte
La notion de Constitution chez Aristote 111
45. J.-J. Chevallier, Histoire de la pense politique, Paris, Payot & Rivages, 1993, p. 110.
46. Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970, V, 11, p. 417.
47. Ibid., p. 412.
48. P. Bastid, LIde de Constitution, Economica, coll. Classiques, 1985, p. 40.
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alors des poques lointaines, souvent lgendaires, celles de Minos,
Lycurgue ou Solon, des lgislateurs gniaux au prestige historique
immense, fondateurs ou rorganisateurs des cits
49
. Lhabilet lgislative
est en consquence lhabilet politique la plus architectonique
50
que
lon connaisse dans la vie politique. Le philosophe politique qui a atteint
son but est le matre des lgislateurs
51
. Mais luvre de ces hommes ne
se dtache pas du fond social qui leur sert de soubassement : les pra-
tiques et dsirs humains. La cit ne sorganise pas que par les lois : Pla-
ton explique que derrire la rglementation lgislative, il y a la coutume,
les patria nomina qui assurent la cohrence de toute Constitution. Sy
ajoutent les considrations quasi physiques sur les tendances volu-
tives de chaque rgime. Le lgislateur, et Aristote tout particulirement,
tient donc compte dans une large mesure de la spontanit des phno-
mnes relatifs lorganisation sociale. Le Stagirite, en proposant une
Constitution idale, ne fait l, comme tant dautres, que reprendre son
compte le mythe du lgislateur fondateur des lois de la Cit et partici-
per aux dbats politiques et polmiques de son temps
52
.
Dans le second livre de la Politique, Aristote avait expos, aprs une
critique de la Rpublique de Platon, les constitutions idales de Phalas
de Chalcdoine et dHippodamos de Milet : il se devait de proposer la
sienne car il ny a quune seule Constitution qui soit partout la
meilleure
54
. Dans les grandes lignes, elle ressemble celle des Lois, la
Cit de second choix de Platon. A la suite de son matre, Aristote
fixe la polis idale certaines conditions matrielles de population et de
territoire.
Le corps des citoyens doit tre suffisamment nombreux pour que la
Cit possde lautarkeia mais ne doit pas dpasser une importance au-
del de laquelle les citoyens ne peuvent plus se connatre entre eux, ce
qui nuit la nomination aux charges publiques et ladministration de
la justice. Les Grecs, qui occupent une situation gographique interm-
Jean-Charles Jobart 112
49. Aristote les qualifie daisumntes et non de tyrans ou rois. Il en donne plusieurs autres
exemples : Zaleukos Locres, Charondas Catane, Philolaos de Corinthe Thbes, Pittacos
Mytilne, Andromade de Rhgium en Thrace, in Aristote, La Politique, trad. J. Tricot,
Paris, Vrin, 1970, II, 1273b-1274b.
50. Aristote, thique Nicomaque, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1990, 1141b ; galement
Platon, Gorgias, trad. Monique Canto-Sperber, GF-Flammarion, 1997, 464b. Cette opinion
classique fut restaure par J.-J. Rousseau, Contrat social, II, 7 : Sil est vrai quun grand
prince est un homme rare, que sera-ce dun grand lgislateur ? Le premier na qu suivre le
modle que lautre doit proposer .
51. Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970, III, 1279b ; thique Nico-
maque, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1990, 1180a et 1109b et Ch.-L. Montesquieu, LEsprit
des Lois, dbut du livre XXIX.
52. J.-J. Chevallier, Histoire de la pense politique, Paris, Payot & Rivages, 1993, p. 94-98.
53. Aristote critique le communisme de Platon de la Rpublique de II, 1 II, 5 puis les
Lois au II, 6 puis nouveau La Rpublique au V, 12. Il critique Phalas au II, 7 et Hippoda-
mos de Milet au II, 8 ; in Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970.
54. Aristote, thique Nicomaque, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1990, V, 10, 1135 a 5.
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diaire, sont la fois intelligents comme les peuples chauds du Sud et
courageux comme les peuples froids du Nord. Cela explique quils
vivent libres sous dexcellentes institutions. Sils atteignaient lunit de
Constitution, ils seraient mme capables de gouverner le monde
entier . De par cette premire thorie des climats, on voit donc clai-
rement que le peuple appel se laisser docilement guider la vertu par
le lgislateur doit tre dune nature la fois intelligente et rsolue , en
un mot : grecque
55
.
Quant au territoire de la Cit, Aristote recommande celui qui se suf-
fit le mieux lui-mme, avec un sol fertile en toutes sortes de produc-
tions, difficile envahir, assez vaste pour offrir des loisirs. Le centre de la
polis, la ville , doit tre tabli dans une situation favorable par rapport
la mer comme la terre. Platon, et avec lui les oligarques, taient hos-
tiles au voisinage de la mer, laccusant de favoriser la dmocratie au pire
sens du terme. Pour Aristote, les avantages dordre militaire et commer-
cial paraissent plus vidents que les inconvnients dnoncs.
Les artisans, les ouvriers et les hommes de peine, mais aussi les com-
merants et mme les agriculteurs seront exclus de la citoyennet pour
manque de vertu et de loisir, la scol devant servir linstruction. La
classe militaire et la classe dlibrante concentreront dans leurs mains
par lots gaux les proprits non affectes au domaine public car il est
indispensable que les citoyens aient de vastes ressources ; mais la terre
est rendue commune titre amical . Ces deux classes concentrent les
charges publiques. cartant la spcialisation fonctionnelle rigoureuse de
la Rpublique, Aristote rgle la rpartition daprs lge. Les mmes
seront combattants dans leur jeunesse, puis gouvernants et juges deve-
nus gs, et enfin, anciens retirs de la vie active, prtres au service des
dieux. Le grand avantage est denlever la classe militaire la tentation de
renverser la Constitution car il serait imprudent de prtendre garder per-
ptuellement dans la subordination ceux qui ont la possibilit dem-
ployer la force. Au fond, Aristote nous donne l sa version idalise de
laristocratie. Les meilleurs gouvernent, tous tant les meilleurs la
vertu est le but la vertu est la mesure des honneurs accords aux
citoyens et puisque cest par leur but que toutes choses doivent tre
apprcies, on doit conclure une aristocratie
56
. Aristote insiste lon-
guement sur la ncessit dune bonne ducation des citoyens vertueux
mais en son tat dachvement, le livre VIII ne donne pas de prcisions
sur la structure des pouvoirs constitus, sur la lgislation et les peines.
Mais Aristote nest pas un utopiste et sans doute ne conoit-il ce
modle idal que pour le cas assez rare dune nouvelle Cit fonder.
La notion de Constitution chez Aristote 113
55. Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970, VII, 7, p. 494. Voir aussi la
note de J. Tricot sur Hippocrate et le panhellnisme dAristote, p. 493, note 2.
56. Ibid., 4 12 sur la Cit idale, VII, 13 VIII, 7 sur lducation.
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Aprs tout, ce Livre VII est une uvre de jeunesse. Sinon, il nest pas
pensable que le Stagirite souhaite une rvolution dans les cits, mme si
cest un cas quil nexclut pas
57
, afin dtablir sa Constitution idale : il
est un rformateur dans lme et non un rvolutionnaire. Et la rforme,
il la voit venir de Macdoine et la Macdoine, cest la monarchie quil
faut dfendre et justifier.
Lthique aristotlicienne, o le plus haut degr de vertu que
lhomme puisse atteindre rside dans la connaissance contemplative de
Dieu, contribue elle-mme promouvoir la monarchie. La meilleure des
constitutions est celle dont lagencement assure lexistence heureuse
chaque particulier. Si seule une vie active peut se dire heureuse selon le
principe de la vertu lactivit bonne se confond avec le bonheur
58
,
la vie active nimplique pas ncessairement des relation avec autrui
comme on le croit parfois
59
. Au-dessus de lidal dactivit politique se
trouve lidal dune vie contemplative. Lhomme atteint la vertu finale
tout aussi bien par une activit dirige tout entire vers son tre intime.
Cet idal du calme de la contemplation traduit le renoncement toute
action politique, qui constitue le premier devoir du citoyen. Il contraste
bien sr avec la morale traditionnelle de la cit grecque, avec cette men-
talit rpublicaine et dmocratique, pour laquelle les valeurs morales
rsidaient seulement dans la plus intense participation la politique
60
.
Doctrine singulire donc : les Grecs du temps dAristote tenaient en
effet la royaut pour une forme de gouvernement barbare. Dmosthne
dpense son loquence contre Philippe et Alexandre, dclarant que tout
roi ou tyran est ladversaire de la libert et ennemi du gouvernement par
les lois. Tout roi est un tyran et ses sujets des esclaves. Aristote, lin-
verse, tente de montrer que la monarchie assure une entire solidarit
dintrts entre le souverain et ses sujets, puisque le roi soccupe du bien-
tre de ces derniers comme un pre soccupe du bonheur de ses enfants.
Aristote, en outre, nomet pas de rappeler que les plus anciennes com-
munauts humaines offraient un caractre monarchique de mme que la
communaut des dieux sur lOlympe obissant un monarque. Dail-
leurs, le gouvern est un citoyen aussi bien que le gouvernant
61
, par
quoi la citoyennet nest plus limite la jouissance de droits actifs dans
le domaine politique, mais englobe galement lassujettissement lau-
torit publique et peut ainsi cadrer avec le rgime monarchique.
Le problme de la meilleure Constitution se pose en des termes
simples. A qui sera le pouvoir souverain de ltat ? Cest assurment
Jean-Charles Jobart 114
57. Aristote parle des changements rvolutionnaires, in Aristote, La Politique, trad.
J. Tricot, Paris, Vrin, 1970, V, 3, 5, 6 et 7 mais il semble prfrer de petites rformes
aux grands effets in V, 4.
58. Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970, VII, 24-1325 a, p. 479.
59. Ibid., 3, 1325 b, p. 481.
60. H. Kelsen, art. cit., p. 61.
61. Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970, III, 4, 1277 a, 23, p. 183.
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soit la multitude, soit la classe des riches, soit celle des gens de valeur,
soit un seul homme, le plus vertueux de tous, soit enfin un tyran
62
.
Poser de cette faon quivaut forcer la rponse en faveur de la monar-
chie. Si, dans la cit, il se trouvait un individu minent [] et que la
vertu et la vaillance de cet homme fussent tellement suprieures, quon
ne pt mme leur comparer les bonnes qualits et la capacit politique
de la totalit des autres, [] il conviendrait de considrer un tel homme
comme un dieu parmi les mortels
63
. Qui donc ici est vis sinon Phi-
lippe ou Alexandre ? La monarchie resplendit dune aurole de vertu
puisque lindividu dou des plus hautes vertus y exerce le pouvoir, loin
des abus flagrants de la dmocratie qui ne supporte pas les tres sup-
rieurs et les frappe dostracisme.
La thorie du meilleur rgime nest donc pas exempte de prsuppo-
ss politiques. Cest que la Constitution, fondement du rgime de la
cit, est un uvre fondamentalement politique.
B LA CONSTITUTION COMME UVRE POLITIQUE
Aristote ne fait pas de sparation stricte entre la science politique et
la science juridique. Le droit est en soi un acte politique : issu de valeurs
et porteur de valeurs, il sanalyse dans sa matire avant que dans sa
forme. Le droit est une obligation de la nature et un choix politique. En
ce sens, Aristote analyse avant tout la Constitution comme une compo-
sante du rgime politique. Il classe ainsi les rgimes politiques dabord
en fonction de la rpartition constitutionnelle du pouvoir. Mais il ne
sarrte pas l : de nombreux critres extra-juridiques (classe sociale au
pouvoir, mthode de gouvernement) servent lidentification des
rgimes
64
. Aristote fait par-l la distinction des faits et du droit : la
Constitution est le fondement du rgime politique mais ne se confond
pas avec lui. L est le problme du lgislateur : comment garantir une
Constitution face la pratique du rgime ? Aristote essaie alors de dfi-
nir une Constitution qui aura le moins de malchances dtre dvoye par
la pratique du rgime : la science juridique se met ainsi au service du
politique.
La notion de Constitution chez Aristote 115
62. Ibid., 10, 1281 a, 10, p. 211.
63. Ibid., 13, 1284 a, p. 230-231.
64. Sur la mthode dAristote, J. Touchard, Histoire des ides politiques, PUF, coll. Thmis,
t. 1, 9
e
d., 1988, p. 38-41 ; D. G. Lavroff, Histoire des ides politiques, Dalloz, Mmentos,
t. 1, 4
e
d., 2001, p. 29-37.
