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Polyrythmies de l'Afrique centrale (d'aprs Simha Arom)

Rythme asymtrique des pygmes Aka


Pour aborder le dernier point, je vais commencer par un exemple emprunt aux pygmes Aka tir du
cdrom qui a t ralis par l'quipe de Simha Arom Pygmes Aka. Peuple et musique. C'est une
polyphonie vocale quatre parties reprsentes par des espces de neumes en quatre couleurs, avec
un soubassement polyrythmique reprsent sur les deux lignes du bas de la figure. On va couter
l'exemple correspondant, mais ce qui m'intresse, c'est une certaine structure rythmique qui apparat
dans la ligne du bas. Elle est un peu cache, donc je vais la souligner avec des points oranges. On va
l'couter d'abord toute seule, car dans le cdrom, on peut couter les parties spares. Ensuite on
coutera l'ensemble. Cette partie rythmique est joue avec des lames de machettes en fer
entrechoques.
mbenzele, partie de lames en fer seule, puis pice complte avec les autres percussions et les
voix. Cdrom Pygmes Aka, section consacre l'analyse musicale.
Cette formule a une proprit intressante. un endroit, il y a une espce de botement cause
d'une petite valeur qui est insre dans une succession qui semble priori rgulire. La succession
des points rouges est assez rgulire, mais par endroits, une petite valeur rompt la rgularit. Si je
regroupe cette petite valeur avec celle qui la suit immdiatement, qui est deux fois plus longue, elles
forment un groupe de trois units. On a donc des groupes de trois units insrs parmi des groupes
de deux units. Si on regarde comment sont espacs ces groupes de trois, on observe que l aussi, la
disposition est irrgulire, car on a quatre groupes de deux d'un ct, et cinq de l'autre. C'est une
formule rythmique intressante, qui a fait l'objet chez Simha Arom d'une attention particulire, et
qu'il appelle l'imparit rythmique . C'est cela que je voudrais tudier, parce qu'il se trouve que les
formules de ce type-l sont frquentes dans cette rgion d'Afrique, et on en trouve diffrents
modles. Faisons l'inventaire de ces diffrents modles.
3 3 2 Zand
3 2 3 2 2 Aka, Gbaya, Nzakara
3 2 2 3 2 2 2 Gbaya, Ngbaka
3 2 2 2 3 2 2 2 2 non utilis
3 2 2 2 2 3 2 2 2 2 2 Aka
Le modle des pygmes Aka a quatre groupes de deux d'un ct et cinq de l'autre. Tout l'heure, je
vous ai fait couter un gitangi chez les Nzakara, et on trouvait une formule qu'on trouve galement
chez les pygmes Aka, et aussi chez les Gbaya. Cette fois, on a seulement un groupe de deux d'un
ct, et deux de l'autre. Vous voyez qu' chaque fois, on a un groupe de plus d'un ct que de l'autre,
les deux groupes sont dissymtriques. Ce qui est intressant dans les travaux de Simha Arom, c'est
qu'on trouve encore un modle du mme type chez les Zand, dans la danse du kponingbo, et enfin
on en trouve un quatrime et dernier chez les Gbaya, ainsi que dans un rpertoire de harpe chez les
Ngbaka. chaque fois, on a le mme principe, avec un groupe de deux de plus d'un ct que de
l'autre. On a une construction rgulire, en forme de pyramide avec une colonne de trois, et une
diagonale de trois qui descend vers la droite. Mais il y a une anomalie. Quelque chose cloche dans
cette construction, car il manque une formule. Pour que la construction soit complte, il faudrait
qu'on ait l'lment manquant pour prolonger l'empilement. Or effectivement, on ne trouve pas cet
lment dans les diffrents rpertoires de la rgion. Comment l'expliquer ?
Pour l'expliquer, il faut revenir la notation solfgique des exemples, et se demander comment se
positionne la pulsation par rapport ces structures rythmiques asymtriques, irrgulires. C'est en
effet une proprit de ces formules rythmiques d'tre toujours associes une pulsation rgulire, ce
qui les distingue radicalement des rythmes qu'on trouve en Europe, les rythmes aksak, qui eux sont
fondamentalement asymtriques par nature. Les rythmes africains sont asymtriques en apparence,
mais s'appuient sur une pulsation rgulire. Comment se positionne la pulsation rgulire ? Dans la
premire formule rythmique, vous voyez qu'on a deux pulsations qui se divisent de faon binaire.
