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"Quando o mundo estiver unido na busca do conhecimento, e no mais lutando por dinheiro e
poder, ento nossa sociedade poder enfim evoluir a um novo nvel."
BILL BRYSON
Breve histria
de quase tudo


Traduo:
Ivo Korytowski


13 reimpresso



__________________
Companhia das Letras
Copyright 2003 by Bill Bryson
Ilustraes de Neil Gower
Ttulo Original
A short history of nearly everything
Capa
Kiko Farkas/Mquina Estdio
Elisa Cardoso/ Mquina Estdio
ndice remissivo
Luciano Marchiori
Preparao
Otaclio Nunes
Reviso
Claudia Cantarin
Roberta Vaiano
Dados internacionais de catalogao na publicao (CIP) (Cmara Brasileira do Livro, SP,
Brasil) Bryson, Bill
Breve historia de quase tudo / Bill Bryson ; [ilustraes de Neil Gower] ; traduo Ivo
Korytowski. So Paulo : Companhia das Letras, 2005.
Titulo original: A short history of nearly everything.
Bibliografia.
ISBN 978-85-359-0724-7
1. Cincia 2. Cincia Obras de divulgao I. Gower, Neil. II. Ttulo.
05-6836 CDD-500
ndice para catalogo sistemtico: 1. cincia : Obras de divulgao 500
[2013]
Todos os direitos desta edio reservados EDITORA SCHWARCZ S.A. Rua Bandeira Paulista
702 cj . 32
04532-002 So Paulo SP Telefone (11) 3707-3500 Fax (11) 3707-3501
www.companhiadasletras.com.br www.blogdacompanhia.com.br
.-.
Para Meghan e Chris. Bem-vindos.


O fsico Leo Szilard certa vez anunciou ao amigo Hans Bethe que estava pensando em escrever
um dirio: No pretendo publicar. S vou registrar os fatos para a informao de Deus. Voc
no acha que Deus sabe dos fatos?, Bethe perguntou. Sim, respondeu Szilard. Ele sabe dos
fatos, mas no desta verso dos fatos.

Hans Christian Von Bayer,
Taming the atom [Domando o tomo]

Sumrio

Introduo
Captulo 1. Como construir um universo
Captulo 2. Bem-vindo ao sistema solar
Captulo 3. O universo do reverendo Evans
Captulo 4. A medida das coisas
Captulo 5. Os quebradores de pedras
Captulo 6. Cincia vermelha nos dentes e garras
Captulo 7. Questes elementais
Captulo 8. O universo de Einstein
Captulo 9. O tomo poderoso
Captulo 10. A ameaa do chumbo
Captulo 11. Fsica das partculas
Captulo 12. A Terra irriquieta
Captulo 13. Bang!
Captulo 14. O fogo embaixo
Captulo 15. Beleza perigosa
Captulo 16. O planeta solitrio
Captulo 17. Troposfera adentro
Captulo 18. Nas profundezas do mar
Captulo 19. A origem da vida
Captulo 20. Mundo pequeno
Captulo 21. A vida continua
Captulo 22. Adeus s tudo aquilo
Captulo 23. A riqueza do ser
Captulo 24. Clulas
Captulo 25. A ideia singular de Darwin
Captulo 26. A matria da vida
Captulo 27. O tempo gelado
Captulo 28. O bpede misterioso
Caputulo 29. O macaco incansvel
Captulo 30. Adeus
Bibliografia
Agradecimentos


Introduo


Bem-vindo. E parabns. Estou encantado com seu sucesso. Chegar aqui no foi fcil, eu sei. Na
verdade, suspeito que foi um pouco mais difcil do que voc imagina.
Para incio de conversa, para voc estar aqui agora, trilhes de tomos agitados tiveram de se
reunir de uma maneira intrincada de intrigantemente providencial a fim de cri-lo. uma
organizao to especializada e particular que nunca antes foi tentada e s existir desta vez. Nos
prximos anos (esperamos), essas partculas minsculas se dedicaro totalmente aos bilhes de
esforos j eitosos e cooperativos necessrios para mant-lo intacto e deix-lo experimentar o
estado agradabilssimo, mas no qual no damos o devido valor, conhecido como existncia.
Por que os tomos se do ao trabalho um enigma. Se voc no uma experincia gratificante
no nvel atmico. Apesar de toda a ateno dedicada, seus tomos na verdade nem ligam para
voc eles nem sequer sabem que voc existe. No sabem nem que eles existem. So partculas
insensveis, afinal, e nem esto vivas. (A ideia de que voc se desintegrasse, arrancando com
uma pina um tomo de cada vez, produziria um montculo de poeira atmica fina, sem nenhum
sinal de vida, mas que constituiria voc, meio sinistra.) No entanto, durante sua existncia, eles
respondero a um s impulso dominante: fazer com que voc sej a voc.
A m noticia que os tomos so volveis e seu tempo de dedicao bem passageiro. Mesmo
uma vida humana longa dura apenas cerca de 650 mil horas. E quando este marco modesto
atingido, ou algum outro ponto prximo, por motivos desconhecidos, os seus tomos vo
desligar voc, silenciosamente se separaro e passaro a ser outra coisa. A voc j era.
Mesmo assim, voc pode se dar por satisfeito de que isso chegue a acontecer. No universo em
geral, ao que sabemos, no acontece. um fato estranho, porque os tomos que to liberal e
amigavelmente se renem para formar os seres vivos na Terra so exatamente os mesmos
tomos que se recusam a faz-lo em outras partes. Por mais complexa que sej a, no nvel qumico
a vida curiosamente trivial: carbono, hidrognio, oxignio e nitrognio, um pouco de clcio,
uma pitada de enxofre, umas partculas de outros elementos bem comuns nada que voc no
encontre na farmcia prxima , e isso tudo que voc precisa. A nica coisa especial nos
tomos que o constituem constiturem voc. milagre da vida.
Quer constituam ou no vida em outros cantos do universo, os tomos fazem muitas outras coisas.
Na verdade, fazem todas as outras coisas. Sem eles, no haveria gua, ar ou rochas, nem estrelas
e planetas, nuvens gasosas de nebulosas rodopiantes ou qualquer das outras coisas que tornam o
universo to proveitosamente substancial. Os tomos so to numerosos e necessrios que nos
esquecemos facilmente que eles nem precisariam existir. Nenhuma lei exige que o universo se
encha de partculas pequenas de matria ou produza luz e gravidade e as outras propriedades
fsicas das quais depende nossa existncia. Na verdade, nem precisaria haver um universo.
Durante a maior parte do tempo, no existia. No existiam tomos, nem universo pelo qual
flutuassem. No existia nada absoltamente nada por toda a parte.
Portanto, ainda bem que existem os tomos. Mas o fato de que voc possui tomos e de que eles
se agrupam de maneira to prestativa apenas parte do que fez com que voc existisse. Para
estar aqui agora, vivo no sculo XXI e suficientemente inteligente para saber disso, voc tambm
teve de ser o beneficirio de uma cadeia extraordinria de boa sorte biolgica. A sobrevivncia
na Terra um negcio surpreendentemente difcil. Dos bilhes e bilhes de espcies de seres
vivos que existiram desde a aurora do tempo, a maioria 99,99% no est mais aqui. A vida na
Terra, vej a bem, alm de breve, desanimadoramente frgil. Um aspecto curioso de nossa
existncia provirmos de um planeta exmio em promover a vida, mas ainda mais exmio em
extingui-la.
A espcie tpica na Terra dura apenas uns 4 milhes de anos. Desse modo, se quiser permanecer
aqui por bilhes de anos, voc precisa ser to volvel quanto os tomos que o constituem. Precisa
estar preparado para mudar tudo me voc forma, tamanho, cor, espcie a que pertence, tudo ,
e faz-lo vezes sem conta. Isso mais fcil falar que de fazer, porque processo de mudana
aleatrio. Passar do glbulo atmico primordial protoplsmico (como diz a cano de Gilbert
Sullivan) para um ser humano moderno, ereto e consciente exigiu uma srie de mutaes,
criadoras de novos traos, nos momentos certos, por um perodo longussimo. Portanto, em
diferentes pocas dos ltimos 3,8 bilhes de anos, voc teve averso ao oxignio e depois passou
a ador-lo, desenvolveu membros e barbatanas dorsais geis, ps ovos, fustigou o ar com uma
lngua bifurcada, foi luzidio, foi peludo, viveu sob a terra, viveu nas rvores, foi grande como um
veado e pequeno como um camundongo, e milhes de outras coisas. Se voc se desviasse o
mnimo que fosse de qualquer dessas mudanas evolucionarias, poderia estar agora lambendo
algas em paredes de cavernas, espreguiando-se como uma morsa em alguma praia pedregosa
ou lanando ar por um orifcio no alto da cabea antes de mergulhar vinte metros para se deliciar
com uns suculentos vermes.
Alm da sorte de ater-se, desde tempos imemoriais, a uma linha evolucionria privilegiada, voc
foi extremamente ou melhor, milagrosamente afortunado em sua ancestralidade pessoal.
Considere o fato de que, por 3,8 bilhes de anos, um perodo maior que a idade das montanhas,
rios e oceanos da Terra, cada um de seus ancestrais por parte de pai e me foi suficientemente
atraente para encontrar um parceiro, suficientemente saudvel para se reproduzir e
suficientemente abenoado pelo destino e pelas circunstncias para viver o tempo necessrio
para isso. Nenhum de seus ancestrais foi esmagado, devorado, afogado, morto de fome,
encalhado, aprisionado, ferido ou desviado de qualquer outra maneira da misso de fornecer
uma carga minscula de material gentico ao parceiro certo, no momento certo, a fim de
perpetuar a nica sequncia possvel de combinaes hereditrias capaz de resultar enfim,
espantosamente e por um breve tempo em voc.
Este um livro sobre como isto aconteceu em particular, sobre como passamos da total
inexistncia de tudo at a existncia de algo e, depois, como um pouco daquele algo transformou-
se em ns, e tambm sobre parte do que aconteceu naquele intervalo e desde ento. muita
coisa a ser coberta, com certeza, da o livro chamar-se Breve historia de quase tudo, embora no
o sej a de fato. Nem poderia ser. Mas, com sorte, no final, teremos a impresso de que foi.
Meu ponto de partida, por insignificante que parea, foi um livro de cincia ilustrado usado numa
aula da quarta ou quinta srie. Era um livro escolar convencional da dcada de 1950 surrado,
odiado, assutadoramente volumoso , mas quase no inicio tinha uma figura que me cativou: um
diagrama mostrando o interior da Terra como se voc cortasse o planeta com uma faca gigante
e retirasse cuidadosamente uma fatia representando cerca de um quarto do seu volume.


difcil acreditar que houve uma poca em que eu no tivesse visto esta figura, mas
evidentemente havia, pois me lembro claramente de ter ficado atnito. Suspeito, com toda a
franqueza, que meu interesse inicial foi despertado por uma imagem ntima de filas de
motoristas, apanhados de surpresa ao viaj arem para leste nos estados das plancies norte-
americanos, mergulhando num sbito precipcio de 6 440 quilmetros de altura estendendo-se
entre a America Central e o plo Norte, mas gradualmente minha ateno voltou-se, de maneira
mais escolar, para a importncia cientfica do desenho e a percepo de que a Terra consistia
em camadas separadas, terminando num centro com uma esfera ardente de ferro e nquel, to
quente como a superfcie do Sol, de acordo com a legenda. E lembro de ter pensando com
verdadeiro assombro: Como que eles sabem disso?.
Em momento algum duvidei da correo da informao eu ainda tendo a confiar nas
declaraes dos cientistas, assim como confio nas dos cirurgies, encanadores e outros detentores
de informaes privilegiadas , mas eu no conseguia conceber como uma mente humana
poderia saber o aspecto e a constituio de espaos que estavam a milhares de quilmetros sob a
superfcie, que nenhum olho humano j amais divisara e que nenhum raio X conseguiria penetrar.
Para mim aquilo era simplesmente um milagre. Esta tem sido minha posio em relao
cincia desde ento.
Empolgado, levei o livro para casa naquela noite e o abri antes do j antar uma ao que espero
tenha feito minha me medir a temperatura da minha testa e perguntar se eu estava bem.
Comecei a ler da primeira pgina.
E agora vem a surpresa. O livro no era nem um pouco empolgante. Nem sequer era totalmente
compreensvel. O pior era que nem respondia s perguntas que a figura provocava em uma
mente curiosa normal: como um Sol foi parar no meio do nosso planeta? E se ele est queimando
l em baixo, por que o solo no quente? E por que o resto do interior no est derretendo (ou
ser que est)? E quando o ncleo terminar de queimar, parte da Terra desmoronar naquele
vazio, abrindo um enorme buraco na superfcie? E como se sabem essas coisas? Como elas so
descobertas?
Mas o autor mantinha um estranho silncio sobre tais detalhes na verdade, um silncio sobre
tudo, exceto anticlinais, sinclinais, falhas axiais e coisas do gnero. Era como se ele quisesse
manter a parte agradvel em segredo, tornando tudo aquilo tremendamente imperscrutvel. Com
o passar dos anos comecei a suspeitar que aquele no era um caso isolado. Parecia haver uma
conspirao universal entre os autores de livros escolares para assegurar que o material com que
lidavam j amais se aproximasse do domnio do ligeiramente interessante e estivesse a lguas de
distncia do fracamente interessante.
Agora sei que felizmente existe uma srie de escritores de cincia que escrevem textos lcidos e
emocionantes Timothy Ferris, Richard Fortey e Tim Flannery so trs que me vm mente s
na letra F (e nem mencionei o falecido, mas magistral, Richard Feynman) , s que infelizmente
nenhum deles escreveu nenhum livro didtico que eu chegasse a usar. Todos os meus foram
escritos por homens (eram sempre homens) que achavam que tudo se tornava claro quando
expressado por uma frmula e acreditavam equivocadamente que as crianas dos Estados
Unidos adorariam que os captulos terminassem com perguntas para elas responderem nas horas
vagas. Assim, cresci convencido de que a cincia era o supra-sumo do maante, mas suspeitando
de que no precisava ser, e sem realmente pensar nela na medida do possvel. Essa tambm se
tornou minha posio por um longo tempo.
Depois, bem mais tarde uns quatro ou cinco anos atrs , durante um longo vo sobre o
Pacfico, contemplando pela j anela o oceano iluminado pela Lua, ocorreu-me, com certa
ansiedade desagradvel, que eu nada sabia sobre o nico planeta que eu chagaria a habitar. Eu
ignorava, por exemplo, porque os oceanos eram salgados, mas os Grandes os Grandes Lagos no
eram. No tinha a mnima ideia. Eu no sabia se, com o tempo, os oceanos ficariam mais ou
menos salgados, se o nvel de salinidade deles era algo com que eu devesse me preocupar. (Fico
satisfeito em contar que, at o final da dcada de 1970, os cientistas tambm ignoravam as
respostas a estas perguntas. Eles simplesmente no falavam a respeito de forma muito audvel.)
Claro que a salinidade do oceano representava apenas uma nfima parte de minha ignorncia. Eu
no sabia o que era um prton, ou uma protena, ignorava a diferena entre um quark e um
quasar, no entendia como os gelogos conseguiam olhar para uma camada de rocha no paredo
de um cnion e dizer sua idade em suma, eu nada sabia. Fui dominado por uma nsia secreta e
incomum de saber um pouco sobre essas questes e entender como as pessoas descobriam
aquelas coisas. Este para mim continuava sendo o maior dos mistrios: como os cientistas
descobrem os fatos. Como algum sabe o peso da terra, ou a idade das rochas, ou o que existe no
centro do planeta? Como conseguem saber de que maneira e quando o universo comeou e qual
era seu aspecto? Como sabem o que ocorre dentro de um tomo? E por que cargas-dgua os
cientistas parecem saber quase tudo, mas no conseguem prever um terremoto ou mesmo
informar se devemos levar o guarda-chuva s corridas de cavalos na prxima quarta-feira?
Portanto, decidi que dedicaria parte de minha vida foram trs anos leitura de livros e
revistas e procura de especialistas bonzinhos e pacientes dispostos a responder a um monte de
perguntas cretinas. A ideia era ver se seria possvel entender e apreciar as maravilhas e
realizaes da cincia surpreender-se com elas, at curti-las , num nvel nem tcnico ou difcil
demais, nem muito superficial.
Essa era minha ideia e minha esperana, e o que este livro pretende ser. De qualquer modo,
temos um vasto terreno por percorrer e bem menos de 650 mil horas para faz-lo. Comecemos,
pois!


PARTE I

Perdidos no cosmo

Esto todos no mesmo plano. Esto todos girando na mesma direo
perfeito, veja bem. deslumbrante. quase misterioso.

Geoffrey Marcy, astrmono, descrevendo o sistema solar.


Captulo 1. Como construir um universo


Por mais que voc se esforce, j amais conseguir captar o quo minsculo, quo espacialmente
modesto um prton.
Um prton uma parte infinitesimal de um tomo, que por sua vez uma coisa insubstancial. Os
prtons so to pequenos que um tiquinho de tinta, como o pingo neste i, pode conter algo em
torno de 500 bilhes deles, mais do que o nmero de segundos contidos em meio bilho de
anos.
{1}
Portanto, os prtons so exageradamente microscpicos, para dizer o mnimo. X
Agora imagine que voc possa (claro que isto pura imaginao) encolher um desses prtons at
um bilionsimo de seu tamanho normal, num espao to pequeno que, em comparao, um
prton pareceria enorme. Agora compacte nesse espao minsculo uns trinta gramas de
matria.
{2}
timo. Voc est pronto para iniciar um universo.
Estou pressupondo eu voc desej a um universo inflacionrio. Se voc prefere construir um
universo mais convencional, do tipo big-bang comum, precisar de materiais adicionais. Na
verdade ter que reunir tudo que existe cada partcula de matria daqui at o limite do universo
e comprimir num ponto to infinitesimalmente compacto que no ter nenhuma dimenso.
Trata-se de uma singularidade.
Em ambos os casos, prepara-se para um verdadeiro big-bang. Naturalmente, voc vai querer se
retirar para um local seguro a fim de contemplar o espetculo. Infelizmente, no h local para
onde se retirar, porque fora da singularidade no existe local. Quando o universo comear a se
expandir, no estar se espalhando para preencher um vazio maior. O nico espao que existe
o espao que ele cria ao se expandir.
natural, mas errado, visualizar a singularidade como uma espcie de ponto grvido solto num
vcuo escuro e ilimitado. No h espao, nem escurido. A singularidade no tem nada ao seu
redor. No h espao para ela ocupar, nem lugar para ela estar. Nem sequer podemos perguntar
h quanto tempo ela est ali se acabou de surgir, como uma boa ideia, ou se estava ali
eternamente, aguardando com calma o momento certo. O tempo no existe. No h passado do
qual ela possa emergir.
E assim, do nada, nosso universo comea.
Numa nica pulsao ofuscante, um momento de glria por demais rpido e expansivo para ser
descrito em palavras, a singularidade assume dimenses celestiais, um espao inconcebvel. No
primeiro segundo dinmico (um segundo ao qual muitos cosmologistas dedicaro suas carreiras
tentando descrev-los em detalhes crescentes) so produzidas a gravidade e outras foras que
governam a fsica. Em menos de um minuto, o universo possui 1,6 milho de bilhes de
quilmetros de dimetro e cresce a grande velocidade. Existe muito calor agora, 10 bilhes de
graus, o suficiente para iniciar as reaes nuclearem que criam os elementos mais leves
principalmente hidrognio de hlio, com uma pitada (cerca de um tomo em 100 milhes) de
ltio. Em trs minutos, 98% de toda a matria existente ou que vir a existir foi produzida. Temos
um universo. um lugar da mais espantosa e gratificante possibilidade, e bonito tambm. E foi
tudo produzido mais ou menos no tempo que se leva para preparar um sanduche.
Quando ocorreu esse momento obj eto de discusso. Os cosmologistas h bastante tempo vm
discutindo se o momento da criao foi h 10 bilhes de anos, duas vezes essa cifra, ou um valor
intermedirio. O consenso parece estar se formando em torno de uns 13,7 bilhes de anos,
{3}
mas essas coisas so notoriamente difceis de medir, como veremos adiante. Tudo que se pode
realmente dizer que, em certo ponto indeterminado num passado bem remoto, por razes
desconhecidas, surgiu o momento conhecido na cincia como t = 0.
{4}
Estvamos a caminho.
Claro que existe muita coisa que no sabemos, e muito do que j ulgamos saber so descobertas
recentes, inclusive a noo do big-bang. A ideia vinha pipocando desde a dcada de 1920, quando
foi originalmente proposta por Georges Lemtre, um sacerdote e sbio belga, mas s se tornou
uma noo ativa na cosmologia em meados da dcada de 1960, quando dois j ovens radio-
astrnomos fizeram uma descoberta extraordinria e involuntria.
Seus nomes eram Arno Penzias e Robert Wilson. Em 1965, eles estavam tentando usar uma
grande antena de comunicaes de propriedade da Bell Laboratories, em Holmdel, Nova Jersey,
mas foram incomodados por um rudo de fundo persistente um zumbido constante e agitado
que impossibilitava qualquer trabalho experimental. O rudo era incessante e disperso. Vinha de
todos os pontos do cu, dia e noite, em todas as estaes do ano. Durante um ano, os j ovens
astrnomos fizeram tudo que lhes ocorreu para localizar e elimin-lo. Testaram todos os sistemas
eltricos. Remontaram instrumentos, verificaram circuitos, sacudiram fios, removeram a poeira
de plugues. Subiram at a antena e colocaram fita vedante em cada j uno e rebite. Voltaram a
subir antena, com vassouras e escoves, e removeram cuidadosamente o que descreveram
num artigo posterior como material dieltrico branco, ou o que se conhece mais comumente
como titica de pssaro.
{5}
Nada do que funcionou.
Sem que eles soubessem, a menos de cinquenta quilmetros de distncia, na Universidade de
Princenton, uma equipe de pesquisadores, liderada por Robert Dicke, vinha tentando descobrir
exatamente aquilo que eles com diligncia procuravam se livrar. Os pesquisadores de Princenton
perseguiam uma ideia que havia sido sugerida, na dcada de 1940, pelo astrofsico nascido na
Rssia George Gamow. Segundo Gamow, se algum perscrutasse o espao a uma profundidade
suficiente, encontraria alguma radiao csmica de fundo remanescente do big-bang. Gamow
calculou que, depois de atravessar a vastido do cosmo, a radiao alcanaria a Terra em forma
de microondas. Num artigo mais recente, ele chegou a sugerir um instrumento capaz de detect-
las: a antena de Bell em Holmdel.
{6}
Infelizmente, nem Penzias, nem Wilson, nem ningum da
equipe de Princenton havia lido o artigo de Gamow.
O rudo que Penzias e Wilson estavam ouvindo era, sem duvida, o mesmo rudo que Gamow
postulara. Eles haviam encontrado o limite do universo,
{7}
ou pelo menos da parte visvel dele, a
145 bilhes de trilhes de quilmetros de distncia. Eles estavam vendo os primeiros ftons a
luz mais antiga do universo , embora o tempo e a distncia os tivessem convertido em
microondas, exatamente como Gamow previra no livro Inflationary universe [O universo
inflacionrio]. Alan Guth fornece uma analogia que aj uda a pr essa descoberta em perspectiva.
Se perscrutar as profundezas do universo for comparado a olhar a rua do alto o Empire State
Building (o centsimo andar representando o agora e o nvel da rua representando o momento do
big-bang), na poca da descoberta de Wilson e Penzias, as galxias mais distantes at ento
detectadas estariam mais ou menos no sexagsimo andar, e as coisas mais distantes os quasares
estariam mais ou menos no vigsimo. A descoberta de Penzias e Wilson trouxe nosso
conhecimento do universo visvel
{8}
a 1,3 centmetros da calada.
Ainda sem saber o que causava o rudo, Wilson e Penzias telefonaram para Dicke, em
Princenton, e descreveram o problema na esperana de que ele pudesse sugerir uma soluo.
Dicke percebeu imediatamente o que os dois j ovens haviam descoberto. Pessoal, acabamos de
ser passados para trs, ele informou aos colegas ao desligar o telefone.
Pouco depois, a Astrophysical Journal publicou dois artigos: um de Penzias e Wilson descrevendo
sua experincia com o zumbido, o outro da equipe de Dicke explicando sua natureza. Embora no
estivessem em busca da radiao csmica de fundo, no soubessem o que era quando a
encontraram e no descrevessem nem interpretassem seu carter em nenhum artigo, Penzias e
Wilson receberam o Prmio Nobel de fsica em 1978. Os pesquisadores de Princenton obtiveram
apenas manifestaes de apoio. De acordo com Dennis Overbye, em Lonely hearts of the
cosmos [Coraes solitrios do cosmo], nem Penzias nem Wilson entenderam a importncia de
sua descoberta at lerem a respeito no New York Times.
Alis, a perturbao da radiao csmica de fundo algo que todos j experimentamos.
Sintonize sua televiso em qualquer canal que ela no receba. Cerca de 1% da esttica saltitante
que voc v resulta desse remanescente antigo do big-bang.
{9}
Da prxima vez que reclamar
que no tem nada naquele canal, lembre-se de que voc pode sempre assistir ao nascimento do
universo.
Embora todos o chamem de big-bang (grande exploso), muitos livros advertem para que no o
imaginemos como uma exploso no sentido convencional. Tratou-se, na verdade, de uma vasta e
sbita expanso numa escala colossal. Mas o que causou aquilo?
Uma ideia que talvez a singularidade fosse a relquia de um universo anterior, colapsado que
somos apenas um em um ciclo eterno de universos em expanso e colapso, como a bexiga de
uma mquina de produo de oxignio. Outros atribuem o big-bang ao que denominam um
falso vcuo ou um campo escalar ou energia do vcuo alguma qualidade ou coisa que
introduziu uma medida de instabilidade no nada anterior. Parece impossvel que se possa obter
algo do nada, mas o fato de que antes no havia nada e agora existe um universo uma prova
evidente de que possvel. Pode ser que nosso universo faa meramente parte de muitos
universos maiores, alguns em dimenses diferentes, e que big-bangs estej am acontecendo o
tempo todo, em todos os lugares. Ou pode ser que espao e tempo tivessem outras formas antes
do big-bang formas diferentes demais para imaginarmos e que esse evento represente
alguma espcie de fase de transio, na qual o universo passou de uma forma que no
conseguimos entender para outra que quase entendemos. isto est muito prximo das
indagaes religiosas, disse o dr. Andrei Linde, um cosmologista da Universidade de Stanford,
ao New York Times em 2001.
{10}
A teoria do big-bang no trata do prprio bang, mas do que aconteceu depois dele. No muito
tempo depois, vej a bem. Com muitos clculos matemticos e observando cuidadosamente o que
acontece nos aceleradores de partculas, os cientistas acreditam que possam retroceder a 10-43
de segundo aps o momento da criao, quando o universo ainda era to pequeno que seria
preciso um microscpio para encontr-lo. No precisamos desmaiar ante cada nmero
extraordinrio com que deparamos, mas talvez valha a pena citar um deles de tempo em tempo
apenas para lembrar sua extenso inapreensvel e espantosa. Desse modo, 10-43
0,00000000000000000000000000000000000000000001, ou sej a, um dcimo milionsimo de
trilionsimo de trilionsimo de trilionsimo de segundo
{11}
.
Quase tudo que sabemos, ou acreditamos saber, sobre os primeiros momentos do universo
devemos a uma ideia denominada teoria da inflao, proposta originalmente em 1979 por um
j ovem fsico das partculas, ento em Stanford, agora no MIT, chamado Alan Guth. Ele tinha 32
anos e, como o prprio Guth admitiu, no fizera nada antes
{12}
provavelmente nunca chegaria a
sua grande teoria se no assistisse, por acaso, a uma palestra sobre o big-bang proferida pro
ningum menos que Robert Dicke. A palestra inpirou Guth a se interessar por cosmologia, em
particular pelo nascimento do universo.
{13}
Da resultou a teoria da inflao, que sustenta que, uma frao de momento aps o despontar da
criao, o universo sofreu uma sbita e drstica expanso. Ele inchou na verdade, fugiu de si
prprio, dobrando de tamanho a cada 10-34 de segundo.
{14}
O episdio inteiro talvez no tenha
durado mais de que 10-30 de segundo isto , um milionsimo de milionsimo de milionsimo
de milionsimo de milionsimo de segundo , mas mudou o universo de algo que podia estar
contido na mo para algo pelo menos 10 000 000 000 000 000 000 000 000 vezes maior.
{15}
A
teoria da inflao explica as ondulaes e os turbilhes que tornam possvel nosso universo. Sem
isso, no haveria massas de matria e, portanto, estrelas, apenas gs se deslocando na escurido
eterna.
De acordo com a teoria de Guth, a um dcimo milionsimo de trilionsimo de trilionsimo de
trilionsimo de segundo, surgiu a gravidade. Aps outro intervalo ridiculamente breve, surgiram-
se o eletromagnetismo e as nucleares forte e fraca o material da fsica. Estes foram seguidos,
um instante depois, por enxames de partculas elementares o material da matria. Do
absolutamente nada, de repente havia enxames de ftons, prtons, eltrons, nutrons e muito
mais entre 1079 e 1089 de cada, de acordo com a teoria padro do big-bang.
Claro que tais quantidades so inconcebveis. Basta saber que, num nico instante extraordinrio,
fomos dotados de um universo vasto pelo menos, 100 bilhes de anos-luz de dimetro, de
acordo com a teoria, mas possivelmente qualquer tamanho ate o infinito e perfeitamente
disposto para a criao de estrelas, galxias e outros sistemas complexos.
{16}
O que extraordinrio do nosso ponto de vista quo bem isso tudo resultou para ns. Se o
universo tivesse se formado s um pouquinho diferente se a gravidade fosse uma frao mais
forte ou mais fraca, se a expanso tivesse prosseguido um pouquinho mais lenta ou mais rpida
talvez nunca houve elementos estveis para constituir voc, eu e o cho que pisamos. Se a
gravidade fosse um bocadinho mais forte, o prprio universo poderia ter desmoronado como
uma tenda mal montada, sem os valores apropriados para dar-lhe as dimenses, a densidade e as
partes componentes certas. No entanto, se ela fosse mais fraca, nada teria se aglutinado. O
universo teria permanecido para sempre um vazio sombrio e disperso.
Esse um dos motivos pelos quais alguns especialistas acreditam que possa ter havido muitos
outros big-bangs, talvez trilhes e trilhes deles, espalhados pela imensa extenso da eternidade, e
que existimos neste big-bang especfico porque ele um daqueles em que pudemos existir. Como
disse certa vez Edward P. Tryon, da Universidade Columbia: Em resposta pergunta sobre por
que aquilo aconteceu, proponho modestamente que o nosso universo apenas uma dessas coisas
que acontecem de tempo em tempo. Ao que acrescenta Guth: Conquanto a criao de um
universo possa bem ser improvvel, Tryon enfatiza que ningum ainda contou as tentativas
fracassadas.
{17}
Martin Rees, astrnomo real britnico, acredita que haj a muitos universos, possivelmente um
nmero infinito, cada um com atributos diferentes, em combinaes diferentes, e que ns
simplesmente vivemos em um que combina as coisas de forma que nos permite existir. Ele faz
uma analogia com uma enorme loj a de roupas:
Se houver um grande sortimento de roupas, uma pessoa no se surpreender se encontrar um
terno que lhe sirva. Se houver muitos universos, cada um governado por um conj unto diferente
de nmeros, num deles existir um conj unto particular de nmeros adequado vida. Estamos
exatamente nele.
{18}
Rees sustenta que seis nmeros em particular governam o nosso universo, e que se qualquer um
desses valores fosse mudado, ainda que muito ligeiramente, nada poderia ser como . Por
exemplo, para existir a forma atual, o universo requer que o hidrognio sej a convertido em hlio
de uma maneira precisa, mas relativamente imponente especificamente de modo a converter
sete milsimos de sua massa em energia. Reduzindo-se esse valor ligeiramente de 0,007% para
0,006%, digamos , nenhuma transformao poderia ocorrer: o universo consistiria em
hidrognio e nada mais. Elevando-se o valor ligeiramente para 0,008% , as ligaes seriam
to enormemente prolficas que o hidrognio h muito estaria esgotado. Em ambos os casos, uma
ligeira mudana nos nmeros inviabilizaria a existncia do universo tal como o conhecemos e do
qual precisamos.
{19}
Devo dizer que tudo est certinho at agora. A longo prazo, a gravidade poder se revelar um
pouco forte demais,
{20}
e um dia poder interromper a expanso do universo e fazer com que
ele colapse sobre si mesmo, at se reduzir a outra singularidade, provavelmente para comear
todo o processo de novo. Por outro lado, ela poder ser fraca demais, fazendo com que o
universo continue se expandindo para sempre, at que tudo estej a to distante que no haver
nenhuma chance de interaes materiais, de modo que o universo se tornar um lugar inerte e
morto, mas assaz espaoso. A terceira opo que a gravidade estej a na medida certa
densidade crtica o termo usado pelos cosmologistas e que ela manter o universo coeso
exatamente nas dimenses certas para que as coisas prossigam indefinidamente. Os
cosmologistas, em seus momentos de descontrao, s vezes chamam esta possibilidade de que
tudo est na medida certa de efeito Godilocks.* [Em portugus, Cachinhos Dourados,
personagem de uma histria infantil que visita a casa de trs ursos. (N.T.)] (S para constar, esses
trs universos possveis so chamados, respectivamente, de fechado, aberto e plano.)
Ora, a pergunta que ocorreu a todos ns a certa altura : o que aconteceria se uma pessoa
viaj asse at o limite do universo e, por assim dizer, enfiasse a cabea para fora? Onde estaria sua
cabea quando no estivesse mais no universo? O que ela encontraria mais alm? A resposta
desapontadora que ningum consegue chegar ao limite do universo. No porque levaria tempo
demais para chegar l embora isso acontecesse , mas porque, ainda que viaj asse em linha
reta para fora, indefinida e obstinadamente, voc j amais chegaria ao limite externo. Pelo
contrario, retornaria ao ponto de partida (onde suponho que acabaria desanimando e desistiria). O
motivo que o universo se curva, de uma forma que no conseguimos imaginar adequadamente,
de acordo com a teoria da relatividade de Einstein ( qual chegaremos mais a frente). Por ora,
basta saber que no estamos deriva em alguma bolha grande e em constante expanso. Pelo
contrrio, o espao se curva, de uma maneira que lhe permite ser ilimitado mas finito. No se
pode propriamente dizer que o espao estej a se expandindo, porque, como observa o fsico
vencedor do Prmio Nobel Steven Weinberg, sistemas solares e galxias no esto se
expandindo, e o prprio espao na est se expandindo. Pelo contrrio, as galxias esto se
afastando uma das outras.
{21}
Tudo isso um desafio intuio. Ou, como observou certa vez o
bilogo J. B. S. Haldane: O universo no apenas mais estranho do que supomos; ele mais
estranho do que conseguimos supor.
A analogia costumeira para explicar a curvatura do espao tentar imaginar algum de um
universo de superfcies planas, que nunca viu uma esfera, sendo trazido Terra. Por mais que
perambulasse pela superfcie do planeta, essa pessoa j amais encontraria um limite. Poderia at
acabar voltando ao ponto de partida, e teria dificuldade em explicar como isso acontecera. Bem,
nossa posio no espao anloga, s que somos confundidos por uma dimenso maior.
Assim como no existe um lugar onde se possa encontrar o limite do universo, no existe um
ponto central onde se possa dizer: Foi aqui que tudo comeou. Este o ponto mais central.
Estamos todos no centro de tudo. Na verdade, no temos certeza disso; no podemos prov-lo
matematicamente. Os cientistas que supem que no podemos realmente ser o centro do
universo
{22}
pense o que isso implicaria , mas que o fenmeno deve ser o mesmo para todos
os observadores em todos os lugares. Mesmo assim, no sabemos de fato.
Para ns, o universo vai apenas at o lugar para onde a luz se deslocou nos bilhes de anos desde
a formao do universo. O universo visvel o universo que conhecemos e do qual podemos
falar
{23}
tem 1,6 milho de milhes de milhes de milhes de quilmetros de dimetro (ou
sej a, 1 600 000 000 000 000 000 000 000). Mas, de acordo com a maioria das teorias, o universo
em geral o metauniverso, como s vezes chamados ainda mais espaoso. Segundo Rees, o
nmero de anos-luz at o limite desse universo maior, invisvel,
{24}
seria escrito com no com
dez zeros, nem mesmo com cem, mas com milhes. Em suma, h mais espao do que voc
possa imaginar, mesmo sem se dar ao trabalho de tentar imaginar algum espao adicional alm.
Durante muito tempo, a teoria do big-bang tinha uma grande lacuna que incomodava muita
gente: ela no conseguia explicar como chegamos aqui. Conquanto 98% de toda matria
existente fosse criada com o big-bang, essa matria consistia exclusivamente em gases leves:
hlio, hidrognio e o ltio j mencionado. Nenhuma partcula do material pesado to vital nossa
existncia carbono, nitrognio, oxignio e todo o resto emergiu da mistura gasosa da criao.
Mas e aqui que est o problema , para forj ar esses elementos pesados, preciso o tipo de
calor e energia de um big-bang. No entanto, houve apenas um big-bang, e ele no os produziu.
Logo, de onde eles surgiram? Curiosamente, o homem que encontrou a resposta para esta
pergunta era um cosmologista que no dava a mnima para o big-bang como teoria. Ele cunhou
este termo sarcasticamente, s de gozao.
Logo chegaremos a ele, mas antes de abordarmos a questo de como chegamos aqui, vale a
pena gastar uns minutinhos para examinar onde exatamente fica o aqui.


Captulo 2. Bem-vindo ao sistema solar


Astrnomos de hoj e conseguem fazer coisas do arco da velha. Se algum acendesse um fsforo
na Lua, eles conseguiriam detectar a chama. Das mais nfimas pulsaes e estremecimentos das
estrelas distantes,
{25}
eles inferem o tamanho e o carter, ou mesmo a habilidade potencial, de
planetas remotos demais para serem vistos planetas to distantes que levaramos meio milho
de anos numa nave espacial para chegar at eles. Com seus radiotelescpios, os astrnomos
captam filetes de radiao to absurdamente fracos que a quantidade total de energia coletada de
fora do sistema solar por todos eles j untos, desde que comeou a coleta (em 1951), inferior
energia de um s floco de neve atingindo o solo, nas palavras de Carl Sagan.
{26}
Em suma, no h muita coisa acontecendo no universo que os astrnomos no consigam
detectar, se estiverem dispostos. Por isso, estranho que at 1978 ningum j amais tivesse
observado que Pluto possui uma lua. No vero daquele ano, um astrnomo j ovem chamado
James Christy, do Observatrio Naval dos Estados Unidos, em Flagstaff, Arizona, vinha
realizando um exame de rotina nas imagens fotogrficas de Pluto quando viu que havia algo ali
algo indistinto e incerto, mas definitivamente diferente de Pluto.
{27}
Consultando um colega
chamado Robert Harrington, ele concluiu que o que estava vendo era uma lua. E no era uma lua
qualquer. Em relao ao planeta, era a maior lua do sistema solar.
A descoberta foi um golpe no status de Pluto como planeta, que j no era grande coisa. Como
antes se acreditava que o espao ocupado pela lua e o espao ocupado por Pluto fossem o
mesmo, na verdade Pluto era bem menor que se imaginara menor at que Mercrio
{28}
. De
fato, sete luas do sistema solar, inclusive a nossa, so maiores.
Ora, uma pergunta natural por que demorou tanto tempo para se descobrir uma lua em nosso
prprio sistema solar. A resposta que isso diz respeito, em parte, quilo que tais instrumentos so
proj etados para detectar; e, em parte, a culpa de Pluto. O fator principal para onde eles
apontaram seus instrumentos. Nas palavras do astrnomo Clark Chapman:

A maioria das pessoas acha que os astrnomos vo de noite aos observatrios vasculhar o cu.
Isso no verdade. Quase todos os telescpios existentes no mundo so proj etados para examinar
trechos minsculos do cu, a grandes distncias, para ver um quasar, caar buracos negros ou
olhar uma galxia distante. A nica rede real de telescpios que vasculha o cu foi proj etada e
desenvolvida pelos militares.
{29}

As representaes dos artistas acabaram nos levando a imaginar uma clareza de resoluo
inexistente na astronomia real. Pluto, na fotografia de Christy, fraco e indistinto uma
penugem csmica , e sua lua no o globo romanticamente iluminado e bem delineado que
voc obteria num desenho da National Geographic, e sim algo minsculo e ainda mais indistinto.
Na verdade a indistino era tamanha que decorreram sete anos at algum voltar a detectar a
lua e, assim, confirmar independentemente sua existncia.
{30}
Um detalhe interessante da descoberta de Christy que ela aconteceu em Flagstaff, pois fora ali,
em 1930, que Pluto havia sido originalmente descoberto. Esse evento seminal na astronomia
deveu-se, em grande medida, ao astrnomo Percival Lowell. Lowell, oriundo de uma das
famlias mais tradicionais e abastadas de Boston (aquela do poema burlesco sobre Boston ser a
terra do feij o e do bacalhau, onde os Lowell falavam apenas com os Cabot, enquanto os Cabot
falavam apenas com Deus), doou o observatrio famoso que tem seu nome, mas costuma ser
lembrado por sua crena de que Marte estava coberto de canais, cavados por marcianos
diligentes a fim de transferir gua das regies polares para as terras secas, porm produtivas,
mais prximas do equador.
Outra ideia fixa de Lowell era a existncia, em algum ponto alm de Netuno, de um
desconhecido nono planeta, apelidado de Planeta X. Lowell baseou sua crena em
irregularidades detectadas nas orbitas de Urano e Netuno, e dedicou os ltimos anos de sua vida
procura do gigante gasoso de cuj a existncia estava convicto. Infelizmente, ele morreu de
repente em 1916, at certo ponto exaurido por sua busca, que ficou em banho-maria enquanto os
herdeiros brigavam por sua herana. No entanto, em 1929, em parte para desviar a ateno da
lenda dos canais de Marte (que quela altura havia se tornado um grande constrangimento), os
diretores do Observatrio Lowell decidiram retomar a busca e, para isso, contrataram um j ovem
de Kansas chamado Clyde Tombaugh.
Tombaugh no tivera nenhuma educao formal como astrnomo, mas era diligente e perspicaz
e, aps um ano de procura paciente, conseguiu detectar Pluto, um ponto fraco de luz num
firmamento fulgurante.
{31}
Foi uma descoberta milagrosa, e o que a tornou ainda mais
impressionante foi que as observaes que levaram Lowell a prever a existncia de um planeta
alm de Netuno se revelaram totalmente errneas. Tombaugh viu de cara que o novo planeta em
nada se assemelhava bola de gs macia que Lowell postulara. Mas quaisquer reservas que ele
ou algum mais tivesse sobre a natureza do novo planeta logo se dissiparam no delrio que
acompanhava quase todas as novidades daquela era facilmente entusiasmvel. Foi o primeiro
planeta descoberto por um americano, e ningum seria perturbado pelo pensamento de que ele
no passava de um ponto gelado e distante. Foi chamado de Pluto pelo menos em parte porque
suas duas primeiras letras correspondiam s iniciais de Percival Lowell, postumamente
aclamado em toda parte como um gnio de primeira grandeza; Tombaugh foi praticamente
esquecido, exceto pelos astrnomos planetrios, que tendem a reverenci-lo.
Alguns astrnomos continuam achando que pode haver um planeta X l longe um verdadeiro
colosso, talvez com dez vezes o tamanho de Jpiter, mas to distante que invisvel para ns (a
luz solar recebida por ele seria to pouca que quase nada restaria dela para ser refletida).
{32}
A
ideia que no se trataria de um planeta convencional como Jpiter ou Saturno. Ele est distante
demais para isso, talvez a 7,2 trilhes de quilmetros. Seria mais como um sol que no deu certo.
A maioria dos sistemas solares no cosmo binria (com duas estrelas), o que torna o nosso Sol
solitrio uma leve excentricidade.
Quanto ao prprio Pluto, ningum sabe ao certo seu tamanho, sua constituio, que tipo de
atmosfera possui ou mesmo o que realmente ele . Uma srie de astrnomos acredita que no se
trata de um planeta, mas meramente do maior obj eto encontrado at agora numa zona de
detritos galcticos conhecida como cinturo de Kuiper. O cinturo de Kuiper foi realmente
teorizado por um astrnomo chamado F. C. Leonard, em 1930, contudo o nome homenageia
Gerard Kuiper, um holands que trabalhava nos Estados Unidos e que desenvolveu a ideia.
{33}
O cinturo de Kuiper a origem dos denominados cometas de perodos curtos aqueles que
passam por aqui com uma certa regularidade , dos quais o mais famoso o cometa de Halley.
Os cometas dos perodos longos, menos assduos (entre eles, os recentes visitantes Hale-Bopp e
Hyakutake), vm da muito mais distante nuvem de Oort, sobre o qual logo falaremos mais.
Com certeza, Pluto no age como os demais planetas. Alm de nanico e obscuro, seus
movimentos so to variveis que ningum sabe ao certo onde Pluto estar daqui a um sculo.
Enquanto os outros planetas orbitam mais ou menos no mesmo plano, a traj etria orbital de
Pluto inclinada (por assim dizer) e est dezessete graus desalinhada, como a aba de um
chapu inclinado de modo casual na cabea de algum. Sua rbita to irregular que, durante
longos perodos de seus circuitos solitrios ao redor do Sol, ele est mais perto de ns do que
Netuno. Durante a maior parte das dcadas de 1980 e 1990, Netuno era o planeta mais afastado
do sistema solar. Somente em 11 de fevereiro de 1999 Pluto retornou para a pista externa, onde
permanecer pelos prximos 228 anos.
{34}
Pluto pode at ser um planeta, mas um planeta estranho. muito pequeno: apenas um quarto
de 1% da massa da Terra. Se fosse colocado sobre os Estados Unidos, no cobriria sequer a
metade dos 48 estados mais ao sul. S isso j o torna extremamente anmalo. Significa que nosso
sistema planetrio consiste em quatro planetas internos rochosos, quatro gigantes externos gasosos
e uma bola de gelo minscula e solitria. Alm disso, h razes para acreditar que, em breve,
podemos comear a descobrir outras esferas geladas at maiores na mesma poro do espao.
A, sim, teremos problemas. Depois que Christy avistou a lua de Pluto, os astrnomos passaram
a observar aquela parte do cosmo mais atentamente, e at o inicio de dezembro de 2002 haviam
encontrado mais de seiscentos obj etos transnetunianos adicionais, ou plutinos, como so
alternativamente chamados.
{35}
Um deles, denominado Varuna, tem quase o tamanho da lua de
Pluto. Os astrnomos acham que pode haver bilhes desses obj etos. A dificuldade que muitos
so terrivelmente escuros. Em geral eles tm um albedo, ou reflexibilidade, de apenas 4%, quase
o mesmo de um bloco de carvo e o pior que esses blocos de carvo esto a 6,4 bilhes de
quilmetros de distncia.
{36}
Exatamente a que distncia fica isso? quase alm da imaginao. O espao, vej a bem,
simplesmente enorme bota enorme nisso! Imaginemos, para fins de instruo e
entretenimento, que estamos de partida para uma viagem espacial. No iremos muito longe
apenas at o limite do nosso prprio sistema solar , mas precisamos ter uma ideia da grandeza
do espao e da pequena parte que ocupamos.
Agora vem a m notcia: no vamos conseguir estar de volta para o j antar. Mesmo velocidade
da luz (300 mil quilmetros por segundo), seriam necessrias sete horas para chegar a Pluto.
Mas claro que no conseguimos sequer chegar perto desta velocidade. Teremos de viaj ar
velocidade de uma espaonave, e elas so meio vagarosas. As melhores velocidades j
alcanadas por qualquer artefato humano so as espaonaves Voyager 1 e 2, que esto agora se
afastando ns a cerca de 56 mil quilmetros por hora.
{37}
A razo pela qual espaonaves Voyager foram lanadas exatamente em agosto e setembro de
1977 foi que Jpiter, Saturno, Urano e Netuno estavam alinhados de uma forma que s ocorre a
cada 175 anos. Isso permitiu s duas Voyagers usarem uma tcnica de aj uda da gravidade em
que as naves eram sucessivamente arremessadas de um grande gasoso para o prximo numa
espcie de trabalho sob chicote csmico. Mesmo assim, levaram nove anos para chegar a
Urano e doze para transpor a rbita de Pluto. A boa noticia que, se esperarmos at 2006
(quando a espaonave New Horizons da NASA est programada partir rumo a Pluto),
poderemos nos beneficiar da posio favorvel de Jpiter, bem como de alguns avanos de
tecnologia, e chegar l em apenas uma dcada aproximadamente embora eu tema que a volta
ao leve um tempo bem maior. De qualquer modo, ser uma longa viagem.
A primeira coisa que voc ir perceber que o espao decepcionantemente montono e que
esse nome, espao, apropriado. Nosso sistema solar pode ser a coisa mais animada num raio de
trilhes de quilmetros, mas todo o material visvel dentro dele o Sol, os planetas e suas luas, os
bilhes de rochas rotantes do cinturo de asterides, cometas e outros detritos variados em
deslocamento preenche menos de um trilionsimo do espao disponvel.
{38}
Voc tambm
logo perceber que nenhum dos diagramas que voc j viu do sistema solar foi desenhado em
escala, ainda que remotamente. A maioria das ilustraes de sala de aula mostra os planetas um
aps o outro, com pequenos intervalos os gigantes exteriores chegam a lanar sombras uns
sobre os outros em muitos desenhos. Entretanto, esse um engano necessrio para que possam
ser colocados na mesma folha de papel. Netuno no est s um tiquinho alm de Jpiter: est
muito alm de Jpiter cinco vezes mais longe de Jpiter que do que Jpiter est de ns, to
longe que recebe somente 3% da luz solar recebida por Jpiter.
So tamanhas as distncias que impossvel, em termos prticos, desenhar o sistema solar em
escala. Mesmo que voc acrescentasse uma enorme folha dobrvel aos livros didticos ou usasse
um papelo grande, no chegaria nem perto. Num diagrama do sistema solar em escala, com a
Terra reduzida ao dimetro aproximado de uma ervilha, Jpiter estaria a mais de trezentos
metros e Pluto estaria a 2,5 quilmetros de distncia (e teria o tamanho aproximado de uma
bactria, de modo que voc nem conseguiria v-lo). Na mesma escala, a Prxima Centauro, a
estrela mais prxima, estaria a quase 16 mil quilmetros de distncia. Ainda que voc encolhesse
tudo at Jpiter ficar do tamanho do ponto final da frase, e Pluto no maior que uma molcula,
Pluto continuaria a mais de dez metros de distncia.
Portanto, nosso sistema solar enorme. Quando chegarmos a atingir Pluto, estaremos to
distantes do Sol nosso querido e quentinho Sol, que nos mantm vivos e nos bronzeia a pele
ter encolhido at o tamanho de uma cabea de alfinete. Ele no passar de uma estrela
brilhante. Num tal ermo, voc comea a entender como at os obj etos mais importantes a lua
de Pluto, por exemplo passaram despercebidos. Quanto a isso, Pluto no um caso isolado.
At as expedies das Voyagers, pensava-se que Netuno tinha duas luas; as Voyagers
descobriram mais seis. Quando eu era menino, achava-se que o sistema solar continha trinta luas.
O total agora soa pelo menos noventa, das quais cerca de um tero foi descoberto somente nos
ltimos dez anos.
{39}
claro que o que deve ser lembrado quando consideramos o universo
como um todo que no sabemos realmente o que existe em nosso prprio sistema solar.
A outra coisa que voc perceber quando disparamos para alm de Pluto que a viagem est
longe do fim. Nosso itinerrio at o limite do sistema solar, e lamento informar que ainda no
chegamos l. Pluto pode ser o ltimo obj eto mostrado nos diagramas de sala de aula, mas o
sistema no termina l. Na verdade, no esta nem perto de terminar. No chegaremos ao limite
do sistema solar antes de passarmos pela nuvem de Oort, um vasto domnio celestial de cometas
em deslocamento, e s a atingiremos daqui a sinto muito dizer 10 mil anos.
{40}
Longe de
marcar o limite exterior do sistema solar, como aqueles mapas de sala de aula do a entender de
modo to descuidado, Pluto est a apenas 1/5 000 de distncia.
Claro que no temos a menor perspectiva de uma tal viagem. Uma viagem de 386 mil
quilmetros at a Lua ainda representa um enorme empreendimento para ns. Uma misso
tripulada a Marte, preconizada pelo primeiro presidente Bush num surto de leviandade
passageira, foi discretamente descartada quando algum calculou que custaria 450 bilhes de
dlares e provavelmente resultaria na morte de toda a tripulao (cuj o DNA seria destroado por
partculas solares de alta energia contra as quais no haveria proteo).
{41}
Com base no que sabemos agora e podemos razoavelmente imaginar, no h absolutamente
nenhuma perspectiva de que qualquer ser humano chegue um dia a visitar o limite do nosso
sistema solar. Fica longe demais. O fato que, mesmo com o telescpio Hubble, nem sequer
conseguimos ver a nuvem de Oort, de modo que sua existncia, embora provvel, totalmente
hipottica.* [O nome completo, nuvem de pik-Oort, deve-se ao astrnomo estoniano Ernst pik,
que formulou a hiptese de sua existncia em 1932, e ao astrnomo holands Jan Oort, que
refinou os clculos dezoito anos depois.]
Quase tudo que se pode dizer com segurana sobre a nuvem de Oort que ela comea em
algum ponto alm de Pluto e se estende por um dois anos-luz cosmo afora. A unidade de
medida bsica do sistema solar a Unidade Astronmica, ou UA, que representa a distncia do
Sol Terra. Pluto fica a cerca de quarenta UAs de ns. J o ncleo da nuvem de Oort, fica a
cerca de 50 mil. Em suma, superlonge.
Mas faamos de conta de chegamos nuvem de Oort. A primeira coisa que voc notar que l
muito calmo. Estamos bem longe de qualquer lugar agora to longe de nosso Sol que ele nem
a estrela mais brilhante do cu. incrvel que aquela cintilao minscula e distante tenha
gravidade suficiente para manter todos aqueles cometas em rbita. No um vinculo muito
forte, por isso os cometas se deslocam devagar, a apenas uns 350 quilmetros por hora.
{42}
De
tempos em tempos, alguns desses cometas solitrios so desviados da rbita normal por alguma
ligeira perturbao gravitacional a morte de uma estrela, talvez. s vezes, eles so ej etados no
vazio do espao, perdendo-se para sempre, mas em outras vezes caem numa longa rbita ao
redor do Sol.
Cerca de trs ou quatro desses cometas os chamados cometas de perodo longo passam
anualmente pelo sistema solar interno. Ocasionalmente, esses visitantes desgarrados colidem
com algo slido, como a Terra. Por isso viaj amos para to longe: porque o cometa que viemos
ver comeou uma longa quedo rumo ao centro do sistema solar. Ele vai cair bem no Rio de
Janeiro. Levar um bom tempo at que chegue l pelo menos 3 ou 4 milhes de anos , de
modo que o deixaremos por ora para retornarmos a ele bem mais frente nesta histria.
Portanto, este o seu sistema solar. E o que mais existe l fora, alm do sistema solar? Bem,
nada e muita coisa, dependendo de como voc vej a.
No curto prazo no existe nada. O vcuo mais perfeito j criado por seres humanos no to
vazio como aquele do espao interestelar.
{43}
E h muito deste vazio at voc chegar no
prximo bocado de algo. O vizinho que esta mais perto de ns no cosmo, Prxima Centauro,
parte do aglomerado de trs estrelas conhecido como Alfa Centauro, est a 4,3 anos-luz de
distncia, um salto modesto em termos galcticos, mas mesmo assim 100 milhes de vezes mais
longe que uma viagem Lua.
{44}
Uma nave espacial levaria pelo menos 25 mil anos para
chegar l. E ainda que fizesse a viagem, voc teria apenas chegado a um grupo solitrio de
estrelas em meio a um vasto fim de mundo. Alcanar o prximo marco importante, Sirius,
exigiria mais 4,6 anos-luz de viagem. E assim sucessivamente, se voc tentasse viaj ar pelo
cosmo. S para alcanar o centro de nossa galxia gastaramos um perodo de tempo muito
maior do que aquele em que existimos como seres.
O espao, vou repetir, enorme. A distncia mdia entre as estrelas de 32 trilhes de
quilmetros.
{45}
Mesmo em velocidades prximas da velocidade da luz, so distncias
assustadoras para qualquer viaj ante. Claro que possvel que extraterrestres viaj em bilhes de
quilmetros para se divertir formando crculos de meglitos em Wiltshire ou assustando um
pobre suj eito em um caminho numa estrada deserta do Arizona (afinal, deve haver
adolescentes entre eles), mas parece improvvel.
Mesmo assim, a probabilidade estatstica de que existam outros seres presentes no cosmo
grande. Ningum sabe quantas estrelas existem na Via Lctea e as estimativas variam de 100
bilhes a talvez 400 bilhes , e a Via Lctea apenas uma entre as cerca de 140 bilhes de
outras galxias, muitas delas maiores que as nossa. Na dcada de 1960, em professor de Cornell
chamado Frank Drake, empolgado com tais nmeros assombrosos, elaborou uma equao
famosa para calcular as chances de existncia de vida avanada no cosmo, com base numa srie
de probabilidades decrescentes.
Pela equao de Drake, divide-se o nmero de estrelas num trecho selecionado do universo pelo
nmero de estrelas com probabilidade de possurem sistemas planetrios; divide-se o resultado
pelo nmero de sistemas planetrios que poderiam teoricamente conter vida; divide-se o nmero
assim obtido pelo nmero daqueles em que a vida, tendo surgido, avana at um estado de
inteligncia; e assim por diante. A cada uma dessas divises, o nmero cai vertiginosamente no
entanto, mesmo com os dados mais conservadores, o nmero de civilizaes avanadas, somente
na Via Lctea, sempre se situa na casa dos milhes.
Que pensamento interessante e empolgante. Podemos ser apenas uma entre milhes de
civilizaes avanadas. Infelizmente, dada a extenso do espao, calcula-se que a distncia
mdia entre quaisquer duas dessas civilizaes sej a no mnimo de duzentos anos-luz, o que bem
mais do que parece. Para inicio de conversa, ainda que aqueles seres saibam que estamos aqui e
consigam nos enxergar em seus telescpios, esto observando a luz que deixou a Terra duzentos
anos atrs. Portanto, no esto vendo voc e eu, eles esto vendo a revoluo francesa e Thomas
Jefferson e gente com meias de seda e perucas empoadas gente que nem sequer sabe o que
um tomo ou um gene, e que acha divertido produzir eletricidade esfregando uma haste de
mbar numa pele de animal. Qualquer mensagem que recebermos deles nos tratar de Vossa
alteza e elogiar a beleza de nossos cavalos e nosso domnio da tecnologia do leo de baleia.
Duzentos anos-luz uma distncia to alm de nossa compreenso que est, simplesmente, bem,
muito alm de nossa compreenso.
Portanto, ainda que no estej amos realmente sozinhos, para todos os fins prticos estamos. Carl
Sagan calculou que o nmero de planetas provveis em todo o universo seria de 10 bilhes de
trilhes um nmero muito alm da imaginao. Mas igualmente alm da imaginao a
quantidade de espao no qual eles esto dispersos. Se fssemos inseridos aleatoriamente no
universo, escreveu Sagan, as chances de estarmos num planeta ou perto de um deles seriam
inferiores a uma em i bilho de trilhes de trilhes (isto 1033, ou 1 seguido de 33 zeros). os
mundos so preciosos.
{46}
Da talvez ser uma boa notcia que, em fevereiro de 1999, a Unio Astronmica Internacional
tenha declarado oficialmente que Pluto um planeta. O universo um lugar grande e solitrio,
e quanto mais vizinhos tivermos, melhor.


Captulo 3. O universo do reverendo Evans


Quando o cu est claro e a Lua no est brilhando demais, o reverendo Robert Evans, um
homem tranquilo e animado, arrasta um volumoso telescpio pelo terrao dos fundos de sua
casa, nos montes Blue da Austrlia, uns oitenta quilmetros a oeste de Sidney, e faz uma coisa
extraordinria. Olha profundamente para o passado e encontra estrelas agonizantes.
claro que olhar para o passado a parte fcil. Basta observar o cu noturno e voc ver um
monte de histria: as estrelas no so como agora, mas quando eram quando sua luz as deixou.
Por tudo que sabemos, a Estrela Polar, nossa fiel companheira, pode ter se extinguido em j aneiro
passado, ou em 1854, ou em qualquer momento desde o sculo XIV, sem que esta noticia tenha
chegado at ns. O mximo que podemos dizer que ela continuava brilhando 680 anos atrs. As
estrelas morrem o tempo todo. O que Bob Evans faz melhor do que qualquer pessoa que j tenha
tentado localizar esses momentos de despedida celeste.
De dia, Evans um pastor gentil, e agora semi-aposentado, da Igrej a Unitria da Austrlia, que
eventualmente substitui algum pastor e pesquisa a histria dos movimentos religiosos do sculo
XIX. Mas de noite ele , sua maneira modesta, um tit dos cus. Ele caa supernovas.
Os supernovas ocorrem quando uma estrela gigante, bem maior que o nosso Sol, colapsa e
depois explode espetacularmente, liberando num instante a energia de 100 bilhes de sis e
ardendo por um tempo com mais brilho do que qualquer outra estrela de sua galxia.
{47}

como se 1 trilho de bombas de hidrognio explodissem ao mesmo tempo, diz Evans.
{48}
Se
uma supernova explodisse num raio de quinhentos anos-luz de distncia de ns, seria o nosso fim,
de acordo com Evans estragaria a festa, como ele diz em tom j ocoso. Mas o universo
vasto, e as supernovas costumam estar afastadas demais para nos prej udicar. Na verdade,
algumas esto to inimaginavelmente distantes que sua luz nos alcana como uma cintilao
dbil. Durante o perodo de mais ou menos um ms em que ficam visveis, s se distinguem das
outras estrelas no cu por ocupar um espao que no estava preenchido antes. So esses
pontinhos anmalos e muito ocasionais na abboda apinhada do cu noturno que o reverendo
Evans descobre.
Para entender a magnitude dessa faanha, imagine uma mesa de j antar comum, coberta com
uma toalha preta. Algum j oga um punhado de sal sobre a mesa. Os gros espalhados podem ser
comparados a uma galxia. Agora imagine outras 1500 mesas iguais nmero suficiente para
lotar um estacionamento do Wal-Mart ou para formar uma linha com mais de trs quilmetros
de comprimento , cada qual com um arranj o aleatrio de sal em cima. Agora acrescente um
gro de sal a uma das mesas e deixe Bob Evans caminhar por entre elas. De relance ele o
localizar. O gro de sal a supernova.
O talento de Evans to excepcional que Oliver Sacks, em Um antroplogo em Marte, dedica
uma passagem a ele em um captulo sobre sbios autistas logo acrescentando que no vai aqui
nenhuma insinuao de que ele sej a autista.
{49}
Evans, que no conhece Sacks pessoalmente,
ri-se da sugesto de que possa ser autista ou sbio, mas no sabe explicar de onde vem seu
talento.
Parece que tenho talento para memorizar campos de estrelas, ele me contou, com um olhar
francamente escusatrio, quando o visitei e a sua esposa, Elaine, num bangal de contos de fadas
num canto tranquilo da aldeia de Hazelbrook, onde Sidney enfim termina e o ilimitado serto
australiano comea. No sou particularmente bom em outras coisas, ele acrescentou. No
lembro bem dos nomes das pessoas.
Nem de onde ele pe as coisas, Elaine lembrou l da cozinha.
Evans assentiu de novo com a cabea e sorriu, depois perguntou se eu gostaria de ver seu
telescpio. Eu imaginava que ele teria um observatrio de verdade no quintal uma verso
reduzida de Monte Wilson ou Palomar, com teto de cpula corredia e uma cadeira mecanizada
que seria um prazer manobrar. Na verdade ele no me levou para fora de casa, mas para um
depsito atulhado, ao lado da cozinha, onde ele mantm seus livros e papeis, e onde seu telescpio
um cilindro branco com o tamanho e a forma aproximados de uma caldeira domestica
repousa sobre um suporte de compensado giratrio feito em casa. Quando desej a observar o cu,
ele carrega o aparato, em duas viagens, para um pequeno terrao atrs da cozinha. Entre a
salincia do telhado e a folhagem dos eucaliptos que se erguem da encosta abaixo, Evans tem
apenas uma viso reduzida do cu, mas diz que mais que suficiente para seus propsitos. E ali,
quando o cu est claro e a Lua no est brilhante demais, ele encontra suas supernovas.

O termo supernova foi cunhado na dcada de 1930 por um astrofsico memoravelmente
excntrico chamado Fritz Zwicky. Nascido na Bulgria e criado na Sua, na dcada de 1920
Zwicky foi para o California Institute of Technology (Caltech), onde logo se destacou pela
personalidade spera e pelos talentos inconstantes. Ele no parecia extraordinariamente brilhante,
e muito dos seus colegas o consideravam pouco mais do que um palhao irritante.
{50}
Adepto
do culto ao corpo, ele costumava se deitar no cho do refeitrio do Caltech ou de outras reas
publicas e fazer flexes com um brao para demonstrar sua virilidade a quem parecesse
inclinado a duvidar dela. Era notadamente agressivo, comportamento que acabou se tornando to
ameaador que seu colaborador mais prximo, um homem pacifico chamado Walter Baade,
recusava-se a ser deixado a ss com ele.
{51}
Entre outras coisas, Zwicky acusou Baade, que era
alemo, de nazista inj ustamente. Em pelo menos uma ocasio, Zwicky ameaou matar Baade,
que subia at o alto do Observatrio do Monte Wilson quando via o colega no campus do
Caltech.
{52}
Mas Zwicky tambm era capaz de insights surpreendentemente brilhantes. No inicio da dcada
de 1930, ele voltou sua ateno para uma questo que vinha intrigando havia muito tempo os
astrnomos: o surgimento no cu de pontos de luz, novas estrelas, ocasionais e inexplicados.
Desafinado as probabilidades, ele imaginou que a explicao poderia estar no nutron a
partcula subatmica que acabara de ser descoberta na Inglaterra por James Chadwick, portanto
uma novidade badalada. Ocorreu-lhe que, se uma estrela colapsasse para a espcie de
densidades encontradas no ncleo dos tomos, o resultado seria um ncleo inimaginavelmente
compactado. Os tomos seriam literalmente comprimidos, com seus eltrons forados para
dentro dos ncleos, formando nutrons.
{53}
Teramos uma estrela de nutrons. Imagine 1
milho de balas de canho realmente pesadas espremidas at ficarem do tamanho de uma bola
de gude e... bem, voc ainda est longe. O ncleo de uma estrela de nutrons to denso que
uma nica co0lherada de sua matria pesaria 500 bilhes de quilos. Uma colherada de peso! Mas
havia mais. Zwicky percebeu que, aps o colapso de uma tal estrela, sobraria uma enorme
quantidade de energia suficiente para produzir a maior exploso do universo.
{54}
Ele chamou
a essas exploses resultantes de supernovas. Elas seriam so os maiores eventos da criao.
Em 15 de j aneiro de 1934, o peridico Physical Review publicou um resumo muito conciso de
uma palestra que havia sido proferida por Zwicky e Baade no ms anterior na Universidade
Stanford. Apesar da extrema brevidade um pargrafo de 24 linhas , o resumo continha uma
quantidade enorme de novidades cientficas: fazia a primeira referncia a supernovas e estrelas
de nutrons; dava uma explicao convincente para seu mtodo de formao; calculava
corretamente a escala de sua explosividade; e, como uma espcie de bnus, relacionava as
exploses de supernovas produo de um fenmeno novo e misterioso, os chamados raios
csmicos, detectados pouco tempo antes pululando no universo. Essas ideias foram no mnimo
revolucionarias. As estrelas de nutrons s seriam confirmadas 34 anos depois. A ideia de raios
csmicos, embora considerada plausvel, ainda no havia sido confirmada.
{55}
No todo, o
resumo era, nas palavras do astrofsico Kip
S. Thorne, do Caltech, um dos documentos mais visionrios da histria da fsica e da
astronomia.
{56}
Curiosamente, Zwicky no entendia muito bem porque esses fenmenos aconteciam. De acordo
com Thorne, ele no entendia as leis da fsica suficientemente bem para comprovar suas
ideias.
{57}
O talento de Zwicky era para as grandes ideias. O embasamento matemtico
sobrava para s outros, em geral Baade.
Zwicky tambm foi o primeiro a reconhecer que no havia no universo massa visvel suficiente
para manter as galxias coesas e que devia existir alguma outra influncia gravitacional o que
agora chamamos de matria escura. Um detalhe que lhe passou despercebido que se uma
estrela de nutrons encolhesse suficientemente, tornar-se-ia to densa que nem a luz conseguiria
escapar a sua imensa atrao gravitacional. Teramos um buraco negro. Infelizmente, Zwicky
era to impopular entre a maioria dos colegas que suas ideias no atraram o interesse de quase
ningum. Quando, cinco anos depois, o grande Robert Oppenheimer voltou sua ateno para as
estrelas de nutrons num artigo memorvel, no fez uma referncia sequer aos trabalhos de
Zwicky, embora este se concentrasse havia anos no mesmo problema numa sala logo adiante no
corredor. As dedues de Zwicky sobre a matria escura no teriam nenhuma repercusso sria
durante quase quatro dcadas.
{58}
Podemos supor que ele fez muitos abdominais naquele
perodo.
Surpreendentemente, pouca coisa do universo visvel para ns quando voltamos nossas cabeas
em direo ao cu. Somente cerca de 6 mil estrelas so visveis da Terra a olho nu,
{59}
e
somente cerca de 2 mil podem ser vistas de um s lugar. Com binculo, o nmero de estrelas
visveis de um s lugar aumenta para umas 50 mil e, com um pequeno telescpio de duas
polegadas, salta para 300 mil. Com um telescpio de dezesseis polegadas, como aquele que
Evans usa, j no se contam estrelas, e sim galxias. De seu terrao, Evans supe que consegue
ver entre 50 mil e 100 mil galxias, cada qual contendo dezenas de bilhes de estrelas. Trata-se
de nmeros respeitveis, mas mesmo em meio a tamanha profuso de astros, as supernovas so
rarssimas. Uma estrela pode brilhar por bilhes de anos, porm s morre uma vez e
rapidamente, e poucas estrelas agonizantes explodem. A maioria expira calmamente, como uma
fogueira de final de acampamento. Numa galxia tpica, constituda por centenas de bilhes de
estrelas, uma supernova ocorrer em mdia uma vez a cada duzentos ou trezentos anos.
Encontrar uma supernova, portanto, mais ou menos como estar na plataforma de observao
do edifcio Empire State percorrendo com um telescpio as j anelas na rea de Manhattan na
esperana de encontrar, digamos, algum assoprando as velinhas do bolo de seu 21 aniversrio.
Por isso, quando um pastor esperanoso e afvel entrou em contato, interessado em diagramas
de campo utilizveis na caa a supernovas, a comunidade astronmica pensou que ele estivesse
maluco. Naquela poca, Evans tinha um telescpio de dez polegadas tamanho bem respeitvel
para um astrnomo amador, mas longe do tipo de instrumento usado em cosmologia sria e
estava se propondo a localizar um dos fenmenos mais raros do universo. Em toda a histria da
astronomia, antes de Evans comear suas observaes em 1980, menos de sessenta supernovas
haviam sido encontradas. (Quando o visitei, em agosto de 2001, ele acabara de registrar sua 34
descoberta visual; uma 35 segui-se trs meses depois, e uma 36, inicio de 2003.)
O reverendo, porm, desfrutou de certas vantagens. A maioria dos observadores, como a
maioria da populao em geral, esta no hemisfrio norte, de modo que Evans teve um pedao
do cu s para si, especialmente no inicio. Ele tambm teve a vantagem da rapidez e de sua
memria incomum. Os telescpios grandes so obj etos pesades, e parte significativa de seu
tempo operacional consumido em manobras para coloc-los em posio. Evans podia
movimentar seu pequeno telescpio de dezesseis polegadas como um artilheiro de popa em uma
batalha area, gastando no mais que alguns segundos com qualquer ponto especfico do cu. Em
consequncia, ele podia observar talvez quatrocentas galxias numa noite, enquanto um
telescpio profissional grande teria sorte se observasse cinquenta ou sessenta.
Procurar supervovas quase nunca encontr-las. De 1980 a 1996, Evans fez em mdia duas
descobertas por ano, um resultado modesto para centenas de noites de observao. Certa vez, ele
encontrou trs em quinze dias, mas chegou a passar trs anos sem achar nada.
Na verdade, h certo valor em no encontrar nada, ele disse. Aj uda os cosmologistas a
calcular a velocidade com que as galxias esto evoluindo. Essa uma das raras reas em que a
ausncia de provas uma prova.
Numa mesa ao lado do telescpio, havia pilhas de artigos e fotos pertinentes a sua pesquisa, e ele
me mostrou algumas daquelas fotos. Se voc j viu alguma publicao popular sobre astronomia,
e alguma vez na vida deve ter visto, sabe que elas costumam ser repletas de fotos coloridas e
refulgentes de nebulosas distantes e coisas semelhantes nuvens fericas de luz celestial do mais
delicado e comovente esplendor. As imagens de trabalho de Evans so bem diferentes. So
apenas fotos em preto-e-branco indistintas com pontinhos de brilho aureolado. Uma delas
mostrava um enxame de estrelas com uma luz insignificante que tive de aproximar o rosto para
ver. Tratava-se, Evans explicou, de uma estrela numa constelao chamada Fornax de uma
galxia conhecida em astronomia como NGC1365. (NGC designa New General Catalogue
Novo Catlogo Geral , onde essas coisas so registradas. Outrora era um livro pesado no
escrivaninha de algum em Dublin; agora, desnecessrio dizer, um banco de dados.) Durante
60 milhes de anos silenciosos, a luz da morte espetacular da estrela viaj ou incessantemente pelo
espao, at que, numa noite de agosto de 2001, chegou aterra na forma de uma radiao
minscula no cu noturno. Claro que foi Robert Evans, em sua encosta recendendo a eucalipto,
quem a avistou.
H algo satisfatrio, eu acho, disse Evans, na ideia de que a luz viaj ou milhes de anos pelo
espao e, bem no momento certo em que ela atinge a Terra, algum olha para o pedao certo do
cu e a v. Um evento dessa magnitude simplesmente merece ser testemunhado.
As supernovas fazem mais do que provocar uma sensao de espanto. Elas vm em diversos
tipos (um deles descoberto por Evans), dentre os quais um em particular, conhecido como
supernova Ia, importante para a astronomia porque sempre explode da mesma maneira, com a
mesma massa crtica. Por esse motivo, pode ser usado como uma vela-padro um padro
para medir o brilho (e portanto a distncia relativa) de outras estrelas e, consequentemente, para
medir a taxa de expanso do universo.
Em 1987, Saul Perlmutter, do Laboratrio Lawrence Berkeley, na Califrnia, precisando de mais
supernovas Ia do que aquelas detectadas visualmente, resolveu encontrar um mtodo mais
sistemtico para procur-las.
{60}
Perlmutter concebeu um sistema atraente usando sofisticados
computadores e dispositivos CCD em essncia, cmeras digitais de primeira. Isso automatizou a
caa supernovas. Os telescpios podiam ento tirar milhares de fotos e deixar um computador
detectar os reveladores pontos brilhantes que assinalavam uma exploso de supernova. Em cinco
anos, com a nova tcnica, Perlmutter e seus colegas em Berkeley encontraram 42 supernovas.
Agora, at amadores esto achando supernovas com esses dispositivos. Com os CCDs, voc
pode apontar o telescpio para o cu e ir ver TV, diz Evans com um toque de desalento. Isso
tirou todo o romantismo da busca.
Perguntei se ele se sentia tentado a adotar a nova tecnologia. Ah, no, Evans disse, gosto
demais do meu mtodo. Alm disso ele abanou a cabea diante da foto de sua ultima
supernova e sorriu , s vezes ainda consigo super-los.
A pergunta que ocorre naturalmente : o que aconteceria se uma estrela explodisse por perto?
Nosso vizinho estelar mais prximo como vimos, Alfa Centauro, a 4,3 anos-luz de distncia. Eu
imaginara que, se houvesse uma exploso ali, teramos 4,3 anos para observar a luz desse evento
magnfico se propagar pelo cu, como que sada de uma lata gigante. Imagine se tivssemos
quatro anos e quatro meses para observar o desastre inexorvel avanar at ns, sabendo que,
quando enfim chegasse, ele destruiria at nossos ossos. As pessoas continuariam indo trabalhar?
Os agricultores plantariam as sementes?Algum levaria os produtos at as loj as?
Semanas depois, de volta cidade de New Hampshire, onde moro, fiz essas perguntas a John
Thorstensen, astrnomo da Dartmouth College. Ah, no, ele disse, rindo. A noticia de eventos
como esse viaj a velocidade da luz, mas o mesmo acontece com sua destrutividade; portanto,
algum saberia do desastre e morreria dele no mesmo instante. Mas no se preocupe, porque no
vai acontecer.
{61}
Para morrer da exploso de uma supernova, algum teria de estar ridiculamente perto a uns
dez anos-luz de distncia. O perigo seriam os diferentes tipos de radiao: raios csmicos e
assim por diante. Eles produziriam auroras fabulosas, cortinas brilhantes de luz fantasmagrica
que encheriam todo o cu. Isso no seria bom. Algo suficientemente potente para criar tamanho
espetculo decerto poderia destruir a magnetosfera, a zona magntica bem acima da Terra que
nos protege dos raios ultravioleta e de outros ataques csmicos. Sem a magnetosfera, qualquer
pessoa que tivesse o azar de se expor luz solar ficaria parecida, digamos, com uma pizza
queimada.
A razo pela qual podemos estar razoavelmente confiantes de que um tal evento no ocorrer
em nosso canto da galxia, Thorstensen explicou, que preciso um tipo especfico de estrela
para produzir uma supernova. Uma estrela candidata precisa ter uma massa que sej a entre dez e
vinte vezes equivalente de nosso sol, e no temos nada desse tamanho nas proximidades. O
universo um lugar misericordiosamente grande. O candidato provvel mais prximo, ele
acrescentou, Betelgeuse, cuj as diversas faiscaes durante anos sugeriram que algo
intrigantemente instvel estava ocorrendo por l. Mas Betelgeuse fica a 50 mil anos-luz de
distncia.
Apenas meia dzia de vezes na histria registrada as supernovas estiveram prximas o suficiente
para ser vistas a olho nu.
{62}
Uma delas foi uma exploso em 1054 que criou a Nebulosa de
Cncer. Outra, em 1604, tornou uma estrela brilhante o suficiente para ser vista durante o dia por
mais de trs semanas. E a mais recente foi em 1987, quando uma supernova brilhou na zona do
cosmo conhecida como Grande nuvem de Magalhes, mas ela mal pde ser vista, e somente no
hemisfrio sul e estava a distncia confortavelmente segura de 169 000 anos-luz.
As supernovas so importantes para ns de outra maneira fundamental: sem elas no estaramos
aqui. Voc deve se lembrar do enigma cosmolgico com que encerramos o primeiro captulo:
que o big-bang criou montes de gases leves, mas nenhum elemento pesado. Estes vieram mais
tarde, contudo por muito tempo ningum conseguia descobrir como eles vieram mais tarde. O
problema era que se precisava de algo realmente quente mais quente at que o centro das
estrelas mais quentes para forj ar carbono, ferro e os outros elementos sem os quais seramos
tristemente inexistentes. As supernovas forneceram a explicao, e foi um cosmologista ingls
quase to excntrico como Fritz Zwicky que a descobriu.
Foi Fred Hoyle, nascido em Yorkshire. Hoyle, que morreu em 2001, foi descrito em um obiturio
da revista Nature como cosmologista e criador de controvrsias,
{63}
e isso ningum pode
negar. Ele esteve, de acordo com o obiturio da Nature, envolvido em controvrsias quase a
vida toda e colocou seu nome em muita bobagem. Por exemplo, ele afirmou, sem a menor
prova, que o valioso fssil de um arquepterix no Museu de Histria Natural era uma farsa, no
esprito da conhecida fraude do homem de Piltdown, deixando exasperados os paleontlogos do
museu, que tiveram de passar dias atendendo a telefonemas de j ornalistas do mundo inteiro. Ele
tambm acreditava que no s a vida terrestre como muitas doenas, por exemplo, a gripe e a
peste bubnica, foram semeadas do espao, e sugeriu, certa vez, que os seres humanos
desenvolveram narizes protuberantes com narinas embaixo para evitar que patgenos do espao
cassem dentro deles.
{64}
Foi ele quem, num momento de gozao, cunhou o termo big-bang para uma transmisso de
rdio em 1952. Ele observou que nada em nossa compreenso da fsica conseguia explicar
porque tudo, reunido num ponto, iria sbita e dramaticamente comear a se expandir. Hoyle
preferia uma teoria do estado estacionrio, em que o universo estava constantemente se
expandindo e continuamente criando nova matria no processo.
{65}
Ele tambm percebeu que
se estrelas implodissem, liberariam enormes quantidades de calor: 100 milhes de graus ou mais,
suficientes para comear a gerar os elementos mais pesados num processo conhecido como
nucleossntese.
{66}
Em 1957, trabalhando com colegas, Hoyle mostrou como os elementos mais pesados se
formaram em exploses de supernovas. Por esse trabalho, W. A. Fowler, um de seus
colaboradores, recebeu o prmio Nobel. Hoyle, vergonhosamente, ficou a ver navios.
De acordo com a teoria de Hoyle, uma estrela em expanso geraria calor suficiente para criar
todos os elementos novos e espalh-los no cosmo, onde formariam nuvens gasosas o meio
interestelar, como so conhecidas que acabariam se aglutinando em novos sistemas solares.
Com as novas teorias, tornou-se enfim possvel construir cenrios plausveis de como chegamos
aqui. O que agora j ulgamos saber : cerca de 4,6 bilhes de anos atrs, um imenso turbilho de
gs e poeira, com cerca de 24 bilhes de quilmetros de dimetro, acumulou-se no espao onde
agora estamos e comeou a se agregar. Praticamente todo ele 99,9% da massa do sistema
solar
{67}
constituiu o Sol. Do material flutuante remanescente, dois gros microscpicos se
aproximaram o bastante para ser unidos por foras eletrostticas. Esse foi o momento da
concepo do nosso planeta. Em todo o insipiente sistema solar, o mesmo vinha acontecendo.
Gros de poeira em coliso formaram conglomerados cada vez maiores. Com o tempo, os
conglomerados ficavam grandes o suficiente para ser chamados de planetesimais. Em suas
incessantes colises, eles se fraturavam, ou se dividiam, ou se recombinavam em um sem-
nmero de permutaes aleatrias, mas em cada encontro havia um vencedor, e alguns dos
vencedores tornaram-se grandes o suficiente para dominar a rbita que ocupavam. Tudo isso
ocorreu de maneira notadamente rpida. Acredita-se que em apenas umas dezenas de milhares
de anos um minsculo agregado de gros crescesse at formar um planeta-beb, com algumas
centenas de quilmetros de dimetro. Em apenas 200 milhes de anos, ou possivelmente
menos,
{68}
a Terra estava, em sua essncia, formada, conquanto ainda pastosa e suj eita ao
constante bombardeio de todos os detritos que permaneceram flutuando ao redor.
Nesse ponto, cerca de 4,4 bilhes de anos atrs, um obj eto do tamanho de Marte colidiu com a
Terra, espalhando material suficiente para formar uma esfera companheira, a Lua. Acredita-se
que em poucas semanas o material arremessado tenha se reagrupado em um nico
conglomerado, e que em um ano ele formou a rocha esfrica que nos acompanha at hoj e. A
maior parte do material lunar teria vindo da crosta da Terra, e no do seu ncleo,
{69}
razo pela
qual a Lua tem to pouco ferro, enquanto ns o temos em abundncia. A teoria, alis, quase
sempre apresentada como recente, embora na verdade tenha sido proposta na dcada de 1940
por Reginald Daly, de Harvard.
{70}
Mas apenas recentemente as pessoas passaram a lhe dar a
devida ateno.
Quando a Terra tinha apenas cerca de um tero de seu tamanho atual, provvel que ela j
tivesse comeado a formar uma atmosfera, predominantemente de dixido de carbono,
nitrognio, metano e enxofre. Apesar de bem diferente do material que associaramos vida, foi
desse ensopado insalubre que a vida se formou. O dixido de carbono um poderoso gs de
estufa. Isso foi bom, porque o Sol era bem menos brilhante naquele tempo. Sem o benefcio de
um efeito estufa, a Terra poderia ter se congelado para sempre, e a vida j amais teria tido uma
chance.
{71}
Mas, de algum modo, ela teve.
Nos 500 milhes de anos seguintes, a j ovem Terra continuou a ser fustigada implacavelmente
por cometas, meteoritos e outros escombros galcticos, que trouxeram gua para encher os
oceanos, bem como os componentes necessrios formao bem-sucedida da vida. A despeito
de se tratar de um ambiente singularmente hostil, a vida conseguiu ir em frente. Uma minscula
poro de substncias qumicas fremiu e tornou-se animada. Estvamos a caminho.
Quarto bilhes de anos mais tarde, as pessoas comearam a se indagar de que maneira
aconteceu aquilo tudo. E para l que nossa histria nos levar agora.