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1 Typologie aristotlicienne des rgimes politiques
La tradition classificatrice est ancienne en Grce et remonte au moins
Hrodote qui distinguait trois rgimes suivant le nombre des diri-
geants. En prenant pour critre le respect de la lgalit, Platon, dans le
Politique avait numr trois constitutions rgles : monarchie, aristocra-
tie, dmocratie modre, et trois constitutions drgles : tyrannie, oli-
garchie et dmocratie extrme
65
. Aristote, dans la Politique, reprend cette
classification sextuple avec pour critre lintrt commun. Sont correctes
les constitutions o lautorit souveraine est exerce en vue de cet int-
rt commun (monarchie, aristocratie et rpublique ou politie) ; et sont
dvies les constitutions o lautorit souveraine est exerce dans lint-
rt particulier de celui qui la dtient (tyrannie, oligarchie et dmocratie).
Lesprit exact dAristote lui inspire dailleurs une mise au point de sa
dfinition de loligarchie et de la dmocratie. Lessence de la distinction
est que, dans loligarchie, les riches dtiennent le pouvoir, et que dans la
dmocratie modre, ce sont les pauvres. Lauteur affine encore, ajoutant
dans la dmocratie llment de naissance libre et, dans loligarchie,
llment de naissance au-dessus du commun. On aboutit alors une
dfinition composite associant nombre, naissance et richesse
66
. Cette plu-
ralit vise cerner avec fidlit la ralit. Pour cela, le Stagirite sappuie
sur un grand luxe de faits prcis et une abondante documentation, ana-
lysant cent cinquante-huit constitutions dans son recueil intitul Poli-
teia
67
. Voyons rapidement les trois grandes formes de Constitution et
leurs diverses espces : la monarchie, loligarchie et la dmocratie
68
.
Thoriquement, condition de postuler un roi sage et vertueux
limage de celui du Politique de Platon, la monarchie lemporte sur
toutes autres formes de gouvernement. Quand un citoyen saffirme telle-
ment suprieur en vertu que la sienne excde celle de tous les autres
runis, il est juste quil reoive le pouvoir suprme. Lui appliquer les
rgles ordinaires serait ridicule, le soumettre au principe de lalternance
et en faire un gouvern serait choquant. Il nest dautre solution que de
lui confier dune faon dfinitive lautorit sans contrle, en lui recon-
naissant le droit de nobir qu sa propre volont : cest la monarchie
absolue, la pambasileia. Mais cette exception totale au principe de rgne
Jean-Charles Jobart 116
65. Sur la diversit des rgimes grecs : A. Fouchard, Les tats grecs, Ellipses, 2003 et Les
systmes politiques grecs, Ellipses, 2003.
66. Sur la dfinition de la dmocratie : Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin,
1970, III, 8, p. 201-203 et IV, 4, p. 268-270.
67. De ce recueil subsiste uniquement, comme par miracle, La Constitution dAthnes,
publie en 1891 daprs un papyrus dgypte (d. et trad. G. Mathieu et Cl. Mosse, Paris,
Belles-Lettres, 1996).
68. Pour un expos plus exhaustif, cf. J.-J. Chevallier, Histoire de la pense politique, op. cit.,
p. 99-106 ; M. Prlot et G. Lescuyer, Histoire des ides politiques, Dalloz, Prcis, 13
e
d.,
1997, p. 81-89.
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de la loi nest que pure spculation car o trouver un tel homme
69
? Aris-
tote observe partout, sauf Sparte, des royauts teintes de tyrannie,
cette dernire tant le gouvernement o un seul homme exerce un
pouvoir irresponsable sur tous les citoyens indiffremment, quils soient
gaux ou suprieurs, et na en vue que son propre intrt et non celui de
ses sujets ; aussi un pareil pouvoir est-il de pure violence, car aucun
homme libre ne supporte sans protester une autorit de ce genre
70
.
Aristote subdivise alors la catgorie des monarchies en cinq espces : la
monarchie hroque, souvent ancienne, entre les mains dun chef presti-
gieux hros militaire, consentie par tous mais limite des domaines
bien dfinis ; la monarchie barbare, hrditaire et donc fonde sur la loi,
o le chef despotique exige la soumission de tous ; la monarchie lective
qui permet un accord pour sortir dune guerre civile ; la monarchie
paternelle o les dirigeants se montrent respectueux de lintrt gnral ;
et enfin la monarchie religieuse o le roi est aussi prtre. Ce souci de ra-
lisme ne favorise pas la clart et, surtout, pche par un dfaut mthodo-
logique : elle mlange plusieurs critres (mode daccession au pouvoir,
forme de lgitimit, faon dexercer le pouvoir), ce qui ne permet pas de
garantir lexhaustivit de la classification.
Dans laristocratie, les meilleurs par leur vertu gouvernent. Les hon-
neurs sont distribus selon la vertu, ce qui est la conception la plus haute
de la justice distributive. Aristote distingue quatre formes doligarchie
71
.
La meilleure, cartant la masse des pauvres, ouvre laccs au pouvoir
moyennant un cens. Il y a possibilit de gravir lchelle sociale et la plus
grande partie des citoyens ont une fortune modeste. Ainsi une quantit
considrable dindividus participent au gouvernement. Cela garantit que
la souverainet rsidera non dans les hommes mais dans les lois. A lin-
verse, la pire des oligarchies, la dynastie ou dunasteia, la plus arbitraire et
tyrannique, bafoue la loi en coutant son seul caprice et postule une caste
hrditaire de dirigeants concentrant la quasi-totalit des richesses. Cette
minorit acquiert ainsi une puissance dmesure qui exclut la souve-
rainet de la loi. Entre ces extrmes existent deux formes intermdiaires
o le cens slve, les enfants succdent leurs pres dans des fonctions
devenues hrditaires. Mais la loi gouverne encore et par exemple pres-
crit lhrdit des fonctions.
Aristote distingue enfin dans le chapitre 4 du Livre VI quatre formes
de dmocratie
72
, de la moins mauvaise la pire. Il prsente ainsi la
dmocratie rurale compose de paysans propritaires plus soucieux de
La notion de Constitution chez Aristote 117
69. Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970, III, 13, p. 230-234 et III, 17,
p. 254.
70. Ibid., IV, 10, p. 298-299.
71. Ibid., IV, 5, p. 281-282 et 285-287 et VI, 6, p. 449.
72. Notons que cette classification simplifie ne correspond quimparfaitement celle des
chapitres 4 6 du Livre IV, signe quAristote est revenu plusieurs fois sur son ouvrage.
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travailler que de sagiter sur la place publique et donc ports confier le
pouvoir des gens clairs responsables devant eux. Ainsi les meilleurs
sont aux fonctions publiques et le peuple ne se sent pas diminu dans ses
droits. Par contraste, Aristote vilipende la pire dmocratie, celle des
villes populeuses, proie facile des dmagogues bafouant le principe de la
souverainet de la loi en en faisant le simple caprice de la multitude.
Cest une vraie tyrannie divise en un nombre infini de mains, un chaos
qui ne profite quau pouvoir personnel des dmagogues. Entre ces deux
extrmes, existent deux intermdiaires o tous les citoyens ont accs au
pouvoir mais ne le peuvent que sils en trouvent le loisir, ce qui suppose
un revenu suffisant. Ces dmocraties ne sont que des dviations de la
premire vers la dernire.
2 Une constituante du rgime :
base crite et importance de la pratique
Mais Aristote met en garde contre une interprtation trop catgo-
rique de sa classification
73
. La Constitution nest pas tout et la pratique
contribue pour une part importante ce quest le rgime politique de la
Cit. Bien que la Constitution telle quelle est rgle par la loi nait
rien de dmocratique, cependant, par leffet de la coutume et des habi-
tudes de vie, elle est applique dans un esprit dmocratique, et il en est
de mme, leur tour, dans dautres tats o la Constitution lgale tant
plutt dmocratique, le genre de vie et les murs impriment aux insti-
tutions une tendance oligarchique
74
. Lesprit compte autant que la
matire quil insuffle. Ainsi une classification purement juridique des
rgimes na aucun intrt : la science juridique a ses limites Platon, en
prenant pour critre le respect de la lgalit, avait diffrenci les consti-
tutions rgles et les constitutions drgles. Aristote, lui, dpasse ce
critre du droit afin de bien caractriser un rgime politique. La Consti-
tution nest pas la seule dterminante. Si un seul homme est person-
nellement la tte des affaires, cest un gouvernement royal ; si, au
contraire, conformment aux rgles de cette sorte de science, le citoyen
est tour tour gouvernant et gouvern, cest un pouvoir proprement
politique. En fait, ces distinctions nont aucune ralit
75
.
Cest pour cette raison quAristote nhsite pas employer une mul-
tiplicit de critres afin de caractriser les diffrents rgimes politiques
aux constitutions semblables. Cette notion de pluralit dlments que
toute Cit renferme et qui entrane ncessairement plusieurs sortes de
rgimes est fondamentale chez le Stagirite. Il doit ncessairement exis-
Jean-Charles Jobart 118
73. J.-J. Chevallier, Histoire de la pense politique, Paris, Payot & Rivages, 1993, p. 106.
74. Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970, IV, 5, p. 282.
75. Ibid., I, 1, p. 22-23.
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ter plusieurs types de socit politique diffrant spcifiquement les uns
des autres, puisque les parties dont nos socits sont composes diffrent
aussi spcifiquement entre elles
76
.
Aristote distingue la pratique du droit mais intgre dans le droit des
normes crites et non crites. La pense grecque invente lexpression de
lois non crites. Celle-ci servit dabord dsigner, par opposition aux lois
humaines, les lois divines de la justice et de la religion quinvoque Anti-
gone
77
. Puis le concept se lacise au fur et mesure que la loi politique se
dtache de son origine divine, et finit par dsigner deux choses : dune
part, les lois qui nont pas besoin dtre crites et se perptuent toutes
seules (coutume), dautre part, les lois communes tous les hommes (la
loi naturelle)
78
. Aristote estime que la loi non crite, coutumire, a plus
dautorit et a trait des matires plus importantes que les lois crites. A
ses yeux, la source essentielle de lune et de lautre est le Lgislateur que
symbolisent Solon ou Lycurgue. Il impulse et forme la loi. Mais il doit en
plus implanter par lducation sa substance dans lesprit des citoyens :
rien ne sert en effet de possder les meilleures lois, mmes ratifies par
le corps entier des citoyens, si ces derniers ne sont pas soumis des habi-
tudes et une ducation entrant dans lesprit de la Constitution
79
.
L est tout lenjeu de la pratique des institutions, des murs
publiques. Parfois compris sous la dnomination rgles non crites ,
ces usages coutumiers ont un rle de cohsion et de stabilit sociale.
Lanciennet qui les fait respecter provoque une parfaite ambigut entre
le factuel et le moral : on les prfre uniquement parce quelles sont
anciennes. Mais leur anciennet est la preuve de leur qualit : mauvaises,
elles nauraient pas t reprises et seraient dj mortes
80
.
Mais les Grecs font une parfaite distinction de ces murs et du
droit
81
. Il ne faut ni appeler cela des lois, ni le passer sous silence, jai
eu parfaitement raison de le soutenir : ce sont l en effet les liens de
toute organisation sociale, comblant lintervalle entre toutes les lois ins-
titues et couches par crit en des codes, et, dautre part, celles qui
seront institues : tout simplement des sortes de rgles, coutumes natio-
La notion de Constitution chez Aristote 119
76. Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970, IV, 3, p. 266.
77. Sophocle, Antigone, trad. R. Pignarre, Paris, GF-Flammarion, 1994, v. 450-460, p. 79.
On retrouve le terme chez Thucydide, La Guerre du Ploponnse, II, 37, in Hrodote, Thucy-
dide, uvres compltes, Paris, Gallimard, coll. La Pliade, 1993 ou chez Euripide, Hcube,
trad. Louis Mridier, Nicole Loraux et Franois Rey, Paris, Les Belles-Lettres, coll. Clas-
siques en poche, 1999.
78. Aristote, Rhtorique, trad. Mdric Dufour et autres, Paris, Les Belles-Lettres, 1967,
t. 1, I, 13.
79. Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970, III, 9, p. 203-204.
80. Lun des grands avantages de la coutume ou thos est sa plasticit, son volution avec
les murs. Aussi, elle ne peut tre coup sr toujours trs ancienne. Lanciennet est donc
plus souvent un mode de lgitimation quune ralit.
81. Dans ce sens, coutume constitutionnelle, convention la Constitution et interprta-
tion raliste des dirigeants ne relvent pas de la catgorie du droit mais de celle des faits, de
la pratique politique.