Dans la suivante, on a quatre pulsations qui se divisent de faon ternaire (on le voit sur la croche
pointe qui dure exactement une pulsation). La suivante a encore quatre pulsations, mais avec cette
fois une subdivision binaire (on le voit la fin o deux croches correspondent une pulsation). Et la
dernire a huit pulsations ternaires (on le voit au dbut, o croche pointe gale pulsation). Une
autre rgularit apparat dans le nombre de pulsations qui sont prises en compte : deux, quatre, huit.
On observe qu'on passe de l'un l'autre en multipliant par un facteur deux, c'est--dire qu'on obtient
la suite des puissances de deux.
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Proprit de l' imparit rythmique
Maintenant, je vais m'intresser une proprit de ces formules rythmiques que Simha Arom a
appele l'imparit rythmique . Vous voyez que si je place les lments de la formule 3 2 2 2 2 3 2
2 2 2 2 sur un cercle (pour traduire le fait que la formule est joue en boucle), on a un groupe de 3 en
haut, un groupe de 3 en bas, et une srie de groupes de 2 qui les sparent de chaque ct (quatre
droite, cinq gauche). Cette formule a une proprit intressante. Si on essaie de couper le cercle en
deux, comme une orange, on ne peut pas le faire en deux parties gales, car il manque une unit. Ce
qui est remarquable, c'est que quelque soit le point de partage choisi, on constate qu'il manque
toujours une unit pour que le dcoupage dfinisse deux parties gales.
C'est cette proprit que Simha Arom appelle l'imparit rythmique , pour souligner que les deux
parties de la formule sont intrinsquement disymtriques. Il n'y a aucun point par lequel on puisse
dcouper la formule en deux parties gales. Tout dcoupage dfinit deux parties ingales, moiti
moins un d'un ct, moiti plus un de l'autre.
On va se poser une question de type combinatoire. Peut-on construire thoriquement (d'une manire
gnrative ) d'autres rpartitions des deux groupes de 3 sur le cercle pour crer des formules
rythmiques qui ont aussi la proprit d'imparit rythmique ? Reprenons le cercle de 24 units, sur
lequel on essaie de placer deux groupes de 3 entours par des groupes de 2. Si je place les deux
groupes de 3 cte--cte, a ne marche pas, parce que le cercle peut se dcouper en deux parties
gales. Si je dplace l'un des groupes de 3 un rang plus loin, de nouveau la formule peut se dcouper
en deux parties gales. Et c'est galement le cas pour les positions suivantes jusqu' celle qui se
trouve en bas du cercle.Aucune ne permet d'obtenir la proprit d'asymtrie voulue. La position du
bas est celle qui donne la formule atteste dans le rpertoire. Ensuite, si on se dcale de nouveau d'un
rang, on obtient une formule qui elle aussi ne peut pas se dcouper en deux parties gales. Mais si
on la regarde en penchant la tte vers la gauche, on constate que cette formule est la mme que la
prcdente avec une rotation. Si on continue ensuite de dplacer l'un des groupes de 3, le cercle se
coupe de nouveau en deux, et c'est le cas pour toutes les positions restantes.
On voit donc que si on essaie de placer deux groupes de 3 parmi des groupes de 2, il n'y a qu'une
seule manire de le faire pour obtenir la proprit d'imparit rythmique.
On va aller plus loin, en se demandant ce qu'on obtient si au lieu de mettre seulement deux groupes
de 3, on essaie d'en mettre plus. Notons d'abord qu'il faut en mettre un nombre pair, car si le nombre
total d'units sur le cercle est impair, alors on n'a aucune chance de pouvoir couper le cercle en deux,
et dans ce cas la proprit n'a plus d'intrt. Pour obtenir des formules de type moiti moins un /
moiti plus un , il est ncessaire que le nombre total d'units soit divisible par deux. Je vais donc
essayer avec quatre groupes de 3, que je dispose sur le cercle en les mettant de la manire la plus
disymtrique possible.