PARTE II

O tamanho da Terra

A natureza e suas leis jaziam no negror;
Deus disse, faa-se Newton! E tudo se iluminou.

Alexander Pope, Epitfio: destinado a sir Isaac Newton


Captulo 4. A medida das coisas


Se voc tivesse de escolher a viagem de campo cientfica menos aprazvel de todos os
tempos, no acharia melhor candidato que a expedio peruana da Academia Real Francesa de
1735. Liderada por um hidrologista chamado Pierre Bouguer e um soldado-matemtico de nome
Charles Marie de La Condamine, um grupo de cientistas e aventureiros viaj ou ao Peru com o
obj etivo de triangular distncias pelo Andes.
Na poca, as pessoas haviam sido acometidas de um desej o poderoso de entender a Terra:
saber sua idade, sua massa, onde se situava no espao e como veio a existir. O intuito do grupo
francs era aj udar a esclarecer a questo da circunferncia do planeta, medindo o comprimento
e um grau de meridiano (ou 1/360 da distncia ao redor do planeta ao longo de uma linha que se
estendia de Yarouqui, prximo de Quito, at logo depois de Cuenca, no atual Equador, uma
distncia de cerca de 320 quilmetros.*

[* O mtodo escolhido da triangulao era uma tcnica popular baseada no fato geomtrico
de que, se voc conhece o comprimento de um lado do triangulo e o tamanho de dois de seus
ngulos, pode calcular todas as outras dimenses sem sair de sua cadeira. Suponha, por exemplo,
que voc e eu resolvemos descobrir qual a distncia at a Lua. Usando a triangulao, a primeira
coisa que precisamos fazer nos distanciarmos um do outro. Portanto, digamos que voc
permanea em Paris e eu v a Moscou, e ambos olhemos para a Lua na mesma hora. Se voc
imaginar uma linha ligando os trs elementos desse exerccio voc, eu e a Lua , ela formar
um tringulo. Medindo-se o comprimento da linha de base entre mim e voc e os ngulos de
nossos dois cantos, o resto pode ser simplesmente calculado. (Como os ngulos internos de um
tringulo sempre perfazem 180 graus, sabendo-se a soma de dois dos ngulos, pode-se
instantaneamente calcular o terceiro; e sabendo o formato preciso de um tringulo e o
comprimento de um dos lados, obtm-se os comprimentos dos outros lados.) Esse foi o mtodo
usado pelo astrnomo grego Hiparco de Nicia, em 150 a.C., para medir a distncia da Lua
Terra. No nvel do solo, os princpios da triangulao so os mesmos, com a exceo de que os
tringulos no sobem ao espao, mas so dispostos lado a lado num mapa. Na medio de um
grau de meridiano, os topgrafos criaram uma espcie de cadeira de triangulao ao avanarem
pela imagem.]
Quase simultaneamente, as coisas comearam a dar errado, s vezes de forma dramtica.
Em Quito, os visitantes de algum modo provocaram a populao local e foram expulsos da
cidade por uma turba armada de pedras. Logo depois, o mdico da expedio foi assassinado em
virtude de um mal-entendido em torno de uma mulher. O botnico ficou demente. Outros
morreram de febres e quedas. O terceiro mais velho do grupo, um homem chamado Pierre
Godin, fugiu com uma menina de treze anos sem que ningum conseguisse convenc-lo a voltar.
A certa altura, o grupo teve de suspender os trabalhos por oito meses, enquanto La
Condamine viaj ava a Lima para resolver um problema com suas autorizaes. No final, ele e
Bouguer j nem se falavam mais e se recusavam a trabalhar j untos. Onde quer que o grupo
decrescente se metia, esbarrava com uma profunda desconfiana por parte das autoridades, que
no conseguiam acreditar que uma turma de cientistas franceses viaj ara para to longe s para
medir o mundo. Aquilo no fazia o menor sentido. Dois sculos e meio depois, a pergunta ainda
pertinente: por que os franceses no fizeram suas medies na Frana, poupando todo o
aborrecimento e desconforta da aventura andina?
A resposta est em parte no fato de que o cientistas do sculo XVIII, os franceses em
particular, raramente faziam as coisas de forma simples e se houvesse uma alternativa
complicada, e em parte num problema prtico surgido com o astrnomo ingls Edmond Halley,
muitos anos antes bem antes de Bouguer e La Condamine sonharem em ir para a Amrica do
Sul ou chegarem a ter uma razo para isso.
Halley foi uma figura excepcional. No decorrer de uma carreira longa e produtiva, foi
capito de navio, cartgrafo, professor de geometria na Universidade de Oxford, vice-tesoureiro
da Cada da Moeda Real, astrnomo real e inventor do sino de imerso.
{72}
Ele escreveu com
autoridade sobre magnetismo, mars e os movimentos dos planetas e afetuosamente sobre os
efeitos do pio. Inventou o mapa do tempo e a tabela atuarial, props mtodos para calcular a
idade da Terra e a sua distncia do Sol, chegou a conceber um mtodo prtico para manter
frescos os peixes fora da estao. O interessante que a nica coisa que ele no fez foi descobrir o
cometa que leva seu nome. Ele apenas reconheceu que o cometa que viu em 1682 era o mesmo
que outros haviam visto em 1456, 1531 e 1607. O cometa s recebeu o nome de Halley em 1758,
dezesseis anos aps sua morte.
Apesar de todas as suas realizaes, a maior contribuio de Halley para o conhecimento
humano talvez tenha sido sua participao numa aposta cientfica modesta com dois outros
luminares de sua poca: Robert Hooke, atualmente mais lembrado como o primeiro a descrever
uma clula, e o grande e altivo sir Christopher Wren, cuj a principal atividade era a astronomia, a
arquitetura vindo em segundo lugar, embora isso no costume ser lembrado hoj e. Em 1683,
Halley, Hooke e Wren estavam j antando em Londres quando a conversa voltou-se para os
movimentos dos obj etos celestes. Sabia-se que os planetas tendiam a girar em um tipo especfico
de rbita oval conhecida como elipse uma curva muito especfica e precisa, para citar
Richard Feynman
{73}
, mas no se sabia o porqu. Num rasgo de generosidade, Wren
ofereceu um prmio de quarenta xelins (o equivalente a algumas semanas de salrio) quele que
fornecesse uma soluo.
Hooke, que era conhecido por se apropriar das ideias dos outros, alegou que j havia
resolvido o problema, mas que no revelaria a soluo naquele momento sob o pretexto
interessante e inventivo de que no queria privar os colegas da satisfao de descobri-la por si
mesmos.
{74}
Ele a esconderia por algum tempo, para que os outros soubessem valoriz-la. Se
ele se aprofundou na questo, no deixou nenhum sinal disso. J Halley ficou obcecado em
encontrar a resposta, a ponto de, no ano seguinte, viaj ar a Cambridge e ousadamente procurar o
professor lucasiano de matemtica, Isaac Newton, na esperana de obter uma luz.
Newton era uma figura decididamente estranha: brilhante alm da conta, mas solitrio,
irritadio no limiar da parania, famoso pela distrao (depois de tirar os ps da cama ao
acordar, diziam que s vezes ficava sentado durante horas, imobilizado por uma sbita irrupo
de pensamentos) capaz das maiores loucuras. Ele construiu seu prprio laboratrio, o primeiro de
Cambridge, mas depois entregou-se aos experimentos mais estranhos. Certa vez, inseriu uma
sovela uma agulha comprida do tipo usado para costurar couro na rbita do olho e esfregou-a
entre meu olho e o osso o mais perto possvel do fundo do olho s para ver o que
aconteceria.
{75}
O que aconteceu, milagrosamente, foi nada pelo menos nada de duradouro.
Em outra ocasio ele olhou para o Sol o mximo que conseguiu aguentar, para ver como isso
afetaria sua viso. De novo, escapou de danos duradouros, embora tivesse que passar alguns dias
num aposento escuro at que seus olhos o perdoassem.
Acima dessas crenas estranhas e dessas esquisitices, brilhava a mente de um gnio
supremo, se bem que, mesmo trabalhando em canais convencionais, ele costumava mostrar uma
tendncia a excentricidade. Quando estudante, frustrado pelas limitaes da matemtica
convencional, inventou uma forma totalmente nova, o clculo infinitesimal, no entanto, o
manteve em segredo por 27 anos.
{76}
De modo semelhante, fez descobertas em ptica que
transformaram nossa compreenso da luz e criaram a base da cincia da espectroscopia, mas de
novo optou por no compartilhar os conhecimentos por trs dcadas.
Com todo o brilho de sua mente, a verdadeira cincia espertava apenas parte de seu
interesse. Pelo menos metade de sua vida profissional, dedicou-se alquimia e a pesquisas
religiosas extravagantes. No eram meros interesses superficiais, e sim devoes de corpo e
alma. Ele era um adepto secreto de uma seita perigosamente hertica denominada arianismo,
cuj a principal doutrina era a negao da Santssima Trindade (uma ironia, j que a faculdade de
Newton em Cambridge era a Trinity Trindade em ingls). Passava horas a fio estudando a
planta do templo perdido do rei Salomo em Jerusalm (aprendendo sozinho hebraico para
entender melhor os textos originais), na cresce de que ela continha pistas matemticas das datas
do segundo advento de Cristo e do fim do mundo. Sua dedicao alquimia no era menos forte.
Em 1936, o economista John Maynard Keynes adquiriu um ba de trabalhos de Newton num
leilo e descobriu, espantado, que eles se ocupavam predominantemente, no da ptica ou dos
movimentos planetrios, mas da tentativa obsessiva de transformar metais vis em preciosos.
Uma anlise de um cacho de cabelo de Newton, na dcada de 1970, revelou a presena de
mercrio um elemento que interessa aos alquimistas, chapeleiros e fabricantes de
termmetros, e a quase mais ningum numa concentrao quarenta vezes que o nvel natural.
No de espantar que ele tivesse dificuldades em se lembrar de levantar da cama de manh.
As expectativas exatas de Halley naquela visita de surpresa so um mistrio. Mas graas a
um relato posterior de um confidente de Newton, Abraham DeMoivre, temos um registro de um
dos encontros mais histricos da cincia:

Em 1684 o dr. Halley veio em visita a Cambridge e, depois de algum tempo j untos, o doutor
perguntou qual curva ele achava que seria descrita pelos planetas supondo-se que a fora de
atrao do Sol fosso inversamente proporcional ao quadrado de suas distncias em relao a ele.

Essa era uma referncia a uma formulao matemtica conhecida como lei do quadrado
inverso, que Halley estava convencido de que era essencial explicao, embora no soubesse
exatamente quando.

O sr. Isaac respondeu imediatamente que seria uma elipse. O doutor, tomado de alegria e
espanto, perguntou como ele sabia aquilo. Ora, respondeu ele, eu calculei, ao que o dr.
Halley pediu o clculo sem maiores delongas. O sr. Isaac procurou entre seus papeis e no
conseguiu encontrar.

Isso era espantoso como se algum dissesse que descobrira a cura do cncer, mas se
esquecera onde guardara a frmula. Pressionado por Halley, Newton concordou em refazer o
clculo e escrever um artigo. Ele cumpriu a promessa, mas foi mais longe. Entregou-se a dois
anos de intensa reflexo e anotaes e, finalmente, produziu sua obra-prima: os Philosophiae
Naturalis Principia Mathematica ou Princpios matemticos da filosofia natural, mais conhecidos
como os Principia.
Ocasionalmente, umas poucas vezes na histria, uma mente humana produz uma
observao to arguta e inesperada que as pessoas no sabem o que mais espantoso: o fato ou o
pensamento acerca dele. O aparecimento dos Principia foi um desses momentos. Fez Newton
instantaneamente famoso. Pelo resto da vida, ele seria coberto de aplausos e homenagens,
tornando-se, entre muitas outras coisas, a primeira pessoa na Gr-Bretanha a receber o ttulo de
cavaleiro pela realizao cientfica. At o grande matemtico alemo Gottfried Von Leibniz,
com quem Newton travou uma briga longa e acirrada pela prioridade na inveno do clculo
infinitesimal, achou que suas contribuies matemtica equivaleram a todo o trabalho
acumulado que o precedera.
{77}
Mais prximos dos deuses nenhum mortal pode chegar,
escreveu Halley, num sentimento que foi incessantemente refletido por seus contemporneos e
por muitos outros desde ento.
Embora, Principia fosse tachado de um dos livros mais incessveis j amais escritos
{78}
(Newton tornou-o intencionalmente difcil para no ser incomodado por diletantes da
matemtica, como os chamou), foi um farol para aqueles que conseguiram acompanh-lo.
Alm de explicar matematicamente a rbita dos corpos celestes, ele identificou a fora atrativa
que os mantinha em movimento: a gravidade. De repente cada movimento do universo fazia
sentido.
No mago dos Principia estavam as trs leis do movimento de Newton (que afirmam,
grosso modo, que uma coisa se move na direo em que impelida; que continuar se movendo
em linha reta at que alguma outra fora atue para retard-la ou desvi-la; e que toda ao tem
uma reao oposta e igual) e sua lei da gravitao universal, segundo a qual todo obj eto no
universo exerce atrao sobre todos os outros. Embora no parea, enquanto est sentado aqui,
voc est atraindo tudo a sua volta paredes, teto, lmpada, o gato de estimao com seu
prprio e pequeno (bem pequeno) campo gravitacional. E estas coisas tambm esto atraindo
voc. Foi Newton quem percebeu que a atrao de quaisquer dois obj etos , para citar Feynman
novamente, proporcional massa de cada um e inversamente proporcional ao quadrado da
distncia entre eles.
{79}
Em outras palavras, quando se dobra a distancia entre dois obj etos, a
atrao entre eles se torna quatro vezes menor. Isso pode ser expressado pela frmula:

F = Gmm

r
2

A maioria de ns, embora no possa tirar muito proveito prtico dela, pelo menos pode apreciar
sua elegncia compacta. Algumas breves multiplicaes, uma diviso simples e, bingo! ,
voc sabe sua posio gravitacional aonde quer que voc v. Foi a primeira lei realmente
universal da natureza proposta por uma mente humana, razo pela qual Newton to
universalmente respeitado.
A produo dos Principia tambm teve seus dramas. Para desalento de Halley, quando o
trabalho estava quase no fim, Newton e Hooke comearam a brigar pela precedncia na
formulao da lei do quadrado inverso, e Newton recusou-se a liberar o crucial terceiro volume,
sem o qual os dois primeiros faziam pouco sentido. Somente com certa ao diplomtica entre os
dois envolvidos e doses liberais de educao que Halley conseguiu enfim extrair do instvel
professor o volume conclusivo.
Os traumas de Halley ainda no haviam terminado. A Royal Society prometera publicar a obra,
mas estava tirando o corpo fora, alegado problemas financeiros. No ano anterior, ela havia
financiado um fracasso dispendioso chamado The history of fishes [A histria dos peixes], e
temia que o mercado para um livro de princpios matemticos no fosse grande coisa. Halley,
cuj as posses eram limitadas, bancou a publicao do livro. Newton, como era de costume, no
deu nenhuma contribuio.
{80}
Para piorar, Halley acabara de aceitar o cargo de secretrio da
sociedade, e foi informado de que esta no poderia mais pagar o salrio anual prometido de 50
libras. Ele receberia o pagamento em exemplares de The history of fishes.
{81}

As leis de Newton explicavam tantas coisas o sobe-e-desce das mars ocenicas, o movimento
dos planetas, por que as balas de canho percorrem uma traj etria especfica antes de cair de
volta para a terra, porque no somos atirados ao espao enquanto o planeta gira ao nossos ps a
centenas de quilmetros por hora* que foi preciso algum tempo at que todas as implicaes
fossem assimiladas. Mas uma revelao gerou uma controvrsia quase instantnea.

* [A velocidade em que voc esta girando depende da sua localizao. A velocidade da rotao
da Terra varia de pouco mais de 1600 quilmetros por hora no equador a zero nos plos. Em
Londres, a velocidade de 998 quilmetros por hora.]

Foi a ideia de que a Terra no totalmente redonda. De acordo com a teoria de Newton, a fora
centrfuga da rotao da Terra resultaria num ligeiro achatamento dos plos e numa salincia no
equador, o que tornaria o planeta ligeiramente oblato. Isso faria com que o comprimento de um
grau de meridiano no fosse o mesmo na Itlia e na Esccia. Especificamente, o comprimento
diminuiria com o afastamento dos plos. Essa no era uma boa notcia para aqueles que
baseavam suas medies na Terra no pressuposto de ela ser uma esfera perfeita, ou sej a, todo
mundo.
Havia meio sculo, as pessoas vinham tentando calcular o tamanho da Terra, em geral fazendo
medies muito rduas. Uma das primeiras tentativas foi a de um matemtico ingls chamado
Richard Norwood. Quando j ovem, Norwood viaj ara para as Bermudas com um sino de imerso
baseado no dispositivo de Halley, sonhando em fazer fortuna catando prolas no fundo do mar. A
ideia falhou porque no havia prolas e, de qualquer modo, o sino no funcionou. Mas Norwood
no costumava desperdiar uma experincia. No incio do sculo XVII, as Bermudas eram
conhecidas entre os capites de navios por serem difceis de localizar. O problema era que o
oceano era grande, as Bermudas eram pequenas e as ferramentas de navegao para lidar com
essa disparidade eram totalmente inadequadas. No havia sequer um consenso quanto ao
comprimento da milha nutica. Na extenso de um oceano, o menor erro de clculo se
ampliava, fazendo com que os navios muitas vezes no encontrassem alvos do tamanho das
Bermudas por margens insignificantes. Norwood, cuj a maior paixo era a trigonometria e,
portanto, os ngulos, decidiu agregar um pouco de rigor matemtico navegao e, para isso,
resolveu calcular o comprimento de um grau.
Comeando de costas para a Torre de Londres, Norwood passou dois dedicados anos marchando
335 quilmetros para o norte at York, repetidamente esticando uma corrente usada como fita
mtrica, fazendo aj ustes meticulosos por causa das subidas e descidas do terreno e das
sinuosidades da estrada. O passo final foi medir o ngulo do Sol em York na mesma hora do dia e
no mesmo dia do ano em que fizera a primeira medio em Londres. Com base nesses dados,
ele raciocinou que poderia descobrir o comprimento de um grau do meridiano da Terra e, assim,
calcular a distncia em torno dele todo. Era uma misso quase impossvel. Um erro de uma
frao de grau geraria uma distoro final de quilmetros, mas na verdade, como Norwood com
orgulho proclamou, sua margem de erro foi mnima:
{82}
mais precisamente de uns 550 metros.
Seu resultado foi 110,72 quilmetros por grau de arco.
Em 1637, a obra-prima da navegao de Norwood, The seamans practice [A prtica do
marinheiro], foi publicada e encontrou um publico imediato. Teve dezessete edies e continuava
venda 25 anos aps a morte do autor. Norwood voltou s Bermudas com a famlia, tornando-se
um bem-sucedido proprietrio de terras e dedicando as horas vagas a sua principal paixo: a
trigonometria. Ele viveu l durante 38 anos e seria agradvel informar que passou esse perodo
feliz e adulado. Mas no foi bem assim. Na viagem rumo s Bermudas, seus dois filhos mais
novos foram colocados numa cabine com o reverendo Nathaniel White e conseguiram
traumatizar tanto o j ovem vigrio que este dedicou o resto da carreira a perseguir Norwood de
todas as maneiras possveis.
As duas filhas de Norwood trouxeram novas preocupaes ao pai fazendo maus casamentos. Um
dos maridos, possivelmente incitado pelo vigrio, vivia fazendo pequenas acusaes contra
Norwood no tribunal, causando-lhe grande exasperao e obrigando-o a repetidos deslocamentos
pelas Bermudas para se defender. Finalmente, na dcada de 1650, a caa s bruxas chegou s
Bermudas, e Norwood passou os ltimos anos temerosos de que seus artigos sobre trigonometria,
com seus smbolos misteriosos, fossem interpretados como comunicaes com o diabo e ele
fosse condenado a uma morte terrvel. Sabe-se to pouco sobre Norwood que pode at ser que
ele merecesse aqueles anos infelizes de declnio. O que se sabe ao certo que ele os teve.
Nesse nterim, o mpeto para calcular a circunferncia da Terra transferiu-se para a Frana.
Ali,o astrnomo Jean Picard inventou um mtodo complicadssimo de triangulao envolvendo
quadrantes, relgios de pndulo, setores do znite e telescpios (para observar o movimento das
luas de Jpiter). Depois de dois anos de andanas e triangulaes pela Frana, em 1669 ele
anunciou uma medio mais exata, de 110, 46 quilmetros por grau de arco. Foi um grande
motivo de orgulho para os franceses, mas baseado no pressuposto de que a Terra fosse uma
esfera perfeita o que Newton ento negava.
Para complicar as coisas, aps a morte de Picard, uma dupla de pai e filho, Giovanni e Jacques
Cassini, repetiu os experimentos do francs numa rea maior e chegou a resultados que sugeriam
que a Terra era mais boj uda no no equador, mas nos plos ou sej a, que Newton estava
redondamente enganado. Foi esse fato que levou a Academia de Cincias a enviar Bouguer e La
Condamine Amrica do Sul para realizarem novas medies.
Eles escolheram os Andes porque precisavam medir perto do equador para descobrir se
realmente havia uma diferena na esfericidade ali e porque raciocinaram que as montanhas
dariam boas linhas de viso. Na verdade, as montanhas do Peru viviam to encobertas pelas
nuvens que a equipe muitas vezes tinha de aguardar semanas para conseguir realizar uma hora
de agrimensura. Para piorar, eles escolheram um dos terrenos mais terrveis da face da Terra.
Os peruanos referem-se a sua paisagem como mui accidentada muito acidentada , e no
esto exagerando. Os franceses no apenas tiveram que escalar algumas das montanhas mais
desafiadoras do mundo montanhas que derrotavam at suas mulas , como, para alcan-las,
precisaram vadear rios revoltos, abrir caminho a golpes de faco por florestas e atravessar
quilmetros de deserto alto e pedregoso, quase tudo inexplorado e distante de qualquer fonte de
suprimentos. Mas Bouguer e La Condamine eram obstinados e perseguiram sua tarefa por longos
e implacveis nove anos e meio, e sob um sol escaldante. Pouco depois de conclurem o proj eto,
receberam a notcia de que uma segunda equipe francesa, fazendo medies no Norte da
Escandinvia (e enfrentado seus prprios desconfortos terrveis, de brej os viscosos a banquistas
perigosas), havia descoberto que um grau era realmente mais longo mais perto dos plos, como
Newton assegurara. A Terra era 43 quilomtros mais encorpada quando medida equatorialmente
do que quando medida do alto a baixo em torno dos plos.
{83}
Bouguer e La Condamine, portanto, trabalharam quase uma dcada para chegar a um resultado
indesej ado e descobrir que nem sequer foram os primeiros a chegar l. Desanimados,
completaram sua medio, que confirmou que a primeira equipe francesa estava certa. Depois,
ainda sem falar, retornaram costa e pegaram navios diferentes de volta ao lar.
Outra conj ectura de Newton nos Principia foi que um prumo pendura prximo de uma montanha
se inclinaria ligeiramente na direo desta, afetado tanto pela massa gravitacional desta como
pela Terra. Isso era mais que um fato curioso. Caso se medisse a deflexo precisamente e se
calculasse a massa da montanha, seria possvel calcular a constante gravitacional universal ou
sej a, o valor bsico da gravidade, conhecido como G e, com ela, a massa da Terra.
Bouguer e La Codamine haviam tentado isso no monte Chimborazo, no Peru, mas foram
derrotados pelas dificuldades tcnicas e por suas brigas. A ideia ficou latente por trinta anos, at
ser ressuscitada na Inglaterra por Nevil Maskelyne, astrnomo real. No livro popular de Dava
Sobel, Longitude, Maskelyne apresentado como um bobalho, um homem desprezvel por no
reconhecer o brilho do reloj oeiro John Harrison, e isso pode ser verdade, mas somos gratos a ele
por outros aspectos no mencionados no livro, como seu esquema para pesar a Terra. Maskelyne
percebeu que o xis da questo estava em encontrar uma montanha de formato suficientemente
regular para que sua massa fosse avaliada.
Por insistncia dele, a Royal Society concordou em contratar uma figura confivel para
percorrer as ilhas britnicas e tentar encontrar tal montanha. Maskelyne conhecia uma pessoa
assim: o astrnomo e topgrafo Charles Mason. Maskelyne e Mason haviam se tornado amigos
onze anos antes, durante um proj eto para medir um evento astronmico importantssimo: a
passagem do planeta Vnus pela face do Sol. O incansvel Edmond Halley havia afirmado, anos
antes, que, se fosse medida uma dessas passagens de pontos selecionados na Terra, poder-se-iam
usar os princpios da triangulao para calcular a distncia at o Sol e, com base nela, aferir a
distncia at todos os outros corpos do sistema solar.
Infelizmente, os trnsitos de Vnus, como so conhecidos, constituem um acontecimento
irregular. Eles ocorrem em pares com oito anos de diferena, e ento deixam de ocorrer durante
um sculo ou mais. No houve nenhum durante a vida de Halley.*

* [O ltimo trnsito foi em j unho de 2004, e o prximo ser em 2012. No houve nenhum no
sculo XX.]

Mas a ideia ficou cozinhando em fogo brando, e quando chegou a hora do prximo trnsito, em
1761, quase duas dcadas aps a morte de Halley, o mundo cientfico estava preparado, como
nunca, para um evento astronmico.
Com o instinto de martrio que caracterizava a poca, cientistas partiram para mais de uma
centena de locais ao redor do globo: Sibria, China, frica do Sul, Indonsia e as florestas de
Wisconsin, entre muitos outros. A Frana despachou 32 observadores, a Gr-Bretanha, mais
dezoito, e ainda outros partiram da Sucia, Rssia, Itlia, Alemanha, Irlanda e de outras partes.
Foi o primeiro empreendimento cientfico internacional cooperativo da histria, e em quase toda
parte houve problemas. Muitos observadores foram surpreendidos por guerras, doenas ou
naufrgios. Outros chegaram ao destino, mas ao abrir seus bas, encontraram os equipamentos
quebrados, ou deformados pelo calor tropical. De novo, os participantes franceses pareciam os
destinados a ser os mais azarados. Jean Chappe passou meses dirigindo-se Sibria por
carruagem, barco e tren, protegendo sues instrumentos a cada solavanco perigoso, at topar
com um trecho final bloqueado por rios caudalosos, resultado de chuvas de primavera
atipicamente fortes, que os habitantes no tardaram a atribuir a Chappe depois que o viram
apontar instrumentos estranhos para o cu. Ele conseguiu escapar ileso, contudo nem nenhuma
medio til.
Ainda mais azarado foi Guillaume Le Gentil, cuj as experincias so sintetizadas
maravilhosamente por Timothy Ferris em Coming of age in the Milk Way [O despertar da Via
Lctea].
{84}
Le Gentil partiu da Frana com uma ano de antecedncia para observar o trnsito
da ndia, mas uma srie de contratempos fez com que no dia do trnsito ele ainda estivesse no
mar o pior de todos os lugares, pois impossvel fazer medies firmes num navio balanando.
Sem esmorecer, Le Gentil continuou na ndia para aguardar o trnsito seguinte, em 1769. Com
oito anos para se preparar, construiu uma estao de observao de primeira classe, testou e
retestou seus instrumentos e deixou tudo num estado de perfeita prontido. Ao acordar na manh
do segundo trnsito, 4 de j unho de 1769, o dia estava claro. No entanto, quando Vnus comeou a
passar, uma nuvem deslizou para frente do Sol, ali permanecendo por quase a exatamente a
durao do trnsito: trs horas, catorze minutos e sete segundos.
Estoicamente, Le Gentil embalou seus instrumentos e partiu para o porto mais prximo, porm
no caminho contraiu disenteria e ficou de cama por quase um ano. Ainda enfraquecido,
conseguiu embarcar num navio. A embarcao quase foi a pique num furaco ao largo da costa
africana. Quando enfim chegou em casa, onze anos e meio depois de ter partido e sem ter
logrado nada, descobriu que sua famlia fizera com que fosse declarado morto durante sua
ausncia e dilapidara alegremente seu patrimnio.
Em comparao, as decepes vividas pelos dezoito observadores britnicos espalhados pelo
mundo foram pequenas. Mason viu-se acompanhado por um topgrafo j ovem chamado
Jeremiah Dixon, e aparentemente eles se entenderam bem, pois formaram uma parceria
duradoura. Suas instrues era de viaj arem at Sumatra e observar o trnsito de l, mas, aps
apenas uma noite ao mar, seu navio foi atacado por uma fragata francesa. (Embora os cientistas
estivessem movidos por um estpido esprito de cooperao internacional, as naes no
estavam.) Mason e Dixon enviaram um bilhete Royal Society informando que o alto-mar
parecia perigosssimo e sugerindo que a expedio fosse cancelada.
{85}
Receberam uma
resposta rpida e rasteira, com a observao de que eles j haviam sido pagos, que a nao e a
comunidade cientfica contavam com eles e que, caso no prosseguissem, sua reputao estaria
para sempre arruinada. Diante dessa reprimenda, eles retomaram a viaj em, mas no caminho
ficaram sabendo que Sumatra havia cado nas mos dos franceses, de modo que se resignaram a
observar o trnsito do cabo da Boa Esperana. De volta ao lar, pararam no solitrio afloramento
de Santa Helena, no Atlntico, onde conheceram Maskelyne, cuj as observaes haviam sido
prej udicadas pelas nuvens. Mason e Maskelyne tornaram-se grandes amigos e passaram varias
semanas felizes, e at um pouquinho teis, registrando o fluxo das mars.
Logo depois, Maskelyne retornou Inglaterra, onde foi nomeado astrnomo real e Mason e
Dixon evidentemente mais experientes partiram para quatro longos e muitas vezes arriscados
anos topografando 393 quilmetros do perigoso descampado norte-americano, para solucionar
um conflito de fronteiras entre as propriedades de Willian Penn e lorde Baltimore e suas
respectivas colnias da Pensilvnia e de Maryland. O resultado foi a famosa linha Mason e
Dixon, que mais tarde adquiriu a importncia simblica de ser a linha divisria dos estados
escravocratas e livres. (Embora a linha fosse sua principal tarefa, eles tambm realizaram varias
pesquisas astronmicas, inclusive uma das mais medies mais precisas do sculo de um grau de
meridiano um feito que lhes trouxe muito mais glria na Inglaterra do que a resoluo de um
conflito de fronteiras entre aristocratas mal-acostumados.)
De volta Europa, Maskelyne e seus colegas da Alemanha e da Frana tiveram de admitir que
as medies do trnsito de 1761 foram essencialmente um fiasco. Um dos problemas, por ironia,
foi o excesso de observaes, as quais, quando cotej adas, no raro se mostravam contraditrias e
impossveis de compatibilizar. A medio com sucesso do trnsito venusiano coube, em vez disso,
a um capito de navio pouco conhecido, nascido em Yorkshire, chamado James Cook, que
observou o trnsito de 1769 do cume de um morro ensolarado no Taiti e, em seguida, partiu para
cartografar a Austrlia, reivindicando-a para a coroa britnica. Aps o regresso de Cook, o
astrnomo francs Joseph Lalande pde calcular, com base nas informaes agora disponveis,
que a distancia mdia da Terra ao Sol era um pouco superior a 150 milhes de quilmetros. (Dois
outros trnsitos, no sculo XIX, permitiram aos astrnomos fixar a cifra em 149,59 milhes de
quilmetros, onde permaneceu desde ento. A distncia exata, sabemos agora, de 149 597 870
691 quilmetros.) A Terra enfim tinha uma posio no espao.
Quanto a Mason e Dixon, retornaram Inglaterra como hericos cientistas e, por motivos
ignorados, dissolveram a parceria. Considerando-se a freqncia com que aparecem em eventos
seminais da cincia do sculo XVIII, pouqussimo se sabe a respeito dos dois. No h retratos
seus e poucas so as referncias escritas. De Dixon, o Dictionary of national biography informa,
de maneira intrigante, que teria nascido numa mina de carvo
{86}
mas resta imaginao
do leitor explicar sob quais circunstncias isso seria plausvel e acrescenta que ele morreu em
Durham em 1777. Afora seu nome e a longa associao com Mason, nada mais se sabe.
Mason apenas ligeiramente menos misterioso. Sabemos que em 1772,
{87}
a pedido de
Makelyne, ele aceitou a incumbncia de encontrar uma montanha adequada para o experimento
da deflexo gravitacional. Decorrido algum tempo, informou que a montanha de que precisava
ficava na regio montanhosa central escocesa, logo acima do lago Tay, chamada Schiehallion.
Nada, porm, o convenceria a passar um vero topografando a montanha. Ele nunca mais voltou
topografia. Seu prximo paradeiro conhecido foi em 1786, quando de repente e
misteriosamente, apareceu em Filadlfia com a esposa e oito filhos, ao que parece beira da
misria. Foi Sua primeira volta aos Estados Unidos aps encerrar seu trabalho topogrfico dezoito
anos antes, e ele no tinha nenhum motivo para estar ali, nem amigos ou protetores para receb-
lo. Poucas semanas depois estava morto.
Com Mason se recusando a topografar a montanha, a tarefa coube a Maskelyne. Assim, durante
quatro meses, no vero de 1774, ele viveu numa tenda em um remoto vale escocs e passou os
dias dirigindo uma equipe de topgrafos, que realizaram centenas de medies de todas as
posies possveis. Descobrir a massa da montanha com base em todos aqueles nmeros exigia
grande quantidade de clculos tediosos, que couberam a um matemtico chamado Charles
Hutton. Os topgrafos cobriam um mapa com dezenas de cifras, cada uma marcando uma
elevao a partir de certo ponto ou ao redor da montanha. Tratava-se, em essncia, de uma
massa desconcertante de nmeros, mas Hutton observou que, se usasse um lpis para ligar pontos
da mesma altura, tudo ficava bem mais organizado. De fato, obtinha-se instantaneamente uma
viso da forma e do declive geral da montanha. Ele havia inventado as curvas de nvel.
Extrapolando suas medies de Schiehallion, Hutton calculou a massa da Terra em 5 trilhes de
toneladas, da qual pde deduzir razoavelmente as massas de todos os demais grande corpos do
sistema solar, includo o Sol. Assim, esse nico experimento rendeu as massas da Terra, do Sol,
da Lua, de outros planetas e suas luas, e de quebra ganhamos as curvas de nvel nada mal para
o trabalho de um vero.
No entanto, nem todos ficaram satisfeitos com os resultados. A deficincia do experimento de
Schiehallion era no ser possvel obter uma cifra realmente exata sem saber a densidade real da
montanha. Por convenincia, Hutton havia pressuposto que ela tinha a mesma densidade da
pedra normal, cerca de 2,5 vezes a da gua, entretanto isso no passava de conj etura.
{88}
Uma pessoa aparentemente improvvel que voltou seu pensamento para a questo foi um proco
do interior chamado John Michell, que residia na solitria aldeia de Thornhill, em Yorkshire.
Apesar de sua situao remota e relativamente humilde, Michell foi um dos grandes pensadores
cientistas do sculo XVIII, sendo muito estimado por isso.
Entre muitas outras coisas, ele percebeu a natureza ondular dos terremotos, realizou muitas
pesquisas originais sobre magnetismo e gravidade e, de forma extraordinria, imaginou a
possibilidade de buracos negros duzentos anos antes de qualquer outro um salto de deduo
intuitiva de que nem sequer Newton foi capaz. Quando o msico de origem alem William
Herschel decidiu que seu verdadeiro interesse na vida era a astronomia, foi a Michell que
recorreu para aprender a montar telescpios,
{89}
uma gentileza que a cincia planetria
agradece at hoj e.*

* [Em 1781, Herschel tornou-se a primeira pessoa da era moderna a descobrir um planeta. Ele
quis cham-lo de Geroge, em homenagem ao monarca ingls, mas a ideia foi rej eitada. O
planeta chamou-se Urano.]

No entanto, de todas as realizaes de Michell, nada foi mais engenhoso ou teve maior impacto
que uma mquina que ele proj etou e construiu a fim de medir a massa da Terra. Infelizmente,
ele morreu antes de conseguir realizar os experimentos, e tanto a ideia como o equipamento
necessrio foram legados a um cientista brilhante mas reservado ao extremo, de nome Henry
Cavendish.
Cavendish parece sado de um livro. Nascido para uma vida suntuosa e privilegiada seus avs
eram duques, um de Devonshire e outro de Kent , foi o cientista ingls mais talentoso de sua
poca, mas tambm o mais estranho. Ele sofria, nas palavras de um de seus raros bigrafos, de
timidez em um grau que beira a doena.
{90}
Qualquer contato humano era, para ele, fonte de
tremendo mal-estar.
De certa feita, ao abrir a porta de casa, deparou na soleira com um admirador austraco, recm-
chegado de Viena. Entusiasmado, o austraco ps-se a balbuciar um elogio. Durante alguns
momentos, Cavendish recebeu os cumprimentos como se fossem golpes de um obj eto
contundente e depois, no mais os agentando, saiu correndo pelo caminho de entrada e porto
afora, deixando a porta da frente aberta. Passaram-se horas at que fosse persuadido a voltar
para a propriedade. Mesmo seu caseiro comunicava-se com ele por carta.
Embora s vezes se aventurasse em sociedade ele era particularmente assduo nos saraus
cientficos semanais do grande naturalista sir Joseph Banks , deixava-se bem claro aos demais
convidados que, sob hiptese alguma, poderiam se aproximar de Cavendish ou mesmo olhar para
ele. Aqueles que quisessem saber sua opinio eram aconselhados a se aproximar dele como que
por acaso e falar como se fosse para o vazio.
{91}
Se suas observaes fossem cientificamente
vlidas, poderiam receber uma resposta murmurada, mas era mais comum ouvirem um guincho
irritado (ao que parece sua voz era aguda) e ficarem frente a frente com um vazio real, enquanto
Cavendish fugia em busca de um canto mais tranquilo.
Sua riqueza e suas inclinaes solitrias permitiram que transformasse sua casa em Clapham
num grande laboratrio, onde ele podia vaguear sem ser perturbado por todos os cantos das
cincias fsicas: eletricidade, calor, gravidade, gases, tudo que tivesse a ver com a composio da
matria. A segunda metade do sculo XVIII foi uma poca em que as pessoas de inclinao
cientfica se interessavam fortemente pelas propriedades fsicas das coisas fundamentais gases
e eletricidade em particular e comearam a pesquisar o que poderiam fazer com elas, muitas
vezes com mais entusiasmo do que o bom senso. Nos Estados Unidos, Benj amin Franklin arriscou
a vida soltando uma pipa numa tempestade eltrica. Na Frana, um qumico chamado Pilatre de
Rozier testou a inflamabilidade do hidrognio enchendo a boca com ele e soprando numa chama
descoberta, provando de um s golpe que o hidrognio de fato explosivamente combustvel e
que as sobrancelhas no so necessariamente um trao permanente no rosto de uma pessoa.
Cavendish, de sua parte, realizou experimentos em que se submeteu a descargas graduadas de
corrente eltrica, observando com diligncia os nveis crescentes de agonia at no conseguir
mais segurar sua pena e, por vezes, perder a conscincia.
No decorrer de uma vida longa, Cavendish fez uma srie de descobertas notveis por exemplo,
ele foi o primeiro a isolar o hidrognio e a combin-lo com o oxignio para formar gua mas
em quase tudo que fez havia um toque de estranheza. Para exasperao constante de seus
colegas cientistas, muitas vezes, em trabalhos publicados, Cavendish fazia aluso aos resultados
dos experimentos afins que no havia revelado a ningum. Em sua mania de segredo, mais do
que se assemelhar a Newton, ele o ultrapassava. Seus experimentos com condutividade eltrica
estavam cem anos frente do seu tempo, mas infelizmente permaneceram ignorados at a
passagem de seu sculo. Na verdade, a maior parte do que fez s veio a pblico no final do
sculo XIX, quando o fsico de Cambridge James Clerk Maxwell assumiu a tarefa de editar seus
trabalhos. quela altura, o crdito por aquelas contribuies quase sempre j havia sido
conferido a outros.
Entre muitas outras coisas, e sem contar a ningum, Cavendish descobriu e previu a lei da
conservao de energia, a lei de Ohm, as leis das presses parciais de Dalton, a lei das
propores recprocas de Richter, a lei dos gases de Charles e os princpios da condutividade
eltrica. E isso s uma parte. De acordo com o historiador da cincia J. G. Crowther, ele
tambm prenunciou

o trabalho de Kelvin e G. H. Darwin sobre o efeito do atrito das mars no retardamento da
rotao da Terra, a descoberta de Lamour, publicada em 1915, sobre o efeito do esfriamento
atmosfrico local, o trabalho de Pickering sobre misturas de congelantes e parte do trabalho de
Rooseboom sobre equilbrios heterogneos.
{92}

Por fim, ele deixou pistas que levaram diretamente descoberta do grupo de elementos
conhecidos como gases nobres, alguns dos quais so to evanescentes que o ltimo deles s foi
descoberto em 1962. Mas nosso interesse aqui no ltimo experimento conhecido de Cavendish,
quando, no final do vero de 1797, aos 67 anos, voltou a ateno aos engradados do equipamento
que John Michell havia deixado para ele evidentemente por mero respeito cientfico.
Quando montado, o aparato de Michell mais se parecia a uma verso do sculo XVIII de um
equipamento de musculao. Ele continha pesos, contrapesos, pndulos, eixos e fios de toro.
No ncleo da maquina ficavam duas bolsas de chumbo de 159 quilos, suspensas ao lado de duas
esferas menores.
{93}
A ideia era medir a deflexo gravitacional das esferas menores pelas
maiores, o que permitiria a primeira medio da fora fugidia conhecida como constante
gravitacional, da qual o peso (estritamente falando, a massa*) da Terra poderia ser deduzida.
* [Para um fsico, a massa e o peso so duas coisas bem distintas. Sua massa permanece a
mesma aonde quer que voc v, mas seu peso varia de acordo com sua distncia em relao ao
centro de outro obj eto macio, como um planeta. Se viaj ar para a Lua, voc ficar bem mais
leve, contudo, sua massa no mudar. Na Terra, para todos os fins prticos, massa e peso so
idnticos, de modo que os termos podem ser tratados com sinnimos, pelo menos fora da sala de
aula.]

Como a gravidade mantm os planetas em rbita e faz com que os obj etos em queda atinj am o
solo com estrpito, tendemos imagin-la como uma fora poderosa, mas na verdade no . Ela
s poderosa numa espcie de sentido coletivo, quando um obj eto de grande massa, como o Sol,
agarra-se a outro obj eto de grande massa, como a Terra. Num nvel bsico, a gravidade
fraqussima. Cada vez que voc pega um livro na mesa ou uma moeda no cho, supera sem
esforo a fora gravitacional de um planeta inteiro. O que Cavendish estava tentando fazer era
medir a gravidade nesse nvel bem peso-pena.
Fragilidade era a palavra-chave. Nem um murmrio de perturbao podia ser permitido no
aposento que continha o aparato, de modo que Cavendish assumiu uma posio num aposento
contguo e fez suas observaes com um telescpio voltado para um orifcio de espreita. O
trabalho era incrivelmente rduo e envolvia dezessete medies delicadas e interligadas, que
j untas levaram quase um ano para serem concludas. Quando enfim havia finalizado seus
clculos, Cavendish anunciou que a Terra pesava um pouco mais que 13 000 000 000 000 000
000 000 de libras, ou 6 bilhes de trilhes de toneladas mtricas, para se usar a medida
moderna.
{94}
(Uma tonelada mtrica igual a mil quilogramas ou 2205 libras.)
Atualmente os cientistas tm disposio maquinas to precisas que conseguem detectar o peso
de uma nica bactria e to sensveis que as medies podem ser perturbadas por algum
bocej ando a vinte metros de distncia, mas elas no melhoraram muito as medies de
Cavendish de 1797. A melhor estimativa atual do peso da Terra de 5,9725 bilhes de trilhes e
toneladas mtricas, uma diferena de apenas 1% em relao descoberta de Cavendish.
Curiosamente, tudo isso apenas confirmou estimativas feitas por Newton 110 anos ates de
Cavendish sem nenhum indcio experimental.
Portanto, ao final do sculo XVIII, os cientistas sabiam precisamente a forma e as dimenses da
Terra e sua distncia em relao ao Sol e aos planetas. E Cavendish, sem sequer sair de casa,
lhes fornecera o peso da Terra. Desse modo, voc pode pensar que calcular a idade da Terra
seria relativamente fcil. Afinal, os materiais necessrios estavam literalmente aos ps deles.
Mas no foi. Os seres humanos fissionaram o tomo e inventaram a TV, o nilon e o caf solvel
antes de descobrir a idade de seu prprio planeta.
Para entender porque, precisamos viaj ar para o Norte da Esccia e comear por um homem
brilhante e afvel, do qual poucos j ouviram falar, que acabara de inventar uma nova cincia
chamada geologia.

Captulo 5. Os quebradores de pedras


Justamente na poca em que Henry Cavendish estava realizando seus experimentos em Londres,
a 664 quilmetros e distncia, em Edimburgo, outro tipo de momento decisivo estava prestes a
ocorrer com a morte de James Hutton. Isso foi ruim para ele, claro, mas foi bom para a
cincia, ao abrir caminho para um homem chamado John Playfair reescrever o trabalho de
Hutton sem constrangimento.
Hutton era, segundo a opinio feral, um homem com os insights mais profundos e a conversa
mais animada, uma companhia maravilhosa, e sem rival quando se tratava de entender os
processos misteriosamente lentos que moldaram a Terra.
{95}
Infelizmente, estava alm de sua
capacidade registrar suas ideias de uma forma que algum conseguisse compreender. Ele era,
como observou um bigrafo, com um suspiro quase audvel, quase totalmente isento de razes
retricas.
{96}
Quase toda linha que escrevia era um convite ao sono. Ei-lo em sua obra-prima
de 1795, A theory of the Earth with proofs and illustrations [Uma teoria da Terra com provas e
ilustraes] discutindo... bem, algo:
O mundo que habitamos composto de materiais, no da terra que foi a predecessora imediata
da atual, mas da terra que, ao ascender do presente, consideramos a terceira, e que precedeu o
solo que estava acima da superfcie do mar, enquanto o nosso solo atual ainda estava sob a gua
do oceano.
No entanto, quase sozinho, e de modo brilhante, ele criou a cincia da geologia e transformou
nossa compreenso da Terra. Hutton nasceu em 1726 numa prspera famlia escocesa e
desfrutou do tipo de conforto material que lhe permitiu dedicar grande parte da vida a uma rotina
agradvel de trabalho leve e aperfeioamento intelectual. Estudou medicina, da qual acabou no
gostando, e se voltou para a lavoura, que exerceu de uma maneira relaxada e cientfica na
propriedade da famlia em Berwickshire. Cansando da vida rural, em 1768 mudou-se para
Edimburgo, onde abriu um negcio bem-sucedido de produo de sal amonaco a partir de
fuligem de carvo, e ocupou-se de diversas atividades cientficas. Edimburgo, naquela poca, era
um centro de vigor intelectual, e Hutton deleitou-se com suas possibilidades enriquecedoras.
Tornou-se um membro de destaque de uma sociedade denominada Oyster Club, onde passava as
noites em companhia de homens como o economista Adam Smith, o qumico Joseph Black e o
filsofo David Hume, alm de luminares visitantes ocasionais como Benj amin Franklin e James
Watt.
{97}
Seguindo a tradio da poca, Hutton interessava-se por quase tudo, da mineralogia metafsica.
Realizou experimentos com produtos qumicos, investigou mtodos de minerao de carvo e
construo de canais, visitou minas de sal, especulou sobre os mecanismos da hereditariedade,
colecionou fsseis e props teorias sobre a chuva, a composio do ar e as leis do movimento,
entre muitos outros temas. Mas seu interesse especfico era por geologia.
Entre as questes que atraam o interesse naquela era fanaticamente investigativa estava uma
que intrigava as pessoas havia um longo tempo: por que conchas de moluscos antigas e outros
fsseis marinhos eram encontrados to amide no alto das montanhas? Por que cargas-dgua
chegaram l? Os que j ulgavam ter uma soluo dividiam-se em dois campos opostos. Um grupo,
conhecido como os netunistas, estava convencido de que tudo na Terra, inclusive as conchas
marinhas em lugares improvavelmente levados, poderia ser explicado pela subida e descida do
nvel do mar. Eles acreditavam que as montanhas, morros e outros acidentes eram to antigos
quanto a prpria Terra, e s sofriam mudanas quando fustigadas pela gua durante perodos de
inundao global.
Opunham-se a eles os plutonistas, que observavam que vulces e terremotos, entre outros agentes
animadores, continuamente mudavam a face do planeta, sem nenhuma interferncia dos
caprichosos mares. Os plutonistas tambm levantaram a questo incmoda de para onde ia toda
aquela gua quando no havia inundao. Se existia gua suficiente s vezes para cobrir os Alpes,
onde ela se metia durante pocas de tranquilidade, tais como agora? A crena deles era que a
Terra estava suj eita a profundas foras internas, alm de foras superficiais. Contudo, no
tinham uma explicao convincente para o fato de todas aquelas conchas terem ido parar l no
alto.
Foi enquanto refletia sobre essas questes que Hutton teve uma srie de insights excepcionais.
Observando sua propriedade rural, pde ver que o solo era criado pela eroso de rochas e que
partculas desse solo eram continuamente removidas por cursos dgua e rios e novamente
depositadas em outros lugares. Ele percebeu que, se tal processo fosse levado a sua concluso
natural, o desgaste acabaria nivelando a Terra. No entanto, por toda parte sua volta havia
morros. Claramente tinha de haver algum processo adicional, alguma forma de renovao e
elevao que criasse morros e montanhas novos para manter o ciclo em andamento. Os fsseis
marinhos no alto das montanhas, Hutton concluiu, no haviam sido depositados durante
inundaes: eles subiram com as prprias montanhas. Ele tambm deduziu que era o calor no
interior da Terra que criava rochas e continentes novos e erguia cadeias de montanhas. No
exagero dizer que os gelogos s perceberiam as implicaes plenas desse pensamento duzentos
anos depois, quando finalmente adotaram o conceito de tectnica das placas. Acima de tudo, o
que as teorias de Hutton sugeriam era que os processos da Terra requeriam enormes quantidades
de tempo, bem mais do que qualquer pessoa j amais sonhara. Havia insights suficientes aqui para
transformar radicalmente nossa compreenso da Terra.
Em 1785, Hutton exps suas ideias num longo artigo, que foi lido em reunies consecutivas da
Royal Society de Edimburgo. O artigo quase no chamou a ateno de ningum. No difcil
entender o porqu. Eis, em parte, como ele apresentou suas ideias a seu pblico:
No primeiro caso, a causa formadora est no corpo que separado; porque, aps o corpo sofrer
a ao do calor, pela reao da matria apropriada do corpo que a fenda que constitui o veio se
forma. No outro caso, de novo, a causa extrnseca em relao ao corpo em que a fenda se
forma. Houve a mais violenta fratura e divulso; mas a causa ainda precisa ser buscada; e ela
aparece no no veio; pois no em toda fratura e deslocamento do corpo slido de nossa Terra
que minerais, ou as substncias apropriadas de veios minerais, so encontrados.
Nem preciso dizer que quase ningum na platia tinha a menor ideia do que ele estava dizendo.
Encoraj ado pelos amigos a expandir sua teoria, na esperana comovente de que ele conseguiria
se expressar com mais clareza num formato mais amplo, Hutton passou os dez anos seguintes
preparando sua obra mxima, que foi publicada em dois volumes em 1795.
Juntos, os dois livros totalizavam quase mil pginas e superaram os temores de seus amigos mais
pessimistas. Antes de mais nada, quase metade da obra consistia em citaes de fontes francesas,
ainda no original francs.
{98}
Um terceiro volume, de to insosso, s foi publicado em
1899,
{99}
mais de um sculo aps a morte de Hutton, e o quarto e ltimo volume nunca foi
publicado. O Theory of the Earth de Hutton seria um forte candidato ao livro importante menos
lido em cincia, se no houvesse tantos outros. Mesmo Charles Lyell, o maior gelogo do sculo
seguinte e um homem que lia tudo, admitiu que no conseguiu avanar pela obra.
{100}
Felizmente, Hutton teve u Boswell na forma de John Playfair, um professor de matemtica da
Universidade de Edimburgo e seu amigo ntimo, o qual, alm de escrever primorosamente,
tambm graa a muitos anos na cola de Hutton entendia quase tudo que ele tentava dizer. Em
1802, cinco anos aps a morte de Hutton, Playfair produziu uma exposio simplificada dos
princpios do amigo, intitulada Illustrations of the Huttonian thoery of Earth [Ilustraes da teoria
da Terra huttoniana]. O livro foi recebido com gratido pelos interessados em geologia, que em
1802 no eram em grande nmero. Isso, porm, estava prestes a mudar. E como!
No inverno de 1807, em Londres, treze almas com interesses afins reuniram-se na Freemasons
Tavern, em Long Acre, Convent Garden, para formar uma sociedade de comensais a ser
chamada Geological Society.
{101}
A ideia era reunir-se uma vez por ms para discutor geologia
num j antar festivo regado a um ou dois clices de Madeira. O preo do j antar foi
deliberadamente fixado em pesados quinze xelins para desencoraj ar aqueles cuj as qualificaes
fossem apenas cerebrais. Logo tornou-se clara, entretanto, a necessidade de algo mais
institucional, com sede permanente, onde as pessoas pudessem se reunir para compartilhar e
discutir novas descobertas. Em somente uma dcada, o nmero de scios aumentou para
quatrocentos todos cavalheiros, claro e a Geological Society ameaava eclipsar a Royal
Society como a principal sociedade cientfica do pas.
Os membros reuniam-se duas vezes por ms, de novembro a j unho, quando praticamente todos
partiam para passar o vero em trabalhos de campo.
{102}
No se tratava de pessoas com
interesse pecunirio em minerais, vej a bem, nem mesmo de acadmicos na maioria, mas
simplesmente de cavalheiros com riqueza e tempo para se entregar a um hobby num nvel mais
ou menos profissional. Em 1830, havia 745 deles, e o mundo nunca mais veria algo semelhante.
difcil imaginar como, mas a geologia empolgou o sculo XIX positivamente, arrebatou-o
como nenhuma cincia conseguira fazer antes ou viria a fazer de novo. Em 1839, quando
Roderick Murchison publicou The silurisn system [O sistema siluriano], um estudo alentado e
pesado sobre um tipo de rocha chamada grauvaca, o livro tornou-se um best-seller imediato,
chegando rapidamente quarta edio, embora custasse oito guinus e fosse, num verdadeiro
estilo huttoniano, ilegvel. (Como at um partidrio de Murchison admitiu, tinha total carncia de
atratividade literria).
{103}
E quando, em 1841, o grande Charles Lyell viaj ou aos Estados
Unidos para proferir uma srie de palestras em Boston, 3 mil pessoas lotaram o Instituto Lowell a
cada evento para ouvir suas descries tranquilizadoras de zelitas marinhas e perturbaes
ssmicas em Campnia.
No mundo pensante da poca, mais especialmente na Gr-Bretanha, homens de saber
aventuravam-se pelo campo para quebrar um pouquinho de pedras, como diziam. O
empreendimento era levado a srio, e eles tendiam a se tratar com a gravidade apropriada:
palet escuro e cartola, com exceo do reverendo William Buckland, de Oxford, que costumava
fazer o trabalho de campo em sua beca acadmica.
O campo atraiu muitas figuras extraordinrias, entre elas o j mencionado Murchison, que
passou mais ou menos os primeiros trinta anos de sua vida galopando no encalo de raposas,
praticando tiro-ao-alvo contra pobres pssaros e restringindo sua atividade mental leitura de
The Times ou ao j ogo de cartas. At que descobriu o interesse pelas rochas e tornou-se, com
rapidez incrvel, um tit do pensamento geolgico.
Outra figura notvel foi o dr. James Parkinson, que tambm foi um socialista pioneiro, autor de
muitos panfletos com ttulos como Revoluo sem derramamento de sangue. Em 1794, ele foi
acusado de participar de uma conspirao cuj o nome sova meio luntico: a Conspirao da
Arma de Brinquedo, em que se planej ou atirar um dardo envenenado no pescoo do rei Jorge III
enquanto ele estivesse sentado em seu camarote no teatro.
{104}
Parkinson foi levado ao
Conselho Privado para ser interrogado e por um triz no foi posto a ferros e deportado para a
Austrlia, antes que as acusaes contra ele fossem abandonadas. Adotando uma abordagem
mais conservadora da vida, ele desenvolveu um interesse por geologia e tornou-se um dos
membros fundadores da Geological Society e autor de um texto geolgico importante, Organic
remains of a former world [Remanescentes orgnicos de um mundo anterior], que esteve
disponvel no mercado durante meio sculo. Ele nunca mais se meteu em confuso. No entanto,
hoj e lembrado pelo estudo notvel da doena ento denominada paralisia trmula, que
passou a ser conhecida como a doena de Parkinson.
{105}
(Parkinson teve outro pequeno
momento de fama. Em 1785, tornou-se talvez a nica pessoa da histria a ganhar numa rifa um
museu de histria natural. O museu, em Leicester Square, Londres, havia sido fundado por sir
Ashton Lever, cuj a mania de colecionar maravilhas naturais o levara falncia. Parkinson
conservou o museu at 1805, quando no conseguiu mais mant-lo e a coleo foi desmembrada
e vendida.)
De personalidade menos notvel, mas mais influente do que todos os outros j untos, foi Charles
Lyell. Nascido no ano da morte de Hutton e a apenas 113 quilmetros de distncia, na aldeia de
Kinnordy, na Esccia, foi criado no extremo sul da Inglaterra, na Nova Floresta de Hampshire,
porque sua me estava convencida de que os escoceses eram um bbados inveterados.
{106}
Sem fugir ao padro dos cavalheiros cientistas do sculo XIX, Lyell era oriundo de um ambiente
de riqueza confortvel e vigor intelectual. Seu pai, tambm chamado Charles, tinha a qualidade
incomum de ser uma autoridade no poeta Dante e em musgos (Orthotricium lyelli, que a maioria
dos visitantes do interior ingls ter visto em algum momento, recebeu esse nome em
homenagem e ele.) Do pai, Lyell adquiriu o interesse pela histria natural, mas foi em Oxford,
onde se deixou encantar pelo reverendo William Buckland aquele das becas ondulantes , que o
j ovem Lyell comeou sua dedicao vitalcia geologia.
Buckland era uma figuraa. Teve algumas realizaes verdadeiras, mas lembrado igualmente
pelas excentricidades. Era particularmente famoso por um verdadeiro zoolgico de animais
silvestres, alguns grandes e perigosos, que deixava perambular pela casa e pelo j ardim, bem
como o desej o de degustar cada animal da criao. Dependendo do capricho e da
disponibilidade, os convivas da casa de Buckland poderiam ser servidos de porquinho-da-ndia
assado, bolo de camundongo, porco-espinho na brasa ou lesmas-do-mar do sudoeste Asitico
cozidas. Buckland conseguia encontrar virtudes em todos eles, exceto a toupeira comum de
j ardim, que ele considerava noj enta. Quase inevitavelmente, tornou-se a principal autoridade em
coprlitos fezes fossilizadas e mandou fabricar uma mesa usando como material sua coleo
de espcimes.
Mesmo ao realizar cincia sria, ele exibia um comportamento singular. Certa vez, a sra.
Buckland foi acordada s sacudidelas no meio da noite, o marido gritando empolgado: Querida,
acho que as pegadas do Cheirotherium so como as das tartarugas.
{107}
Juntos, correram at a
cozinha em traj es noturnos. A sra. Buckland preparou uma pasta de farinha, que espalhou sobre a
mesa, enquanto o reverendo Buckland apanhou sua tartaruga de estimao. Colocando-a sobre a
pasta, incitaram-na a andar e descobriram, encantados, que suas pegadas coincidiam realmente
com as do fssil que Buckland vinha estudando. Charles Darwin considerava Buckland um
palhao foi essa a palavra que usou , mas Lyell aparentemente o achava inspirador e gostava
dele o suficiente para excursionarem j untos pela Esccia em 1824. Foi logo depois dessa viagem
que Lyell decidiu abandonar a carreira de Direito e dedicar-se geologia em tempo integral.
Lyell era extremamente mope e era sempre visto apertando os olhos, o que lhe dava um ar
preocupado. (Ele acabou perdendo totalmente a viso.) Sua outra esquisitice era a mania, quando
distrado pelo pensamento, de ficar em posies estranha na moblia: deitado sobre duas cadeiras
ao mesmo tempo ou de p com a cabea apoiada no assento de uma cadeira (citando seu
amigo Darwin).
{108}
Muitas vezes, quando absorto nos pensamentos, escorregava na cadeira at
quase seu traseiro tocar no cho.
{109}
O nico emprego real de Lyell na vida foi de professor de
geologia na Kings College de Londres, de 1831 a 1833. Foi em torno dessa poca que produziu
the principles of geology, publicado em trs volumes entre 1830 em1833, que de muitas
maneiras consolidou e elaborou os pensamentos expressos pela primeira vez por Hutton, uma
gerao antes. (Conquanto Lyell nunca tivesse lido Hutton no original, foi um estudioso
entusiasmado da verso reformulada de Playfair.)
Entre a poca de Hutton e a de Lyell, surgiu uma nova controvrsia geolgica, que em grande
parte suplantou, mas costuma ser confundida com, a velha disputa entre netunistas e plutonistas.
A nova batalha tornou-se uma discusso entre o catastrofismo e o uniformitarismo termos
poucos atraentes para uma discusso importante e muito duradoura. Os catastrofistas, como o
nome d a entender, acreditavam que a Terra era moldada por eventos cataclsmicos abruptos
principalmente inundaes, razo pela qual o catastrofismo e o netunismo so com frequencia
confundidos. O catastrofismo era confortador, sobretudo para clrigos como Buckland, porque
permitia incorporar o dilvio bblico de No em discusses cientficas srias. Os uniformitaristas,
por sua vez, acreditavam que as mudanas na Terra eram graduais e que quase todos os
processos que nela ocorriam se davam lentamente, atravs de longos perodos de tempo. O
verdadeiro pai dessa ideia foi Hutton, mas como Lyell era muito mais lido, passou a ser
considerado o pai do pensamento geolgico moderno.
{110}
Lyell acreditava que as mudanas na Terra eram uniformes e constantes que tudo que
acontecera no passado podia ser explicado por eventos que continuavam ocorrendo no presente.
Lyell e seus adeptos mais do que desprezavam o catastrofismo; eles o detestavam. Os
catastrofistas acreditavam numa srie de extines em que os animais eram repetidamente
eliminados e substitudos por novos conj untos uma crena que o naturalista T. H. Huxley
comparou, em tom de zombaria, a uma sucesso de partidas de uste, em que no final os
j ogadores viram a mesa e pedem um novo baralho.
{111}
Era uma forma conveniente demais
para explicar o desconhecido. Nunca houve um dogma to deliberado para fomentar a
indolncia, e para cegar o gume afiado da curiosidade, reclamou Lyell.
{112}
As falhas de Lyell no foram poucas. Ele no explicou de maneira convincente como se
formaram as cadeias de montanhas e ignorou as geleiras como agentes de mudana.
{113}
Recusou-se a aceitar a ideia de Louis Agassiz de eras glaciais a refrigerao do globo, como
se referiu em tom de desprezo
{114}
e tinha confiana de que os mamferos seriam
encontrados nos estratos fossilferos mais antigos. Rej eitou tambm a ideia de que animais e
plantas sofriam aniquilaes sbitas e acreditava que todos os grupos principais de animais
mamferos, rpteis, peixes, etc. coexistiam desde o incio dos tempos.
{115}
Em todas essas
ideias, seria provado que ele estava errado.
Todavia, sua influncia indubitvel. The principles of geology teve doze edies durante a vida
de Lyell e continha noes que moldaram o pensamento geolgico at boa parte do sculo XX.
Darwin legou consigo uma primeira edio na viagem do Beagle e escreveu depois que o
grande mrito de Principles era que ele alterava toda a disposio mental da pessoa, de modo
que, ao ver uma coisa nunca vista por Lyell, via-a parcialmente pelos olhos dele.
{116}
Em
suma, ele o j ulgava quase um deus, como muitos de sua gerao. Um sinal da fora das ideias de
Lyell o fato de que, na dcada de 1980, quando os gelogos tiveram de abandonar apenas uma
parte delas apenas para acomodar o impacto da teoria das extines, quase morreram de
desgosto. Mas esse outro captulo.
Enquanto isso, a geologia tinha muita coisa para destrinar, e nem tudo ocorreu com
tranquilidade. Desde o princpio, os gelogos tentaram categorizar as rochas pelos perodos em
foram depositadas, mas costumava haver discordncias acirradas sobre onde situar as linhas
divisrias nenhuma delas maior que o debate prolongado que se tornou conhecido como a
Grande Controvrsia Devoniana. A questo emergiu quando o reverendo Adam Sedgwick, de
Cambridge, reivindicou para o perodo Cambriano uma camada de rocha que Roderick
Murchison acreditava pertencer j ustificadamente ao Siluriano. A discusso prolongou-se por anos
e tornou-se bem acalorada. De la Beche um co suj o, Murchison escreveu para um amigo
num acesso de raiva tpico.
{117}
Uma olhadela nos ttulos dos captulos do excelente e sombrio relato de Martin J. S. Rudwick
sobre a questo, The great Devonian controversy [A grande controvrsia devoniana], d uma
boa ideia da baixaria. Eles comearam com descries como Arenas de debate cavalheiresco
e Desvendando a grauvaca, mas depois prosseguem com A grauvaca defendida e atacada,
Repreenses e recriminaes, A disseminao de rumores comprometedores, Weaver
abj ura sua heresia, Colocando um provinciano no seu devido lugar e (caso restasse alguma
dvida de que se tratava de uma guerra) Murchison abre a campanha militar do Reno. A briga
foi enfim dirimida em 1879, com o recurso simples de criar um novo perodo, o Ordoviciano, a
ser inserido entre os dois.
Como os britnicos eram os mais ativos nos primeiros anos, predominam nomes britnicos no
lxico geolgico. Devoniano deriva do municpio ingls Devon. Cambriano vem do antigo nome
romano do Pas de Gales, Cmbria, enquanto ordoviciano e siluriano lembram antigas tribos
celtas, os ordovices e os silures. Mas, com o aumento da prospeco geolgica em outras partes,
comearam a surgir nomes alusivos a diversos lugares. Jurssico refere-se aos monte j ura, na
fronteira entre Frana e Sua. Perminano lembra a antiga provncia russa de Perm, nos montes
Urais. Devemos o nome cretceo (da palavra latina para giz) a um gelogo belga com o nome
pomposo de J. J. dOmalius dHalloy.
{118}
Originalmente, a histria geolgica dividia-se me quatro perodos de tempo: Primrio,
Secundrio, Tercirio e Quartenrio. O sistema era arrumadinho demais para perdurar, e logo os
gelogos estavam criando divises adicionais, enquanto eliminavam outras. O Primrio e o
Secundrio caram em total desuso, enquanto o Quartenrio foi descartado por alguns, mas
mantida por outros. Atualmente, apenas o Tercirio permanece como uma designao universal,
embora j no represente um terceiro perodo.
Lyell, em seus Principles, introduziu unidades adicionais conhecidas como pocas para cobrir o
perodo desde a era dos dinossauros, entre elas o Pliostoceno (a mais recente), Plioceno (mais
recente), Mioceno (moderadamente recente) e o carinhosamente vago Oligoceno (quase
nada recente). Originalmente ele pretendia empregar -synchronous para suas terminaes,
dando-nos designaes de sonoridade desagradvel como Meiosynchronous e
Pleiosynchronous.
{119}
O reverendo William Whewell, um homem influente, contestou por
timos etimolgicos e sugeriu, em seu lugar, um padro -eous, produzindo Meioneous,
Pleioneous e assim por diante. As terminaes cene (ceno em portugus) foram, portanto,
uma espcie de meio-termo.
Atualmente, e falando em termos bem gerais, o tempo geolgico divide-se primeiro em quatro
granes blocos conhecidos como eras: Pr-cambriano, Paleozico (do grego vida antiga),
Mesozico (vida mdia) e Cenozico (vida recente). Essas quatro eras subdividem-se entre
uma dzia e vinte subgrupos, geralmente denominados perodos, no obstante s vezes serem
conhecidos como sistemas. A maioria razoavelmente bem conhecida: Cretceo, Jurssico,
Trissico, Siluriano, etc.*

* [Voc no ter de fazer nenhuma prova aqui, mas se algum dia precisar memorizar esses
termos, talvez convenha lembrar o conselho til de John Wilford de imaginar as eras (Pr-
cambriano, Paleozico, Mesozico e Cenozico) como estaes do ano e os perodos (Permiano,
Trissico, Jurssico, etc.), como os meses.]

Depois vm as pocas de Lyell o Plistoceno, o Mioceno, e assim por diante , que se aplicam
somente aos mais recentes (mas paleontologicamente agitados) 65 milhes de anos, e afinal
temos uma massa de subdivises mais detalhadas conhecidas como estgios ou idades. A maioria
recebe nomes, quase sempre esquisitos, alusivos a lugares: Illinoiano, Desmoinesiano, Croixiano,
Kimmeridgiano, e assim por diante, nesse mesmo estilo. De acordo com John McPhee, chegam
a dezenas de dzias.
{120}
Felizmente, a no ser que v seguir a carreira de geologia, ser
difcil voc voltar a ouvi-los.
Para confundir mais as coisas, os estgios ou idades nos Estados Unidos tm seus nomes
diferentes dos estgios na Europa e coincidem apenas parcialmente com eles no tempo. Desse
modo, o estgio Cincinnatiano nos Estados Unidos correponde, na maior parte, ao estgio
Ashgilliano na Europa, acrescido de um pedacinho do estgio Caradociano anterior.
E tudo isso ainda muda de um livro didtico para outro e de uma pessoa para outra, de modo que
algumas autoridades descrevem sete pocas recentes, enquanto outras se contentam com quatro.
Alm disso, em alguns livros, Tercirio e Quartenrio foram suprimidos e substitudos por
perodos de duraes diferentes chamados Palegeno e Negeno. Outros Dividem o Pr-
cambriano em duas eras, o bem antigo Arqueano e o mais recente Proterozico. Voc tambm
poder ver o termo Fanerozico sendo usado para descrever o perodo que engloba as eras
cenozica, mesozica e paleozica.
Alm do mais, tudo isso se aplica apenas a unidades de tempo. As rochas so divididas em
unidades totalmente separadas, conhecidas como sistemas, sries e estgios.
{121}
Tambm h
uma distino entre inferior e superior, em relao tanto ao tempo (Pr-cambriano inferior e
superior) como s camadas de rochas. A coisa pode tornar-se confusa para o leigo, mas nos
gelogos desperta entusiasmo. Vi homens adultos arderem de raiva por causa desse
milissegundo metafrico da histria da vida, escreveu o paleontlogo Richard Fortey a respeito
de uma velha discusso sobre a localizao da fronteira entre Cambriano e o Ordoviciano.
{122}
Pelo menos na idade atual podemos lanar no de tcnicas de datao sofisticadas. Na maior
parte do sculo XIX, os gelogos praticamente dependiam de um trabalho de adivinhao
esperanosa. Eles estavam na situao frustrante de, apesar de conseguirem ordenar no tempo as
diferentes rochas e fsseis, no terem nenhuma ideia da durao de qualquer daquelas eras.
Quando Buckland especulou sobre a antiguidade de um esqueleto de ictiossauro, o mximo que
conseguiu foi sugerir que teria vivido em algum ponto entre 10 mil [e] mais de 10 mil vezes 10
mil anos atrs.
{123}
Embora faltasse um meio confivel de datar perodos, no faltaram pessoas dispostas a tentar. A
tentativa pioneira mais conhecida deu-se em 1650, quando o arcebispo James Ussher, da Igrej a
da Irlanda, fez um estudo cuidadoso da Bblia e de outras fontes histricas e concluiu, num tomo
alentado de nome Annals of the Old Testament [Anais do Antigo Testamento], que a Terra havia
sido criada ao meio-dia de 23 de outubro de 4004 a.C.,
{124}
afirmao que, desde ento, diverte
historiadores e autores de livros didticos.*

* [Embora praticamente todos os livros encontrem espao para ele, existe uma variao
impressaionante nos detalhes associados a Ussher. Alguns livros dizem que ele fez sua declarao
em 1650, outros, em 1654, e ainda outros, em 1664. Muitos citam a data do suposto incio da
Terra como 26 de outubro. Pelo menos um livro escreve seu nome como Usher. O assunto
pesquisado de forma interessante em Dedo mindinho e seus vizinhos, de Stephen Jay Gould.]