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nales et dune trs haute antiquit, lesquelles, en raison de lexcellence de
leur tablissement et de lhabitude que nous en avons prise, assurent
pleine sauvegarde aux lois jusqu prsent institues par la protection
dont elles les enveloppent
82
. Les murs et pratiques politiques ne
contraignent pas les dirigeants mais sont appliques parce quelles sont
pratiques . Devenues inutiles voire nfastes, elles seraient abandon-
nes par les acteurs politiques.
Quand une Constitution est imparfaite, la pratique vient la relayer. A
linverse, quand lesprit civique est mal rpandu, la pratique vient dna-
turer la Constitution. Le problme du lgislateur (nous dirions aujour-
dhui du constituant) est donc de dfinir les institutions qui offriront le
plus de garanties contre la pratique politique et lventuelle perversion
des textes. Pour cela, Aristote tente de dcrire sa Constitution la plus
praticable.
3 La Constitution la plus praticable : la Politie
Cette importance de la pratique trouve tout de suite une rpercussion
chez le Stagirite : quelle est la Constitution qui aura le moins de chances
dtre dvie par la pratique ? Aristote a montr les dviations poten-
tielles ou effectives de certaines constitutions
83
. Il a certes expos sa Cit
idale avec son rgime idal mais cela ne saurait suffire. Le ralisme de
lauteur rattrape ses rves : en plus dune Constitution idale, il dcrit la
Constitution la plus praticable pour les hommes, la Politie, sorte de pal-
liatif face limpossibilit dtablir lidal philosophique sur terre. Dans
le monde sublunaire, la nature elle-mme peut varier mais cette imper-
fection ouvre un espace laction humaine par la prudence et la pra-
tique
84
. Aristote fait ici preuve de tout son relativisme : si ce qui est
juste nest pas identique sous toutes les conditions, il faut ncessaire-
ment aussi que la vertu de justice comporte des diffrences
85
. Le temps
nest plus la rflexion sur une Cit idale mais une Constitution
adapte aux caractres nationaux
86
.
Une forme sadapte le mieux tous les corps politiques en gnral,
qui nexige pas une vertu hors du commun ni une ducation ncessitant
de grands moyens
87
: la Politie ou Rpublique tempre . Elle est le
gouvernement de la multitude, de la masse des citoyens en vue de luti-
Jean-Charles Jobart 120
82. Platon, Les Lois, trad. Anissa Castel-Bouchouchi, Gallimard, coll. Folio Essais, 1997,
739 a.
83. Cf. notes 36 et 48. Aristote montre les aristocraties de Sparte ou Carthage se dvoyer
en tyrannie ou oligarchie.
84. Sur ce thme, voir P. Aubenque, La Prudence chez Aristote, Paris, PUF, 1963.
85. Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970, V, 9, 1309 a, p. 385.
86. Ibid., IV, 12, p. 307-310.
87. Ibid., IV, 11, p. 300.
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lit commune. Tous ceux qui portent les armes ont part au pouvoir. Elle
est le gouvernement de la classe moyenne, classe lue. La Politie combine
loligarchie qui repose sur la classe riche et la dmocratie qui repose sur
la classe pauvre. Elle donne le pouvoir la classe moyenne, fusion de la
richesse et de la pauvret. Ainsi, elle vite le caractre unilatral de loli-
garchie ou de la dmocratie. Constitution mixte, modre, elle assure le
gouvernement des modrs et la justice distributive. On constate alors
que la fusion de deux rgimes en eux-mmes mauvais, dvis, peut
produire un rgime correct, droit, bnfique
88
.
Les bienfaits attendus tiennent aux mrites particuliers de la classe
moyenne compose de gens qui tiennent le juste milieu . Ils poss-
dent en quantit modre les dons de la fortune, rien chez eux nest en
excs et de ce fait, ils ont moins de difficult se plier aux ordres de la
raison. La proprit moyenne constitue le meilleur lment dune
cit
89
en favorisant la vertu de la mdit (msots). Ils nexcitent pas la
convoitise et personne ne cherche les inquiter. Les gens trop combls
ne veulent ni ne savent obir et ne sont capables de gouverner quen
matres despotiques, tandis que les gens dmunis sont dans un tat dab-
jection trop marqu pour savoir commander et ne savent obir qu une
autorit qui les traite en esclaves. Quelle amiti, philia, peut encore
rgner dans ces conditions entre les citoyens et est-il encore possible de
parler de communaut politique qui exige des individus gaux et sem-
blables ? La classe moyenne doit donc tre majoritaire ; ainsi elle fait
pencher la balance et empche les extrmes opposs darriver au pou-
voir
90
. Rsultat de lquilibre paradoxal entre les deux rgimes dvoys
que sont la dmocratie et loligarchie, la Politie est plus proche de la
dmocratie que de loligarchie
91
.
Aristote utilise la Politie comme talon de mesure pour classer par
ordre de prfrence, ou plutt de moindre mal, les constitutions dvies
que sont les dmocraties ou les oligarchies. La meilleure, ou la moins
mauvaise, forme de dmocratie (celle des agriculteurs et pasteurs), la
meilleure, ou la moins mauvaise, forme doligarchie (la plus ouverte)
sont aussi celles qui, grce lexistence chez elles dune apprciable
classe moyenne, se rapprochent le plus de la politie .
Au total, la Politie est modeste, modre, tempre, moyenne, dans
le droit fil de la notion de mesots qui apparat constamment dans
lthique, circule travers toute la Politique et o lon reconnat lune des
La notion de Constitution chez Aristote 121
88. J.-J. Chevallier, Histoire de la pense politique, Paris, Payot & Rivages, 1993, p. 112.
89. Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970, IV, 11, 1295 b, p. 304.
90. Ibid., 11, p. 304.
91. Ibid., V, 1, 1302 a ; IV, 3, 1290 a, p. 266-267. Remarquons que la Politie avec sa
large classe moyenne nest pas sans rappeler nos socits modernes et la dmocratie librale
reprsentative avec une dmocratie dgaux et le gouvernement libral dune aristocratie
reprsentative.
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ides les plus chres lesprit grec, de Pythagore Solon ou Platon : la
lutte contre lubris.
La politeia ou Constitution reste donc chez Aristote une notion essen-
tiellement politique. Pourtant cela nempche pas le Stagirite de penser
de faon abstraite la Constitution avec tout le talent que lon connat aux
Grecs pour les considrations mtaphysiques. La Constitution est alors
une norme juridique en relation avec dautres normes, inscrite dans
une hirarchie o les considrations politiques et morales sont toujours
sous-jacentes.
II LA VISION JURIDIQUE DE LA CONSTITUTION :
UNE ANALYSE NORMATIVISTE ?
La notion de politeia tait jusqu prsent chez Aristote lquivalent
du gouvernement lgal ou constitutionnel, de lorganisation juridique
du pouvoir dans la Cit et ce titre une composante fondamentale du
rgime politique. Plus que lorganisation des magistratures, la politeia
dAristote est indissociable des lois de la Cit qui fixent les principes
selon lesquels ces organes exerceront leurs fonctions
92
. Lapport de la
Grce est ici essentiel : le pouvoir doit se soumettre au droit, le droit
quil produit doit se conformer des normes suprieures.
Lide dune norme suprme simposant tout pouvoir nest pas une
ide neuve en Grce. Aristote nest donc pas un rvolutionnaire mais un
penseur classique. Ses deux grands apports sont cependant davoir appro-
fondi les concepts de rgne de la loi et de suprmatie de la Constitution
sur les lois. Lorganisation hirarchique du systme juridique et la sou-
mission du pouvoir au droit prennent chez lui une formulation claire et
moderne.
Aussi le grand apport de la philosophie grecque sera davoir pens le
droit positif en comparaison avec le droit naturel et davoir donc model
la notion de norme de faon implicite. La Grce na pas fait le droit du
moins en na-t-on que peu de traces mais ce rle sera celui de Rome
cependant elle a pens le droit. Il ny a pas de vritables juristes chez les
Jean-Charles Jobart 122
92. Faisons ici une remarque terminologique indispensable sur la politeia, les nomoi et les
psphismai. Dans une premire acception, la politeia est lorganisation des pouvoirs publics,
les nomoi les rgles fondamentales qui rgissent le fonctionnement de ces pouvoirs et la vie
des citoyens et les psphismai les lois ordinaires et dcrets des magistrats. Dans une seconde
acception, la politeia regroupe lorganisation des pouvoirs publics et les lois fondamentales
sur le fonctionnement des institutions et la vie des citoyen (proche de notre bloc de consti-
tutionnalit), les nomoi sont les lois ordinaires obligatoirement soumises lAssemble, et les
psphismai les dcrets des magistrats vots ou non par lAssemble. Cest cette seconde accep-
tion que nous utiliserons dans les dveloppements suivants.
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Grecs, sans doute du fait du caractre populaire de la justice rendue par
des collges nombreux ou des assembles de citoyens sans formation
juridique. Aussi les avocats sont-ils avant tout des rhteurs et les plai-
doyers civils sont construits selon le modle des plaidoyers politiques
93
.
Parler de normativisme serait donc anachronique et exagr car le pen-
seur antique noublie jamais que derrire le droit positif se cache la
volont politique et lordre divin ou moral. Mais le concept de droit est
clairement tabli sous le terme nomos, qui, tel le Law anglais, signifie
la fois loi et droit. La Grce sait penser en droit de manire abstraite et
ceci du fait de deux phnomnes : le rgne des lois dans la cit (ou
ltat de droit) et lexistence de relations propres entre les normes elles-
mmes, le plus souvent sur le mode hirarchique.
A LAMOUR DES LOIS OU LTAT DE DROIT
Il nest en effet pas abusif de parler chez les Grecs dun amour des
lois : la loi est le lien dunion de la Cit, larbitre suprme des conflits
personnels, le garant dune vie politique saine. Elle est le principe
dordre
94
et fait partie de lidentit grecque : par elle lhomme se diff-
rencie du barbare et la justice se ralise
95
. Euripide et Sophocle vantent
la libert grecque face la servitude perse
96
: le Grec na pour matre que
la Loi et se soumet un ordre et non un homme. On a foi en la Loi,
difie tout au long du V
e
sicle. Pour Hsiode et Protagoras, la loi dis-
tingue lhomme de lanimal et se nourrit de la loi divine. De la divinisa-
tion des lois la suprmatie des lois, il ny avait quun pas vite franchi.
Aristote ne cessera de vanter le rgne de la loi. Mais pour bien com-
prendre ce qutait ltat de droit grec, voyons au pralable ce que sont
chez Aristote les notions dtat et de droit.
1 La notion dtat
Aristote donne de ltat une dfinition relativement prcise avec
pour point central la Constitution. Il voit en elle une organisation uni-
La notion de Constitution chez Aristote 123
93. Il suffit de comparer Dmosthne, Plaidoyers civils, trad. Louis Gernet, Paris, Belles-
Lettres, 4 vol., 1954-1960 Dmosthne, Plaidoyers politiques, trad. Christien Bouchet,
Paris, Belles-Lettres, 3 vol., 1959-1972. Cf. H. H. de Mogens, La dmocratie athnienne
lpoque de Dmosthne, Les Belles Lettres, 2003. On pourra aussi admirer la verve de Lysias,
Linvalide, trad ; Louis Roussel, Paris, PUF, 1966.
94. Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970, III, 16, p. 247.
95. Aristote, thique Nicomaque, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1990, V, 3, p. 234.
96. Euripide, Mde, trad. Pierre Miscevic, Paris, Payot & Rivages, coll. Petite biblio-
thque, 1997, v. 536-538 et Euripide, Oreste, trad. Fernand Chapouthier et Louis Mridier,
Paris, Les Belles-lettres, 1968 v. 487 et s. ; Sophocle, udipe-roi, v. 865 et s., in Thtre com-
plet, Paris, GF-Flammarion, 1994. Sur le lien important entre le thtre et la politique en
Grce : C. Meier, De la tragdie comme art politique, Les Belles Lettres, 1991.
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fiante du pouvoir par laquelle la communaut, le substrat social de
ltat prend une structure dfinie. De ce point de vue, la Constitution
parat sidentifier avec la forme de ltat
97
. Ces formes sont infiniment
nombreuses car souvent composites et le nom ne signifie alors pas grand-
chose. Selon Aristote, la Cit cest la Constitution : la Constitution cre
ltat, si la Constitution vient changer, on peut se demander sil sagit
du mme tat. Mais une telle conception nest pas sans poser quelques
difficults quant la succession des tats et la transmission de leurs
obligations.