J'ai l'impression d'avoir russi, car si on essaie de couper le cercle en deux, vous voyez que les deux
parties ne sont pas gales. Mais ce stade, il faut faire un petit raisonnement inspir par un
principe clbre de mathmatique combinatoire appel principe de la cage pigeons (ou
principe des tiroirs de Dirichlet ), qui a donn naissance toute une famille de rsultats
fascinants connus sous le nom de thorie de Ramsey. L'ide est la suivante : quand on essaie de
couper le cercle en deux, si dans l'une des parties on a moins de la moiti des groupes de 3, alors
obligatoirement de l'autre ct on en a plus de la moiti. C'est le principe qui opre quand on essaie
de rpartir des boules dans des botes : si on veut mettre 10 boules dans 4 botes, par exemple, le
principe de la cage pigeon affirme qu'il y a ncessairement une bote contenant au moins 3 boules.
Plus gnralement, si on rpartit n boules dans p botes, on ne peut pas avoir moins de n/p boules
dans chaque bote. Certaines contraintes apparaissent quand on essaie de rpartir des objets dans
des botes. Dans l'exemple qui nous intresse, si le nombre de groupes de 3 est infrieur la moiti
d'un ct, il est ncessairement suprieur la moiti de l'autre. Le raisonnement consiste dplacer
le point de dcoupage en se dcalant chaque fois d'un rang.
Dans ce dplacement, si on perd un groupe d'un ct, on en gagne un de l'autre. Donc le nombre de
groupes de 3 dans la partie droite du cercle volue soit en restant gal lui-mme, soit en
augmentant de un, soit en diminuant de un, selon que l'on gagne ou que l'on perd un groupe de 3. Or
si on se dcale sur le cercle, un certain moment, on se trouvera exactement sur la partie
complmentaire du cercle gauche. Donc le nombre de groupes de 3 va passer de un trois, en se
modifiant par plus ou moins un. un moment, il va ncessairement prendre la valeur deux.
Effectivement, si on suit le processus, aprs un nouveau dcalage d'un rang, on obtient quilibre
entre les deux parties, avec deux groupes de 3 de chaque ct.
Et comme le nombre total de groupes de 2 est pair, la formule admet alors un point d'quilibre o le
cercle se scinde en deux parties gales. On a donc une proprit remarquable de cette construction,
qui permet d'affirmer que si le nombre de groupes de 2 est pair, alors il existe ncessairement un
point d'quilibre.
Aprs avoir examin en dtails les cas de deux et de quatre groupes de 3, faisons l'inventaire de tout
ce qu'on peut construire gnrativement comme formules ayant la proprit d'imparit rythmique.
On constate que toutes les formules possibles avec deux groupe de 3 sont attestes dans les
rpertoires de la rgion, associes chacune des divisions du cercle en 8, 12, 16 ou 24 units
autorises par la pulsation ( chaque fois, on a deux paquets de groupes de 2 disymtriques gauche
et droite, avec un lment de plus d'un ct que de l'autre). Avec quatre groupes de 3, on a vu
qu'aucune formule rythmique n'est possible, car il y a alors un nombre pair de groupes de 2, et dans
ce cas, il existe ncessairement un point d'quilibre o le cercle se coupe en deux moitis. Et enfin, ce
qui est intressant, c'est qu'avec six groupes de 3, en revanche, certaines formules sont possibles.
Elles sont assez rares. Il y a en effet trs peu de formules qu'on peut construire en respectant ce
principe-l, car le cercle est alors obligatoirement divis en 24 units (avec six groupes de 3, il faut
au moins 18 units). Il y a essentiellement deux possibilits, dont l'une se ddouble en deux formes
qui sont l'image l'une de l'autre dans un miroir, ce qui revient lire la squence dans l'ordre inverse.
Ces deux formes-miroir ont la mme rpartition des groupes de 3 en paquets de un, deux et trois
groupes, mais disposs en sens contraires. Par contre, l'autre formule rythmique possible est
diffrente, car elle est quilibre du point de vue des groupes de 3, mais ce sont les groupes de 2 qui
crent la dissymtrie.
3 3
3 3 3 3
pas de solution (nombre pair de 2)
3 3 3 3 3 3
Une fois qu'on a fait ce tableau abstrait, il reste revenir aux rpertoires de la rgion pour dterminer
quelles configurations rythmiques sont attestes. On a vu que toutes les formules de la ligne du haut
sont attestes et que ce sont les seules possibles avec deux groupes de 3. Mais ce qui est
intressant, c'est qu'on trouve galement l'une des deux formules de la ligne du bas. Je vais vous la
montrer. Elle est constitue par des paquets contenant respectivement un, deux, et trois groupes de
3, spars chaque fois par un unique groupe de 2. C'est la formule mokongo, que je vais vous faire
entendre joue sur un tronc d'arbre.