Alis, um mito persistente apresentado em muitos livros srios que as vises de Ussher
dominaram as crenas cientficas at bem avanado o sculo XIX, e que foi Lyell quem acertou
as coisas. Stephen Jay Gould, em Seta do tempo, cita como um exemplo tpico esta frase de um
livro popular da dcada de 1980: At Lyell publicar seu livro, a maioria das pessoas pensantes
aceitava a ideia de que a Terra era j ovem.
{125}
Isso no verdade. Nas palavras de Martin J.
S. Rudwick: Nenhum gelogo de qualquer nacionalidade cuj o trabalho fosse levado a srio por
outros gelogos defendia uma escala de tempo confinada dentro dos limites de uma exegese
literal do Gnese.
{126}
Mesmo o reverendo Buckland, uma das almas mais devotas produzidas
pelo sculo XIX, observou que em nenhum ponto a Bblia afirma que Deus criou o Cu e a Terra
no primeiro dia, mas meramente no princpio.
{127}
Esse princpio, ele raciocinou, pode ter
durado milhes e milhes de anos. Todos concordavam que a Terra era antiga. A dvida era
simplesmente: quo antiga?
Uma das melhores tentativas pioneiras de datar o planeta foi a do sempre confivel Edmond
Halley, que em 1715 sugeriu que, se dividssemos a quantidade total de sal nos oceanos do mundo
pela quantidade acrescentada a cada ano, obteramos o nmero de anos em que os oceanos
existem, o que daria uma ideia aproximada da idade da Terra. A lgica era atraente, contudo
infelizmente ningum tinha ideia de quanto sal havia no mar nem de quanto ele aumentava por
ano, o que tornou o experimento impraticvel.
A primeira tentativa de medio que poderia ser considerada ser considerada cientfica, ainda
que remotamente, foi realizada pelo francs Georges-Louis Leclerc, conde de Buffon, na dcada
de 1770. Fazia muito tempo que se sabia que a Terra emitia quantidades apreciveis de calor
isso ficava claro para qualquer pessoa que descesse numa mina de carvo , mas no havia
nenhuma maneira de estimar a taxa de dissipao. O experimento de Buffon consistiu em
aquecer esferas at que ficassem incandescentes e, depois, estimar a taxa de perda de calor
tocando-as (supe-se que bem de leve no incio) medida que esfriassem. A partir disso, ele
estimou a idade da Terra entre 75 mil e 168 mil anos.
{128}
Claro que a cifra est bem abaixo da
realidade, mesmo assim foi uma noo radical, e Buffon viu-se ameaado de excomunho por
express-la. Homem prtico, ele imediatamente pediu desculpas por sua heresia impensada, e
repetiu alegremente as afirmaes em seus textos subsequentes.
Em meados do sculo XIX, a maioria das pessoas cultas pensava que a Terra tinha pelo menos
alguns milhes de anos, talvez at algumas dezenas de milhes de anos, mas provavelmente no
mais do que isso. Portanto, constituiu uma surpresa o anncio de Charles Darwin, em 1859, em A
origem das espcies, de que os processos geolgicos que criaram Weald, uma rea do Sul da
Inglaterra que se estende por Kent, Surrey e Sussex, levaram, segundo seus clculos, 306 662 400
anos para serem concludos.
{129}
A afirmao foi notvel, em parte por ser to espantosamente
especfica, mas ainda mais por contrariar frontalmente os conhecimentos aceitos sobre a idade
da Terra.*

* [Darwin adorava um nmero exato: num trabalho posterior, ele anunciou que nmero de
minhocas encontradas num acre normal de solo do interior da Inglaterra era 53 767.]

Ela se mostrou to controversa que Darwin a retirou da terceira edio do livro. Entretanto o
problema, em sua essncia, persistiu: Darwin e seus amigos gelogos precisavam que a Terra
fosse antiga, contudo ningum conseguia descobrir como torn-la assim.
Infelizmente para Darwin, e para o progresso, a questo chamou a ateno do grande lorde
Kelvin (que, embora notvel, sem dvida, naquela poca no passava de William Thomson; ele
s receberia o ttulo de par do reino em 1892, aos 68 anos e quase no final da carreira, mas
seguirei aqui a conveno de usar o nome retroativamente). Kelvin foi uma das figuras mais
extraordinrias do sculo XIX alis, de qualquer sculo. O cientista alemo Hermann Von
Helmholtz, outro gigante intelectual, escreveu que Kelvin tinha de longe a maior inteligncia e
lucidez, e mobilidade de pensamento dentre todos os homens que havia conhecido. Eu me
sentia meio tosco ao lado dele s vezes, ele acrescentou, com certo desapontamento.
{130}
O sentimento era compreensvel, pois Kelvin de fato foi uma espcie de super-homem vitoriano.
Nasceu em 1824 em Belfast, filho de um professor de matemtica da Royal Academical
Institution que logo depois se transferiu para Glasgow. Ali Kelvin revelou-se tamanho prodgio
que foi admitido na Universidade de Glasgow com a idade extremamente prematura de dez
anos. Aos vinte e poucos anos, estudara em instituies em Londres e em Paris, graduara-se por
Cambridge (onde ganhou os primeiros prmios da universidade em remo e matemtica e ainda
arrumou tempo para criar uma sociedade musical), fora escolhido membro da Peterhouse
College da Universidade de Cambridge e escrevera (em francs e em ingls) uma dzia de
artigos sobre matemtica pura e aplicada de uma originalidade to incrvel que teve de public-
los anonimamente para no constranger seus superiores.
{131}
Aos 22 anos, retornou
Universidade de Glasgow para assumir uma ctedra de filosofia natural, cargo que manteve
durante os 53 anos seguintes.
{132}
No decorrer de uma longa carreira (ele viveu at 1907, morrendo aos 83 anos), escreveu 661
artigos, acumulou 69 patentes (que o deixaram rico) e adquiriu renome em quase todos os ramos
das cincias fsicas. Entre muitas outras coisas, sugeriu o mtodo que levou diretamente
inveno da refrigerao, criou a escala de temperatura absoluta que ainda leva seu nome,
inventou os dispositivos de regulao que permitiram o envio de telegramas atravs dos oceanos
e fez um sem-nmero de aperfeioamentos em embarcaes e na navegao, da inveno de
uma bssola martima popular criao da primeira sonda de profundidade. E essas foram to-
somente suas realizaes prticas.
Seu trabalho terico, em eletromagnetismo, termodinmica e na teoria ondulatria da luz, foi
igualmente revolucionrio.*

*[Em particular, ele elaborou a Segunda Lei da termodinmica. Uma discusso dessas leis
ocuparia um livro inteiro, mas ofereo aqui este resumo algo irnico do qumico P. W. Atkins, s
para dar uma ideia delas: Existem quatro leis. A terceira delas, a Segunda Lei, foi reconhecida
primeiro; a primeira, a Lei n Zero, foi formulada por ltimo; a Primeira Lei foi a segunda; a
Terceira Lei talvez nem sej a uma lei no mesmo sentido das outras. Em termos mais sucintos, a
Segunda Lei afirma que um pouco de energia sempre desperdiada. No possvel um
dispositivo de moto contnuo, porque, por mais eficiente que sej a, ele sempre perder energia e
por fim deixar de funcionar. A Primeira Lei diz que no se pode criar energia e a Terceira, que
no possvel reduzir as temperaturas a zero absoluto; sempre restar algum calor residual.
Como observa Dennis Overbye, as trs leis principais so s vezes expressas, de forma j ocosa,
como (1) No possvel vencer; (2) No possvel atingir o equilbrio; e (3) No possvel
abandonar o j ogo.]

Ele s teve uma falha: a incapacidade de calcular a idade correta da Terra. O problema ocupou
e grande parte da segunda metade de sua carreira, no entanto ele j amais chegou perto de
acertar. Sua primeira tentativa, em 1862, para um artigo numa revista popular chamada
Macmillans, indicou que a Terra tinha 98 milhes de anos, mas ele cautelosamente admitiu que
a cifra poderia cair para 20 milhes de anos ou subir para 400 milhes. Com uma prudncia
notvel, reconheceu que seus clculos poderiam estar errados se fontes agora desconhecidas
por ns estiverem prontas no grande depsito da criao porm ficou claro que ele achava
isso improvvel.
Com a passagem do tempo, Kelvin se tornaria mais direto em suas assertivas e menos correto.
Ele continuamente revisou suas estimativas para baixo, de um mximo de 400 milhes de anos
para 100 milhes de anos, depois para 50 milhes de anos e, finalmente, em 1897, para meros 24
milhes de anos. No podemos acus-lo de teimosia. Simplesmente nada na fsica conseguia
explicar como um corpo do tamanho do Sol podia arder de maneira contnua por mais de
algumas dezenas de milhes de anos sem esgotar o combustvel. A concluso lgica: o Sol e seus
planetas
eram relativamente, mas inevitvelmente, j ovens.
O problema era que quase todos os indcios fsseis contradiziam essa j uventude. E de repente, no
sculo XIX, eis que apareceram montes de indcios fsseis.


Captulo 6. Cincia vermelha nos dentes e garras


Em 1787, algum em Nova Jersey exatamente quem parece hoj e ter sido esquecido
encontrou um fmur enorme proj etando-se para fora de uma margem de rio em um local
chamado Woodbury Creek. O osso claramente no pertencia a nenhuma espcie de animal
ainda viva, pelo menos no em Nova Jersey. Do pouco que se sabe agora, acredita-se que tenha
pertencido a um hadrossauro, um grande dinossauro com bico de pato. Naquela poca, os
dinossauros eram desconhecidos.
O osso foi enviado ao dr. Caspar Wistar, o maior anatomista do pas, que o descreveu em uma
reunio da American Philosophical Society, em Filadlfia, naquele outono.
{133}
Infelizmente,
Wistar no soube reconhecer a importncia do osso e limitou-se a algumas observaes
cautelosas e sem inspirao de que aquilo no passava de uma fraude. Ele perdeu assim a
chance, meio sculo antes de qualquer outro, de ser o descobridor dos dinossauros. Na verdade, o
osso despertou to pouco interesse que foi colocado num depsito e acabou sumindo. Assim, o
primeiro osso de dinossauro encontrado foi tambm o primeiro a ser perdido.
O fato de o osso no despertar maior interesse bem estranho, pois ele apareceu numa poca
em que os Estados Unidos viviam uma onda de entusiasmo em torno dos resqucios de animais
grandes e antigos. A causa dessa efervescncia foi uma afirmao estranha do grande naturalista
francs conde de Buffon aquele das esferas aquecidas do captulo anterior de que os seres
vivos do Novo Mundo eram inferiores, em quase todos os aspectos, aos do Velho Mundo.
{134}
A
Amrica, Buffon escreveu em seu vasto e estimado Histoire naturelle, era uma terra onde a gua
era estagnada, o solo, improdutivo e os animais, sem tamanho nem vigor, tinham suas
constituies enfraquecidas pelos vapores nocivos que emergiam de seus pntanos ptridos e
de suas florestas sem sol. Em tal ambiente, mesmo os ndios nativos careciam de virilidade. Eles
no tm nenhuma barba nem plos no corpo, confidenciou o sabicho, e nenhum ardor pelas
mulheres. Seus rgos reprodutivos eram pequenos e fracos.
As observaes de Buffon, por incrvel que parea, receberam o apoio entusiasmado de outros
autores, especialmente aqueles sem nenhuma familiaridade real com o continente americano.
Um holands chamado Corneille de Pauw anunciou, em uma obra popular chamada Recherches
philosophiques sur les amricains [Pesquisas filosficas sobre os americanos], que os homens
americanos nativos, alm de reprodutivamente fracos, tinham to pouca virilidade que saa leite
de seus peitos.
{135}
Tais pontos de vista desfrutaram de uma estranha durabilidade e ainda
eram repetidos ou refletidos nos textos europeus at quase o final do sculo XIX.
Claro que essas calnias foram recebidas com indignao no continente americano. Thomas
Jefferson acrescentou uma refutao furiosa (e, a no ser que se entenda o contexto, totalmente
desconcertante) em suas Notes on the state of Virgnia, e induziu o general John Sullivan, seu
amigo de New Hampshire, a enviar vinte soldados s florestas do norte para encontrar um alce
americano macho a fim de apresent-lo a Buffon como prova da estatura e da maj estade dos
quadrpedes daquele pas. Os homens levaram duas semanas at localizar um animal adequado.
Depois de abatido, descobriu-se que os cornos do alce no eram to imponentes como Jefferson
pedira, mas Sullivan ponderadamente incluiu a galhada de um veado com a sugesto de que
substitusse a original. Afinal, quem na Frana notaria a diferena?
Neste nterim, em Filadlfia a cidade de Wistar os naturalistas haviam comeado a reunir os
ossos de um animal gigantesco, semelhante a um elefante, conhecido de incio como o grande
incgnito americano, mais tarde identificado, no de todo corretamente, como um mamute. O
primeiro desses ossos fora descoberto em um lugar chamado Big Bone Lick, em Kentucky, mas
logo outros surgiram por toda parte. Os Estados Unidos, ao que se afigurava, havia sido no
passado a terra natal de um animal realmente substancial que sem dvida refutaria as tolas
alegaes francesas de Buffon.
No af de demonstrar o volume e a ferocidade do incgnito, os naturalistas americanos parecem
ter exagerado um pouco. Eles superestimaram seu tamanho em seis vezes e deram-lhe garras
assustadoras, que na verdade vieramde um Megalonyox, ou preguia-terrcola-gigante,
encontrado por perto. Notadamente, eles se persuadiram de que o animal desfrutara da
agilidade e ferocidade do tigre, e retrataram-no em ilustraes saltando de pedras sobre as
presas com a elegncia de um felino. Quando presas foram descobertas, foraram a barra para
aj ust-las cabea do animal de vrias maneiras inventivas. Um restaurador as prendeu de
cabea para baixo, como os caninos de um tigre-dentes-de-sabre, dando-lhe um aspecto
satisfatoriamente agressivo. Outro disps as presas curvadas para trs com base na teoria
atraente de que o animal havia sido aqutico, usando-as para se agarrar nas rvores enquanto
cochilava. A observao mais pertinente sobre o incgnito, porm, foi que parecia extinto fato
que Buffon de bom grado aproveitou como prova de sua natureza incontestavelmente
degenerada.
Buffon morreu em 1788, mas a controvrsia prosseguiu. Em 1795, uma seleo de ossos chegou
a Paris, onde foram examinados pela estrela em asceno da paleontologia, o j ovial e
aristocrtico Georges Cuvier. Cuvier j vinha fascinando as pessoas com seu talento incomum
para reunir pilhas de ossos desarticulados, dando-lhes uma forma. Dizia-se que ele era capaz de
descrever o aspecto e a natureza de um animal com base em um nico dente ou fragmento de
maxilar, e muitas vezes ainda dizer o nome da espcie e do gnero. Percebendo que no
ocorrera a ningum nos Estados Unidos redigir uma descrio formal do animal pesado, Cuvier
resolveu faz-lo, tornando-se assim seu descobridor oficial. Chamou-o de mastodonte (que
significa, um tanto inesperadamente, dentes em forma de mamilo).
Inspirado pela controvrsia, em 1796 Cuvier escreveu um artigo memorvel, Note on the species
of living and fossil elephants [Nota sobre as espcies de elefantes vivos e fsseis], em que
apresentou pela primeira vez uma teoria formal das extines.
{136}
Sua crena era de que, de
tempos em tempos, a Terra experimentara catstrofes globais em que grupos de animais foram
exterminados. Para as pessoas religiosas, incluindo o prprio Cuvier, a ideia trazia implicaes
desagradveis, j que sugeria uma casualidade inexplicvel por parte da Providncia. Com que
finalidade Deus criaria espcies para depois extermin-las? A noo contrariava a crena na
Grande Cadeia dos Seres, que sustentava que o mundo estava cuidadosamente ordenado e que
cada ser vivo dentro dele tinha um lugar e um propsito, e sempre tivera e viria a ter. Jefferson,
por exemplo, no conseguia aceitar a ideia de que espcies inteiras pudessem desaparecer (ou
mesmo evoluir).
{137}
Assim, quando sugeriram que enviar um grupo para explorar o interior
dos Estados Unidos alm do Mississippi poderia ter valor cientfico e poltico, ele se empolgou
com a ideia, esperando que os intrpidos aventureiros encontrassem bandos de mastodontes
saudveis e outros animais avantaj ados pastando nas plancies frteis. O secretrio pessoal de
Jefferson, e seu amigo ntimo, Meriwether Lewis, foi escolhido como um dos lderes e designado
o naturalista-chefe da expedio. A pessoa escolhida para aconselh-lo na busca de animais,
vivos ou mortos, foi ningum menos que Caspar Wistar.
Naquele mesmo ano na verdade, no mesmo ms em que o aristocrtico e clebre Cuvier
propunha suas teorias da extino em Paris, do outro lado do canal da Mancha, um ingls um
pouco mais obscuro tinha um insight sobre o valor dos fsseis que tambm teria ramificaes
duradouras. William Smith era um j ovem supervisor da construo do canal de Somerset Coal.
Na noite de 5 de j aneiro de 1796, estava sentado numa estalagem em Somerset quando anotou a
ideia que o tornaria famoso.
{138}
Para interpretar rochas, preciso certo meio de correlao,
uma base para saber que aquelas rochas carbonferas de Devon so mais novas do que as rochas
cambrianas de Gales. O insight de Smith foi perceber que a resposta repousa nos fsseis. Em
cada mudana de estrato de rocha, certas espcies de fsseis desapareciam, enquanto outras
continuavam em nveis subsequentes. Percebendo quais espcies apareciam em quais estratos,
era possvel determinar a idade relativa das rochas onde cada espcie aparecia. Com base em
sua experincia de topgrafo, Smith comeou a traar um mapa dos estratos de rocha britnicos,
que seria publicado, aps vrias tentativas, em 1815 e se tornaria um dos pilares da geologia
moderna. (Essa histria narrada em detalhes no popular livro de Simon Winchester, O mapa
que mudou o mundo).
Infelizmente, depois de seu insight, Smith curiosamente no se interessou em entender por que as
rochas estavam dispostas da maneira como estavam. Parei de tentar decifrar a origem dos
estratos e me contento em saber que assim que eles so, ele registrou. Os porqus no podem
estar ao alcance de um topgrafo de minerais.
{139}
A revelao de Smith sobre os estratos aumentou o mal-estar moral em relao s extines.
Para incio de conversa, ela confirmava que Deus havia extinguido animais no uma vez ou
outra, mas repetidamente. Mais do que indiferente, isso O fazia parecer estranhamente hostil.
Alm disso, tornava inconveniente necessrio explicar como algumas espcies foram
exterminadas, enquanto outras continuaram inclumes por longas eras de sucesso. Era evidente
que as extines iam alm do mero dilvio bblico. Cuvier resolveu a questo, para sua prpria
satisfao, sugerindo que o Gnese dizia respeito apenas inundao mais recente.
{140}
Deus,
ao que se afigurava, no quisera perturbar ou alarmar Moiss com notcias de extines
anteriores e irrelevantes.
Desse modo, nos anos iniciais do sculo XIX, os fsseis assumiram certa importncia inevitvel,
o que torna ainda mais deplorvel a incapacidade de Wistar de dar o devido valor a seu osso de
dinossauro. De qualquer forma, de repente, ossos vinham aparecendo por toda parte. Vrias
outras oportunidades surgiram para os norte-americanos reivindicarem a descoberta dos
dinossauros, mas todas foram desperdiadas. Em 1806, a expedio de Lewis e Clark passou pela
formao de Hell Creek, em Montana, uma rea onde os caadores de fsseis iriam, mais tarde,
literalmente esbarrar em ossos de dinossauros, e chegou a examinar o que era sem dvida um
osso de dinossauro incrustado na rocha, mas no tirou nenhuma concluso daquilo.
{141}
Outros
ossos e pegadas fossilizadas foram encontrados no vale do rio Connecticut, na Nova Inglaterra,
depois que um j ovem fazendeiro chamado Plinus Moody descobriu rastros antigos em uma
salincia de rocha em South Hadley, Massachusetts. Alguns desses fsseis pelo menos
sobrevivem particularmente os ossos de um anquissauro, que fazem parte do acervo do Museu
Peabody, em Yale. Encontrados em 1818, foram os primeiros ossos de dinossauro a ser
examinados e salvos, mas infelizmente sua verdadeira importncia s veio a ser reconhecida em
1855. Naquele ano de 1818, Caspar Wistar morreu, contudo adquiriu uma imortalidade
inesperada quando um botnico chamado Thomas Nuttall batizou com o nome dele uma
adorvel trepadeira. Alguns botnicos puristas ainda insistem em cham-la de wistria (glicnia).
quela altura, porm, a liderana paleontolgica havia passado para a Inglaterra. Em 1812, em
Lyme Rgis, na costa de Dorset, uma criana extraordinria chamada Mary Anning de onze,
doze ou treze anos, dependendo do relato que se l encontrou um estranho monstro marinho
fossilizado, com cinco metros de comprimento, hoj e conhecido como ictiossauro, incrustado nos
penhascos ngremes e perigosos ao longo do canal da Mancha.
Foi o incio de uma carreira notvel. Anning passaria os 35 anos seguintes coletando fsseis, que
vendia aos visitantes. (Ela considerada a inspiradora do famoso trava-lngua ingls She sells
seashells on the seashore Ela vende conchas beira-mar.)
{142}
Ela tambm encontraria o
primeiro plesiossauro, outro monstro marinho, bem como um dos primeiros e melhores
pterodctilos. Embora nenhum deles fosse tecnicamente um dinossauro, aquilo no importava na
poca, j que ningum sabia o que era um dinossauro. Era suficiente perceber que o mundo
abrigara outrora animais totalmente diferentes de qualquer um que podamos encontrar ento.
Anning era insupervel na capacidade de encontrar fsseis, e ainda por cima conseguia extra-los
com delicadeza e sem danific-los. Se voc tiver a chance de visitar a sala de rpteis marinhos
antigos do Museu de Histria Natural de Londres, no deixe de faz-lo, pois no h outra forma
de apreciar a escala e a beleza das realizaes dessa j ovem, trabalhando praticamente sozinha,
com as ferramentas mais bsicas, em condies quase inviveis. S o plesiossauro consumiu dez
anos de escavao paciente.
{143}
Apesar de pouco instruda, Anning tambm conseguia
fornecer desenhos e descries adequados para os estudiosos. Mas, apesar de suas habilidades,
descobertas importantes
eram raras, e ela passou a maior parte da vida na pobreza.
difcil imaginar algum mais esquecido na histria da paleontologia que Mary Anning, mas
houve algum que chegou perto. Seu nome era Gideon Algernon Mantell, e ele era um mdico
rural em Sussex.
Embora fosse um poo de defeitos vaidoso, autocentrado, pedante, negligente com a famlia ,
nunca houve um paleontologista amador mais dedicado. Ele tambm teve a sorte de ter uma
esposa dedicada e observadora. Em 1822, enquanto o marido atendia a um paciente no interior
de Sussex, a sra. Mantell foi passear por uma alameda prxima e, numa pilha de cascalho que
havia sido deixada para tapar buracos, encontrou um obj eto curioso: uma pedra marrom curva,
do tamanho de uma noz pequena. Sabedora do interesse do marido em fsseis, e achando que
aquilo poderia ser um, ela a levou consigo. Mantell viu de imediato que se tratava de um dente
fossilizado, e, aps um breve estudo, convenceu-se de que era de um animal herbvoro, rptil,
extremamente grande com vrios metros de comprimento e do perodo Cretceo.
{144}
Ele
acertou em todos os itens, mas foram concluses audaciosas, j que nada do gnero j amais havia
sido visto ou imaginado.
Percebendo que sua descoberta subverteria totalmente a compreenso do passado, e aconselhado
a proceder com cautela pelo amigo reverendo William Buckland aquele da beca e do apetite
por animais exticos , Mantell passou trs anos buscando pacientemente indcios que
respaldassem suas concluses. Ele enviou o dente para Cuvier, em Paris, pedindo uma opinio,
mas o grande francs descartou-o, afirmando pertencer a um hipoptamo. (Curvier mais tarde
pediu desculpas, educadamente, por seu erro incomum.) Um dia, durante pesquisas no Museu
Hunteriano de Londres, Mantell entabulou conversa com um colega pesquisador que contou que
o dente se assemelhava ao dos animais que vinha estudando: os iguanas sul-americanos. Uma
comparao apressada confirmou a semelhana. Foi assim que o animal de Mantell se tornou o
iguanodonte, devido ao lagarto tropical amante dos banhos de sol com o qual no tinha o menor
parentesco.
Mantell preparou um artigo a ser apresentado Royal Society. Infelizmente, naquele nterim,
outro dinossauro havia sido descoberto em uma pedreira em Oxfordshire e acabara de ser
formalmente descrito pelo reverendo Buckland, aquele que o aconselhara a no trabalhar com
pressa. Foi o megalossauro, e quem sugeriu o nome a Buckland foi o amigo James Parkinson, o
aspirante a radical e epnimo da doena de Parkinson.
{145}
Cabe lembrar que Buckland era
antes de tudo um gelogo, e mostrou isso em seu trabalho sobre o megalossauro. Em seu relato,
para as Transactions of the Geological Society of London [Atas da Sociedade Geolgica de
Londres], ele observou que os dentes do animal no estavam presos diretamente ao osso maxilar,
como nos lagartos, mas inseridos em alvolos maneira dos crocodilos. Entretanto, tendo
observado esse detalhe, Buckland deixou de perceber o que de fato importava: que o
megalossauro era um tipo de animal totalmente novo. Assim, embora seu relato demonstrasse
pouca perspiccia ou viso, foi a primeira descrio publicada de um dinossauro. Portanto,
Buckland ficou com a fama da descoberta dessa linhagem antiga de seres, embora Mantell a
merecesse muito mais.
Sem saber que sua vida seria uma sucesso de desapontamentos, Mantell continuou caando
fsseis ele encontrou outro gigante, o Hylaeosaurus, em 1833 e comprando outros de
trabalhadores de pedreiras e fazendeiros, at possuir provavelmente a maior coleo de fsseis
da Gr-Bretanha. Mantell era um excelente mdico e um caador de ossos igualmente talentoso,
mas no conseguiu equilibrar ambos os talentos. medida que sua mania de colecionar crescia,
passou a negligenciar a clinica mdica. Logo fsseis atulhavam quase toda a sua casa em
Brighton e consumiam grande parte de sua renda. Quase todo o resto servia para financiar a
publicao de livros que poucas pessoas se davam ao trabalho de comprar. Illustrations of the
geology of Sussex, publicado em 1827, vendeu apenas cinquenta exemplares e deu um prej uzo
de trezentas libras uma soma substancial na poca.
Desesperado, Mantell teve a ideia brilhante de transformar sua casa num museu e cobrar
ingresso, mas depois percebeu que esse ato mercenrio arruinaria sua imagem de cavalheiro, e
mais ainda a de cientista. Assim, ele permitiu que as pessoas visitassem sua casa gratuitamente.
Elas acorreram s centenas, semana aps semana, arruinando a clnica mdica e sua vida
domstica. Ele acabou sendo forado a vender grande parte da coleo para pagar dvidas. Logo
depois, sua esposa o abandonou, levando consigo os quatro filhos.
{146}
Por incrvel que parea, seus problemas estavam. Apenas comeando.
No distrito de Sydenham, no Sul de Londres, num local chamado Crystal Palace Park, ergue-se
uma viso estranha e esquecida: os primeiros modelos do mundo, em tamanho real, dos
dinossauros. Poucas pessoas vo l atualmente, mas essa j foi uma das atraes mais populares
de Londres na verdade, como observou Richard Fortey, o primeiro parque temtico do
mundo.
{147}
Muita coisa nos modelos no est rigorosamente certa. O polegar do iguanodonte
foi colocado no nariz, como uma espcie de ferro, e o animal ergue-se sobre quatro patas
robustas, o que o faz parecer um cachorro atarracado e desaj eitadamente grande. (Na vida real,
o iguanodonte no se agachava sobre quatro patas, era bpede.) Olhando esses modelos agora,
mal se consegue imaginar que aqueles animais estranhos e pesades pudessem despertar rancor
e animosidade, porm foi o que aconteceu. Talvez nada na histria natural tivesse sido obj eto de
um dio mais intenso e duradouro do que a linhagem de animais antigos conhecidos como
dinossauros.
Na poca da construo das rplicas dos dinossauros, Sydenham situava-se no limite de Londres
e seu parque espaoso foi considerado o lugar ideal para reerguer o famoso Palcio de Cristal, a
estrutura de vidro e ferro fundido que havia sido o destaque da Grande Exposio de 1851, e que
naturalmente deu o nome ao novo parque. Os dinossauros, construdos com concreto, eram uma
espcie de atrao extra. Na vspera do Ano-Novo de 1853, um notvel j antar foi oferecido a 21
cientistas proeminentes dentro do iguanodonte inacabado. Gideon Mantell, o homem que
encontrara e identificara o iguanodonte, no estava entre eles. A pessoa cabeceira da mesa era
o maior astro da j ovem cincia da paleontologia. Seu nome era Richard Owen e quela altura ele
j dedicara vrios anos produtivos a infernizar a vida de Mantell.
Owen crescera em Lancaster, no Norte da Inglaterra, onde estudara medicina. Tinha uma
vocao inata para a anatomia e, de to dedicado aos estudos, s vezes levava ilicitamente
membros, rgos e outras partes de cadveres para casa a fim de dissec-los com calma.
{148}
Certa vez, ao levar num saco a cabea de um marinheiro africano negro que acabara de
remover, Owen tropeou numa pedra mida e viu, horrorizado, a cabea cair do saco, rolar
ruela abaixo e entrar pela porta aberta de uma casa, indo parar na sala. Podemos imaginar a
reao dos moradores ante uma cabea sem corpo rolando at parar aos seus ps. Supe-se que
no tenham chegado a concluses precipitadas quando, um instante depois, um homem j ovem
com ar apavorado correu para dentro da casa, apanhou a cabea sem falar uma palavra e saiu
s pressas.
Em 1825, com apenas 21 anos, Owen mudou-se para Londres e logo aps foi contratado pelo
Colgio Real de Cirurgies para aj udar a organizar suas colees amplas, mas desordenadas, de
espcimes mdicos e anatmicos. A maioria havia sido deixada para a instituio por John
Hunter, um cirurgio afamado e colecionador incansvel de curiosidades mdicas, porm as
peas nunca haviam sido catalogadas ou organizadas, em grande parte porque a documentao
que explicava o significado de cada uma desaparecera aps a morte de Hunter.
Owen rapidamente se distinguiu pela capacidade de organizao e deduo. Ao mesmo tempo,
revelou-se um anatomista sem igual, com uma aptido para a reconstituio quase igual do
grande Cuvier, de Paris. Tornou-se tamanho expert na anatomia dos animais que recebeu o
direito de dispor de qualquer deles que morresse no zoolgico de Londres, que mandava levar
para casa a fim de examin-lo. Certa vez, de volta ao lar, a esposa encontrou um rinoceronte
recm-morto atravancando o corredor de entrada.
{149}
Owen rapidamente se tornou um
grande especialista em todos os tipos de animais vivos e extintos: de ornitorrincos, equidnas e
outros marsupiais recm-descobertos ao desafortunado dod e s extintas aves gigantescas
denominadas moas que haviam perambulado pela Nova Zelndia at serem exterminadas pelos
maoris, que se alimentavam delas. Foi o primeiro a descrever o arquepterix, aps sua
descoberta na Baviera, em 1861, e o primeiro a escrever um epitfio formal para o dod. No
todo, redigiu cerca de seiscentos artigos sobre anatomia, uma produo prodigiosa.
Mas por seu trabalho com os dinossauros que Owen lembrado. Ele cunhou o termo dinosauria
em 1841. A palavra significa lagarto terrvel e foi um nome curiosamente imprprio. Os
dinossauros, como sabemos hoj e, no eram todos terrveis alguns no eram maiores que
coelhos e provvel que fossem bem recatados
{150}
e definitivamente no tinham nenhuma
ligao com os lagartos, que so de uma linhagem bem mais antiga (por volta de 30 milhes de
anos).
{151}
Owen sabia muito bem que os dinossauros eram rpteis e tinha sua disposio uma
palavra grega tima, herpeton, mas por alguma razo preferiu no us-la. Outro erro mais
desculpvel (dada a escassez de espcimes na poca) que os dinossauros no constituem uma,
e sim duas ordens de rpteis: os ornitisquianos, com quadris de aves, e os saurisquianos, com
quadris de lagartos.
{152}
Owen no era uma pessoa atraente na aparncia nem no temperamento. Uma fotografia dele no
final da meia-idade mostra uma figura esqueltica e sinistra, como o vilo de um melodrama
vitoriano, cabelos longos escorridos e olhos salientes uma cara de assustar qualquer beb. Sua
conduta era fria e arrogante, e ele no tinha escrpulos ao perseguir suas ambies. Ao que se
saiba, foi a nica pessoa que Charles Darwin odiou.
{153}
Mesmo o filho de Owen (que acabaria
por se suicidar) referiu-se lamentvel frieza de corao do pai.
{154}
Seu talento indubitvel como anatomista permitia que escapasse impune das mais deslavadas
desonestidades. Em 1857, o naturalista T. H. Huxley estava folheando uma nova edio do
Churchills Medical Directory [Catlogo mdico de Churchill] quando observou que Owen
constava como professor de anatomia comparativa e fisiologia da Escola Governamental de
Minas. Huxley ficou surpreso porque aquele cargo era dele. Aps investigar como Churchill
cometera um erro to elementar, descobriu que o prprio Owen havia fornecido a
formao.
{155}
Um colega naturalista chamado Hugh Falconer, por sua vez, flagrou Owen
apropriando-se de uma de suas descobertas. Outros acusavam-no de pedir espcimes
emprestados e depois negar que o tivesse feito. Owen chegou a se envolver num conflito acirrado
com o dentista da rainha sobre a autoria de uma teoria sobre a fisiologia dos dentes.
Ele no hesitava em perseguir aqueles de quem no gostava. No incio da carreira, vale-se da
influncia na Zoological Society para impedir o acesso de um j ovem chamado Robert Grant,
cuj o nico crime era seu potencial como um colega anatomista. Grant espantou-se ao ter, de
repente, seu acesso proibido aos espcimes anatmicos de que precisava para sua pesquisa. Sem
poder levar avante seu trabalho, mergulhou numa obscuridade compreensivelmente
desanimadora.
Mas ningum sofreu mais nas mos de Owen que o desafortunado e cada vez mais trgico
Gideon Mantell. Aps perder a esposa, os filhos, o consultrio mdico e a maior parte da coleo
de fsseis, Mantell mudou-se para Londres. Ali, em 1841 o ano decisivo em que Owen
alcanaria sua maior glria ao nomear e identificar os dinossauros , Mantell sofreu um acidente
terrvel. Ao percorrer Clapham Common numa carruagem, caiu do assento, embaraou-se nas
rdeas e foi arrastado no terreno escarpado pelos cavalos, que galopavam em pnico. O acidente
deixou-o torto, invlido e com dores crnicas na espinha dorsal, irreparavelmente danificada.
Aproveitando-se do estado debilitado de Mantell, Owen sistematicamente passou a expurgar dos
registros as contribuies do mdico, renomeando espcies por ele nomeadas anos antes e
reivindicando a autoria de sua descoberta. Mantell continuou tentando desenvolver pesquisas
originais, mas Owen usou sua influncia na Royal Society para conseguir a rej eio da maioria
de seus artigos. Em 1852, no suportando mais a dor e as perseguies, Mantell suicidou-se. Sua
espinha dorsal deformada foi removida e remetida ao Colgio Real de Cirurgies, onde em
mais uma pea pregada pelo destino foi posta aos cuidados de Richard Owen, diretor do Museu
Hunteriano daquela faculdade.
{156}
Mas os insultos ainda no haviam terminado. Logo aps a morte de Mantell, um obiturio nem
um pouco favorvel apareceu na Literary Gazette. Nele, Mantell foi descrito como um
anatomista medocre cuj as contribuies modestas para a paleontologia se limitaram a um
desej o de conhecimento exato. O obiturio nem sequer reconheceu sua descoberta do
iguanodonte, atribuindo-a a Cuvier e a Owen, entre outros. Embora no constasse o nome do
autor, o estilo era de Owen e ningum no mundo das cincias naturais duvidou de sua autoria.
quela altura, porm, Owen comeava a ser desmascarado. Sua queda teve incio quando um
comit da Royal Society do qual por acaso era presidente decidiu conceder-lhe a
homenagem mxima, a Medalha Real, por um artigo que escrevera sobre um molusco extinto
chamado belemnita. Entretanto como observa Deborah Cadbury na excelente histria do
perodo, Terrible lizard [Lagarto terrvel], esse trabalho no era to original quanto
parecia.
{157}
Os belemntidas, ao que se revelou, haviam sido descobertos quatro anos antes
por um naturalista amador chamado Chaning Pearce, e a descoberta fora plenamente relatada
em reunio da Geolgical Society. Owen estivera naquela reunio, mas no mencionou esse fato
ao apresentar seu prprio relatrio Royal Society no qual, no por acaso, rebatizou o animal
de Belemnites owenii em sua prpria homenagem. Conquanto Owen conservasse a Medalha
Real, o episdio deixou uma mancha permanente em sua reputao, at entre os poucos
partidrios que lhe restavam.
Huxley acabou conseguindo fazer com Owen o que este fizera com tantos outros: fez com que
ele fosse excludo dos conselhos da Zoological Society e da Royal Society. Como ltimo insulto,
Huxley tornou-se o novo professor hunteriano do Colgio Real de Cirurgies.
Owen j amais voltaria a realizar pesquisas importantes, mas a ltima metade de sua carreira foi
dedicada a uma atividade irrepreensvel qual podemos todos ser gratos. Em 1856, tornou-se
chefe da seo de histria natural do Museu Britnico, tornando-se a fora propulsora
responsvel pela criao do Museu de Histria Natural de Londres.
{158}
A grandiosa e
apreciada construo gtica em South Kensington, inaugurada em 1880, uma prova de sua
viso.
Antes de Owen, os museus eram concebidos basicamente para o uso e a instruo da elite, e
mesmo para ela o acesso era difcil.
{159}
Nos primrdios do Museu Britnico, os candidatos a
visitantes precisavam fazer uma solicitao por escrito e submeter-se a uma breve entrevista,
onde se avaliava se estavam aptos a ser admitidos. Se passassem na entrevista, teriam de retornar
uma segunda vez para retirar um ingresso e, finalmente, voltar uma terceira vez para ver os
tesouros do museu. O plano de Owen era receber qualquer pessoa, a ponto de encoraj ar
operrios a fazerem visitas noturnas, e dedicar a maior parte do espao do museu a exposies
pblicas. Ele chegou a propor, bem radicalmente, que notas informativas acompanhassem cada
pea exibida, para que as pessoas pudessem saber o que estavam vendo.
{160}
Nisso, de forma
um tanto inesperada, ops-se a T.
H. Huxley, que achava que os museus deveriam ser basicamente institutos de pesquisa. Ao tornar
o Museu de Histria Natural uma instituio para todos, Owen transformou nossas expectativas
em relao ao propsito dos museus.
Mesmo assim, seu altrusmo em geral para com os semelhantes no impediu novas rivalidades
pessoais. Um de seus ltimos atos oficiais foi opor-se a uma proposta de erigir uma esttua em
memria de Charles Darwin. Nisso ele falhou embora obtivesse certo triunfo tardio e
involuntrio. Atualmente a esttua dele prprio constitui uma viso imponente no salo principal
do Museu de Histria Natural, enquanto as de Darwin e T. H. Huxley ocupam uma posio mais
obscura na cafeteria do museu, onde contemplam gravemente as pessoas lanchando sonhos com
gelia e bebendo ch.
Seria razovel supor que a s rivalidades mesquinhas de Richard Owen representassem o ponto
mais baixo da paleontologia do sculo XIX, mas na verdade as coisas piores aconteceriam, desta
vez do outro lado do oceano. Nos Estados Unidos, nas ltimas dcadas do sculo, surgiu uma
rivalidade ainda mais violenta, embora no totalmente destrutiva. Foi entre dois homens estranhos
e implacveis: Edward Drinker Cope e Othniel Charles Marsh.
Eles tinham muito em comum. Ambos eram mimados, compulsivos, egostas, briges,
ciumentos, desconfiados e viviam insatisfeitos. Os dois mudaram o mundo da paleontologia.
Comearam como amigos e admiradores mtuos, chegando a nomear fsseis um com o nome
do outro, e passaram uma semana agradvel j untos em 1868. No entanto, aconteceu algo de
errado entre eles ningum sabe ao certo o qu , e, em 1869, desenvolveram uma inimizade
que se transformaria em dio total nos trinta anos seguintes. Pode-se dizer que nunca, na histria
das cincias naturais, duas pessoas se odiaram to fortemente.
Marsh, oito anos mais velho que Cope, era um suj eito reservado e livresco, com uma barba
aparada e uma aparncia esmerada, que passava pouco tempo em campo e no era muito
exmio em encontrar coisas quando estava l. Em visita aos famosos campos de dinossauros de
Como Bluff, Wyoming, no percebeu os ossos que estavam, nas palavras de um
historiador,espalhados por toda parte como toras.
{161}
Mas ele tinha recursos para comprar
quase tudo o que quisesse. Embora proveniente de uma famlia modesta seu pai era agricultor
no norte do estado de Nova York , seu tio era o financista riqussimo e mo-aberta George
Peabody. Quando Marsh se mostrou interessado em histria natural, Peabody mandou construir
um museu para ele em Yale e forneceu dinheiro suficiente para o sobrinho ench-lo com tudo o
que lhe desse na veneta.
Cope nasceu em situao mais privilegiada seu pai era um homem de negcios rico de
Filadlfia e foi, de longe, o mais aventureiro dos dois rivais. No vero de 1876, em Montana,
enquanto George Armstrong Custer e suas tropas vinham sendo dizimados em Little Big Horn,
Cope estava procura de ossos por perto. Quando algum alertou que no era muito prudente
ficar pegando tesouros das terras indgenas, Cope refletiu por um minuto e decidiu continuar a
busca. A temporada estava boa demais. A certa altura, ele topou com um grupo de ndios Crow
desconfiados, mas conseguiu distra-los tirando e recolocando repetidamente a dentadura.
{162}
Durante cerca de uma dcada, a inimizade entre Marsh e Cope basicamente tomou a forma de
ataques moderados, mas em 1877 assumiu dimenses grandiosas. Naquele ano, um mestre-
escola do Colorado chamado Arthur Lakes encontrou ossos perto de Morrison durante uma
excurso com amigos. Reconhecendo que os ossos vinham de um surio gigantesco, Lakes
ponderadamente enviou algumas amostras a Marsh e a Cope. Cope, emplogado, mandou para
Lakes cem dlares pela gentileza e pediu que no revelasse a ningum a descoberta,
especialmente a Marsh. Confuso, Lakes pediu que Marsh encaminhasse os ossos para Cope.
Marsh atendeu ao pedido, mas aquilo foi uma afronta que ele j amais esqueceria.
{163}
O episdio tambm assinalou o incio de uma guerra entre os dois que se tornou cada vez mais
acirrada, desleal e muitas vezes ridcula. A baixaria chegava ao ponto de escavadores de uma
equipe atirarem pedras na equipe rival. De certa feita, Cope foi apanhado arrombando caixotes
que pertenciam a Marsh. Eles se insultavam em textos impressos e zombavam dos resultados um
do outro. Raramente talvez nunca a cincia foi impelida adiante com tanta rapidez e sucesso
pela animosidade. Nos anos seguintes, Marsh e Cope aumentaram o nmero de espcies
conhecidas de dinossauros nos Estados Unidos de nove para quase 150.
{164}
Quase todo
dinossauro que as pessoas conhecem estegossauro, brontossauro, dipldoco, tricertops foi
encontrado por um deles.*
{165}

* [A exceo notvel o Tyrannosaurus rex, que foi encontrado por Barnum Brown em 1902.]

Infelizmente, eles trabalhavam com tamanha pressa que s vezes no notavam que uma
descoberta nova constitua algo j conhecido. Ambos conseguiram descobrir uma espcie
chamada Uintatheres anceps nada menos que 22 vezes
{166}
. Foram precisos anos para deslindar
algumas confuses de classificao feitas por eles. Algumas nunca foram destrinadas.
Entre os dois, o legado cientfico de Cope foi bem mais substancial. Numa carreira
extraordinariamente laboriosa, ele escreveu cerca de 1400 artigos eruditos e descreveu quase
1300 espcies novas de fsseis (de todos os tipos, no apenas dinossauros) mais do dobro da
produo de Marsh em ambos os casos. Cope poderia ter realizado ainda mais, mas infelizmente
sofreu uma queda um tanto brusca nos ltimos anos. Tendo herdado uma fortuna em 1875,
investiu insensatamente em prata e perdeu tudo. Acabou a vida num quarto de penso em
Filadlfia, cercado de livros, artigos e ossos. J Marsh terminou seus dias em uma manso
esplndida em New Haven. Cope morreu em 1897, e Marsh, dois anos depois.
Nos ltimos anos, Cope desenvolveu outra obsesso interessante: ser declarado o espcime-tipo
do Homo sapiens, ou sej a, que seus ossos representassem o conj unto oficial para a raa humana.
Normalmente, o espcime-tipo de uma espcie o primeiro conj unto de ossos encontrado, mas,
dada a inexistncia de um primeiro conj unto de ossos do Homo sapiens, Cope quis preencher
essa lacuna. Era um desej o estranho e ftil, contudo ningum conseguia imaginar nenhum
motivo para recus-lo. Com esse intuito, Cope legou seus ossos ao Instituto Wistar, uma
associao cientfica de Filadlfia mantida pelos descendentes do aparentemente inelutvel
Caspar Wistar. Infelizmente, depois de preparados e reunidos, descobriu-se que seus ossos
mostravam sinais de princpio de sfilis, que no era bem uma caracterstica que se quisesse
preservar no espcime-tipo de nossa raa. Desse modo, o pedido e os ossos de Cope foram
discretamente postos de lado. At hoj e no existe espcime-tipo dos humanos modernos.
Quanto aos demais protagonistas desse drama, Owen morreu em 1892, alguns anos antes de
Cope e Marsh. Buckland acabou enlouquecendo e passou seus ltimos dias, em total decadncia,
num asilo de alienados em Clapham, no longe de onde Mantell sofrera seu terrvel acidente. A
espinha dorsal entortada de Mantell permaneceu exposta no Museu Hunteriano por quase um
sculo, at ser misericordiosamente destruda por uma bomba alem na Segunda Guerra
Mundial.
{167}
O que restou da coleo de Mantell, aps sua morte, passou para seus filhos, e
grande parte foi levada para a Nova Zelndia pelo filho Walter, que emigrou para l em
1840.
{168}
Walter tornou-se um neozelands ilustre, chegando ao cargo de ministro de Assuntos
Nativos. Em 1865, ele doou os espcimes principais da coleo do pai, inclusive o famoso dente
de iguanodonte, ao Museu Colonial (o atual Museu da Nova Zelndia em Wellington, onde
permanecem at hoj e. O dente de iguanodonte que comeou toda a histria sem dvida, o
dente mais importante da paleontologia no est mais exposto.
Claro que a busca de dinossauros no se encerrou com as mortes dos grandes caadores de
fsseis do sculo XIX. Na verdade, num grau surpreendente, ela apenas comeara. Em 1898,
ano posterior morte de Cope e anterior de Marsh, um tesouro maior do que qualquer outro foi
descoberto notado, realmente num lugar chamado Bone Cabin Quarry (literalmente,
pedreira da cabana de ossos), a poucos quilmetros do campo de dinossauros de Marsh, em
Como Bluff, Wyoming. Ali, centenas e centenas de ossos fsseis seriam encontrados expostos ao
intemperismo nas encostas dos morros. Eles eram to numerosos que haviam sido utilizados na
construo de uma cabana da o nome.
{169}
Apenas nas duas primeiras temporadas, 45
toneladas de ossos antigos foram escavadas no local, e dezenas de toneladas adicionais nos doze
anos seguintes.
O resultado foi que, na virada para o sculo XX, os paleontlogos dispuseram literalmente de
toneladas de ossos antigos para examinar. O problema era que eles ainda no tinham a mnima
ideia da idade daqueles ossos. Pior, a idade que se atribua Terra no dava conta da quantidade
de eras, idades e pocas que o passado obviamente continha. Se a Terra tivesse realmente apenas
20 milhes de anos, como insistia o grande lorde Kelvin, ordens inteiras de animais mais antigos
deviam ter surgido e desaparecido praticamente no mesmo instante geolgico. Isso no fazia
sentido.
Outros cientistas alm de Kelvin voltaram-se para o problema e apresentaram resultados que
apenas aumentaram a incerteza. Samuel Haughton, um respeitado gelogo da Trinity College de
Dublin, anunciou uma idade estimada da Terra de 2,3 bilhes de anos bem acima das demais
estimativas. Ao lhe chamarem a ateno para esse fato, ele refez o clculo usando os mesmos
dados e aj ustou a cifra para 153 milhes de anos. John Joly, tambm da Trinity, decidiu fazer
uma experincia com a ideia do sal ocenico de Edmond Halley, mas seu mtodo se baseou em
tantos pressupostos falhos que ele no atingiu o obj etivo. Joly calculou que a Terra tinha 89
milhes de anos
{170}
uma idade que se aj ustava com perfeio aos pressupostos de Kelvin,
mas infelizmente no realidade.
Tamanha era a confuso que, no final do sculo XIX, dependendo do texto que se consultasse,
poder-se-ia ler que o nmero de anos que se interpunham entre ns e o despontar da vida
complexa, no perodo Cambriano, era de 3 milhes, 18 milhes, 600 milhes, 794 milhes ou 2,4
bilhes ou qualquer outro nmero dentro dessa faixa.
{171}
Ainda em 1910, uma das
estimativas mais respeitadas, a do norte-americano George Becker, situava a idade da Terra em
55 milhes de anos.
Quando as coisas pareciam totalmente confusas, eis que surge outra figura extraordinria com
uma abordagem nova. Era um j ovem brilhante e franco nascido na zona rural da Nova Zelndia,
chamado Ernest Rutherford; ele apresentou provas irrefutveis de que a Terra tinha pelo menos
centenas de de milhes de anos, provavelmente ainda mais.
O interessante que suas provas se basearam na alquimia natural, espontnea, cientificamente
confivel e nem um pouco oculta, mas mesmo assim alquimia. Newton, ao que se revelou, no
estava to errado assim. Exatamente como aquilo se tornou evidente outra histria.


Captulo 7. Questes elementais


A qumica como cincia sria e respeitvel teria surgido em 1661, quando Robert Boyle, de
Oxford, publicou The sceptcal chymist [O qumico cptico] a primeira obra a distinguir os
qumicos dos alquimistas , no entanto a transio foi lenta e irregular. At o sculo XVIII, os
estudiosos conseguiam se sentir estranhamente vontade nos dois campos a exemplo do
alemo Johann Becher, que produziu uma obra irrepreensvel sobre mineralogia, com os
materiais certos, poderia se tornar invisvel.
{172}
Talvez nada exemplifique melhor a natureza estranha e muitas vezes acidental da cincia
qumica em seus primrdios que uma descoberta de um alemo chamado Henning Brand, em
1675. Brand convenceu-se de que o ouro poderia, de algum modo, ser destilado da urina humana.
(A semelhana das cores parece ter infludo em sua concluso.) Ele recolheu cinquenta baldes
de urina humana, que manteve durante meses em seu poro. Por meio de diferentes processos
secretos, converteu a urina primeiro em uma pasta venenosa e depois numa substncia malevel
e translcida. Claro que nada daquilo produziu ouro, mas algo estranho e interessante aconteceu.
Aps algum tempo, a substncia comeou a brilhar. Alm disso, quando exposta ao ar, muitas
vezes entrava em combusto espontaneamente.
O potencial comercial daquela substncia que logo se tornou conhecida como fsforo, de razes
gregas e latinas significando que traz a luz no passou despercebido a homens de negcios
sequiosos, ms a s dificuldades de fabricao tornavam cara demais sua explorao. Uma ona
(cerca de 28 gramas) de fsforo custava, no varej o, seis guinus uns quinhentos dlares em
moeda atual , ou mais do que ouro.
{173}
No incio, soldados foram solicitados a fornecer a matria-prima, mas esse esquema no era
muito propcio produo em escala industrial. Na dcada de 1750, um qumico sueco chamado
Karl (ou Carl) Scheele descobriu um meio de fabricar fsforo em grande quantidade sem a
suj eira ou o cheiro da urina. Sobretudo devido a esse domnio do fsforo, a Sucia se tornou, e
permanece, um importante produtor de palitos de fsforos.
Scheele foi um suj eito extraordinrio e extraordinariamente azarado. Farmacutico pobre
desprovido de aparelhagem avanada, descobriu oito elementos cloro, flor, mangans, brio,
molibdnio, tungstnio, nitrognio e oxignio , mas no ficou com a fama.
{174}
Suas
descobertas passaram despercebidas ou outra pessoa fez a mesma descoberta
independentemente e publicou o resultado. Ele tambm descobriu muitos compostos qumicos
teis, entre eles a amnia, a glicerina e o cido tnico, e foi o primeiro a ver o potencial
comercial do cloro como branqueador descobertas revolucionrias que enriqueceram outras
pessoas.
Scheele porm possua um defeito curioso: uma insistncia em provar uma pitada de todas as
substncias com que trabalhava, inclusive algumas notoriamente desagradveis como mercrio,
cido prssico (outra de suas descobertas) e cido hidrocinico um composto to venenoso que,
150 anos depois, Erwin Schrdinger o escolheu como a toxina de uma experincia imaginria
famosa (ver p. 76). O descuido de Scheele acabou se mostrando fatal. Em 1786, com apenas 43
anos, foi encontrado morto em sua bancada de trabalho, cercado por uma srie de substncias
qumicas txicas, qualquer uma das quais poderia explicar o aspecto aturdido e mrbido de seu
rosto.
Se o mundo fosse j usto e o idioma sueco predominasse, Scheele desfrutaria da aclamao
universal. Em vez disso, a fama tendeu a ficar com qumicos mais clebres, a maioria do mundo
anglfono. Scheele descobriu o oxignio em 1772, mas, por vrios motivos tristemente
complicados, no conseguiu publicar seu artigo em tempo hbil. Quem levou a fama foi Joseph
Priestley, que descobriu o mesmo elemento de forma independente, porm mais tarde, no vero
de 1774. Mais notvel foi o no-reconhecimento da descoberta do cloro por Scheele. Quase todos
os livros didticos ainda a atribuem a Humphry Davy, que de fato o descobriu, contudo 36 anos
depois de Scheele.
Embora a qumica tivesse avanado muito no sculo que separou Newton e Boyle de Scheele,
Priestley e Henry Cavendish, ainda restava um longo caminho a percorrer. At os ltimos anos
do sculo XVIII (e, no caso de Priestley, um pouco alm), cientistas em toda parte procuravam,
e s vezes convenciam-se de ter encontrado, coisas que simplesmente no estavam ali: ares
viciados, cidos marinhos deflogisticados, floxes, cales, exalaes terrestres e acima de tudo, o
flogstico, a substncia que se j ulgava ser o agente ativo na combusto. Em algum lugar nisso
tudo, acreditava-se que residia tambm um misterioso lan vital, a fora que dava vida aos
obj etos inanimados. Ningum sabia onde residia essa essncia etrea, mas duas coisas pareciam
provveis: que poderia ser estimulada por uma descarga eltrica (noo que Mary Shelley
explorou, com pleno efeito, em seu romance Frankenstein) e que existia em algumas substncias,
mas no em outras, razo pela qual h dois ramos da qumica: orgnica (para aquelas substncias
que se supunha possurem o lan vital e inorgnica (para aquelas que no o possuam).
{175}
Era preciso algum de viso para trazer a qumica era moderna, e foram os franceses que
forneceram essa pessoa. Seu nome era Antoine-Laurent Lavoisier. Nascido em 1743, Lavoisier
era membro da nobreza inferior (seu pai adquirira um ttulo para a famlia). Em 1768, comprou
uma participao numa instituio profundamente desprezada denominada Ferme Gnrale
(Fazenda Geral), que coletava impostos e taxas em nome do governo. Embora o prprio
Lavoisier fosse, segundo os relatos, brando e j usto, a companhia para a qual trabalhava no era.
Para comear, ela no taxava os ricos, somente os pobres, e muitas vezes arbitrariamente. O que
atraiu Lavoisier instituio foi o fato de ela fornecer os recursos para ele seguir sua principal
devoo: a cincia. No auge, sua renda pessoal atingiu 150 mil libras por ano uns 20 rnilhes de
dlares em moeda atual.
{176}
Trs anos aps embarcar em sua carreira lucrativa, ele casou-se com a filha de catorze anos de
um de seus chefes.
{177}
O casamento foi um encontro de coraes e mentes. Madame
Lavoisier era dotada de um intelecto incisivo e logo estava trabalhando produtivamente com o
marido. Apesar das exigncias do trabalho e de uma vida social agitada, eles conseguiam dedicar
cinco horas cincia quase todos os dias duas de manh e trs noite , bem como os
domingos inteiros, que chamavam de seu j our de bonheur (dia da felicidade).
{178}
Lavoisier
tambm conseguiu achar tempo para ser o comissrio da plvora, supervisionar a construo de
uma muralha ao redor de Paris para deter os contrabandistas, aj udar a criar o sistema mtrico e
ser um dos autores do Mthode de nomenclature chimique, que se tornou uma bblia na
padronizao dos nomes dos elementos.
Como membro destacado da Academia Real de Cincias, exigia-se dele um interesse ativo e
informado nos assuntos em voga: hipnotismo, reforma penitenciria, a respirao dos insetos, o
suprimento de gua de Paris. Foi nessa funo que, em 1780, Lavoisier fez certas observaes
depreciativas sobre uma nova teoria da combusto submetida academia por um cientista
j ovem e esperanoso.
{179}
A teoria estava realmente errada, mas o cientista nunca o esqueceu.
Seu nome era Jean-Paul Marat.
Algo que Lavoisier nunca fez foi descobrir um elemento novo. Numa poca em que parecia que
qualquer um com uma proveta, uma chama e certos ps interessantes conseguia descobrir algo
novo alis, dois teros dos elementos ainda estavam por ser descobertos , Lavoisier no
conseguiu descobrir um sequer.
{180}
Certamente no foi por falta de provetas. Lavoisier possua
13 mil naquele que era, num grau quase absurdo, o melhor laboratrio particular existente.
Seu equipamento sofisticado foi bastante til. Durante anos, ele e madame Lavoisier ocuparam-
se de estudos extremamente rigorosos que exigiam medies exatas. Eles descobriram, por
exemplo, que um obj eto que enferruj a no perde peso, como se acreditou por muito tempo; pelo
contrrio, ganha peso uma descoberta extraordinria. De algum modo, ao se oxidar, o obj eto
atraa partculas bsicas do ar. Foi a primeira percepo de que a matria pode ser transformada,
mas ho eliminada. Se voc queimasse este livro agora, sua matria se transformaria em cinza e
fumaa, no entanto a quantidade lquida de matria no universo continuaria a mesma. Isso se
tornou conhecido como a conservao da massa, e foi um conceito revolucionrio. Infelizmente,
coincidiu com outro tipo de revoluo a Revoluo Francesa , e nela Lavoisier estava do lado
totalmente errado.
Alm de membro da odiada Ferme Gnrale, ele havia entusiasticamente construdo a muralha
que cercava Paris uma construo to detestada que foi a primeira coisa atacada pelos
cidados rebeldes. Explorando esse fato, em 1791, Marat, ento uma voz proeminente da
Assemblia Nacional, denunciou Lavoisier e sugeriu que j passara da hora de ele ser
decapitado. Logo depois, a Ferme Gnrale foi fechada. No decorreu muito tempo at Marat
ser assassinado durante o banho, por uma j ovem ressentida chamada Charlotte Corday, mas a j
era tarde demais para Lavoisier.
Em 1793, o Reinado do Terror, j intenso, atingiu o paroxismo. Em outubro, Maria Antonieta foi
mandada para a guilhotina. No ms seguinte, Lavoisier foi detido. Em maio, ele e 31 colegas da
Ferme Gnrale foram levados ante o Tribunal Revolucionrio (numa sala de audincia onde se
destacava o busto de Marat). Oito foram absolvidos, mas Lavoisier e os foram conduzidos
diretamente Place de la Revolution (atual Place de La Concorde), local da guilhotina mais ativa
da Frana. Lavoisier observou seu sogro ser decapitado, depois subiu prancha e aceitou seu
destino. Menos de trs meses depois, em 27 de j ulho, o prprio Robespierre foi despachado da
mesma maneira e no mesmo lugar, e o Reinado do Terror rapidamente se encerrou.
Cem anos aps sua morte, uma esttua de Lavoisier foi erguida em Paris e muito admirada, at
que algum observou que no se parecia nem um pouco com ele. Ao ser interrogado, o escultor
admitiu que usara a cabea do matemtico e filsofo marqus de Condorcet aparentemente ele
tinha uma de reserva na esperana de que ningum notasse a diferena ou, se notasse, que no
se importasse. No segundo aspecto ele tinha razo. A esttua de Lavoisier-mais-Condorcet foi
deixada no mesmo lugar por meio, at a Segunda Guerra Mundial, quando, certa manh, foi
levada embora e fundida como sucata.
{181}
No incio do sculo XIX, surgiu na Inglaterra uma moda de inalar xido nitroso, ou gs hilariante,
depois que se descobriu que seu uso era acompanhado de uma sensao extremamente
prazerosa.
{182}
Na metade de sculo seguinte, essa seria a droga favorita dos j ovens. Uma
instituio cientfica, a Askesian Society, durante algum tempo praticamente s se dedicou quilo.
Os teatros organizavam noites de gs hilariante em que voluntrios podiam refrescar-se com
uma boa inalao e depois divertir a platia com suas palhaadas.
{183}
Somente em 1846 algum resolveu descobrir um uso prtico para o xido nitroso, como
anestsico. S Deus sabe quantas dezenas de milhares de pessoas sofreram agonias
desnecessrias sob o bisturi do cirurgio porque ningum pensou na aplicao mais bvia do gs.
Menciono esse fato para sustentar que a qumica, tendo ido to longe no sculo XVIII, quase
perdeu o rumo nas primeiras dcadas do sculo XIX, mais ou menos como ocorreria com a
geologia nos primeiros anos do sculo XX. A culpa se deveu, em parte, limitao de
equipamento por exemplo, no existiam centrifugas at a segunda metade do sculo, o que
restringia fortemente muitos tipos de experimentos e, em parte, foi social. A qumica era, em
geral, uma cincia para homens de negcios, para quem trabalhava com carvo, potassa e
tinturas, e no para cavalheiros, que tendiam a ser atrados para a geologia, a histria natural e a
fsica. (Na Europa continental, esse fenmeno foi ligeiramente mais brando que na Gr-
Bretanha, mas s ligeiramente.) Tanto que uma das observaes mais importantes do sculo, o
movimento browniano, que demonstrou a natureza ativa das molculas, no foi realizada por um
qumico, e sim por um botnico escocs, Robert Brown. (O que Brown observou, em 1827, foi
que gros minsculos de plen suspensos na gua permaneciam indefinidamente em movimento,
por mais tempo que lhes fosse dado para se acomodarem.
{184}
A causa desse movimento
perptuo resultante da ao de molculas invisveis durante muito tempo permaneceu um
mistrio.)
As coisas poderiam ter sido piores no fosse um personagem esplendidamente improvvel
chamado conde de Rumford, que, apesar do ttulo pomposo, comeou a vida em Woburn,
Massachusetts, em 1753, como um simples Benj amin Thompson. Arroj ado e ambicioso, de
feies e porte belos, ocasionalmente coraj oso e assaz brilhante, no se deixava incomodar por
algo to inconveniente como escrpulos. Aos dezenove anos, casou-se com uma viva rica
catorze anos mais velha, mas, ao irromper a revoluo nas colnias, alinhou-se insensatamente
com os anti-separatistas, espionando para eles por algum tempo. No ano fatdico de 1776,
ameaado de ser preso pela indiferena causa da liberdade, abandonou esposa e filho e fugiu
de uma turba de anti-realistas armados de baldes de piche quente, sacos de penas e um desej o
sincero de adorn-lo com ambos.
{185}
Ele fugiu primeiro para a Inglaterra e depois para a Alemanha, onde serviu como conselheiro
militar do governo da Baviera. L impressionou tanto as autoridades que, em 1791, foi nomeado
conde de Rumford do Sacro Imprio Romano. Enquanto estava em Munique, ele tambm
proj etou e criou o famoso parque conhecido como Jardim Ingls.
Mesmo com tantas ocupaes, Rumford conseguia arranj ar tempo para uma grande quantidade
de boa cincia. Tornou-se a maior autoridade mundial em termodinmica e o primeiro a
elucidar os princpios da conveco dos lquidos e a circulao das correntes ocenicas. Tambm
inventou vrios obj etos teis, entre eles uma cafeteira por condensao, uma roupa de baixo
trmica e um tipo de fogo conhecido at hoj e como fogo de Rumford. Em 1805, durante uma
estada na Frana, cortej ou e casou-se com madame Lavoisier, a viva de Antoine-Laurent. O
casamento no deu certo e logo eles se separaram. Rumford continuou na Frana, onde morreu,
estimados por todos, menos por suas ex-esposas, em 1814.
Mas meu obj etivo ao mencion-lo aqui porque, em 1799, durante uma breve permanncia em
Londres, ele fundou a Royal Institution, mais uma das associaes cientficas que pipocaram por
toda a Gr-Bretanha no final do sculo XVIII e no incio do sculo XIX. Durante algum tempo,
foi praticamente a nica instituio de peso a promover de modo efetivo a cincia nova da
qumica, e isso se deveu quase que inteiramente a um j ovem brilhante chamado Humphry
Davy, nomeado professor de qumica da instituio pouco depois de sua criao e que logo
ganhou fama de palestrante excepcional e experimentalista produtivo.
Pouco depois de assumir o cargo, Davy comeou a descobrir um elemento novo aps o outro:
potssio, sdio, magnsio, clcio, estrncio e alumnio. No foi s por ser brilhante que descobriu
tantos elementos, mas porque desenvolveu uma tcnica engenhosa de aplicar eletricidade a uma
substncia fundida a eletrlise, como conhecida. No todo, descobriu uma dzia de elementos,
um quinto do total dos que eram conhecidos na poca. Davy poderia ter descoberto muito mais,
mas infelizmente, em plena j uventude, desenvolveu um apego forte aos embalos do xido
nitroso. Ficou to viciado que inalava o gs trs ou quatro vezes por dia. Por fim, em 1829,
acredita-se que tenha morrido em consequncia do vcio.
Felizmente, tipos mais sbrios vinham trabalhando em outros lugares. Em 1808, um quacre
circunspecto chamado John Dalton tornou-se a primeira pessoa a revelar a natureza de um
tomo (progresso que ser discutido em mais detalhe adiante), e em 1811 um italiano com o
nome esplendidamente operstico de Lorenzo Romano Amadeo Carlo Avogadro, conde de
Quarequa e Cerreto, fez uma descoberta que se mostraria importantssima a longo prazo: que
dois volumes iguais de gases de quaisquer tipos, se mantidos mesma presso e temperatura,
contero nmeros idnticos de molculas.
O Princpio de Avogadro, como se tornou conhecido, tem duas caractersticas notveis. Primeiro,
forneceu a base para medies mais exatas do tamanho e do peso dos tomos. Valendo-se da
matemtica de Avogadro, os qumicos conseguiram calcular, por exemplo, que um tomo tpico
possui um dimetro de 0,0000000&entmetro, por sinal bem pequeno.
{186}
Segundo, esse
principio to simples passou praticamente despercebido por quase 50 anos. *

* [O princpio levou adoo bem posterior do nmero de Avogadro, uma unidade de medida
bsica em qumica, que recebeu o nome de Avogadro muito depois de sua morte. Trata-se do
nmero de molculas encontradas em 2,016 gramas de gs hidrognio (ou um volume igual de
qualquer outro gs). Esse valor situa-se em 6,0221367 x 1023, que um nmero enorme. Os
alunos de qumica h muito tempo se entretm tentando calcular sua dimenso, de modo que
posso informar que equivalente ao nmero de gros de pipoca necessrios para cobrir os
Estados Unidos com uma profundidade de 14,5 quilmetros, ou de copos de gua do oceano
Pacfico, ou de latas de refrigerante que, uniformemente empilhadas, cobririam a Terra com
uma profundidade de 322 quilmetros. Um nmero equivalente de centavos de dlar, dividido
por todos os habitantes da Terra, tornaria cada um trilionrio. um nmero grande.]

Em parte, isso se deve ao fato de que Avogadro era um suj eito reservado ele trabalhava
sozinho, quase no se correspondia com colegas cientistas, publicava poucos artigos e no
comparecia a congressos , mas tambm ao fato de que no havia congressos aos quais
comparecer e poucas eram as revistas de qumica onde publicar. Trata-se de algo bem
extraordinrio. A Revoluo Industrial foi impelida, em grande parte, por progressos na qumica,
porm como cincia organizada a qumica mal existiu por dcadas.
A Chemical Society of London s foi fundada em 1841 e s veio a editar uma revista regular em
1848, poca em que a maioria das associaes cientficas britnicas Geolgica, Geogrfica,
Zoolgica, de Horticultura e Lineana (para naturalistas e botnicos) j tinha pelo menos vinte
anos, e muitas vezes bem mais. O Instituto de Qumica rival surgiu somente em 1877, um ano
aps a fundao da Sociedade Qumica Americana. Devido lentido da qumica para se
organizar, a notcia da descoberta revolucionria de Avogadro, de 1811, apenas comeou a se
espalhar no primeiro congresso internacional de qumica, em Karlsruhe, em 1860.
Como os qumicos trabalharam isolados por muito tempo, as convenes custaram a surgir. At
quase o final do sculo, a frmula H
2
O
2
poderia significar gua para um qumico, mas perxido
de hidrognio para outro. C
2
H
4
poderia significar etileno ou gs dos pntanos. Dificilmente uma
molcula era representada de modo uniforme em toda parte.
Os qumicos tambm usavam uma variedade louca de smbolos e abreviaturas, muitas vezes
inventados por eles. O sueco J. J. Berzelius ps certa ordem na casa decretando que os elementos
fossem abreviados com base nos nomes gregos ou latinos, razo pela qual a abreviao do
enxofre S (do latim sulfure) e a da prata, Ag (do latim argentum). O fato de muitas
abreviaturas estarem de acordo com os nomes que usamos (N para nitrognio, O para Oxignio,
H para hidrognio etc.) reflete a origem latina de nossa lngua. Para indicar o nmero de tomos
em uma molcula, Berzelius empregou uma notao sobrescrita, como em H
2
O. Mais tarde,
sem nenhum especial, virou moda representar o nmero como subscrito: H
2
O.
{187}
Apesar das arrumaes ocasionais, a qumica na segunda metade do sculo XIX estava uma
baguna. Por esse motivo, todos ficaram satisfeitos quando um professor excntrico e de aspecto
aloprado da Universidade de So Petersburgo, chamado Dmitri Ivanovich Mendeleev, atingiu a
fama em 1869.
Mendeleev nasceu em 1834 em Tobolsk, no extremo oeste da Sibria, numa famlia instruda,
razoavelmente prspera e muito grande to grande que a histria nem sabe exatamente quantos
filhos eram: segundo algumas fontes, seriam catorze, segundo outras, dezessete. Pelo menos
todos concordam que Dmitri era o mais novo. A sorte nem sempre bafej ou os Mendeleev.
{188}
Quando Dmitri era pequeno, seu pai, o diretor de uma escola local, ficou cego, e a me teve de
comear a trabalhar fora. Sem dvida uma mulher extraordinria, acabou se tornando gerente
de uma fbrica de vidro bem-sucedida. Tudo correu de vento em popa at 1848, quando a
fbrica foi destruda num incndio e a famlia ficou reduzida penria. Determinada a dar uma
educao ao filho mais novo, a pertinaz sra. Mendeleev viaj ou de carona com menino Dimitri
6400 quilmetros at So Petersburgo o equivalente a viaj ar de Londres at a Guin, em plena
frica equatorial e deixou-o aos cuidados do Instituto de Pedagogia. Exaurida pelo esforo, ela
morreu logo depois.
Mendeleev zelosamente completou seus estudos e acabou obtendo um cargo na universidade
local. Ali foi um qumico competente, mas no excepcional, conhecido mais pela barba e pelos
cabelos desgrenhados, que s cortava uma vez por ano, do que pelos dons no laboratrio.
{189}
Entretanto, em 1869, aos 35 anos, comeou a pensar em uma forma de ordenar os elementos.
Na poca, eles costumavam ser agrupados de duas maneiras: pelo peso atmico (usando o
Princpio de Avogadro) ou por propriedades comuuns (se eram metais ou gases, por exemplo). A
grande revoluo de Mendeleev foi perceber que as duas podiam ser combinadas em uma tabela
nica.
Como comum em cincia, o princpio j havia sido prenunciado trs anos antes por um
qumico amador na Inglaterra chamado John Newlands. Ele observou que, quando ordenados por
peso, os elementos pareciam repetir algumas propriedades em certo sentido, harmonizar-se a
cada oitavo lugar ao longo da escala. Um pouco imprudentemente, pois se tratava de uma ideia
avanada para a poca, Newlands chamou aquela disposio de Lei das Oitavas e comparou-a
s oitavas do teclado do piano.
{190}
Talvez houvesse algum mrito em sua forma de
apresentao, mas a ideia foi considerada fundamentalmente absurda, e se tornou obj eto de
zombaria generalizada. Nas conferncias, alguns engraadinhos do pblico perguntavam se ele
podia fazer com que seus elementos tocassem uma melodia. Desanimado, Newlands desistiu de
defender a ideia e logo sumiu totalmente de vista.
Mendeleev adotou uma abordagem ligeiramente diferente, dispondo seus elementos em grupos
de sete, mas na essncia o princpio era o mesmo. De repente, a ideia pareceu brilhante, produto
de um senso de observao assombroso. Como as propriedades se repetiam periodicamente, a
inveno tornou-se conhecida como tabela peridica.
Dizem que Mendeleev se inspirou no j ogo de cartas conhecido como pacincia, em que as cartas
so dispostas por naipe na horizontal e por nmero na vertical. Usando um conceito semelhante
nas linhas gerais, Mendeleev disps os elementos em linhas horizontais chamadas perodos e em
colunas verticais chamadas grupos. Essa disposio mostrava instantaneamente um conj unto de
relacionamentos de cima para baixo e outro de lado a lado. Especificamente, as colunas verticais
reuniam elementos qumicos com propriedades semellhantes. Desse modo, o cobre est sobre a
prata e a prata, sobre o ouro, devido s suas afinidades como metais, enquanto o hlio, o nenio e
o argnio esto na coluna constituda de gases. (O que realmente determina a ordenao algo
denominado valncia eletrnica, mas para entender isso voc precisar de aulas de qumica.) As
linhas horizontais, por sua vez, dispem os elementos qumicos na ordem ascendente do nmero
de prtons em seus ncleos o denominado nmero atmico.
A estrutura dos tomos e a importncia dos prtons viro num captulo subsequente, de modo
que, por ora, tudo que necessrio apreciar o princpio organizador: o hidrognio, tendo apenas
um prton, o primeiro elemento da tabela, com nmero atmico 1; o urnio, tendo 92 prtons,
vem quase no final, com nmero atmico 92. Nesse sentido, como observou Philip Ball, a
qumica uma simples questo de contagem.
{191}
(O nmero atmico, por sinal, no deve ser
confundido com o peso atmico, que o nmero de prtons mais o nmero de nutrons de um
dado elemento.)
Restava ainda muita coisa por conhecer ou compreender. O hidrognio o elemento mais
comum do universo, entretanto ningum descobriu muito mais do que isso sobre ele nos trinta
anos seguintes. O hlio, o segundo elemento mais abundante, havia sido descoberto apenas no ano
anterior nem sequer se suspeitava de sua existncia antes e no na Terra, mas no Sol, onde foi
encontrado com um espectroscpio durante um eclipse solar, razo pela qual seu nome
homenageia o deus sol Hlio. Ele s seria isolado em 1895. Mesmo assim, graas inveno de
Mendeleev, a qumica agora repousava sobre uma base slida.
Para a maioria de ns, a tabela peridica algo abstratamente bonito, mas para os qumicos
trouxe, sem dvida, ordem e clareza imediatas. Sem dvida, a tabela peridica dos elementos
qumicos o esquema grfico mais elegante j concebido, escreveu Robert E. Krebs em The
history and the use fo our Earths chemical elements [Histria e uso dos elementos qumicos de
nossa Terra],
{192}
e voc encontrar sentimentos semelhantes em praticamente qualquer obra
de histria da qumica disponvel.
Atualmente temos uns 120
{193}
elementos conhecidos 94 que ocorrem naturalmente mais
cerca de 23 criados em laboratrio. O nmero real ligeiramente controverso, porque os
elementos pesados sintetizados existem por apenas milionsimos de segundo, e os qumicos s
vezes discutem se foram ou no realmente detectados. Na poca de Mendeleev, apenas 63
elementos eram conhecidos, mas parte de sua perspiccia foi ver que os elementos ento
conhecidos no compunham um quadro completo e que muitas peas estavam faltando. Sua
tabela previu, com preciso gratificante, onde se encaixariam os elementos novos quando fossem
descobertos.
Alis, ningum sabe at onde o nmero de elementos pode chegar, embora um peso atmico
alm de 168 sej a considerado puramente especulativo,
{194}
mas, com certeza, tudo que for
encontrado se enquadrar direitinho no grande esquema de Mendeleev.


O sculo XIX guardaria uma ltima surpresa para os qumicos. Tudo comeou em 1896, quando
Henri Becquerel, em Paris, inadvertidamente deixou um pacote de sais de urnio sobre uma
chapa fotogrfica de uma gaveta. Ao tirar a chapa algum tempo depois, surpreendeu-se AP
constatar que os sais haviam deixado uma impresso nela, como se a chapa tivesse sido exposta
luz. Os sais estavam emitindo algum tipo de raio.
Dada a importncia de sua descoberta, Becquerel teve uma atitude estranha: entregou o caso
para uma estudante de ps-graduao investigar. Felizmente a estudante era uma recm-
emigrada da Polnia chamada Marie Curie. Trabalhando com o marido Pierre, Marie descobriu
que certos tipos de rochas emitiam quantidades constantes e extraordinrias de energia, mas sem
diminuir de tamanho nem sofrer qualquer mudana detectvel. O que ela e o marido no podiam
saber o que ningum podia saber at que Einstein explicasse as coisas na dcada seguinte era
que as rochas estavam convertendo massa em energia de uma forma superefciente. Marie
Curie chamou o efeito de radioatividade.
{195}
No decorrer de seu trabalho, os Curie tambm
descobriram dois elementos novos: o polnio, que batizaram em homenagem a terra natal, e o
rdio. Em 1903, os Curie e Becquerel receberam j untos o premio Nobel de Fsica. (Marie Curie
ganharia um segundo prmio Nobel, de Qumica, em 1911, tendo sido a nica pessoa at hoj e a
ganhar os prmios de Qumica e Fsica.)
Na Universidade McGill, em Montreal, o j ovem Ernest Rutherford, nascido na Nova Zelndia,
interessou-se pelos novos materiais radioativos. Com um colega chamado Frederick Soddy,
descobriu que reservas imensas de energia estavam encerradas naquelas pequenas quantidades
de matria, e que o decaimento radioativo dessas reservas explicava grande parte do calor da
Terra. Eles tambm descobriram que elementos radioativos decaam em outros elementos que
um dia se tinha um tomo de urnio, digamos, para no dia seguinte se ter um tomo de chumbo.
Isso era com efeito extraordinrio. Era alquimia, pura e simplesmente; ningum j amais
imaginara que tal coisa pudesse acontecer natural e espontaneamente.
Eterno pragmtico, Rutherford foi o primeiro a perceber que aquilo poderia ter uma aplicao
prtica. Ele observou que, em qualquer amostra de material radioativo, o decaimento de metade
da amostra levava sempre o mesmo tempo a clebre meia-vida * e que essa taxa constante e
confivel de decaimento poderia servir como uma espcie de relgio.