Ltat nest pas une formation artificielle et conventionnelle
98
mais a
son origine dans les exigences de la nature humaine. Il est un fait de
nature, une cration spontane et ncessaire. Lhomme na jamais vcu
ltat isol : de par la nature, lhomme a besoin de la femme pour pro-
crer, le chef a besoin du subordonn pour commander. Ainsi la premire
communaut humaine est la famille. Puis le regroupement de plusieurs
familles forme le village. Enfin, la communaut forme de plusieurs
villages est la Cit, au plein sens du mot ; elle atteint ds lors, pour ainsi
parler, la limite de lindpendance conomique : ainsi, forme au dbut
pour satisfaire les seuls besoins vitaux, elle existe pour permettre de bien
vivre. Cest pourquoi toute cit est un fait de nature, sil est vrai que les
premires communauts le sont elles-mmes
99
. Cela explique que les
premires cits, suivant le modle de la famille rgie dans la forme
monarchique (patriarcat), taient gouvernes par des rois. Ltat est donc
un phnomne naturel, du moins sous la forme de la Cit.
Reste identifier ltat. Ainsi, quand est-ce que la Cit agit et quand
nagit-elle pas ? Quand des pouvoirs constitutionnels sont-ils luvre ?
Des hommes ont-ils t faits citoyens par ltat lgal ou par une simple
coterie (oligarchie) ou par un individu dont le pouvoir repose sur la vio-
lence et ne reprsente donc pas ltat (tyrannie) ? Certains ne veulent
pas que le nouveau gouvernement acquitte les obligations contractes
par le prcdent, sous prtexte que ce nest pas ltat mais le tyran qui a
reu ces engagements. A quel principe devons-nous faire appel pour
affirmer que ltat est le mme quauparavant ou que ce nest pas le
Jean-Charles Jobart 124
97. P. Bastid, LIde de Constitution, Economica, coll. Classiques, 1985, p. 42.
98. Dans sa thorie gntique de ltat (Pol., I, 2, p. 24), Aristote soppose donc lindi-
vidualisme dAntisthne le Cyrnaque et tous ses hritiers que seront les thoriciens du
contrat social de Hobbes Rousseau. Il est trs proche des thories de H. Summer-Maine
pour qui, par un processus dagrgation, les familles patriarcales se constituent en tribus et
les tribus en tat mais avec la substitution progressive du lien territorial au lien parental (cf.
R. Verdier, Dossier H. Summer-Maine , Droit et cultures, n 19, 1990, p. 149-190 : Les
philosophes franais (Voltaire, Rousseau), dans leur ardeur chapper ce quils estimaient
tre la superstition des prtres sont tombs dans le superstition des juristes ). Mais cette
thorie nexplique que la cration des tats primaires, fruits dun dveloppement interne
(association volontaire et division du travail), et non les tats secondaires crs par une cause
externe, une conqute trangre (thorie de F. Oppenheimer).
99. Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970, I, 2, p. 27.
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mme tat mais un autre ?
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O trouver le critre de lexistence et de
la permanence de ltat ? Afin de rpondre, Aristote considre ce que
sont selon lui les trois constituantes de ltat : le territoire, la population
et la Constitution. Quel en est le fondement, la raison de son unit ?
La Cit devient un concept juridique dans la mesure o elle se rfre
avant tout la notion de communaut de citoyens et ne se confond pas
avec la population. Il est possible que, pour une raison quelconque (mi-
gration par exemple), les citoyens nhabitent plus, en tout ou partie, le
territoire de la Cit. Lidentit de ltat est-elle pour autant dtruite ?
Souvent, dans la fondation dune ville, on faisait appel des colons de
toute origine. Ainsi, pour la fondation de Thurium prs de Sybaris en
444, Pricls fit appel des colons de toute origine, de toute la Grce
101
.
Pour autant la population ne se confond pas avec la communaut
civique. Athnes ne comptait au V
e
sicle que 40 000 citoyens face
autant de femmes, 200 000 esclaves
102
et 100 000 mtques. Pricls fit
mme voter en 451 une loi fermant aux mtques la voie royale de lin-
tgration : le mariage mixte. Pour tre citoyen, il faudra justifier dune
ascendance athnienne en ligne maternelle comme en ligne paternelle
103
.
La communaut civique possde un caractre exclusif : on est citoyen
dune seule cit dtermine
104
. La Cit a donc une identification familiale
quasi raciale, mais son unit et son identit ne rsident pas dans sa popu-
lation qui peut voluer dans le temps.
Le second lment constitutif de ltat est son territoire. Mais lunit
dune cit ne tient pas non plus aux remparts de sa ville. Aristote, tout
en sinterrogeant sur les limites du territoire qui ne sauraient tre assi-
miles une muraille, pressent trs clairement la notion de frontire non
encore connue en Grce
105
. La superficie totale est en gnral restreinte,
La notion de Constitution chez Aristote 125
100. Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970, III, 3, p. 175.
101. Platon, Les Lois, trad. Anissa Castel-Bouchouchi, Gallimard, coll. Folio Essais, 1997,
IV, 707e-708d.
102. Sur la question de lesclavage chez Aristote entre consquence naturelle de linga-
lit des hommes ou ncessit sociale pour la production conomique, cf. G. Vannier, Les-
clave dans la Cit. Aristote, thique et politique, Atelier de lArcher, 1995.
103. Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970 : il reprend cette dfinition
du citoyen par la naissance au II, 2, p. 171-172 : un citoyen se dfinit lenfant n de
parents tous deux citoyens . Mais il reconnat des exceptions si un seul parent est citoyen,
pour les premiers habitants dune cit ou pour ceux ayant acquis le droit de cit la suite
dun changement de constitution (cration de citoyens par Clisthne Athnes en 507 aprs
lexpulsion des tyrans). La dfinition du citoyen est donc relative la Constitution : en
dmocratie, le citoyen au sens absolu se dfinit par aucun autre caractre plus adquat que
par la participation aux fonctions judiciaires et aux fonctions publiques en gnral (III, 1,
p. 167).
104. N. Rouland, Introduction historique au droit, PUF, coll. Droit fondamental, 1998,
p. 130. Voir aussi N. Rouland, J. Poumarde et S. Pierr-Caps, Droit des minorits et des peu-
ples autochtones, PUF, coll. Droit fondamental, 1996.
105. Notion aujourdhui classique pour ltat. Voir par exemple P.-M. Dupuy, Droit inter-
national public, Prcis Dalloz, 2000, p. 39-47. La notion prendra vraiment forme sous le rgne
dAlexandre o la dtermination des frontires souleva dinnombrables difficults. Cf. J. Gau-
demet, Les Institutions de lAntiquit, Montchestien, coll. Domat, 7
e
d., 2002, p. 103.
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souvent moins de 1 000 km
2
, mais suffisante pour que par ses ressources
propres la Cit ait son indpendance conomique (autarkia). Pour
autant une cit peut conqurir ou cder des territoires tout en restant la
mme. Lunit et lidentit de la Cit sont donc rechercher ailleurs.
Quand la mme population habite le mme territoire, la Cit est-elle
toujours la mme ? Puisque la Cit est une communaut dun certain
genre et quil est une participation de citoyens un gouvernement,
quand la forme du gouvernement devient autre et diffrente de ce quelle
tait, on peut penser que, par une consquence invitable, la Cit non
plus nest plus la mme
106
. Cest donc lunit de la souverainet qui
seule fait la Cit. Tant que la forme du gouvernement subsiste, la Cit se
maintient identique, malgr les modifications territoriales ou les varia-
tions de population. Si au contraire la Constitution vient changer, ce
nest plus la mme Cit : la vie collective perd son unit politique qui en
tait le couronnement. Il est manifeste que nous devons dfinir liden-
tit de ltat en ayant principalement gard sa Constitution. Lind-
pendance politique (autonomia) est une exigence fondamentale : la Cit
doit tre libre vis--vis de ltranger ; elle doit tre matresse de sa
Constitution, de ses lois, de ses actes mme si elle fait partie dun grou-
pement fdral. Les cits seront ce titre toutes gales et reprsentes
dans un organe central
107
. Le paiement dun tribut, lentretien ou la four-
niture de troupes sans dlibrer sur les oprations, le contrle tranger
des actes de gouvernement ou la restriction du pouvoir judiciaire sont
autant dexemples de sujtions incompatibles avec lindpendance nces-
saire au rgime de la Cit
108
.
Quant savoir si ltat est tenu ou non par ses engagements quand
il a chang de Constitution, Aristote ne rpond pas : la question nint-
resse plus la dfinition de ltat mais le droit international public. Au
moins pressent-il le problme qui se pose
109
.
On retrouve l toute la thorie moderne de la notion dtat : il a
pour fondement un territoire et une population (la race chez Aristote, la
Nation aujourdhui) mais son signe distinctif indispensable est un pou-
voir souverain qui sincarne dans la Constitution, cest--dire lautono-
mie constitutionnelle de la Cit
110
, le droit ddicter son propre droit.
Jean-Charles Jobart 126
106. Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970, III, 3, p. 177.
107. On trouve ici toute la fiction juridique moderne de lgalit des tats. Sur ce thme,
voir P.-M. Dupuy, Droit international public, Prcis Dalloz, 2000, sur lautonomia : p. 99-
113 ; sur lautarkia ou le droit au dveloppement conomique : p. 608-619 ; sur la repr-
sentation dans les organes internationaux : p. 161.
108. J. Gaudemet, Aspects historiques de la notion dtat , in Sociologie historique du
droit, PUF, coll. Doctrine juridique, 2000, p. 207.
109. La question est par exemple traite in P.-M. Dupuy, Droit international public, Prcis
Dalloz, 2000, p. 52-55.
110. Sur la notion dautonomie constitutionnelle, voir Lautonomie constitutionnelle aujour-
dhui, IV
e
Journes franco-tunisiennes de Droit constitutionnel, 21 et 22 fvrier 2001
lUniversit Toulouse I.
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Une telle dfinition correspond tout fait aux critres classiques
employs encore aujourdhui pour dfinir ltat
111
.
2 La notion de droit
La pense grecque a limmense mrite davoir su conceptualiser la
notion de droit en distinguant les lois de la nature (lois physiques ou
divines) et les lois de lHomme (lois positives ou naturelles). En cela est
fonde la spcificit des sciences humaines (lois juridiques ou sociolo-
giques) par rapport aux sciences naturelles mme appliques lHomme
(physique ou mdecine). Ainsi Hsiode distingua ltre, qui est dter-
min par des lois naturelles, et le devoir-tre moral et juridique. Il mit
en valeur les notions de Justice (Dik), dOrdre lgal (Eunomia) et de Paix
(Eiren) insparables de la vision morale de la Cit et personnifies
comme les trois filles de Thmis et Zeus.
La notion de droit est donc marque par la religion, par une ambi-
gut entre le droit dtermin par la nature et les dieux et le droit dter-
min par les hommes. Force est de constater que la diffrence entre les
lois naturelles (droit naturel) et les lois de la nature (physique) nest pas
toujours claire : une origine commune (la nature) et une mme fin
(lHomme) sont sources de confusion. La distinction se fait par la
mthode : lHomme envisag comme tre biologique ou lHomme envi-
sag comme tre social. Elle se fait aussi dans la forme : la doctrine des
lois non-crites distinctes des lois positives est introduite et dveloppe
par Hippias pour qui la loi [positive], tyran des hommes, oppose sa
contrainte la nature
112
.
Sur cette base, une vritable philosophie du droit va pouvoir se dve-
lopper
113
. Les sophistes, contrairement ce quon leur attribue dordi-
naire, nopposent pas la nature et la convention ni ne font du droit un
pur produit de lhomme et de la force mais, par leur subjectivisme, ils
relativisent toute valeur et nient tout idal ou absolu
114
. Protagoras disait
que le juste et linjuste ne rsultent pas de la nature, mais de la loi
mais plaidait pour le respect de la dmocratie et vantait le sens du droit
et de lhonneur donn par Zeus chaque homme. Cest lHomme seul,
suivant son sentiment, qui dtermine ce qui est juste : relativit du
jugement et non des valeurs. Mais la confusion sera vite faite par les
La notion de Constitution chez Aristote 127
111. Par exemple, Ph. Ardant, Institutions politiques et droit constitutionnel, LGDJ, 2000,
p. 18-23, prend pour lments constitutifs de ltat, un territoire, une population et le pou-
voir normatif et de contrainte.
112. Xnophon, Les Mmorables, in uvres compltes, trad. Pierre Chambry, GF-Flamma-
rion, 1967.
113. L. Genet, Recherche sur le dveloppement de la pense juridique en Grce ancienne, Albin
Michel, 2001, en particulier sur le dveloppement du droit criminel.
114. Platon, Protagoras, trad. Emile Chambry, Paris, GF-Flammarion, 1968, 317a et
319b.
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sophistes radicaux. La reprsentation du monde est alors en plein boule-
versement : lunivers mythique cde peu peu la place un systme
dinterrogations scientifiques et philosophiques
115
. Stablit ainsi une
vision critique dun monde incertain o lHomme doit redfinir sa place.