* partie de mokongoseule, enregistrement Simha Arom, janvier 1974. Archives personnelles.
Vous voyez qu'elle est jou un tempo rapide, ce qui pose un problme du point de vue de la
perception. La proprit d'imparit rythmique indiquant qu'on ne peut pas couper en deux la
formule repose sur le fait qu'on a deux moitis ingales qui ne diffrent de la moiti exacte que par
une petite croche dans la transcription ci-dessous. Or vous voyez qu' ce tempo-l, la croche est une
valeur trs courte. On peut se demander, du point de vue de la perception, quel est l'intrt de crer
ces dissymtries qui reposent sur une valeur aussi petite, et je n'ai malheureusement pas de rponse
cette question.
La formule de mokongo, correspondant la dernire formule de notre tableau des formes thoriques
de l'imparit rythmique, est joue en association avec une autre formule qu'on avait entendue
prcdement dans la premire pice des pygmes Aka, qui est joue sur le diketo, c'est--dire les
lames en fer. Je vais vous faitre couter la combinaison de celle-l avec la formule mokongo, et
ensuite la pice complte avec les voix.
* partie de mokongo avec la partie de diketo, enregistrement Simha Arom, janvier 1974.
Archives personnelles.
* zoboko, pice complte avec percussions et voix. Cdrom Pygmes Aka, pice divination
pour la chasse .
Pour conclure, je voudrais terminer par deux remarques. La premire concerne les problmes lis la
perception. Dans les deux rpertoires musicaux tudis, on a vu que les structures formelles mises
en vidence (qu'il s'agisse de l'entrelacement de cycles des formules de harpe Nzakara, ou des
formules rythmiques de type moiti moins un / moiti plus un des pygmes Aka), sont trop
complexes pour tre perues directement. Il ne semble pas raliste de penser qu'on puisse dtecter
la seule audition la prsence ou l'absence d'une de ces structures. On est donc oblig d'admettre que
dans ces exemples, il existe une certaine distance entre les formes musicales labores par l'esprit et
celles que l'oreille peroit, mme si le contexte est de tradition strictement orale. En fin de compte, le
problme n'est pas diffrent pour les dessins sur le sable du Vanuatu. Le fait qu'un dessin soit
traable par une ligne continue n'est pas une proprit directement perceptible. On est donc conduit
prendre en compte une dimension trangre aux proccupations d'ordre strictement perceptif, et
qu'on peut qualifier de spculative.
Ma dernire remarque concerne l'hypothse cognitive dont j'ai parl en commenant, en liaison avec
l'expos de Daniel Andler. Toutes les proprits dont il a t question s'appliquent aux formes
visuelles ou musicales produites par les socits tudies. Aucune proprit ne concerne
directement la manire dont ces formes sont produites, exceptes dans une certaine mesure le trac
par une ligne continue des habitants du Vanuatu, qui intervient dans leur mythologie. Si l'on reprend
la distinction de Daniel Andler, notre propos se trouve donc du ct de la chose produite et ne
dit pas grand chose sur le processus qui produit cette chose .
Pour donner ce type d'tude une porte cognitive, il faudrait que les gens eux-mmes parlent de ces
proprits, ce qui est rarement le cas. On peut toutefois faire une remarque qui va dans le sens de
l'hypothse selon laquelle ces constructions ont bien quelque chose de commun avec des
proccupations d'ordre mathmatique. La plupart des proprits tudies s'expriment en termes
combinatoires. L'analyse que nous avons prsente consistait combiner des lments, et
dterminer parmi les innombrables combinaisons possibles celles qui taient caractrises par une
certaine proprit formelle. Dans le cas des harpes comme dans celui des rythmes Aka,
l'numration a montr que les combinaisons vrifiant la proprit tudie taient rares, et que la
plupart d'entre elles taient attestes dans le corpus associ. On est donc confront la question
suivante. Pourquoi observe-t-on cette forte proportion de combinaisons rares, l o on devrait
observer un tirage quiprobable parmi la multitude de combinaisons possibles ? Pour expliquer cette
concentration anormale , qui ne parat pas lie la poursuite d'une quelconque fin, on est donc
conduit faire l'hypothse selon laquelle c'est la proprit formelle elle-mme qui a t en quelque
sorte voulue , qui constitue une fin en soi, manifestant ainsi une proccupation d'ordre
mathmatique mme si celle-ci est dans une large mesure implicite.