* [Se voc alguma vez se indagou como os tomos determinam quais 50% morrero e quais 50%
sobrevivero para a prxima sesso, a resposta que a meia-vida apenas uma convenincia
estatstica uma espcie de tabela atuarial para coisas elementais. Imagine que voc tivesse uma
amostra de material com uma meia-vida de trinta segundos. No que cada tomo da amostra
existir por exatamente trinta segundos, ou sessenta segundos, ou noventa segundos, ou algum
outro perodo bem ordenado. Cada tomo sobreviver na verdade por um perodo de tempo
totalmente aleatrio, sem nenhuma relao com mltiplos de trinta; poderia durar dois segundos
ou oscilar durante anos, ou dcadas, ou sculos, antes de desaparecer. Ningum sabe ao certo.
Mas o que podemos dizer que, para a amostra como um todo, a taxa de desaparecimento ser
tal que metade dos tomos desaparecer a cada trinta segundos. uma taxa mdia, em outras
palavras, e voc pode aplic-la a qualquer amostra grande. Algum certa vez calculou, por
exemplo, que as moedas de dez centavos de dlar possuem uma meia-vida de cerca de trinta
anos.]

Calculando retroativamente com base na irradiao atual de um material e da rapidez do
decaimento, seria possvel descobrir sua idade. Ele fez o teste com um pedao de uraninita, o
principal minrio de urnio, e descobriu que possua 700 milhes de anos bem acima da idade
que a maioria das pessoas estava propensa a atribuir Terra.
Na primavera de 1904, Rutherford viaj ou at Londres a fim de dar uma palestra na Royal
Institution a organizao venervel fundada pelo conde de Rumford apenas 105 anos antes,
embora aquela era de perucas empoadas parecesse ento remota comparada com o vigor das
mangas arregaadas do final do perodo vitoriano. Rutherford foi falar sobre sua nova teoria da
desintegrao baseada na radioatividade, levando inclusive seu pedao de uraninita.
Diplomaticamente j que o idoso Kelvin estava presente, ainda que vez ou outra desse uma
cochilada , Rutherford observou que o prprio Kelvin havia declarado que a descoberta de
alguma outra fonte de calor derrubaria seu clculo. Pois Rutherford havia descoberto essa outra
fonte. Graas radioatividade, a Terra podia ser e evidentemente era bem mais antiga do
que os 24 milhes de anos calculados por Kelvin.
Kelvin sorriu diante da apresentao respeitosa de Rutherford, mas na verdade no mudou de
ideia. Ele nunca aceitou as cifras revisadas e, at morrer, acreditou que seu trabalho sobre a
idade da Terra foi sua contribuio mais inteligente e importante para a cincia bem maior do
que o trabalho sobre termodinmica.
{196}
Como acontece com a maioria das revolues cientficas, a nova descoberta de Rutherford no
foi universalmente aceita. John Joly, de Dublin, insistiu incansavelmente at a dcada de 1930
em que a Terra no ultrapassava os 89 milhes de anos, s sendo detido pela prpria morte.
Outros comearam a se preocupar com que Rutherford lhes dera tempo demais. Mas mesmo
com a datao radiomtrica, como se tornaram conhecidas as medies do decaimento, dcadas
transcorreriam at que chegssemos idade real da Terra com uma margem de erro de apenas
1 bilho de anos. A cincia estava no caminho certo, mas ainda distante da resposta certa.
Kelvin morreu em 1907. Aquele ano tambm testemunhou a morte de Dmitri Mendeleev. Assim
como Kelvin, ele j passara do auge produtivo, mas seus anos de declnio foram bem menos
tranquilos. medida que envelhecia, Mendeleev tornou-se cada vez mais excntrico e difcil,
recusando-se a aceitar a existncia da radiao, do eltron ou de qualquer outra novidade. Suas
ltimas dcadas foram gastas, na maior parte, abandonando raivoso laboratrios e sales de
conferncia por toda a Europa. Em 1955, o elemento 101 foi batizado de mendelvio em sua
homenagem. Apropriadamente, observa Paul Strathern, um elemento instvel.
{197}
A radiao seguiu caminhos inesperados. No incio do sculo XX, Pierre Curie comeou a exibir
sinais claros de uma doena causada pela radiao uma dor prolongada e indistinta nos ossos e
sensaes crnicas de mal estar , que sem dvida teria evoludo desagradavelmente. Jamais
saberemos ao certo, porque em 1906 ele morreu atropelado por uma carruagem ao atravessar
uma rua de Paris.
Marie Curie passou o resto da vida trabalhando com destaque no campo, aj udando a fundar o
clebre Instituto Radium, da Universidade de Paris, em 1914. Apesar dos dois prmios Nobel,
j amais foi eleita para a Academia de Cincias, em grande parte devido a um caso amoroso, aps
a morte de Pierre, com um fsico casado suficientemente indiscreto para escandalizar at os
franceses ou pelo menos os ancios que dirigiam a academia.
Durante muito tempo, acreditou-se que algo to milagrosamente energtico como a
radioatividade s podia ser benfico. Durante anos, os fabricantes de pasta de dentes e laxantes
acrescentaram trio radioativo a seus produtos, e pelo menos at o final da dcada de 1920 o
hotel Glen Springs (e sem duvida outros tambm), na regio de Finger Lakes de Nova York,
alardeava com orgulho os efeitos teraputicos de suas fontes minerais radioativas.
{198}
A
radioatividade s foi proibida em produtos de consumo em 1938.
{199}
Tarde demais para
madame Curie, que morreu de leucemia em 1934. A radiao, na verdade, to perniciosa e
duradoura que at hoj e perigoso manusear os papeis dela da dcada de 1890 at os livros de
receitas. Os livros de laboratrio de madame Curie so mantidos em caixas revestidas de
chumbo, e para examin-los preciso usar roupa protetora.
{200}
Graas ao trabalho dedicado e, sem que soubessem, de alto risco dos primeiros cientistas
atmicos, nos primrdios do sculo XX ficava claro que a Terra era um ancio venervel,
embora mais meio sculo de cincia tivesse de ser praticado at que se pudesse saber com
certeza quo venervel. A cincia, nesse nterim, estava prestes a inaugurar uma nova era
prpria: a era atmica.

PARTE III

O despontar de uma nova era

Um fsico uma forma de os tomos pensarem sobre tomos.
Annimo

Captulo 8. O universo de Einstein


Ao final do sculo XX, os cientistas podiam refletir com satisfao que haviam desvendado a
maioria dos mistrios do mundo fsico: eletricidade, magnetismo, gases, ptica, acstica, cintica
e mecnica estatstica, para citar alguns campos, foram submetidos ordem. Eles haviam
descoberto o raio X, o raio catdico, o eltron e a radioatividade, e inventado o ohm, o watt, o
kelvin, o j oule, o ampre e o pequeno erg.
Se uma coisa podia ser oscilada, acelerada, perturbada, destilada, combinada, pesada ou
gaseificada, eles o fizeram, e no processo produziram um corpo de leis universais to importantes
e maj estosas que ainda tendemos a escrev-las com maisculas: a Teoria do Campo
Eletromagntico da Luz, a Lei das Propores Recprocas de Richter, a Lei dos Gases de Charles,
a Lei dos Volumes de Combinao, a Lei de Zeroth, o Conceito de Valncia, a Lei das Aes das
Massas e um sem-nmero de outras. O mundo inteiro clangorava e silvava com o maquinrio e
os instrumentos produzidos pela engenhosidade deles. Muitas pessoas cultas acreditavam que no
restava muito para a cincia fazer.
Em 1875, quando um j ovem alemo de Kiel chamado Max Planck estava decidindo se dedicaria
a vida matemtica ou fsica, foi fortemente aconselhado a no escolher a fsica, porque os
grandes avanos j haviam sido realizados. Garantiram-lhe que o sculo vindouro seria de
consolidao e refinamento, no de revoluo. Planck no deu ouvidos. Estudou fsicas terica e
atirou-se de corpo e alma ao trabalho em entropia, um processo fundamental da termodinmica,
que parecia bem promissor para um j ovem ambicioso.*

* [Especificamente, uma medida da aleatoriedade ou da desordem em um sistema. Darrell
Ebbing, no livro didtico General chemistry [Qumica geral], sugere de forma bem til que
imaginemos um baralho.4 Pode-se dizer que um baralho novinho em folha, ordenado por naipe e
em sequencia de s a rei, est em seu estado ordenado. Ao embaralhar as cartas, voc as deixa
em um estado desordenado. A entropia uma forma de medir quo desordenado um estado e
de determinar a probabilidade de resultados especficos com novos embaralhamentos. Claro que
para atingir o nvel de um artigo de revista tcnica preciso entender tambm conceitos adiciona
como no-uniformidades trmicas, distncias de trelia e relaes estequiomtricas, mas essa
a ideia geral.]

Em 1891, ele apresentou seus resultados e descobriu, com grande desnimo, que o trabalho
importante sobre entropia j havia sido realizado por um reservado professor da Universidade
Yale chamado J. Willard Gibbs.
Gibbs talvez sej a o ilustre desconhecido mais brilhante da histria. Modesto a ponto de ser quase
invisvel, passou praticamente a vida toda, exceto os trs anos em que estudou na Europa, dentro
de uma rea de trs quarteires delimitada por sua casa e o campus de Yale, em New Haven,
Connecticut. Em seus dez primeiros anos em Yale, nem sequer se deu ao trabalho de pedir um
salrio (ele tinha outra fonte de renda). De 1871, quando se tornou professor da universidade, at
sua morte em 1903, seus cursos atraram uma mdia ligeiramente superior a um aluno por
semestre.
{201}
Sua obra escrita difcil de acompanhar, e ele empregava uma forma particular
de notao que muitos achavam incompreensvel. Mas soterrados em meio s suas frmulas
misteriosas j aziam os mais brilhantes lampej os.
Em 1875-8, Gibbs produziu uma srie de artigos, coletivamente intitulados On the equilibrium of
heterogeneous substances [Sobre o equilbrio substncias heterogneas], que
surpreendentemente elucidava os princpios termodinmicos de quase tudo: gases, misturas,
superfcies, slidos, mudanas de fase, reaes qumicas, clulas eletroqumicas, sedimentao e
osmose, citando William H. Cropper.
{202}
Em essncia, o que Gibbs fez foi mostrar que a
termodinmica no se restringia simplesmente ao calor e energia na espcie de escala grande
e ruidosa da mquina a vapor; ela tambm estava presente e era influente no nvel atmico das
reaes qumicas.
{203}
Esses artigos de Gibbs costumam ser chamados de os Principia da
termodinmica, mas, por razes que desafiam a especulao, Gibbs optou por publicar essas
observaes importantssimas na Transactions of the Connecticut Academy ofArts and Sciences,
revista que conseguia ser desconhecida at em Connecticut, da Planck ter custado a ouvir falar
dele.
{204}
Sem se deixar intimidar bem, talvez um pouco intimidado , Planck voltou-se para outros
assuntos.*

* [Com frequncia Planck no tinha sorte na vida. Sua primeira esposa querida faleceu
prematuramente, em 1909, e o mais novo de seus dois filhos foi morto na Primeira Guerra
Mundial. Ele tambm tinha filhas gmeas que adorava. Uma morreu de parto. A gmea
sobrevivente foi cuidar do beb e apaixonou-se pelo marido da irm. Eles se casaram e, dois
anos depois, ela morreu de parto. Em 1944, quando Planck tinha 85 anos, uma bomba dos Aliados
caiu em sua casa e ele perdeu tudo: papis, dirios, toda uma vida de pesquisas. No ano seguinte,
seu filho sobrevivente foi apanhado numa conspirao para assassinar Hitler e acabou sendo
executado.]

Ns os abordaremos daqui a pouco, mas primeiro precisamos fazer um pequeno (porm
importante!) desvio at Cleveland, Ohio, em uma instituio ento conhecida como Case School
of Applied Science. Ali, na dcada de 1880, um fsico no incio da meia-idade chamado Albert
Michelson, auxiliado por seu amigo qumico Edward Morley, embarcou numa srie de
experimentos que produziram resultados curiosos e perturbadores, que afetariam fortemente os
rumos da cincia.
O que Michelson e Morley fizeram, sem de fato ter essa inteno, foi solapar uma crena antiga
em algo denominado ter luminfero, um meio estvel, invisvel, sem peso, sem atrito e,
infelizmente, imaginrio que se acreditava permear o universo. Concebido por Descartes,
adotado por Newton e venerado por quase todos desde ento, o ter ocupava uma posio de
centralidade absoluta na fsica do sculo XIX, como um meio de explicar como a luz se
deslocava pelo vazio do espao. Era especialmente necessrio na dcada de 1880, porque a luz e
o eletromagnetismo passaram a ser vistos como ondas, ou sej a, tipos de vibrao. Vibraes
precisam ocorrer em algo; da a necessidade do ter e a velha devoo a ele. Ainda em 1909, o
grande fsico britnico J. J. Thomson insistia: O ter no uma criao fantstica do filsofo
especulativo; to essencial para ns como o ar que respiramos isso mais de quatro anos
depois de provado, de forma incontestvel, que ele no existia. As pessoas, em suma, estavam
com efeito apegadas ao ter.
A vida de Albert Michelson o exemplo perfeito da ideia dos Estados Unidos do sculo XIX
como uma terra de oportunidades. Nascido em 1852 na fronteira alem-polonesa numa famlia
de comerciantes j udeus pobres, ele chegou aos Estados Unidos ainda criana com a famlia e
cresceu num campo de minerao na regio da corrida do ouro da Califrnia, onde seu pai
explorou um negcio de mantimentos.
{205}
Pobre demais para pagar a faculdade, viaj ou at
Washington, D.C, e passou a fazer ponto na porta da frente da Casa Branca para que pudesse
abordar o presidente Ulysses S. Grant quando este surgisse para sua caminhada diria. (Tratava-
se claramente de uma poca mais inocente.) Durante essas caminhadas, Michelson agradou
tanto o presidente que Grant conseguiu para ele uma vaga gratuita na Academia Naval. Foi ali
que ele aprendeu sua fsica.
Dez anos depois, como professor da Case School de Cleveland, Michelson interessou-se em
medir algo chamado vento do ter uma espcie de vento contrrio produzido por obj etos
mveis ao abrirem caminho pelo espao. Uma das previses da fsica newtoniana era que a
velocidade da luz, medida que ela avanasse pelo vcuo, dependia de o observador estar se
movendo em direo fonte de luz ou se afastando dela, mas ningum descobriria uma maneira
de medir isso. Ocorreu a Michelson que durante metade do ano a Terra se desloca em direo ao
Sol, e durante a outra metade esta se afasta dele. Ele raciocinou que, se fossem feitas medies
suficientemente cuidadosas em estaes opostas e se fosse comparado o tempo de deslocamento
da luz entre as duas, obter-se-ia a resposta.
Michelson convenceu Alexander Graham Bell, inventor novo-rico do telefone, a financiar a
construo de um instrumento engenhoso e sensvel, concebido pelo prprio Michelson e
denominado interfermetro, capaz de medir a velocidade da luz com grande preciso. Depois,
auxiliado pelo genial mas obscuro Morley, embarcou em anos de medies meticulosas. O
trabalho era delicado e extenuante, e teve de ser suspenso por algum tempo durante um breve
mas compreensvel colapso nervoso de Michelson, no entanto em 1887 chegaram aos resultados.
Estavam bem longe do que os dois cientistas esperavam encontrar.
Como escreveu o astrofsico do Caltech Kip S. Thorne: A velocidade da luz revelou-se a mesma
em todas as direes e em todas as estaes do ano.
{206}
Foi o primeiro sinal em duzentos anos
exatamente duzentos anos, de fato de que as leis de Newton talvez no se aplicassem em toda
parte do tempo todo. O resultado de Michelson-Morley tornou-se, nas palavras de William H.
Cropper, provavelmente o resultado negativo mais famoso da histria da fsica
{207}
.
Michelson recebeu o prmio Nobel de Fsica pelo trabalho o primeiro norte-americano a
receber o laurel , mas somente vinte anos depois. Nesse nterim, os experimentos de Michelson
e Morley pairariam desagradavelmente, como um mau cheiro, no pano de fundo do pensamento
cientfico.
Interessante que, apesar de suas descobertas, no limiar do sculo XX, Michelson estava entre
aqueles que acreditavam que o trabalho da cincia estava quase no fim, com apenas algumas
torres e pinculos a serem acrescentados, e alguns ornatos a serem esculpidos no teto, nas
palavras de um autor na Nature.
{208}
Na verdade, o mundo estava prestes a adentrar um sculo de cincia no qual muitas pessoas no
entenderiam nada e nenhuma pessoa entenderia tudo. Os cientistas logo se encontrariam deriva
em um mundo desconcertante de partculas e antipartculas, onde as coisas surgem e deixam de
existir em perodos de tempo em comparao com os quais os nanossegundos parecem lerdos e
montonos, e onde tudo estranho. A cincia estava passando do mundo da macrofsica, onde os
obj etos podiam ser vistos, segurados e medidos, para o da microfsica, em que os eventos
ocorrem com rapidez inimaginvel em escalas bem inferiores aos limites da imaginao.
Estvamos a ponto de entrar na era quntica, e a primeira pessoa a abrir a porta foi o at ento
azarado Max Planck.
Em 1900, ento um fsico terico da Universidade de Berlim e na idade um tanto avanada de 42
anos, Planck revelou uma nova teoria quntica, cuj a postulao era de que a energia no
algo contnuo como gua corrente, mas algo que vem em pacotes individualizados, que ele
denominou quanta. Era um conceito novo e bom. A curto prazo, aj udaria a solucionar o enigma
dos experimentos de Michelson-Morley, ao demonstrar que a luz, afinal de contas, no precisava
ser uma onda. Num prazo mais longo, estabeleceria a base de toda a fsica moderna. Era, de
qualquer modo, o primeiro sinal de que o mundo estava na iminncia de mudar.
Mas o evento memorvel o limiar de uma nova era adviria em 1905, quando a revista alem
de fsica Annalen der Physik publicou uma srie de artigos de um j ovem burocrata suo sem
nenhum cargo acadmico, nenhum acesso a um laboratrio e cuj a nica biblioteca consultada
regularmente era a do escritrio de patentes nacionais de Berna, onde estava empregado como
perito tcnico de terceira classe. (Um pedido para ser promovido a perito tcnico de segunda
classe fora indeferido havia pouco tempo.)
Seu nome era Albert Einstein, e naquele ano memorvel ele submeteu Annalen der Physik
cinco artigos, dos quais trs, de acordo com C. P. Snow, estavam entre os maiores da histria da
fsica:
{209}
um examinando o efeito fotoeltrico atravs da nova teoria quntica de Planck,
outro sobre o comportamento de partculas minsculas em suspenso (o denominado movimento
browniano) e ainda outro delineando uma teoria da relatividade restrita.
O primeiro valeu ao autor um premio Nobel e explicou a natureza da luz (alm de aj udar a
tornar possvel a televiso, entre outras coisas).*
* [Einstein foi homenageado, um tanto vagamente, por servios prestados fsica terica. Ele
teve de esperar dezesseis anos, at 1921, para receber o prmio um longo tempo,
considerando-se os fatos, mas quase nada se comparado com Frederick Reines, que detectou o
neutrino em 1957 mas s recebeu um Nobel em 1995, 35 anos depois, ou o alemo Ernst Ruska,
que inventou o microscpio eletrnico em 1932 e recebeu seu premio Nobel em 1986, passando
mais de meio sculo. Como os prmios Nobel nunca so concedidos postumamente, para ganhar
o prmio a longevidade pode ser um fator to importante quanto a inventividade.]

O segundo forneceu uma prova da existncia dos tomos fato que, surpreendentemente, era
obj eto de certa controvrsia. O terceiro simplesmente mudou o mundo.
Einstein nasceu em Ulm, no Sul da Alemanha, em 1879, mas cresceu em Munique. Pouca coisa
em seu incio de vida prenunciava a grandeza futura. Notoriamente, s aprendeu a falar aos trs
anos. Na dcada de 1890, com q falncia da empresa de eletricidade do pai, a famlia mudou-se
para Milo, mas Albert, ento um adolescente, foi para a Sua continuar sua educao, apesar
de reprovado na prova de seleo na primeira tentativa. Em 1896, abriu mo da cidadania alem
para fugir ao servio militar obrigatrio e ingressou no Instituto Politcnico de Zurique, num
curso de quatro anos destinado a formar professores de cincia do segundo grau. Foi um aluno
brilhante, mas no excepcional.
Em 1900, graduou-se, e em poucos meses comeava a contribuir com artigos para a Annalen
der Physik. Seu primeiro artigo, sobre a fsica dos lquidos em canudos de beber (assunto
original!), apareceu na mesma edio da teoria quntica de Planck.
{210}
De 1902 a 1904,
produziu uma srie de artigos sobre mecnica estatstica para depois descobrir que o discreto mas
produtivo J. Willard Gibbs, em Connecticut, realizara o mesmo trabalho em seus Elementary
princples of statistical mechanics de 1901.
{211}
Ao mesmo tempo, ele se apaixonara por uma colega de turma, uma srvia chamada Mileva
Maric. Em 1901, tiveram uma filha sem que estivessem cansados, que foi discretamente
entregue para adoo. Einstein nunca viu sua filha. Dois anos depois, ele e Maric estavam
casados. Em meio a esses eventos, em 1902, Einstein obteve um emprego no escritrio de
patentes suo, onde permaneceu nos sete anos seguintes. Ele gostava do trabalho: era desafiador
o suficiente para mobilizar sua mente, mas no desafiador ao ponto de desvi-lo de sua fsica.
Esse foi o pano de fundo contra o qual ele produziu sua teoria da relatividade restrita em 1905.
Denominado Sobre a eletrodinmica dos corpos em movimento, um dos artigos cientficos
mais extraordinrios j publicados, tanto pela forma de apresentao como pelo contedo.
{212}
No possua notas de rodap nem citaes, quase no continha matemtica, no mencionava
nenhum trabalho que o tivesse influenciado ou precedido e agradecia a aj uda de um nico
indivduo, um colega do escritrio de patentes chamado Michele Besso. Foi como se Einstein,
escreveu C. P. Snow, tivesse chegado s concluses por puro pensamento, sem nenhuma aj uda,
sem ouvir as opinies dos outros. Num grau surpreendente, foi exatamente isso que ele
fizera.
{213}
Sua equao famosa, E = mc2, no constou do artigo, mas veio num suplemento breve que se
seguiu alguns meses depois. Como voc deve se lembrar do tempo do colgio, E na equao
representa a energia, m a massa e c2 o quadrado da velocidade da luz.
Nos termos mais simples, o que a equao diz que massa e energia possuem uma equivalncia.
So duas formas da mesma coisa: energia matria liberada; matria energia esperando
acontecer. Como c2 (a velocidade da luz vezes ela mesma) um nmero realmente enorme, o
que a equao est dizendo que existe uma quantidade gigantesca uma quantidade
descomunal de energia encerrada em cada obj eto material.*

* [Como c veio a se tomar o smbolo da velocidade da luz um mistrio, mas David Bodanis
acredita que provenha do latim celeritas, que significa rapidez. O volume pertinente do Oxford
English dictionary, compilado uma dcada antes da teoria de Einstein, reconhece c como um
smbolo de muitas coisas, do carbono ao crquete, mas no faz nenhuma referncia a ele como
um smbolo da luz ou da rapidez.]

Voc pode no se sentir um suj eito forto, mas caso sej a um adulto de tamanho normal, conter
dentro de seu corpo modesto nada menos que 7 x 1018 j oules de energia potencial
{214}

suficientes para explodir com a fora de trinta bombas de hidrognio grandes, supondo que voc
saiba como liber-los e tenha vocao para homem-bomba. Tudo no mundo encerra esse tipo de
energia. S no somos muito eficazes em liber-la. Mesmo uma bomba de urnio o artefato
mais energtico j produzido libera menos que 1% da energia que poderia liberar se fssemos
mais espertos.
{215}
Entre outras coisas, a teoria de Einstein explicou como a radiao funcionava: como um bloco de
urnio podia emitir fluxos constantes de energia de alto nvel sem derreter feito uma pedra de
gelo (podia faz-lo convertendo massa em energia com extrema eficincia E = mc2). Explicou
como as estrelas podiam arder por bilhes de anos sem esgotar o combustvel (idem). Em uma
s tacada, numa frmula simples, Einstein concedeu aos gelogos e astrnomos o luxo de bilhes
de anos. Acima de tudo, a teoria restrita mostrou que a velocidade da luz era constante e
suprema. Nada podia ultrapass-la. Ela trouxe uma luz (no interprete como um trocadilho) ao
mago de nossa compreenso da natureza do universo. No foi por acaso que ela tambm
solucionou o problema do ter luminfero, deixando claro que ele no existia. Einstein deu-nos
um universo que no precisava dele.
Os fsicos, via de regra, no esto muito antenados nos pronunciamentos de funcionrios de
escritrios de patentes suos, de modo que, apesar da abundncia de novidades teis, os artigos
de Einstein atraram pouca ateno. Tendo acabado de solucionar vrios dos mistrios mais
profundos do universo, Einstein candidatou-se a um emprego de professor universitrio e foi
rej eitado, e depois a um de professor do curso secundrio e foi igualmente rej eitado. Assim, ele
voltou ao seu emprego de perito de terceira classe, mas sem parar de refletir. Ele estava longe de
terminar.
Quando o poeta Paul Valry certa vez perguntou a Einstein se Le tinha um caderno para registrar
suas ideias, Einstein olhou para ele com um ar de ligeira mas genuna surpresa. Ah, isso no
necessrio, respondeu. Raramente tenho uma.
{216}
Nem preciso dizer que quando
chegava a ter uma, tendia a ser boa. A prxima ideia de Einstein foi uma das maiores que
algum j teve alis, a maior de todas, de acordo com Boorse, Motz e Weaver em sua histria
cuidadosa da cincia atmica. Como a criao de uma s mente, eles escrevem, sem
dvida a maior realizao intelectual da humanidade
{217}
um senhor elogio.
s em alguns lugares que, em 1907, Albert Einstein viu um operrio cair de um telhado e comeou
a pensar no fenmeno da gravidade. Infelizmente, como muitas histrias boas, essa parece ser
apcrifa. De acordo com o prprio Einstein, ele estava simplesmente sentado numa cadeira
quando lhe ocorreu o problema da gravidade.
{218}
Na verdade, o que ocorreu a Einstein foi mais o incio de uma soluo do problema da gravidade,
j que era evidente para ele, desde o comeo, que era a gravidade que faltava na teoria restrita.
A restrio da teoria restrita era que ela lidava com coisas se movendo em um estado
essencialmente desimpedido. Mas o que acontecia quando algo em movimento a luz, acima de
tudo encontrava um obstculo como a gravidade? Era uma questo que ocuparia seus
pensamentos na maior parte da dcada seguinte e levou publicao, no incio de 1917, de um
artigo intitulado Consideraes cosmolgicas sobre a teoria da relatividade geral.
{219}
Claro
que a teoria da relatividade restrita de 1905 foi um trabalho profundo e importante, mas, como
observou certa vez C. P. Snow, se Einstein no tivesse pensado nela naquele momento, outra
pessoa acabaria pensando cinco anos depois. A ideia estava no ar. Com a teoria geral, entretanto,
foi totalmente diferente. Sem ela, escreveu Snow em 1979, provvel que estivssemos
esperando pela teoria at hoj e.
{220}
Com seu cachimbo, seu j eito genialmente modesto e seus cabelos revoltos, Einstein era uma
figura esplndida demais para permanecer para sempre desconhecido. Em 1919, com a guerra
tendo chegado ao fim, o mundo de repente o descobriu. Quase imediatamente, suas teorias
ganharam a fama de serem incompreensveis para as pessoas comuns. As coisas pioraram mais
ainda, como observa David Bodanis no magnfico livro E = mc2, quando o New York Times
decidiu escrever uma matria e por razes que a prpria razo desconhece enviou o
correspondente de golfe do j ornal, um tal de Henry Crouch, para realizar a entrevista.
Crouch estava totalmente por fora e entendeu tudo errado.
{221}
Entre os erros mais durdouros
de sua reportagem estava a afirmao de que Einstein encontrara um editor suficientemente
ousado para publicar um livro que somente doze homens no mundo inteiro conseguiriam
compreender. No existia um tal livro, nem tal editor, nem tal crculo de homens doutos, mas a
ideia colou. Logo o nmero de pessoas capazes de entender a relatividade havia se reduzido ainda
mais na imaginao
popular e a comunidade cientfica, cabe dizer, pouco fez para derrubar o mito.
Quando um j ornalista perguntou ao astrnomo britnico sir Arthur Eddington se era verdade que
ele era uma das trs nicas pessoas do mundo capazes de entender as teorias da relatividade de
Einstein, Eddington refletiu profundamente por um momento e respondeu: Estou tentando
descobrir quem poderia ser essa terceira pessoa.
{222}
Na verdade, o problema da relatividade
no era o fato de envolver muitas equaes diferenciais, transformaes de Lorentz e outras
partes complicadas da matemtica (embora isso fosse verdade o prprio Einstein precisou de
aj uda em alguns pontos), e sim o fato de ser to profundamente antiintuitiva.
Em essncia, o que a relatividade diz que espao e tempo no so absolutos, mas relativos ao
observador e ao obj eto que observado, e quanto mais rpido algum se move, mais
pronunciados se tornam esses efeitos. Jamais conseguimos atingir a velocidade da luz, e quanto
mais acelerarmos (e mais rpido nos deslocamos), mais distorcidos nos tornamos em relao a
um observador externo.
{223}
Quase imediatamente, os popularizadores da cincia tentaram encontrar meios de tornar esses
conceitos acessveis ao grande pblico. Uma das tentativas mais bem-sucedidas pelo menos
comercialmente foi ABC da relatividade, do matemtico e filsofo Bertrand Russell. Nele,
Russell empregou uma imagem que foi usada muitas vezes desde ento. Ele pede ao leitor que
imagine um trem com cem metros de comprimento movendo-se a 60% da velocidade da luz.
Para algum que observe sua passagem de uma plataforma, o trem pareceria ter apenas oitenta
metros de comprimento e tudo neles estaria igualmente comprimido. Se pudssemos ouvir seus
passageiros falando, suas vozes soariam arrastadas e ininteligveis, como um disco de vinil tocado
em velocidade baixa demais, e seus movimentos pareceriam igualmente pesades. Mesmo os
relgios no trem pareceriam estar avanando a apenas quatro quintos do ritmo normal.
No entanto este o ponto interessante , as pessoas no trem no teriam nenhuma sensao
dessas distores. Para elas, tudo no trem se afiguraria totalmente normal. Seramos ns na
plataforma que pareceramos estranhamente comprimidos e lerdos. tudo uma questo, vej a
bem, da sua posio em relao ao obj eto mvel.
Esse efeito realmente ocorre sempre que voc se move. Se voc cruzar os Estados Unidos de
avio, desembarcar um quinzilhonsimo de segundo, ou algo parecido, mais novo do que
aqueles que ficaram em terra. Mesmo andando pelo seu quarto voc alterar muito ligeiramente
sua prpria experincia do tempo e do espao. Calculou-se que uma bola de beisebol
arremessada a 160 quilmetros por hora ganhar 0,000000000002 grama de massa a caminho da
base do batedor.
{224}
Portanto, os efeitos da relatividade so reais e foram medidos. O
problema que tais mudanas so pequenas demais para que faam qualquer diferena para
ns. Mas para outras coisas no universo luz, gravidade, o prprio universo elas acarretam
conseqncias.
Desse modo, se as ideias da relatividade parecem estranhas, apenas porque no
experimentamos esses tipos de interao na vida normal. Entretanto, voltando a Bodanis,
{225}
todos costumamos deparar com outros tipos de relatividade por exemplo, com respeito ao som.
Se voc estiver num parque e algum estiver ouvindo uma msica barulhenta, voc sabe que,
afastando-se para um lugar mais distante, a msica parecer mais baixa. Isso no ocorre porque
a msica est mais baixa, claro, mas simplesmente porque sua posio relativa mudou. Para
algo por demais pequeno ou lerdo para reproduzir essa experincia uma lesma, digamos , a
ideia de que o volume de um aparelho de som parece diferente para dois observadores talvez
fosse inacreditvel.
O mais desafiador e antiintuitivo de todos os conceitos na teoria da relatividade geral a ideia de
que o tempo faz parte do espao. Nosso instinto tende a considerar o tempo eterno, absoluto,
imutvel nada pode perturbar seu tiquetaque constante. Na verdade, de acordo com Einstein, o
tempo varivel e est sempre mudando. Possui at uma forma. Ele est associado
inextricavelmente interligado, na expresso de Stephen Hawking s trs dimenses do espao
numa dimenso curiosa denominada espao-tempo.
O espao-tempo costuma ser explicado pedindo-se que voc imagine algo que sej a plano, mas
flexvel um colcho, digamos, ou uma folha de borracha esticada , sobre o qual repousa um
obj eto pesado e redondo, como uma bola de ferro. O peso da bola de ferro faz com que o
material sobre o qual repousa se estique e ceda ligeiramente. Isso mais ou menos semelhante
ao efeito de um obj eto de grande massa, como o Sol (a bola de ferro) sobre o espao-tempo (o
material): ele o estica, curva e deforma. Agora se voc rolar uma bola menor pela folha, ela
tentar seguir em linha reta, como exigem as leis do movimento de Newton. Porm, ao se
aproximar do obj eto de grande massa e da depresso na folha que cede, a bola cair atrada
inevitavelmente pelo obj eto mais massudo. Isso gravidade um produto da curvatura do
espao-tempo.
Todo obj eto dotado de massa cria uma pequena depresso na tessitura do cosmo. Desse modo, o
universo, nas palavras de Dennis Overbye, o deradeiro colcho que cede.
{226}
A gravidade,
nessa viso, j no tanto um resultado no uma fora, mas um subproduto do
arqueamento do espao-tempo nas palavras do fsico Michio Kaku, que prossegue: Em certo
sentido, a gravidade no existe; o que move os planetas e estrelas a distoro de espao e
tempo.
{227}
Claro que a analogia do colcho que cede s consegue nos trazer at este ponto porque no
incorpora o efeito do tempo. Mas nossos crebros tambm s conseguem nos trazer at este
ponto porque quase impossvel imaginar uma dimenso que compreenda trs partes de espao
para uma parte de tempo, todas entrelaadas como os fios de um tecido. Em todo caso, acho que
podemos concordar que aquele foi um pensamento bem grandioso para um j ovem olhando pela
j anela de um escritrio de patentes na capital da Sua.
Entre muitas outras coisas, a teoria da relatividade geral sugeriu que o universo deve estar se
expandindo ou contraindo. Mas Einstein no era um cosmologista e aceitava a viso
predominante de que o universo era fixo e eterno. Mais ou menos por reflexo, ele introduziu nas
suas equaes algo denominado constante cosmolgica, que contrabalanava arbitrariamente os
efeitos da gravidade, servindo como uma espcie de boto pause matemtico. Os livros de
histria da cincia sempre perdoam esse lapso de Einstein, contudo foi realmente um exemplo
bem espantoso de cincia, e ele sabia disso. Chamou-o de o maior erro de minha vida.
Por coincidncia, por volta da poca em que Einstein estava adicionando uma constante
cosmolgica a sua teoria, no Observatrio Lowell, no Arizona, um astrnomo com o nome
divertidamente intergalctico de Vesto Slipher (natural de Indiana) vinha realizando leituras
espectrogrficas de estrelas distantes e descobrira que elas pareciam estar se afastando de ns. O
universo no era esttico. As estrelas que Slipher examinou mostravam sinais inconfundveis de
um desvio de Doppler* o mesmo mecanismo responsvel pelo inconfundvel som esticado de
i-iuuuuum que os carros fazem ao dispararem numa pista de corrida.

* [O nome homenageia Johann Christian Doppler, um fsico austraco, o primeiro a observar o
efeito em 1842. Em resumo, o que acontece que, quando um obj eto mvel se aproxima de
outro estacionrio, suas ondas sonoras vo se aglomerando medida que se espremem de
encontro ao dispositivo que as est recebendo (seus ouvidos, digamos), assim como acontece
normalmente com qualquer coisa que est sendo empurrada de encontro a um obj eto imvel.
Essa aglomerao percebida pelo ouvinte como uma espcie de som espremido e elevado (o
i). Quando a fonte de som se afasta, as ondas sonoras se espalham e se alongam, fazendo
com que o tom caia abruptamente (o iuuuuum).]

O fenmeno tambm se aplica luz, e no caso de galxias que se afastam conhecido como
desvio para o vermelho (porque a luz, ao se afastar de ns, desvia-se para a extremidade
vermelha do espectro; a luz que se aproxima sofre um desvio para o azul).
Slipher foi o primeiro a observar esse efeito com luz e a perceber sua importncia potencial para
a compreenso dos movimentos do cosmo. Infelizmente, ningum deu muita ateno a ele.
Alguns leitores devem se lembrar que o Observatrio Lowell era um local singular, devido
obsesso de Percival Lowell com os canais de Marte que na dcada de 1910 fez dele um posto
avanado de atividade astronmica. Slipher ignorava a teoria da relatividade de Einstein, e o
mundo tambm ignorava Slipher. Desse modo, sua descoberta no teve nenhum impacto.
Quem acabaria ficando com a glria seria um ego macio chamado Edwin Hubble. Nascido em
1889, dez anos aps Einstein, numa pequena cidade do Missouri ao p dos montes Ozark, Hubble
cresceu ali e em Wheaton, Illinois, subrbio de Chicago. O pai era um executivo bem-sucedido
do ramo de seguros, de modo que a vida de Edwin sempre foi confortvel, e ele desfrutava de
uma abundncia de dotes fsicos. Era um atleta forte e talentoso, alm de encantador, inteligente
e muito boa-pinta uma beleza quase excessiva, na descrio de William H. Cropper,
{228}
um Adnis, nas palavras de outro admirador. De acordo com seus prprios relatos, tambm
conseguia encaixar em sua vida atos constantes de bravura: salvando nadadores que se
afogavam, conduzindo homens assustados segurana nos campos de batalha da Frana,
constrangendo boxeadores campees do mundo com socos impressionantes em surtos de
exibicionismo. Tudo aquilo parecia bom demais para ser verdade. E era. Apesar de todos os seus
dons, Hubble tambm era um mentiroso inveterado.
Isso era um tanto quanto estranho, pois a vida de Hubble esteve repleta, desde uma idade
prematura, de um nvel de distino que s vezes parecia absurdamente exagerado. Em uma
nica olimpada escolar em 1906, ele venceu as provas de salto com vara, lanamento de peso,
lanamento de disco, arremesso de martelo, salto em altura parado e salto em altura correndo, e
fez parte do time vencedor da corrida de revezamento isso so sete primeiros lugares de uma
s tacada , alm de ficar em terceiro lugar no salto em distncia. Naquele mesmo ano, bateu
um recorde estadual de salto em altura em Illinois.
{229}
Como acadmico ele foi igualmente exmio e no teve dificuldade em ingressar no curso de
fsica e astronomia na Universidade de Cambridge (cuj o chefe de departamento era, por
coincidncia, Albert Michelson). Ali ele foi selecionado para ser um dos primeiros bolsistas
Rhodes em Oxford. Trs anos de vida inglesa evidentemente o deixaram com o rei na barriga,
pois ele retornou a Wheaton em 1913 ostentando uma capa de Inverness, fumando um cachimbo
e falando com um sotaque caracteristicamente pomposo no exatamente britnico, nem
exatamente no britnico que o acompanharia pela vida afora. Embora mais tarde alegasse ter
passado a maior parte da segunda dcada do sculo exercendo advocacia em Kentucky, na
verdade trabalhou como professor de segundo grau e treinador de basquete em New Albany,
Indiana, antes de obter tardiamente o doutorado e passar um breve perodo no Exrcito. (Ele
chegou Frana um ms antes do armistcio e quase com certeza j amais esteve em meio ao
fogo cruzado.)
Em 1919, ento com trinta anos, mudou-se para a Califrnia e assumiu um cargo no
Observatrio de Monte Wilson, perto de Los Angeles. Rpida e inesperadamente, tornou-se o
astrnomo mais notvel do sculo XX.
Vale a pena abrir um parntese para examinar quo pouco se conhecia sobre o cosmo naquele
tempo. Os astrnomos atuais acreditam que existam talvez 140 bilhes de galxias no universo
visvel. um nmero enorme, bem maior do que voc imagina quando ouve o nmero. Se as
galxias fossem gros de ervilha, seria suficiente para encher um auditrio grande o velho
Boston Garden, digamos, ou o Royal Albert Hall. (Um astrofsico chamado Bruce Gregory
realmente calculou isso.) Em 1919, quando Hubble olhou pela primeira vez pelo culo do
telescpio, o nmero dessas galxias conhecidas por ns era exatamente uma: a Via Lctea.
Todo o resto, acreditava-se que fizesse parte da Via Lctea ou de uma das muitas nuvens de gs
distantes e perifricas. Hubble rapidamente mostrou quo errada era tal crena.
Nos dez anos seguintes, ele atacou duas das questes mais fundamentais sobre o universo: qual a
sua idade e qual o seu tamanho? Para responder a essas questes, preciso saber duas coisas: a
distncia de certas galxias e a velocidade com que se afastam de ns. O desvio para o vermelho
fornece a velocidade de afastamento das galxias, mas no informa sua distncia. Para isso so
necessrias as denominadas velas-padro estrelas cuj o brilho possa ser calculado com
segurana e usado como referencial para medir o brilho (e, portanto, a distncia relativa) de
outras estrelas.
A sorte de Hubble foi ter aparecido pouco depois de uma mulher engenhosa chamada Henrietta
Swan Leavitt ter descoberto uma forma de obt-las. Leavitt trabalhava no Observatrio de
Harvard como calculadora. Os calculadores passavam a vida estudando chapas fotogrficas de
estrelas e fazendo clculos da o nome. Um trabalho bem penoso, mas era o mximo que uma
mulher podia se aproximar da astronomia real em Harvard ou mesmo em outros lugares
naquele tempo. O sistema, conquanto inj usto, tinha l seus benefcios inesperados: fazia com que
metade das melhores mentes disponveis fosse redirecionada para um trabalho que normalmente
atrairia pouca ateno pensante e dotava as mulheres de uma compreenso da estrutura fina do
cosmo que muitas vezes passava despercebida aos colegas homens.
Uma calculadora de Harvard, Annie Jump Cannon, valeu-se de sua familiaridade repetitiva com
as estrelas para criar um sistema de classificaes estelares to prtico que adotado at
hoj e.
{230}
A contribuio de Leavitt foi inda mais profunda. Ela observou que um tipo de estrela
chamada varivel cefeida (devido constelao Cefeu, onde foi identificada pela primeira vez)
pulsava com um ritmo regular uma espcie de pulsao estelar. As cefeidas so bem raras,
mas pelo menos uma delas famosa: Polaris, a Estrela Polar, uma cefeida.
Sabemos agora que as cefeidas pulsam porque so estrelas idosas que j passaram da fase de
sequncia principal, no j argo dos astrnomos, e se tornaram gigantes vermelhas.
{231}
A
qumica das gigantes vermelhas um tanto complexa para nossos propsitos aqui (requer uma
compreenso das propriedades de tomos de hlio singularmente ionizados, entre vrias outras
coisas), mas, em termos simples, significa que elas queimam o combustvel remanescente de um
modo que produz o aumento e diminuio do brilho bem rtmicos e confiveis. A genialidade de
Leavitt foi perceber que, comparando as magnitudes relativas de cefeidas em diferentes pontos
do cu, era possvel descobrir onde estavam em relao umas s outras. Elas podiam ser usadas
como velas padro termo por ela cunhado e ainda em uso universal.
{232}
O mtodo
fornecia apenas distncias relativas, no distncias absolutas, mas mesmo assim foi a primeira
vez que algum criou uma forma prtica de medir o universo de grande escala.
(Para dar uma ideia da importncia desses insights, talvez valha a pena observar que, na poca
em que Leavitt e Cannon estavam inferindo propriedades fundamentais do cosmo com base em
manchas fracas em chapas fotogrficas, o astrnomo de Harvard William H. Pickering, que
tinha disposio um telescpio de primeira o tempo que quisesse, estava desenvolvendo sua
teoria seminal de que as manchas escuras na Lua eram causadas por enxames de insetos em
migraes sazonais.)
{233}
Combinando a escala csmica de Leavitt com o desvio para o vermelho de Vesto Slipher, Edwin
Hubble ps-se a medir pontos selecionados no espao com uma viso nova. Em 1923, mostrou
que um sopro difano na constelao de Andrmeda, conhecido como M31, no era uma nuvem
de gs como se pensava, mas um esplendor de estrelas, uma galxia completa, com 100 mil
anos-luz de dimetro e a pelo menos 900 mil anos-luz de distncia.
{234}
O universo era mais
vasto e ponha vasto nisso! do que qualquer pessoa j amais imaginara. Em 1924, ele publicou
um artigo memorvel, Cefedas em nebulosas espirais (nebulosa, que deriva de nuvens em
latim, era como ele chamava as galxias), mostrando que o universo consistia no apenas na Via
Lctea, e sim em montes de galxias independentes universos-ilhas , muitas delas maiores
que a Via Lctea e bem mais distantes.
Essa descoberta sozinha teria garantido a fama de Hubble, mas ele ento resolveu descobrir quo
mais vasto era o universo, e fez uma descoberta ainda mais impressionante. Hubble se ps a
medir os espectros de galxias distantes aquilo que Slipher comeara no Arizona. Valendo-se
do novo telescpio Hooker de cem polegadas do Monte Wilson e de algumas inferncias sagazes,
ele descobriu que todas as galxias do cu (exceto o nosso prprio aglomerado local) esto se
afastando de ns. Alm disso, sua velocidade e sua distncia eram perfeitamente proporcionais:
quanto mais distante a galxia, mais rpido se movia.
Isso era deveras espantoso. O universo estava se expandindo, rpida e uniformemente, em todas
as direes. No era preciso muita imaginao para visualizar o inverso disso e perceber que o
universo devia ter comeado em algum ponto central. Longe de ser o vcuo estvel, fixo e eterno
que todos sempre presumiram, ele tivera um princpio. Poderia, portanto, tambm ter um fim.
O espantoso, como observou Stephen Hawking, que ningum havia tido a ideia do universo em
expanso antes.
{235}
Um universo esttico, como deveria ter sido bvio para Newton e todos os
astrnomos pensantes desde ento, desmoronaria sobre si mesmo. Havia tambm o problema de
que, se as estrelas vinham ardendo indefinidamente em um universo esttico, este teria se
tornado insuportavelmente quente decerto quente demais para criaturas como ns. Um
universo em expanso resolvia grande parte desses problema de uma s tacada.
Hubble era muito melhor observador do que pensador e no percebeu imediatamente as
implicaes plenas do que descobrira. Em parte, isso aconteceu porque ele ignorava por
completo a teoria da relatividade geral de Einstein. Isso era incrvel, dado que Einstein e sua
teoria j eram mundialmente famosos. Alm disso, em 1929, Albert Michelson j em seus
anos de declnio, mas ainda um dos cientistas mais alertas e estimados do mundo aceitou um
cargo no Monte Wilson para medir a velocidade da luz com seu confivel interfermetro, e deve
ter ao menos mencionado para Hubble a aplicabilidade da teoria de Einstein s suas descobertas.
Em todo caso, Hubble no aproveitou a chance de fazer uma revoluo terica. Coube a um
sacerdote-acadmico belga (com um ph.D. pelo MIT) chamado Georges Lematre reunir as
duas descobertas de Hubble em sua prpria teoria da exploso, segundo a qual o universo
comeara como um ponto geomtrico, um tomo primordial, que irrompera para a glria e
vinha se expandindo desde ento. Foi uma ideia precursora do conceito moderno do big-bang,
mas estava to frente de sua poca que Lematre raramente obtm mais do que as poucas
linhas que lhe concedemos aqui. O mundo precisaria de mais algumas dcadas e da descoberta
involuntria da radiao csmica de fundo, por Penzias e Wilson em sua antena ruidosa em Nova
Jersey, para que o big-bang comeasse a se transformar de um ideia interessante em uma teoria
consagrada.
Nem Hubble, nem Einstein teriam um papel de destaque nessa histria grandiosa. Embora
nenhum dos dois percebesse isso na poca, j haviam dado as suas grandes contribuies.
Em 1936, Hubble lanou um livro popular chamado The realm of the nebulae [O mundo das
nebulosas], no qual explicava num estilo lisonj eiro suas prprias realizaes considerveis.
{236}
Aqui enfim ele mostrou que havia se familiarizado com a teoria de Einstein pelo menos at
certo ponto, dedicando-lhe quatro das cerca de duzentas pginas do livro.
Hubble morreu de ataque cardaco em 1953. Uma ltima e pequena esquisitice o aguardava. Por
razes envoltas em mistrio, sua mulher recusou-se a fazer um funeral e nunca revelou o destino
dado ao corpo dele. Cinco dcadas depois, o paradeiro do maior astrnomo do sculo permanece
desconhecido.
{237}
Em memria dele, voc pode olhar para o cu e para o telescpio espacial
Hubble, lanado em 1990 e batizado em sua homenagem.


Captulo 9. O tomo poderoso


Enquanto Einstein e Hubble tentavam deslindar a estrutura em grande escala do cosmo, outros
lutavam para entender algo mais prximo, mas de certo modo igualmente remoto: o tomo
minsculo e sempre misterioso.
O grande fsico do Caltech Richard Feynman certa vez observou que, se tivssemos de reduzir a
histria da cincia a uma afirmao importante, ela seria: Todas as coisas so feitas de
tomos.
{238}
Eles esto por toda parte e constituem tudo o que existe. Olhe sua volta. Tudo
so tomos. No apenas os obj etos slidos como paredes, mesas e sofs, mas o ar entre eles. E
eles esto a em nmeros realmente inconcebveis.
A estrutura funcional bsica dos tomos a molcula (da palavra latina para pequena massa).
Uma molcula so simplesmente dois ou mais tomos funcionando j untos num arranj o mais ou
menos estvel: j unte dois tomos de hidrognio e um de oxignio e voc obtm uma molcula de
gua. Os qumicos tendem a pensar em termos de molculas, e no de elementos, assim como os
escritores tendem a pensar em termos de palavras, e no de letras. Portanto, so as molculas
que eles contam, e elas so no mnimo bem numerosas. No nvel do mar, a uma temperatura de
zero grau centgrado, um centmetro cbico de ar (ou sej a, um espao mais ou menos do
tamanho de um pequeno dado) conter 27 milhes de bilhes de molculas.
{239}
E elas esto
em cada centmetro cbico que voc v sua volta. Pense em quantos centmetros cbicos
existem no mundo fora de sua j anela quantos dados seriam precisos para preencher essa vista.
Depois pense em quantos seriam necessrios para construir um universo. Os tomos, em suma,
so muito abundantes.
Eles tambm so fantasticamente durveis. Por serem to longevos, eles realmente circulam.
Cada tomo de seu corpo j deve ter passado por vrias estrelas e feito parte de milhes de
organismos no caminho at voc. Cada um de ns to numeroso atomicamente e na morte
to vigorosamente reciclado que provvel que um nmero significativo de nossos tomos at
1 bilho para cada um de ns, estimou-se
{240}
tenha pertencido a Shakespeare. Outro bilho
veio de Buda e Genghis-Khan e Beethoven, e qualquer outra figura histrica que lhe venha
cabea. (Ao que parece, os personagens precisam ser antigos, j que os tomos levam algumas
dcadas para serem redistribudos por completo; por mais que desej e, voc ainda no Elvis
Preley.)
Portanto, somos todos reencarnaes embora efmeras. Ao morrermos, os nossos tomos se
separaro e procuraro novas aplicaes: como parte de uma folha, outro ser humano ou uma
gota de orvalho. Os tomos, porm, duram praticamente para sempre.
{241}
Ningum sabe ao
certo por quanto tempo um tomo consegue sobreviver, mas de acordo com Martin Rees
provavelmente uns 1035 anos um nmero to grande que ainda bem que no preciso escrev-
lo por extenso.
Acima de tudo, os tomos so minsculos minsculos pra valer! Meio milho deles, um ao lado
do outro, poderiam se esconder atrs de um cabelo humano. Em tal escala, um tomo individual
essencialmente impossvel de imaginar, mas claro que podemos tentar.
Comecemos por um milmetro, que uma linha com este comprimento: -. Agora imagine essa
linha dividida em mil partes iguais. Cada uma dessas partes um mcron. Essa a escala dos
microorganismos. Um paramcio tpico,por exemplo, possui cerca de dois mcrons de largura
0,002 milmetro , o que realmente muito pequeno. Se voc quisesse ver a olho nu um
paramcio nadando em uma gota dgua, teria de ampliar a gota at que tivesse uns doze metros
de dimetro. No entanto, se voc quisesse ver os tomos na mesma gota, teria de ampli-la at
24 quilmetros de dimetro.
{242}
Os tomos, em outras palavras, existem em uma escala de miudeza de uma ordem totalmente
diferente. Para descer at a escala dos tomos, voc teria de pegar cada uma dessas fatias de um
mcron e dividi-la em 10 mil partes menores. Esta a escala de um tomo: um dcimo
milionsimo de um milmetro. um grau de pequenez bem alm da capacidade de nossa
imaginao, mas voc pode obter uma ideia das propores se lembrar que um tomo est para
uma linha de um milmetro assim como a espessura de uma folha de papel est para a altura do
Empire State Building.
So a abundncia e a extrema durabilidade dos tomos que os tornam to teis, e a pequenez
que os torna to difceis de detectar e entender. O pensamento de que os tomos so estas trs
coisas pequenos, numerosos e praticamente indestrutveis e de que todas as coisas so feitas
de tomos ocorreu pela primeira vez no a Antoine-Laurent Lavoisier, como voc deve
imaginar, nem mesmo a Henry Cavendish ou Humphry Davy, e sim a um quacre ingls magro
e de poucos ttulos acadmicos chamado John Dalton, com quem j topamos no captulo sobre
qumica.
Dalton nasceu em 1766 na periferia de Lake District, perto de Cockermouth, numa famlia de
teceles pobres, mas quacres devotos. (Quatro anos depois, o poeta William Wordsworth
tambm viria ao mundo em Cockermouth.) Foi um aluno excepcionalmente brilhante to
brilhante que na idade prematura de doze anos assumiu a direo da escola quacre local. Isso
poderia ser sinal da precocidade de Dalton ou da precariedade da escola, mas sabemos, por seus
dirios, que, mais ou menos nessa poca, ele estava lendo os Principia de Newton no original em
latim, e outras obras de mesma complexidade. Aos quinze anos, ainda como mestre-escola,
assumiu um cargo na cidade vizinha de Kendal, e uma dcada depois mudou-se para
Manchester, praticamente no saindo de l nos cinquenta anos seguintes de sua vida. Em
Manchester, tornou-se uma espcie de furaco intelectual, produzindo livros e artigos sobre
temas que iam da meteorologia gramtica. O daltonismo, incapacidade de que sofria, chama-
se assim devido aos seus estudos. Contudo, foi um livro maudo chamado A new system of
chemical philosophy [Um novo sistema de filosofia qumica], publicado em 1808, que firmou
sua reputao.
Ali, num captulo breve de apenas cinco pginas (dentre as mais de novecentas do livro), as
pessoas cultas encontraram pela primeira vez algo parecido com o conceito moderno dos
tomos. O insight simples de Dalton foi o de que na base de toda a matria encontram-se
partculas extremamente pequenas e irredutveis. To difcil quanto introduzir um novo planeta
no sistema solar ou aniquilar um que j exista criar ou destruir uma partcula de hidrognio,
ele escreveu.
{243}
Nem a ideia de tomos nem o prprio termo eram exatamente novos. Ambos foram
desenvolvidos pelos gregos antigos. A contribuio de Dalton foi avaliar os tamanhos relativos e
as caractersticas desses tomos e como se combinavam entre si. Ele sabia, por exemplo, que o
hidrognio era o elemento mais leve, de modo que lhe deu o peso atmico 1. Ele tambm
acreditava que a gua consistia em sete partes de oxignio para uma de hidrognio, por isso
atribuiu ao oxignio o peso atmico 7. Dessa forma, conseguiu chegar aos pesos relativos dos
elementos conhecidos. Ele nem sempre foi rigorosamente preciso o peso atmico do oxignio
, na verdade, 16 , mas o princpio era slido e formou a base de toda a qumica moderna e de
grande parte da cincia moderna restante.
A obra tornou Dalton famoso embora comedidamente, maneira de um quacre ingls. Em
1826, o qumico francs P. J. Pelletier viaj ou para Manchester a fim de visitar o heri
atmico.
{244}
Pelletier, que esperava encontr-lo associado a alguma instituio de destaque, se
espantou ao v-lo lecionando aritmtica elementar aos meninos de uma pequena escola numa
rua secundria. De acordo com o historiador da cincia E. J. Holmyard, um Pelletier aturdido,
aps contemplar o grande homem, gaguej ou:
Est-ce que j ai lonneur de maddresser Monsieur Dalton? [Estarei tendo a honra de me
dirigir ao senhor Dalton?], pois mal conseguia acreditar que aquele era o qumico de fama
europia, ensinando a um menino as primeiras operaes aritmticas. Sim, respondeu o
prosaico quacre. O senhor poderia sentar-se enquanto termino de ensinar a lio a este
rapaz?
{245}
No obstante tentasse evitar todas as honras, Dalton foi eleito contra sua vontade para a Royal
Society, cumulado de medalhas, e o governo lhe concedeu uma generosa penso. Ao morrer,
em 1844, 40 mil pessoas viram o caixo, e o cortej o do funeral estendeu-se por mais de trs
quilmetros.
{246}
Seu verbete no Dictionary of national biography um dos maiores,
comparvel apenas aos de Darwin e Lyell entre os homens de cincia do sculo XIX.
Durante um sculo aps Dalton ter elaborado sua proposio
{247}
permaneceu totalmente
hipottica, e alguns cientistas eminentes com destaque para o fsico vienense Ernst Mach, que
deu nome velocidade do som duvidavam totalmente da existncia dos tomos. Os tomos
no podem ser percebidos pelos sentidos. Eles so obj etos do pensamento ele escreveu.
Tamanha era a dvida sobre a existncia dos tomos, no mundo de lngua alem, que teria
contribudo para o suicdio do grande fsico terico e entusiasta dos tomos Ludwig Boltzmann,
em 1906.
{248}
Einstein quem forneceu a primeira prova incontestvel da existncia dos tomos, em seu artigo
sobre o movimento browniano em 1905, mas ela atraiu pouca ateno e, de qualquer modo, logo
ele seria totalmente absorvido pelo trabalho sobre a relatividade geral. Destarte, o primeiro heri
da era atmica, embora no o primeiro personagem em cena, foi Ernest Rutherford.
Rutherford nasceu em 1871 nos confins da Nova Zelndia. Seus pais haviam emigrado da
Esccia para cultivar algum linho e criar um monte de filhos (parafraseando Steven
Weinberg).
{249}
Crescendo numa parte remota de um pas remoto, ele estava totalmente
distante da comunidade cientfica internacional, mas em 1895 obteve uma bolsa que o levou ao
Laboratrio Cavendish, na Universidade de Cambridge, que estava prestes a se tornar o lugar
mais quente do mundo para se praticar fsica.
Os fsicos costumam menosprezar os cientistas de outros campos. Quando a esposa do grande
fsico austraco Wolfgang Pauli o trocou por um qumico, ele no acreditou: Se ela tivesse
escolhido um toureiro, eu entenderia, ele observou desconcertado a um amigo. Mas um
qumico...
{250}
Era um sentimento que Rutherford teria compreendido.
{251}
A cincia toda se reduz fsica ou
coleo de selos, ele disse certa vez, numa observao muitas vezes citada. Por uma ironia do
destino, quando ele ganhou o Nobel em 1908, foi o prmio de Qumica, no o de Fsica.
Rutherford foi um homem sortudo sortudo por ser um gnio, mas ainda mais sortudo por viver
numa poca em que a fsica e a qumica eram to empolgantes e to compatveis (no obstante
os sentimentos dele). Jamais elas voltariam a se sobrepor de forma to cmoda.
Apesar de todos os seus sucessos, Rutherford no era um homem especialmente brilhante,
chegando a ter dificuldades com a matemtica. Muitas vezes, durante as palestras, ele se perdia
em suas prprias equaes e desistia no meio do caminho, pedindo aos alunos que as calculassem
sozinhos.
{252}
De acordo com James Chadwick, o descobridor do nutron e seu colega por muito
tempo, ele nem sequer era particularmente esperto na experimentao. Era simplesmente
obstinado e de mente aberta. Em lugar do brilho, ele tinha astcia e uma espcie de ousadia. Sua
mente, nas palavras de um bigrafo, estava sempre operando rumo s regies inexploradas, o
mais longe que ele conseguia ver, e isso estava bem alm da maioria dos outros homens.
{253}
Confrontando com um problema intricado, ele estava preparado a enfrent-lo com mais esforo
e por mais tempo do que a maioria das pessoas e a ser mais receptivo a explicaes heterodoxas.
Sua maior revoluo cientfica adveio porque ele estava preparado para passar horas
tediosssimas diante de uma tela contando cintilaes de partculas alfa, como so conhecidas o
tipo de trabalho que normalmente seria delegado a um auxiliar. Ele foi um dos primeiros a ver
possivelmente o primeiro de todos que a energia inerente aos tomos poderia, se aproveitada,
produzir bombas suficientemente poderosas para fazer este velho mundo desaparecer em
fumaa.
{254}
Fisicamente ele era grande e tonitruante, com uma voz que fazia os tmidos dos encolherem.
Certa vez, quando lhe disseram que Rutherford faria uma transmisso radiofnica atravs do
Atlntico, um colega perguntou com ironia: Para que usar o rdio?.
{255}
Ele tambm tinha
uma grande e bem-humorada autoconfiana. Quando algum observou que ele parecia estar
sempre na crista da onda, Rutherford respondeu: Bem, afinal, eu fiz a onda, no fiz?. C. P.
Snow recordou como, uma ocasio, num alfaiate de Cambridge, ouviu por acaso Rutherford
observar: Todo dia minha cintura aumenta. E minha inteligncia tambm.
{256}
Mas a cintura e a inteligncia ainda tinham muito que aumentar em 1895, quando ele chegou no
Laboratrio Cavendish.*

* [O nome vem dos mesmos Cavendish que produziram Henry. Neste caso, de William
Cavendish, stimo duque de Devonshire, um matemtico talentoso e baro do ao na Inglaterra
vitoriana. Em 1870, ele doou universidade 6300 libras para a construo de um laboratrio
experimental.]

Aquele foi um perodo muito dinmico na cincia. No ano em que Rutherford chegou a
Cambridge, Wilhelm Roentgen descobriu os raios X na Universidade de Wrzburg, Alemanha. E
no ano seguinte Henri Becquerel descobriu a radioatividade. O prprio laboratrio Cavendish
estava em via de embarcar num longo perodo de grandeza. Em 1897, J. J. Thomson e colegas
descobririam ali o eltron, em 1911, C. T. R. Wilson produziria ali o primeiro detector de
partculas (como veremos) e, em 1932, James Chadwick descobriria ali o nutron. Ainda mais no
futuro, em 1953, James Watson e Francis Crick descobririam a estrutura do DNA Cavendish.
De incio, Rutherford trabalhou com ondas de rdio, e com certo destaque ele conseguiu
transmitir um sinal claro por mais de uma milha, um feito bem razovel para a poca , mas
desistiu daquilo ao ser persuadido por um colega mais experiente de que o rdio tinha pouco
futuro.
{257}
No todo, porm, Rutherford no avanou em Cavendish. Aps trs anos ali, sentindo
que no estava chegando a lugar nenhum, aceitou um cargo na Universidade McGill, em
Montreal, onde comeou sua longa e firme ascenso grandeza. Na poca em que recebeu seu
prmio Nobel (por investigaes sobre a desintegrao dos elementos e a qumica das
substncias radioativas, de acordo com a nota oficial), havia se mudado para a Universidade de
Manchester, e era ali, de fato, que faria seu trabalho mais importante na determinao da
estrutura e da natureza do tomo.
No incio do sculo XX, sabia-se que os tomos eram constitudos de partes a descoberta do
eltron por Thomson havia evidenciado isso , mas no se sabia quantas partes havia, como se
encaixavam ou que forma assumiam. Alguns fsicos pensavam que os tomos talvez tivessem a
forma de um cubo, porque os cubos podem ser agrupados muito perfeitamente sem desperdiar
nenhum espao.
{258}
A viso mais geral, contudo, era que um tomos se assemelhava a um
bolinho de groselha ou a um pudim de ameixas: um obj eto denso e slido que carregava uma
carga positiva, mas repleto de eltrons negativamente carregados, como as groselhas de um
bolinho.
Em 1910, Rutherford (auxiliado por seu aluno Hans Geiger, que mais tarde inventaria o detector
de radiao que leva seu nome) disparou tomos de hlio, ou partculas alfa, contra uma folha de
ouro. *
* [Geiger mais tarde se tornaria nazista fantico, no hesitando em trair colegas j udeus, at
mesmo muitos que o haviam aj udado.]

Para seu espanto, algumas das partculas ricochetearam. Foi como se, nas palavras de
Rutherford, ele tivesse disparado um proj til de quarenta centmetros numa folha de papel e ele
ricocheteasse de volta ao seu colo. Aquilo simplesmente no podia acontecer. Aps refletir
bastante, Rutherford percebeu que s poderia haver uma explicao: as partculas que
ricochetearam estavam atingindo algo pequeno e denso no ncleo do tomo, enquanto outras
partculas navegavam por ele desimpedidas. Um tomo, Rutherford percebeu, constitua-se
predominantemente de espao vazio, com um ncleo muito denso no centro. Foi uma descoberta
bem gratificante, mas suscitou um problema imediato. De acordo com todas as leis da fsica
convencional, portanto, os tomos no deveriam existir.
Faamos uma pausa a fim de examinar a estrutura do tomo como o conhecemos hoj e. Cada
tomo compe-se de trs tipos de partcula elementares: prtons, que tm uma carga eltrica
positiva; eltrons, que tm uma carga eltrica negativa; e nutrons, que no possuem carga.
Prtons e nutrons esto agrupados no ncleo, enquanto os eltrons giram ao redor deles
exteriormente. O nmero de prtons o que d a um tomo sua identidade qumica.
{259}
Um
tomo com um prton um tomo de hidrognio, com dois prtons hlio, com trs prtons,
ltio, e assim por diante escala acima. A cada prton adicionado, obtm-se um elemento novo.
(Como o nmero de prtons num tomo sempre contrabalanado por um nmero igual de
eltrons, voc ter s vezes que o nmero de eltrons que define um elemento; d na mesma.
A explicao que ouvi foi que os prtons do a um tomo sua identidade e os eltrons, sua
personalidade.)
Os nutrons no influenciam a identidade de um tomo, mas aumentam sua massa. O nmero de
nutrons costuma ser igual ao nmero de prtons, entretanto pode ser ligeiramente maior ou
menor. Acrescentando-se dois nutrons, obtm-se um istopo.
{260}
Os termos que voc ouve
associados s tcnicas de datao em arqueologia referem-se a istopos carbono-14, por
exemplo, que um tomo de carbono com seis prtons e oito nutrons (sendo catorze a soma dos
dois).
Nutrons e prtons ocupam o ncleo do tomo. O ncleo de um tomo minsculo apenas um
milionsimo de bilionsimo do volume pleno do tomo mas fantasticamente denso, j que
contm praticamente toda a massa dele.
{261}
Na comparao de Cropper, se um tomo fosse
expandido at o tamanho de uma catedral, o ncleo teria mais ou menos o tamanho de uma
mosca mas uma mosca milhares de vezes mais pesada que a catedral.
{262}
Foi essa amplido
inequvoca e inesperada que deixou Rutherford encafifado em 1910.
Continua sendo espantoso o pensamento de que os tomos consistem, na maior parte, em espao
vazio e de que a solidez que sentimos nossa volta uma iluso. Quando dois obj etos se
encontram no mundo real bolas de bilhar costumam ser citadas como exemplo , na verdade
no atingem um ao outro. Pelo contrrio, como explica Timothy Ferris, os campos
negativamente carregados das duas bolas repelem-se mutuamente [...] No fossem suas carga s
eltricas, elas poderiam, semelhana de galxias, passar inclumes uma pela outra.
{263}
Quando voc senta numa cadeira, no est realmente sentado nela, mas levitando sobre ela a
uma altura de um angstrom (um centsimo milionsimo de centmetro), os seus eltrons e os da
cadeira opondo-se implacavelmente a maiores intimidades.
A imagem que quase todos tm de um tomo de um eltron ou dois voando em torno de um
ncleo, como planetas orbitando em volta do Sol. Essa imagem foi criada em 1904, como uma
mera conj ectura brilhante, por um fsico j apons chamado Hantaro Nagaoka. Ela totalmente
errada, mas perdura mesmo assim. Como Isaac Asimov gostava de observar, ela inspirou
geraes de autores de fico cientfica a criar histrias de mundos dentro de mundos, em que
tomos se tornam sistemas solares minsculos habitados, ou o nosso sistema solar se revela um
mero cisco de algum sistema bem maior. Mesmo agora, o CERN, Centro Europeu de Pesquisa
Nuclear, adota a imagem de Nagaoka como logotipo em seu site. Na verdade, como os fsicos
logo viriam a perceber, os eltrons no so como planetas em rbita, mas como as ps da hlice
de um ventilador, preenchendo, em suas rbitas, todas as pores de espao simultaneamente
(com a diferena crucial de que as ps de um ventilador apenas parecem estar ao mesmo tempo
em toda parte; os eltrons esto).
Desnecessrio dizer que muito pouco disso era compreendido em 1910 e por muitos anos
subsequentes. A descoberta de Rutherford apresentou alguns problemas grandes e imediatos. Um
dos principais foi que um eltron no conseguiria orbitar em torno de um ncleo sem colidir com
ele. Segundo a teoria eletrodinmica convencional, um eltron em rbita rapidamente esgotaria
sua energia em apenas um instante ou algo prximo e cairia em espiral para dentro do
ncleo, com consequncias desastrosas para ambos. Havia tambm o problema de como os
prtons, com suas cargas positivas, conseguiam se reunir dentro do ncleo sem se destrurem ou
destrurem o resto do tomo. Claramente, o que acontecia l naquele mundo do muito pequeno
no era governado pelas leis aplicveis ao mundo macro onde residem nossas expectativas.
Ao comearem a mergulhar nesse domnio subatmico, os fsicos perceberam que ele no era
meramente diferente de tudo o que conheciam, mas diferente de tudo j imaginado. Como o
comportamento atmico to diferente da experincia comum, observou certa vez Richard
Feynman, muito difcil acostumar-se com ele, e ele parece estranho e misterioso para todos,
sej a o fsico novato ou experiente.
{264}
Quando Feynman fez esse comentrio, os fsicos j
haviam tido meio sculo para se adaptarem estranheza do comportamento atmico. Agora
imagine como Rufherford e seus colegas devem ter se sentido no incio da dcada de 1910,
quando tudo aquilo era novidade.
Uma das pessoas que trabalhavam com Rutherford era um j ovem dinamarqus gentil e afvel
chamado Niels Bohr. Em 1913, intrigado com a estrutura do tomo, Bohr teve uma ideia to
empolgante que adiou a lua-de-mel para escrever o que se tornou um artigo fundamental. Na
impossibilidade de enxergar algo to minsculo como um tomo, os fsicos tinham de tentar
decifrar sua estrutura com base no comportamento que eles apresentavam em certos
experimentos, como fizera Rutherford ao disparar partculas alfa contra uma folha de ouro. s
vezes, o que no surpreende, os resultados desses experimentos eram intrigantes. Um enigma que
j durava muito tempo estava ligado s leituras de espectros dos comprimentos de onda do
hidrognio. Eles produziam padres mostrando que tomos de hidrognio emitiam energia em
certos comprimentos de onda, mas no em outros. Era como se algum mantido sob vigilncia
vivesse aparecendo em certos locais, porm j amais fosse observado se deslocando entre eles.
Ningum conseguia entender o porqu daquele fenmeno.
Foi refletindo sobre esse problema que Bohr foi acometido de uma soluo e desatou a escrever
seu artigo famoso. Denominado Sobre as constituies de tomos e molculas, o artigo
explicava como os eltrons evitavam cair dentro dos ncleos, sugerindo que conseguiam ocupar
somente certas rbitas bem definidas. De acordo com a nova teoria, um eltron, ao mudar de
rbita, desaparecia de uma e reaparecia instantaneamente na outra sem percorrer o espao
intermedirio. Claro que essa ideia o famoso salto quntico totalmente estranha, mas era
boa demais para no ser verdade. Alm de evitar que os eltrons se precipitassem
catastroficamente dentro do ncleo, explicava os comprimentos de onda desconcertantes do
hidrognio. Os eltrons s apareciam em certas rbitas porque s existiam em certas rbitas. Foi
um insight fascinante que valeu a Bohr o prmio Nobel de Fsica de 1922, um ano aps Einstein
receber o seu.
Nesse nterim, o incansvel Rutherford, agora de volta a Cambridge como sucessor de J. J.
Thomson no comando do Laboratrio Cavendish, criou um modelo que explicava por que os
ncleos no explodiam. Ele viu que eles deviam ser contrabalanados por algum tipo de
partculas neutralizantes, que chamou de nutrons. A ideia era simples e atraente, mas nada fcil
de provar. Um colega de Rutherford, James Chadwick, dedicou onze anos busca sistemtica de
nutrons, at enfim ter sucesso em 1932. Ele tambm recebeu o prmio Nobel de Fsica, em
1935. Como observam Boorse e seus colegas em sua histria do assunto, a demora da descoberta
foi provavelmente algo muito benfico, j que o domnio do nutron era essencial ao
desenvolvimento da bomba atmica.
{265}
(Por no terem carga, os nutrons no so repelidos
pelos campos eltricos no ncleo de um tomo, podendo assim ser disparados, como pequenos
torpedos, contra um ncleo atmico, desencadeando o processo destrutivo conhecido como
fisso.) Se o nutron tivesse sido isolado na dcada de 1920, eles observam, bem provvel que
a bomba atmica tivesse sido desenvolvida primeiro na Europa, sem dvida pelos alemes.
De certo modo, os europeus estavam ocupadssimos tentando entender o comportamento
estranho do eltron. O principal problema que eles enfrentavam era que o eltron s vezes se
comportava feito uma partcula e outras vezes, feito uma onda. Essa dualidade impossvel quase
levou os fsicos loucura. Nos dez anos seguintes, por toda a Europa, eles quebraram a cabea,
escreveram furiosamente e ofereceram hipteses concorrentes. Na Frana, o prncipe Louis-
Victor de Broglie, nascido numa famlia ducal, descobriu que certas anomalias no
comportamento dos eltrons desapareciam quando eles eram considerados ondas. A observao
entusiasmou o austraco Erwin Schrdinger, que introduziu alguns refinamentos j eitosos e
concebeu um sistema conveniente chamado mecnica ondulatria. Mais ou menos na mesma
poca, o fsico alemo Werner Heisenberg props uma teoria concorrente chamada mecnica
matricial. Era matematicamente to complexa que quase ningum chegou a entend-la, nem
mesmo o prprio Heisenberg (Eu nem sei direito o que uma matriz, Heisenberg a certa
altura confessou desesperado a um amigo),
{266}
mas ela parecia resolver certos problemas que
as ondas de Schrdinger no conseguiam explicar.
O resultado foi que a fsica tinha duas teorias, baseadas em premissas conflitantes, que produziam
os mesmos resultados. Uma situao impossvel.
Finalmente, em 1926, Heisenberg props uma sntese clebre, produzindo uma nova disciplina
que passou a ser conhecida como mecnica quntica. No seu mago estava o princpio da
incerteza de Heisenberg, que afirma que o eltron uma partcula, mas uma partcula que pode
ser descrita em termos de ondas. A incerteza em que se baseia a teoria que podemos conhecer
a traj etria de um eltron pelo espao ou sua localizao num dado instante, mas no podemos
conhecer as duas coisas.*

* [Existe certa incerteza no uso da palavra incerteza no tocante ao princpio de Heisenberg.
Michael Frayn, num posfcio sua pea Copenhagen, observa que vrias palavras em alemo
Unsicherheit, Unschrfe, Unbestimmthit tm sido usadas por diferentes tradutores, mas
nenhuma equivale exatamente ao ingls uncertainty (incerteza). Frayn sugere que
indeterminacy (indeterminao) seria uma palavra melhor para o princpio e indeterminability
(indeterminabilidade) seria ainda melhor. Heisenberg costumava usar Unbestimmtheit.]