LHomme ne devient quune force goste et la Cit le moyen artificiel
de garantir ses droits naturels dont la scurit. Pour Gorgias de Lontion
ou Lycophon
116
, le droit est un artifice du pouvoir ou des faibles sans
valeur relle : le relatif lemporte sur labsolu
117
. La tendance des Grecs
est alors de confondre le droit et les lois positives. Mais le pire des
sophistes est le peuple athnien lui-mme
118
! Un climat intellectuel
diconoclasme gnral rgne dans la Cit. Mais ce faisant, le droit perd
son fondement, sa lgitimit.
En raction, Socrate recherche un savoir authentique, une vision non
animale de lHomme o la vertu est conforme sa nature. Dans son
sillage, Platon fonde la valeur de la loi sur une hirarchie des valeurs
entre biens suprieurs et biens mineurs : La divinit doit tre la
mesure de toutes choses, au degr suprme, et beaucoup plus, je pense
que ne lest, prtend-on, lHomme
119
. A la base, il y a chez Platon une
opposition invitable entre le philosophe et le roi, une tension entre lad-
miration pour Socrate le rebelle, et son admiration pour une socit
rigide et stratifie. Sil dnonce linjustice de la loi par la condamnation
de Socrate et nen fait quun pis-aller en labsence dun homme ayant la
science royale, Platon, par ncessit de lordre, fait un loge du droit et
de lobissance avec la clbre prosope des lois dans le Criton : Que
vises-tu par le coup que tu vas tenter, sinon de nous dtruire, nous les
lois et ltat tout entier, autant quil est en ton pouvoir ? Crois-tu quun
tat puisse encore subsister et ntre pas renvers, quand les jugements
Jean-Charles Jobart 128
115. Cest l lhritage des physiologues dIonie influencs par lOrient (Thals, Anaxi-
mandre, Anaximne puis Pythagore, Hraclite) et du rationalisme de lge des lumires
(Parmnide, Empdocle, Anaxagore et Leucippe). Cf. G. E. R. Lloyd, La science grecque daprs
Aristote, La Dcouverte, 1990.
116. Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970, III, 9, p. 207 : La loi nest
alors quune convention, elle est, suivant lexpression du sophiste Lycophron, une simple
caution garantissant les rapports de justice entre les hommes, mais elle est impuissante
rendre les citoyens bons et justes. Lycophron lve de Gorgias, fait donc de la cit un
contrat utilitaire. Il est aussi mentionn in Physique, I, 2, 185 b 18 ou Mtaphysique, H, 6,
1045 b 10.
117. Pour Thrasymaque la justice est ce qui profite au fort et le droit un instrument du
pouvoir. Antiphon ne voit rien de blmable transgresser les lois sans tre vu ; au contraire
violer les lois naturelles (i.e. de la constitution corporelle de lhomme) mme en cachette
dclenche des sanctions naturelles. Callics voit dans le droit des plus forts un droit naturel
suprieur aux lois sociales moralisantes faites par et pour les faibles.
118. Thucydide, La Guerre du Ploponnse, V, 84-111 sur un diffrend avec les habitants
de la petite le de Mlos o les Athniens affirment le droit du plus fort, in Hrodote, Thu-
cydide, uvres compltes, Paris, Gallimard, coll. La Pliade, 1993. Sur les guerres ath-
niennes, cf. N. Loraux, La tragdie dAthnes : la politique entre lombre et lutopie, Seuil, 2005.
119. Platon, Les Lois, trad. Anissa Castel-Bouchouchi, Gallimard, coll. Folio Essais, 1997,
715c. La formule se veut bien sr une rponse la sentence LHomme est la mesure de
toute chose , in Platon, Thtte, trad. mile Chambry, Paris, GF-Flammarion, 1987, 152a.
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rendus ny ont aucune force et que les particuliers les annulent et les
dtruisent ?
120
. Les lois ne sont donc que des expdients ncessaires.
Aristote raffirme aprs Platon une conception finalise de la nature
et du droit. Il y a une nature de lHomme, une essence au-del des acci-
dents : sil commet des actes dloyaux (accidents), sa nature demeure
dtre loyal (essence)
121
. Le Stagirite ne construit pas une doctrine ou une
nouvelle dfinition du droit mais tudie la ralit des choses
122
, la nature
et y dcouvre un ordre : le juste. Lobjet de la justice est la distribution
des biens entre citoyens afin de raliser lharmonie naturelle. Le Stagirite
distingue alors deux formes successives de justice : dune part la justice
distributrice, initiale, suivant lgalit gomtrique et dautre part la jus-
tice commutative par lchange suivant lgalit arithmtique
123
. La jus-
tice va sappliquer dans la Cit entre les citoyens par la loi mais non dans
ses groupes constitutifs (familles, corporations). Il faut donc distinguer
la loi de la communaut ou loi des morts qui concerne les hommes en
tant que membres dune ligne et la loi de la Cit ou loi des vivants qui
concerne les citoyens et le pouvoir politique. Cette dernire loi est le droit
positif, application de lordre naturel la Cit, complment et dclinai-
son du droit naturel pour les ncessits des situations particulires. On
retrouve donc cette exigence de lier la rgle de droit un absolu, plus ou
moins divin, afin de justifier et lgitimer son existence.
Aristote lie donc directement les notions de loi et de justice
124
. La
justice, en effet, nexiste quentre ceux dont les relations mutuelles sont
sanctionnes par la loi, et il ny a de loi que pour des hommes chez les-
quels linjustice peut se rencontrer, puisque la justice lgale est une dis-
crimination du juste et de linjuste
125
. La justice sexprime donc dans
un cadre politique qui met les hommes sous la protection et lautorit de
la loi. Mais par certains points, cette lgalit peut elle-mme tre natu-
relle car elle rgit les choses de la faon quexige leur nature. La justice
politique elle-mme est de deux espces, lune naturelle et lautre lgale.
Est naturelle celle qui a partout la mme force et ne dpend pas de telle
ou telle opinion ; lgale celle qui lorigine peut tre indiffremment
ceci ou cela, mais qui une fois tablie, simpose
126
. Aristote ne pouvait
donc luder le dj vieux problme du droit naturel, dikaion phusicon, et
du droit positif, dikaion nomicon. Le Stagirite admet
127
que maintes pres-
La notion de Constitution chez Aristote 129
120. Platon, Criton, trad. Luc Brisson, Paris, GF-Flammarion, 1997, 50 54.
121. Ch. Atias, Philosophie du droit, PUF, coll. Thmis, Pais, 1999, p. 57.
122. P. Aubenque, La loi selon Arsitote , Archives de philosophie du droit, 1980-26,
p. 147-157.
123. M. Villey, La Formation de la pense juridique moderne, PUF, coll. Lviathan, 2003,
p. 80-82.
124. Ce nest au fond que le pendant juridique du lien entre thique et politique. Voir
notes n 12 et 14.
125. Aristote, thique Nicomaque, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1990, V, 10, p. 248.
126. Ibid., p. 249.
127. Ibid., p. 250-252.
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criptions lgales sont purement conventionnelles par exemple le mon-
tant dune ranon ou la composition dun sacrifice. Et il ajoute que la
nature elle-mme connat des variations dans ses lois
128
mme pour les
choses humaines : dans le seul monde des dieux peut exister la totale
immutabilit. Le droit est lobjet dune recherche jamais close qui
sopre par la dialectique et sur la base dobservations. Ltude ny abou-
tit jamais qu des rsultats provisoires car le droit est adquation des
circonstances mouvantes
129
. Mais cela nempche qu ct du droit lgal
se dcouvre un droit naturel qui a partout la mme force et ne dpend
de telle ou telle opinion et dont la stabilit, sans tre absolue, est donc
plus grande.
La recherche du juste par lobservation de la nature natteint qu des
rsultats flous. Ltude du droit nest pas une science : est une science
cette connaissance certaine qui se dduit de principes certains.
Or, en distinguant ces deux niveaux de lgalit, naturelle et conven-
tionnelle, Aristote chappe lobjection des sophistes et sceptiques
quant lexistence dune justice indpendante des lois positives. Pour
eux, la nature est un rapport de force permanent o seule rgne la loi du
plus fort. LHomme et non la nature est la mesure de toutes choses : le
droit a une origine subjective et non objective : la convention passe
entre les hommes. Aristote raffirme une conception finalise de la
nature
130
et de la Cit
131
. La loi humaine, se rfrant la nature et une
fin objective, est ainsi prserve du danger de larbitraire et de la contin-
gence : la loi existe pour raliser la justice en rgnant dans la Cit.
3 La notion dtat de droit
Le terme dtat de droit apparut chez les juristes allemands vers la
fin du dix-neuvime sicle pour exprimer lexigence politique que ltat
lui-mme, conu comme pouvoir, est soumis au droit. Or la dichotomie
entre tat et droit se heurte au fait que, juridiquement, ltat nest
quun systme de normes. Ltat faisant le droit, le droit ne peut donc
limiter ltat
132
. Les Grecs ont su dtourner la difficult par la notion de
rgne du droit : les dirigeants sont soumis au respect des lois de la Cit ;
le pouvoir phmre se soumet la continuit du pouvoir, ltat et au
Jean-Charles Jobart 130
128. Aristote, thique Nicomaque, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1967, V, 7, 1 : Encore
quil y ait un juste naturel, toutes les rgles du juste nen sont pas moins soumises au
changement .
129. M. Villey, op. cit., p. 92.
130. Aristote, Mtaphysique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1991, vol. 1, A, 3, 983 a 32 :
Le bien est la fin de toute gnration et de tout mouvement .
131. Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970, I, 1, p. 21-22 : Toute
communaut politique est constitue en vue dun certain bien un bien qui est le plus
haut de tous ; I, 2, p. 28 : La Cit est au nombre des ralits qui existent naturellement
et lhomme est par nature un animal politique.
132. J. Chevallier, Ltat de droit, Montchrestrien, 1993.
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droit. Les Thbains, pour se laver de laccusation davoir collabor
avec les Perses allgurent que leur cit tait soumise un rgime sans
Constitution et sans lois et que les affaires publiques taient aux mains
dun petit nombre dhommes
133
qui ne rendaient compte personne :
en absence dtat de droit, il ny avait pas de vritable tat. La Cit ne
doit donc pas tre pense autrement que comme tat de droit.
Les Grecs senorgueillissaient dtre gouverns par des lois qui les
protgeaient en crant lgalit et leur garantissaient une participation
la vie de la Cit. Qui sera souverain dans la Cit ? Vaut-il mieux tre
gouvern par lhomme le meilleur ou par les meilleures lois ? Au terme
de longues hsitations imposes par la mthode diapormatique, Aris-
tote conclut au rgne de la loi. La raison pour laquelle nous ne laissons
pas un homme nous gouverner, nous voulons que ce soit la loi, parce
quun homme ne le fait que dans son intrt propre et devient un
tyran
134
. Cependant, la gnralit de la loi interdit celle-ci dembras-
ser tous les cas particuliers do la ncessit de magistrats, gardiens et
ministres des lois. Certes avec la loi, rgne limpersonnalit, qui a pour
condition la gnralit, mais elle est assouplie par le souci des cas singu-
liers grce la justice en lquit (pieikeia)
135
.
En effet ltat de droit grec nemporte pas pour consquence ce que
nous appelons la scurit juridique, qui procure chacun un cadre nor-
matif dtermin et permettant ainsi une orientation prcise de son choix
un moment donn. Au contraire pour Aristote, lquit du juge (norme
particulire) doit pouvoir primer sur luniformit de la rgle (norme
gnrale). Telle est la nature de lquitable, dtre le correctif de la loi,
l o la loi a manqu de statuer cause de sa gnralit
136
. Le Stagirite
a donc pour principal souci celui de la justice et non celui de la prvisi-
bilit. Pour autant, le juste est ce qui est conforme la loi et ce qui
respecte lgalit . Il souligne ainsi les deux conditions ncessaires la
constitution dune proposition juste. Dabord une condition procdurale
de conformit une norme gnrale pralable. Mais rien ne garantit que
lgalit devant la loi permet datteindre la justice au sens de situation
de moindre ingalit. Une seconde condition est donc de dfinir par la loi
des objectifs de justice, ce qui peut contredire luniversalit de la loi
137
.
Il y a en Grce le souci de ltat de droit, un besoin de limitation du
pouvoir politique par le droit. Cette composante de lidentit et de la
culture grecques trouve sa raison dtre dans lhistoire. La politique se
La notion de Constitution chez Aristote 131
133. Thucydide, Histoire, III, 62, in Hrodote, Thucydide, uvres compltes, Paris, Galli-
mard, coll. La Pliade, 1993.
134. Aristote, thique Nicomaque, trad. J. Tricot, Pris, Vrin, 1967, V, 10, p. 248.
135. Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970, III, 15 et 16, p. 240-254.
136. Aristote, thique Nicomaque, trad. J. Tricot, Pris, Vrin, 1990, V, 14, p. 268.
137. Cest l tout lobjet des discriminations positives. Cf. Conseil dtat, Sur le principe
dgalit, La documentation franaise, 1997 ; G. Calves, La discrimination positive, PUF, coll.
Que sais-je ? n 3712, 2004.
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rduisait aux origines la tradition orientale du tyran absolu de droit
divin. Le roi souverain tait dorigine sacre et jouissait en consquence
dun pouvoir absolu. Cest ce quillustre par exemple le Merikar, sous
lgypte : Linstitution pharaonique est une fonction parfaite Il tait
dj un sage en sortant du sein maternel car Dieu lavait choisi parmi des
millions dtres . Souverain divin et omnipotent, le roi produit son
propre droit lui-mme sacralis.
Mais ce modle absolutiste tombe en crise en Grce la fin du
VIII
e
sicle : les oligarchies et monarchies sont sur le point de sombrer
cause des factions bourgeoises ou artisanales en lutte qui divisent et
affaiblissent les cits. La solution est alors recherche dans le droit.
Contre tout risque de dcadence, Sparte sclrose ses institutions et rend
la Rhtra de Lycurgue intangible. Cette premire Constitution connue,
tablie au milieu du VIII
e
sicle et inspire des lois crtoises elles-mmes
intangibles et considres comme les plus anciennes de Grce, confie le
pouvoir deux rois qui prtent serment aux lois et cinq phores qui
contrlent ce respect et en sanctionnent les manquements. A linverse de
ce conservatisme juridique, Athnes dcide de rformer ses institutions
avec le recours une lgislation crite par le travail de Dracon puis Solon
au VI
e
sicle : sont alors tablies lEunomia (ordre juridique) et lEukosmia
(ordre social). Les Grecs doivent donc au droit la survie de leurs cits
do leur souci constant de prserver ltat de droit.
Le rgne de la loi est lapport le plus prcieux dAristote au constitu-
tionnalisme venir. Cest dans les lois que doit rsider lautorit souve-
raine, dans les lois correctement tablies
138
. Le lien est vident avec la
conception thique de la Cit, communaut morale qui a pour fin la vie
bonne, le bien, et que rgit la loi, expression de cette fin. Cest en ce sens
quon nomme juste celui qui obit la loi et que le juste, dikaion, se dfi-
nit comme ce qui est conforme la loi : lgalit linjuste tant illgalit.
Si cette fidlit aristotlicienne aux lois rappelle le lgalisme platonicien,
ses fins diffrent : dans sa Rpublique, Platon mettait laccent sur les devoirs
de chacun conformment ses aptitudes propres et la hirarchie de cat-
gories sociales en dcoulant, sous le gouvernement absolu de lIde de
Bien
139
. Aristote, lui, pense en termes dquilibre de droits et de devoirs :
chacun doit donner mais chacun doit recevoir son d. On voit quel lien
unit la justice et la loi en ce sens que cette dernire exprime les impra-
tifs ternels de la moralit. La loi est aussi lexpression de la raison par son
impersonnalit, dpouille des passions aveugles dont lindividu est la
proie. La loi tant raison et moralit, elle est du mme coup naturelle : le
rgne de la loi est aussi celui de la raison, de la moralit et de la nature.
Nature et Convention coexistent et participent donc au rgne la loi.
Jean-Charles Jobart 132
138. Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970, III, 11, p. 221.
139. Platon, Le Politique, trad. E. Chambry, GF-Flammarion, 1992, 292 d, p. 58.
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Mais considrer quun gouvernement est lgitime parce quil suit des
lois na pas de sens : il faut revenir la finalit du gouvernement, cest--
dire, commander aux hommes selon la plus grande utilit et la plus
grande justice
140
. Si lon dispose dans ltat dun de ces hommes rares pos-
sdant la science royale, il serait absurde quaprs avoir fix des lois, il se
trouve li par elles. La science vivante qui recherche toujours le bien poli-
tique prvaut sur les lois crites qui nen sont que limitation
141
. Dans ce
cas prcis, la loi est un pis-aller. Si le lgislateur doit partir, si personne
dans la Cit ne possde cette comptence politique indispensable, il sagit
alors de ne plus se conformer qu la lgislation existante, de peur dajou-
ter limperfection des lois les dangers du dsordre. Ainsi, ayant tabli la
lgislation dAthnes, Solon quitta la ville pendant dix ans afin que les
lois gouvernent seules dans la Cit. Cette prudence conservatrice se
retrouve chez Aristote : la loi na aucun pouvoir de contraindre
lobissance en dehors de la force de la coutume, et celle-ci ne stablit
quaprs un laps de temps considrable, de sorte que passer facilement des
lois existantes de nouvelles lois toutes diffrentes, cest affaiblir lauto-
rit de la loi
142
. Une rflexion encore pertinente aujourdhui
143
B LA SUPRIORIT DE LA CONSTITUTION
OU LA HIRARCHIE DES NORMES
Le rgne de la loi, ou ltat de droit dirions-nous aujourdhui, nest
pas une simple thorie mais a des effets concrets sur le systme juri-
dique. On constate ainsi une forme de hirarchie des normes : le dcret
ou lquit doit respecter les lois qui doivent respecter la Constitution et
les lois fondamentales de la Cit dterminant respectivement comment
est rparti le pouvoir dans la Cit et comment il doit tre exerc. Ce res-
pect lui-mme trouve des garanties au travers de contrles juridiction-
nels. Mais le jugement, portant moins sur la forme ou la comptence que
sur le fond mme de la loi, aura toujours une signification politique pr-
pondrante. La hirarchie des normes et son contrle ne sont donc pas
abstraits mais au contraire impliqus dans la ralit de la Cit.
La notion de Constitution chez Aristote 133
140. Platon, Le Politique, trad. E. Chambry, GF-Flammarion, 1992, p. 226.
141. Platon pose l indirectement la question de la validit de la premire Constitution
historique issue dune rvolution juridique. Le pouvoir constituant originaire ne peut tre,
par hypothse, un phnomne juridique. On nexerce pas un droit mais on institue un nou-
veau systme juridique. Le pouvoir constituant originaire nest donc pas valide mais lgi-
time : le lgislateur premier na pas un pouvoir juridique (rgne de la loi) mais politique.
Sur ce sujet, voir L. Favoreu et autres, Droit constitutionnel, Prcis Dalloz, 2000, p. 121 et s. ;
et G. Hraud, La validit juridique , in Mlanges Maury, 1960, p. 477.
142. Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970, II, 8, p. 133.
143. Voir Lacclration du temps juridique, dir. Ph. Grard, Fr. Ost et M. van de Kerchove,
Publications des Facults universitaires Saint-Louis, Bruxelles, 2000.
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1 Le rapport lois-Constitution : lide de hirarchie des normes
Cicron crivait qu aucun tat ne peut jamais dicter une loi obli-
gatoire quelle quelle soit qui contredirait la loi de nature . Un com-
mentateur moderne ajouta : un propos que nul Grec du V
e
ou du
IV
e
sicle naurait song exprimer, en supposant mme quil ait pu le
comprendre
144
. Ce jugement parat trs contestable car les Grecs
connaissaient depuis longtemps lide de hirarchie et le respect d aux
lois de la nature et des dieux. Le Grec avait lesprit la distinction entre
les Dikai, sentences et dcisions crant une lgalit occasionnelle et dis-
parate, et les Thesmoi, rgles de droit public si anciennes quon les croyait
divines et ternelles, donc inviolables
145
. Cette distinction sera abandon-
ne pour le droit positif, les nomoi ou lois ordinaires qui doivent respec-
ter et concrtiser le droit naturel. Jusqu lide de hirarchie entre plu-
sieurs normes de droit positif, il ny avait quun pas trs vite franchi.
Le critre, simple, est matriel : celui de la gnralit. Une distinc-
tion trs claire est ainsi tablie entre les lois et les dcrets des magis-
trats : la loi est quelque chose de gnral, et il y a des cas despce pour
lesquels il nest pas possible de poser un nonc gnral qui sy applique
avec rectitude. [...] La faute nest pas la loi, ni au lgislateur, mais tient
la nature des choses. [...] Il y a des cas despce pour lesquels il est
impossible de poser une loi, de telle sorte quun dcret est indispen-
sable
146
. Le dcret doit donc se soumettre la loi
147
. De mme, linter-
prtation circonstancie de la loi par le juge la corrige et va plus loin
quelle, mais elle se contente dagir au cas par cas : lquit na de sphre
daction que dans le particulier. Au nom de lesprit de la loi seulement,
on dvie de ce quelle prescrit, mais sans rien faire dillgal. La hirarchie
est claire : cest dans les lois que doit rsider lautorit souveraine, dans
les lois correctement tablies, tandis que le magistrat (soit magistrat
unique, soit collge) ne statue sans appel que dans les matires o les lois
sont radicalement impuissantes se prononcer avec prcision, en raison
de la difficult de dterminer une rgle gnrale embrassant tous les cas
particuliers
148
. Cette interprtation de la loi doit se rfrer lesprit du
lgislateur afin de ne jamais remettre les lois en question. La drogation
la loi est ainsi teinte dune soumission la loi.
Jean-Charles Jobart 134
144. Ch.-H. McIlwain, Constitutionalism, Ancient and Modern, Ithaca, Cornell University
Press, 1940, p. 40, cit in L. Strauss, Quest-ce que la philosophie politique ?, op. cit., p. 259.
145. Homre, Ilyade, II, IX-97-99 ; Odysse, XVI, 403 : Zeus donne Agamemnon les
thesmoi avec son sceptre.
146. Aristote, thique Nicomaque, trad. J. Tricot, Pris, Vrin, 1990, V, 14, p. 266-268.
Aristote ne fait rien de moins ici que reconnatre une fonction rglementaire au pouvoir
excutif.
147. Cest ce que dit Aristote a contrario : Le pouvoir suprme appartient aux masses et
non la loi, et cela a lieu quand ce sont les dcrets qui dcident souverainement et non la
loi , in Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970, IV, 4, p. 279.
148. Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970, III, 11, p. 221.
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La distinction quAristote fait entre la politeia et les nomoi semble par-
fois manquer de prcision. Nomos renvoie souvent bien au-del du droit
aux traditions et la morale. Le rapport de la Constitution et des lois
positives semble parfois tre celui de la partie au tout, ou celui du prin-
cipe la consquence. Mais cest que nomos signifie aussi droit et, en
ce sens, la Constitution appartient au droit tout comme certaines normes
morales ou traditionnelles. Les simples auteurs de lois et les auteurs de
constitutions comme Lycurgue et Solon tendent se confondre chez le
Stagirite. Leurs rformes concernaient tant le pouvoir que la division de
la socit en classes, lducation et la vie prive. Aristote raconte que les
rformes de Solon
149
dbordaient le cadre constitutionnel et visaient aussi
la dcharge partielle des dettes et le rgime des poids et mesures alors que
Dracon ajouta des lois la Constitution. Mais pourquoi un constituant ne
pourrait-il pas lgifrer sur des points considrs comme essentiels bien
que nintressant pas lorganisation du pouvoir ? Si la Constitution diffre
de la loi, cest, semble-t-il, soit parce quelle est moins tendue, plus
gnrale, soit parce quelle touche des points plus essentiels.
Mais ce ne serait quune diffrence dobjet et non de valeur
150
? Pas
seulement : Aristote remarque une certaine rigidit des constitu-
tions. Cest ainsi quil faut comprendre les mythes de lexil des grands
lgislateurs. Lycurgue ayant fini la rdaction de la Rhtra quitta Sparte
en demandant quon ne toucht pas la Constitution avant son retour. Il
ne revint jamais afin dassurer la stabilit des institutions et la perma-
nence de la Rhtra. Solon ayant tabli les nouvelles lois dAthnes dcida
de quitter pendant dix ans la Cit afin quon ne fasse pas pression sur lui
pour quil change les lois. Le changement de Constitution est donc un
phnomne exceptionnel. Ainsi la rvision de la Constitution et des lois
fondamentales Athnes ncessitait une procdure complexe dans
laquelle un corps spcialement lu par lassemble, les nomosthtes (501
ou 1001), intervenait. La rvision ne pouvait tre propose que lors de la
premire runion annuelle de lEcclsia. Il sensuivait un dbat devant les
nomosthtes entre celui qui proposait la rvision et cinq citoyens lus
chargs de dfendre la loi (les syngores). Il devait sensuivre un vote des
nomosthtes et de lEcclsia elle-mme. Le cas extrme est celui de la
Constitution de Locres crite par Zaleukos : on ne la discutait que
devant lAssemble des 1 000, la corde au cou au pied dun arbre
151
!