Qualquer tentativa de medir uma delas inevitavelmente perturbar a outra. No se trata apenas
da falta de instrumentos mais precisos; uma propriedade imutvel do universo.
{267}
O que isso significa, na prtica, que no se consegue prever onde um eltron estar num dado
momento. S se consegue especificar a probabilidade de ele estar ali. Em certo sentido, como
observou Dennis Overbye, um eltron no existe enquanto no observado. Ou, em termos
ligeiramente diferentes, at ele ser observado, deve-se considerar que um eltron est
simultaneamente em toda parte e em parte alguma.
{268}
Se isso parece confuso, console-se com o fato de que tambm pareceu confuso para os fsicos.
Overbye observa: Bohr certa vez comentou que uma pessoa que no ficasse indignada ao ouvir
falar pela primeira vez na teoria quntica no entendera o que havia sido dito.
{269}
Heisenberg,
quando lhe perguntaram como se podia imaginar um tomo, respondeu: Melhor nem
tentar.
{270}
Desse modo, o tomo acabou se revelando bem diferente da imagem que a maioria das pessoas
havia criado. O eltron no voa em torno do ncleo como um planeta ao redor do Sol; ele assume
o aspecto mais amorfo de uma nuvem. O tomo no fechado por uma cpsula dura e
reluzente, como as ilustraes s vezes nos levam a supor, mas simplesmente pela mais externa
dessas nuvens indistintas de eltrons. A prpria nuvem , em essncia, apenas uma zona de
probabilidade estatstica marcando a rea alm da qual o eltron apenas raramente se
desgarra.
{271}
Portanto, se pudesse ser visto, um tomo seria mais parecido com uma bola de
tnis muito indistinta do que com uma esfera metlica de superfcie dura (mas no muito
parecido com qualquer uma das duas, ou, na verdade, com qualquer coisa que voc j viu;
afinal, estamos lidando aqui com um mundo bem diferente daquele que vemos nossa volta).
Parecia que a estranheza no tinha limite. Pela primeira vez, nas palavras de James Trefil, os
cientistas encontraram uma rea do universo que nossos crebros no esto programados para
entender.
{272}
Ou, como expressou Feynman, as coisas em pequena escala em nada se
comportam como as coisas em grande escala.
{273}
medida que investigavam mais
profundamente, os fsicos percebiam que haviam encontrado um mundo onde no apenas os
eltrons podiam saltar de uma rbita para outra sem atravessar qualquer espao intermedirio,
como um em que a matria podia surgir do nada contanto, nas palavras de Alan Lightman,
do MIT, que desaparecesse de novo com pressa suficiente.
{274}

Talvez a mais impressionante das improbabilidades qunticas sej a a ideia, resultante do Princpio
da Excluso de Wolfgang Pauli, de 1925, de que as partculas subatmicas em certos pares,
mesmo quando separadas pelas maiores distncias, conseguem instantaneamente saber o que
a outra est fazendo. As partculas possuem uma qualidade chamada spin, e, de acordo com a
teoria quntica, no momento em que se determina o spin de uma partcula, sua partcula irm,
por mais distante que estej a, imediatamente comear a girar (spin) na direo oposta, mesma
velocidade.
como se, nas palavras do autor de textos de cincia Lawrence Joseph, houvesse duas bolas de
sinuca idnticas, uma em Ohio, nos Estados Unidos, e a outra em Fij i, na Oceania, e no instante
em que se pusesse em movimento uma delas, a outra imediatamente girasse na direo contrria
exatamente mesma velocidade.
{275}
O notvel que o fenmeno foi comprovado em 1997,
quando fsicos da Universidade de Genebra enviaram ftons por onze quilmetros em direes
opostas e demonstraram que a interferncia n um deles provocava uma resposta instantnea no
outro.
{276}
As coisas atingiram tal paroxismo que, em uma conferncia, Bohr observou, a respeito de uma
teoria nova, que a questo no era se ela era maluca, mas se era suficientemente maluca. Para
ilustrar a natureza no intuitiva do mundo quntico, Schrdinger apresentou a famosa experincia
imaginria em que um gato hipottico era encerrado numa caixa com um tomo e uma
substncia radioativa ligado a uma ampola de cido hidrocinico. Se a partcula se degradasse
em uma hora, desencadearia um mecanismo que romperia a ampola e envenenaria o gato. Caso
contrrio, o gato sobreviveria. No entanto, no era possvel saber o que acontecia na caixa, de
modo que a nica opo, cientificamente, era considerar o gato como 100% vivo 100% morto ao
mesmo tempo. Isso significa, como observou Stephen Hawking com um toque de entusiasmo
compreensvel, que no possvel prever eventos futuros exatamente, quando nem sequer se
consegue medir com preciso o estado presente do universo!.
{277}
Devido s suas esquisitices, muitos fsicos no gostaram da teoria quntica ou, pelo menos, de
certos aspectos dela, e mais do que todos Einstein. Isso foi mais do que uma ironia, j que fora
ele, em seu annus mirabilis de 1905, quem havia explicado de modo to persuasivo como os
ftons de luz podiam s vezes se comportar como partculas, e outras vezes, como ondas a
noo central da nova fsica. A teoria quntica bem digna de considerao, ele observou
polidamente, mas na verdade no gostava dela. Deus no j oga dados, ele disse.*
Einstein no suportava a ideia de que Deus pudesse criar um universo onde certas coisas seriam
para sempre incognoscveis. Alm disso, a ideia de ao distncia de que uma partcula
pudesse instantaneamente influenciar outra a trilhes de quilmetros de distncia constituda
uma violao flagrante da teoria da relatividade restrita. Ela decretava expressamente que nada
poderia ultrapassar a velocidade da luz; porm, alguns fsicos insistiam em que, de algum modo,
no nvel subatmico, as informaes poderiam. (Ningum, por sinal, j amais explicou como as
partculas conseguem essa proeza. Os cientistas tm enfrentado o problema, de acordo com o
fsico Yakir Aharanov, no pensando sobre ele.)
{278}
Acima de tudo, havia o problema de que a fsica quntica introduzia um nvel de desordem que
antes no existia. De repente, eram necessrios dois conj untos de leis para explicar o
comportamento do universo: a teoria quntica para o mundo do muito pequeno e a relatividade
para o universo maior alm. A gravidade da teoria da relatividade era brilhante em explicar por
que os planetas orbitavam ao redor de sis ou por que a s galxias tendiam a se aglomerar, mas
no exercia nenhuma influncia no nvel das partculas. Para explicar o que mantinha os tomos
aglutinados, outras foras eram necessrias, e, na dcada de 1930, duas foram descobertas: a
fora nuclear forte e a fora nuclear fraca. A forte aglutina os tomos; ela que permite aos
prtons conviverem nos ncleos. A fraca desempenha tarefas mais variadas,
predominantemente ligadas ao controle da velocidade de certos tipos de decaimento radioativo.
A fora nuclear fraca, apesar do nome, 10 bilhes de bilhes de bilhes de vezes mais forte que
a gravidade,
{279}
e a fora nuclear forte ainda mais poderosa muito mais, de fato , mas a
influncia dessas foras estende-se apenas a distncias minsculas. O domnio da fora forte
chega a apenas cerca de 1/100 mil do dimetro de um tomo.
{280}
Por isso os ncleos dos
tomos so to compactos e densos, e elementos com ncleos grandes e apinhados tendem a ser
to instveis: a fora forte simplesmente no consegue dar conta de todos os prtons.
O resultado de tudo isso que a fsica acabou tendo dois corpos de leis um para o mundo do
muito pequeno, outro para o universo como um todo vivendo vidas totalmente distintas. Isso
tambm desagradou a Einstein. Ele dedicou o resto da vida busca de uma maneira de resolver
esses dilemas por meio de uma grande teoria unificada, sem sucesso, contudo.
{281}
De tempos
em tempos, ele achava que tinha encontrado, mas no final a coisa desandava. Com o passar do
tempo, Einstein ficou cada vez mais marginalizado, at lastimado. Quase sem exceo, escreveu
Snow, seus colegas pensavam, e ainda pensam, que ele desperdiou a segunda metade da
vida.
Em outras partes, porm, um progresso real vinha sendo obtido. Em meados da dcada de 1940,
os cientistas chegaram a um ponto em que compreendiam o tomo num nvel profundssimo
como demonstraram, com excesso de eficcia, em agosto de 1945, explodindo um par de
bombas atmicas sobre o Japo.
quela altura, nada mais compreensvel do que os fsicos acharem que haviam acabado de
conquistar o tomo. Na verdade, tudo na fsica das partculas estava em via de se tornar bem
mais complicado. Mas antes de tratarmos dessa aventura ligeiramente fatigante, temos de
atualizar outra vertente de nossa histria abordando um episdio importante e salutar de avareza,
fraude, m cincia, vrias mortes desnecessrias e a determinao definitiva da idade da Terra.


Captulo 10. A ameaa do chumbo


No final da dcada de 1940, um estudante de ps-graduao da Universidade de Chicago
chamado Clair Patterson, nascido no meio rural de Iowa, estava empregando um mtodo novo
de medio por istopo de chumbo para tentar descobrir enfim a idade definitiva da Terra.
Infelizmente, todas as suas amostras acabaram contaminadas em nveis absurdos. A maioria
continha cerca de duzentas vezes os nveis de chumbo normalmente esperados. Decorreriam
muitos anos at Patterson descobrir que o culpado era um lamentvel inventor de Ohio chamado
Thomas Midgley Jr.
Midgley era formado em engenharia, e o mundo teria sem dvida sido um lugar mais seguro se
ele tivesse seguido essa carreira. Em vez disso, desenvolveu um interesse nas aplicaes
industriais da qumica. Em 1921, trabalhando para o General Motors Research Corporation, em
Dayton, Ohio, Midgley investigou um composto qumico denominado chumbo tetraetila e
descobriu que ele reduzia substancialmente a vibrao conhecida como batida do motor,
ra todos conhecessem seus perigos, no incio do sculo XX, o chumbo podia ser encontrado em
todo tipo de produto de consumo. Os alimentos vinham em latas fechadas com solda de chumbo.
A gua costumava ser armazenados em tanques revestidos de chumbo. Na forma de arseniato de
chumbo, era borrifado nas frutas como pesticida. O chumbo fazia parte at do acondicionamento
dos tubos de dentifrcio. Dificilmente um produto deixava de trazer um pouco de chumbo para a
vida dos consumidores. No entanto, nada o tornou mais familiar do que seu acrscimo
gasolina.
O chumbo uma neurotoxina. Absorvido em excesso, pode danificar irreparavelmente o
crebro e o sistema nervoso central. Entre os muitos sintomas associados superexposio ao
chumbo esto cegueira, insnia, insuficincia renal, perda de audio, cncer, paralisias e
convulses
{282}
. Em sua forma mais aguda, ele produz alucinaes abruptas e aterrorizantes,
que perturbam igualmente vtimas e expectadores, em geral levando ao coma e morte. O
chumbo no organismo muito nocivo.
Por outro lado, ele era fcil de extrair e manusear, e quase constrangedoramente lucrativo de
produzir em escala industrial e o chumbo tetraetila de fato impedia os motores de baterem.
Desse modo, em 1923, trs das maiores corporaes dos Estados Unidos General Motors, Du
Pont e Standard Oil de Nova Jersey formaram uma j oint-venture, com o nome de Ethyl
Gasoline Corporation (mais tarde reduzido para Ethyl Corporation) com vistas a produzir tanto
chumbo tetraetila quanto o mundo estava disposto a comprar uma quantidade enorme, ao que
se revelou. Eles chamaram seu aditivo de etilo porque soava mais amigvel e menos txico do
que chumbo, e lanaram-no para consumo pblico (de mais maneiras do que a maioria das
pessoas percebia) em l de fevereiro de 1923.
Quase imediatamente, os operrios da produo passaram a exibir o andar cambaleante e as
faculdades mentais confusas de quem se envenenou. Tambm quase imediatamente, a Ethyl
Corporation embarcou numa poltica de negao calma mas inflexvel que lhe seria til durante
dcadas. Como observa Sharon Bertsch McGrayne em sua absorvente histria da qumica
industrial, Prometheans in the lab [Prometicos no laboratrio], quando os funcionrios de uma
fbrica desenvolviam delrios irreversveis, um porta-voz impertubvel informava aos reprteres:
Esses homens provavelmente enlouqueceram porque trabalharam demais.
{283}
No todo, pelo
menos quinze trabalhadores morreram no incio da produo de gasolina com chumbo e um
sem-nmero de outros adoeceu, muitas vezes violentamente. O nmero exato desconhecido,
porque a empresa quase sempre conseguia abafar notcias de vazamentos e envenenamentos
embaraosos. s vezes, porm, suprimir as notcias se tornava impossvel, mais marcadamente
em 1924 quando, em questo de dias, cinco trabalhadores da produo morreram e outros 35
foram transformados em pilhas de nervos vacilantes em uma nica instalao mal ventilada.
Com a circulao de rumores sobre os perigos do novo produto, o entusiasmado inventor do etil,
Thomas Midgley, decidiu realizar uma demonstrao a reprteres para desfazer suas
preocupaes. Enquanto discorria sobre o compromisso da empresa com a segurana, despej ou
chumbo tetraetila nas mos e, em seguida, segurou uma proveta com o produto sob o nariz por
sessenta segundos, garantindo que poderia repetir o procedimento todos os dias sem perigo. Na
verdade, Midgley conhecia perfeitamente os riscos do envenenamento por chumbo: ele prprio
adoecera gravemente devido superexposio, alguns meses antes, e, exceto na demonstrao
aos j ornalistas, evitava na medida do possvel o contato com a substncia.
{284}
Entusiasmado com o sucesso da gasolina com chumbo, Midgley voltou-se para outro problema
tecnolgico da poca. Os refrigeradores na dcada de 1920 costumavam ser terrivelmente
arriscados, porque usavam gases perigosos que s vezes vazavam. Um vazamento num
refrigerador em um hospital em Cleveland, Ohio, em 1929, matou mais de cem pessoas.
{285}
Midgley resolveu criar um gs que fosse estvel, no inflamvel, no corrosivo e seguro de
respirar. Como que misteriosamente predestinado a criar coisas nefastas, ele inventou os
clorofluorcarbonos, ou CFCS.
Raramente um produto industrial foi adotado com maior rapidez e com resultados to
desastrosos. Os CFCs entraram em produo no incio da dcada de 1930 e encontraram mil
aplicaes em tudo, de ares-condicionados de carros a sprays de desodorantes, at que se
descobrisse, meio sculo depois, que estavam devorando o oznio da estratosfera. Voc deve
saber que isso no foi bom.
O oznio uma forma de oxignio em que cada molcula porta trs tomos de oxignio, em vez
de dois. Trata-se de uma excentricidade qumica, j que no nvel do solo ele um poluente,
enquanto l em cima na estratosfera benfico, pois absorve a radiao ultravioleta perigosa. No
entanto, o oznio benfico no terrivelmente abundante. Se distribudo de maneira uniforme
pela estratosfera, formaria uma camada com apenas uns dois milmetros de espessura. Da ser
to facilmente perturbvel, e essas perturbaes no levarem muito tempo para se tornarem
crticas.
Os clorofluorcarbonos tampouco so abundantes constituem apenas cerca de uma parte por
bilho da atmosfera como um todo , mas so extravagantemente destrutivos. Um quilo de CFCs
consegue capturar e aniquilar 70 mil quilos de oznio atmosfrico.
{286}
Os CFCs perduram por
longo tempo cerca de um sculo em mdia , causando destruio enquanto isso. Eles tambm
so grandes esponj as de calor. Uma nica molcula de CFC cerca de 10 mil vezes mais
eficiente em exacerbar os efeitos estufa do que uma molcula de dixido de carbono
{287}
e
claro que o dixido de carbono no nada lento como um gs de estufa. Em suma, os
clorofluorcarbonos podem ac abar se revelando uma das piores invenes do sculo XX.
Midgley no veio a saber disso tudo, porque morreu muito antes de qualquer pessoa perceber
quo destrutivos eram os CFCs. Sua morte foi memoravelmente incomum.
{288}
Aps sofrer de
paralisia devido poliomielite, Midgley inventou um dispositivo envolvendo uma srie de
roldanas motorizadas que automaticamente o levantavam e o viravam na cama. Em 1944, ele
ficou embaraado nas cordas, quando a mquina entrou em ao, e foi estrangulado.
Se algum estivesse interessado em descobrir a idade das coisas, a Universidade de Chicago na
dcada de 1940 seria o lugar certo. Willard Libby estava em via de inventar a datao por
radiocarbono, permitindo aos cientistas obter uma ideia exata da idade de ossos e outros restos
orgnicos, algo que j mais haviam conseguido antes. At aquela poca, a s datas mais antigas
em que se podia confiar no iam alm da Primeira Dinastia no Egito, de cerca de 3000
a.C.
{289}
Ningum conseguia dizer com certeza, por exemplo, quando os ltimos lenis de gelo
recuaram ou em que perodo do passado o homem de Cro-Magnon decorou as cavernas de
Lascaux, na Frana.
A ideia de Libby foi to til que lhe valeria um prmio Nobel em 1960. Ele baseou-se na
percepo de que todos os seres vivos possuem, dentro deles, um istopo do carbono denominado
carbono-14, que comea a decair a uma taxa mensurvel no instante em que eles morrem. O
carbono-14 possui uma meia-vida tempo decorrido para metade de qualquer amostra
desaparecer de cerca de 5600 anos. Assim, calculando o grau de decaimento de dada amostra
de carbono, Libby conseguia obter uma boa soluo para a idade de um obj eto embora apenas
at certo ponto. Aps oito meias-vidas, somente 0,39% do carbono radioativo permanece, muito
pouco para uma medio confivel, de modo que a datao por radiocarbono funciona apenas
para obj etos com at cerca de 40 mil anos.
{290}
curioso que, exatamente quando a tcnica estava se difundindo, algumas falhas tenham se
tornado aparentes. Em primeiro lugar, descobriu-se que um dos componentes bsicos da frmula
de Libby, conhecido como constante de decaimento, estava uns 3% errada. quela altura,
porm, milhares de medies haviam sido realizadas mundo afora. Em vez de corrigir cada
uma, os cientistas decidiram manter a constante inexata. Desse modo, observa Tim Flannery,
cada datao por radiocarbono bruta que se obtm atualmente est cerca de 3%
prematura.
{291}
Os problemas no pararam por a. Logo se descobriu tambm que amostras
de carbono-14 podem ser facilmente contaminadas por carbono de outras fontes um pedao
minsculo de matria vegetal, por exemplo, que tenha sido coletada com a amostra sem ser
notada. Para amostras mais novas aquelas com menos de 20 mil anos , uma ligeira
contaminao nem sempre importa tanto, mas para amostras mais antigas ela pode representar
um grave problema, devido ao nmero reduzido de tomos remanescentes sendo contados. O
primeiro caso, recorrendo a um exemplo de Flannery, como errar por um dlar ao contar
mil;
{292}
o segundo caso mais como errar por um dlar quando voc s tem dois dlares para
contar.
O mtodo de Libby tambm se baseava no pressuposto de que a quantidade de carbono-14 na
atmosfera e sua taxa de absoro pelos seres vivos tm sido uniformes atravs da histria. Na
verdade, no bem assim. Sabemos agora que o volume de carbono-14 atmosfrico varia
dependendo de quo bem o magnetismo da Terra est defletindo os raios csmicos, e isso pode
variar muito ao longo do tempo. Portanto, algumas datas de carbono-14 so mais dbias do que
outras, particularmente em torno da poca em que pessoas vieram pela primeira vez para as
Amricas, uma das razes pelas quais a questo to controversa.
{293}
Por fim, e de modo talvez um tanto inesperado, a datao pode ser prej udicada por fatores
externos aparentemente alheios, tais como as dietas daqueles cuj os ossos esto sendo
examinados. Um caso recente envolveu o antigo debate sobre a sfilis: ela se originou no Novo ou
no Velho Mundo?
{294}
Arquelogos em Hull, no Norte da Inglaterra, descobriram que os
monges do cemitrio de um mosteiro sofreram de sfilis, mas a concluso inicial de que isso
ocorrera antes da viagem de Colombo foi posta em dvida pela observao de que eles haviam
comido muito peixe, o que poderia fazer seus ossos parecerem mais velhos. Os monges podem
perfeitamente ter tido sfilis, mas como a contraram, e quando, permanece um mistrio
torturante.
Devido s deficincias acumuladas do carbono-14, os cientistas conceberam outros mtodos para
datar materiais antigos, entre eles a termoluminescncia, que mede eltrons presos em barro, e a
ressonncia do spin eletrnico, que envolve o bombardeamento uma amostra com ondas
eletromagnticas e a medio das vibraes dos eltrons. Entretanto, mesmo os melhores
mtodos no conseguiam datar nada com mais de 200 mil anos, nem materiais inorgnicos como
rochas, j usto o que voc precisa para calcular a idade de seu planeta.
Os problemas da datao de rochas eram tantos que, a certa altura, quase todo mundo havia
desistido dela. No fosse um professor ingls determinado chamado Arthur Holmes, a tentativa
poderia ter sido totalmente abandonada. Holmes foi herico tanto pelos obstculos que superou
como pelos resultados que atingiu. Na dcada de 1920, quando ele estava no auge da carreira, a
geologia havia sado de moda a fsica era a nova onda do momento e faltavam fontes de
financiamento, em particular na Gr-Bretanha, seu bero espiritual. Na Universidade de
Durham, Holmes foi, por muitos anos, o departamento de geologia inteiro. No raro, tinha de
pedir emprestado ou improvisar equipamentos a fim de realizar suas dataes radiomtricas das
rochas. A certa altura, seus clculos tiveram de ser interrompidos por um ano, enquanto ele
aguardava que a universidade fornecesse uma simples mquina de calcular. Vez ou outra, ele
tinha de abandonar a vida acadmica para conseguir sustentar a famlia durante algum tempo,
dirigiu uma loj a de raridades em Newcastle upon Tyne e houve ocasies em que nem sequer
conseguiu pagar a taxa anual de cinco libras da Geological Society.
A tcnica que Holmes utilizou em seu trabalho era teoricamente simples e surgiu diretamente do
processo, observado pela primeira vez por Ernest Rutherford em 1904, pelo qual alguns tomos
decaem de um elemento em i velocidade suficientemente previsvel para que eles sej am usados
como relgios. Caso sej a conhecido o tempo que o potssio-40 leva para se tornar argnio-40 e
medidas as quantidades de cada substncia em uma amostra, possvel calcular a idade do
material. A contribuio de Holmes foi medir a taxa de decaimento do urnio em chumbo a fim
de calcular a idade das rochas e, assim ele esperava , a da Terra.
Mas havia muitas dificuldades tcnicas a superar. Holmes tambm precisava de aparelhos
sofisticados que permitissem medies precisas de amostras minsculas, e j vimos suas
dificuldades para conseguir uma reles mquina de calcular. Portanto, tratou-se de uma faanha
quando, em 1946, ele conseguiu anunciar, com certa confiana, que a Terra tinha pelo menos 3
bilhes de anos de idade e possivelmente ainda mais. Por infelicidade, ele esbarrara em um novo
obstculo formidvel: o conservadorismo dos colegas cientistas.
{295}
Embora no hesitassem
em elogiar sua metodologia, muitos sustentaram que ele no havia descoberto a idade da Terra,
mas apenas a idade dos materiais de que a Terra se formou.
Justamente nessa poca, Harrison Brown, da Universidade de Chicago, desenvolveu um mtodo
novo de contar istopos de chumbo em rochas gneas (aquelas criadas por aquecimento, e no
por depsito de sedimentos). Percebendo que o trabalho seria excessivamente tedioso, entregou-o
ao j ovem Clair Patterson como tese de doutorado. famosa sua promessa a Patterson de que
determinar a idade da Terra com seu novo mtodo seria sopa. Na verdade, levaria anos.
Partterson comeou a trabalhar no proj eto em 1948. Comparada com a contribuio herica de
Thomas Midgley marcha do progresso, a descoberta da idade da Terra por Patterson possui um
toque de anticlmax. Durante sete anos, primeiro na Universidade de Chicago e depois no
Califrnia Institute of Technology (para onde se transferiu em 1952), ele trabalhou num
laboratrio esterilizado, fazendo medies muito precisas das taxas de chumbo/urnio em
amostras de rochas antigas cuidadosamente selecionadas.
O problema da medio da idade da Terra era que se precisava de rochas extremamente
antigas, contendo cristais portadores de chumbo e urnio mais ou menos to antigos quanto o
prprio planeta bvio que rochas muito mais novas forneceriam datas enganosamente
recentes. Mas rochas antigas de fato so difceis de encontrar na Terra. No final da dcada de
1940, ningum entendia por que eram to raras. incrvel que s quando j estvamos em plena
era espacial algum tenha conseguido dar uma explicao plausvel para o sumio delas (a
soluo est na tectnica das placas, que verem adiante). Patterson teve de tentar explicar a s
coisas contando com materiais bem limitados. At que lhe ocorreu a ideia engenhosa de
contornar a escassez de rochas utilizando material de fora da Terra. Ele se voltou para os
meteoritos.
Seu pressuposto bem ousado, mas correio, ao que se revelou foi que muitos meteoritos so,
em essncia, restos dos materiais de construo dos primrdios do sistema solar que conseguiram
preservar uma qumica interior mais ou menos intacta. Medindo-se a idade dessas rochas
errantes, obter-se-ia tambm a idade (suficientemente prxima) da Terra.
Como sempre, nada foi to simples como esta descrio superficial leva a crer. Os meteoritos
no so abundantes, e amostras meteorticas no so fceis de obter. Alm disso, a tcnica de
medio de Brown revelou-se extremamente sensvel e precisou de muitos refinamentos. Acima
de tudo, havia o problema de que as amostras de Patterson eram constante e inexplicavelmente
contaminadas por grandes doses de chumbo atmosfrico sempre que expostas ao ar. Isso acabou
fazendo com que ele criasse um laboratrio esterilizado o primeiro do mundo, de acordo com
pelo menos um relato.
{296}
Patterson despendeu sete anos de trabalho paciente apenas reunir amostras adequadas para o
teste final. Na primavera de 1953, viaj ou at o Argonne National Laboratory, em Illinois, onde
pde utilizar a ltima palavra em espectrgrafo de massa, uma mquina capaz de detectar e
medir as quantidades mnimas de urnio e chumbo encerradas em cristais antigos. Quando enfim
obteve os resultados, Patterson, de to excitado, dirigiu seu carro direto at a casa onde crescera,
em Iowa, e pediu me que o internasse num hospital, achando que estivesse tendo um ataque
cardaco.
Logo depois, num encontro em Wisconsin, Patterson anunciou uma idade definitiva para a Terra
de 4550 milhes de anos (com uma margem de erro de mais ou menos 70 milhes de anos)
uma cifra que permanece inalterada passados cinquenta anos, como observa com admirao
McGrayne.
{297}
Aps duzentos anos de tentativas, a Terra enfim possua uma idade.
Cumprida sua misso principal, Patterson voltou a ateno questo importuna de todo aquele
chumbo na atmosfera. Ele se espantou ao descobrir que o pouco que se sabia sobre os efeitos do
chumbo nos seres humanos era quase invariavelmente errneo ou enganador o que no
surpreendia, ele descobriu, j que durante quarenta anos todos os estudos dos efeitos do chumbo
haviam sido financiados exclusivamente pelos fabricantes de aditivos de chumbo.
Num daqueles estudos, um mdico sem nenhum treinamento especializado em patologia qumica
realizou um programa de cinco anos em que se pediu a voluntrios que respirassem ou
engolissem grandes quantidades de chumbo. Depois a urina e as fezes dessas cobaias foram
examinadas.
{298}
Infelizmente, como o mdico parece ter ignorado, o chumbo no excretado
como produto residual. Ao contrrio, acumula-se nos ossos e no sangue da ser to perigoso , e
nem os ossos nem o sangue foram examinados. O resultado foi a aprovao do chumbo como
inofensivo sade.
Patterson logo constatou que tnhamos muito chumbo na atmosfera continuamos tendo, na
verdade, j que o chumbo nunca desaparece e que cerca de 90% parecia advir dos canos de
descarga dos automveis, mas no conseguiu provar isso.
{299}
Ele precisava de um meio de
comparar os nveis de chumbo na atmosfera naquele momento com os que existiam antes de
1923, quando foi introduzido o chumbo tetraetila. Ocorreu-lhe que ncleos de gelo poderiam
fornecer a resposta.
Sabia-se,que a neve que cai em lugares como a Groenlndia se acumula em camadas anuais
distintas (porque diferenas sazonais de temperatura produzem mudanas ligeiras na colorao
do inverno para o vero). Contando retroativamente essas camadas e medindo a quantidade de
chumbo em cada uma delas, Patterson poderia calcular as concentraes globais de chumbo em
qualquer poca por centenas, ou mesmo milhares, de anos. A ideia tornou-se a base dos estudos
de ncleos de gelo, em que se fundamenta grande parte do trabalho climatolgico
moderno.
{300}
Patterson descobriu foi que antes de 1923 quase no havia chumbo na atmosfera, e desde aquela
poca seu nvel crescera de forma contnua e perigosa. Sua misso de vida era fazer com que o
chumbo fosse eliminado da gasolina. Para isso, tornou-se um crtico constante e, muitas vezes,
ruidoso da indstria do chumbo e seus interesses.
A campanha se mostraria infernal. A Ethyl era uma corporao global poderosa, com muitos
amigos em altos cargos. (Entre seus diretores estiveram o j uiz da Suprema Corte Lewis Powell e
Gilbert Grosvenor, da National Geographic Society.) Patterson de repente viu suas verbas de
pesquisa serem supensas ou negadas. O American Petroleum Institute cancelou um contrato de
pesquisa com ele, bem como o Servio de Sade Pblica dos Estados Unidos, uma instituio do
governo supostamente neutra.
medida que Patterson se tornava incmodo, a direo de sua instituio via-se repetidamente
pressionada pelos executivos da indstria do chumbo a cal-lo ou demiti-lo. De acordo com
Jamie Lincoln Kitman, escrevendo em The Nation em 2000, os executivos da Ethyl
supostamente ofereceram o patrocnio de uma ctedra no Caltech se Patterson fosse posto na
rua.
{301}
Absurdamente, ele foi excludo do painel do Conselho Nacional de Pesquisa
americano de 1971 para investigar os perigos do envenenamento atmosfrico por chumbo,
embora fosse ento sem dvida o maior especialista em chumbo atmosfrico.
Patterson tem o mrito de nunca ter hesitado nem cedido. Seus esforos acabaram levando
promulgao do Clean Air Act, lei antipoluio atmosfrica de 1970, e finalmente suspenso da
venda de gasolina com chumbo nos Estados Unidos em 1986. Quase de imediato, os nveis de
chumbo no sangue dos norte-americanos caram 80%.
{302}
Mas como o chumbo fica para
sempre, quem est vivo hoj e possui cerca de 625 vezes mais chumbo no sangue do que a
populao de um sculo atrs.
{303}
A quantidade de chumbo na atmosfera tambm continua
aumentando, sem nenhum impedimento legal, cerca de 100 mil toneladas mtricas ao ano, como
resultado principalmente da
fundio e de atividades industriais.
{304}
Os Estados Unidos tambm proibiram o chumbo na
pintura de interiores, 44 anos depois da maior parte da Europa, como observa
McGrayne.
{305}
O incrvel que, dada a sua espantosa toxicidade, a solda de chumbo s tenha
sido removida dos recipientes de alimentos norte-americanos em 1993.
Quanto Ethyl Corporation, continua firme e forte, embora a MGM, a Standard Oil e a Du Pont
no tenham mais participao acionria. (Elas venderam suas aes para uma empresa
chamada Albemarle Paper em 1962.) Segundo McGrayne, em fevereiro de 2001, a Ethyl ainda
alegava que as pesquisas no conseguiram mostrar que a gasolina com chumbo representa uma
ameaa sade humana ou ao meio ambiente
{306}
. Em seu site, a histria da empresa no
faz nenhuma meno ao chumbo ou mesmo a Thomas Midgley ; menciona-se simplesmente
que o produto original continha uma certa combinao de substncias qumicas.
A Ethyl deixou de produzir gasolina com chumbo, embora, de acordo com os demonstrativos da
empresa de 2001, o chumbo tetraetila ainda representasse 25,1 milhes de dlares em vendas em
2000 (de um total de 795 milhes de dlares), valor superior aos 24,1 milhes de dlares em
1999, mas bem distantes dos 17 milhes de dlares em 1998. No relatrio, a empresa afirmou
sua determinao de maximizar o caixa gerado pelo chumbo tetraetila enquanto seu uso
continua caindo ao redor do mundo. A Ethyl comercializa o chumbo tetraetila por meio de um
contrato com a Associated Octel, da Inglaterra.
Quanto outra praga legada por Thomas Midgley, os clorofuorcarbonos foram proibidos em
1974 nos Estados Unidos, mas eles so diablicos, e o que voc dispersou na atmosfera antes
dessa data (nos desodorantes e laqus, por exemplo) continuar devorando o oznio anos depois
de voc ter se livrado da embalagem.
{307}
O pior que ainda introduzimos grandes quantidades
de CFCs na atmosfera a cada ano.
{308}
De acordo com Wayne Biddle, 27 mil toneladas do
produto, no valor de 1,5 bilho de dlares, chegam ao mercado anualmente. Quem est
produzindo? Os Estados Unidos quer dizer, muitas multinacionais norte-americanas produzem o
gs em suas fbricas no exterior. Ele s ser proibido nos pases do Terceiro Mundo em 2010.
Patterson morreu em 1995. Ele no ganhou o prmio Nobel por seu trabalho. Gelogos nunca
ganham. O mais intrigante que ele no ficou famoso, e seu meio sculo de realizaes
regulares e cada vez mais altrustas no recebeu muita ateno. bem possvel que ele tenha
sido o gelogo mais influente do sculo XX. No entanto, quem que ouviu falar de Clair
Patterson? A maioria dos livros didticos de geologia no o menciona. Dois livros populares
recentes sobre a histria da datao da Terra chegam a grafar errado seu nome.
{309}
No incio
de 2001, um resenhista de um desses livros, na revista Nature, cometeu o erro adicional e um
tanto espantoso de achar que Patterson fosse uma mulher.
{310}
Em todo caso, graas ao trabalho de Clair Patterson, em 1953 todos podiam concordar com a
idade da Terra. O nico problema foi que ela era bem mais antiga que o universo que a
continha.
Captulo 11. Fsica das partculas


Em 1911, um cientista britnico chamado C. T. R. Wilson estava estudando as formaes de
nuvens, subindo com regularidade ao topo de Ben Nevis, uma montanha escocesa notoriamente
mida, quando lhe ocorreu que devia existir uma forma mais fcil de estudar as nuvens.
{311}
De volta ao Laboratrio Cavendish, em Cambridge, ele construiu uma cmara de nuvens
artificial um dispositivo simples em que podia esfriar e umedecer o ao, criando um modelo
razovel de uma nuvem em condies de laboratrio.
O dispositivo funcionou muito bem, mas teve um benefcio adicional inesperado. Ao se acelerar
uma particular alfa atravs da cmara para provocar chuva em suas nuvens artificiais, ela
deixou um rastro visvel como o rastro de fumaa de um avio. Ele acabara de inventar o
detector de partculas. Aquilo fornecia provas convincentes de que as partculas subatmicas
realmente existiam.
Com o tempo, dois outros cientistas de Cavendish inventaram um dispositivo de feixes de prtons
mais poderoso, enquanto na Califrnia Ernest Lawrence, em Berkeley, produzia seu famoso e
impressionante cclotron, ou desintegrador de tomos, nome sugestivo pelo qual foi por muito
tempo conhecido. Todos esses aparelhos funcionavam e continuam funcionando at hoj e
com base mais ou menos no mesmo princpio: a ideia acelerar um prton ou outra partcula
carregada at uma velocidade elevadssima ao longo de uma trilha (s vezes circular, outras
vezes linear), depois faz-lo colidir com outra partcula e ver o que acontece. Da o nome
desintegradores de tomos. No era uma aplicao muito sutil da cincia, mas costumava ser
eficaz.
medida que construam mquinas maiores e mais ambiciosas, os fsicos comearam a
encontrar ou postular partculas ou famlias de partculas aparentemente ilimitadas: mons, pons,
hperons, msons, msons-K, bsons de Higgs, bsons vetoriais intermedirios, brions, tquions.
Os prprios fsicos ficaram pouco vontade. Jovem, Enrico Fermi respondeu quando um aluno
perguntou o nome de uma partcula especfica, se eu conseguisse lembrar os nomes dessas
partculas, teria sido botnico.
{312}
Hoj e em dia, os aceleradores tm nomes que soam como alguma arma das aventuras de Flash
Gordon: o supersncrotron de prtons, o grande colisor de eltrons e psitrons, o grande colisor de
hdrons, o colisor relativstico de ons pesados. Usando quantidades enormes de energia (alguns
funcionam somente a altas horas da noite para no provocar quedas de tenso nas cidades
vizinhas), conseguem impelir partculas a um tal estado de excitao que um nico eltron
consegue dar 47 mil voltas por um tnel de 7 quilmetros em um segundo.
{313}
Surgiram
temores de que, em seu entusiasmo, os cientistas pudessem inadvertidamente criar um buraco
negro ou mesmo algo denominado quarks estranhos que poderiam, na teoria, interagir com
outras partculas subatmicas e propagar-se incontrolavelmente. Se voc est conseguindo ler
este livro, porque isso no aconteceu.
Descobrir partculas exige certa dose de concentrao. Alm de minsculas e rpidas, elas
tambm so terrivelmente evanescentes. Partculas podem surgir e desaparecer em apenas
0,000000000000000000000001 segundo (10-24). Mesmo as mais morosas dentre as partculas
instveis no sobrevivem mais de 0,00000001 de segundo (10-7).
{314}
Algumas partculas so quase absurdamente esquivas. A cada segundo, a Terra visitada por 10
mil trilhes de trilhes de neutrinos minsculos, quase desprovidos de massa (a maioria liberada
pela combusto nuclear do Sol), e praticamente todos atravessam o planeta e tudo o que ele
contm, inclusive eu e voc, como se nada disso existisse. Para capturar apenas uns poucos, os
cientistas necessitam de tanques contendo at 57 mil metros cbicos de gua pesada (gua com
abundncia relativa de deutrio) em cmaras subterrneas (geralmente minas desativadas) onde
no sofrem a interferncia de outros tipos de radiao.
Muito ocasionalmente, um neutrino de passagem colidir com um dos ncleos atmicos da gua
e produzir um pequeno j ato de energia. Os cientistas contam os j atos e, por esse meio,
aproximam-nos um pouco mais da compreenso das propriedades fundamentais do universo.
Em 1998, observadores j aponeses relataram que os neutrinos possuem massa, mas no muita
cerca de um dcimo de milionsimo da massa do eltron.
{315}
A condio necessria para descobrir partculas atualmente dinheiro, e muito. Existe uma
curiosa relao inversa na fsica moderna entre a pequenez da partcula visada e a escala das
instalaes requeridas para a procura. O CERN, o Centro Europeu de Pesquisa Nuclear, como
uma pequena cidade. Situado na fronteira da Frana com a Sua, emprega 3 mil pessoas e
ocupa uma rea de alguns quilmetros quadrados. O CERN orgulha-se de um conj unto de ims
que pesa mais que a Torre Eiffel e um tnel subterrneo com uns 26 quilmetros de
circunferncia.
Fragmentar tomos, como observou James Trefil, fcil.
{316}
Voc o faz cada vez que liga
uma lmpada fluorescente. Fragmentar ncleos de tomos, porm, requer muito dinheiro e um
suprimento generoso de eletricidade. Descer ao nvel dos quarks as partculas que constituem
partculas requer ainda mais: trilhes de volts de eletricidade e o oramento de uma nao
centro-americana pequena. O novo grande colisor de hdrons do CERN, que deve entrar em
operao em 2005, alcanar 14 trilhes de volts de energia, e sua construo custar mais de
1,5 bilho de dlares.
{317}
*

* [Todos esses esforos dispendiosos tm alguns efeitos colaterais prticos. A World Wide Web
um desdobramento do CERN. Ela foi inventada por um cientista dessa organizao, Tim Berners-
Lee, em 1989.]

Mas essas cifras no so nada comparadas com a energia e os gastos que seriam atingidos pelo
vasto e agora infelizmente abandonado supercolisor supercondutor, que comeou a ser construdo
perto de Waxahachie, Texas, na dcada de 1980, at o Congresso norte-americano entrar em
rota de supercoliso com ele. A inteno do colisor era permitir aos cientistas sondarem a
natureza fundamental da matria, como costuma ser dito, recriando o mximo possvel as
condies do universo durante seu primeiro dcimo de trilionsimo de segundo. O plano era
arremessar partculas por um tnel de 84 quilmetros de comprimento, atingindo uma cifra
realmente descomunal de 99 trilhes de volts de energia. Era um plano grandioso, mas sua
construo tambm teria custado 8 bilhes de dlares (cifra que acabou subindo para 10 bilhes
de dlares) e sua operao anual demandaria centenas de milhes de dlares.
Talvez num dos maiores exemplos de dinheiro j ogado fora da histria, o Congresso norte-
americano gastou 2 bilhes de dlares no proj eto, mas cancelou-o em 1993, depois que 22
quilmetros de tnel haviam sido cavados. Portanto, o Texas ostenta o buraco mais caro do
universo. O local , segundo informaes de meu amigo Jeff Guinn, do Fort Worth Star-
Telegram, essencialmente um grande descampado pontilhado, ao seu redor, por uma srie de
cidadezinhas desapontadas.
{318}
Desde a debacle do supercolisor, os fsicos das partculas tm se mostrado mais modestos, no
entanto mesmo proj etos relativamente simples podem ser tremendamente caros comparados
com... quase tudo. A construo de um observatrio de neutrinos proposta para a antiga Mina
Homestake, em Lead, Dakota do Sul, custaria 500 milhes de dlares e vej a que a mina j est
cavada , sem falar nos custos de operao anual.
{319}
Haveria tambm custos de converso
geral de 281 milhes de dlares. Um acelerador de partculas em Fermilab, Illinois, custou 260
milhes de dlares s para ser reequipado.
{320}
A fsica das partculas, em suma, um empreendimento dispendiosssimo, mas produtivo.
Atualmente, a contagem das partculas est bem acima das 150, com mais umas cem de cuj a
existncia se suspeita, mas infelizmente, nas palavras de Richard Feynman, muito difcil
entender os relacionamentos de todas elas, e qual sua funo na natureza, ou quais as ligaes
entre uma e outra.
{321}
Inevitavelmente, cada vez que conseguimos destrancar uma caixa,
encontramos em seu interior outra caixa trancada. Algumas pessoas acreditam que existem
partculas chamadas tquions, capazes de ultrapassar a velocidade da luz.
{322}
Outras gostariam
de encontrar grvitons a sede da gravidade. Em que ponto atingimos a base irredutvel, no
fcil saber. Carl Sagan, em Cosmos levantou a possibilidade de que, se descesse at um eltron,
voc descobriria que ele continha um universo prprio, lembrando todas aquelas histrias de
fico cientfica dos anos de 1950.

Dentro dele, organizadas no equivalente local de galxias e estruturas menores, est um nmero
imenso de outras partculas elementares bem menores, que so, por sua vez, universos no
prximo nvel, e assim por diante para sempre uma regresso descendente infinita, universos
dentro de universos, incessantemente. E para cima tambm.
{323}

Para a maioria de ns, trata-se de um mundo que desafia a compreenso. Para ler um guia ainda
que elementar de fsica das partculas hoj e em dia, preciso enfrentar emaranhados verbais
como: O pon e o antipon carregados decaem respectivamente em um mon mais antineutrino
e um antimon mais neutrino com uma meia-vida mdia de 2,603 x 10-8 segundos, o pon neutro
decai em dois prtons com uma meia-vida de cerca de 0,8 x 10-16 segundos, e o mon e o
antimon decaem respectivamente em....
{324}
E assim por diante isso num livro para o leitor
leigo de um dos intrpretes (normalmente) mais lcidos, Steven Weinberg.
Na dcada de 1960, numa tentativa de trazer um pouco de simplicidade questo, Murray Gell-
Mann, fsico do Caltech, inventou uma nova classe de partculas, essencialmente, nas palavras de
Steven Weinberg, para devolver certa economia multido de hdrons
{325}
termo coletivo
usado pelos fsicos para prtons, nutrons e outras partculas governadas pela fora nuclear forte.
A teoria de Gell-Mann era que todos os hdrons eram compostos de partculas ainda menores,
ainda mais fundamentais. Seu colega Richard Feynman queria chamar essas partculas bsicas
novas de prtrons, em homenagem superstar Dolly Parton, mas foi voto vencido.
{326}
Em vez
disso, elas se tornaram conhecidas como quarks.
Gell-Mann extraiu o nome de uma frase de Finnegans Wake, de James Joyce: Three quarks for
Muster Mark! [Trs grasnadas para Muster Mark!]. A simplicidade fundamental dos quarks teve
vida breve. medida que se tornaram mais bem conhecidos, foi necessrio introduzir
subdivises. Embora pequenos demais para terem cor, sabor ou quaisquer outras caractersticas
fsicas reconhecveis por ns, os quarks foram agrupados em seis categorias up, down, strange,
charm, top e bottom [acima, abaixo, estranho, charme, superior, inferior] a que os fsicos
estranhamente se referem como seus sabores e so divididos ainda nas cores vermelha, verde
e azul. (Suspeita-se que no foi por mera coincidncia que esses termos foram pela primeira vez
aplicados na Califrnia na poca do psicodelismo.)
De tudo isso acabou emergindo o denominado Modelo Padro, que essencialmente uma
espcie de kit de peas para o mundo subatmico.
{327}
O Modelo Padro consiste em seis
quarks, seis lptons, cinco bsons conhecidos e um sexto postulado, o bson de Higgs (em
homenagem ao cientista escocs Peter Higgs), mais trs dentre as quatro foras fsicas: as foras
nucleares forte e fraca e o eletromagnetismo.
O esquema, em essncia, que entre os constituintes bsicos da matria esto os quarks; eles so
mantidos coesos por partculas chamadas glons; e, j untos, quarks e e glons formam prtons e
nutrons, o material do ncleo dos tomos. Os lptons so a fonte de eltrons e neutrinos. Quarks
e lptons j untos so chamados de frmions. Bsons (em homenagem ao fsico indiano S. N.
Bose) so partculas que produzem e transmitem foras, e incluem ftons e glons.
{328}
O bson
de Higgs pode ou no existir realmente; ele foi inventado apenas como um meio de dotar
partculas de massa.
Como voc pode ver, a coisa um tanto difcil de manej ar, mas o modelo mais simples capaz
de explicar tudo o que acontece no mundo das partculas. A maioria dos fsicos das partculas
acha, como observou Leon Lederman em um documentrio televisivo de 1985, que o Modelo
Padro carece de elegncia e simplicidade. Ele complicado demais. Possui excesso de
parmetros arbitrrios, disse Lederman. No imaginamos realmente o criador girando vinte
botes para definir vinte parmetros a fim de criar o universo que conhecemos.
{329}
A fsica
no passa de uma busca da simplicidade derradeira, porm at agora tudo o que temos uma
espcie de desordem elegante ou, nas palavras de Lederman: H uma sensao profunda de
que o quadro no bonito.
O modelo Padro no apenas tosco, ele incompleto. Em primeiro lugar, no diz
absolutamente nada sobre a gravidade. Por mais que esquadrinhe o Modelo Padro, voc no
encontrar nada que explique por que, quando pe um chapu sobre uma mesa, ele no flutua
at o teto. Tampouco, como acabamos de observar, consegue explicar a massa. Para dotar as
partculas de alguma massa, temos de introduzir o imaginrio bson de Higgs;
{330}
se ele
realmente existe, uma questo para a fsica do sculo XXI. Como observou com bom humor
Feynman: Assim, estamos empacados numa teoria, e nem sequer sabemos se est certa ou
errada, mas sabemos que est um pouco errada, ou pelo menos incompleta.
{331}
Numa tentativa de pr ordem na casa, os fsicos propuseram algo denominado teoria das
supercordas. Ela postula que todas aquelas coisinhas como quarks e lptons, antes consideradas
partculas, na verdade so cordas vibraes de energia que oscilam em onze dimenses: as
trs que conhecemos, mais o tempo e sete outras dimenses desconhecidas.
{332}
As cordas so
minsculas o suficiente para parecerem partculas puntiformes.
{333}
Ao introduzir dimenses extras, a teoria das supercordas permite que os fsicos renam as leis
qunticas e gravitacionais em um s pacote relativamente organizado, mas tambm faz com que
tudo o que os cientistas dizem sobre a teoria fique parecendo conversa de loucos num banco de
praa. Aqui est, por exemplo, uma explicao do fsico Michio Kaku da estrutura do universo da
perspectiva das supercordas:

A corda hetertica consiste em uma corda fechada que possui dois tipos de vibrao, nos
sentidos horrio e anti-horrio, que so tratadas diferentemente. As vibraes no sentido horrio
vivem em um espao decadimensional. Aquelas no sentido anti-horrio vivem em um espao de
26 dimenses, das quais dezesseis foram compactadas. (Lembramos que no espao
pentadimencional original de Kaluza, a quinta dimenso foi compactada ao ser enrolada num
crculo.)
{334}
E assim por diante, por umas 350 pginas.

A teoria das cordas gerou ainda algo denominado teoria M, que incorpora superfcies
conhecidas como membranas ou simplesmente branas no j argo do mundo da fsica.
{335}
Creio que essa sej a a parada da estrada do conhecimento onde a maioria de ns tem de saltar.
Eis uma frase do New York Times explicando isso da forma mais simples possvel a um pblico
leigo:
O processo ekpirtico comea no passado distante e indefinido com um par de branas vazias e
planas paralelas entre si em um espao pentadimensional arqueado. As duas branas, que formam
as paredes da quinta dimenso, podem ter surgido do nada como uma flutuao quntica no
passado ainda mais distante e depois se afastado.
{336}
No d para discutir isso. Nem para
discutir isso. Nem para entender. Ekpirtico, por sinal, deriva da palavra grega para
conflagrao.
As coisas na fsica atingiram tal paroxismo que, como observou Paul Davies na Nature, quase
impossvel para o no-cientista distinguir entre o legitimamente bizarro e a loucura pura e
simples.
{337}
De forma interessante, a questo chegou ao ponto crtico no outono de 2001,
quando dois fsicos franceses, os irmos gmeos Igor e Grickha Bogdanov, produziram uma
teoria ambiciosamente densa envolvendo conceitos como tempo imaginrio e a condio de
Kubo-Schwinger-Martin com o propsito de descrever o nada do universo antes do big-bang
perodo que sempre se sups incognoscvel (j que antecedeu o surgimento da fsica e suas
propriedades).
{338}
Quase imediatamente, o artigo dos Bogdanov provocou um debate entre os fsicos: era um
disparate, uma obra de gnios ou uma fraude? Cientificamente, est claro que mais ou menos
um absurdo total, o fsico da Universidade Columbia Peter Woit declarou ao New York Times,
mas atualmente isso no o distingue muito de grande parte da literatura restante.
Karl Popper, que Steven Weinberg certa vez chamou de o decano dos filsofos da cincia
modernos, sugeriu que talvez no exista uma teoria definitiva da fsica talvez cada explicao
possa requerer uma explicao adicional, produzindo uma cadeia infinita de princpios cada vez
mais fundamentais.
{339}
Uma possibilidade contrria que tal conhecimento estej a
simplesmente fora do nosso alcance. At agora, felizmente, escreve Weinberg em Dreams of
a final theory [Sonhos de uma teoria final], os nossos recursos intelectuais no parecem estar
chegando ao fim.
{340}
Quase certamente essa uma rea que ver novos avanos do pensamento, e quase certamente
esses pensamentos estaro de novo alm da compreenso da maioria de ns.
Enquanto os fsicos das dcadas de meados do sculo XX olhavam perplexos para o mundo do
muito pequeno, os astrnomos se espantavam igualmente com as lacunas no conhecimento do
universo como um todo.
No nosso ltimo encontro com Edwin Hubble, ele havia descoberto que quase todas as galxias
do nosso campo de viso esto se afastando de ns, e que a velocidade e a distncia desse
afastamento so perfeitamente proporcionais: quanto mais distante a galxia, mais rapidamente
ela se afasta. Hubble percebeu que isso podia ser expressado por uma equao simples, H0 = v/d
(onde H0 a constante, v a velocidade de afastamento de uma galxia e d a distncia entre
ela e ns). H0 passou a ser conhecida desde ento como a constante de Hubble e o todo, como a
Lei de Hubble. Usando sua frmula, Hubble calculou que o universo tinha cerca de 2 bilhes de
anos de idade,
{341}
o que era um tanto estranho, j que, mesmo no final da dcada de 1920,
estava claro que muitas coisas dentro do universo inclusive a prpria Terra eram
provavelmente mais antigas do que isso. O refinamento dessa cifra tem sido uma preocupao
constante da cosmologia.
A constante de Hubble praticamente s tem de constante o desacordo quanto ao valor que se
deve atribuir a ela. Em 1956, astrnomos descobriram que as variveis cefeidas eram mais
variveis do que haviam pensado; elas apresentavam duas variedades, em vez de uma. Com isso,
foi possvel refazer os clculos e obter uma nova idade para o universo: entre 7 e 20 bilhes de
anos no muito precisa, mas pelo menos velha o suficiente para abarcar a formao da
Terra.
{342}
Nos anos que se seguiram, uma discusso prolongada irrompeu entre Allan Sandage, sucessor de
Hubble no Monte Wilson, e Grard de Vaucouleurs, astrnomo da Universidade do Texas
nascido na Frana.
{343}
Sandage, aps anos de clculos cuidadosos, chegou a um valor de 50
para a constante de Hubble, dando ao universo uma idade de 20 bilhes de. De Vaucouleurs
estava igualmente convencido de que a constante de Hubble tinha valor 100.*

* [Nada mais natural do que voc se perguntar o que significa exatamente uma constante de
Hubble de valor 50 ou valor 100. A resposta est nas unidades de medidas astronmicas. A
no ser coloquialmente, os astrnomos no utilizam anos-luz. Eles usam uma distancia chamada
parsec (uma contrao de paralaxe e da palavra inglesa second, segundo), baseados em uma
medida universal denominada paralaxe estelar, que equivale a 3,26 anos-luz. Distncias
realmente grandes, como o tamanho do universo, so medidas em megaparsecs: 1 milho de
parsecs. A constante expressada em termos de quilmetros por segundo por megaparsec.
Desse modo, quando os astrnomos se referem a uma constante de Hubble de 50, o que querem
dizer cinquenta quilmetros por segundo por megaparsec. Para a maioria de ns, trata-se de
uma medida que no faz sentido, mas nas medies astronmicas as distncias so to enormes
que chegam a no fazer sentido.]

Com isso, o universo teria apenas metade do tamanho e da idade calculados por Sandage: 10
bilhes de anos. A incerteza aumentou ainda mais quando, em 1994, uma equipe dos
Observatrios Carnegie, na Califrnia, usando medidas do telescpio espacial Hubble, sugeriu
que o universo podia ter apenas 8 bilhes de anos idade que at eles admitiram ser inferior de
algumas estrelas no universo. Em fevereiro de 2003, uma equipe da NASA e do Goddard Space
Flight Center, em Maryland, usando um novo tipo de satlite de longo alcance chamado
Wilkinson Microwave Anistropy Probe, anunciou com certa confiana que a idade do universo
era de 13,7 bilhes de anos, com margem de erro de cerca de 100 milhes de anos para mais ou
para menos. A questo est nesse p, pelo menos por ora.
{344}
O que dificulta a obteno de uma cifra definitiva a existncia de uma margem enorme para
interpretao. Imagine-se num campo noite tentando calcular a distncia de duas lmpadas
eltricas afastadas. Usando ferramentas da astronomia razoavelmente diretas, voc pode
concluir com facilidade que as lmpadas possuem o mesmo brilho e que uma est, digamos,
50% mais distante do que a outra. Mas o que voc no sabe ao certo se a luz mais prxima ,
digamos, uma lmpada de 58 watts a 37 metros de distncia ou uma luz de 61 watts a 36,5 metros
de distncia. Alm disso tudo, preciso deixar uma margem para distores causadas por
variaes da atmosfera na Terra, poeira intergalctica, luz contaminadora de estrelas mais
prximas e muitos outros fatores. O resultado que seus clculos necessariamente se baseiam
em uma srie de pressupostos, qualquer um dos quais podendo ser uma fonte de controvrsia.
Existe tambm o problema de que o acesso aos telescpios sempre escasso e, historicamente,
medir o desvio para o vermelho tem sido particularmente caro em termos de tempo de
telescpio. Pode ser necessria uma noite inteira para obter uma nica exposio. Em
consequncia, os astrnomos s vezes se vem impelidos (ou se mostram dispostos) a basear
concluses em indcios notadamente escassos. Em cosmologia, como insinuou o j ornalista
Geoffrey Carr, temos uma montanha de teoria construda sobre um montculo de
indcios.
{345}
Ou, nas palavras de Martin Rees: Nossa satisfao atual [com nosso estado de
compreenso] pode refletir a escassez de dados, e no a excelncia da teoria.
{346}
Essa incerteza aplica-se, por sinal, tanto a coisas relativamente prximas como aos confins do
universo. Como observa o astrnomo Donald Goldsmith, quando os astrnomos afirmam que a
galxia M87 est a 60 milhes de anos-luz de distncia, o que querem de fato dizer (mas no
costumam enfatizar para o pblico em geral) que ela est a algo entre 40 milhes e 90
milhes de distncia o que no exatamente a mesma coisa.
{347}
Para o universo em geral, o
problema naturalmente se amplifica. Levando-se em conta tudo isso, a aposta mais segura hoj e
para a idade do universo parece estar na faixa de 12 bilhes a 13,5 bilhes de anos, mas
continuamos longe da unanimidade.
Uma teoria interessante apresentada recentemente que o universo no to grande como
pensvamos : quando olhamos distncia, algumas galxias que vemos podem no passar de
reflexos, imagens-fantasma criadas pelo ricochete da luz.
O fato que existe muita coisa, mesmo num nvel to fundamental, que no sabemos inclusive
de que se constitui o universo. Quando os cientistas calculam a quantidade de matria necessria
para manter a coeso do mundo, sempre se decepcionam desesperadamente. Parece que pelo
menos 90% do universo, e talvez at 99%, compe-se da matria escura de Fritz Zwicky
matria, por sua natureza, invisvel para ns. meio sinistro pensar que vivemos num universo
cuj a maior parte no conseguimos ver, mas fazer o qu? Pelo menos os nomes dos dois
principais ssuspeitos so divertidos: eles so chamados de WIMP * (Weakly Interacting Massive
Particle, Partcula de Grande Massa que Interage Fracamente, que so pontos de matria
invisvel remanescente do big-bang) ou MACHO (Massive Compact Halo Obj ect, Obj eto com
Halo Compacto e de Grande Massa, apenas outro nome para buracos negros, anes marrons e
outras estrelas muito fracas).

* [Wimp o contrrio de macho: um fracote. (N. T.)]

Os fsico s das partculas tendem a preferir a explicao corpuscular das WIMPS, enquanto os
astrofsico s preferem a explicao estelar dos Machos. Por algum tempo, os Machos
desfrutaram da supremacia, contudo no se encontrou uma quantidade suficiente deles, de modo
que a preferncia voltou para as WIMPS, mas com o problema de que nenhuma chegou a ser
encontrada. Por interagirem fracamente, elas so (supondo que existam de fato) muito difceis
de detectar. Os raios csmicos causariam interferncia demais. Por isso, os cientistas precisam ir
para baixo da terra. A um quilmetros embaixo da terra, os bombardeamentos csmico s seriam
1 milho de vezes mais fracos do que superfcie. Entretanto, mesmo acrescentando tudo isso,
dois teros do universo continuam faltando no balano final, nas palavras de um
comentarista.
{348}
Por ora, poderamos perfeitamente cham-las de DUNNOS* (Dark
Unknown Nonreflective Nondetectable Obj ects Somewhere, Obj etos escuros Desconhecidos
No Reflexivos No Detectveis Algures).

* [Dunno uma gria em ingls que significa Sei l!. (N. T.)]

Indcios recentes mostram que as galxias do universo esto se afastando de ns a uma
velocidade que est se acelerando. Isso contraria todas as expectativas. Aparentemente o
universo pode estar preenchido no apenas com matria escura, mas com energia escura. Os
cientistas s vezes tambm a chamam de energia do vcuo ou, mais exoticamente, quintessncia.
Sej a l o que for, parece estar provocando uma expanso que ningum consegue explicar
totalmente. A teoria que o espao vazio no est to vazio assim: partculas de matria e
antimatria surgem e desaparecem, impelindo o universo para fora a uma velocidade
crescente.
{349}
Por incrvel que parea, a nica coisa que resolve tudo isso a constante
cosmolgica de Einstein
{350}
o pedacinho de matemtica que ele inseriu na teoria da
relatividade geral para deter a suposta expanso do universo e que considerou o maior erro da
minha vida. Parece que ele pode ter acertado, afinal de contas.
O resultado disso tudo que vivemos num universo cuj a idade no conseguimos calcular
exatamente, cercados de estrelas cuj as distncias no sabemos totalmente, repleto de matria
que no conseguimos identificar, operando de acordo com leis fsicas cuj as propriedades no
compreendemos realmente.
Depois dessa observao inquietante, retornemos ao Planeta Terra e examinemos algo que
enfim compreendemos embora a esta altura voc no se surpreenda ao saber que tal
compreenso incompleta e s foi adquirida recentemente.

Captulo 12. A Terra irriquieta


Em um de seus ltimos atos profissionais antes de morrer em 1955, Albert Einstein escreveu um
prefcio curto, mas ardente, para um livro de um gelogo chamado Charles Hapgood intitulado
Earth shifting crust: a key to some basic problems of Earth science [A crosta mvel da Terra:
uma chave para alguns problemas bsicos da cincia da Terra]. O livro de Hapgood era uma
crtica demolidora ideia de que os continentes estavam em movimento. Num tom que quase
convidava o leitor a se divertir com ele, Hapgood observou que algumas almas crdulas haviam
detectado uma correspondncia aparente entre as formas de certos continentes.
{351}
Afigurava-se, ele prosseguia, que a Amrica do Sul poderia se encaixar na frica, e assim por
diante. Chega-se a alegar que as formaes rochosas dos dois lados do Atlntico coincidem.
O sr. Hapgood descartou sumariamente quaisquer daquelas ideias; registrou que os gelogos
K. E. Caster e J. C. Mendes haviam realizado um amplo trabalho de campo dos dois lados do
Atlntico e concludo, sem sombra de dvida, que tais semelhanas no existiam. S Deus sabe
quais afloramentos Caster e Mendes examinaram, porque de fato muitas formaes rochosas dos
dois lados do Atlntico so idnticas no apenas muito semelhantes, mas idnticas.
Essa no era uma ideia cara ao sr. Hapgood ou a muitos outros gelogos da poca. A teoria que
ele criticava foi originalmente proposta em 1908 por um gelogo norte-americano amador
chamado Frank Bursley Taylor. Proveniente de uma famlia abastada, Taylor desfrutava de
meios financeiros, alm da liberdade das restries acadmicas, para seguir linhas de
investigao no convencionais. Ele foi uma daquelas pessoas que se impressionaram com a
semelhana de formas entre as costas fronteiras da frica e da Amrica do Sul, e com base
nessas observaes desenvolveu a ideia de que os continentes haviam outrora se movimentado.
Ele sugeriu de maneira visionria, como se revelou que a presso dos continentes uns de
encontro aos outros poderia ter formado as cadeias de montanhas da Terra. No entanto, ele no
conseguiu apresentar indcios suficientes, e a teoria foi considerada excntrica demais para ser
levada a srio.
Contudo, na Alemanha, um terico chamado Alfred Wegener, um meteorologista da
Universidade de Marburg, gostou da ideia de Taylor e apropriou-se dela. Wegener investigava as
muitas anomalias vegetais e fsseis que no se enquadravam facilmente no modelo padro da
histria da Terra e percebeu que pouca coisa fazia sentido se convencionalmente interpretada.
Fsseis de animais com frequncia apareciam em lados opostos de oceanos largos demais para
que pudessem ter sido transpostos a nado. Como, ele se perguntou, os marsupiais se deslocaram
da Amrica do Sul para a Austrlia? Como caracis idnticos puderam aparecer na Escandinvia
e na Nova Inglaterra? Ainda por cima, como explicar camadas de carvo e outros vestgios
semitropicais em pontos gelados como o arquiplago de Spitsbergen, 600 quilmetros ao norte da
Noruega, visto que eles no tinham como migrar para l de climas mais quentes?
Wegener desenvolveu a teoria de que os continentes do mundo formaram no passado uma nica
massa de terra a que chamou de Pangia, onde flora e fauna tiveram a oportunidade de se
mesclar, antes que os continentes se separassem e flutuassem at suas posies atuais. Ele j untou
tudo isso em um livro chamado Die Entstehung der Kontinente un Ozeane, ou A origem dos
continentes e oceanos, publicado em alemo, em 1912 e apesar da irrupo da Primeira
Guerra Mundial nesse nterim em ingls, trs anos depois.
Devido guerra, a teoria de Wegener de incio no atraiu muita ateno, mas, em 1920, quando
ele apresentou uma edio revista e ampliada, rapidamente tomou-se obj eto de discusso. Todos
concordavam que os continentes se moviam mas para cima e para baixo, no para os lados. O
processo de movimento vertical, conhecido como isostasia, foi base das crenas geolgicas
durante geraes, embora ningum apresentasse nenhuma teoria adequada de como ou por que
aquilo acontecia. Uma ideia, que continuava nos livros didticos no meu tempo de escola, era a
teoria da ma assada proposta pelo austraco Eduard Suess pouco antes da virada do sculo.
Segundo essa teoria, medida que a Terra fundida esfriou, ficou enrugada maneira de uma
ma assada, criando as bacias dos oceanos e as cadeias de montanhas. No importava que
James Hutton tivesse mostrado, muito tempo antes, que qualquer desses esquemas estticos
acabaria resultando em um esferide sem acidentes, medida que a eroso nivelasse as
salincias e preenchesse as reentrncias. Havia tambm o problema, demonstrado por
Rutherford e Soddy no incio do sculo, de que os elementos terrestres continham reservas
enormes de calor calor demais para permitir o tipo de resfriamento e enrugamento que Suess
sugeria. De qualquer modo, se a teoria de Suess estivesse correta, as montanhas estariam
uniformemente distribudas pela face da Terra, o que sem dvida no ocorria, e teriam mais ou
menos a mesma idade. Ora, no incio do sculo XX j era evidente que algumas cadeias, como
os Urais e os Apalaches, eram centenas de milhes de anos mais antigas do que outras como os
Alpes e as montanhas Rochosas. Com certeza, a poca era propcia a uma teoria nova.
Infelizmente, para os gelogos, Alfred Wegener no era o tipo de pessoa ideal para fornec-la.
Para incio de conversa, suas noes radicais questionavam os fundamentos de sua disciplina,
uma forma nada eficaz de conquistar um pblico. Um tal desafio j teria sido bastante penoso
vindo de um gelogo, mas Wegener no tinha nenhuma formao em geologia. Ele era
meteorologista. Um homem do tempo um homem do tempo alemo. No dava para engolir
tantos defeitos.
Desse modo, os gelogos no pouparam esforos para descartar os indcios e desqualificar as
sugestes de Wegener. Para contornar os problemas das distribuies dos fsseis, eles postularam
pontes de terra antigas onde quer que se fizessem necessrias.
{352}
Quando se descobriu que
um cavalo antigo denominado Hipparon vivera na Frana e na Flrida ao mesmo tempo, uma
ponte de terra foi traada atravs do Atlntico. Quando se percebeu que tapires antigos existiam
simultaneamente na Amrica do Sul e no Sudeste Asitico, uma ponte de terra foi traada
tambm ali. Logo os mapas dos oceanos pr-histricos estavam coalhados de pontes de terra
hipotticas: da Amrica do Norte Europa, do Brasil frica, do Sudeste Asitico Austrlia, da
Austrlia Antrtida. Essas ligaes arbitrrias, alm de surgirem convenientemente quando era
necessrio transferir um organismo vivo de uma massa terrestre para outra, depois
desapareciam por milagre sem deixar nenhum vestgio. Embora sem o respaldo de indcios
substanciais algo inadmissvel em cincia , essa continuou sendo a ortodoxia geolgica pelos
cinquenta anos seguintes.
Mesmo as pontes de terra no davam conta de explicar certas coisas.
{353}
Descobriu-se que
uma espcie de trilobito bastante conhecida na Europa tambm viveu em Terra Nova mas de
um lado apenas. Ningum dispunha de uma explicao plausvel para o fato de ter transposto
mais de 3 mil quilmetros de oceano hostil, e depois no conseguir atravessar uma ilha de 300
quilmetros de largura. Ainda mais anmala era outra espcie de trilobito encontrada na Europa
e no noroeste do Pacfico, mas em nenhum outro ponto intermedirio, o que teria exigido, mais
do que uma ponte de terra, um verdadeiro elevado. No entanto, ainda em 1964, quando a
Encyclopaedia Britannica discutiu as teorias rivais, a de Wegener que foi considerada cheia de
graves e numerosas dificuldades tericas.
{354}
Temos de admitir que Wegener cometeu erros. Ele afirmou que a Groenlndia est se
deslocando para oeste cerca de 1,6 quilmetro ao ano, o que sem dvida absurdo (mais exato
seria dizer um centmetro). Acima de tudo, ele no ofereceu uma explicao convincente para o
modo como as massas de terras se deslocavam. Para acreditar em sua teoria, algum teria de
aceitar que continentes gigantescos de alguma maneira conseguiam abrir caminho em crosta
slida, como um arado no solo, sem deixar nenhum sulco em sua esteira. Nada do que se
conhecia ento explicou de forma plausvel o que propelia aqueles movimentos macios.
Foi Arthur Holmes, o gelogo ingls que tanto contribuiu para calcular a idade da Terra, quem
sugeriu uma soluo possvel. Holmes foi o primeiro cientista a entender que o aquecimento
radioativo poderia produzir correntes de conveco no interior do planeta. Em teoria, elas
poderiam ser suficientemente poderosas para fazer os continentes deslizarem sobre a superfcie.
Em seu livro popular e influente, Principles of physical geology, publicado originalmente em
1944, Holmes exps uma teoria da deriva continental que, em seus fundamentos, a mesma que
prevalece hoj e. Era uma proposta ainda radical para a poca e que foi amplamente criticada,
em particular nos Estados Unidos, onde a resistncia deriva durou mais que em outros lugares.
Um resenhista americano reclamou, sem nenhuma ironia evidente, que Holmes apresentava
seus argumentos de forma to clara e irresistvel que os estudantes poderiam realmente vir a
acreditar neles.
{355}
Em outros lugares, porm, a teoria nova obteve um apoio constante, ainda que cauteloso. Em
1950, uma votao no encontro anual da Associao Britnica para o Progresso da Cincia
mostrou que cerca de metade dos presentes aceitava a ideia da deriva continental.
{356}
(Hapgood logo depois citou essa cifra como, uma prova de quo tragicamente equivocados
estavam os gelogos britnicos.) Curiosamente, o prprio Holmes s vezes hesitava em sua
convico. Em 1953, ele confessou: Nunca consegui me libertar de um preconceito torturante
contra a deriva continental; em minha intuio geolgica, por assim dizer, sinto que a hiptese
uma fantasia.
{357}
A deriva continental no ficou totalmente sem apoio nos Estados Unidos. Reginald Daly, de
Harvard, defendeu-a, mas ele, talvez voc se lembre, foio homem que sugeriu que a Lua se
formou de um impacto csmico, e suas ideias tendiam a ser consideradas interessantes, at
meritrias, contudo um tanto exuberantes para serem levadas a srio. Desse modo, a maioria dos
acadmicos americanos ateve-se crena de que os continentes sempre ocuparam posies que
ocupam hoj e e que as caractersticas de sua superfcie podiam ser atribudas a algo diferente de
movimentos laterais.
O curioso que os gelogos das companhias petrolferas sabiam de longa data que, para
encontrar petrleo, era preciso levar em conta exatamente o tipo de movimentos de superfcie
implicados pela tectnica das placas.
{358}
Mas os gelogos dessas companhias no escreviam
artigos acadmicos; eles se limitavam a encontrar petrleo.
Havia outro grande problema com as teorias da Terra que ningum havia resolvido ou sequer
chegado perto de resolver. Era a questo de para onde iam todos os sedimentos. Todo ano, os rios
da Terra carregavam volumes enormes de material erodido 500 milhes de toneladas de
clcio, por exemplo para o mar. Multiplicando-se a taxa de depsito pelo nmero de anos em
que isso vinha acontecendo, encontrava-se uma cifra perturbadora: devia haver quase vinte
quilmetros de sedimentos no fundo do oceano. Em outras palavras, o fundo do oceano deveria
estar agora bem acima da superfcie. Os cientistas enfrentavam esse paradoxo da forma mais
prtica possvel: ignorando-o. Mas chegou um ponto em que no puderam mais agir assim.
Na Segunda Guerra Mundial, um mineralogista da Universidade de Princenton, chamado Harry
Hess, foi posto no comando de um navio de transporte de tropas, o USS Cape Johnson. A nau
possua a bordo uma sonda de profundidade sofisticada e nova, proj etada para facilitar as
manobras de aproximao da costa.
{359}
Mas Hess percebeu que o aparelho tambm poderia
ser usado para fins cientficos e nunca o desligava, mesmo em alto-mar ou no calor da batalha. O
que ele descobriu foi totalmente inesperado. Se o fundo do oceano era antigo, como todos
supunham, deveria estar coberto de uma camada grossa de sedimentos, como o lodo no fundo de
um rio ou lago. Entretanto as sondagens de Hess mostraram que o fundo do oceano tinha de tudo,
menos a uniformidade pegaj osa de sedimentos antigos. Estava repleto de cnions, trincheiras e
fendas, e pontilhado de montanhas submarinas vulcnicas que ele denominou guyot, em
homenagem a um gelogo de Princeton chamado Arnold Guyot.
{360}
Tudo aquilo era um
enigma, porm Hess tinha uma guerra para enfrentar, e colocou esses pensamentos em segundo
plano.
Aps a guerra, Hess retornou a Princeton e s preocupaes com o magistrio, as os mistrios do
fundo do mar continuavam ocupando um espao em seus pensamentos. Naquele nterim, ao
longo da dcada de 1950, os oceanos vinham efetuando sondagens cada vez mais sofisticadas do
fundo dos oceanos. Nessas sondagens, depararam com uma surpresa ainda maior: a cadeia de
montanhas mais elevada e extensa da Terra estava na maior parte embaixo dgua. Ela seguia
um caminho contnuo ao longo dos leitos dos oceanos do mundo, como a costura em uma bola de
beisebol. Comeando pela Islndia, era possvel segui-la para baixo at o centro do oceano
Atlntico, ao redor do sul da frica, pelo oceano ndico e ao sul, na direo do Pacfico e sob a
Austrlia; ali ele seguia obliquamente pelo Pacfico como que dirigindo-se pennsula mexicana
da Baixa Califrnia, antes de se precipitar costa oeste dos Estados Unidos acima at o Alasca.
Ocasionalmente, seus picos mais altos surgiam sobre as gua s como uma ilha ou arquiplago
os Aores e as ilhas Canrias, no Atlntico, e o Hava, no Pacfico, por exemplo , mas na maior
parte j aziam soterrados, desconhecidos e insuspeitados, sob milhares de braas de mar salgado.
Somando-se todas as suas ramificaes, a rede estendia-se por 75 mil quilmetros.
Um pouquinho disso j era conhecido havia algum tempo. No sculo XX, as pessoas que
instalavam cabos submarinos perceberam que, no meio do Atlntico, algum tipo de montanha
interferia no caminho dos cabos, mas a natureza contnua e a escala global da cadeia
constituram uma grande surpresa. Alm disso, ela continha anomalias fsicas inexplicveis. No
meio da cadeia do Atlntico havia um cnion uma fenda com at vinte quilmetros de
largura e extenso total de 19 mil quilmetros. Parecia que a Terra estava se rompendo nas
costuras, como uma noz saindo da casca. Era uma noo absurda e intimidante, contudo os dados
no podiam ser negados.
Em 1960, amostras do ncleo revelaram que o leito do oceano era totalmente novo na cadeia do
meio do Atlntico, mas envelhecia progressivamente com o afastamento para leste ou oeste.
Harry Hess refletiu sobre o assunto e percebeu que s podia haver uma explicao: uma crosta
ocenica nova estava se formando dos dois lados da fenda central, depois pressionada para as
laterais com o surgimento de uma nova crosta atrs. O fundo do Atlntico era realmente duas
grandes esteiras rolantes, uma carregando uma crosta em direo Amrica do Norte, a outra
carregando uma crosta em direo Europa. Esse processo passou a ser conhecido como
propagao do leito ocenico.
Quando a crosta atingia o fim de sua viagem, no limite com os continentes, mergulhava de volta
Terra adentro num processo conhecido como subduco. Isso explicava para onde iam todos os
sedimentos. Eles estavam sendo devolvidos para as entranhas da Terra. Explicava tambm por
que os leitos dos oceanos por toda parte eram relativamente to j ovens. No se encontrara
nenhum com mais de 175 milhes de anos, o que era um enigma, dado que as rochas
continentais costumavam ter bilhes de anos. Agora Hess sabia o porqu. As rochas dos oceanos
duravam apenas o tempo necessrio para se deslocarem at a costa. Era uma teoria bonita que
explicava muita coisa. Hess elaborou suas ideias em um artigo importante, que foi quase
universalmente ignorado.
{361}
s vezes, o mundo no est preparado para uma boa ideia.
Enquanto isso, dois pesquisadores, trabalhando independentemente, vinham fazendo algumas
descobertas surpreendentes, valendo-se de um fato curioso da histria da Terra que havia sido
descoberto vrias dcadas antes. Em 1906, um fsico francs chamado Bernard Brunhes
descobrira que, de tempos em tempos, o campo magntico do planeta se inverte, e que essas
inverses ficam permanentemente registradas em certas rochas na poca do surgimento delas.
Especificamente, gros minsculos de minrio de ferro dentro das rochas apontam para onde os
plos magnticos por acaso esto na poca de sua formao, depois continuam apontando
naquela direo medida que as rochas esfriam e endurecem. Na verdade, as rochas
lembram onde estavam os plos magnticos na poca de sua criao. Durante anos, isso no
passou de uma curiosidade. No entanto, na dcada de 1950, Patrick Blackett, da Universidade de
Londres, e S. K. Runcorn, da Universidade de Newcastle, estudaram os padres magnticos
antigos congelados em rochas britnicas e ficaram no mnimo estupefatos ao descobrir que eles
indicavam que, em algum perodo do passado distante, a Gr-Bretanha havia girado em seu eixo
e percorrido certa distncia para o norte, como se tivesse se soltado do ancoradouro. Ademais,
eles descobriram que, se um mapa dos padres magnticos da Europa fosse colocado ao lado de
um da Amrica do mesmo perodo, eles se encaixavam perfeitamente como duas metades de
uma carta rasgada. Sinistro. A descoberta deles tambm foi ignorada.
Ocorreu finalmente a dois homens da Universidade de Cambridge, um geofsico chamado
Drummond Matthews e um aluno dele de ps-graduao chamado Fred Vine, reunirem todas as
peas do quebra-cabea. Em 1963, usando estudos magnticos do leito do oceano Atlntico, eles
demonstraram conclusivamente que os leitos ocenicos estavam se propagando da maneira
exata que Hess sugerira e que os continentes tambm estavam em movimento. Um gelogo
canadense azarado chamado Lawrence Morley chegou mesma concluso na mesma poca,
mas ningum quis publicar seu artigo. Num ato de humulhao que se tornou famoso, o editor do
peridico Journal of Geophysical Research informou: Essas especulaes podem dar um bom
assunto em coquetis, mas no so o tipo de coisa que deve ser publicada sob a gide de cincia
sria. Um gelogo mais tarde o descreveu como provavelmente o artigo mais importante nas
cincias da Terra a ter sua publicao negada.
{362}
De qualquer modo, a crosta mvel era uma ideia cuj a poca enfim chegara. Um simpsio com
muitas das figuras mais importantes da rea foi promovido em Londres sob os auspcios da Royal
Society, em 1964, e de repente todos pareceram aderir. No encontro, chegou-se ao consenso de
que a Terra era um mosaico de segmentos interligados cuj os solavancos maj estosos explicavam
grande parte do comportamento da superfcie do planeta.
O nome deriva continental foi descartado com certa rapidez quando se percebeu que a crosta
inteira estava em movimento, e no apenas os continentes, mas algum tempo se passou at que
se chegasse a um nome para os segmentos individuais. De incio, eles foram chamados de
blocos crustais ou, s vezes, de pedras de calamento. Somente no final de 1968, com a
publicao de um artigo de trs sismlogos norte-americanos no Journal of Geophysical
Research, os segmentos receberam os nomes pelos quais so desde ento conhecidos: placas. O
mesmo artigo chamou a nova cincia de tectnica das placas.
Velhas ideias custam a morrer, e nem todos correram para adotar a nova e empolgante teoria.
Quase no final da dcada de 1970, um dos livros didticos mais populares e influentes de
geologia, The Earth [A Terra], do venervel Harold Jeffreys, insistia incansavelmente em que a
tectnica das placas era uma impossibilidade fsica, como fizera na primeira edio em
1924.
{363}
Ele tambm descartava a conveco e a propagao do leito ocenico. E em Basin
and range [Bacia e cadeia de montanhas], publicado em 1980, John McPhee observou que,
mesmo ento, um em cada oito gelogos americanos ainda no acreditava na tectnica das
placas.
{364}
Atualmente sabemos que a superfcie da Terra se constitui de oito a doze grandes placas
(dependendo de como se define grande) e umas vinte placas menores, todas se movendo em
direes diferentes e a velocidades diferentes.
{365}
Algumas so extensas e relativamente
inativas, outras pequenas mas dinmicas. Sua relao com as massas de terra que repousam
sobre elas apenas acidental. A placa norte-americana, por exemplo, bem maior que o
continente ao qual est associada. Ela acompanha mais ou menos o perfil da costa oeste do
continente (da aquela rea ser sismicamente to ativa, devido ao solavanco e presso do limite
da placa), mas ignora por completo a costa martima do leste, estendendo-se metade do Atlntico
adentro at a cadeia do meio do oceano. A Islndia dividida ao meio, o que a torna
tectonicamente metade americana e metade europia. A Nova Zelndia, por sua vez, faz parte
da imensa placa do oceano ndico, embora estej a longe desse oceano. E assim por diante para a
maioria das placas.
Descobriu-se que as ligaes entre as massas de terra modernas e aquelas do passado so
infinitamente mais complexas do que qualquer um imaginara.
{366}
O Cazaquisto, ao que se
revela, j esteve ligado Noruega e Nova Inglaterra. Um canto da ilha Staten, mas apenas um
canto, europeu. O mesmo se d com parte de Terra Nova. Pegue uma pedra de uma praia de
Massachusetts, e seu parente mais prximo estar na frica. A regio montanhosa escocesa e
grande parte da Escandinvia so substancialmente americanas. Acredita-se que parte da cadeia
Shackleton, da Antrtida, tenha outrora pertencido aos Apalaches, nas montanhas Rochosas do
leste dos Estados Unidos; em suma, ela andou passeando.
O tumulto constante impede que as placas se fundam em uma s placa imvel. Supondo que as
coisas continuem no rumo atual, o oceano Atlntico se expandir at ficar bem maior que o
Pacfico. Grande parte da Califrnia se desprender e se tornar uma espcie de Madagscar do
Pacfico. A frica ir de encontro Europa ao norte, fazendo desaparecer o Mediterrneo e
dando origem a uma cadeia de montanhas com a maj estade do Himalaia, estendendo-se de
Paris a Calcut. A Austrlia colonizar as ilhas ao norte e se ligar por um cordo umbilical
stmico sia. Esses so resultados futuros, mas no eventos futuros. Os eventos esto ocorrendo
agora. Enquanto estamos sentados aqui, os continentes esto deriva, qual folhas num laguinho.
Graas ao Sistema de Posicionamento Global (GPS), podemos ver que Europa e Amrica do
Norte esto se afastando mais ou menos velocidade do crescimento de uma unha cerca de
dois metros durante a vida de um ser humano.
{367}
Se voc tivesse todo o tempo do mundo,
poderia ser transportado pela distncia de Los Angeles a San Francisco. to-somente a
brevidade da vida humana que nos impede de observar as mudanas. Ao olhar para o globo,
voc est vendo apenas um instantneo dos continentes como eles tm sido por apenas um
dcimo de 1% da histria da Terra.
{368}
A Terra o nico planeta rochoso dotado de tectnica, e o motivo um mistrio. No se trata
simplesmente de uma questo de tamanho ou densidade Venus quase gmeo da Terra nesses
aspectos, mas no possui atividade tectnica. Acredita-se embora isto no passe de uma crena
que a tectnica sej a um fator importante para o bem-estar orgnico do planeta. Nas palavras
do fsico e escritor James Trefl: Seria difcil acreditar que o movimento contnuo das placas
tectnicas no tenha nenhum efeito sobre o desenvolvimento da vida na Terra.
{369}
Ele sugere
que os desafios induzidos pela tectnica mudanas do clima, por exemplo representaram um
incentivo importante ao desenvolvimento da inteligncia. Outros acreditam que a deriva dos
continentes pode ter produzido pelo menos alguns dos vrios eventos de extino ocorridos no
planeta. Em novembro de 2001, Tony Dickson, da Universidade de Cambridge, Inglaterra,
produziu um artigo, publicado na revista Science, afirmando que pode haver uma relao entre a
histria das rochas e a histria da vida.
{370}
O que Dickson comprovou foi que a composio
qumica dos oceanos do mundo alterou-se abrupta e vigorosamente no ltimo meio bilho de
anos e que essas mudanas muitas vezes correspondem a eventos importantes na histria
biolgica a enorme explorao de organismos minsculos que criou os penhascos de greda da
costa sul da Inglaterra, a sbita moda das conchas entre os organismos marinhos durante o
perodo Cambriano, e assim por diante. Ningum sabe o que faz a qumica dos oceanos mudar
to intensamente de tempos em tempos, mas o surgimento e o desaparecimento de cadeias
ocenicas seriam um candidato obvio possvel.
De qualquer modo, a tectnica das placas explicava no apenas a dinmica da superfcie da
Terra como um Hipparion antigo deslocou-se da Frana at a Flrida, por exemplo como
tambm muitas de suas aes internas. Os terremotos, a formao de cadeias de ilhas, o ciclo do
carbono, a localizao das montanhas, o advento das eras glaciais, as origens da prpria vida
dificilmente algum assunto no era diretamente influenciado por essa teoria nova e notvel. Os
gelogos, como observou McPhee, descobriram eufricos que a Terra inteira de repente fazia
sentido.
{371}
Mas apenas at certo ponto. A distribuio dos continentes em pocas anteriores no est to bem
resolvida como imaginam os leigos em geofsica. Os livros didticos, embora forneam
representaes aparentemente seguras de massas de terra antigas com nomes como Laursia,
Gondwana, Rodnia e Pangia, s vezes se baseiam em concluses que no sustentam totalmente.
Como observa George Gaylord Simpson, em Fossils and the history of life [Fsseis e a histria da
vida], espcies de plantas e animais do mundo antigo tm o hbito de aparecer
inconvenientemente onde no deveriam e de no estar onde deveriam.
{372}

O contorno de Gondwana, um continente antigo e enorme que unia Austrlia, frica, Antrtida e
Amrica do Sul, baseou-se em grande parte na distribuio de um gnero de feto antigo
denominado Glossopteris, que foi encontrado em todos os lugares certos. No entanto, bem mais
tarde, o Glossopteris tambm foi descoberto em partes do mundo sem nenhuma ligao com
Gondwana. Essa discrepncia preocupante foi e continua sendo totalmente ignorada. De
modo semelhante, um rptil do Trissico chamado Lystrosaurus foi encontrado da Antrtida at
a distante sia, respaldando a ideia de uma ligao antiga entre esses continentes, mas nunca
apareceu na America do Sul ou na Austrlia, que se acredita terem feito parte do mesmo
continente na mesma poca.
Ocorrem muitos fenmenos na superfcie que a tectnica no consegue explicar.
{373}
Tomemos Denver. Essa cidade, que a capital do estado norte-americano de Colorado, situa-se
a 1,6 quilmetro de altura, mas essa elevao relativamente recente. Quando os dinossauros
percorriam a Terra, Denver j azia num fundo de oceano, milhares de quilmetros abaixo.
Entretanto, as rochas sobre as quais a cidade repousa no esto fraturadas nem deformadas
como deveriam estar se ela tivesse sido impelida para cima por placas em coliso, e de qualquer
modo Denver estava distante demais das extremidades da placa para ser suscetvel a suas aes.
como se algum empurrasse a beira de um tapete esperando criar uma dobra na extremidade
oposta. Misteriosamente, e por milhes de anos, parece que Denver vem se elevando, como po
no forno. O mesmo ocorre com o Sul da frica: um trecho de 1600 quilmetros de largura
elevou-se quase 1,5 quilmetro em 100 milhes de anos sem que se conhea nenhuma atividade
tectnica associada. A Austrlia, por sua vez, vem se inclinando e afundando. Nos ltimos 100
milhes de anos, ao se deslocar para o norte em direo sia, sua extremidade dianteira
afundou aproximadamente duzentos metros. Parece que a Indonsia vem aos poucos afundando,
e est arrastando a Austrlia j unto. Nada nas teorias da tectnica consegue explicar esses
fenmenos.
Alfred Wegener no viveu o suficiente para ver suas ideias confirmadas.
{374}
Em uma
expedio Groenlndia, em 1930, ele saiu sozinho, em seu 50 aniversrio para procurar
suprimentos lanados de avio. Nunca mais voltou. Foi encontrado alguns dias depois, morto por
congelamento. Foi enterrado no local e seu corpo permanece l, mas quase um metro mais
prximo da Amrica do Norte do que no dia em que ele morreu.
Einstein tampouco viveu o suficiente para ver que havia apostado no cavalo errado. De fato, ele
morreu em Princeton, Nova Jersey, em 1955, antes que a rej eio de Charles Hapgood das
teorias da deriva continental chegasse a ser publicada.
O outro protagonista no surgimento da teoria da tectnica, Harry Hess, tambm estava em
Princeton na poca, e passaria o restante da carreira ali. Um de seus alunos, um suj eito j ovem e
brilhante chamado Walter Alvarez, acabaria mudando o mundo da cincia de uma forma
totalmente diferente.
{375}
Quanto prpria geologia, seus cataclismos haviam apenas comeado, e foi o j ovem Alvarez
quem aj udou a desencadear o processo.