Pour ce qui est de la forme et de la force juridique, une sparation de
lordre constitutionnel et de lordre lgislatif nest pas connue. Les textes
de lune et de lautre catgorie, mis la plupart du temps par la mme
La notion de Constitution chez Aristote 135
149. Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970, II, 12, p. 158-159.
150. P. Bastid, Lide de Constitution, Economica, coll. Classiques, 1985, p. 39.
151. Polybe, Histoires, trad. Paul Pdech et Jules de Foucault, Paris, Les Belles-Lettres,
1961, XII, 16.
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autorit (le peuple assembl), ont une efficacit gale. Leur distinction
reste thorique et obscure
152
. Mais la diffrenciation de la Constitution et
de la loi se marque par une consquence importante : les lois doivent
toujours se rgler, et se rglent en fait, sur les constitutions, et non les
constitutions sur les lois. Une Constitution est, en effet, dans les tats,
un ordre des magistratures fixant leur mode de distribution et dtermi-
nant quel est le pouvoir suprme de ltat, et quelle est la fin de chaque
communaut. Mais de simples lois sont distinctes des propositions
constitutionnelles, et sont les rgles daprs lesquelles les magistrats doi-
vent gouverner et assurer la garde de ces dispositions contre ceux qui les
transgressent
153
. Mais cette gradation ne tiendrait pour certains qu la
consistance matrielle des deux sries
154
.
Pour autant, la suprmatie est claire chez Aristote et se rfre une
thorie du souverain constituant : Une Constitution est lordre des
diverses magistratures dun tat, et spcialement de celle qui a la
suprme autorit sur toutes les affaires. Partout, en effet, lautorit
suprme dans la Cit est lorgane souverain, et la Constitution est en fait
lautorit suprme. Jentends que, par exemple, dans les tats dmocra-
tiques le peuple est souverain, tandis que cest le petit nombre dans loli-
garchie
155
. Autrement dit, une Constitution est lordre qui distribue et
rgle les diverses fonctions dautorit et particulirement la plus leve,
celle de qui tout dpend et qui a le dernier mot. On peut appeler cette
dernire le gouvernement proprement dit ou le souverain. Ce souverain
reoit le nom de politeuma, et du fait que la Constitution a pour objet
principal lordre de cette suprme magistrature, les notions de Constitu-
tion (politeia) et de souverain (politeuma) sont pratiquement quivalentes.
2 Les contrles : graph paranomon ou phorat
Athnes distinguait bien entre la loi et le dcret ou psphisma, la pre-
mire ayant un caractre permanent et une porte gnrale, le second
tant en principe temporaire et limit un cas particulier, lun et lautre
tant soumis des procdures diffrentes. Les lois, elles, taient sujettes
des conditions trs strictes pour leur laboration, leur modification ou
Jean-Charles Jobart 136
152. Remarquons quaujourdhui, avec la banalisation des rvisions constitutionnelles par
voie parlementaire, notre claire distinction des normes constitutionnelles et lgales est deve-
nue thorique : dun point de vue formel, il sagit moins dun changement dautorit (Par-
lement et Congrs tant identiques) que dun changement de procdure (bicamralisme
ingalitaire ou galitaire avec majorit qualifie). Dun point de vue matriel, une norme
constitutionnelle trouve souvent sa concrtisation dans le domaine lgislatif et des normes
lgislatives peuvent inspirer des principes constitutionnels (cf. la dignit humaine sur les
lois de biothique en 1994, leffet cliquet des lois concernant les liberts publiques et bien
sr les principes fondamentaux reconnus par les lois de la Rpublique).
153. Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970, IV, 1, p. 261.
154. P. Bastid, Lide de Constitution, Economica, coll. Classiques, 1985, p. 41.
155. Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970, III, 6, p. 193.
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leur abrogation : tout citoyen pouvait proposer une loi ou sa modifica-
tion. La proposition passait alors devant la Boul qui rdigeait un probou-
leuma, avis sur le projet qui ne liait en rien lEcclsia lors de son vote.
Cette procdure complexe o collaboraient donc plusieurs autorits avec
lassemble du peuple, sachevait par la mise par crit de la loi nouvelle
et son archivage, ce qui en constituait une garantie. Mais une institution
impliquait une certaine hirarchie des textes et en tirait les cons-
quences : la graph paranomon
156
, apparue avec le retour de la dmocratie
en 403.
La graph paranomon est une action criminelle en illgalit
157
. Tout
citoyen pouvait intenter une action en illgalit contre une proposition
de loi ou de dcret soumise lAssemble qui porterait atteinte la
Constitution et aux lois fondamentales attribues Dracon, Solon ou
Clisthne. Cette accusation tait nominale : elle portait sur la personne
qui avait fait la proposition incrimine et non sur ceux qui lavaient
vote. Les lois fondamentales qui servaient de base lorientation de la
Cit se trouvaient ainsi protges contre la subversion pouvant rsulter
des dcisions circonstancielles de lassemble du peuple, arraches par
des intrigants aux passions de la foule. Si lauteur tait dclar coupable,
une peine arbitraire tait prononce contre lui et le dcret tait annul ;
en attendant la dcision, la force excutoire du dcret tait suspendue.
La graph paranomon jouait donc aussi contre les auteurs de lois pro-
prement dites lorsque celles-ci prsentaient un caractre dangereux ou en
raison de leur contrarit avec le droit national. Ainsi tait assur un cer-
tain contrle de la rgularit des actes lgislatifs par le juge. Pendant
une anne entire, lauteur de la loi pouvait tre puni par les hliastes, et
dans ce cas, la loi tait abroge de plein droit. Lanne coule, le procs
ne pouvait plus tre fait qu la loi elle-mme et lauteur chappait au
chtiment. Laction pouvait dailleurs tre intente ds le moment o la
proposition avait t prise en considration par le collge des archontes
et le snat des Cinq-cents. Les oprations ultrieures taient alors sus-
pendues jusqu la sentence des hliastes. Il semble que la peine de mort
ait t plusieurs fois prononce par le tribunal des hliastes contre ceux
qui proposaient des innovations en matire politique
158
.
On constate donc que la sauvegarde des lois fondamentales de la Cit
tait confie aux citoyens eux-mmes par leur vigilance et par les juges
du fait de leur serment prt ces lois. Le recours un jury dhliastes
de dimensions considrables (501, 1001 ou 1501 citoyens) afin de sas-
La notion de Constitution chez Aristote 137
156. Aristote y fait allusion, in Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970,
I, 6, p. 43. Voir aussi G. Glotz, La Cit grecque, Paris, Albin Michel, 1928, rd. 1953,
p. 209-212.
157. Les graphai sont des actions publiques, engage pour le compte de la cit et qui sop-
posent aux dikai, actions prives engages par les particuliers.
158. P. Bastid, Lide de Constitution, Economica, coll. Classiques, 1985, p. 42.
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surer dune juste dcision montre bien la solennit et limportance de
cette procdure. Il y a l le signe vident dun dpassement de la Cit par
elle-mme, dune auto-transcendance et dune distanciation vis--vis de
sa propre ralit : la Cit intriorise une rfrence propre, une lgalit
suprieure, un idal quelle sest forg elle-mme
159
.
Un systme peu prs identique de contrle du respect de la Consti-
tution et des lois fondamentales tait en vigueur Carthage. Linstitution
des Cent-Quatre tait la fois un corps de juges et un comit de sret
gnrale. Ces juges taient lus suivant leur mrite par des collges de
cinq membres ou pentarchies. Institution aristocratique, les pentarques se
recrutaient par cooptation
160
et jugeaient tous les procs ordinaires, exer-
ant un contrle absolu sur de nombreuses affaires. Il tait loisible tout
citoyen de porter la parole devant le conseil des Cent-Quatre contre les
mesures des magistrats soumises lAssemble du peuple
161
quand elles
portaient atteinte lordre constitutionnel de la cit.
On est alors face des systmes quOtto Pfersmann
162
qualifierait de
prventifs, les actes en question ntant pas entrs en vigueur et parfois
de correctifs, les actes excutoires tant alors suspendus. Le contrle
concentr est monomacrodicastique et donc peu comprhensif : le juge-
ment ne porte que sur les lois et les dcrets soumis lAssemble, les
autres actes relevant du juge ordinaire soit Athnes laropage puis
lHlie, le juge devant appliquer les lois ordinaires ou fondamentales
face au dcret mais pouvant droger la loi ordinaire en quit. Ces sys-
tmes sont trs ouverts car la contestation sexerce facilement par un
recours direct de tout citoyen mais peu de droits fondamentaux correc-
tifs sont dfendus (droit la spulture, fidlit aux serments, respect de
ses htes, droit la vie
163
; sajoutent Athnes lgalit devant la loi,
la libert des relations prives et la participation au gouvernement). Mais
la caractristique des systmes grecs est de ne pas tre une limitation de
la dmocratie directe mais au contraire un auto-contrle populaire.
La Grce antique connat cependant un second modle de contrle :
lphorat. Ici, le systme est monomicrodicastique et ferm aux recours
directs des citoyens. Larchtype en tait Sparte. Lacdmone tait un
mlange doligarchie par la magistrature des vingt-huit grontes lus
parmi les nobles par lAssemble du peuple (Apella), de monarchie par
ses deux rois aux attributions religieuses et militaires et de dmocratie
par la magistrature des cinq phores lus pour un an parmi tous les
citoyens. Ces derniers avaient des pouvoirs considrables au point que
Jean-Charles Jobart 138
159. Fr. Ost, Du Sina au Champ-de-Mars, Lessius, Bruxelles, 1999, p. 53-84.
160. Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970, II, 11, p. 153.
161. Ibid., p. 157.
162. O. Pfersmann, Le recours direct, entre protection juridique et constitutionnalit
objective , Les Cahiers du Conseil constitutionnel, n 10, 2001, p. 65.
163. Y. Barel, La qute du sens. Comment lesprit vint la Cit, Paris, Seuil, 1987, p. 290.
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certains penseurs voyaient dans lphorat une tyrannie
164
. Ils exeraient un
contrle absolu sur les plus importantes affaires de ltat et assuraient la
cohsion de la Cit. Ils dcidaient souverainement dans les procs civils
importants et vrifiaient les comptes de tous les fonctionnaires publics
dont les grontes eux-mmes
165
qui votaient la loi et jugeaient en matire
pnale. Le caractre dmocratique de lphorat sexplique par lide
grecque que le peuple participant au pouvoir suprme ne peut que sou-
haiter le maintien de la Constitution
166
. Les deux rois de la Cit prtaient
serment aux lois et les cinq phores contrlaient seuls ce respect sur leur
seule initiative. En cas dinconstitutionnalit dun acte, celui-ci tait
annul et son auteur dmis de sa magistrature. Un tel systme a pos la
question du contrle du contrleur car linfluence des phores va stendre
jusqu accaparer la totalit du pouvoir au V
e
sicle. On pourra au moins
rtorquer que ce gouvernement des juges tait dessence dmocratique.
Des magistrats quivalents existaient en Crte : les dix cosmes qui, la
royaut abolie, avaient pris la direction des oprations de guerre. Recru-
ts seulement au sein de certaines familles, ils formaient une institution
aristocratique. Dailleurs, les grontes taient choisis parmi les seuls
anciens cosmes. Ils vivaient sur une le lcart des agents de corruption,
ce qui caractrise moins un rgime reposant sur la lgalit quun rgime
dautorit personnelle : souvent les cosmes, pouvant se dmettre de leur
charge en cours dexercice, taient chasss du pouvoir par une coalition
interne de plusieurs de leurs collgues. Des dmissions servaient aussi
dclarer des vacances de cosmes afin dempcher le jugement dune
famille puissante davoir lieu
167
. Linstitution ne semble donc pas avoir
joui de toute la crdibilit ncessaire leurs missions de juges civils et
constitutionnels. Mais dfaut dune action efficace, son existence est
bien le signe dune suprmatie, au moins thorique, de la Constitution
sur les autres normes : les cosmes constatant la non-conformit dune loi
la Constitution devaient lannuler et condamner son auteur.
Pourtant tous ces systmes de contrle ne sont pas proprement par-
ler juridiques mais plutt de nature politique, car visant la protection de
lintrt public et des valeurs de la Cit contre les excs des dirigeants
168
.
Aussi, une assimilation un contrle de constitutionnalit serait-il abusif.
3 Danger de confusion avec un contrle de constitutionnalit
Prenons ici le procd le mieux connu : la graph paranomon. Si son
existence est bien la preuve dune hirarchie des normes, pour autant, sa
La notion de Constitution chez Aristote 139
164. Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970, II, 6, p. 113-114.