PARTE IV

Planeta perigoso

A histria de qualquer parte da Terra, como a vida de um soldado, consiste em longos perodos de
tdio e breves perodos de terror.

Derek V. Ager, gelogo britnico

Captulo 13. Bang!


As pessoas sabiam, fazia muito tempo, que havia algo estranho na terra sob Manson, Iowa. Em
1912, um homem que perfurava um poo para o suprimento de gua da cidade relatou ter trazido
para a superfcie um lote de rochas estranhamente deformadas brecha elstica cristalina com
uma matriz fundida e uma aba ej etada e derrubada como foram mais tarde descritas em um
relatrio oficial.
{376}
A gua tambm era estranha: quase to pura como a gua da chuva. gua
pura em estado natural nunca fora encontrada em Iowa.
Embora as rochas estranhas e as guas lmpidas de Manson despertassem a curiosidade, somente
41 anos depois uma equipe da Universidade de Iowa resolveu visitar a comunidade, ento e ainda
hoj e uma cidade com cerca de 2 mil habitantes na parte noroeste do estado. Em 1953, aps uma
srie de perfuraes experimentais, os gelogos da universidade concordaram que o local era, de
fato, anmalo e atriburam a s rochas deformadas a alguma ao vulcnica antiga e no
especificada. Essa concluso estava de acordo com os conhecimentos da poca, mas difcil
uma concluso geolgica ser mais errada.
O trauma na geologia de Manson no adviera de dentro da Terra, mas de pelo menos 60 milhes
de quilmetros alm. Em algum ponto no passado remoto, quando Manson se situava margem
de um mar raso, uma rocha com cerca de 2,5 quilmetros de dimetro, pesando 10 bilhes de
toneladas e se deslocando a umas duzentas vezes a velocidade do som irrompeu pela atmosfera e
golpeou a Terra com violncia e rapidez quase inimaginveis. O local onde hoj e se ergue
Manson tornou-se instantaneamente um buraco com quase cinco quilmetros de profundidade e
mais de trinta quilmetros de dimetro. O calcrio que em outras partes de Iowa fornece sua
gua mineralizada e salobra foi destrudo e substitudo pelas rochas de subsolo com lamelas de
choque que tanto intrigaram o perfurador de poos em 1912.
O impacto em Manson foi o maior evento que tem lugar no territrio norte-americano. De
qualquer tipo. Em qualquer poca. A cratera aberta foi to colossal que, se voc estivesse numa
margem, s conseguiria ver a outra margem num dia claro. Em comparao, o Grand Canyon
pareceria ultrapassado e insignificante. Infelizmente para os apreciadores de espetculos, 2,5
milhes de anos de lenis de gelo passageiros preencheram a cratera de Manson at o alto com
material arenoso e argiloso de origem glaciria e depois o aplainaram, de modo que atualmente
a paisagem da cidade, e num raio de vrios quilmetros, plana como um tampo de mesa. Eis a
razo pela qual nunca ningum ouviu falar dessa cratera.
Na biblioteca de Manson os funcionrios tero prazer em mostrar uma coleo de artigos de
j ornais e uma caixa com amostras do programa de perfuraco de 1991-2 na verdade, eles at
correm para peg-los , mas voc tem de pedir. Nada est permanentemente exposto, e em
nenhum local da cidade existe algum marco histrico.
Para a maioria da populao de Manson, o maior acontecimento que j presenciaram foi um
tornado que aoitou Main Street em 1979, destruindo o centro comercial. Uma das vantagens da
paisagem plana que voc consegue ver o perigo vindo de longe. Praticamente toda a cidade se
reuniu numa extremidade de Main Street e observou por meia hora o tornado se aproximando, na
esperana de que, na ltima hora, ele mudaria de direo. Depois, prudentemente, saiu correndo
quando isso no ocorreu. Quatro pessoas, infelizmente, no foram rpidas o suficiente e
morreram.
{377}
Em j unho, Manson celebra um evento de uma semana chamado Dias da
Cratera, institudo como uma forma de aj udar as pessoas a esquecerem a data infausta. Aquilo
no tem nada a ver com a cratera. Ningum descobriu uma maneira de explorar um local de
impacto que no visvel.
Muito ocasionalmente, aparecem pessoas perguntando aonde devem ir para ver a cratera, e
temos de informar que no h nada pra ver, conta Anna Schlapkohl, a simptica bibliotecria da
cidade. A elas vo embora meio decepcionadas
{378}
Entretanto, a maioria das pessoas, a
includos os habitantes de Iowa, nunca ouviu falar da cratera de Manson. Mesmo para os
gelogos, ela raramente merece uma nota de rodap. Mas por um breve perodo, na dcada de
1980, Manson foi o local geologicamente mais empolgante da Terra.
A histria comea no incio da dcada de 1950, quando um gelogo j ovem e brilhante chamado
Eugene Shoemaker fez uma visita cratera do Meteoro, no Arizona. Atualmente, a cratera do
Meteoro o local de impacto mais famoso da Terra e uma atrao turstica popular. Mas
naquela poca no recebia muitos visitantes e ainda era muitas vezes chamada de cratera
Barringer, em homenagem a um engenheiro de minas abastado chamado Daniel M. Barringer
que havia reivindicado sua posse em 1903. Barringer acreditava que a cratera tivesse sido
formada por um meteoro de 10 milhes de toneladas mtricas, fortemente carregado de ferro e
nquel, e achou que poderia ganhar uma fortuna extraindo esses minerais. Sem saber que o
meteoro e tudo o que ele continha teriam se volatilizado no impacto, gastou uma fortuna e, nos 26
anos seguintes, abriu tneis que no renderam nada.
Pelo padres de hoj e, a pesquisa de crateras no incio do sculo XX era no mnimo bastante
tosca. O principal pesquisador da poca, G. K. Gilbert, da Universidade Columbia, modelava os
efeitos de impactos arremessando bolas de gude em caarolas com flocos de aveia.
{379}
(Por
motivos que desconheo, Gilbert no conduzia esse s experimentos num laboratrio em
Colmbia, mas num quarto de hotel.)
{380}
De algum modo, eles fizeram-no concluir que as
crateras da Lua foram formadas por impactos noo bem radical para a poca , mas as
crateras da Terra, no. A maioria dos cientistas recusou-se a ir sequer at esse ponto. Para eles, a
s crateras da Lua eram sinais de vulces antigos e nada mais. As poucas crateras que
permaneciam evidentes na Terra (a maioria havia desaparecido com a ao da eroso)
costumavam ser atribudas a outras causas ou tratadas como raridades acidentais.
Na poca em que Shoemaker surgiu em cena, um ponto de vista comum era que a cratera do
Meteoro havia sido formada por uma exploso de vapor subterrneo. Shoemaker nada entendia
sobre exploses de vapor subterrneo nem podia entender: elas no existem , mas sabia tudo
sobre zonas de exploso. Um de seus primeiros empregos, ao sair da faculdade, foi estudar anis
de exploso no campo de testes nucleares de Yucca Flats, em Nevada. Ele concluiu, assim como
Barringer antes dele, que nada na cratera do Meteoro indicava atividade vulcnica, mas que
havia distribuies enormes de outros materiais principalmente slicas finas anmalas e
magnetitas que levavam a crer em um impacto do espao. Intrigado, ps-se a estudar o assunto
nas horas vagas.
Trabalhando primeiro com a colega Eleanor Helin e mais tarde com a esposa Carolyn e o
assistente David Levy, Shoemaker comeou uma pesquisa sistemtica do sistema solar interno.
Eles passavam uma semana a cada ms no Observatrio de Palomar, na Califrnia, procurando
obj etos, basicamente asterides, cuj as traj etrias faziam com que cruzassem a rbita da Terra.
Na poca em que comeamos, apenas pouco mais de uma dzia dessas coisas j havia sido
descoberta em toda a histria da observao astronmica, Shoemaker recordou, alguns anos
depois, numa entrevista televiso. Os astrnomos do sculo XX essencialmente abandonaram
o sistema solar, ele acrescentou. Sua ateno voltou-se s estrelas, s galxias.
{381}
O que Shoemaker e seus colegas descobriram foi que havia mais risco l fora muito mais do
que qualquer pessoa j amais imaginara.
Os asterides, como quase todos sabem, so obj etos rochosos que orbitam em formao livre
num anel entre Marte e Jpiter. Nas ilustraes so sempre mostrados num grande amontoado,
mas na verdade o sistema solar um local bem espaoso, e o asteride tpico costuma estar a
cerca de 1,5 milho de quilmetros de seu vizinho mais prximo. Ningum sabe nem
aproximadamente quantos asterides existem rolando pelo espao, mas se acredita que o nmero
no sej a inferior a 1 bilho. Presume-se que sej am planetas potenciais, porque a atrao
gravitacional perturbadora de Jpiter impedia e impede que se aglutinem.
Ao serem pela primeira vez detectados, no sculo XIX o primeiro de todos foi descoberto no
primeiro dia do sculo por um siciliano chamado Giuseppi Piazzi , pensou-se que fossem
planetas, e os dois primeiros receberam os nomes de Ceres e Palas. Foram necessrias certas
dedues inspiradas do astrnomo William Herschel para se descobrir que estavam longe do
tamanho dos planetas, eram bem menores. Ele os chamou de asterides palavra grega para
semelhante a uma estrela ,
{382}
uma denominao infeliz, j que em nada se assemelham
s estrelas. Hoj e eles costumam ser chamados, mais apropriadamente, de planetides.
Encontrar asterides tornou-se uma atividade popular no sculo XIX, e, ao seu trmino, cerca de
mil eram conhecidos. O problema era que ningum os estava registrando sistematicamente. No
incio do sculo XX, muitas vezes era impossvel saber se um asteride que aparecia era novo ou
simplesmente algum j observado antes e depois perdido de vista. quela altura, tambm, a
astrofsica havia progredido tanto que poucos astrnomos queriam dedicar a vida a algo to trivial
quanto planetides rochosos. Apenas uns poucos astrnomos, com destaque para Gerard Kuiper,
o astrnomo natural da Holanda cuj o nome foi dado ao cinturo Kuiper de cometas, chegaram a
se interessar pelo sistema solar. Graas ao trabalho dele no Observatrio McDonald, no Texas,
seguindo mais tarde pelo trabalho de outros astrnomos no Minor Planet Center, em Cincinnati, e
no proj eto Spacewatch, no Arizona, uma longa lista de asterides perdidos foi gradualmente se
reduzindo, at que, no final do sculo XX, apenas um asteride conhecido no tinha sido
localizado um obj eto chamado 719 Albert. Visto pela ltima vez em outubro de 1911, foi enfim
identificado em 2000, aps permanecer desaparecido por 89 anos.
{383}
Assim, do ponto de vista da pesquisa de asterides, o sculo XX foi essencialmente um longo
exerccio de contabilidade. Foi apenas nos ltimos anos que os astrnomos se puseram a contar o
resto da comunidade de asterides e ficar de olho neles. Em j ulho de 2001, 26 mil asterides
haviam sido nomeados e identificados metade apenas nos dois anos anteriores.
{384}
Com at 1
bilho por identificar, a contagem obviamente mal comeou.
Em certo sentido, isso pouco interessa. Identificar um asteride no o torna seguro. Ainda que
cada asteride do sistema solar tivesse um nome e uma rbita conhecida, ningum seria capaz de
prever as perturbaes capazes de enviar qualquer um deles ao nosso encontro. No
conseguimos prever perturbaes de rochas em nossa prpria superfcie. Ponham-se essas
rochas deriva no espao: o que podem fazer imprevisvel, tenham ou no sido nomeadas por
ns.
Imagine a rbita da Terra como uma espcie de auto-estrada onde somos o nico veculo, mas
que atravessada regularmente por pedestres imprudentes que nem olham para os lados. Pelo
menos 90% desses pedestres nos so totalmente desconhecidos. No sabemos onde moram, quais
seus horrios, com que frequncia cruzam nosso caminho. Tudo o que sabemos que, em algum
ponto, em intervalos incertos, surgem na estrada em que viaj amos a mais de 100 mil quilmetros
por hora.
{385}
Nas palavras de Steven Ostro, do Laboratrio de Propulso a Jato: Supondo que
voc pudesse apertar um boto e iluminar todos os asterides com mais de dez metros que
cruzam a rbita da Terra, haveria mais de 100 milhes desses obj etos no cu. Em suma, em vez
de uns milhares de estrelas cintilantes distantes, voc veria milhes e milhes e milhes de
obj etos mais prximos, em movimentos aleatrios todos eles capazes de colidir com a Terra e
todos eles percorrendo rotas ligeiramente diferentes no cu com diferentes velocidades. Seria
profundamente perturbador.
{386}
Bem, perturbe-se, porque eles esto l. S que no
conseguimos v-los.
No todo, acredita-se embora se trate apenas de um palpite, baseado na extrapolao da
quantidade de crateras da Lua que uns 2 mil asterides grandes o suficiente para pr em risco a
vida civilizada cruzam regularmente a rbita da Terra. Mas mesmo um asteride pequeno do
tamanho de uma casa, digamos poderia destruir uma cidade. O nmero desses asterides
menores em rbitas que cruzam a da Terra quase certamente de centenas de milhares, e
possivelmente de milhes, e eles so quase impossveis de rastrear.
O primeiro deles s foi detectado em 1991 quando estava se aproximando. Denominado 1991
BA, foi observado ao singrar por ns a uma distncia de 170 mil quilmetros em termos
csmicos, o equivalente a uma bala passando pela manga da camisa sem tocar no brao. Trs
anos mais tarde, outro asteride, um tanto maior, passou a 100 mil quilmetros da Terra a
passagem mais prxima j registrada. Ele s foi visto quando j estava indo embora e chegou
sem avisar. De acordo com Timothy Ferris, escrevendo na revista New Yorker, essas quase-
colises provavelmente ocorrem duas ou trs vezes por semana e passam despercebidas.
{387}
Um obj eto com quase cem metros de dimetro s seria detectado por qualquer telescpio da
Terra quando j estivesse a poucos dias de distncia, e isso somente se um telescpio por acaso
estivesse direcionado para ele, o que improvvel, porque, mesmo agora, o nmero de pessoas
em busca desses obj etos modesto. A analogia impressionante que se costuma fazer que o
nmero de pessoas no mundo que esto procurando ativamente asterides menor que a equipe
de um McDonalds tpico. (Na verdade, j um pouco maior. Mas no muito.)
Enquanto Gene Shoemaker tentava conscientizar a s pessoas dos perigos potenciais do sistema
solar interno, outro acontecimento aparentemente sem nenhuma ligao vinha se
desenrolando discretamente na Itlia com o trabalho de um j ovem gelogo do Laboratrio
Lamont Doherty, da Universidade Columbia. No incio da dcada de 1970, Walter Alvarez
realizava um trabalho de campo num bonito desfiladeiro conhecido como Bottaccione Gorge,
perto da cidade de Gubbio, na regio montanhosa da mbria, quando sua curiosidade foi
despertada por uma faixa fina de argila avermelhada que dividia duas camadas antigas de
calcrio uma do perodo Cretceo, outra do Terciro. Esse um ponto conhecido em geologia
como o limite KT,* e marca a poca, 65 milhes de anos atrs, em que os dinossauros e cerca de
metade das outras espcies de animais do mundo desapareceram abruptamente do registro fssil.
Alvarez se perguntou o que, naquela lmina fina de argila com uns seis milmetros de espessura,
poderia explicar um momento to dramtico da histria da Terra.

* [Usa-se KT em vez de CT porque a letra C j foi adotada para Cambriano. Dependendo da
fonte em que voc confia, o K vem do grego kreta ou do alemo Kreide. Ambos significam
giz, que tambm o que Cretceo significa.]

Na poca, o pensamento convencional sobre a extino dos dinossauros era o mesmo do tempo
de Charles Lyell, um sculo antes: eles haviam se extinguido no decorrer de milhes de anos.
Mas a finura da camada de argila indicava claramente que, pelo menos na mbria, algo mais
abrupto acontecera. Infelizmente, na dcada de 1970, no existiam exames para descobrir
quanto tempo um tal depsito teria levado para se acumular.
Em circunstncias normais, Alvarez quase certamente teria que deixar o problema naquele p,
mas felizmente ele tinha uma ligao exemplar com algum de fora da disciplina que poderia
aj udar: seu pai, Luis. Luis Alvarez era um fsico nuclear eminente, agraciado com o prmio
Nobel de Fsica na dcada anterior. Ele sempre mostrara um leve desprezo pelo apego do filho s
rochas, mas aquele problema o intrigou. Ocorreu-lhe que a resposta poderia residir na poeira do
espao.
Todos os anos, a Terra acumula umas 30 mil toneladas mtricas de esfrulas csmicas
{388}
poeira espacial, em linguagem corriqueira , que formariam uma grande quantidade se
reunidas numa pilha, mas so infinitesimais quando espalhadas pelo globo. Nessa poeira fina
esto dispersos elementos exticos, normalmente no encontrados com frequncia na Terra.
Entre eles est o irdio, mil vezes mais abundante no espao do que na crosta terrestre (porque,
acredita-se, a maior parte do irdio afundou at o ncleo quando o planeta era j ovem).
Luis Alvarez sabia que um colega do Laboratrio Lawrence Berkeley, na Califrnia, Frank
Asaro, desenvolvera uma tcnica para medir com preciso a composio qumica de argilas
usando um processo chamado anlise da ativao de nutrons. A tcnica envolvia o
bombardeamento de amostras com nutrons num pequeno reator nuclear e a contagem
cuidadosa dos raios gama emitidos um trabalho extremamente meticuloso. Asaro j
empregara a tcnica para analisar peas de cermica, mas Alvarez raciocinou que, se eles
medissem a quantidade de um dos elementos exticos nas amostras de solo do filho e
comparassem o resultado com sua taxa anual de depsito, saberiam quanto tempo as amostras
levaram para se formar. Em uma tarde de outubro de 1977, Luis e Walter Alvarez fizeram uma
visita a Asaro e perguntaram se ele poderia realizar os testes para eles.
Tratava-se de um pedido um tanto importuno. Eles estavam pedindo a Asaro que dedicasse
meses a medies meticulosas de amostras geolgicas simplesmente para confirmar o que
parecia evidente desde o incio: que a camada fina de argila se formara to rapidamente quanto
dava a entender sua finura. Ningum esperava que aquele teste fornecesse qualquer novidade
dramtica.
Bem, eles foram muito amveis, muito persuasivos, Asaro recordou em uma entrevista de
2002. E o desafio parecia interessante, de modo que concordei em tentar. Infelizmente, eu
estava com muito trabalho, ento s pude comear oito meses depois. Ele consultou suas
anotaes do perodo. Em 21 de j unho de 1978, s 13h45, pusemos uma amostra no detector.
Depois de 224 minutos, pudemos ver que estvamos obtendo resultados interessantes, por isso
paramos o teste para dar uma olhada.
{389}

Os resultados foram to inesperados que os trs cientistas de incio acharam que s podiam estar
errados. A quantidade de irdio na amostra de Alvarez estava mais de trezentas vezes alm dos
nveis normais bem acima de qualquer coisa que pudessem ter previsto. Nos meses seguintes,
Asaro e sua colega Helen Michel trabalharam at trinta horas seguidas (Depois que voc
comea, no consegue parar, explicou Asaro) analisando amostras, sempre com os mesmos
resultados. Testes em outras amostras da Dinamarca, Espanha, Frana, Nova Zelndia,
Antrtida mostraram que o depsito de irdio era mundial e muito alto em toda parte, s vezes
at quinhentas vezes acima dos nveis normais. Claramente, algo grande e abrupto, e
cataclsmico, produziria aquele aumento impressionante.
Aps refletirem muito, os Alvarez concluram que a explicao mais plausvel pelo menos para
eles era que a Terra foi atingida por um asteride ou cometa.
A ideia de que a Terra poderia estar suj eita a impactos devastadores de tempos em tempos no
era to nova como s vezes se d a entender. J em 1942, um astrofsico da Northwestern
University chamado Ralph B. Baldwin havia levantado tal possibilidade em um artigo na revista
Popular Astronomy.
{390}
(Ele publicou o artigo ali porque nenhum editor acadmico estava
preparado para aceit-lo.) E pelo menos dois cientistas conhecidos, o astrnomo Ernst pik e o
qumico e prmio Nobel Harold Urey, tambm expressaram seu apoio ideia em diferentes
pocas. Mesmo entre os paleontlogos, ela no era desconhecida. Em 1956, um professor da
Universidade Estadual do Oregon, M. W. de Laubenfels, escrevendo no Journal of Paleontology,
antecipara a teoria de Alvarez, sugerindo que os dinossauros podem ter recebido um golpe mortal
de um impacto do espao,
{391}
e em 1970 o presidente da Sociedade Americana de
Paleontologia, Dewey J. McLaren, propusera, na conferncia anual do grupo, a possibilidade de
que um impacto extraterrestre pudesse ter sido a causa de um evento anterior conhecido como a
extino do Frasniano.
{392}
Como que para enfatizar quo corriqueira a ideia se tornara quela altura, em 1979, um estdio
de Hollywood produziu um filme intitulado Meteoro (Ele tem oito quilmetros de largura... Est
se aproximando a 48 mil quilmetros por hora e no h onde se esconder!) tendo como astros
Henry Fonda, Natalie Wood, Karl Malden e uma enorme rocha.
Portanto, quando, na primeira semana de 1980, em uma reunio da Associao Americana para
o Progresso da Cincia, os Alvarez anunciaram sua crena de que a extino dos dinossauros no
ocorreu no decorrer de milhes de anos, como parte de algum processo lento e inexorvel, e sim
subitamente, em um nico evento explosivo, aquilo no deveria ter causado tamanho choque.
Mas causou. A ideia foi recebida em toda parte, e principalmente na comunidade paleontolgica,
como uma heresia ultraj ante.

Bem, voc tem de lembrar, Asaro rememora, que ramos amadores nesse campo. Walter
era um gelogo que estava se especializando em paleomagnetismo, Luis era fsico e eu era
qumico nuclear. E ali estvamos ns dizendo aos paleontlogos que havamos solucionado um
problema que os intrigava havia mais de um sculo. No surpreende que eles no aceitassem a
nossa teoria imediatamente. Como disse Luis Alvarez, em tom de brincadeira: Fomos
apanhados praticando geologia sem habilitao.

Mas havia tambm algo mais profundo e fundamentalmente abominvel na teoria do impacto. A
crena de que os processos terrestres eram graduais havia sido bsica em histria natural desde o
tempo de Lyell. Na dcada de 1980, o catastrofismo estava fora de moda fazia tanto tempo que
se tornara literalmente impensvel. Para a maioria dos gelogos, a ideia de um impacto
devastador era, como observou Eugene Shoemaker, contras a sua religio cientfica.
Tampouco aj udou o fato de Luis Alvarez desdenhar abertamente os paleontlogos e suas
contribuies ao conhecimento cientfico. Eles realmente no so muito bons cientistas.
Parecem mais colecionadores de selos, ele escreveu no New York Times num artigo que at
hoj e incomoda.
{393}
Os oponentes da teoria de Alvarez apresentaram um sem-nmero de explicaes alternativas
para os depsitos de irdio por exemplo, que foram gerados por erupes vulcnicas
prolongadas na ndia, chamadas de Armadilhas de Deccan e acima de tudo insistiram que no
havia prova de que os dinossauros desapareceram abruptamente do registro fssil no limite de
irdio. Um dos oponentes mais vigorosos foi Charles Officer, da Dartmouth College. Para ele, o
irdio havia sido depositado por ao vulcnica, no obstante admitisse, em entrevista a um
j ornal, que no possua nenhuma prova real disso.
{394}
Ainda em 1988, mais de metade dos
paleontlogos americanos contactados em uma pesquisa continuavam acreditando que a extino
dos dinossauros no esteve associada a um impacto de asteride ou cometa.
{395}
A nica coisa que decerto respaldaria a teoria dos Alvarez era exatamente o que faltava: um
local de impacto. aqui que entra em cena Eugene Shoemaker. Ele possua um contato em Iowa
sua nora lecionava na Universidade de Iowa e atravs de seus prprios estudos se
familiarizara com a cratera de Manson. Gaas a Shoemaker, todos os olhos se voltaram para
Iowa.
A geologia uma profisso que varia de lugar para lugar. Em Iowa, um estado plano e
estratigraficamente tranquilo, tende a ser relativamente serena. No h picos alpinos ou geleiras
de rachar, grandes depsitos de petrleo ou de metais preciosos, nem sinal de um fluxo
piroclstico. Se voc um gelogo funcionrio do estado de Iowa, parte significativa de seu
trabalho consiste em avaliar os Planos de Gerenciamento de Estrume, que todos os operadores
de confinamento de animais (leia-se criadores de porcos) do estado devem preencher
periodicamente.
{396}
Existem 15 milhes de porcos em Iowa; logo, muito esterco a gerenciar.
Isso no gozao: um trabalho vital e inteligente, que mantm limpa a gua do estado, mas
no se compara a driblar bombas de lava no monte Pinatubo ou examinar fendas nos lenis de
gelo da Groenlndia em busca de quartzos portadores de vida antiga. Portanto, podemos bem
imaginar o frisson que tomou conta do Departamento de Recursos Naturais de Iowa quando, em
meados da dcada de 1980, a ateno geolgica do mundo voltou-se para Manson e sua cratera.
Trowbridge Hall, em Iowa City, uma edificao de tij olos vermelhos da virada do sculo XX
que abriga o Departamento de Cincias da Terra da Universidade de Iowa e l no alto, numa
espcie de sto os gelogos do Departamento de Recursos Naturais. Ningum mais se lembra
quando, e muito menos por qu, os gelogos do estado foram abrigados em uma instalao
acadmica, mas a impresso que o espao foi cedido a contragosto, pois os escritrios so
apertados, com teto baixo e no muito acessveis. Ao ser conduzido para l, voc tem a
impresso de que vai ter de sair para um ressalto do telhado e entrar pela j anela.
Ray Anderson e Brian Witzke passaram suas vidas profissionais ali, em maio a pilhas
desordenadas de j ornais, revistas, diagramas dobrados e espcime macios de pedras. (Gelogos
nunca ficam sem pesos para papis.) o tipo de espao onde, para encontrar qualquer coisa
uma cadeira extra, uma xcara de caf, um telefone que est tocando , preciso tirar de frente
das pilhas de documentos.
De repente, estvamos no centro das coisas Anderson me contou, radiante com a recordao,
quando me encontrei com ele e Witzke em seus escritrios numa manh chuvosa e triste de
j unho. Foi uma poca maravilhosa.
{397}
Perguntei sobre Gene Shoemaker, um homem que parece ter sido universalmente reverenciado.
Ele foi um grande suj eito, Witzke respondeu sem hesitar. Se no fosse por ele, a coisa toda
j amais teria decolado. Mesmo com seu apoio, foram precisos dois anos para fazer aquilo
funcionar. A perfurao um negcio caro uns 110 dlares por metro naquela poca, hoj e
mais, e precisvamos descer novecentos metros.
s vezes mais do que isso Anderson acrescentou.
s vezes mais do que isso, Witzke concordou. E em diferentes locais. Logo, trata-se de
muito dinheiro. Certamente mais do que nosso oramento permitia.
Portanto, formou-se uma colaborao entre dois rgos de levantamento geolgico; o Iowa
Geolgical Survey e o US Geological Survey.
Pelo menos achvamos que fosse uma colaborao, disse Anderson, com um sorriso
amarelo.
Foi uma verdadeira curva do aprendizado para ns, Witzke prosseguiu. Muita cincia de m
qualidade vinha sendo praticada na poca as pessoas produzindo s pressas resultados que nem
sempre resistiam ao escrutnio. Um desses momentos ocorreu no encontro anual da Unio
Geofsica Americana, em 1985, quando Glerui Izett e C. L. Pillmore, do US Geolgical Survey,
anunciaram que a cratera de Manson tinha a idade certa para ter estado envolvida com a
extino dos dinossauros.
{398}
A declarao atraiu muita ateno da imprensa, mas
infelizmente foi prematura. Um exame mais atento dos dados revelou que Manson, alm de
pequena demais, era 9 milhes de anos mais antiga.
Anderson e Witzke tomaram conhecimento desse revs para suas carreiras ao chegarem em
uma conferncia em Dakota do Sul e serem abordados por pessoas, com ar de compaixo,
lastimando: Soubemos que vocs perderam sua cratera. Foi a que foram informados de que
Izett e outros cientistas do US Geological Survey haviam acabado de anunciar cifras revisadas
revelando que Manson no poderia ter sido a cratera da extino.
Foi uma barra recorda Anderson. Quer dizer, tnhamos aquele negcio, que era realmente
importante, e de repente no tnhamos mais. Mas ainda pior foi a percepo de que as pessoas
com quem achvamos que estvamos colaborando nem se deram ao trabalho de compartilhar
conosco sua nova descoberta.
Por que no?
Ele deu de ombros. um mistrio. De qualquer modo, deu para ver quo desestimulante a
cincia pode se tornar quando voc atua em certo nvel.
A busca transferiu-se para outros locais. Por acaso, em 1990, um dos pesquisadores, Alan
Hildebrand, da Universidade do Arizona, topou com um reprter do Houston Chronicle que
conhecia uma formao em anel grande e inexplicada, com 193 quilmetros de largura e 48
quilmetros de profundidade, sob a pennsula mexicana de Yucatn, em Chicxulub, perto da
cidade de Progreso, cerca de 950 quilmetros ao sul de Nova Orleans. A formao havia sido
descoberta pela Pemex, a empresa petrolfera mexicana, em 1952 por coincidncia, o ano em
que Gene Shoemaker visitou pela primeira vez a cratera do Meteoro, no Arizona , mas os
gelogos da empresa haviam concludo que era vulcnica, de acordo com o pensamento da
poca.
{399}
Hildebrand viaj ou at o local e concluiu, com bastante rapidez, que aquela era a
cratera certa. No incio de 1991, ficou provado, sem sombra de dvida, que Chicxulub foi o local
do impacto.
Mesmo assim, muitas pessoas no conseguiam conceber o que um impacto era capaz de fazer.
Como recordou Stephen Jay Gould em um de seus ensaios: Lembro-me de que tive fortes
dvidas iniciais sobre a eficcia de tal evento. Por que um obj eto com apenas uns dez
quilmetros de largura causaria tanta destruio num planeta com um dimetro de quase 12 mil
quilmetros?.
{400}
Um teste natural da teoria surgiu no momento oportuno quando Shoemaker e Levy descobriram
o cometa Shoemaker-Levy 9, que eles logo perceberam estar indo de encontro a Jpiter. Pela
primeira vez, os seres humanos poderiam testemunhar uma coliso csmica e testemunh-la
muito bem graas ao novo telescpio espacial Hubble. A maioria dos astrnomos, de acordo com
Curtis Peebles, no esperava grande coisa, particularmente porque o cometa no era uma esfera
coesa, mas um combinado de 21 fragmentos. Minha impresso, escreveu um deles, que
Jpiter vai engolir esses cometas sem sequer dar um arroto.
{401}
Uma semana antes do
impacto, a Nature publicou um artigo, The big fizzle is coming [O grande fiasco est
chegando], prevendo que o impacto produziria somente uma chuva de meteoros.
Os impactos comearam em 16 de j ulho de 1994, estenderam-se por uma semana e foram
maiores do que qualquer um esperava com a possvel exceo de Gene Shoemaker. Um
fragmento, conhecido como Ncleo G, atingiu o planeta com a fora de cerca de 6 milhes de
megatons 75 vezes superior de todas as armas nucleares existentes.
{402}
O Ncleo G tinha
apenas o tamanho de uma montanha pequena, mas abriu feridas na superfcie j upiteriana do
tamanho da Terra. Foi o golpe de misericrdia nos crticos da teoria de Alvarez.
Luis Alvarez nunca soube da descoberta da cratera de Chicxulub ou do cometa de Shoemaker-
Levy, pois morreu em 1988. Shoemaker tambm morreu cedo. No terceiro aniversrio do
impacto de Shoemake-Levy, ele e a esposa estavam no serto australiano, aonde iam todo ano
procura de locais de impacto. Numa trilha no deserto de Tanami normalmente um dos lugares
mais ermos da Terra atingiram uma pequena elevao j ustamente quando outro veculo estava
se aproximando. Shoemaker morreu instantaneamente e sua esposa feriu-se. Parte de suas cinzas
foram enviadas Lua a bordo da espaonave Lunar Prospector. O resto foi espalhado pela
cratera do Meteoro.
{403}
Anderson e Witzke no tinham mais a cratera que matou os dinossauros, mas ainda tnhamos a
cratera de impacto maior e mais perfeitamente preservada do territrio norte-americano disse
Anderson. ( preciso um certo talento verbal para defender a superioridade de Manson. Outras
crateras so maiores notadamente, a baa de Chesapeake, reconhecida como um local de
impacto em 1994 , mas esto no mar ou deformadas.) Chicxulub est soterrada sob dois ou trs
quilmetros de calcrio e fica em grande parte no mar, o que dificulta seu estudo Anderson
prosseguiu, enquanto Manson realmente acessvel. Por estar enterrada, manteve-se
relativamente inclume.
Perguntei-lhes que tipo de aviso receberamos se um pedao de rocha semelhante viesse de
encontro a ns hoj e em dia.

Ah, provavelmente nenhum disse Anderson com ar despreocupado. Ela no seria visvel a
olho nu at que se aquecesse, o que s ocorreria quando atingisse a atmosfera, apenas cerca de
um segundo antes de atingir a Terra. Trata-se de algo dezenas de vezes mais rpido que a bala
mais veloz. A no ser que fosse detectada por algum com um telescpio, o que ningum pode
garantir, seramos pegos totalmente de surpresa.

A fora de um impacto depende de uma srie de variveis ngulo de entrada, velocidade e
traj etria, se a coliso frontal ou lateral, massa e densidade do obj eto impactante, entre muitas
outras , nenhuma das quais podemos conhecer milhes de anos aps o evento. Mas o que os
cientistas podem fazer e Anderson e Witzke fizeram medir o local do impacto e calcular a
quantidade de energia liberada. Com base nisso, eles podem desenvolver cenrios plausveis de
como deve ter sido o impacto ou, mais assustadoramente, de como seria se ocorresse agora.
Um asteride ou cometa viaj ando em velocidades csmicas adentraria a atmosfera da Terra
com tamanha velocidade que o ar embaixo no conseguiria se afastar e seria comprimido, como
numa bomba de encher pneu de bicicleta. Quem j usou uma bomba desse tipo sabe que o ar
comprimido se aquece rapidamente, e a temperatura embaixo dele subiria para uns 60 mil graus
Kelvin, ou dez vezes a temperatura da superfcie do Sol. No instante de sua chegada nossa
atmosfera, tudo no caminho do meteoro pessoas, casas, fbricas, carros se enrugaria e
desapareceria qual papel celofane numa chama.
Um segundo aps penetrar na atmosfera, o meteorito colidiria com a superfcie da Terra, onde a
populao de Manson um momento antes cuidava de seus negcios. O prprio meteorito se
volatilizaria instantaneamente, mas o impacto arremessaria mil quilmetros cbicos de rocha,
terra e gases superaquecidos. Todo ser vivo num raio de 250 quilmetros que no tivesse sido
morto pelo calor da entrada seria morto pelo impacto. A onda de choque inicial se propagaria
quase velocidade da luz, levando de roldo tudo sua frente.
Para aqueles fora da zona de devastao imediata, o primeiro sinal da catstrofe seria uma luz
ofuscante a mais brilhante j vista por olhos humanos , seguida, um ou dois minutos depois,
por uma viso apocalptica: uma muralha assustadora de escurido subindo ao cu, preenchendo
um campo de viso inteiro e se deslocando a milhares de quilmetros por hora. Sua aproximao
seria lugubremente silenciosa, pois estaria se movendo bem alm da velocidade do som. Um
observador num prdio alto em Omaha ou Des Moines que olhasse na direo certa veria um
vu desconcertante de distrbio seguido da inconscincia instantnea.
Dentro de minutos, sobre uma rea se estendendo de Denver a Detroit e englobando o que antes
eram Chicago, Saint Louis, Kansas City e Twin Cities todo o Meio-Oeste, em suma , quase
tudo o que estivesse de p desmoronaria ou pegaria fogo, e quase todo ser vivo estaria morto.
Pessoas num raio de 1500 quilmetros seriam derrubadas e mortas por proj teis. Alm desse
raio, a devastao causada pelo impacto diminuiria gradualmente.
{404}

Mas essa seria apenas a onda de choque inicial. difcil imaginar o dano causado, mas com
certeza, seria rpido e global. O impacto quase certamente desencadearia uma sucesso de
terremotos devastadores. Vulces ao redor do mundo comeariam a roncar e expelir lava.
Tsunamis se elevariam e rumariam devastadoramente at praias distantes. Dentro de uma hora,
uma nuvem de negrume cobriria a Terra, e rochas ardentes e outros escombros estariam caindo
por toda parte, incendiando grande parte do planeta. A estimativa de que pelo menos 1,5 bilho
de pessoas teriam morrido ao final do primeiro dia. As perturbaes macias na ionosfera
derrubariam os sistemas de comunicao, de modo que os sobreviventes no teriam ideia do que
estaria acontecendo em outras partes nem saberiam para onde fugir. Porm isso seria
irrelevante. Nas palavras de um comentarista, fugir significaria escolher uma morte lenta em
vez de uma rpida. A mortalidade seria pouco afetada por qualquer esforo plausvel de
deslocamento de populaes, j que a capacidade da Terra de suportar vida estaria
universalmente comprometida.
{405}
A quantidade de fuligem e de cinzas flutuantes do impacto e dos incndios subsequentes
obscureceria o Sol, sem dvida por meses, possivelmente por anos, prej udicando os ciclos de
crescimento. Em 2001, pesquisadores do Califrnia Institute of Technology analisaram istopos
de hlio de sedimentos remanescentes do impacto KT posterior e concluram que ele afetou o
clima da Terra por cerca de 10 mil anos.
{406}
Esse fato serviu para respaldar a ideia de que a
extino dos dinossauros foi rpida e violenta, em termos geolgicos. Difcil imaginar como a
humanidade enfrentaria tal evento.
E o mais provvel, lembre-se, que isso ocorra sem aviso prvio, vindo do cu claro.
Mas suponhamos que tivssemos visto o obj eto se aproximando. O que faramos? Todo mundo
acha que enviaramos uma ogiva nuclear para destruir o invasor. Essa ideia, contudo, envolve
alguns problemas. Primeiro, como observa John S. Lewis, nossos msseis no so proj etados para
o trabalho espacial.
{407}
Eles no tm fora para escapar da gravidade da Terra e, mesmo que
tivessem, faltam mecanismos para gui-los por dezenas de milhes de quilmetros de espao.
Ainda mais difcil seria enviar uma nave com caubis do espao para fazer o trabalho, como no
filme Armageddon; no possumos mais um foguete suficientemente poderoso para enviar seres
humanos nem sequer at a Lua. O ltimo foguete capaz disso, o Saturn 5, foi aposentado anos
atrs e nunca foi substitudo. Nem poderamos construir s pressas um novo, porque, por incrvel
que parea, os proj etos das bases de lanamento do Saturn foram destrudas como parte de um
exerccio de faxina da NASA.
Ainda que consegussemos enviar uma ogiva ao asteride e reduzi-lo a fragmentos, as chances
so de que simplesmente o transformaramos numa sequncia de rochas que nos atingiriam, uma
aps outra, maneira do cometa Shoemaker-Levy em Jpiter mas com a diferena de que as
rochas seriam intensamente radioativas. Tom Gehrels, um caador de asterides da
Universidade do Arizona, acha que mesmo um aviso com um ano de antecedncia seria
provavelmente insuficiente para se tomar a medida apropriada.
{408}
O mais provvel, porm,
que no veramos nenhum obj eto mesmo um cometa at que ele tivesse a uns seis meses de
distncia, quando seria tarde demais. O Shoemaker-Levy vinha orbitando ao redor de Jpiter, de
forma bem clara, desde 1929, mas passou-se meio sculo at algum perceber.
{409}
O interessante que, como essas coisas so difceis de calcular e envolvem uma margem de
erro significativa, mesmo que soubssemos que um obj eto estava indo em nossa direo, s bem
no finalzinho nas ltimas semanas saberamos se a coliso seria inevitvel. Durante quase
todo o tempo de aproximao do obj eto, viveramos numa espcie de cone de incerteza. Seriam
as semanas mais interessantes da histria do mundo. E imagine a festa se escapssemos
inclumes.
Com que frequncia algo como o impacto de Manson acontece?, perguntei a Anderson e
Witzke antes de partir.
Ah, cerca de uma vez a cada milho de anos, em mdia, diz Witzke.
E lembre, acrescentou Anderson, que esse foi um evento relativamente pequeno. Sabe
quantas extines estiveram associadas ao impacto de Manson?
No tenho a menor ideia, respondi.
Nenhuma, disse ele, com um estranho ar de satisfao. Nem mesmo uma.
Claro que Witzke e Anderson acrescentaram rapidamente, e mais ou menos em unssono, que a
devastao seria terrvel em grande parte da Terra, como acabamos de ver, com a total
aniquilao num raio de centenas de quilmetros a partir do ponto de exploso. Mas a vida
tenaz, e, quando a fumaa se dissipasse, restariam sobreviventes afortunados de cada espcie
suficientes para que nenhuma se extinguisse.
A boa notcia que muito difcil extinguir uma espcie. A m notcia que no podemos nos
fiar na boa notcia. Ainda pior, nem preciso olhar para o espao em busca do perigo
petrificante. Como veremos agora, a Terra sozinha pode oferecer perigo suficiente.
Captulo 14. O fogo embaixo


No vero de 1971, um gelogo j ovem chamado Mike Voorhies estava fazendo uma pesquisa em
um campo relvado no leste de Nebraska, no longe da aldeia de Orchard, onde ele cresceu.
Passando por uma ravina de encosta ngreme, divisou um brilho curioso no arbusto acima e subiu
para olhar. O que ele havia visto era o crnio perfeitamente preservado de um rinoceronte
j ovem, que fora limpado pelas chuvas fortes recentes.
Alguns metros adiante, ao que se revelou, encontrava-se uma das j azidas de fosseis mais
extraordinrias j descobertas na Amrica do Norte, um poo seco que servira de tmulo
coletivo para dezenas de animais: rinocerontes, cavalos semelhantes a zebras, veados de dentes
de sabre, camelos, tartarugas. Todos morreram de algum cataclismo misterioso, pouco menos de
12 milhes de anos antes, na poca conhecida na geologia como Mioceno. Naquele tempo,
Nebraska situava-se numa plancie vasta e quente, semelhante de Serengeti na frica atual. Os
animais foram encontrados soterrados sob cinza vulcnica com at trs metros de profundidade.
O enigma era que no havia, e nunca houve nenhum vulco em Nebraska.
Atualmente, o local da descoberta de Voorhies um parque estadual chamado Ashfall Fssil
Beds, que abriga um centro de visitantes elegante e novo e um museu, com exposies
cuidadosas da geologia de Nebraska e da histria das j azidas de fsseis. O centro inclui um
laboratrio com uma parede de vidro por onde os visitantes podem observar os paleontlogos
limpando ossos. Trabalhava sozinho no laboratrio na manh em que passei por l um suj eito
animado, de cabelos grisalhos, camisa de trabalho azul, que reconheci como Mike Voorhies
devido a um documentrio do canal de TV da BBC, intitulado Horizon, no qual ele aparecia. O
parque de Ashfall no recebe muitos visitantes fica meio que no fim do mundo e Voorhis
pareceu satisfeito em me ver. Levou-me ao local, sobre uma ravina de seis metros de altura,
onde realizara sua descoberta.
Era um lugar idiota para procurar ossos ele disse alegremente. Mas eu no estava em busca
de ossos. Pensava em fazer um mapa geolgico do leste de Nebraska na poca, e estava apenas
dando uma olhada. Se eu no tivesse subido esta ravina ou a chuva no tivesse limpado o crnio,
eu teria passado direto, e isto nunca teria sido descoberto. Ele apontou para uma rea prxima
cercada e coberta, que se tornara o principal local de escavaes. Cerca de duzentos animais
foram encontrados j azendo amontoados.
Perguntei por que aquele era um lugar idiota para procurar ossos. Bem se voc est em busca
de ossos, realmente precisa de rocha exposta. Por isso, a maior parte da paleontologia feita em
lugares quentes e secos. No quer dizer que existam mais ossos nesses lugares. Simplesmente
voc tem mais chances de encontr-los. Num ambiente como este num gesto amplo, apontou
para a pradaria vasta e invarivel voc no saberia por onde comear. Poderia existir um
material realmente magnfico ali, mas no h sinais na superfcie para mostrar por onde
comear a busca.
{410}
De incio, pensaram que os animais tivessem sido enterrados vivos, e Voorhies afirmou isso num
artigo da National Geographic em 1981.
{411}
O artigo chamou o local de Pompeia de animais
pr-histricos, contou-me, o que foi lastimvel, porque logo depois percebemos que os
animais no morreram de repente. Estavam todos sofrendo de algo denominado osteodistrofia
pulmonar hipertrfica, que o que voc contrairia se estivesse respirando grande quantidade de
cinza abrasiva e eles devem ter respirado um monte delas porque a cinza tinha metros de
espessura por centenas de quilmetros. Ele apanhou uma amostra da suj eira acinzentada e
semelhante a argila e esfarelou-a na minha mo. Era poeirento, mas ligeiramente arenoso.
Negcio horrvel de respirar, prosseguiu, porque muito fino, e tambm cortante. Portanto,
eles vieram para este poo, aparentemente em busca de alvio, e agonizaram. A cinza teria
destrudo tudo. Teria soterrado toda a relva, coberto todas as folhas e transformado a gua num
lodo cinza e imbebvel. No deve ter sido l muito agradvel.
O documentrio da BBC afirmara que a existncia de tanta cinza em Nebraska foi uma surpresa.
Na verdade, os enormes depsitos de cinza de Nebraska eram conhecidos havia muito tempo.
Durante quase um sculo, vinham sendo extrados de minas para a produo de ps detergentes
como Cornet e Aj ax. Mas curiosamente ningum j amais se perguntara de onde surgira toda
aquela cinza.
Fico um pouco constrangido em dizer, confessou Voorhies, com um breve sorriso, que a
primeira vez que pensei nisso foi quando um editor da National Geographic perguntou sobre a
origem de toda aquela cinza e tive de confessar que eu no sabia. Ningum sabia.
Voorhies remeteu amostras a colegas por todo o oeste dos Estados Unidos, perguntando se havia
algo nelas que eles reconhecessem. Vrios meses depois, um gelogo chamado Bill Bonnichsen,
do Idaho Geological Survey, entrou em contato e informou que a cinza se assemelhava a um
depsito vulcnico de um lugar chamado Bruneau-Jarbidge, no sudoeste de Idaho. O evento que
matou os animais das plancies do Nebraska foi uma exploso vulcnica em uma escala nunca
antes imaginada mas grande o suficiente para deixar uma camada de cinza de trs metros de
profundidade a quase 1600 quilmetros de distncia no leste de Nebraska. Descobriu-se que, sob
o Oeste dos Estados Unidos, havia um enorme caldeiro de magma, um ponto quente vulcnico
colossal, que entrava em erupo cataclismicamente mais ou menos a cada 600 mil anos. A
ltima dessas erupes acabara de completar 600 mil anos. O ponto quente continua ali.
Atualmente conhecido como Parque Nacional de Yellowstone.
Sabemos surpreendentemente pouco sobre o que acontece sob nossos ps. inacreditvel que,
quando Ford comeou a fabricar automveis e o campeonato de beisebol World Series comeou
a ser disputado, ainda no soubssemos que a Terra possui um ncleo. E a ideia de que os
continentes flutuam sobre a i superfcie como ninfias s se tornou um conhecimento comum h
menos de uma gerao. Por incrvel que parea, escreveu Richard Feynman,
compreendemos a distribuio da matria no interior do Sol bem melhor do que
compreendemos o interior da Terra.
{412}
A distncia entre a superfcie da Terra e o centro so 6370 quilmetros,
{413}
o que no tanto
assim. Calculou-se que, se abrssemos um poo at o centro e atirssemos um tij olo l dentro,
este levaria apenas 45 minutos para atingir o fundo (embora, naquele ponto, no tivesse peso, j
que toda a gravidade da Terra estaria acima e em torno dele, e no embaixo). Nossas prprias
tentativas de penetrar em direo ao centro tm sido bem modestas. Uma ou duas minas de ouro
sul-africanas atingem uma profundidade de um pouco mais de trs quilmetros, mas a maioria
das minas na Terra no vai alm de quatrocentos metros abaixo da superfcie. Se o planeta fosse
uma ma, ainda no teramos rompido a casca. Na verdade, no chegamos nem perto disso.
At pouco menos de um sculo atrs, o que os cientista mais bem informados sabiam sobre o
interior da Terra no era muito mais do que um mineiro de carvo sabia: que era possvel cavar
o solo por certa distncia e que ento se atingia a rocha dura, e s. Em 1906, um gelogo irlands
chamado R. D. Oldham, ao examinar alguns registros sismogrficos de um terremoto na
Guatemala, observou que certas ondas de choque penetraram at certo ponto nas profundezas da
Terra e depois ricochetearam em um ngulo, como se tivessem topado com algum tipo de
barreira. Da ele deduziu que a Terra possui um ncleo. Trs anos depois, um sismlogo croata
chamado Andrij a Mohorovii estava estudando grficos de um terremoto e em Zagreb quando
notou uma deflexo estranha similar, mas num nvel mais raso. Ele havia descoberto o limite
entre a crosta e a camada imediatamente inferior, o manto; essa zona passou a ser conhecida,
como a descontinuidade de Mohorovii, ou, de forma abreviada, Moho.
Estvamos comeando a obter uma vaga ideia das camadas do interior da Terra embora fosse
apenas vaga. Somente em 1936, uma cientista dinamarquesa chamada Inge Lehmann, estudando
sismgrafos de terremotos na Nova Zelndia, descobriu que havia dois ncleos: um interno, que
agora acreditamos ser slido, e um externo (aquele detectado por Oldham), que se acredita ser
lquido e o centro do magnetismo.
Mais ou menos na poca em que Lehmann refinava nossa compreenso bsica do interior da
Terra ao estudar as ondas ssmicas de terremotos, dois gelogos do Caltech, na Califrnia,
descobriam um meio de fazer comparaes entre um terremoto e o seguinte. Eles eram Charles
Richter e Beno Gutenberg, embora inj ustamente a escala quase de imediato se tornasse
conhecida como Richter. (O culpado no foi Richter. Suj eito modesto, ele nunca se referiu
escala por seu prprio nome, chamando-a sempre de a escala de magnitude.)
{414}
A escala Richter sempre foi muito mal compreendida por no cientistas, um pouco menos agora
do que em seus primrdios, quando em visita ao escritrio de Richter muitas vezes as pessoas
pediam para ver a famosa escala, achando que fosse algum tipo de mquina. Claro que a escala
mais uma ideia do que um obj eto, uma medida arbitrria dos tremores da Terra baseada em
medies da superfcie. Ela sobe exponencialmente; assim, um terremoto de 7,3 dez vezes
mais poderoso do que um de 6,3 e cem vezes mais poderoso do que um terremoto de 5,3.
{415}
Ao menos teoricamente, no h limite superior para um terremoto nem, alis, um limite
inferior. A escala uma simples medida da fora, mas nada diz sobre o dano. Um terremoto de
magnitude 7 nas profundezas do manto digamos, a 650 quilmetros de profundidade poderia
no causar nenhum estrago na superfcie, enquanto um terremoto bem menor, a uns seis ou sete
quilmetros sob a superfcie, poderia acarretar uma devastao generalizada. Muita coisa
tambm depende da natureza do subsolo, da durao do terremoto, da frequncia e da
severidade dos abalos secundrios e do cenrio fsico da rea afetada. Tudo isso significa que os
terremotos mais perigosos no so necessariamente os mais fortes, apesar de a fora obviamente
ter um peso importante.
O maior terremoto desde a inveno da escala foi (dependendo da fonte a que se d crdito) um
centrado em Prince William Sound, no Alasca, em maro de 1964, que mediu 9,2 pontos na
escala Richter, ou um no oceano Pacfico, ao largo da costa do Chile, em 1960, inicialmente
registrado com magnitude 8,6, mas depois revisado por algumas autoridades (inclusive o US
Geological survey) e identificado em uma escala realmente grandiosa de 9,5. Como voc est
observando, medir terremotos nem sempre uma cincia exata, em particular quando se
interpretam medies de locais remotos. Em todo caso, ambos os terremotos foram colossais. O
terremoto de 1960, alm de causar danos generalizados na costa da Amrica do Sul,
desencadeou um tsunami gigantesco que rolou quase 10 mil quilmetros pelo Pacfico e atingiu
grande parte do centro de Hilo, no Hava, destruindo quinhentos prdios e matando sessenta
pessoas. Ondas semelhantes fizeram ainda mais vtimas em locais to afastados quanto Japo e
Filipinas.
Contudo, em termos de devastao pura e concentrada, provvel que o terremoto mais intenso
j registrado na histria tenha sido aquele que atingiu e, em essncia, destroou Lisboa,
Portugal, no dia de Todos os Santos (1 de novembro) de 1755. Pouco antes das dez da manh, a
cidade foi atingida por uma sbita guinada lateral, com magnitude estimada de 9,0, e sacudida
ferozmente por sete minutos completos. A fora convulsiva foi tamanha que a gua afastou-se do
porto da cidade e retornou numa onda com quinze metros de altura, aumentando a destruio.
Quando enfim o movimento cessou, os sobreviventes desfrutaram s de trs minutos de calma
antes que um segundo choque adviesse, apenas ligeiramente menos forte do que o primeiro. Um
terceiro choque final seguiu-se duas horas depois. Ao trmino daquele cataclismo, 60 mil pessoas
estavam mortas e praticamente todas as construes num raio de quilmetros estavam reduzidas
a escombros.
{416}
Em comparao, estima-se que o terremoto de San Francisco, de 1906,
mediu 7,8 graus na escala Richter e durou menos de trinta segundos.
Terremotos so eventos razoavelmente comuns. Em mdia, todo dia, em algum lugar do mundo,
ocorrem mais de mil tremores de magnitude 2,0 ou mais o suficiente para dar um bom susto.
Se bem que tendam a se concentrar em certos locais notadamente em torno da orla do Pacfico
, podem ocorrer quase em toda parte. Nos Estados Unidos, somente a Flrida, o leste do Texas e
o norte do Meio-Oeste parecem at agora quase totalmente imunes. A Nova Inglaterra sofreu
dois terremotos de magnitude 6,0 ou mais nos ltimos duzentos anos. Em abril de 2002, a regio
experimentou um abalo de magnitude 5,1 prximo ao lago Champlain, na fronteira Nova York-
Vermont, que causou amplos danos locais e (posso testemunhar) derrubou derrubou quadros das
paredes e crianas da cama em lugares to afastados quanto New Hampshire.
Os tipos de terremoto mais comuns so aqueles em que duas placas se encontram, como na
Califrnia ao longo da falha de San Andreas. medida que uma placa empurra a outra, as
presses vo aumentando at que uma delas ceda. Em geral, quanto maior o intervalo entre os
tremores, maior a presso reprimida e, portanto, maior a margem para um abalo realmente
grande. Essa uma preocupao tpica de Tquio, que Bill McGuire, um especialista em riscos
da University College de Londres, descreve como a cidade aguardadno a morte
{417}
(no
uma descrio que voc encontrar em muitos folhetos turisticos). Tquio ergue-se no limite de
trs placas tectnicas em um pas j famoso pela instabilidade ssmica. Em 1995, como voc
lembrar, a cidade de Kobe, cerca de quinhentos quilmetros a oeste, foi atingida por um
terremoto de magnitude 7,2 que matou 6394 pessoas. O prej uzo foi estimado em 99 bilhes de
dlares. Mas isso no foi nada bem, relativamente nada comparado com o que pode
acontecer com Tquio.
A cidade j sofreu um dos terremotos mais devastadores dos tempos modernos. Em 1 de
setembro de 1923, pouco antes do meio-dia, ela foi atingida pela que se conhece como o
terremoto Grande Kanto um evento mais de dez vezes mais poderoso do que o terremoto de
Kobe. Duzentas mil pessoas morreram. Desde aquela poca, Tquio tem estado misteriosamente
tranquila, de modo que a presso sob a superfcie vem aumentando h oitenta anos. Uma hora a
coisa vai estourar. Em 1923, Tquio tinha uma populao de cerca de 3 milhes de pessoas. Hoj e
aproxima-se dos 30 milhes. Ningum se preocupa em estimar quantas pessoas poderiam
morrer, mas o custo econmico potencial foi estimado em at 7 trilhes de dlares.
{418}
Ainda mais terrvel, por ser menos compreendido e porque pode ocorrer em qualquer parte e a
qualquer hora, o tipo de abalo mais raro conhecido como terremoto intraplacas. Eles ocorrem
fora dos limites entre as placas, o que os torna totalmente imprevisveis. E por virem de uma
profundidade bem maior, tendem a se propagar por reas bem mais amplas. O mais notrio
desses terremotos a atingir os Estados Unidos foi uma srie de trs em New Madrid, Missouri, no
inverno de 1811-2. A aventura comeou pouco aps a meia-noite de 16 de dezembro, quando a
populao foi despertada, primeiro, pelo barulho de animais das fazendas em pnico (a
inquietao dos animais antes dos terremotos no uma lenda infundada, mas um fato
comprovado, apesar de misterioso) e, depois, por um forte rudo de rompimento vindo das
profundezas da Terra. Ao sair de casa, a populao local deparou com a terra rolando em ondas
de at um metro de altura e abrindo-se em fissuras de alguns metros de profundidade. Um forte
cheiro de enxofre impregnava o ar. O abalo durou quatro minutos, com os habituais efeitos
devastadores sobre as prorpiedades. Entre as testemunhas estava o artista John James Audubon,
que por acaso se encontrava na rea. O terremoto irradiou-se para fora com tamanha fora que
derrubou chamins em Cincinnati, a mais de seiscentos quilmetros de distncia, e, de acordo
com pelo menos um relato, afundou barcos em portos da Costa Leste e chegou a derrubar
andaimes erguidos em torno do Capitlio, em Washington, D.C..
{419}
Em 23 de j aneiro e em 4
de fevereiro, terremotos adicionais de magnitude semelhante se seguiram. New Madrid est
tranquila desde ento o que no surpreende, j que tais episdios nunca aconteceram duas
vezes no mesmo local. Ao que sabemos, eles so to aleatrios como os raios. O prximo poderia
ocorrer sob Chicago, Paris ou Kinshasa. Ningum sabe ao certo. E o que causa essas rupturas
intraplacas macias? Algo nas profundezas da Terra. Mais do que isso no sabemos.
Na dcada de 1960, os cientistas se sentiam to frustrados com o pouco que sabiam sobre o
interior da Terra que decidiram tomar uma providncia. Eles tiveram a ideia de perfurar o solo
ocenico (a crosta continetal era espessa demais) at a descontinuidade de Moho e extrair um
pedao do manto terrestre para examin-lo vontade. O raciocnio era que, se conseguissem
compreender a natureza das rochas dentro da Terra, poderiam comear a entender como elas
interagiam, e assim possivelmente prever terremotos e outros eventos indesej veis.
O proj eto tornou-se conhecido como Mohole* e foi um desatre total.
{420}

* [Jogo de palavras com Moho e hole, buraco em ingls. (N. T.)]

A inteno era descer uma broca mais de 4 mil metros no oceano Pacfico ao largo da costa do
Mxico e perfurar uns 5 mil metros pela rocha crustal relativamente fina. Perfurar de um navio
em alto-mar , nas palavras de um oceangrafo, como tentar abrir um buraco na calada de
Nova York do alto do Empire State Bunding usando um espaguete.
{421}
Todas as tentativas
acabaram em fracasso. O mais fundo que conseguiram chegar foi 180 metros. O Mohole se
tornou conhecido como No Hole (Nenhum Buraco). Em 1966, exasperado com os custos
crescentes e a falta de resultados, o Congresso norte-americano encerrou o proj eto.
Quatro anos depois anos depois, cientistas soviticos decidiram tentar a sorte em terra seca. Eles
escolheram um local na pennsula de Kola, perto da fronteira com a Finlndia, e puseram mos
obra, na esperana de chegar a uma profundeza de quinxe quilmetros. O trabalho mostrou-se
mais difcil do que esperavam, mas os soviticos foram louvavelmente persistentes. Quando
enfim desistiram, dezenove anos depois, haviam perfurado at uma profundidade de 12262
metros. Levando-se em conta que a crosta da Terra representa apenas cerca de 0,3% do volume
do planeta e que o buraco de Kola nem sequer transpusera um tero da crosta, estamos longe de
ter conquistado o interior.
{422}
O interessante que, apesar da modstia do buraco, quase tudo a seu respeito foi surpreendente.
Estudos de ondas ssmicas levaram os cientistas a prever, com um grau razovel de confiana,
que encontrariam rochas sedimentares at uma profundeza de 4700 metros, seguidas de granito
nos prximos 2300 metros e basalto dali em diante. A camada sedimentar acabou se revelando
50% mais profunda do que se esperava e a camada basltica j amais foi encontrada. Alm disso,
o mundo l embaixo era bem mais quente do que qualquer um contava, com temperaturas a 10
mil metros de 180 graus centgrados, quase o dobro do nvel previsto. O mais surpreendente de
tudo foi que a rocha naquela produndeza estava saturada de gua, algo que no se j ulgava
possvel.
Como no podemos enxergar atravs da Terra, o j eito recorrer a outras tcnicas, que
envolvem sobretudo o estudo de ondas ao percorrerem o interior. Tambm sabemos um pouco
sobre o manto devido ao que chamamos de chamins de kimberlito, onde os diamantes se
formam.
{423}
O que acontece que, nas profundezas da Terra, uma exploso proj eta uma bola
de canho de magma em direo superfcie, a velocidades supersnicas. Trata-se de um
evento totalmente aleatrio. Uma chamin de kimberlito poderia explodir no seu quintal enquanto
voc est lendo estas linhas. Por provirem de tamanhas profundezas at duzentos quilmetros
abaixo , elas trazem para cima todo tipo de coisas que no so normalmente encontradas na
superfcie ou perto dela: uma rocha chamada peridotito, cristais de olivina e apenas de vez em
quando, em cerca de uma chamin em cem diamantes. Montes de carbono sobem com as
ej ees de kimberlito, mas a maior parte se volatiza ou se tranforma em grafite. S
ocasionalmente um pedao dele sobe velocidade certa e esfria com a rapidez necessria para
se tornar um diamante. Foi uma dessas chamins que tornou Johanesburgo a cidade mineradora
de diamantes mais produtiva do mundo, mas pode haver outras j azidas ainda maiores que no
conhecemos. Os gelogos sabem que existem indcios de uma chamin ou grupo de chamins,
em algum ponto do nordeste de Indiana, que podem ser realmente colossais. Diamantes com at
vinte quilates ou mais tm sido encontrados em pontos dispersos da regio. No entanto, ningum
chegou a localizar a origem. Como observa John McPhee, ela pode estar enterrada sob um solo
depositado glacialmente, como a cratera de manson em lowa, ou sob os Grandes Lagos.
Portanto, at onde vai nosso conhecimento do que existe dentro da Terra? No muito longe. Os
cientistas costumam concordar que o mundo sob nossos ps compe-se de quatro camadas: a
crosta externa rochosa, um manto de rocha quente e viscosa, um ncleo externo lquido e um
ncleo interno slido.
{424}
*

* [Para aqueles que anseiam por um quadro mais detalhado do interior da Terram eis as
dimenses das diferentes camadas, usando cifras mdias: de zero a quarenta quilmetros fica a
crosta. De quarenta a quatrocentos quilmetros estende-se o manto superior. De quatrocentos a
650 quilmetros est uma zona de transio entre o manto superior e o inferior. De 650 a 2700
quilmetros fica o manto inferior. De 2700 a 2890 quilmetros situa-se a camada D. De 2890 a
5150 quilmetros fica o ncleo externo, e de 5150 a 6370 quilmetros fica o ncleo interno.]

Sabemos que a superfcie dominada por silicatos, que so relativamente leves e
insuficientemente pesados para explicar a densidade global do planeta. Logo, deve existir um
material mais pesado l dentro. Sabemos que, para gerar nosso campo magntico, em algum
ponto do interior deve existir um cinturo concentrado de elementos metlicos em estado lquido
no tocante a esses pontos reina um consenso universal. Quase todo o resto como as camadas
interagem, o que faz com que se comportem de determinada maneira, o que faro em qualquer
poca do futuro obj eto de pelo menos alguma incerteza e, em geral, de um bocado de
incerteza.
Mesmo a nica parte visvel, a crosta, obj eto de um debate razoavelmente estridente. Quase
todo livro didtico de geologia informa que a crosta continental possui de cinco a dez quilmetros
de espessura sob os oceanos e de 65 a 95 quilmetros de espessura sob as grandes cadeias de
montanhas, mas h muitas variabilidades intrigantes nessas generalizaes. A crosta sob as
montanhas Sierra Nevada, por exemplo, tem apenas entre trinta e quarenta quilmetros de
espessura, e ningum sabe por qu. Segundo todas as leis da geofsica, essas montanhas deveriam
estar afundando, como que em areia movedia.
{425}
(H quem ache que elas podem realmente
estar.)

Como e quando a Terra adquiriu sua crosta so questes que dividem os gelogos em dois
grandes grupos: aqueles que acham que foi um evento rpido no nicio da histria do planeta e
aqueles que acreditam em um evento gradual e um tanto tardio. As emoes so violentas nessas
questes. Richard Armstrong, de Yale, props na dcada de 1960 uma teoria da irrupo
prematura, e depois passou o resto da carreira atacando quem discordasse dele. Ele morreu de
cncer em 1991, mas, pouco antes, invectivou contra os crticos em uma polmica numa revista
australiana de cincias da Terra, acusando-os de perpertuar mitos, de acordo com uma matria
na revista Earth em 1998. Ao morrer, era um homem amargurado contou um colega.
A crosta e parte do manto externo so chamados, conj untamente, de litosfera (do grego lithos,
que significa pedra). A litosfera flutua sobre uma camada de rocha mais plstica denominada
astenosfera (da palavra grega para sem fora), mas esses termos no so inteiramente
satisfatrios. Dizer que a litosfera flutua sobre a astenosfera d a entender um grau de leveza que
no condiz com a realidade. De forma semelhante, enganador achar que as rochas flutuam
sobre algo assim como achamos que materiais flutuam sobre a superfcie. As rochas so
viscosas, porm apenas maneira do vidro.
{426}
Pode no parecer, mas todo vidro na Terra
est fluindo para baixo sob a atrao implacvel da gravidade. Se removermos uma seo de um
vitral realmente antigo da j anela de uma catedral europeia, notaremos que est perceptivelmente
mais grosso na parte inferior do que na superior. Esse o tipo de fluxo de que estamos falando.
O ponteiro das horas em um relgio se move cerca de 10 mil vezes mais rpido que as rochas
flutuantes do manto.
Os moviementos no ocorrem apenas lateralmente, com o deslocamento das placas da Terra
atravs da superfcie, mas tambm para cima e para baixo, medida que as rochas sobem e
caem sob o processo turbulento conhecido como conveco.
{427}
A conveco como processo
foi deduzida pela primeira vez pelo excntrico conde de Rumford, no final do sculo XVIII.
Sessenta anos depois, um viagrio ingls chamado Osmond Fisher visionariamente sugeriu que o
interior da Terra poderia ser lquido o bastante para que os cantedos se deslocassem, contudo a
ideia levou muito tempo para ser assimilada.
{428}
Em torno de 1970, quando os geofsicos perceberam o tumulto que ocorria nas profundezas, a
novidade foi um tanto chocante. Como diz Shawna Vogel, no livro Naked Earth: the new
geophysics [Terra nua: a nova geofsica]: Foi como se os cientistas tivessem passado dcadas
estudando as camadas da atmosfera terrestre troposfera, estratosfera, e assim por diante e, de
repente, descobrissem a existncia do vento.
{429}
At que profundidade vai o processo de conveco tem sido, desde ento, obj eto de controvrsia.
Alguns acham que ela comea a 650 quilmetros de profundidade, outros, a mais de 3 mil
quilmetros abaixo de ns. O problema, como observou James Trefil, que h dois conj untos
de dados, de duas disciplinas diferentes, que no conseguem ser conciliados.
{430}
Os
geoqumicos afirmam que certos elementos da superfcie terrestre no podem ser originrios do
manto superior; devem ter vindo de mais fundo. Portanto, os materiais dos mantos superior e
inferior precisam, pelo menos ocasionalmente, se misturar. Os sismlogos insistem em que no
h indcios que respaldem essa tese.
Desse modo, tudo o que podemos dizer que, em algum ponto ligeiramente indeterminado ao
descermos rumo ao centro da Terra, deixamos a astenosfera e mergulhamos em manto puro.
Embora represente 82% do volume do planeta e 65% de sua massa,
{431}
o manto no atrai
muita anteo, em grande parte porque o que interessa aos cientistas da Terra e aos leitores em
geral acontece mais ao fundo (caso do magnetismo) ou mais perto da superfcie (caso dos
terremotos). Sabemos que at uma profundidade de cerca de 150 quilmetros o manto consiste
predominantemente em um tipo de rocha chamada peridotite, mas o que preenche o espao nos
2650 quilmetros seguintes incerto. De acordo com uma matria da Nature, parece no ser
peridotite. Mais do que isso no sabemos.
Abaixo do manto esto dois ncleos: um ncleo interno slido e um ncleo externo lquido.
Desnecessrio dizer que nossa compreenso da natureza desses ncleos indireta, mas os
cientistas conseguem chegar a algumas hipteses razoveis. Eles sabem que as presses no
centro da Terra so suficientemente altas mais de 3 milhes de vezes superiores s encontradas
na superfcie
{432}
para solidificar qualquer rocha ali. Tambm sabem, com base na histria
da Terra (entre outras pistas), que o ncleo interno muito eficiente em reter seu calor. Embora
s e trate apenas de uma conj ectura, acredita-se que em mais de 4 bilhes de anos a temperatura
no ncleo no diminuiu mais de 110 graus centgrados. Ningum sabe exatamente quo quente
o ncleo da Terra, porm as estimativas variam de cerca de 4 mil a 7 mil graus centgrados
quase to quente quanto a superfcie do Sol.
O ncleo externo , em muitos aspectos, ainda menos compreendido, ainda que todos concordem
que sej a lquido e o centro do magnetismo. Em 1949, E.C. Bullard, da Universidade de
Cambridge, apresentou a teoria de que essa parte lquida do ncleo do planeta gira de maneira a
torn-lo um motor eltrico, criando o campo magntico da Terra. A hiptese que os lquidos
em conveco atuam de forma parecida com correntes em fios. Exatamente o que acontece no
se sabe, mas existe a convico de que est ligado rotao do ncleo e sua natureza lquida.
Corpos destitudos de ncleo lquido a Lua e Marte, por exemplo no possuem magnetismo.
Sabemos que a fora do campo magntico da Terra se altera de tempos em tempos: na poca
dos dinossauros, era at trs vezes maior do que agora.
{433}
Sabemos tambm que ocorre uma
inverso aproximadamente a cada 500 mil anos em mdia, apesar de essa mdia abrigar alto
grau de imprevisibilidade. A ltima inverso foi h cerca de 750 mil anos. s vezes, ela
permanece inalterada por milhes de anos 37 milhes de anos parece ter sido o perodo mais
longo
{434}
e em outras se inverteu aps apenas 20 mil anos. No todo, nos ltimos 100 milhes
de anos, ela se inverteu cerca de duzentas vezes, e no temos nenhuma ideia da causa. Essa
considerada a maior pergunta no respondida das cincias geolgicas.
{435}
Podemos estar passando por uma inverso agora. O campo magntico da Terra diminuiu talvez
at 6% somente nos ltimos cem anos. Qualquer reduo no magnetismo tende a ser prej udicial
porque o magnetismo, alm de prender enfeites na geladeira e fazer a s bssolas apontarem na
direo certa, desempenha um papel vital na preservao de nossa vida. O espao est repleto de
raios csmicos perigosos que, na ausncia da proteo magntica, atravessariam os nossos
corpos, deixando grande parte do nosso DNA em frangalhos. Quando o campo magntico est
agindo, esses raios so afastados da Terra para duas zonas no espao prximo chamadas
cintures Van Allen. Eles tambm interagem com partculas da atmosfera superior para criar os
encantadores mantos de luz conhecidos como auroras.
Uma coisa interessante que grande parte de nossa ignorncia se deve ao fato de que,
tradicionalmente, pouco esforo tem sido realizado para coordenar o que est acontecendo sobre
a Terra com o que est aconecendo dentro dela. De acordo com Shawna Vogel, gelogos e
geofsicos raramente vo aos mesmos encontros ou colaboram nos mesmos problemas.
{436}
Talvez nada demonstre melhor nossas falhas no conhecimento da dinmica do interior da Terra
do que a incapacidade de prever seus efeitos. Um bom lembrete das limitaes de nossa
compreenso foi a erupo do monte Saint Helens, em Washington, em 1980.
Naquela poca, os 48 estados mais ao sul dos Estados Unidos no testemunhavam uma erupo
vulcnica havia mais de 65 anos. Por isso, os vulcanologistas do governo chamados para
monitorar e prever o comportamento do Saint Helens basicamente s haviam visto em ao
vulces havaianos. Mas o comportamento daqueles vulces era bem diferente, pelo que se
descobriu depois.
O Saint Helens comeou seus roncos sinistros em 20 de maro. Dentro de uma semana, estava
expelindo magma, embora em quantidades modestas, at cem vezes ao dia, e sendo
constantemente sacudido por terremotos. A populao foi evacuada para uma distncia de treze
quilmetros, considerada segura. Com o aumento dos rugidos, o Saint Helens tornou-se uma
atrao turstica para o mundo. Os j ornais noticiavam diariamente onde se obtinham as melhores
vistas. Equipes de televiso subiram vrias vezes ao topo, e pessoas chegaram a ser vistas
escalando a montanha. Um dia, mais de setenta helicpteros e avies pequenos rodearam o topo.
Entretanto, medida que passavam os dias e os ribombos no davam lugar a algo mais
dramtico, as pessoas ficavam impacientes, e chegou-se concluso geral que o vulco acabaria
no explodindo.
Em 19 de abril, o flanco norte da montanha comeou a se elevar visivelmente. O incrvel que
nenhuma autoridade se deu conta de que esse inchao sinalizava uma exploso lateral. Os
sismlogos resolutamente basearam suas concluses no comportamento dos vulces havaianos,
que no explodem pelas laterais.
{437}
Uma das nicas pessoas a acreditar que algo terrvel
poderia acontecer foi Jack Hyde, professor de geologia do colgio comunitrio de Tacoma. Ele
observou que o Saint Helens no possua uma chamin aberta, como os vulces havaianos, de
modo que qualquer presso acumulada no seu interior estava fadada a ser liberada de forma
dramtica e provavelmente catastrfica. No entanto, Hyde no fazia parte da equipe oficial, e
suas observaes chamaram pouca ateno.
Todos sabemos o que aconteceu em seguida. s 8h32 de 18 de maio, uma manh de domingo, a
face norte do vulco desmoronou, fazendo com que uma enorme avalanche de lama e rocha
descesse pela encosta da montanha a 250 quilmetros por hora. Foi o maior deslizamento de terra
da histria humana, carregando material suficiente para deixar Manhattan soterrada a 120
metros de profundidade.
{438}
Um minuto depois, com seu flanco tremendamente enfraquecido,
o Saint Helens explodiu com a fora de quinhentas bombas de Hiroshima,
{439}
proj etando uma
nuvem quente assassina at a 1050 quilmetros por hora rpido demais para que as pessoas nas
imediaes conseguissem fugir. Muita gente que acreditava estar em reas seguras, de onde nem
se via mais o vulco, foi surpreendida. Cinquenta e sete pessoas morreram.
{440}
Vinte e trs
corpos nunca foram encontrados. O nmero de vtimas teria sido maior se no fosse domingo.
Num dia til, muitos madeireiros estariam trabalhando na zona mortfera. Pessoas foram mortas
a quase trinta quilmetros de distncia.
A pessoa mais sortuda naquele dia foi um estudante de ps-graduao chamado Harry Glicken.
Ele vinha guarnecendo um posto de observao a nove quilmetros da montanha, mas teve uma
entrevista para um cargo numa faculdade, em 18 de maio, na Califrnia, e teve de deixar o local
antes da erupo. Quem o substituiu foi David Johnston. Ele foi o primeiro a relatar a exploso do
vulco; momentos depois, estava morto. Seu corpo nunca foi encontrado. Contudo, a sorte de
Glicken foi temporria. Onze anos depois, ele estava entre os 43 cientistas e j ornalistas atingidos
fatalmente num derramamento de cinza superaquecida, gases e rocha fundida o que se
conhece como fluxo piroclstico no monte Unzen, no Japo, quando outro vulco foi
catastrficamente mal interpretado.
Os vulcanologistas podem ou no ser os piores cientistas do mundo em fazer previses, mas so
sem dvida os piores do mundo em perceber quo ruins so suas previses. Menos de dois anos
aps a catstrofe de Unzen, outro grupo de observadores de vulces, liderado por Stanley
Williams, da Universidade do Arizona, desceu pela boca de um vulco ativo chamado Galeras,
na Colmbia. Apesar das mortes em anos recentes, apenas dois dos dezesseis membros do grupo
de Williams usavam capacete de segurana ou outros equipamentos protetores. O vulco entrou
em erupo, matando seis dos cientistas, alm de trs turistas que os acompanhavam, e ferindo
gravemente vrios outros, inclusive o prprio Williams.
Num livro em que demonstra total falta de autocrtica, Surviving Galeras [Sobrevivendo ao
Galeras], Williams afirmou que pde apenas abanar a cabea de espanto
{441}
ao saber,
posteriormente, que seus colegas do mundo da vulcanologia acharam que ele havia ignorado ou
desprezado sinais ssmicos importantes e agido de forma imprudente: fcil criticar depois do
fato acontecido, aplicar o conhecimento que temos agora aos eventos de 1993, ele escreveu.
Sua nica culpa, ele acreditava, foi ter escolhido a hora errada, quando o Galeras comportou-se
imprevisivelmente, como as foras naturais esto habituadas a fazer. Fui enganado, e por isso
assumo a responsabilidade. Mas no me sinto culpado pela morte de meus colegas. No h culpa.
Houve apennas uma erupo.
Mas voltando a Washington: o monte Saint Helens perdeu quatrocentos metros de pico, e
seiscentos quilmetros quadrados de floresta foram devastados. rvores suficientes para
construir 150 mil lares (ou 300 mil, segundo alguns relatos) foram destrudas. Avaliou-se o
prej uzo em 2,7 bilhes de dlares. Uma coluna gigantesca de fumaa e cinzas atingiu uma altura
de 18 mil metros em menos de dez minutos. Uma avio a 48 quilmetros de distncia informou
ter sido atingido por rochas.
{442}
Noventa minutos aps o estrondo, cinzas comearam a cair em Yakima, Washington, uma
comunidade de 50 mil habitantes a uns 130 quilmetros de distncia. Como voc pode imaginar,
as cinzas transformaram o dia em noite e se introduziram em tudo, obstruindo motores, geradores
e equipamentos de comutao eltrica, sufocando pedestres, bloqueando sistemas de filtragem e,
em geral, paralisando todas as coisas. O aeroporto interrompeu o funcionamento e as estradas
dentro e fora da cidade foram interditadas.
Tudo isso vinha acontecendo, note bem, ao alcance do vento proveniente de um vulco que rugia
ameaadoramente fazia dois meses. Contudo, Yakima no tinha nenhum procedimento de
emergncia em caso de erupo.
{443}
O sistema de radiotransmisso de emergncia da cidade,
que deveria entrar em ao durante uma crise, no entrou no ar porque no domingo de manh o
pessoal no sabia como operar o equipamento. Durante trs dias, Yakima quedou-se paralisada
e isolada do mundo, seu aeroporto fechado, suas estradas de acesso intransitveis. No todo, a
cidade recebeu apenas 1,5 centmetro de cinzas aps a erupo do monte Saint Helens. Lembre-
se disso ao examinarmos como seria um estouro em Yellowstone.

Captulo 15. Beleza perigosa


Na dcada de 1960, enquanto estudava a histria vulcnica do Parque Nacional de Yellowstone,
Bob Christiansen, do US Geologiccal Survey, intrigou-se com algo que, estranhamente, no
incomodara ningum antes: ele no conseguia encontrar o vulco do parque. Sabia-se havia
muito tempo que Yellowstone possua uma natureza vulcnica da todos os seus giseres e
outras exalaes vaporosas , e os vulces costumam ser bem visveis. Mas Christiansen no
avistava o vulco de Yellowstone em lugar nenhum. Nem sequer conseguiu encontrar uma
estrutura conhecida como caldeira.
Quase todos, quando pensam em vulces, imaginam formas cnicas clssicas de um Fuj i ou um
Kilimanj aro, criadas quando o magma em erupo se acumula em um monte simtrico. Esse
tipo de vulco pode se formar com uma rapidez impressionante. Em 1943, em Parcutin, no
Mxico, um campons se surpreendeu ao ver um trecho de sua terra fumegando. Em uma
semana, ele era o proprietrio aturdido de um conecom mais de 152 metros de altura. Depois de
dois anos, formara-se um vulco com quase 430 metros de altura e mais de oitocentos metros de
dimetro.
{444}
No todo, existem cerca de 10 mil desses vulces intrusivamente visveis na
Terra, com apenas algumas centenas deles extintos. Mas existe um segundo tipo de vulco menos
famoso, que no envolve a formao de montanhas. So vulces to explosivos que se abrem
numa nica ruptura poderosa, formando uma vasta cratera, a caldeira. Yellowstone obviamente
era deste segundo tipo, mas Christiansen no encontrava a caldeira em parte alguma.
Por coincidncia, j ustamente naquela poca, a NASA decidiu testar algumas cmeras novas de
grande altitude tirando fotografias de Yellowstone. Um funcionrio atencioso enviou algumas
cpias s autoridades do parque para que pudessem utilizar nos cartazes dos centros de visitantes.
Assim que Christiansen ps os olhos nas fotos, percebeu por que no fora bem-sucedido em suas
tentativas: praticamente todo o parque 9 mil quilmetros quadrados era uma caldeira. A
exploso havia deixado uma cratera com quase 65 quilmetros de dimetro grande demais
para ser percebida no nvel do solo. Em algum momento do passado, Yellowstone deve ter
explodido com uma violncia bem da escala de qualquer coisa conhecida pelos seres humanos.
Yellowstone, ao que se revelou, um supervulco. Situa-se no alto de um ponto quente enorme,
um reservatrio de rocha pastosa que se eleva de pelo menos duzentos quilmetros sob a Terra.
O calor do ponto quente o que aciona todas as chamins, giseres, fontes quentes e vulces de
lama. Abaixo da superfcie existe uma cmara de magma com 72 quilmetros de dimetro
mais ou menos da mesma dimenso do parque e treze quilmetros de espessura no ponto mais
espesso. Imagine uma pilha de TNT com mais ou menos o tamanho de Rhode Island, elevando-
se uns treze quilmetros no cu e atingindo os cirros mais altos: sobre algo semelhante que os
visitantes de Yellowstone esto pisando. A presso que tal concentrao de magma exerce sobre
a crosta elevou Yellowstone e o territrio que circunda, cerca de meio quilmetro acima da
altura que teria normalmente. Se aquilo explodisse, o cataclismo seria inimaginvel. De acordo
com o professor Bill McGuire, da University College de Londres, no seria possvel permanecer
nem a mil quilmetros daquilo enquanto estivesse em erupo.
{445}
As consequncias
posteriores seriam ainda piores.
Superplumas do tipo sobre o qual se ergue Yellowstone so como taas de martni: finas na
subida, mas abrindo-se ao chegar perto da superfcie para criar grandes depsitos de magma
instvel. Alguns desses depsitos podem ter at 1900 quilmetros de dimetro. De acordo com as
teorias, nem sempre elas entrem em erupo explosiva, mas s vezes irrompem em um
derramamento grandee contnuo uma enxurrada de rocha pastosa, como aconteceu com as
armadilhas de Deccan, na ndia, 65 milhes de anos atrs. As superplumas cobriam uma rea de
500 mil quilmetros quadrados e provavelmente contriburam para a morte dos dinossauros com
seus gases venenosos. Elas tambm podem ser responsveis pelas fendas que causam a
separao dos continentes.
Tais plumas no so to raras assim. Existem cerca de trinta ativas na Terra no momento, e elas
so responsveis por muitas das ilhas e cadeias de ilhas mais famosas do mundo os
arquiplagos da Islndia, Hava, Aores, Canrias e Galpagos, a pequena Pitcairn no meiodo
Pacfico Sul, entre outras , mas, afora Yellowstone, so todas ocenicas. Ningum tem a menor
ideia de como ou por que Yellowstone foi parar debaixo de uma placa continental. S h duas
certezas: a crosta em Yellowstone fina e o calor embaixo grande. No entanto, se a crosta
fina devido ao ponto quente ou o ponto quente est ali porque a crosta fina obj eto de debate
(literalmente) acalorado. A natureza continental da crosta faz muita diferena nas erupes.
Enquanto os outros supervulces tendem a efervescer aos poucos e de forma relativamente
benigna, Yellowstone irrompe explosivamente. Isso no acontece com frequncia, mas quando
acontece... sai de baixo!
Desde sua primeira erupo conhecida, 16,5 milhes de anos atrs, Yellowstone explodiu cerca
de cem vezes, porm as trs erupes mais recentes so as mais descritas. A ltima erupo foi
mil vezes maior que a do monte Saint Helens; a penltima foi 280 vezes maior; e a antepenltima
foi to frande que ningum sabe ao certo quo grande foi. Foi pelo menos 2500 vezes pior que a
de Saint Helens, e talvez 8 mil vezes mais monstruosa.
No h termos de comparao. A maior exploso dos tempos recentes foi a de Krakatoa, na
Indonsia, em agosto de 1883, produzindo um estrondo que reverberou ao redor do mundo por
nove dias e agitando as guas at o canal da Mancha.
{446}
Mas se imaginarmos que o volume
de material ej etado de Krakatoa teria o tamanho de uma bola de golfe, a maior das exploses de
Yellowstone teria o tamanho de uma esfera atrs da qual poderamos nos esconder. Nessa
escala, a do monte Saint Helens no seria maior que uma ervilha.
A erupo de Yellowstone de 2 milhes de anos atrs expeliu cinzas suficientes para soterrar o
estado de Nova York a uma profundidade de vinte metros ou a Califrnia a uma profundidade de
seis. Foi essa cinza que produziu as j azidas de fsseis de Mike Voorhies, no leste do Nebraska.
Aquela exploso ocorreu no que hoj e Idaho, mas em milhes de anos, a uma taxa de cerca de
2,5 centmetros ao ano, a crosta da Terra se deslocou, de modo que agora est diretamente sob o
noroeste de Wyoming. (O ponto quente em si permanece no mesmo lugar, como um maarico
de acetileno apontado para um teto.) Em sua esteira, ela deixa o tipo de plancies vulcnicas ricas
ideais para o cultivo de batatas, como os fazendeiros de Idaho descobriram faz muito tempo.
Daqui a mais 2 milhes de anos, os gelogos gostam de brincar, Yellowstone estar produzindo
batatas fritas para o McDonalds, e a populao de Billing, Montana, estar se desviando de
giseres.
A queda de cinzas da ltima erupo de Yellowstone cobriu, no todo ou em parte, dezenove
estados do Oeste (mais partes do Canad e do Mxico) quase todos os Estados Unidos a oeste do
Mississippi. Lembre que essa a maior regio agricola do pas, uma rea que produz cerca de
metade dos cereais do mundo. E cinza, vale a pena lembrar, no como uma nevasca que se
derreter na primavera. Se voc quisesse voltar a cultivar o solo, teria de encontrar um lugar
para colocar toda a cinza. Milhares de trabalhadores levaram oito meses para remover 1,8 bilho
de toneladas de entulho dos 6,5 hectares onde se erguia o World Trade Center, em Nova York.
Imagine o trabalho para limpar o Kansas.
E ainda nem falamos das consequncias climticas. A ltima erupo de um supervulco na
Terra foi em Toba, no Norte de Sumatra, 74 mil anos atrs.
{447}
Ningum sabe sua extenso;
sabe-se apenas que foi colossal. Os ncleos de gelo da Groelndia mostram que a exploso de
Toba foi seguida de pelo menos seis anos de inverno vulcnico e s Deus sabe de quantas
estaes de ms colheitas. Acredita-se que o evento possa ter deixado os seres humanos beira
da extino, reduzindo a populao global a nada mais do que alguns milhares de indivduos. Isso
significa que todos os seres humanos modernos descendem de uma base populacional bem
reduzida, o que explicaria nossa falta de diversidade gentica. Em todo caso, existem alguns
indcios de que, nos 20 mil anos seguintes, a populao total da Terra nunca superou alguns
poucos milhares.
{448}
Um tempo de recuperao longo demais para uma s exploso
vulcnica.
Tudo isso era apenas hipoteticamente interessante at 1973, quando uma ocorrncia estranha
tornou-o subitamente significativo: a gua do lago Yellowstone, no centro do parque, comeou a
transbordar na extremidade sul do lago, inundando um prado, enquanto do lado oposto ela
misteriosamente se afastava da margem. Os gelogos realizaram uma pesquisa apressada e
descobriram que uma protuberncia terrvel surgira numa rea enorme do parque. Ela estava
erguendo uma extremidade do lago e fazendo com que a gua transbordasse na outra, como
aconteceria se voc levantasse um lado da piscina inflvel de uma criana. Em 1984, toda a
regio central do parque mais de cem quilometros quadrados estava mais de um metro mais
alta do que em 1924, ltima vez em que o parque havia sido topografado formalmente. Em
seguida, em 1985, toda a parte central de Yellowstone afundou vinte centimetros. Ela parece
estar inchando de novo.
Os gelogos perceberam que somente uma coisa poderia causar tal fenmeno: uma cmara de
magma inquieta. Yellowstone no abrigava um supervulco antigo, e sim um ativo. Tambm
mais ou nessa poca eles conseguiram calcular que o ciclo das erupes do parque era de, em
media, uma exploso gigantesca a cada 600 mil anos. O interessante que a ltima ocorreu h
630 mil anos. Yellowstone, ao que parece, est com prazo vencido.
Pode no parecer, mas voc est sobre o maior vulco ativo do mundo, disse Paul Doss,
gelogo do Parque Nacional de Yellowstone, aps saltar de uma motocicleta Harley-Davidson
enorme e me dar a mo, quando nos encontramos na sede do parque, em Mammoth Hot Springs,
cedo numa manh encantadora de j unho.
{449}
Nativo de Indiana, Doss um homem amigvel,
de voz suave e extremamente atencioso, que no tem a menor cara de um funcionrio de parque
nacional. Sua barba est ficando grisalha e seu cabelo est preso num longo rbo-de-cavalo. Um
pequeno brinco de safira enfeita uma orelha. Uma ligeira pana luta contra o uniforme apertado.
Mais parece um cantor de blues do que um funcionrio pblico. De fato, ele msico de blues
(toca gaita). Mas com certeza conhece e adora geologia. E tenho o melhor lugar do mundo para
pratic-la, ele diz, ao partirmos num veiculo com trao nas quatro rodas trepidante e gasto na
direo geral de Old Faithful. Ele concordou em me deixar acompanh-lo durante um dia,
enquanto realiza seu trabalho de gelogo. A primeira tarefa do dia dar uma palestra introdutria
a um novo grupo de guias de turismo.
Yellowstone, nem preciso dizer, sensacionalmente bonito, com montanhas massudas e
imponentes, prados onde passeiam bises, regatos que se precipitam, um lago azul-celeste e uma
fauna riqussima. Impossvel um lugr melhor do que este se voc for um gelogo diz Doss.
Voc tem rochas em Beartooth Gap com quase 3 bilhes de anos 75% da idade da Terra e
aqui tem fontes de gua mineral ele aponta para as fontes quentes sulfurosas que do o nome
sede do parque onde d para ver as rochas nascendo. E entre elas, existe tudo que se possa
imaginar. Nunca vi nenhum lugar em que a geologia sej a mais evidente ou mais bonita.
Ento voc gosta daqui? observei.
No, eu adoro, ele responde com profunda sinceridade. Realmente adoro isto aqui. Os
invernos so rigorosos e o salrio no muito quente, mas quando o tempo est bom,
simplesmente...
Ele interrompeu sua fala para mostrar um desfiladeiro numa cadeia de montanhas a oeste, que
acabara de se tornar visvel sobre uma elevao. As montanhas, ele me contou, eram conhecidas
como Gallatins. Este desfiladeiro tem uns cem ou talvez 110 quilmetros de largura. Por um
longo tempo, ningum entendia por que o desfiladeiro estava ali, at que Bob Christiansen
percebeu que s podia ser porque as montanhas foram afastadas por uma exploso. Quando voc
tem cem quilmetros de montanhas simplesmente destrudas, sabe que est lidando com algo
bem poderoso. Foram precisos seis anos para Christiansen descobrir tudo isto.
Perguntei o que fez com que Yellowstone explodisse em certos momentos.
No sei. Ningum sabe. Os vulces so coisas estranhas. Ns realmente no os
compreendemos nem um pouco. O Vesvio, na Itlia, esteve ativo por trezentos anos, at uma
erupo em 1944, e depois simplesmente sossegou. Esta quieto desde ento. Alguns
vulcanologistas acham que ele est recarregando as baterias, o que um tanto preocupante,
porque 2 milhes de pessoas vivem sobre ele ou ao redor. Mas ningum sabe ao certo.
E quais sinais voc receberia se Yellowstone fosse explodir?
Ele deu de ombros. Ningum esteve por perto da ltima vez que ele explodiu, de modo que
ningum sabe quais so os sinais de advertncia. Provavelmente teramos muitos terremotos,
alguma elevao da superfcie e possivelmente algumas mudanas no padro de comportamento
dos giseres e das chamins de vapor, mas ningum sabe direito.
Ele poderia explodir sem aviso prvio?
Ele assentiu com a cabea ponderadamente. O problema, Doss explicou, que quase todos os
sinais de advertncia j existem em certa medida em Yellowstone. Terremotos costumam ser
precursores de erupes vulcnicas, mas o parque j enfrentou muitos terremotos 1260 deles
no ano passado. A maioria fraca demais para ser sentida, mas so terremotos mesmo assim.
Uma mudana no padro das erupes dos giseres poderia ser considerada uma pista, ele disse,
porm elas tambm variam de maneira imprevisvel. No passado, o giser mais famoso do
parque era o Excelsior. Ele costumava entrar em erupo regular e espetacularmente, atingindo
alturas de cem metros, mas ento em 1888 parou. A, em 1985, voltou a entrar em erupo,
embora at uma altura de 215 metros. O Steamboat o maior giser do mundo quando ativo,
proj etando gua a mais de 120 metros no ar, mas os intervalos entre as erupes tm variado de
apenas quatro dias a quase cinquenta anos. Se ele entrasse em erupo hoj e e de novo semana
que vem, isso nada nos informaria sobre o que ele poderia fazer na prxima semana ou na
semana posterior ou daqui a vinte anos, explica Doss. O parque inteiro to voltil que
essencialmente impossvel tirar concluses de quase tudo o que acontece.
Evacuar Yellowstone no seria fcil. O parque recebe cerca de 3 milhes de visitantes por ano, a
maior parte nos trs meses do vero. As estradas do parque so relativamente poucas e mantidas
estreitas de propsito, em parte para reduzir a velocidade dos carros, em parte para prezervar o
ar pitoresco, e em parte por restries topogrficas. No auge do vero, leva-se facilmente meio
dia para atravessar Yellowstone e horas para chegar a qualquer ponto dentro dele. Sempre que
vem animais, as pessoas param, onde quer que estej am, diz Doss. H engarrafamentos
causados por ursos. Engarrafamentos causados por bises. Engarrafamentos causados por lobos.
No outono de 2000, representantes do US Geolgical Survey e do Servio de Parques Nacionais,
na companhia de alguns acadmicos, reuniram-se e formaram algo chamado Observatrio
Vulcnico de Yellowstone (OVY). Quatro desses grupos j existiam no Hava, na Califrnia, no
Alasca e em Washington , mas estranhamente no havia nenhum na maior zona vulcnica do
mundo. O OVY no realmente um rgo, e sim uma ideia: um acordo para coordenar esforos
no estudo e na anlise da geologia diversificada do parque. Uma de suas primeiras tarefas, Doss
me contou, foi traar um plano de riscos de terremoto e vulco um plano de ao para a
eventualidade de uma crise.
No existe nenhum ainda? perguntei.
No. Infelizmente no. Mas haver em breve.
Isso no est meio atrasado?
Ele sorriu. Bem, digamos que no est nada adiantado.
Uma vez funcionando, a ideia que trs pessoas Christiansen, em Menlo Park, Califrnia, o
professor Robert B. Smith, na Universidade de Utah, e Doss, em Yellowstone avaliariam o grau
de perigo de qualquer cataclismo potencial e avisaria o superintendente do parque. Este tomaria a
deciso de evacu-lo. Quanto s reas vizinhas, no h planos. Se Yellowstone fosse explodir em
grande escala, voc estaria entregue prpria sorte assim que transpusesse os portes do parque.
Claro que podem transcorrer dezenas de milhares de anos at chegar esse dia. Doss acha que
talvez ele nunca chegue. O fato de que havia um padro no passado no significa que ainda sej a
verdadeiro, ele diz. Existem alguns indcios de que o padro possa ser uma srie de exploses
catastrficas seguidas de um longo perodo de calma. Podemos estar nesse perodo agora. Os
indcios so de que a maior parte da cmara de magma est esfriando e se cristalizando. Ela est
liberando suas substncias volteis; preciso aprision-las para que ocorra uma erupo
explosiva.
Neste nterim, existem muitos outros perigos dentro e em torno de Yelllowstone, como ficou
devastadoramente claro na noite de 17 de agosto de 1959, num local chamado Hebgen Lake, ao
lado do parque.
{450}
s vinte para a meia-noite daquela data, Hebgen Lake sofreu um
terremoto catastrfico. Sua magnitude, de 7,5, nem foi das maiores, mas o terremoto, de to
abrupto e violento, derrubou um lado inteiro de uma montanha. Era o auge da estao de vero,
embora felizmente Yellowstone no recebesse ento tantos visitantes quanto agora. Oitenta
milhes de toneladas de rocha, a mais de 160 quilmetros por hora, simplesmente se
desprenderam da montanha, deslocando-se com tamanha fora e impulso que a frente do
desmoronamento subiu uns
numa montanha do outro lado do vale. No caminho situava-se parte do acampamento Rock
Creek. No total, 2 campistas morreram, dezenove deles soterrados fundo demais para que seus
corpos fossem encontrados. A devastao foi rpida mas dolorosamente volvel. Trs irmos,
que dormiam numa tenda, foram poupados. Seus pais, que dormiam na tenda ao lado, foram
arrastados e nunca mais vistos.
Um grande terremoto realmente grande acontecer um dia, Doss me contou. Voc pode
ter certeza. Esta uma grande zona de falha para terremotos.
Apesar do terremoto de Hebgen Lake e dos outros riscos conhecidos, Yellowstone s recebeu
sismgrafos permanentes na dcada de 1970.
Para apreciar a grandeza e a natureza inexorvel dos processos geolgicos, nada melhor do que
as Tetons, a cadeia de montanhas esplendorosamente recortada situada bem ao sul do Parque
Nacional de Yellowstone. H 9 milhes de anos, as Tetons no existiam. O terreno ao redor de
Jackson Hole no passava de uma campina alta. Mas uma falha com 64 quilmetros de
comprimento se abriu dentro da Terra, e desde ento, a cada novecentos anos aproximadamente,
as Tetons experimentam um terremoto de fato grande, suficiente para elev-las mais dois
metros. Essas sacudidelas repetidas, atravs das eras, fizeram com que atingissem a altura
maj estosa de 2 mil metros.
Esses novecentos anos no passam de uma mdia e uma mdia um tanto enganadora. De
acordo com Robert B. Smith e Lee J. Siegel, em Windows into the Earth [Janelas para o interior
da Terra], uma histria geolgica da regio, o ltimo grande terremoto das Tetons ocorreu entre
5 mil e 7 mil anos atrs. Nas Tetons, em suma, o prazo para um novo terremoto j venceu h
mais tempo do que em qualquer outra zona ssmica do planeta.
Exploses hidrotermais tambm constituem um grave risco. Elas podem ocorrer a qualquer
momento e quase em toda parte, sem nenhuma previsibilidade. Vej a bem, a estrutura do
parque canaliza, os visitantes para as bacias trmicas, Doss revelou depois de observarmos a
erupo de Old Faithful. o que eles vm ver. Voc sabia que existem mais giseres e fontes
trmicas em Yellowstone do que em todo o resto do mundo combinado?
Eu no sabia.
Ele assentiu com a cabea. Dez mil delas, e ningum sabe quando uma nova chamin poder se
abrir.
Fomos de carro at um lugar chamado Duck Lake, um corpo de gua com algumas centenas de
metros de largura. Parece completamente incuo, ele disse. apenas uma lagoa. Mas este
buraco grande no estava aqui. Em algum momento, nos ltimos 15 mil anos, isto explodiu com
muita fora. Foram varias dezenas de milhes de toneladas de terra, rocha e gua superaquecida
expelidas a velocidades hipersnicas. Imagine um fenmeno desses ocorrwendo sob, digamos, o
estacionamento de Old Faithful ou um dos centros de visitantes. Ele fez uma cara triste.
Haveria algum aviso prvio?
Provavelmente no. A ltima grande exploso no parque foi num lugar chamado Pork Chop
Geyser, em 1989. Aquilo deixou uma cratera com cerca de cinco metros de largura nada
muito imenso, mas imagine se algum por acaso tivesse por perto. Felizmente, no havia
ningum, de modo que no houve feridos, mas foi algo que aconteceu sem aviso prvio. Num
passado bem remoto, houve exploses que abriram buracos de mais de 1,5 quilmetros de
largura. E ningum sabe onde ou quando isso acontecer de novo. Voc tem que rezar para no
estar por perto quando ocorrer.
Quedas de rochas grandes tambm so um perigo. Houve uma queda grande em Gardiner
Canyon, em 1999, no entanto mais uma vez felizmente ningum se feriu. No final da tarde, Doss
e eu paramos num lugar onde uma rocha se equilibrava acima de uma estrada movimentada do
parque. Rachaduras eram claramente visveis. Ela poderia cair a qualquer momento, Doss
disse pensativo.
Fala srio, exclamei. No houve um momento em que no houvesse dois carros passando
embaixo dela, todos repletos de campistas literalmente felizes.
Ah, no provvel, ele acrescentou. Estou apenas dizendo que ela poderia. Mas poderia
tambm permanecer assim durante dcadas. No h como prever. As pessoas precisam aceitar
que h um risco em vir aqui. No tem outro j eito.
Ao caminharmos de volta ao carro dele, a fim de retornarmos a Mammoth Hot Springs, Doss
acrescentou: Mas o fato que, na maior parte do tempo, coisas ruins no acontecem. Rochas
no caem. Terremotos no ocorrem. Novas chamins no se abrem subitamente. Com toda a
instabilidade, o parque espantosamente tranquilo.
Como a prpria Terra observei. Precisamente, ele concordou.
Os riscos em Yellowstone ameaam tanto os funcionrios como os visitantes. Doss teve uma
sensao horrvel a respeito desses riscos na primeira semana de trabalho, cinco anos antes. Bem
tarde numa noite, trs j ovens funcionrios de vero se envolveram numa atividade ilcita
conhecida como hot-potting: nadar ou tomar banho em piscinas trmicas naturais. Embora o
parque, por motivos bvios, no divulgue esse fato, nem todas as fontes em Yellowstone so
perigosamente quentes. Algumas so timas para tomar banho, e alguns funcionrios de vero
tinham o hbito, ainda que fosse contra as regras, de dar um mergulho a altas horas da noite.
Imprudentemente, o trio se esqueceu de levar uma lanterna, o que perigosssimo, porque
grande parte do solo ao redor das piscinas trmicas crostoso e fino, e fcil cair numa chamin
escaldante embaixo. Na volta ao aloj amemento, o grupo passou por um curso dgua sobre o
qual teve de pular antes. Eles recuaram alguns passos, deram-se os braos e, contando um, dois,
trs, saltaram correndo. Na verdade, aquilo no era um curso dgua. Era uma fonte fervente.
No escuro, eles haviam perdido o rumo. Nenhum dos trs sobreviveu.
Refleti sobre aquilo na manh seguinte ao fazer uma breve visita, a caminho da sada do parque,
a um local chamado Emerald Pool, em Upper Geyser Basin. Doss no tivera tempo de me levar
ali no dia anterior, mas achei que deveria ao menos dar uma olhada, pois Emeral Pool um local
histrico.
Em 1965, um casal de bilogos chamados Thomas e Louise Brock, durante uma viagem de
estudos de vero, fez uma maluquice. Eles recolheram amostras da espuma marrom-amarelada
nas margens da fonte procura de vida. Para surpresa deles e, mais tarde, do mundo em geral,
aquilo estava cheio de micrbios. Eles haviam descoberto os primeiros extremfilos do mundo
organismos capazes de viver em guas consideradas quentes ou cidas ou sulfurosas demais para
conter vida. Emeral Pool era todas essas trs coisas, mas pelo menos dois tipos de seres vivos,
Sulpholobus acidocaldarius e Thermophilus aquaticus, como se tornaram conhecidos, acharam
aquelas guas habitveis. Sempre se pensara que nada conseguia sobreviver em temperaturas
acima s acima de 50 C, mas ali estavam organismos nadando em guas adversas e cidas duas
vezes mais quentes.
Durante quase vinte anos, uma das duas bactrias novas dos Brock, a Thermophilus aquaticus,
permaneceu uma curiosidade de laboratrio, at que um cientista da Califrnia, chamado Kary
B. Mullis percebeu que enzimas resistentes ao calor dentro dela poderiam ser usadas para
desencadear uma magia qumica conhecida como reao em cadeia de polimerase, que perrnite
aos cientistas gerar montes de DNA a partir de quantidades bem pequenas at uma nica
molcula em condies ideais.
{451}
uma espcie de fotocpia gentica, e tornou-se a base de
toda a cincia gentica subsequente, dos estudos acadmicos ao trabalho forense da polcia. A
descoberta valeu a Mullis o prmio Nobel de Qumica em 1993.
Enquanto isso, os cientistas estavam descobrindo micrbios ainda mais resitentes, agora
conhecidos como hipertermfilos, que requerem temperaturas de 80 C ou mais.
{452}
O
organismo mais quente j encontrado, de acordo com Frances Ashcroft, em Life at the extremes
[Vida nos extremos], o Pyrolobus fumarii, que vive nas paredes de chamins ocenicas, onde a
temperatura pode atingir 113 C. Acredita-se que o limite superior para a vida sej a de uns 120 C,
embora ningum saiba ao certo. Em todo caso, as descobertas dos Brock mudaram
completamente a nossa percepo do mundo vivo. Nas palavras do cientista da NASA Jay
Bergstralh: Aonde quer que formos na Terra mesmo nos ambientes considerados os mais
hostis possveis para a vida , na medida em que existem gua lquida e alguma fonte de energia
qumica, encontraremos vida.
{453}
A vida, ao que se revelou, infinitamente mais esperta e adaptvel do que qualquer um
imaginara. Isso algo muito bom, pois, como veremos agora, vivemos num mundo que parece
no nos querer aqui.
PARTE V

A vida propriamente dita

Quanto mais examino o universo e estudo os detalhes de sua arquitetura, mais indcios encontro de
que ele devia saber, de alguma maneira, que estvamos chegando.
Freeman Dyson

Captulo 16. O planeta solitrio


No fcil ser um organismo. Em todo o universo, pelo que sabemos at agora, s existe um
lugar, um posto avanado discreto da Via Lctea chamado Terra, que sustentar voc, e mesmo
assim com muita m vontade.
Do fundo da fossa ocenica mais profunda ao topo da montanha mais elevada, a zona que
abrange quase toda a vida conhecida, existem menos de vinte quilmetros no muito se
comparados com a vastido do cosmo como um todo.
Para os seres humanos, a situao ainda pior, porque pertencemos por acaso ao grupo de seres
vivos que tomaram a deciso precipitada, mas ousada, 400 milhes de anos atrs, de rastej ar
para fora dos oceanos, tornando-se terrestres e respirando oxignio. Em consequncia, nada
menos do que 99,5% do espao habitvel do mundo em termos de volume, de acordo com uma
estimativa, esto fundamentalmente em termos prticos, completamente fora do nosso
alcance.
{454}
No se trata apenas de que no conseguimos respirar na gua, mas de que no suportaramos as
presses. Como a gua cerca de 1300 vezes mais pesada que o ar,
{455}
as presses aumentam
rapidamente medida que se desce o equivalente a uma atmosfera para cada dez metros de
profundidade. Em terra, se voc subisse numa construo de 150 metros a catedral de Colnia
ou o monumento de Washington, digamos , a mudan a de presso, de to pequena, seria
imperceptvel. No entanto, mesma profundidade na gua, suas veias se contrairiam e seus
pulmes se comprimiriam at ficar do tamanho de uma lata de Coca-Cola.
{456}
O estranho
que pessoas mergulham voluntariamente at tais profundezas, sem tubo de oxignio, s de
curtio, num esporte chamado mergulho livre. Parece que a experincia de ter seus rgos
internos brutalmente deformados considerada estimulante (embora no to estimulante como a
volta s dimenses anteriores aps o ressurgimento na superfcie). Para alcanar tais
profundezas, os mergulhadores precisam ser puxados paxa baixo, e bem bruscamente, por pesos.
Sem auxlio, quem conseguiu mergulhar mais fundo e sobreviver para contar a proeza foi um
italiano chamado Umberto Pelizzari, que em 1992 mergulhou at uma profundidade de 72
metros, permaneceu l por um nanossegundo e voltou rapidamente superfcie. Em termos
terrestres, 72 metros pouco mais que o comprimento de um quarteiro de Nova York. Assim,
mesmo em nossas proezas mais radicais, estamos longe de dominar os abismos ocenicos.
Outros organismos convivem com as presses das profundezas, no obstante sej a um mistrio
como alguns deles conseguem faz-lo. O ponto mais profundo do oceano a fossa Mariana, no
Pacfico. Ali, a 11,3 quilmetros de profundidade, as presses sobem a mais de mil quilos por
centmetro quadrado. Uma vez, conseguimos enviar seres humanos, brevemente, quela
profundidade num batiscafo robusto, mas ela abriga colnias de anfpodes, um tipo de crustceo
semelhante ao camaro porm transparente que sobrevive sem nenhuma proteo. A maioria
dos oceanos mais rasa, contudo, mesmo profundidade ocenica mdia de quatro quilmetros,
a presso equivalente a ser esmagado sob uma pilha de catorze caminhes carregados de
cimento.
{457}
Quase todos, inclusive os autores de alguns livros populares sobre oceanografia, supem que o
corpo humano entraria em colapso sob as presses enormes do oceano profundo. Na verdade, a
coisa no bem assim. Por sermos constitudos em grande parte de gua, e a gua ser
praticamente incompressvel nas palavras de Frances Ashcroft, da Universidade de Oxford, o
corpo mantm a mesma presso da gua circundante, e no esmagado no fundo do
mar.
{458}
So os gases dentro do corpo, em particular nos pulmes, que causam o problema.
Eles se comprimem, embora no se saiba em que ponto a compresso se torna fatal. At
recentemente, acreditava-se que quem mergulhasse uns cem metros morreria em meio s dores
da imploso dos pulmes ou do desmoronamento da parede torcica, entretanto os
mergulhadores livres provaram repetidas vezes que isso no ocorre. Parece, de acordo com
Ashcroft, que os seres humanos talvez sej am mais parecidos com as baleias e os golfinhos do
que se imaginava.
{459}
No entanto, muitas outras coisas podem sair errado. Na poca do escafandro o tipo que era
ligado superfcie por longos tubos , os mergulhadores s vezes experimentavam um fenmeno
pavoroso conhecido como o aperto. Ele ocorria quando as bombas de superfcie falhavam,
levando a uma perda catastrfica de presso no equipamento. O ar deixava o escafandro com
tamanha violncia que o pobre do mergulhador era, literalmente, sugado para dentro do capacete
e do tubo. Quando iado superfcie, tudo o que restava no escafandro eram seus ossos e alguns
restos de carne, o bilogo J. B. S. Haldane escreveu em 1947, acrescentando para dirimir
qualquer dvida: Isso j aconteceu.
{460}
(Alis, o capacete de mergulho original, proj etado em 1823 por um ingls chamado Charles
Deane, no visava ao mergulho submarino, e sim ao combate a incndios. Chamava-se
capacete antifumaa, mas, sendo feito de metal, era quente e incmodo, e, como Deane logo
descobriu, os bombeiros no estavam dispostos a enfrentar incndios com algum tipo de traj e
especial, menos ainda algo que fervia como uma chaleira e lhes tolhia os movimentos. Na
tentativa de salvar o investimento, Deane testou o capacete embaixo dgua e descobriu que era
ideal para o trabalho de salvamento de navios.)
O verdadeiro terror das profundezas, porm, a doena da descompresso no tanto por ser
desagradvel, embora certamente sej a, mas por ser bem mais provvel. O ar que respiramos
80% nitrognio. Quando o corpo humano est sob presso, esse nitrognio transformado em
bolhas minsculas que migram para o sangue e os tecidos. Se a presso mudar muito depressa
quando um mergulhador sobe rpido demais , as bolhas presas no corpo comeam a
efervescer, como uma garrafa de champanhe que acabou de ser aberta, obstruindo os vasos
sanguneos menores, privando as clulas de oxignio e causando uma dor to terrvel que a
vtima se contorce em agonia.
A doena da descompresso um risco profissional dos pescadores de esponj as e prolas desde
tempos imemoriais, mas s chamou a ateno do mundo ocidental no sculo XIX, quando passou
a atacar pessoas que nem se molhavam (ou pelo menos no muito, e geralmente s at o
tornozelo). Eram os trabalhadores de caixas pneumticas, cmaras secas e fechadas construdas
nas margens dos rios para facilitar a construo de pilares de pontes. Eram enchidas de ar
comprimido, e muitas vezes, quando emergiam aps um perodo extenso de trabalho sob essa
presso artificial, os trabalhadores sentiam sintomas brandos como formigamento ou coceira na
pele. Mas um pequeno nmero deles, imprevisivelmente, sentia uma dor mais insistente nas
articulaes e ocasionalmente caa em agonia, s vezes para nunca mais se levantar.
Aquilo era desconcertante. Os trabalhadores iam para a cama sentindo-se bem, mas acordavam
paralisados. Ou nem sequer chegavam a acordar. Ashcroft conta a histria dos diretores de um
tnel novo sob o Tamisa que promoveram um banquete festivo quando a obra estava quase
pronta. Para consternao deles, o champanhe no efervesceu ao abrirem a garrafa no ar
comprimido do tnel. Entretanto, quando enfim emergiram no ar fresco de uma noite londrina,
as bolhas entraram em efervescncia instantnea, animando de forma memorvel o processo
digestivo.
{461}
Afora evitar por completo os ambientes de presso elevada, somente duas estratgias so
eficazes contra a doena da descompresso. A primeira expor-se apenas brevemente s
mudanas de presso. por isso que os praticantes do mergulho livre conseguem descer a
profundezas de 150 metros sem nenhum efeito deletrio. Eles no permanecem o tempo
suficiente para o nitrognio de seu sistema dissolver-se em seus tecidos. A outra soluo subir
tona em estgios cuidadosos. Com isso, as pequenas bolhas de nitrognio se dissipam sem causar
danos.
Grande parte do que sabemos sobre a sobrevivncia nos extremos se deve dupla extraordinria
de pai e filho formada por John Scott e J.B.S. Haldane. Mesmo pelos padres rigorosos dos
intelectuais britnicos, os Haldane eram a excentricidade personificada. O Haldane pai nasceu
em 1860 em uma famlia aristocrtica escocesa (seu irmo foi o visconde de Hadane), mas
passou a maior parte da carreira em relativa modstia como professor de fisiologia em Oxford.
Era famoso pela distrao. Certa vez, sua mulher mandou-o ao andar de cima se vestir para um
j antar. Como ele no voltasse, ela subiu e descobriu que ele estava dormindo na cama de pij ama.
Ao ser desperto, Haldane explicou que, enquanto se despia, pensou que j estivesse na hora de
dormir. Norton, Stars beneath the sea, p. 111. O que ele considerava frias era viaj ar Cornualha
para estudar as tnias em mineiros. Aldous Huxley, o romancista neto de T. H. Huxley, que
morou com os Haldane algum tempo, parodiou-o, um tanto impiedosamente, como o cientista
Edward Tantamount no romance Contraponto.
A contribuio de Haldane ao mergulho submarino foi o clculo dos intervalos de repouso
necessrios para subir superfcie sem sofrer a doena da descompresso, mas seus interesses
abrangiam toda a fisiologia, do estudo do mal-das-montanhas nos alpinistas ao problema da
angina do peito em regies desrticas.
{462}
Ele tinha um interesse particular nos efeitos de gases
txicos sobre o corpo humano. Para entender mais exatamente como vazamentos de monxido
de carbono matavam os mineiros, Haldane metodicamente se envenenou, extraindo e
examinando com cuidado sua prpria amostra de sangue. S parou quando estava beira de
perder o controle muscular e seu nvel de saturao do sangue atingira 56% um nvel, como
observa Trevor Norton em sua divertida histria do mergulho submarino, Stars beneath the sea
[Estrelas sob o mar], a uma frao da letalidade certa.
{463}
O filho de Haldane, Jack, conhecido pela posteridade como J. B. S., foi um prodgio notvel que
se interessou pelo trabalho do pai quase desde a infncia. Aos trs anos, ouviram-no perguntando
nervoso ao pai: Mas oxiemoglobina ou carboxiemoglobina?.
{464}
Durante a infncia, o
j ovem Haldane auxiliava o pai nos experimentos. Quando atingiu a adolescncia, os dois
costumavam testar j untos gases e mscaras contra gases, revezando-se para ver quanto tempo
levavam at perder a conscincia.
Ainda que j amais se graduasse em cincia (ele estudou filologia clssica em Oxford), J. B. S.
Haldane tornou-se um cientista brilhante por mrito prprio, na maior parte em Cambridge. O
bilogo Peter Medawar, que passou a vida cercado de gigantes intelectuais, considerou-o o
homem mais inteligente que j conheci.
{465}
Huxley parodiou igualmente o Haldane mais
j ovem em seu romance Ronda grotesca, mas tambm usou suas ideias sobre a manipulao
gentica de seres humanos como a base da trama de Admirvel mundo novo. Entre muitas
outras realizaes, Haldane desempenhou um papel central na unio dos princpios darwinianos
da evoluo com o trabalho gentico de Gregor Mendel, produzindo o que os geneticistas
denominam sntese moderna.
O j ovem Haldane talvez tenha sido a nica pessoa que achou a Primeira Guerral Mundial uma
experincia bem divertida e admitiu abertamente que adorou a oportunidade de matar
pessoas.
{466}
Ele prprio se feriu duas vezes. Ap s a guerra, tornou-se um bem-sucedido
popularizador da cincia e escreveu 23 livros (e mais de quatrocentos artigos cientficos). Seus
livros continuam perfeitamente legveis e instrutivos, embora nem sempre fceis de encontrar.
Ele tambm se tornou um marxista entusiasmado. Observou-se, com certo fundo de verdade,
que isso s aconteceu devido a seu esprito contestador, e que, se-ele tivesse nascido na Unio
Sovitica, teria sido um monarquista convicto. Em todo caso, a maioria de seus artigos apareceu
originalmente no comunista Daily Worker.
Enquanto seu pai se interessava mais por mineiros e envenenamento, o Haldane mais novo
tornou-se obcecado por poupar os tripulantes de submarinos e mergulhadores das consequncias
desagradveis de seu trabalho. Com recursos do Almirantado, adquiriu uma cmara de
descompresso a que chamou de panela de presso. Era um cilindro de metal no qual trs
pessoas de cada vez podiam ser encerradas e suj eitadas a diferentes tipos de teste, todos
dolorosos e quase todos perigosos. Voluntrios podiam ser obrigados a se sentar em gua gelada
enquanto respiravam uma atmosfera anormal ou se suj eitar a mudanas rpidas de
pressurizao. Em um experimento, Haldanr simulou uma subida tona perigosamente rpida
para ver o que aconteceria. O que aconteceu foi que suas obturaes dentrias explodiram.
Quase todo experimento, escreve Norton, acabava com algum tendo convulso,
sangramento ou vomitando.
{467}
A cmara era praticamente prova de som, de modo que,
para os ocupantes avisarem que no estavam passando bem, o nico j eito era bater
insistentemente na parede ou mostrar um bilhete por uma j anelinha.
Em outra ocasio, enquanto se envenenava com nveis elevados de oxignio, Haldane sofreu
uma convulso to grave que fraturou vrias vrtebras. Pulmes contrados eram um risco
rotineiro. Tmpanos perfurados eram bem comuns.
{468}
No entanto, como ele mesmo
observou, em tom tranqilizador, em um de seus ensaios, o tmpano geralmente se recupera; e,
se nele permanecer um furo, embora se fique um pouco surdo, pode-se expelir fumaa de
tabaco pela orelha em questo, o que uma realizao social.
O extraordinrio nisso tudo no era que Haldane estivesse disposto a submeter-se a tamanho risco
e desconforto em prol da cincia, mas que no tivesse a menor dificuldade em convencer
colegas e pessoas queridas a tambm entrarem na cmara. Numa descida simulada, sua esposa
sofreu certa vez uma convulso que durou treze minutos. Quando enfim ela parou de se sacudir
pelo cho, Haldane aj udou-a a se levantar e mandou-a para casa a fim de preparar o j antar. Ele
no hesitava em empregar quem estivesse por perto, inclusive, em uma ocasio memorvel, um
ex-primeiro-ministro da Espanha, Juan Negrn. O Dr. Negrn reclamou depois de um ligeiro
formigamento e uma curiosa sensao aveludada nos lbios, mas afora isso aparentemente
escapou clume. Sorte dele. Uma experincia semelhante com a privao de oxignio deixou
Haldane sem sentir suas ndegas e a parte inferior da espinha dorsal por seis anos.
{469}
Entre as vrias preocupaes especficas de Haldane estava a intoxicao por nitrognio. Por
razes ainda mal compreendidas, abaixo de uma profundidade de cerca de trinta metros o
nitrognio torna-se uma substncia inebriante poderosa. Sob sua influncia, houve casos de
mergulhadores oferecendo seus tubos de ar aos peixes ou querendo fazer uma pausa para fumar
um cigarro. Ele tambm produzia oscilaes violentas de humor.
{470}
Em um teste, observou
Haldane, a cobaia alternava entre depresso e euforia, num momento implorando para ser
descomprimido porque se sentia pssimo, e no minuto seguinte rindo e tentando interferir no
teste de destreza do colega. A fim de medir o grau de deteriorao do paciente, um cientista
tinha de acompanhar o voluntrio cmara para conduzir testes matemticos simples. Mas aps
alguns minutos, como Haldane mais tarde recordou, o cientista parecia estar to entoxicado
quanto o voluntrio, e muitas vezes se esquecia de apertar o boto do cronometro ou de tomar
notas apropriadas.
{471}
A causa da inebriao atpe hoj e um mistrio.
{472}
Acredita-se que
sej a a mesma da embriaguez alcolica, porm, como ningum sabe ao certo o que causa essa
embriaguez, continuamos na estaca zero. Em todo caso, sem o maior cuidado, fcil entrar em
apuros quando se deixa o mundo da superfcie.
O que nos traz de volta (bem, quase) nossa observao anterior de que a Terra no dos
lugares mais amenos para um organismo, ainda que sej a o nico lugar. Da pequena poro da
superfcie do planeta seca o suficiente para ser habitada, uma parte surpreendentemente grande
quente, ou fria, ou seca, ou ngreme ou elevada demais para ns. Admitamos que a culpa, em
parte, nossa. Em termos de adaptabilidade, os seres humanos so surpreendentemente
imprestveis. Como a maioria dos animais, no gostamos de lugares quentes demais, mas,
porque suamos e temos insolao com tanta facilidade, somos ainda mais vulnerveis. Nas piores
circunstancias a p sem gua num deserto quente , a maioria das pessoas ter delrios e
desmaiar, possivelmente para nunca mais levantar, em no mais do que seis ou sete horas. No
somos mais resistentes diante do frio. Como todos os mamferos, os seres humanos sabem gerar
calor, contudo devido escassez de plos no sabem conserv-lo. Mesmo num clima ameno,
metade das calorias queimadas serve para manter o corpo aquecido.
{473}
Claro que podemos
contrabalanar grande parte dessas fragilidades usando roupas e nos abrigando. Mesmo assim, as
pores da Terra onde temos preparo ou capacidade para viver so bem modestas: apenas 12%
da rea terrestre total, e somente 4% da superfcie total se incluirmos os oceanos.
{474}
Todavia, quando examinamos as condies em outras partes do universo conhecido, o espantoso
no que utilizemos to pouco do nosso planeta, e sim que tenhamos conseguido encontrar um
planeta do qual possamos utilizar ainda que um pouquinho. Basta olhar para o nosso sistema solar
ou mesmo a Terra em certos perodos de sua histria para ver que a maioria dos lugares
bem mais adversa e menos receptiva vida do que o nosso globo brando, azul e mido.
At agora, os cientistas espaciais descobriram cerca de setenta planetas fora do sistema solar,
dentre os cerca de 10 bilhes de trilhes que se acredita existirem, de modo que no podemos
falar com segurana sobre a questo. Mas aparentemente, se voc desej a um planeta adequado
vida, precisa de muita sorte, e quanto mais avanada a vida, mais sortudo preciso ser.
Diferentes observadores identificaram cerca de 24 oportunidades particularmente teis que
tivemos na Terra, no entanto esta uma pesquisa rpida, por isso vamos reduzi-las s quatro
principais. So elas:
LOCALIZAO EXCELENTE. Estamos, num grau quase estranho, distncia certa do tipo de
estrela certo, suficientemente grande para irradiar quantidades imensas de energia, mas no
grande demais para exaurir-se rapidamente. Constitui uma curiosidade da fsica que, quanto
maior uma estrela, maior a velocidade com que ela queima. Se nosso Sol tivesse uma massa dez
vezes maior, teria se exaurido aps 10 milhes de anos, em vez- de 10 bilhes de anos, e no
estaramos aqui agora.
{475}
Tambm temos a sorte de orbitar distncia. Se orbitssemos muito
mais perto do Sol, tudo na Terra teria se evaporado. Se orbitssemos muito mais longe, tudo teria
se congelado.
Em 1978, um astrofsico chamado Michael Hart fez alguns clculos e concluiu que a Terra teria
sido inabitvel se estivesse apenas 1 % mais longe ou 5% mais perto do Sol. Isso no muito, e na
verdade no era suficiente. As cifras foram refinadas e se tornaram mais generosas: acredita-se
que 5% mais perto e 15% mais longe sej am estimativas mais exatas para a nossa zona de
habitabilidade, mas a vida continua restrita a um cinturo estreito.*

* [A descoberta de extremfilos nas fontes trmicas de Yellowstone e de organismos
semelhantes em outros lugares fez os cientistas perceberem que, na verdade, certo tipo de vida
poderia se estender at mais longe at talvez sob a superfcie gelada de Pluto. Estamos nos
referindo aqui s condies que produziriam arrimais terrestres razoavelmente complexos.]

Para perceber quo estreito esse cinturo, basta olhar para Vnus, o planeta que est somente
40 milhes de quilmetros mais prximo do Sol. O calor solar alcana Vnus apenas dois minutos
antes de chegar Terra.
{476}
Em tamanho e composio, muito semelhante Terra, mas a
pequena diferena na distncia orbital mudou completamente sua histria. Parece que, nos anos
iniciais do sistema solar, Vnus era s ligeiramente mais quente do que o nosso planeta e
provavelmente possua oceanos.
{477}
Mas esses poucos graus de calor extra fizeram com que
ele no conseguisse reter a gua de sua superfcie, com consequncias desastrosas para o clima.
medida que a gua evaporou, os tomos de hidrognio escaparam para o espao, e os tomos
de oxignio combinaram-se com carbono para formar uma atmosfera densa do gs de efeito
estufa CO2. Vnus tornou-se sufocante. Embora as pessoas de minha idade possam se lembrar
de uma poca em que os astrnomos esperavam que esse planeta abrigasse vida sob suas nuvens
felpudas, talvez at algum tipo de vegetao tropical, sabemos agora que o ambiente hostil
demais para qualquer tipo de vida que possamos conceber. As temperaturas na superfcie so
escaldantes 470 C, calor suficiente para derreter chumbo, e a presso atmosfrica na superfcie
noventa vezes maior que a nossa, ou mais do que qualquer corpo humano poderia
suportar.
{478}
Carecemos de tecnologia para produzir traj es ou memso naves espaciais que nos
permitissem visit-lo. Nosso conhecimento da superfci e de Vnus baseia-se em imagens de
radar distantes e em alguns guinchos sobressaltados de uma sonda sovitica no tripulada que foi
lanada nas nuvens em 1972 e funcionou por apenas uma hora, antes de se calar para sempre.
Portanto, isso que acontece quando voc se muda para dois minutos-luz mais perto do Sol.
Afastando-se dele, em vez de calor, o problema passa a ser o frio, como demonstra a gelidez de
Marte. Outrora, Marte tambm foi um lugar bem mais agradvel, porm no conseguiu reter
uma atmosfera aproveitvel e transformou-se num descampado congelado.
Mas simplesmente estar distncia certa do Sol no tudo, seno a Lua seria arborizada e
habitvel, o que no o caso. Para isso preciso:
O TIPO CERTO DE PLANETA. Imagino que poucas pessoas, inclusive muitos geofsicos,
considerariam uma sorte viver em um planeta com um interior fundido, mas quase certo que,
sem todo aquele magma se revolvendo sob nossos ps, no estaramos agora aqui. Entre outras
coisas, o nosso interior bulioso liberou os gases que aj udaram a formar uma atmosfera e
proporcionou o campo magntico que nos protege da radiao csmica. Alm disso, forneceu-
nos a tectnica das placas, que continuamente renova e vinca a superfcie. Se a Terra fosse
perfeitamente lisa, estaria toda coberta de gua com uma profundidade de quatro quilmetros.
Poderia haver vida nesse oceano solitrio, mas decerto no haveria partidas de futebol.
Alm de possuirmos um interior benfico, temos os elementos certos nas propores corretas.
Da forma mais literal, somos constitudos de matria certa. Isso to crucial ao nosso bem-estar
que ser discutido mais detidamente em um minuto. Mas antes temos de abordar os dois fatores
restantes, comeando por outro que tambm costuma passar despercebido:
SOMOS UM PLANETA GMEO. Poucas pessoas pensam na Lua como um planeta
companheiro, mas isso o que ela . A maioria das luas minscula em relao a seu planeta.
Os satlites marcianos Fobos e Deimos, por exemplo, tm apenas uns dez quilmetros de
dimetro. A nossa Lua, porm, tem mais de um quarto do dimetro da Terra, tornando nosso
planeta o nico do sistema solar com uma lua comparativamente grande (excetuando Pluto, que
no conta por ser ele prprio to pequeno), o que faz uma grande diferena para ns.
Sem a influncia estabilizadora da Lua, a Terra oscilaria como um pio prestes a parar, com
consequncias imprevisveis para o clima. A influncia gravitacional permanente da Lua
mantm a Terra girando na velocidade e no ngulo certos para proporcionar o tipo de
estabilidade necessria ao longo e bem-sucedido desenvolvimento da vida. Isso no prosseguir
para sempre. A Lua est escapando do nosso domnio a uma taxa de cerca de quatro centmetros
por ano.
{479}
Dentro de 2 bilhes de anos, ter recuado tanto que no nos manter estveis, e
teremos de encontrar outra soluo. Enquanto isso, pensenela como mais do que um enfeite
agradvel no cu.
Durante muito tempo, os astrnomos pensavam que a Lua e a Terra haviam se formado j untas
ou que a Terra capturara a Lua ao passar por perto. Acreditamos hoj e, como voc deve se
lembrar de um captulo anterior, que, h uns 4,4 bilhes de anos, um obj eto do tamanho de Marte
colidiu com o nosso planeta, arremessando escombros suficientes para criar a Lua. Claro que isso
foi timo para ns especialmente porque aconteceu h tanto tempo. Se tivesse ocorrido em
1896 ou na quarta-feira passada, claro que no estaramos to satisfeitos. O que nos leva ao
quarto fator, em muitos aspectos o mais crucial:
TEMPO CERTO. O universo um lugar surpreendentemente instvel e agitado, e nossa
existncia nele um milagre. Se uma longa e inimaginavelmente complexa sequncia de
eventos, retrocedendo at uns 4,6 bilhes de anos atrs, no tivesse se desenrolado de uma
maneira especfica em determinados momentos se, tomando um caso bvio, os dinossauros
no tivessem sido extermindos por um meteoro naquela poca exata , bem capaz que voc
tivesse poucos centmetros de comprimento, longos bigodes e uma cauda, e estivesse lendo isto
em uma toca.
No sabemos ao certo porque no temos com que comparar nossa existncia, mas parece
evidente que, se voc quiser evoluir at uma sociedade pensante e moderadamente avanada,
precisa estar na extremidade final certa de uma longa cadeia de resultados, envolvendo perodos
razoveis de estabilidade entremeados j ustamente da quantidade certa de tenso e desafios (as
eras glaciais constituem um bom exemplo) e marcada pela ausncia total de cataclismos reais.
Como veremos nas pginas restantes sobre a vida, temos muita sorte de nos encontrarmos nesta
posio.
Dito isso, voltemo-nos brevemente aos elementos que nos constituem.
Existem 92 elementos que ocorrem naturalmente na Terra, mais cerca de vinte que foram
criados em laboratrios, mas alguns deles podem ser postos imediatamente de lado como os
prprios qumicos tendem a fazer. Um bom nmero de nossos elementos qumicos terrestres
surpreendentemente pouco conhecido. O astatnio, por exemplo, pouco foi estudado. Possui um
nome e um lugar na tabela peridica (vizinho do polnio de Marie Curie), e quase mais nada. A
culpa no da indiferena cientfica, e sim da raridade. Simplesmente no h muito astatnio no
mundo. O mais esquivo de todos os elementos, porm, parece ser o frncio.
{480}
Ele to raro
que se acredita que nosso planeta inteiro possa conter, em qualquer dado momento, menos de
vinte tomos de frncio. No todo, apenas uns trinta dos elementos que ocorrem naturalmente so
comuns na Terra, e no mximo meia dzia so de importncia central para a vida.
Como voc deve esperar, o oxignio nosso elemento mais abundante, representando pouco
menos de 50% da crosta terrestre, mas depois dele as abundncias relativas so muitas vezes
surpreendentes. Quem imaginaria, por exemplo, que o silcio o segundo elemento mais comum
na Terra ou que o titnio o dcimo? A abundncia no est necessariamente associada
familiaridade ou utilidade para ns. Muitos desses elementos mais obscuros so, de fato, mais
comuns do que outros mais conhecidos. Existe mais crio na Terra do que cobre, mais neodmio
e lantnio do que cobalto ou nitrognio. O estanho mal entra na lista dos cinquenta mais comuns,
eclipsado por obscuridades relativas como praseodmio, samrio, gadolnio e disprsio.
A abundncia no est relacionada facilidade de deteco. O alumnio o quarto elemento
mais comum na Terra, representando cerca de um dcimo de tudo o que est sob os nossos ps,
mas nem sequer se suspeitava de sua existncia at ele ser descoberto, no sculo XIX, por
Humhry Davy, e por muito tempo depois foi considerado raro e precioso. O Congresso norte-
americano quase revestiu o topo do monumento de Washington com folha de alumnio, para
mostrar quo prsperos e refinados os Estados Unidos haviam se tornado, e a famlia imperial
francesa no mesmo perodo descatou o servio de j antar oficial de prata, substituindo-o por um
de alumnio.
{481}
No existe tampouco uma relao entre abundncia e importncia. O carbono apenas o 15
elemento mais comum, representando modestps 0,048% da crosta terrestre, mas sem ele
estaramos perdidos.
{482}
O que distingue o tomo de carbono o fato de ele ser
descaradamente promscuo. o festeiro do mundo atmico, agarrando-se a um nmero
exagerado de outros tomos (inclusive a ele prprio) e segurando firme, formando unies
moleculares bem robustas j ustamente o segredo da natureza para construir protenas e DNA.
Como esreveu Paul Davies: Se no fosse o carbono, a vida como a conhecemos seria
impossvel. Provavelmente qualquer tipo de vida seria impossvel.
{483}
Entretanto, o carbono
no abundante nem mesmo nos seres humanos, que dependem to vitalmente dele. De cada
duzentos tomos em nosso corpo, 126 so hidrognio, 51 so oxignio e apenas dezenove so
carbono.
{484}
*

* [Dos quatro restantes, trs so nitrognio e o quarto tomo dividido entre todos os demais
elementos.]

Outro elementos so crticos no para criar vida, mas para sustent-la. Precisamos de ferro para
fabricar hemoglobina, e sem ele morreramos. O cobalto necessrio criao da vitamina
B12. O potssio e um pouquinho de sdio so bons para os nervos. Molibdnio, mangans e
vandio aj udam a manter suas enzimas felizes. O zinco louvado sej a oxigena o lcool.
Evolumos para utilizar ou tolerar essas coisas seno mal conseguiramos estar aqui , mas
mesmo assim vivemos dentro de margens de aceitao estreitas. O selnio vital para todos ns,
contudo se voc ingerir um pouco alm da conta, ser a ltima coisa que ter feito na vida. O
grau em que os organismos necessitam de ou toleram certos elementos uma consequncia de
sua evoluo.
{485}
Os carneiros e bois pastam lado a lado, mas tm necessidades minerais bem
diferentes. Os bois modernos necessitam de muito cobre, porque evoluram em partes da Europa
e da frica onde o cobre era abundante. Os carneiros, por sua vez, evoluram em reas pobres
em cobre da sia Menor. No surpreende que, em regra, nossa tolerncia aos elementos sej a
diretamente proporcional abundncia deles na crosta da Terra. Evolumos para esperar, e em
alguns casos realmente requerer, as quantidades minsculas de elementos raros que se
acumulam na carne ou nas fibras que comemos. No entanto se aumentarmos as doses, um
pouquinho que sej a, logo poderemos ultrapassar o limite. Nossa compreenso desse fenmeno
ainda imperfeita. Ningum sabe, por exemplo, se uma quantidade minscula de arsnico ou
no necessria ao nosso bem-estar. Alguns especialistas afirmam que sim; outros que no. A
nica certeza que arsnico demais matar voc.
As propriedades dos elementos podem tornar-se mais curiosas quando eles so combinados.
Oxignio e hidrognio, por exemplo, so dois dos elementos mais amigos da combusto, mas, ao
se j untarem, formam a gua incombustvel.*

* [O oxignio em si no combustvel, mas facilita a combusto de outras coisas. Ainda bem,
pois se ele fosse combustvel, cada vez que voc acendesse um fsforo, o ar sua volta se
incendiria. O gs hidrognio, por outro lado, extremamente combustvel, como o dirigvel
Hindenburg demonstrou em 6 de maio de 1937, em Lakehurst, Nova Jersey, quando seu
combistvel de hidrognio pegou fogo, matando 36 pessoas.]

Ainda mais estranhos em combinao so o sdio, um dos elementos mais instveis, e o cloro,
um dos mais txicos. Se voc j ogar uma poro de sdio puro na gua comum, ela explodir
com fora suficiente para matar.
{486}
O cloro mais notoriamente perigoso. Embora til em
pequenas concentraes para eliminar microorganismos ( o cloro que voc cheira na gua
sanitria), em volumes maiores ele letal. O cloro foi o elemento utilizado em muitos dos gases
venenosos na Primeira Guerra Muncial. E, como provam os olhos lacrimej antes de nadadores
em piscinas, mesmo quando extremamente diludo agride o corpo humano. No entanto, reunindo
esses dois elementos desagradveis, o que voc obtm? Cloreto de sdio o sal de cozinha
comum.
De modo geral, se um elemento no encontra um caminho natural para o interior de nossos
sistemas se no for solvel em gua, digamos , tendemos a ser intolerantes a ele. O chumbo
nos envenena porque nunca estivemos expostos a ele at comearmos a adicion-lo s latas de
alimentos e aos canos hidrulicos. (O smbolo do chumbo Pb, do latim plumbum, a origem de
nossa palavra moderna plmbeo.) Os romanos tambm temperavam seu vinho com chumbo,
talvez um dos motivos de sua decadncia como imprio.
{487}
Como j vimos, o chumbo (sem
falar no mercrio, no cdmio e em todos os outros poluentes industriais com que rotineiramente
nos envenenamos) no tem nos dado muita alegria. Ns no desenvolvemos nenhuma tolerncia
aos elementos que no ocorrem de modo natural na Terra, e por isso eles tendem a ser
extremamente txicos para ns, como se d com o plutnio. Nossa tolerncia ao plutnio zero;
em qualquer quantidade, ele vai derrub-lo.
Conduzi voc por um longo caminho para mostrar um pequeno fato: grande parte da razo pela
qual a Terra parece to milagrosamente receptiva que evolumos para nos adaptar s suas
condies. O que nos assombra no que ela sej a adequada vida, mas que sej a adequada
nossa vida o que no deveria ser muito surpreendente. Pode ser que muitas das coisas que a
tornam to esplndida para ns Sol bem-proporcionado, Lua companheira, carbono socivel,
magma agitado etc. paream esplndidas porque para depender dessas coisas que nascemos.
Ningum sabe ao certo.
Outros mundos podem abrigar seres gratos por seus lagos prateados de mercrio e nuvens
itinerantes de amnia. Eles podem estar encantados porque seu planeta no os sacode
absurdamente com suas placas inquietas, nem cospe montes de lava mortal em sua paisagem,
mas subsiste em uma tranquilidade no tectnica permanente. Quaisquer visitantes vindos de
longe da Terra no mnimo se espantariam por vivermos numa atmosfera composta de nitrognio,
um gs que se recusa a reagir com qualquer coisa, e de oxignio, que to favorvel
combusto que precisamos dotar nossas cidades de corpos de bombeiros para nos proteger de
seus efeitos mais animados. Mas ainda que nossos visitantes fossem bpedes respiradores de
oxignio, com shopping centers e um gosto por filmes de ao, dificilmente achariam a Terra
ideal. Nem sequer poderamos servir-lhes um almoo, j que todos os nossos alimentos contm
vestgios de mangans, selnio, zinco e outras partculas elementares das quais pelo menos
algumas seriam venenosas para eles. A esses visitantes, a Terra poderia no parecer um lugar
to fantasticamente acolhedor.
O fsico Richard Feynman costumava fazer uma brincadeira sobre as concluses a posteriori,
como so chamadas. Vej a bem que coisa espantosa aconteceu comigo esta noite, ele
costumava dizer. Vi um carro com a placa ARW357. Voc acredita? Das milhes de placas do
estado, qual a chance de que eu visse hoj e noite j ustamente essa? Impressionante!
{488}
O
que ele queria mostrar era que fcil fazer qualquer situao banal parecer extraordinria se
voc trat-la como fatdica.
Desse modo, possvel que os eventos e as condies que levaram ao surgimento da vida na
Terra no sej am to extraordinrios como gostamos de pensar. Mesmo assim, eles foram
suficientemente extraordinrios, e uma coisa certa: eles tero de servir, at encontrarmos
condies, melhores.


Captulo 17. Troposfera adentro


Graas a Deus existe a atmosfera. Ela nos mantm aquecidos. Sem ela, a Terra seria uma bola
de gelo sem vida, com uma temperatura media de -50 C.
{489}
Alm disso, a atmosfera
absorve ou desvia os enxames envasores de raios csmicos, partculas carregadas, raios
ultravioleta e coisas semelhantes. No todo, seu acolchoamento gasoso equivale a uma espessura
de 4,5 metros de concreto protetor, e sem ela esses visitantes invisveis do espao nos retalhariam
como pequenos punhais. At as gotas de chuva nos nocauteariam, no fosse a resistncia da
atmosfera.
O fato mais impressionante sobre nossa atmosfera sua pequena extenso. Ela sobe uns 190
quilmetros, o que pode parecer abundante quando visto do nvel do solo. Mas se reduzirmos a
Terra ao tamanho de um globo de mesa comum, ela teria apenas a espessura de algumas
camadas de verniz.
Por convenincia cientfica, a atmosfera dividida em quatro camadas desiguais: troposfera,
estratosfera, mesosfera e ionosfera (muitas vezes chamada de termosfera). A troposfera a
parte que nos preciosa; sozinha, contm calor e oxignio suficientes para nossa sobrevivncia,
embora rapidamente se torne hostil vida medida que subimos por ela. Do nvel do solo ao seu
ponto mais alto, a troposfera (ou esfera giratria) tem uma espessura de cerca de dezesseis
quilmetros no equador e no superior a dez ou onze quilmetros nas latitudes temperadas.
Oitenta por cento da massa da atmosfera, praticamente toda a gua e, portanto, praticamente
todo o clima esto contidos dentro dessa camada fina e delicada. Com efeito, nossa vida pende
por um fio.
Alm da troposfera est a estratosfera. Quando voc v o alto de uma nuvem de tempestade se
nivelando no formo clssico de uma bigorna, est olhando a fronteira entre a troposfera e a
etratosfera. Esse teto invisvel conhecido como tropopausa e foi descoberto em 1902 por um
francs num balo, Lon-Philippe Teisserenc de Bort.
{490}
Pausa nesse sentido no significa
parar momentaneamente, mas cessar por completo; vem da raiz grega de menopausa.
{491}
Mesmo em sua extenso mxima, a tropopausa no fica muito distante. Um elevador veloz, do
tipo usado em arranha-cus modernos, poderia lev-lo at l em cerca de vinte minutos, embra
essa viagem no sej a muito recomendvel. Uma tal subida rpida, sem pussurizao, resultaria,
no mnimo, em graves edemas cerebrais e pulmonares, um excesso perigoso de lquidos nos
tecidos do corpo.
{492}
Quando as portas do elevador se abrissem na plataforma de observao,
os passageiros estariam certamente mortos ou agonizantes. Mesmo uma subida mais cadenciada
seria acompanhada de grande desconforto. A temperatura a dez quilmetros de altitude pode
chegar a -57 C, e algum oxignio extra no seria nada mal.
{493}
Depois que se deixa a troposfera, a temperatura logo aumenta de novo para uns 4,4 C, graas
aos efeitos absorventes do oznio (outra coisa que Bort descobriu em sua intrpida ascenso de
1902). Ela depois despenca para -90 C na mesosfera, antes de disparar para 1500 C ou mais na
apropriadamente denominada, mas muito instvel, termosfera, onde as temperaturas podem
oscilar mais de quinhentos graus do dia para a noite embora caiba observar que temperatura
em tais altitudes torna-se um conceito um tanto terico. Temperatura reaslmente apenas uma
medida da atividade de molculas. No nvel do mar, as molculas de ar so to compactas que
uma molcula s consegue se deslocar por uma distncia nfima cerca de oito milionsimos de
centmetro, para ser preciso antes de colidir com outra.
{494}
Porque trilhes de molculas
esto constantemente colidindo, a troca de calor intensa. Mas altura da termosfera, a oitenta
quilmetros ou mais, o ar to rarefeito que quaisquer molculas estaro a quilmetros de
distncia e dificilmente entraro em contato. Desse modo, apesar de cada molcula ser bem
quente, h poucas interaes entre elas e, portanto, pouca transferncia de calor. Isso bom para
os satlites e espaonaves porque, se a troca de calor fosse mais eficiente, qualquer obj eto
artificial em rbita naquele nvel entraria em combusto.
Mesmo assim, as espaonaves precisam tomar cuidado na atmosfera externa, em particular nas
viagens de volta Terra, como o nibus espacial Columbia demonstrou tragicamente em
fevereiro de 2003. Embora a atmosfera sej a bem rarefeita, se uma nave entrar num ngulo
muito proninciado mais de seis graus , ou com rapidez excessiva, poder atingir molculas
suficientes para gerar uma resistncia altamente combustvel. Inversamente, se um veculo
entrasse na termosfera num ngulo pequeno demais, poderia ricochetear de volta ao espao,
como um seixo na superfcie da gua.
{495}
Mas voc no precisa se aventurar aos confins da atmosfera para ser lembrado de que somos
seres irremediavelmente terrestres. Quem j permaneceu algum tempo em uma cidade muito
alta sabe que no preciso subir muitos quilmetros acima do nvel do mar para o corpo
comear a estrilar. Mesmo alpinistas experientes, com a vantagem do preparo fsico,
treinamento e tubos de oxignio, rapidamente se tornam vulnerveis, nas alturas, a confuso
mental, nusea, exausto, geladura, hipotermia, enxaqueca, perda de apetite e muitos outros
distrbios. De uma centena de formas enfticas, o corpo humano lembra seu dono de que no foi
feito para funcionar to longe do nvel do mar.