165. Ibid., 9, p. 141.
166. Ibid., 10, p. 149.
167. Ibid., 10, p. 150.
168. Aristote, Rhtorique, trad. Mdric Dufour et autres, Paris, Les Belles-Lettres, 1967,
vol. 1, I, 13, 1373b 20.
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fonction est plus politique que juridique. Il sagit moins dune hirarchie
que dune harmonie des normes. La question de savoir quels caractres
doivent revtir les lois correctement tablies na encore fait lobjet dau-
cun claircissement de notre part Car ncessairement les lois sont
bonnes ou mauvaises, justes ou injustes, en mme temps et de la mme
faon que les constitutions elles-mmes (sous cette rserve cependant que
les lois doivent tre videmment rgles sur la Constitution)
169
. La gra-
ph paranomon vise donc lharmonie dans la Cit par lharmonie des lois
suivant les principes fondateurs de cette Cit.
Elle permet de responsabiliser les orateurs et les tirs au sort dans
leur travail au sein de lAssemble. Cet encadrement offrait donc la pos-
sibilit de surveiller laction des lus et de construire la loi avec len-
semble des citoyens puisque nimporte lequel pouvait faire un recours.
Une critique a pu cependant tre apporte cette procdure par Paul
Cloch
170
. Il relve que la graph paranomon tait souvent mise au service
de projets qui ne concernaient en rien le salut du rgime et manaient
mme de personnalits hostiles au parti dmocratique. Ctait une arme
qui pouvait dstabiliser personnellement un homme politique
171
. Lidal
eut t quil ne ft utilis que pour la seule dfense de la dmocratie par
des citoyens sages et vertueux. Lidal
On peut faire un parallle entre la graph paranomon et la technique
du recall amricain. La premire met en jeu indirectement la responsabi-
lit du citoyen qui a propos une loi antidmocratique. Mais le recall se
teinte aussi de lide dostracisme car il sagit dcarter du pouvoir un
homme politique jug inapte gouverner, non contre un risque pour la
Cit, mais pour la sanction dune gestion politique.
Responsabilits politiques et juridiques semblent toujours devoir se
confondre par une mme nature. Eisman expliquait quen Angleterre, la
responsabilit pnale des ministres tait tombe en dsutude parce
quau XIX
e
sicle, la Chambre des Communes, pouvant rvoquer les
ministres, navait plus besoin de les accuser. Denis Baranger prcise cette
volution : limpeachment anglais fut tendu du crime contre la personne
du roi celui de crime contre ltat afin dengager la responsabilit
pnale des ministres dfaut dexistence dune responsabilit politique
et dans la ncessit pour le Parlement de se doter dun mcanisme effec-
tif de contrle de lexcutif
172
. Le ministre ne pouvait alors invoquer un
Jean-Charles Jobart 140
169. Aristote, La Politique, trad. J. Tricot, Paris, Vrin, 1970, III, 11, p. 221.
170. P. Cloch, Lemploi de la graph paranomon , REA, XXXVIII, 1936, p. 406.
171. Eschin, Contre Ctsiphon : lauteur rapporte quun stratge fit vers 360 lobjet de 75
graphai paranoma ! in Dmosthne, Phillipiques, Sur la couronne ; Eschin, Contre Ctsion, trad.
Christian Bouchet, Paris, GF-Flammarion, 2000. Cependant un mauvais usage de la graph
paranomon entranait une lourde amende et, aprs trois actions qui ont chou, la perte de la
qualit de citoyen.
172. D. Baranger, Parlementarisme des origines, PUF, coll. Lviathan, 1999, p. 264-266 et 272.
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ordre du roi car celui-ci est la rsultante logique dun conseil du
ministre, ni des faits imputables lun de ses agents car il a le devoir de
les contrler. La faute du ministre navait donc pas tre personnelle :
cest bien une responsabilit politique qui est en jeu sous couvert
dune rpression pnale
173
. Mais la difficult de subsumer des fautes
politiques sous des infractions pnales et surtout la ncessit de prouver
le crime, points auxquels veillait la Chambre des Lords, les caractres
dltres et brutaux des impeachments partisans , choquants pour les
modrs
174
, conduisirent durant la priode 1741-1841 au remplacement
de cette procdure par celle de la perte de confiance : hybridation de
politique et de rpressif, le vote dune adresse manifestant la perte de
confiance des chambres navait plus tre justifi sur une incrimination
pnale mais devait tout de mme reposer sur des faits imputs des per-
sonnes et prouvs au travers de dbats contradictoires marqus par une
rhtorique politique trs pnaliste
175, 176
.
Michel Troper renverse la formule et affirme quen 1791, lAssem-
ble lgislative navait pas besoin de rvoquer les ministres puisquelle
pouvait les accuser
177
. Sous la Restauration et la Monarchie de Juillet,
labsence de moyens de contrainte efficaces a pouss les parlementaires
accuser les ministres afin de les carter du pouvoir. Laccusation mettait
en ralit en cause la responsabilit politique des ministres car ctait le
ministre dans son ensemble qui tait vis et les griefs taient trop larges
pour constituer de vritables griefs daccusation
178
. Contre dautres
moyens de pression contre les ministres, tel le refus du vote provisoire
des impts, Villle faisait valoir que la Charte autorisait la mise en accu-
sation des ministres et que cette disposition tait suffisante pour expri-
La notion de Constitution chez Aristote 141
173. D. Baranger, Parlementarisme des origines, PUF, coll. Lviathan, 1999, p. 270.
174. Ibid., p. 266, 272 et 275.
175. Ibid., p. 277-281.
176. Au XIX
e
sicle succde le principe de la confiance : le Cabinet a besoin du Parlement
pour voter les mesures propres lui permettre daccomplir sa politique et le Parlement a
besoin de la prparation de lois par lexcutif pour exercer son pouvoir lgislatif. Cette inter-
dpendance, dabord entre le Parlement et le Roi puis entre le Parlement et le Cabinet,
ncessitait la confiance qui sexprimait dans le vote la majorit des textes soumis au Par-
lement, notamment les votes financiers dont le budget. Mais le vote dune motion comme
les moyens de contrle a posteriori ne sont que des indications qui nont pas de caractre
contraignant. La focalisation sur une loi restreint sa porte : la majorit ngative na quune
signification ponctuelle et ne sapparente pas une coalition dopposition visant la chute du
gouvernement. Comme contrle a priori, le vote dune loi ne porte pas sur des faits mais sur
une volont et permet de mettre lpreuve la concidence des volonts des ministres et des
reprsentants du peuple. La censure ne devient pas un pouvoir de rvocation mais reste un
avis comme les adresses en rponse au Discours du Trne. Elle nen fragilise pas moins la
situation des ministres. Cest eux dinterprter et de tirer les consquences de cette expres-
sion de dfiance en dmissionnant. Ibid., p. 291-325.
177. M. Troper, La sparation des pouvoirs et lhistoire constitutionnelle franaise, LGDJ, 1973,
p. 85.
178. A. Laquieze, Les origines du rgime parlementaire en France (1814-1848), PUF, coll.
Lviathan, 2002, p. 315-317.
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mer le mcontentement des dputs envers les ministres
179
. Quand le
dput Duvergier de Hauranne tentera de justifier le procd de len-
qute parlementaire, prvu par aucun texte, il affirmera que les enqutes
sur les abus dans la gestion des intrts publics drivent du droit de la
Chambre de surveiller ladministration et daccuser les ministres
180
. En
1831, Mauguin fera driver le droit dinterpellation du droit daccusa-
tion des ministres
181
. Par cette voie se dvelopperont lentement les
moyens dune responsabilit rellement politique des ministres
182
.
Athnes tait dans le mme cas : le peuple exerait son contrle sur
les dirigeants par les moyens dont il disposait. Ainsi la graph paranomon
est moins un contrle de conformit quune forme de responsabilit poli-
tique. Historiquement, lapparition des mcanismes juridiques de la
responsabilit politique va de pair avec la mise en place du rgime par-
lementaire
183
. Remarquons qu Athnes, le rgime parlementaire sim-
misce doucement par la voie de la responsabilit mais narrivera pas
son terme, foudroy par la monarchie macdonienne puis limprialisme
romain. Son intelligibilit est politique et tend se confondre avec la
lgitimit, la confiance populaire. La responsabilit politique se fonde
sur un double principe dquilibre. Dune part, dun point de vue orga-
nique, chacun des organes doit avoir un moyen daction sur lexistence
de lautre : ce principe dinterdpendance est cens garantir la stabilit
du systme. Suivant ce critre, lAthnes dAristote est trs loin du
rgime parlementaire. Dautre part, dun point de vue fonctionnel, la
responsabilit politique vise rtablir un quilibre au sens dharmonie,
didentit de vue des organes
184
et l, le rgime athnien correspond par-
faitement. Il est ncessaire pour maintenir cette harmonie de mettre
rgulirement lpreuve lidentit de lidal de la Cit et celle que tra-
duisent en actes les gouvernants, lgislateurs ou magistrats. Lorsque le
Parlement estime quil y a rupture entre la volont dun citoyen et
lidal de la Cit, il sanctionne cette conduite en lui affectant une valeur
ngative sinon une peine capitale, le juridique retrouvant ici sa fin
thique et politique.
Jean-Charles Jobart 142
179. A. Laquieze, op. cit., p. 350.
180. Ibid., p. 319.
181. Ibid., p. 331-332.
182. Ibid., p. 329-341. Comme en Angleterre, les ministres se sont pas lis par une com-
mission denqute ou une interpellation. Tout dpend donc de la psychologie des acteurs, de
ce quoi ils se sentent tenus. Ils pouvaient ainsi refuser de rpondre aux dputs en arguant
du secret dtat. Sous la Monarchie de Juillet, les ministres sont persuads quune hostilit
affiche de la Chambre des dputs (notamment par le refus de voter des lois) les met dans
lobligation de dmissionner. Cependant les signes de dfiance sont interprter et il est
remarquable que seuls trois ministres aient dmissionn la suite dune action parlemen-
taire (Broglie en 1836, Soullt-Passy en 1840 et Mol en 1839), les ministres se sentant
dabord responsables devant le Roi. Ibid., p. 354-375.
183. M. Troper, La sparation des pouvoirs et lhistoire constitutionnelle franaise, LGDJ, 1973.
184. Ph. Segur, Quest-ce que la responsabilit politique ? , RDP, 1999-6, p. 1606.
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Nous constatons donc que nous sommes bien loin des objectifs du
contrle de constitutionnalit. La graph paranomon est plus que cela,
mais elle est aussi moins. Elle vise en effet conserver la Constitution, le
rgime politique : la dfense des liberts publiques collectives et surtout
individuelles ny a quune faible place. Dans ces conditions, on ne peut
largir les normes de rfrence au contrle, on ne peut faire de la Consti-
tution une charte jurisprudentielle des droits et liberts des citoyens, un
acte vivant , un espace ouvert la cration continue de droits
185
.
Ainsi, bien des choses nous sparent du droit de lpoque dAristote.
Mais du moins pose-t-il le problme de la lgitimit constitutionnelle et
du fondement thique des institutions. Le monde a ses ternelles ques-
tions que le Stagirite a su entrevoir : quel but pour la politique, quels
moyens, quest-ce que ltat, le droit, ltat de droit et ses garanties ?
Certes nous ne savons que peu de chose sur le droit de la Grce
antique et pourtant les quelques fragments qui nous sont parvenus et
que nous avons tent dexposer partiellement nous paraissent familiers,
leurs raisonnements naturels. Cest que la Grce est pour nous un
germe : ni un modle, ni un spcimen parmi dautres , mais un
germe
186
. Quand nous lisons Aristote, nous remontons la source,
notre philosophie maternelle ; pense superbe, encore moderne, qui nous
engage tenter de lgaler en dautres sphres. Mais nayons pas pour le
Stagirite quelque condescendance face notre modernit et restons
modestes. Pour que notre condition nous inspire quelque humilit, il
nest pas ncessaire de fixer les toiles ; il suffit de contempler les civili-
sations qui vcurent des milliers dannes avant nous, qui avant nous
atteignirent la grandeur, et qui tombrent dans loubli avant nous : le
savoir des Grecs anciens na rien nous envier et peut-tre un regard vers
le pass est-il toujours profitable lavenir.
La notion de Constitution chez Aristote 143
185. D. Rousseau, Une rsurrection, la notion de Constitution , RDP, 1990-1, p. 5-22.
186. C. Castoriadis, Domaines de lhomme, les carrefours du labyrinthe, t. 2, Le Seuil, 1986,
p. 264.
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