Mesmo sob as circunstncias mais favorveis, escreveu o alpinista Peter Habeler sobre as
condies no topo do Everest, cada passo quela altitude requer um esforo colossal da vontade.
Voc precisa se forar a fazer cada movimento, a alcanar cada apoio. Voc est
perpetuamente ameaado por uma fadiga opressiva e mortal.

Em The other side of Everest [O outro lado do Everest], o montanhista e cineasta britnico Matt
Dickinson recorda como Howard Somervell, em uma expedio britnica de 1924 ao Everest,
viu-se mortalmente sufocado depois que um pedao de carne infeccionada se soltou e bloqueou,
sua faringe
{496}
. Com um esforo supremo, Somervell conseguiu expelir a obstruo.
Descobriu que aquilo era todo o revestimento de muco de sua laringe.
O mal-estar corporal notrio acima de 7500 metros a rea conhecida entre os alpinistas
como Zona da Morte , mas muitas pessoas ficaram gravemente debilitadas, at perigosamente
doentes, a altitudes de no mais que 4500 metros. A suscetibilidade pouco tem a ver com a forma
fsica. Vovs s vezes saltitam em locais elevados, enquanto seus netos, em condies fsicas
bem melhores, ficam reduzidos a nada at serem trazidos a altitudes menores.
O limite absoluto da tolerncia humana para a vida contnua parece ser de cerca de 5500 metros,
contudo mesmo pessoas condicionadas a viver em grandes elevaes no conseguiriam tolerar
essa altura por muito tempo.
{497}
Frances Ashcroft, em Life at the extremes [Vida nos
extremos], observa que mineiros trabalham em minas de enxofre nos Andes a 5800 metros, mas
preferem descer 460 metros toda noite e subi-los de volta no dia seguinte, a viver continuamente
naquela altura. Os povos que habitualmente vivem em grandes altitudes em geral passaram
milhares de anos desenvolvendo traces e pulmes desproporcionalmente grandes, aumentando
sua densidade de glbulos vermelhos portadores de oxignio em quase um tero, embora existam
limites ao engrossamento de glbulos vermelhos que o suprimento de sangue capaz de suportar.
Alm disso, acima de 5500 metros, at a mulher mais bem adaptada no consegue fornecer ao
feto oxignio suficiente para seu desenvolvimento pleno.
{498}
Na dcada de 1780, quando as pessoas comearam a realizar subidas experimentais em bales
na Europa, algo que as surpreendeu foi a queda da temperatura medida que subiam. A
temperatura cai cerca de 1,6 C a cada quilmetro que se sobe. Pela lgica, quanto mais voc se
aproxima de uma fonte de calor, mais calor deveria sentir. Parte da explicao da queda de
temperatura est no fato de que a aproximao em relao ao Sol irrisria. O Sol est a 150
milhes de quilmetros de distncia. Aproximar-se uns quilmetros como dar um passo na
direo de um incndio florestal l na Austrlia e querer sentir cheiro de fumaa. A resposta traz
de volta a questo da densidade das molculas na atmosfera. A luz solar energiza os tomos. Ela
aumenta a taxa em que eles ziguezagueiam, e, em seu estado animado, eles colidem uns com os
outros, liberando calor. Quando voc sente o calor do Sol nas suas costas num dia de vero, na
verdade est sentindo tomos excitados. Quanto mais alto se sobe, menos molculas existem,
logo, menos colises entre elas.
O ar um negcio enganoso. Mesmo no nvel do mar, tendemos a imagin-lo como etreo e
quase sem peso. Na verdade, ele possui bastante massa, e essa massa muitas vezes se manifesta.
Como um oceangrafo chamado Wyville Thomson escreveu, mais de um sculo atrs:

s vezes constatamos, ao nos levantarmos de manh, pela subida de uma polegada no
barmetro, que quase meia tonelada foi discretamente empilhada sobre ns durante a noite, mas
no experimentamos nenhum incoveniente, e sim uma sensao de euforia e leveza, pois o
esforo para mover nossos corpos no meio mais denso ainda menor.
{499}

A razo pela qual voc no se sente esmagado sob aquela meia tonelada de presso extra a
mesma pela qual seu corpo no seria esmagado no fundo do mar: ele constitudo
predominantemente de lquidos incompreensveis, que pressionam de volta, igualando as presses
dentro e fora.
Mas ponha o ar em movimento, como em um furaco ou mesmo uma brisa forte, e voc
rapidamente ser lembrado de que ele possui uma massa considervel. No todo, existem cerca
de 5200 trilhes de toneladas de ar nossa volta 9,7 milhes de toneladas para cada quilmetro
quadrado do planeta , volume nada desprezvel. Quando milhes de toneladas de atmosfera
disparam a cinquenta ou sessenta quilmetros por hora, no surpreende que os ossos se fraturem
e os tetos saiam voando. Como observa Anthony Smith, uma frente meteorolgica tpica pode
consistir em 750 milhes de toneladas de ar frio espremidas sob 1 bilho de toneladas de ar mais
quente.
{500}
No espanta que o resultado sej a, s vezes, meteorologicamente excitante.
Com certeza no falta energia no mundo sobre nossas cabeas. Calculou-se que um temporal
pode conter uma quantidade de energia equivalente ao consumo de quatro dias de eletricidade
em todos os Estados Unidos.
{501}
Nas condies adequadas, nuvens de tempestade podem subir
a alturas de dez a quinze quilmetros e contm correntes de ar ascendentes e descendentes de
150 quilmetros por hora. Essas correntes costumam estar lado a lado, razo pela qual os pilotos
evitam voar por elas. Com todo o tumulto interno, as partculas da nuvem adquirem cargas
eltricas. Por motivos no totalmente entendidos, as partculas mais leves tendem a se tornar
positivamente carregadas e a ser levadas por correntes de ar para o alto da nuvem. As partculas
pesadas permanecem na base, acumulando cargas negativas. As partculas negativamente
carregadas tm uma necessidade poderosa de se precipitar na Terra positivamente carregada, e,
a, sai de baixo! Um raio desloca-se a 435 mil quilmetros por hora e pode aquecer o ar sua
volta at respeitveis 27 mil graus centgrados, calor vrias vezes superior ao da superfcie do Sol.
Em qualquer dado momento, 1800 temporais esto ocorrendo ao redor do globo cerca de 40
mil por dia.
{502}
Dia e noite atrav s do planeta, a cada segundo, cerca de cem raios atingem o
solo. O cu um lugar bem animado.
Grande parte de nosso conhecimento do que acontece l em cima surpreendentemente
recente.
{503}
As correntes de j ato, em geral localizadas em altitudes de cerca de nove a dez
quilmetros, podem rolar a at trezentos quilmetros por hora e influenciar fortemente os
sistemas meteorolgicos sobre continentes inteiros, mas no se suspeitava de sua existncia at
que pilotos comearam a voar para dentro delas durante a Segunda Guerra Mundial. Mesmo
agora, parte significativa dos fenmenos atmosfricos mal compreendida. Uma forma de
movimento em onda popularmente conhecido como turbulncia do ar claro anima de vez em
quando os voos de avio. Cerca de vinte desses incidentes por ano so graves o bastante para
precisar ser informados. Eles no esto associados a estruturas de nuvens ou outra coisa que
possa ser detectada visualmente ou por radar. So apenas bolses de turbulncia surpreendente
em meio ao cu tranquilo. Em um incidente tpico, um avio na rota de Cingapura a Sydney
sobrevoava a Austrlia central em condies calmas quando de sbito caiu noventa metros o
suficiente para proj etar no teto quem estava sem cinto de segurana. Doze pessoas se feriram,
uma delas gravemente. Ningum sabe o que causa essas clulas tumultuantes de ar.
O processo que impele o ar pela atmosfera o mesmo processo que aciona o motor interno do
planeta: a conveco. O ar quente e mido das regies equatoriais sobe at atingir a barreira da
tropopausa e se espalha. Ao se afastar do equador e esfriar, ele desce. Ao atingir o fundo, parte
do ar descendente procura uma rea de baixa presso para preencher e retorna ao equador,
completando o circuito.
No equador, o processo de conveco costuma ser estvel, e o tempo, previsivelmente bom, mas
em zonas temperadas os padres so bem mais sazonais, localizados e aleatrios, o que resulta
numa batalha incessante entre sistemas de ar de alta e baixa presso. Sistemas de baixa presso
so criados pelo ar ascendente, que transporta molculas de gua para o cu, formando nuvens e
finalmente chuva. O ar quente consegue conter mais umidade que o ar frio, razo pela qual as
tempestades tropicais e de vero tendem a ser mais fortes. Desse modo, as reas baixas tendem
a ser associadas a nuvens e chuvas, e as reas altas geralmente significam sol brilhante e tempo
bom. O encontro desses dois sistemas costuma se manifestar nas nuvens. Por exemplo, as nuvens
estrato aquelas detestveis nuvens esparramadas e sem forma que nos do nosso cu encoberto
ocorrem quando correntes ascendentes portadoras de umidade no tm fora suficiente para
abrir caminho por um nvel de ar mais estvel acima e, em vez disso, se espalham, como
fumaa atingindo um teto. De fato, se voc observar um fumante num aposento fechado, ter
uma boa noo de como as coisas funcionam. De incio, a fumaa atingindo sobe reto (isso se
chama fluxo laminar, caso voc precise impressional algum) e depois se espalha em uma
camada ondular e difusa. O maior supercomputador do mundo, efetuando medies no ambiente
mais rigorosamente controlado, no consegue prever quais formas essas ondulaes assumiro,
de modo que voc pode imaginar as dificuldades com que deparam os meteorologistas quando
tentam prever tais movimentos em um mundo gigante, ventoso e enorme.
O que sabemos que a distribuio irregular do calor do Sol origina diferenas na presso do ar
no planeta. O ar no tolera essas diferenas, e corre para um lado e para outro a fim de igualar a
presso em toda parte. O vento a maneira de o ar tentar manter as coisas em equilbrio. O ar
sempre flui de reas de alta presso para reas de baixa presso (como de se esperar: imagine
um balo ou um tanque de ar ou um avio com uma j anela perdida com ar sob presso e pense
na insistncia daquele ar pressurizado em mudar de lugar), e quanto maior a discrepncia de
presses, mais rpido sopra o vento.
Alis, as velocidades do vento, como a maioria das coisas que so cumulativas, crescem
exponencialmente. Assim, um vento de trezenntos quilmetros por hora no apenas dez vezes
mais forte que um vento de trinta quilmetros por hora, mas cem vezes mais forte e igualmente
mais destrutivo.
{504}
Imprima esse efeito acelerador a milhes de toneladas de ar, e o resultado
poder ser tremendamente energtico. Um furaco tropical pode liberar em 24 horas a
quantidade de energia que uma nao rica de tamanho mdio como a Gr-Bretanha ou a Frana,
consome em um ano.
{505}
Quem primeiro suspeitou do impulso da atmosfera em busca do equilbrio foi Edmond
Halley
{506}
o homem que estava em todas , e seu colega britnico George Hadley
aprofundou os conhecimentos, ao ver que colunas de ar ascententes e descendentes tendiam a
produzir clulas (conhecidas desde ento como clulas de Hadley). Embora exercesse a
profisso de advogado, Hadley nutria um forte interesse pelo clima (como todo ingls que se
preze!) e sugeriu um vnculo entre suas clulas, a rotao da Terra e as deflexes aparentes do ar
que fornecem os ventos alsios. Entretanto, foi um professor de engenharia da Escola Politcnica
de Paris, Gustave-Gaspard de Coriolis, quem elaborou os detalhes dessas interaes em 1835, da
se chamarem efeito de Coriolis. (Coriolis tambm se distinguiu por introduzir os refrigeradores de
gua).
{507}
A Terra gira a velozes 1675 quilmetros por hora no equador, embora em direo
aos plos a velocidade caia consideravelmente, para cerca de novecentos quilmetros por hora
em Londres ou em Paris, por exemplo. O motivo dessa queda de velocidade evidente. Se voc
est no equador, a Terra ao girar precisa transport-lo por uma boa distncia cerca de 40 mil
quilmetros para traz-lo de volta ao mesmo ponto. Se voc est prximo do plo norte, porm,
precisar percorrer apenas alguns metros para completar a revoluo. Mas em ambos os casos
sero necessrias 24 horas para voltar ao local de origem. Segue-se que, quanto mais prximo do
equador, mais rpido voc estar girando.
O efeito de Coriolis explica por que qualquer obj eto que s e mova pelo ar em linha reta
lateralmente rotao da Terra parecer, dada uma distncia suficiente, curvar-se para a direita
no hemisfrio norte e para a esquerda no hemisfrio sul, medida que a Terra gira abaixo. A
maneira comum de visualizar esse efeito imaginar-se no centro de um grande carrossel
j ogando uma bola para algum que est na borda. Quando a bola atinge o permetro, a pessoa
visada j avanou, e a bola passa por detrs dela. Da perspectiva dessa pessoa, parece que a bola
seguiu uma traj etria curva, afastando-se dela. Esse o efeito de Coriolis, que d aos sistemas
meteorolgicos sua caracterstica encrespada e faz os furaces rodarem feito pies.
{508}
Tambm devido a ele, proj teis disparados de navios de guerra precisam ter a traj etria aj ustada
para a esquerda ou para a direita. Sem esse aj uste, um proj til atirado a 24 quilmetros se
desviaria do alvo cerca de noventa metros e afundaria no mar.
Considerando-se a importncia prtica e psicolgica do clima para quase todos, surpreendente
que a meteorologia s viesse a se constituir em cincia pouco antes da virada para o sculo XIX
(embora o termo meteorologia j existisse desde 1626, quando foi cunhado por T. Granger em
um livro de lgica).
Parte do problema era que o sucesso da meteorologia dependia de medies precisas de
temperaturas, e os termmetros, por muito tempo, se mostraram mais difceis de produzir do que
se imagina. Uma medio precisa requeria um orifcio uniforme num tubo de vidro, o que no
era fcil de obter. A primeira pessoa a solucionar o problema foi Daniel Gabriel Fahrenheit, um
holands fabricante de instrumentos, que criou um termmetro preciso em 1717. No entanto, por
motivos ignorados, ele graduou seu instrumento de forma a situar o congelamento da gua em 32
graus e a fervura em 212 graus. Desde o incio, essa excentricidade numrica incomodou
algumas pessoas, e em 1742 Anders Celsius, um astrnomo sueco, props uma escala alternativa.
Numa prova da afirmao de que os inventores raramente acertam 100%, Celsius situou o ponto
de ebulio em zero e o ponto de congelamento em cem na sua escala, mas isso logo foi
invertido.
{509}
A pessoa mais frequentemente identificada como o pai da meteorologia moderna foi um
farmacutico ingls chamado Luke Howard, que se tornou clebre no incio do sculo XIX.
Howard mais lembrado hoj e em dia pelos nomes que deu aos tipos de nuvens, em 1803.
{510}
Embora fosse um membro ativo e respeitado da Sociedade Lineana e empregasse os princpios
de Lineu em seu novo sistema de classificao, Howard escolheu a mais desconhecida Askesian
Society como o frum para anunci-lo. (A Askesian Society, como voc deve se lembrar de um
captulo anterior, consistia na sociedade cuj os membros eram anormalmente dedicados aos
prazeres do xido nitroso. Espera-se que tenham dispensado apresentao de Howard a ateno
sbria que ela merecia. Esse um ponto sobre o qual os estudiosos de Howard curiosamente se
calam.)
Howard dividiu as nuvens em trs grupos: estratos para as nuvens em camadas, cmulos para as
nuvens felpudas (a palavra significa empilhado em latim) e cirros (que significa
encaracolado) para as formaes altas, finas e sedosas, que geralmente anunciam um tempo
mais frio. A estes ele mais tarde acrescentou um quarto termo, nimbo (da palavra latina para
nuvem), para designar uma nuvem de chuva. A beleza do sistema de Howard era que os
componentes bsicos podiam ser recombinados livremente para descrever todas as formas e
tamanhos das nuvens passageiras: estrato-cmulo, cirro-estrato, cmulo-nimbo, e assim por
diante. Foi um sucesso imediato, e no apenas na Inglaterra. O poeta Johann Wolfgang von
Goethe, na Alemanha, de to encantado com o sistema, dedicou quatro poemas a Howard.
O sistema de Howard recebeu muitos acrscimos ao longo dos anos, a ponto de o enciclopdico,
ainda que pouco lido, International cloud atlas [Atlas internacional das nuvens] possuir dois
volumes.
{511}
O interessante que praticamente todos os tipos de nuvens ps-Howard
mamato, pileus, nebulosa, spissatus, floccus e mediocris so uma amostra j amais se
popularizaram foram da comunidade da meteorologia, e mesmo entre os meteorologistas no
so muito populares, ao que me contaram. Alis, a primeira edio, bem mais fina, desse atlas,
produzida em 1896, dividia as nuvens em dez tipos bsicos, em que a mais rechonchuda e
almofadada era a de nmero 9, cmulo-nimbo.*

* [Se voc j se impressionou com a nitidez e a definio das bordas das nuvens cmulo,
enquanto as outras so mais indistintas, a explicao que em um cmulo existe um limite
pronunciado entre o interior mido da nuvem e o ar seco alm dela. Qualquer molcula de gua
que se aventure para fora da nuvem imediatamente destruda pelo ar seco, permitindo que a
borda sej a mantida bem definida. As nuvens cirro, bem mais altas, so compostas de gelo, e a
zona entre a borda e o ar alm no to claramente delineada, razo pela qual elas tendem a ter
bordas mais distintas.]

Da a expresso inglesa [sem correspondente na lngua portuguesa] to be on cloud nine, estar
muito feliz.
{512}
Apesar do peso e da fria das ocasionais nuvens de tempestade com topo de bigorna, a nuvem
comum , na verdade, algo benigno e surpreendentemente insubstancial. Um cmulo de vero
felpudo com centenas de metros de largura pode no conter mais do que cem a 150 litros de
gua, o suficiente para encher uma banheira, como observou James Trefil.
{513}
Voc pode
obter uma ideia da imaerialidade das nuvens passeando pela neblina que nada mais que uma
nuvem sem vontade de voar. Citando de novo Trefil: Se voc caminhar noventa metros por uma
neblina tpica, entrar em contato com apenas cerca de oito centmetros cbicos de gua que
nem sequer do para matar sua sede. Em consequncia, as nuvens no constituem grandes
reservas de gua. Apenas cerca de 0,035% da gua doce da Terra paira sobre nossas cabeas
em qualquer dado momento.
{514}
Dependendo de onde ela cai, o prognstico para uma molcula de gua varia amplamente.
{515}
Se cair em solo frtil, ser absorvida pelas plantas ou voltar a evaporar dentro de horas ou dias.
Mas se ela conseguir descer at o lenol fretico, poder no ver a luz solar por muitos anos
milhares, se descer muito fundo. Ao olhar um lago, voc est olhando para uma coleo de
molculas que esto l em mdia h uma dcada. No oceano, acredita-se que o tempo de
residncia sej a de uns cem anos. No todo, cerca de 60% das molculas de gua de uma chuva
so devolvidas atmosfera dentro de um ou dois dias. Depois de evaporadas, elas passam cerca
de uma semana segundo Drury, doze dias no cu antes de voltar a cair como chuva.
A evaporao um processo rpido, como voc pode constatar facilmente pelo destino de uma
poa num dia de vero. Mesmo algo da dimenso do Mediterrneo secaria em mil anos se sua
gua no fosse constantemente reposta.
{516}
Tal evento ocorreu pouco menos de 6 milhes de
anos atrs e provocou o que se conhece em cincia como a crise de salinidade de Messina.
{517}
O que aconteceu foi que o movimento continental fechou o estreito de Gibraltar. medida que o
Mediterrneo secou, seu contedo evaporado caiu como chuva de gua doce em outros mares,
diluindo ligeiramente sua salinidade na verdade, diluindo o suficiente para provocar um
congelamento acima do normal desses mares. A rea maior de gelo fez com que mais calor
solar ricocheteasse de volta, lanando a Terra em uma era glacial. Pelo menos o que diz a
teoria.
O que certo, ao que sabemos, que uma mudana pequena na dinmica da Terra pode ter
repercusses alm de nossa imaginao. Um evento desse tipo, como veremos adiante, pode at
ter nos criado.
Os oceanos so a verdadeira usina de fora do comportamento da superfcie do planeta. De fato,
os meteorologistas tratam cada vez mais os oceanos e a atmosfera como um sistema nico, razo
pela qual precisamos lhes dar um pouco de ateno aqui. A gua tima para conservar e
transportar calor. Todo dia, a corrente do Golfo transporta uma quantidade de calor Europa
equivalente produo mundial de carvo durante dez anos,
{518}
e devido a ela que Gr-
Bretanha e Irlanda tm invernos to brandos em comparao com Canad e Rssia.
Mas a gua tambm se aquece lentamente, motivo pelo qual os lagos e piscinas so frios mesmo
nos dias mais quentes. Da a defasagem que costuma existir entre o incio oficial, astronmico, de
uma estao e a verdadeira sensao de que ela com efeito se iniciou.
{519}
Assim, a primavera
pode comear aficialmente, no hemisfrio norte, em maro, mas na maioria dos lugares no se
tem essa sensao no mnimo at abril.
Os oceanos no so uma massa uniforme de gua. Suas diferenas de temperatura, salinidade,
profundidade, densidade etc. tm efeitos enormes no modo como eles transportam o calor, o que,
por sua vez, afeta o clima. O Atlntico, por exemplo, mais salgado do que o Pacfico, o que
muito bom. Quanto mais salgada a gua, mais densa ela , e gua densa afunda. Sem sua carga
extra de sal, as correntes do Atlntico subiriam at o rtico, aquecendo o plo norte, mas
privando a Europa daquele calorzinho agradvel. O principal agente de transferncia de calor na
Terra a chamada circulao termoalina, que se origina em correntes lentas e profundas bem
abaixo da superfcie um processo detectado originalmente pelo cientista-aventureiro conde de
Rumford em 1797.*

* [O termo significa diferentes coisas para diferentes pessoas, ao que parece. Em novembro de
2002, Carl Wunsch, do MIT, publicou uma matria na Science, Wha t is the thermohaline
circulation? [O que a circulao termoalina?], em que observou que a expresso tem sido
usada em revistas importantes para denotar pelo menos sete fenmenos diferentes (circulao no
nvel abissal, circulao impelida por diferenas de densidade ou leveza, circulao
derrubadora meridional da massa, e assim por diante) embora todos tenham a ver com as
circulaes ocenicas e a transferncia de calor, o sentido cautelosamente vago e abrangente
com que empreguei o termo aqui.]

O que acontece que as guas da superfcie, ao se aproximarem da Europa, tornam-se densas e
afundam at grandes profundezas, comeando uma lenta viagem de volta ao hemisfrio sul. Ao
atingirem a Antrtida, entram em contato com a corrente circumpolar antrtica, que as impele
mais frente para o Pacfico. O processo muito lento a gua pode levar 1500 anos para se
deslocar do Atlntico Norte at metade do Pacfico , mas os volumes de calor e gua
movimentados so considerveis, e a influncia sobre o clima enorme.
(Quanto pergunta sobre como se conseguiu descobrir quanto tempo uma gota de gua leva para
ir de um oceano a outro, a resposta que os cientistas podem medir compostos qumicos na gua,
como clorofluorcarbonetos, e calcular o tempo decorrido desde que estiveram pela ltima vez no
ar. Comparando uma srie de medies de diferentes profundidades e locais, eles conseguem
mapear razoavelmente o movimento da gua.)
{520}
A circulao termoalina, alm de movimentar o calor, aj uda a revolver os nutrientes com a
subida e a queda das correntes, tornando volumes maiores de oceano habitveis para os peixes e
outros animais marinhos. Infelizmente parece que a circulao tambm pode ser muito sensvel
a mudana. De acordo com simulaes de computador, mesmo uma diluio modesta do teor de
sal do oceano decorrente do aumento do derretimento do lenol de gelo da Groenlndia, por
exemplo poderia prej udicar desastrosamente o ciclo.
Os oceanos nos prestam outro grande favor. Eles absorvem volumes tremendos de carbono e
fazem com que ele fique confinado com ssegurana. Uma das esquisitices de nosso sistema solar
que o Sol queima com intensidade 25% maior do que quando o sistema solar era j ovem. Isso
deveria ter resultado em uma Terra bem mais quente. De fato, como disse o gelogo ingls
Aubrey Manning: Essa mudana colossal deveria ter tido um efeito absrudamente catastrfico
sobre a Terra, e no entanto parece que nosso mundo mal foi afetado.
Portanto, o que mantm nosso mundo estvel e frio?
A resposta est na vida. Trilhes e trilhes de organismos marinhos minsculos, dos quais a
maioria de ns nunca ouviu falar foraminferos, cocolitos e algas calcrias , capturam
carbono atmosfrico, em forma de dixido de carbono, quando cai como chuva, utilizando-o (em
combinao com outras coisas) para produzir pequenas conchas. Ao encerrar o carbono em suas
conchas, evitam que volte a evaporar para a atmosfera, onde aumentaria perigosamente o
volume de gases de efeito estufa. Todos os minsculos foraminferos, cocolitos etc. morrem e
caem no fundo do mar, onde so comprimidos at formar calcrio. Quando voc contempla
uma atrao natural como White Cliffs, em Dover, Inglaterra, incrvel que eles se componham
de nada mais do que organismos marinhos minsculos mortos, mais ainda mais incrvel quanto
carbono eles segregam cumulativamente. Um cubo com quinze centmetros de aresta de greda
de Dover contm mais de mil litros de dixido de carbono comprimido, que normalmente
estariam nos prej udicando. No todo, existem cerca de 80 mil vezes mais carbono encerrado em
rochas da Terra do que na atmosfera.
{521}
Grande parte desse calcrio acabar alimentando
vulces, e o carbono retornar atmosfera e cair na Terra com a chuva. Da o todo ser
chamado de ciclo do carbono de longo prazo. O processo leva um tempo enorme cerca de
meio milho de anos para um tomo de carbono tpico , entretanto, na ausncia de qualquer
outra perturbao, funciona muito bem para manter o clima estvel.
Infelizmente, os seres humanos tm tendncia a perturbar esse ciclo, lanando grandes
quantidades de carbono extra na atmosfera, sem se importar se os foraminferos esto
preparados para absorv-lo. Estima-se que, desde 1850, lanamos cerca de 100 bilhes de
toneladas de carbono extra no ar, total que aumenta em cerca de 7 bilhes de toneladas por ano.
Globalmente, isso nem tanto assim. A natureza sobretudo pela fumaa dos vulces e pela
decomposio das plantas lana cerca de 200 bilhes de toneladas de dixido de carbono na
atmosfera anualmente, quase trinta vezes mais do que ns com nossos carros e fbricas. Mas
basta olhar para a bruma que paira sobre nossas cidades, ou sobre o Grand Canyon e, s vezes,
sobre White Cliffs, em Dover, para ver a diferena que faz nossa contribuio.
Sabemos, com base em amostras de gelo muito antigo, que o nvel natural de dixido de
carbono na atmosfera ou sej a, antes que comessemos a aument-lo com a advidade
industrial de cerca de 280 partes por milho.
{522}
Em 1958, quando os cientistas comearam
a prestar ateno no problema, esse nvel aumentara para 315 partes por milho. Hoj e j
ultrapassou 360 parte por milho e vem aumentando cerca de 0,25% ao ano. No final do sculo
XXI, prev-se que tenha aumentado para cerca de 560 partes por milho.
At agora, os oceanos e as florestas da Terra (que tambm eliminam muito carbono)
conseguiram nos salvar de ns mesmos. Porm, nas palavras de Peter Cox, do Departamento de
Meteorologia Britnico: Existe um limiar critico no qual a biosfera natural pra de nos proteger
dos efeitos de nossas emisses e comea a ampli-los. O temor de um aumento descontrolado
do aquecimento da Terra. Incapazes de se adaptar, muitas rvores e outras plantas morreriam,
liberando seus estoques de carbono e agravando o problema. Tais ciclos aconteceram
ocasionalmente no passado distante, mesmo sem a contribuio humana. A boa notcia que,
mesmo nesse aspecto, a natureza maravilhosa. quase certo que o ciclo do carbono acabaria
se reafirmando e devolvendo ao planeta uma situao de estabilidade e felicidade. Da ltima vez
em que isso aconteceu, levou apenas 60 mil anos.


Captulo 18. Nas profundezas do mar


Imagine tentar viver num mundo dominado pelo xido de diidrognio, um composto qumico
sem gosto nem cheiro e de propriedades to variveis que em geral benigno, mas outras vezes
rapidamente letal.
{523}
Dependendo do estado em que se encontre, ele pode escald-lo ou
congel-lo. Na presena de certas molculas orgnicas, capaz de formar cidos carbnicos to
nocivos que podem arrancar as folhas de rvores e corroer o rosto de esttuas. Em grande
quantidade, quando est agitado, consegue atacar com uma fria que nenhum edifcio humano
pode conter. Mesmo para quem aprendeu a viver com ela, uma substncia muitas vezes
venenosa. Estamos falndo da gua.
A gua est por toda parte. Uma batata 80% gua, uma vaca, 74%, uma bactria, 75%.
{524}
Um tomate, com 95%, tem pouca coisa alm da gua. Mesmo os seres humanos so 65% gua,
o que nos torna quase 100% lquidos do que slidos. A gua uma substncia estranha. Embora
sem forma e transparente, queremos estar perto dela. Ela no tem gosto, mas mesmo assim
adoramos o gosto dela. Viaj amos grandes distncias e pagamos pequenas fortunas para ver o Sol
nascer sobre ela. E, mesmo sabendo que perigosa e afoga dezenas de milhares de pessoas todo
ano, adoramos mergulhar nela.
Por ser to onipresente, tendemos a ignorar que substncia extraordinria a gua. Quase nada
nela permite fazer previses confiveis sobre as propriedades de outros lquidos, e vice-
versa.
{525}
Se voc nada soubesse sobre a gua e baseasse suas suposies no comportamento
dos compostos quimicamente mais parecidos sobretudo o selenito de hidrognio e o cido
sulfdrico , esperaria que ela fervesse a - 93 C e fosse gasosa temperatura ambiente.
A maioria dos lquidos, quando resfriados, contrai-se cerca de 10%. A gua tambm se contrai,
mas apenas at certo ponto. Quando est prestes a congelar, comea de maneira perversa,
enganadora e extremamente improvvel a se expandir. Depois de slida, fica quase 10% mais
volumosa do que antes.
{526}
Por se expandir, o gelo flutua na gua uma propriedade
absolutamente entranha, de acordo com John Gribbin.
{527}
Sem essa excentricidade
esplndida, o gelo afundaria, e os lagos e oceanos congelariam de baixo para cima. Sem o gelo
da superfcie para conservar o calor embaixo, este se dispersaria, deixando a gua ainda mais
gelada e criando ainda mais gelo. Logo, at os oceanos congelariam e quase certamente
permaneceriam assim por um longussimo tempo, provvel que para sempre condies nem
um pouco propcias vida. Felizmente para ns, a gua parece ignorar as regras da qumicas ou
as leis da fsica.
Todo mundo sabe que a frmula qumica da gua H2O, o que significa que ela consiste em um
tomo grando de oxignio com dois tomos menores de hidrognio ligados a ele. Os tomos de
hidrognio prendem-se com firmeza ao seu hospedeiro de oxignio, mas tambm estabelecem
vnculos casuais com outras molculas de gua. A natureza de uma molcula de gua faz com
que ela se engaj e em uma espcie de dana com outras molculas de gua, formando pares
breves e depois indo em frente, como a troca constante de parceiros na dana de salo, para usar
a bonita comparao de Robert Kunzig.
{528}
Um copo dgua pode no parecer tremendamente
animado, mas cada molcula dele est mudando de parceiro bilhes de vezes por segundo. por
isso que as molculas de gua se combinam para formar corpos como poas e lagos, mas no
to rigidamente que no possam ser separadas com facilidade quando, por exemplo, de gua
conseguem subir quando aspiradas pelo sifo e as gotas dgua no cap do carro mostram
tamanha determinao em se j untar a suas colegas. tambm por isso que a gua possui tenso
de superfcie. As molculas na superfcie so atradas mais fortemente pelas companheiras
embaixo e ao lado do que pelas molculas de ar acima. Isso cria uma espcie de membrana
suficientemente forte para suportar insetos e pedras saltitantes. Por isso di tanto mergulhar de
barriga.
Nem preciso enfatizar que sem ela estaramos perdidos. Privado de gua, o corpo humano
rapidamente degringola. Em poucos dias, os lbios somem como que amputados, as gengivas
enegrecem, o nariz reduz-se a metade do comprimento e a pele contrai-se tanto em torno dos
olhos que no se consegue piscar.
{529}
A gua nos to vital que at esquecemos que quase
toda a gua da Terra venenosa para ns mortalmente venenosa por conter sal.
Precisamos de sal para viver, mas apenas em quantidades nfimas, e a gua do mar contm bem
mais cerca de setenta vezes mais do que conseguimos metabolizar com segurana. Um litro
de gua do mar tpico contm apenas umas duas colheres e meia de ch de sal comum do tipo
que salpicamos na comida , porm quantidades bem maiores de outros elementos, compostos
qumicos e outros slidos dissolvidos, que so coletivamente conhecidos como sais.
{530}
As
propores desses sais e minerais em nossos tecidos so estranhamente semelhantes s da gua
do mar suamos e choramos gua do mar, como disseram Margulis e Sagan ,
{531}
mas
curiosamente no somos capazes de toler-los quando ingeridos. O excesso de sal no corpo
rapidamente acarreta uma crise no metabolismo. De cada clula, acorrem molculas de gua,
como bombeiros voluntrios, para tentar diluir e eliminar a sbita ingesto. Com isso, as clulas
vem-se perigosamente privadas de gua necessria ao desempenho de suas funes normais.
Em suma, elas ficam desidratadas. Em situaes extremas, a desidratao provoca convulses,
inconscincia e danos cerebrais. Enquanto isso, as clulas do sangue sobrecarregadas
transportam o sal at os rins, que acabam no aguentando e param de funcionar. Sem os rins
funcionando, voc morre. Por isso no bebemos gua do mar.
Existe 1,3 bilho de quilmetros cbicos de gua na Terra, e isso tudo de que sempre
disporemos.
{532}
O sistema fechado: na prtica, nada pode ser acrescentado ou subtrado. A
gua que voc bebe vem prestando seu servio desde a j uventude da Terra. H 3,8 bilhes de
anos, os oceanos haviam atingido (mais ou menos, no mnimo) seus volumes atuais.
{533}
O domnio das guas, conhecido como hidrosfera, predominantemente ocenico. De toda a
gua da Terra, 97% est nos oceanos, a maior parte no Pacfico, que cobre metade do planeta e
maior que todas as massas de terra j untas. No todo, o Pacfico contm pouco mais de metade
de toda a gua ocenica (51,6%); o Adntico contm 23,6% e o ndico, 21,2%, restando apenas
3,6% para todas as outras massas de gua.
{534}
A profundidade mdia do oceano de 3,86
quilmetros; o Pacfico , em mdia, cerca de trezentos metros mais profundo que o Adntico e
o ndico. No todo, 60% da superfcie do planeta oceano com mais de 1,6 quilmetro de
profundidade. Como observa Philip Ball, em vez de Terra, seria mais apropriado chamar nosso
planeta de gua.
{535}
Trs por cento da gua da Terra doce, a maior parte se apresentando como lenis de
gelo.
{536}
Somente uma parte minscula 0,036% se encontra em lagos, rios e reservatrios,
e uma ainda menor apenas 0,001% existe em nuvens ou como vapor. Quase 90% do gelo do
planeta encontra-se na Antrtida, e grande parte do restante, na Groenlndia. V ao plo Sul, e
voc estar sobre mais de trs quilmetros de gelo, mas no plo Norte, apenas sobre 4,6
metros.
{537}
A Antrtida sozinha possui 25 milhes de quilmetros cbicos de gelo o suficiente
para elevar os oceanos em 61 metros caso todo seu gelo se derretesse.
{538}
Mas se toda a gua
da atmosfera casse como chuva, uniformemente por toda parte, os oceanos ficariam apenas
alguns centmetros mais fundos.
O nvel do mar, por sinal, um conceito totalmente terico. Os oceanos no so nivelados.
Mars, ventos, a fora de Coriolis e outros efeitos alteram consideravelmente os nveis da gua
de um oceano para outro, e dentro deles tambm. O Pacfico cerca de meio metro mais alto ao
longo da margem oeste uma consequncia da fora centrfuga criada pela rotao da Terra.
Quando voc puxa uma tina de gua, a gua tende a fluir para a outra extremidade, como se
relutasse em vir at voc; assim tambm a rotao para leste da Terra empilha a gua de
encontro s margens ocidentais do oceano.
Considerando-se a importncia milenar dos oceanos para ns, impressionante o tempo que o
mundo levou para se interessar cientificamente por eles. At meados do sculo XIX, grande
parte do que se sabia sobre os oceanos baseava-se no que atingia a costa ou vinha nas redes de
pesca; quase tudo o que estava escrito se fundamentava mais em relatos e suposies do que em
indcios fsicos. Na dcada de 1830, o naturalista britnico Edward Forbes examinou fundos de
oceano ao longo do Atlntico e do Mediterrneo e declarou que no havia nenhuma vida marinha
abaixo de seiscentos metros. Parecia uma suposio razovel. No havia luz quela profundeza,
logo, nenhuma vida vegetal, e se sabia que as presses da gua ali eram extremas. Assim,
quando, em 1860, um dos primeiros cabos telegrficos transatlnticos foi iado de mais de trs
quilmetros de profundidade para reparos, foi uma surpresa descobrir que estava espessamente
incrustado com corais, mariscos e outros detritos vivos.
A primeira investigao realmente organizada dos oceanos s se deu em 1872, quando uma
expedio conj unta do Museu Britnico, da Royal Society e do governo britnico zarpou de
Portsmouth, num antigo navio de guerra chamado HMS Challenger. Durante trs anos e meio,
eles navegaram pelo mundo, examinando guas, capturando peixes e dragando sedimentos. Um
trabalho evidentemente extenuante. Um quarto da tripulao de 240 cientistas e maruj os desertou
e mais oito morreram ou ficaram loucos levados ao desespero pela rotina montona de anos
de dragagem, nas palavras da historiadora Samantha Weinberg.
{539}
Mas eles navegaram por
quase 70 mil milhas nuticas de oceano, coletaram mais de 4700 espcies novas de organismos
marinhos, reuniram informaes suficientes para criar um relatrio de cinquenta volumes (que
levou dezenove anos para ser completado) e deram ao mundo o nome de uma nova disciplina
cientfica: oceanografia.
{540}
Eles tambm descobriram, medindo as profundezas, que
aparentemente existiam montanhas submersas no meio do Atlntico, levando alguns
observadores entusiasmados a especular que tivessem encontrado o continente perdido de
Atlntida.
Como o mundo institucional praticamente ignorava os oceanos, coube a amadores dedicados e
muito ocasionais descobrir o que havia l embaixo. A explorao moderna em guas profundas
comea com Charles William Beebe e Otis Barton, em 1930. Embora fossem parceiros iguais,
Beebe, mais exuberante, sempre recebeu mais ateno. Nascido em 1877 em uma famlia
abastada de Nova York, estudou zoologia na Universidade Columbia, depois aceitou um emprego
como zelador de aves na Sociedade Zoolgica e Nova York. Cansado daquilo, decidiu adotar uma
vida de aventureiro e, nos 25 anos seguintes, viaj ou extensamente pela sia e pela Amrica do
Sul com uma sucesso de assistentes atraentes do sexo feminino cuj as funes eram
inventivamente descritas como historiadora e tcnica ou assistente em problemas
ictiolgicos.
{541}
Ele financiou tais empreendimentos com uma sucesso de livros populares
com ttulos como Edge of the j ungle [Orla da selva] e Jungle days [Dias de selva], embora
tambm produzisse alguns livros respeitveis sobre a vida selvagem e ornitologia.
Em meados da dcada de 1920, em uma viagem s ilhas Galpagos, ele descobriu as delcias
de ficar suspenso, como descreveu o mergulho em guas profundas. Logo depois, associou-se a
Barton, que vinha de uma famlia ainda mais rica, tambm estudara na Columbia e ansiava
igualmente por aventura.
{542}
Apesar de quase sempre atribuda a Beebe, a batisfera (da
palavra grega para profundo) na verdade foi proj etada por Barton, que bancou os 12 mil
dlares de sua construo. Era uma cmara minscula e necessariamente robusta, feita de ferro
fundido com 3,&entmetros de espessura e duas vigias pequenas contendo blocos de quartzo com
7,6 centmetros de espessura. Ela abrigava dois homens, mas somente se estivessem dispostos a
se tornar bem ntimos. Mesmo pelos padres da poca, a tecnologia no era sofisticada. A esfera
no era manobrvel simplesmente pendia na extremidade de um cabo comprido e possua
um sistema de respirao bem primitivo: para neutralizar seu prprio dixido de carbono, os
tripulantes abriam latas de cal sodada e, para absorver a umidade, abriam um pequeno tubo de
cloreto de clcio, sobre o qual s vezes balanavam folhas de palmeira para estimular reaes
qumicas.
{543}
Mas a pequena batisfera sem nome deu conta do recado. No primeiro mergulho, em j unho de
1930, nas Bahamas, Barton e Beebe bateram o recorde mndial, descendo 183 metros. Em 1934,
eles haviam ampliado para mais de novecentos metros o recorde, que s seria batido aps a
guerra. Barton estava confiante na segurana do dispositivo at uma profundidade de 1400
metros, ainda que a presso sobre cada parafuso e rebite fosse auditivamente evidente a cada
braa que desciam. Em qualquer profundidade, era um trabalho coraj oso e arriscado. A 900
metros, a vigia pequena estava suj eita a trs toneladas de presso por centmetro quadrado. Se
eles ultrapassassem o limite de tolerncia da estrutura, a morte em tais profundezas teria sido
instantnea, como Beebe nunca deixou de observar em seus vrios livros, artigos e transmisses
de rdio. Mas sua maior preocupao era que o guincho a bordo do navio no suportasse o peso
da bola de metal e de duas toneladas de cabo de ao, lanando os dois homens ao fundo do mar.
Nesse caso, nada conseguiria salv-los.
Se existe uma coisa que seus mergulhos no produziram foram grandes revelaes cientficas.
Ainda que topassem com muitos seres vivos nunca vistos antes, a visibilidade limitada e o fato de
que nenhum dos intrpidos aquenautas era oceangrafo formado fizeram com que, muitas vezes,
no conseguissem descrever suas descobertas com o tipo de detalhe que interessa aos
verdadeiros cientistas. A esfera no possua lanterna externa, apenas uma lmpada de 250 watts
que eles podiam suspender diante da vigia, mas a gua abaixo de 150 metros era praticamente
impenetrvel. Alm disso, eles viam o oceano atravs de 7,6 centmetros de quartzo, de modo
que tudo o que quisessem ver teria de estar quase que igualmente interessado neles. Assim, o
nico relato que conseguiram fazer foi que havia um monte de coisas estranhas l embaixo. Em
um mergulho em 1934, Beebe espantou-se ao espiar uma serpente gigante com mais de seis
metros de comprimento e muito larga. Ela passou muito rpido como uma sombra. O que quer
que fosse, nunca mais ningum viu nada semelhante.
{544}
Devido a essa impreciso, seus
relatos eram geralmente ignorados pelos acadmicos.
Aps o recorde de profundidade em 1934, Beebe perdeu o interesse no mergulho e se entregou a
outras aventuras, mas Barton perseverou. Num gesto louvvel, Beebe sempre dizia para quem
perguntasse que Barton era o verdadeiro crebro responsvel pelo empreendimento, porm
Baton parecia incapaz de sair da obscuridade. Ele tambm escreveu histrias emocionantes de
suas aventuras submarinas e chegou a estrelar um filme de Hollywood chamado Titans of the
deep [Tits das profundezas]. O filme mostrava uma batisfera e muitos encontros empolgantes e
em grande parte ficcionais com agressivas lulas-gigantes e outros monstros. Ele chegou a fazer
propaganda dos cigarros Camel. Em 1948, um mergulho de 1370 metros no oceano Pacfico,
perto da Califrnia, aumentou o recorde em 50%, mas o mundo parecia determinado a ignor-lo.
Um resenhador de j ornal de Titans of the deep chegou a pensar que o astro do filme fosse Beebe.
Atualmente, uma sorte quando Barton chega a ser mencionado.
Em todo caso, ele estava na iminncia de ser totalmente eclipsado por uma dupla de pai e filho
oriunda da Sua, Auguste e Jacques Piccard, que estavan proj etando um tipo novo de sonda
chamada batiscafo (que significa barco profundo). Denominado Trieste, em homenagem
cidade italiana onde foi construdo, o novo dispositivo era manobrvel, embora no fosse muito
alm de subir e descer. Em um de seus primeiros mergulhos, no incio de 1954, desceu a mais de
4 mil metros de profundidade, quase trs vezes o recorde de Barton de seis anos antes. No
entanto, os mergulhos em mar profundo requeriam um apoio financeiro substancial, e os Piccard
estavam aos poucos falindo.
Em 1958, eles fecharam um acordo com a Marinha norte-americana, que se tornou proprietria
do batiscafo, mas deixou o controle com os Piccard.
{545}
Agora nadando em verbas, eles
reconstruram a embarcao, dotando-a de paredes com quase treze centmetros de espessura e
diminuindo as vigias para apenas cinco centmetros de dimetro pouco mais que um olho
mgico. Mas o batiscafo estava agora forte o suficiente para suportar presses realmente
enormes, e em j aneiro de 1960 Jacques Piccard e tenente Don Walsh, da Marinha norte-
americana, mergulharam lentamente at o leito do cnion mais profundo do oceano, a fossa
Mariana, a uns quatrocentros quilmetros ao largo de Guam, no Pacfico ocidental (e descoberta,
no por acaso, por Harry Hess com sua sonda). Foi preciso pouco menos de quatro horas para
descer 10 918 metros. Embora a presso naquela profundeza fosse de quase 1200 quilos por
centmetro quadrado, eles perceberam, surpresos, que perturbaram um peixe de corpo achatado
assim que tocaram o fundo, No havia como tirar fotografias, de modo que no h registro visual
do evento. Aps apenas vinte minutos no ponto mais fundo do globo, voltaram superfcie. Foi a
nica ocasio em que seres humanos desceram to fundo.
Quarenta anos depois, a pergunta bvia : por que nunca mais ningum voltou l? Para incio de
conversa, o vice-almirante Hyman G. Rickover ops-se vigorosamente a novos mergulhos. Era
um homem de temperamento forte, pontos de vista inflexveis e o mais importante que
controlava os cofres do departamento. Ele achou que a explorao submarina era um
desperdcio de recursos e deixou bem claro que a Marinha no era um instituto de pesquisa. A
nao, alm disso, estava prestes a se voltar para as viagens espaciais e a misso de enviar um
homem Lua, que fizeram com que as investigaes do mar profundo parecessem sem
importncia e um tanto antiquadas. Mas o fator decisivo foi a escassez de resultados do mergulho
do Trieste. Como explicou um oficial da Marinha anos depois: No aprendemos grande coisa
com aquilo, a no ser que conseguamos faz-lo. Para que fazer de novo?.
{546}
Em suma, era
um caminho longo demais s para descobrir um peixe de corpo chato, e caro tambm. Estimou-
se que repetir a descida atualmente custaria pelo menos 100 milhes de dlares.
Quando os pesquisadores submarinos perceberam que a Marinha desistira do programa de
exploraes prometido, houve protestos. Em parte para apaziguar seus crticos, a Marinha
resolveu custear uma embarcao submersvel mais avanada, a ser operada pelo Instituto
Oceanogrfico Woods Hole, de Massachusetts. Denominada Alvin, numa homenagem um tanto
truncada ao oceangrafo Allyn C. Vine, seria um minissubmarino plenamente manobrvel,
embora no descesse s profundezas do Trieste. Houve apenas um problema: os proj etistas no
conseguiam encontrar ningum disposto a contru-lo. De acordo com William J. Broad, em The
universe below [O Universo abaixo]: Nenhuma empresa grande como a General Dynamics,
que construa submarinos para a Marinha norte-americana, queria assumir um proj eto
menosprezado pelo Departamento de Embarcaes e pelo almirante Rickover, os deuses do
patrocnio naval.
{547}
Finalmente, para no dizer surpreendentemente, o Alvin foi construdo
pela General Mills, empresa de alimentos, em uma fbrica de mquinas de cereais para o caf-
da-manh.
Quanto ao que havia no fundo do mar, sabia-se muito pouco. Em meados da dcada de 1950, os
melhores mapas de que os oceangrafos dispunham baseavam-se em alguns detalhes de
pesquisas dispersas retrocedendo at 1929, enxertados em um oceano de adivinhaes. A
Marinha norte-americana contava com cartas excelentes para guiar os submarinos por cnions e
ao redor de montanhas submersas, mas, para essas informaes no carem em mos soviticas,
mantinha esse conhecimento em segredo. Os acadmicos, portanto, tinham de se contentar com
pesquisas incompletas e antiquadas ou se fiar em conj ecturas esperanosas. Mesmo atualmente,
nosso conhecimento do fundo do mar continua de baixssima resoluo. Se voc olhar para a Lua
com um telescpio de quintal comum ver crateras enormes Fracastorious, Blancanus, Zach,
Planck e muitas outras familiares a qualquer cientista lunar que seriam desconhecidas se
j azessem nos leitos de nossos oceanos. Dispomos de mapas de Marte melhores do que os de
nossos prprios fundos de oceano.
No nvel das superfcies, as tcnicas investigativas tambm tm sido um tanto improvisadas. Em
1994, 34 mil luvas de hquei sobre o gelo foram lanadas ao mar de um cargueiro coreano
durante uma tempestade no Pacfico. As luvas foram levadas pelas guas at uma srie de
lugares, de Vancouver ao Vietn, aj undando os oceangrafos a rastrear as correntes com uma
preciso nunca antes obtida.
{548}
O Alvin est com quase quarenta anos, mas continua sendo a principal embarcao de pesquisa
dos Estados Unidos. Ainda no h embarcaes submersveis capazes de se aproximar das
profundezas da fossa Mariana, e somente cinco, incluindo Alvin, conseguem atingir as
profundezas da plancie abissal o leito ocenico profundo que cobre mais de metade da
superfcie do planeta. A operao diria de uma embarcao submersvel tpica custa uns 25 mil
dlares, de modo que no por qualquer capricho que elas so lanadas ao mar, nem na
esperana de que topem por acaso com algo interessante. como se a nossa experincia da terra
firme se baseasse nas exploraes de cinco suj eitos usando tratores de j ardinagem noite. De
acordo com Robert Kunzig, os seres humanos devem ter examinado talvez um milionsimo ou
bilionsimo da escurido do mar. Talvez menos. Talvez muito menos.
{549}
Mas os oceangrafos so bastante esforados e fizeram muitas descobertas importantes com seus
recursos limitados inclusive, em 1977, uma das descobertas biolgicas mais importantes e
espantosas do sculo XX. Naquele ano, o Alvin descobriu colnias apinhadas de organismos
grandes vivendo sobre chamins no mar profundo ou em torno delas, ao largo das ilhas
Galpagos vermes tubulares com mais de trs metros de comprimento, moluscos com trinta
centmetros de largura, camares e mariscos em profuso, vermes ondeantes em forma de
espaguete.
{550}
Todos deviam sua existncia a vastas colnias de bactrias que estavam
derivando sua energia e seu sustento de cido sulfdrico compostos qumicos profundamente
txicos para criaturas da superfcie despej ados com regularidade pelas chamins. Era um
mundo independente da luz solar, oxignio ou qualquer outra coisa que se costuma associar
vida. Tratava-se de um sistema vivo baseado no na fotossntese, um sistema que os bilogos
teriam descartado por consider-lo absurdo se algum tivesse tido a imaginao de sugeri-lo.
Quantidades enormes de calor e energia fluem dessas chamins. Duas dzias delas j untas
produziro tanta energia como uma usina de fora grande, e enorme a variao das
temperaturas ao seu redor. A temperatura no ponto de despej o pode atingir 400C, enquanto
pouco mais de um metro adiante a gua pode estar apenas dois ou trs graus acima do
congelamento. Um tipo de verme chamado alvineldeo foi encontrado vivendo bem nas
margens, com a temperatura da gua em sua cabea 78C mais quente do que na cauda. Antes
disso, acreditava-se que nenhum organismo complexo xonseguisse sobreviver em guas com
mais de 54C, e ali estava um sobrevivendo em temperaturas superiores quela e, ainda por
cima, ao frio extremo.
{551}
A descoberta transformou nossa compreenso dos requisitos para a
vida.
Ela tambm solucionou um dos grandes enigmas da oceanografia algo que muitos nem
percebiam tratar-se de um enigma: por que, com o tempo, os oceanos no ficam mais salgados?
Sob o risco de afirmar o obvio, existe muito sal no mar suficiente para enterrar cada trecho de
terra do planeta a uma profundidade de uns 150 metros.
{552}
Milhes de litros de gua
evaporam do oceano todo dia, deixando para trs todo o seu sal. Pela lgica, com o passar dos
anos os oceanos deveriam ficar mais salgados, mas isso no ocorre. Algo retira da gua uma
quantidade de sal equivalente quela que est sendo posta. Durante um longo tempo, ningum
tinha ideia do possvel responsvel pelo fenmeno.
A descoberta pelo Alvin das chamins no mar profundo forneceu a resposta. Os geofsicos
perceberam que elas estavam agindo como os filtros de um aqurio. medida que a gua
levada at a crosta abaixo, os sais so extrados dela, e gua doce expelida pelas chamins. O
processo no rpido limpar um oceano pode levar at 10 milhes de anos
{553}
, porm de
uma eficincia maravilhosa, contanto que no se tenha pressa.
Talvez nada revele mais claramente nosso distanciamento psicolgico das profundezas do oceano
que o obj etivo principal dos oceangrafos durante o Ano Geofsico Internacional de 1957-8:
estudar o uso das profundezas ocenicas para o despej o de resduo radioativo.
{554}
No foi
uma tarefa secreta, vej a bem, mas algo pblica e orgulhosamente assumido. Na verdade, apesar
da pouca divulgao, em 1957-8 o despej o de resduo radioativo j vinha ocorrendo, com fora
assustadora, por mais de uma dcada. Desde 1946, os Estados Unidos transportavam tambores de
208 litros de lixo radiotivo para as ilhas Farallon, uns cinquenta quilmetros ao largo da costa da
Califrnia, na altura de San Francisco, onde eram simplesmente lanados ao mar.
Tudo era feito no maior desleixo. A maioria dos tambores era exatamente do tipo que se v
enferruj ando atrs de postos de gasolina ou do lado de fora das fbricas, sem nenhum
revestimento protetor. Quando um tambor no afundava, o que era comum, os atiradores da
Marinha crivavam-no de balas para deixar a gua entrar (e, claro, plutnio, urnio e estrncio
vazarem).
{555}
At que esse procedimento fosse interrompido, na dcada de 1990, os Estados
Unidos haviam despej ado centenas de milhares de tambores em cerca de cinquenta locais
ocenicos quase 50 mil s nas ilhas Farallon. Mas no estiveram sozinhos. Entre os outros
poluidores entusiasmados se incluem Rssia, China, Japo, Nova Zelndia e quase todas as
naes da Europa.
Que efeito esse despej o pode ter tido sobre a vida marinha? Espera-se que tenha sido pequeno,
mas na verdade no temos nenhuma ideia. Ignoramos espantosa, suntuosa e radiantemente a
vida submarina. Mesmo os animais ocenicos mais avantaj ados costumam ser pouco conhecidos
por ns inclusive o mais poderoso de todos, a grande baleia-azul, uma criatura de propores
to leviatnicas que (citando David Attenborough) sua lngua pesa tanto quanto um elefante, seu
corao do tamanho de um carro e alguns de seus vasos sanguneos so to grossos que algum
poderia nadar dentro deles. o animal mais gigantesco que a Terra j produziu, maior at que o
mais pesado dos dinossauros. No entanto, a vida das baleias-azuis , em grande medida, um
mistrio para ns. Na maior parte do tempo, no temos ideia de onde elas esto: aonde vo para
procriar, por exemplo, ou quais rotas seguem para chegar l. O pouco que sabemos sobre elas
resulta, quase totalmente, de bisbilhotarmos seu canto, mas mesmo este um mistrio. As
baleias-azuis s vezes interrompem um canto para retom-lo no mesmo ponto seis meses depois.
Podem comear um canto novo, que nenhum membro poderia ter ouvido antes, mas que cada
um j conhece.
{556}
No se tem a menor ideia de como isso possvel. E vej a que so animais
que precisam subir rotineiramente superfcie para respirar.
Para os animais que nunca precisam subir superfcie, o mistrio pode ser ainda maior.
Consideremos a lendria lula-gigante.
{557}
Embora longe da escala da baleia-azul,
decididamente um animal de grande porte, com olhos do tamanho de bolas de futebol e
tentculos posteriores capazes de se estender por dezoito metros. Pesa quase uma tonelada, e o
maior invertebrado da Terra. Se voc a j ogasse numa piscina caseira normal, no sobraria muito
espao para qualquer outra coisa. Entretanto, nenhum cientista nenhuma pessoa, ao que
sabemos conseguiu ver uma lula-gigante viva. Zologos dedicaram carreiras tentando capturar,
ou pelo menos vislumbrar, uma delas, mas sempre falharam. Conhecidas sobretudo por serem
lanadas em praias em particular, por razes desconhecidas, nas praias da ilha do Sul, na Nova
Zelndia , devem existir em quantidade, porque constituem uma parte central da dieta do
cachalote, e os cachalotes comem pra valer.*

* [As partes indigerveis da lula-gigante, em particular seus bicos, acumulam-se no estmago dos
cachalotes formando a substncia conhecida como mbar-gris, usado como fixador em
perfumes. Da prxima vez que voc aplicar Chanel n 5 (supondo que voc o faa), imagine que
est se empapando de um destilado de um monstro marinho nunca visto.]

De acordo com uma estimativa, pode haver at 30 milhes de espcies de animais vivendo no
mar, a maioria ainda no descoberta.
{558}
O primeiro sinal da abundncia da vida no fundo do
mar s surgiu recentemente, na dcada de 1960, com a inveno do tren epibntico, um
dispositivo de dragagem que captura organismos no apenas sobre o leito marinho ou perto dele,
como tambm aqueles soterrados nos sedimentos abaixo. Em um s arrasto de uma hora ao
longo da plataforma continental, a uma profundidade de pouco mais de 1,5 quilmetro, os
oceangrafos Howard Sandler e Robert Hessler, de Woods Hole, capturaram mais de 25 mil
animais vermes, estrelas-do-mar, pepinos-do-mar e assemelhados representando 365
espcies. Mesmo a uma profundidade de quase cinco quilmetros, eles encontraram cerca de
3700 criaturas representando quase duzentas espcies de organismos.
{559}
Mas a draga s
conseguia capturar coisas que fossem lentas ou estpidas demais para fugir. No final da dcada
de 1960, um bilogo marinho chamado John Isaacs teve a ideia de submergir uma cmera com
uma isca presa, e descobriu ainda mais: em particular, cardumes densos de congros
serpentiformes, um animal primitivo semelhante enguia, bem como cardumes de velozes de
peixes granadeiros. Quando uma boa fonte de alimento se torna subitamente disponvel por
exemplo, quando uma baleia morre e afunda at o leito , at 390 espcies de animais marinhos
j foram encontrados alimentando-se dela. O interessante que muitos desses animais
provinham de chamins a at 1600 quilmetros de distncia. Entre eles estavam tipos como os
mariscos e moluscos, que no se destacam como grandes viaj antes. Acredita-se agora que as
larvas de certos organismos podem se deixar levar pelas guas at que, por algum meio qumico
desconhecido, detectam que chegaram em uma fonte de alimento e lanam-se sobre ela.
Se os ceanos so to vastos, por que os superexploramos com tanta facilidade? Para incio de
conversa, os oceanos do mundo no so uniformemente abundantes. No todo, menos de um
dcimo do oceano considerado naturalmente produtivo.
{560}
A maioria das espcies aquticas
gosta de viver em guas rasas onde existem calor e luz, bem como uma abundncia de matria
orgnica para suprir a cadeia alimentar. Recifes de corais, por exemplo, constituem bem menos
de 1% do espao ocenico, mas abrigam cerca de 25% de seus peixes.
Em outras partes, os oceanos no so to ricos assim. Tomemos a Austrlia. Com 36 735
quilmetros de litoral e mais de 23 milhes de quilmetros quadrados de guas territoriais, o
pas do mundo mais banhado pelo mar. No entanto, como observa Tim Flannery, nem sequer
est entre as cinquenta maiores naes pesqueiras.
{561}
Na verdade, a Austrlia um grande
importador de alimentos do mar. Isso ocorre porque grande parte de suas guas, como grande
parte do prprio pas, essencialmente deserta. (Uma exceo notvel a Grande Barreira de
Recifes, ao largo de Queensland, que suntuosamente fecunda.) O solo pobre produz muito
pouco escoamento rico em nutrientes.
Mesmo onde ela vicej a, a vida costuma ser sensvel s perturbaes. Na dcada de 1970,
pescadores da Austrlia e, em grau menor, da Nova Zelndia descobriram cardumes de um
peixe pouco estudado a uma profundidade de uns oitocentros metros em suas plataformas
continentais. Conhecidos como orange roughy (Hoplosthesus atlanticus), eram deliciosos e
abundantes. Em pouco tempo, frotas pesqueiras estavam capturando 40 mil toneladas desse peixe
por ano. Os bilogos marinhos fizeram algumas descobertas alarmantes. Os orange roughy
vivem longamente e custam a amadurecer. Alguns podem ter 150 anos; um orange roughy que
voc tenha comido pode ter nascido quando a rainha Vitria remava na Inglaterra. Eles
adotaram esse estilo de vida to lento porque as guas em que vivem so pobres em recursos.
Nelas, alguns peixes s desovam uma vez na vida. Trata-se, evidente, de populaes que no
suportam grandes distrbios. Infelizmente, quando se percebeu esse fato, os cardumes haviam
sido fortemente reduzidos. Mesmo com uma gesto cuidadosa, decorrero dcadas at que a
populao se recupere, se que vai se recuperar.
Em outras partes, porm, o oceano tem sido vtima mais da predao consciente do que da
involuntria. Muitos pescadores extraem as barbatanas de tubares e atiram-nos de volta gua,
para morrerem.
{562}
Em 1998, um quilo de barbatanas de tubaro era vendido por 110 dlares
no Extremo Oriente. Uma vasilha de sopa de barbatana de tubaro custava cem dlares em
Tquio. O World Wildlife Fund estimou, em 1994, que o nmero de tubares mortos anualmente
oscilava entre 40 milhes e 70 milhes.
Em 1995, cerca de 37 mil barcos de pesca de tamanho industrial, mais cerca de 1 milho de
embarcaes menores, vinham retirando do mar o dobro da quantidade de peixes pescados
apenas 25 anos antes. Algumas traineiras atuais so to grandes como navios de cruzeiro e
lanam ao mar redes com tamanho suficiente para conter uma dzia de avies j umbo.
{563}
Algumas chegam a utilizar avies de reconhecimento para localizar, do alto, cardumes de
peixes.
Estima-se que cerca de um quarto do total de peixes capturados nas redes no aproveitvel, por
eles serem pequenos demais, do tipo errado ou por terem sido capturados na estao errada.
Como um observador contou Economist: Ainda estamos na Idade Mdia. Simplesmente
atiramos uma rede ao mar para ver o que vem.
{564}
Talvez at 22 milhes de toneladas
mtricas desses peixes indesej ados so lanados de volta ao mar anualmente, a maior parte em
forma de cadveres.
{565}
Para cada quilo de camares capturados, cerca de quatro quilos de
peixes e outros animais marinhos so destrudos.
reas imensas do leito do mar do Norte so dragadas por grandes arrastes de retrancas at sete
vezes por ano, um grau de perturbao que nenhum ecossistema consegue suportar.45 Pelo
menos dois teros das espcies do mar do Norte, segundo vrias estimativas, esto sendo
pescados de forma predatria. Do outro lado do Atlntico, a situao no melhor. Os halibutes
outrora eram to abundantes na costa da Nova Inglaterra que barcos individuais conseguiam
pescar nove toneladas deles em um s dia. Agora ele est quase extinto na costa nordeste da
Amrica do Norte.
Nada, porm, se compara ao destino do bacalhau. No final do sculo XV, o explorador John
Cabot encontrou quantidades incrveis de bacalhau nos baixios do leste da Amrica do Norte
reas de guas rasas povoadas de peixes, como o bacalhau, que descem ao leito para se
alimentar. Trata-se de um peixe que existe em tal quantidade, um atnito Cabot revela, que os
pescadores os tiravam do mar em cestos.
{566}
Alguns desses baixios eram vastos. Georges
Banks, na costa de Massachusetts, maior que o prprio estado. Grand Banks, na costa de Terra
Nova, ainda maior, e durante sculos bacalhaus pululavam ali. Acreditava-se que fosse
inesgotvel. Claro que no era.
Em 1960, a quantidade desse peixe que desovava no Atlntico Norte cara para uma estimativa
de 1,6 milho de toneladas. Em 1990, a cifra despencara para 22 mil toneladas mtricas.
{567}
Em termos comerciais, o bacalhau estava extinto. Os pescadores, escreveu Mark Kurlansky
em sua histria fascinante, Cod [Bacalhau], haviam capturado todos eles.
{568}
O bacalhau
pode ter perdido o Atlntico ocidental para sempre. Em 1992, sua pesca foi totalmente
interrompida em Grand Banks, mas at o ltimo outono, de acordo com uma matria da Nature,
os cardumes no haviam reaparecido.
{569}
Kurlansky observa que os peixes dos fils e
espetinhos era originalmente o bacalhau, mas depois foi substitudo pelo hadoque, depois pelo
salmo e em tempos mais recentes pela pescada-polacha. Atualmente, ele observa com ironia,
peixe aquilo que ainda resta.
{570}
O mesmo se d com outros alimentos marinhos. Nas reas de pesca ao largo de Rhode Island, na
Nova Inglaterra, costumava ser rotina capturar lagostas de nove quilos. Se no forem molestadas,
elas podem viver dcadas at setenta anos, acredita-se e no param de crescer. Hoj e em dia,
poucas lagostas pesam mais de um quilo quando capturadas. Os bilogos, de acordo com o
New York Times, estimam que 90% das lagostas so capturadas no mximo um ano aps
atingirem o tamanho mnimo legal para a pesca, de uns seis anos.
{571}
Apesar da pesca
declinante, os pescadores da Nova Inglaterra continuam recebendo incentivos fiscais estaduais e
federais que os encoraj am em alguns casos, at obrigam a adquirir barcos maiores e a
explorar os mares ainda mais intensivamente. Os pescadores de Massachusetts limitam-se a
pescar o horendo congro, para o qual existe um pequeno mercado no Extremo Oriente, mas at
ele est escasseando.
Somos bem ignorantes da dinmica que rege a vida no oceano. Enquanto a vida marinha mais
pobre do que deveria ser em reas que sofreram pesca predatria, em algumas guas
naturalmente pobres existe muito mais vida do que se esperaria. O oceano ao sul em torno da
Antrtida produz apenas uns 3% do fitoplncton do mundo: aparentemente pouco demais para
sustentar um ecossistema complexo, s que sustenta. As focas caranguej eiras no so uma
espcie muito conhecida, mas talvez sej am a segunda espcie animal mais numerosa da Terra,
depois dos seres humanos. possvel que at 15 milhes delas vivam nos bancos de gelo ao redor
da Antrtida.
{572}
Existem tambm 2 milhes de focas-de-weddel, pelo menos meio milho de
pinguins-imperadores e talvez at 4 milhes de pinguins-adlia, A cadeia alimentar est, portanto,
tremendamente sobrecarregada, mas consegue funcionar. O interessante que ningum sabe
como.
Tudo isso foi apenas um rodeio para dizer que sabemos muito pouco sobre o maior sistema da
Terra. Como veremos nas pginas restantes, quando se comea a falar sobre a vida, surgem
muitas dvidas, inclusive sobre a sua origem.


Captulo 19. A origem da vida


Em 1953, Slanley Miller, um estudante de ps-graduao da Universidade de Chicago, pegou
dois frascos um contendo um pouco de gua para representat um oceano primordial, o outro
com uma mistura dos gases metano, amonaco e cido sulfdrico para representar a atmosfera
antiga da Terra , uniu-os com tubos de borracha e introduziu algumas fascas eltricas para
representar os raios. Aps alguns dias, a gua dos frascos, agora verde e amarela, tornara-se um
caldo forte de aminocidos, cidos gordurosos, acares e outros compostos orgnicos.
{573}
Se
Deus no fez desta maneira, observou encantado o supervisor de Miller, o prmio Nobel Harold
Urey, perdeu uma boa chance.
Matrias na imprensa da poca davam a entender que bastaria dar uma boa sacudida naquele
caldo para gerar vida. Como ficou claro com a passagem do tempo, a coisa no era to simples
assim. Apesar de meio sculo de estudos adicionais, no estamos mais prximos de sintetizar a
vida do que em 1953, e no nos iludimos mais tanto. Os cientistas hoj e esto certos de que a
atmosfera antiga no era to propcia evoluo como a mistura gasosa de Miller e Urey, mas
uma mescla bem menos reativa de nitrognio e dixido de carbono. A repetio dos
experimentos de Miller com esses materiais mais desafiadores produziu apenas um aminocido
razoavelmente primitivo.
{574}
Em todo caso, criar aminocidos no realmente o problema. O
problema so as protenas.
Protenas so o que se obtm ao encadear aminocidos, e precisamos de muitas delas. Ningum
sabe ao certo, mas talvez exista at 1 milho de tipos de protena no corpo humano, e cada uma
delas constitui um pequeno milagre.
{575}
Segundo todas as leis das probabilidades, as protenas
no deveriam existir. Para formar uma protena, renem-s e aminocidos (aos quais, devido a
uma longa tradio, devo me referir aqui como os blocos de construo da vida) em uma
ordem especfica, da mesma forma como se renem letras numa ordem especfica para
escrever uma palavra. O problema que as palavras do alfabeto dos aminocidos costumam ser
excessivamente compridas. Para escrever colgeno, o nome de um tipo comum de protena,
necessrio dipor de oito letras na ordem certa. Mas para produzir o colgeno, preciso dispor
1055 aminocidos exatamente na sequncia certa. Contudo e aqui est um ponto bvio, mas
crucial , voc no o produz. Ele produz a si mesmo, espontaneamente, sem um comando, e
aqui que entram as improbabilidades.
As chances de uma molcula como o colgeno, formada de uma sequncia de 1055
aminocidos, se autoproduzir espontaneamente so, para falar a verdade, nulas. Trata-se de algo
que no acontecer. Para entender como difcil sua existncia, imaginemos uma mquina
caa-nqueis comum de Las Vegas, mas bem ampliada para uns 27 metros, para ser preciso ,
a fim de acomodar 1055 rodas verticais paralelas, em vez das trs ou quatro usuais, e com vinte
smbolos em cada roda (um para cada aminocido comum).*

* [So conhecidos 22 aminocidos que ocorrem naturalmente na Terra, e outros podem vir a ser
descobertos, mas apenas vinte deles so necessrios para produzir a ns e maioria dos outros
seres vivos. O vigsimo segundo, denominado pirrolisina, foi descoberto em 2002 por
pesquisadores da Universidade Estadual de Ohio e encontra-se em um nico tipo de
arqueobactria (uma forma de vida bsica que discutiremos mais adiante nesta histria)
chamada Methanosarcina barkeri.]

Durante quanto tempo voc teria de pressionar a alavanca at que os 1055 smbolos aparecessem
na ordem certa? Com certeza, para sempre. Mesmo que voc reduzisse o nmero de rodas
verticais para duzentas, que um nmero de aminocidos mais tpico para uma protena, as
chances de todas as duzentas aparecerem na sequncia prescrita so de 1 em em 10260 (1
seguido de 260 zeros).
{576}
Isso mais que o nmero de todos os tomos do universo.
As protenas, em suma, so entidades complexas. A hemoglobina possui apenas 146
aminocidos,
{577}
um nmero insignificante pelos padres das protenas, mas mesmo ela
oferece 10190 combinaes possveis de aminocidos, razo pela qual o qumico Max Perutz, da
Universidade de Cambridge, levou 23 anos mais ou menos uma carreira para desvend-la.
Eventos aleatrios produzirem ainda que uma s protena pareceria uma improbabilidade
estonteante como um rodamoinho percorrer um depsito de lixo e deixar para trs um avio
j umbo totalmente montado, na comparao pitoresca do astrnomo Fred Hoyle.
No entanto, estamos falando de centenas de milhares de tipos de protenas, talvez 1 milho, cada
uma singular e cada uma, ao que sabemos, vital para que voc se mantenha saudvel e feliz. E a
coisa continua. Uma protena, para ter utilidade, alm de reunir aminocidos na sequncia certa,
precisa depois engaj ar-se nume espcie de origami qumico e dobrar-se em uma forma bem
especfica. Mesmo tendo atingido essa complexidade estrutural, ela no serve para voc se no
conseguir se reproduzir, e as protenas no conseguem. Para isso, necessrio o DNA. O DN A
um mago da replicao capaz de se autocopiar em segundos , mas que no consegue fazer
praticamente mais nada.
{578}
Assim temos uma situao paradoxal. As protenas no podem
existir sem DNA, e o DNA no tem nenhum propsito sem protenas. Devemos supor ento que
ambos surgiram simultaneamente com o propsito de apoiar um ao outro? Em caso positivo:
uau!
E tem mais. O DNA, as protenas e os outros componentes da vida no poderiam prosperar sem
algum tipo de membrana para cont-los. Nenhum tomo ou molcula j alcanou a vida
independentemente. Extraia um tomo de seu corpo, e ele estar to vivo quanto um gro de
areia. Somente quando se renem no refgio protetor de uma clula que esses materiais
diversos podem fazer parte da dana surpreendente a que chamamos de vida. Sem a clula, no
passam de substncias qumicas interessantes. Mas sem as substncias qumicas, a clula no tem
utilidade. Nas palavras do fsico Paul Davies: Se tudo precisa de todo o resto, como a
comunidade de molculas conseguiu surgir originalmente?.
{579}
como se todos os
ingredientes de sua cozinha tivessem conseguido se j untar e se auto-assar, formando um bolo
mas um bolo capaz de se dividir quando necessrio para produzir mais bolos. No espanta que
chamemos isso de o milagre da vida. Tampouco espanta que mal tenhamos comeado a
entend-la.

***

Portanto, como explicar essa complexidade assombrosa? Uma possibilidade que talvez ela no
sej a to assombrosa quanto parece primeira vista. Vej amos aquelas protenas
surpreendentemente improvveis. A maravilha que vemos em sua estrutura advm da suposio
de que entraram em cena j formadas por completo. Mas e se as cadeias de protenas no
tiverem se formado de uma s vez? E se, no grande cassino da criao, algumas das rodas do
caa-nqueis pudessem ser travadas, como um apostador pode travar um nmero de cerej as
promissoras? E se, em outras palavras, as protenas no tiverem surgido subitamente, mas sim
evoludo?
Imagine que voc tomasse todos os componentes que constituem um ser humano carbono,
hidrognio, oxignio etc. , colocasse-os em um recipiente com um pouco de gua, desse uma
boa mexida e da resultasse uma pessoa completa. Isso seria surpreendente. Bem, isso , em
essncia, o que Hoyle e outros (inclusive muitos criacionistas fervorosos) sustentam quando
afirmam que as protenas se formaram espontaneamente de uma s vez. Entretanto, elas no se
formaram assim no podem ter se formado assim. Como argumenta Richard Dawkins em O
reloj oeiro cego, deve ter havido algum tipo de processo de seleo cumulativo que permitiu aos
aminocidos se agruparem em blocos.
{580}
Talvez dois ou trs aminocidos tenham se j untado
para algum propsito simples e depois, aps um tempo, tenham topado com algum outro pequeno
agregado semelhante e, com isso, descoberto algum aperfeioamento adicional.
As reaes qumicas do tipo associado vida so, na verdade, bem comuns. Talvez estej a alm
de nosso alcance simul-las em laboratrio, como tentaram Stanley Miller e Harold Urey, mas o
universo no tem a mesma dificuldade que ns. Pilhas de molculas na natureza se renem para
formar cadeias longas chamadas polmeros.
{581}
Acares constantemente se j untam para
formar amidos. Os cristais conseguem fazer vrias coisas tpicas da vida: replicar-se, reagir a
estmulos ambientais, assumir um padro complexo. Claro que eles nunca atingiram a prpria
vida, porm demonstram repetidamente que a complexidade um evento natural, espontneo e
totalmente comum. Pode ou no haver abundncia de vida no universo como um todo, mas no
h escassez de auto-organizao, da simetria assombrosa dos flocos de neve aos anis graciosos
de Saturno.
Esse impulso natural para a organizao to comum que muitos cientistas acreditam hoj e que a
vida pode ser mais inevitvel do que pensamos que ela , nas palavras do bioqumico belga
ganhador do prmio Nobel, Christian de Duve, uma manifestao obrigatria da matria,
fadada a surgir sempre que as condies forem apropriadas.
{582}
De Duve achou provvel
que essas condies se encontrariam talvez 1 milho de vezes em cada galxia.
Certamente no h nada de to extico nas substncias qumicas que nos animam. Se voc
quisesse criar outro ser vivo, quer um peixinho dourado, quer uma alface ou um ser humano,
precisaria realmente de apenas quatro elementos principais: carbono, hidrognio, oxignio e
nitrognio, mais pequenas quantidades de alguns outros, sobretudo enxofre, fsforo, clcio e
ferro.
{583}
Rena esses elementos em umas trs dzias de combinaes para formar alguns
acares, cidos e outros compostos qumicos bsicos, e voc poder formar qualquer ser vivo.
Como observa Dawkins: No h nada de especial nas substncias das quais os seres vivos se
constituem. Seres vivos so colees de molculas, como todo o resto.
{584}

A vida mesmo surpreendente e gratificante, talvez at milagrosa, mas est longe de ser
impossvel como no cansamos de provar com as nossas prprias existncias modestas.
verdade que muitos detalhes dos seus primrdios continuam bem imponderveis. Todo cenrio
conhecido referente s condies necessrias vida envolve a gua da pequena lagoa quente
onde Darwin sups que ela comeou s chamins marinhas borbulhantes, na atualidade os
candidatos mais populares ao bero da vida , porm tudo isso ignora o fato que transformar
monmeros em polmeros (ou sej a, comear a criar protenas) envolve o que se conhece em
biologia como vnculos de desidratao. Como diz um texto importante dessa rea, com talvez
um leve sinal de desconforto: Os pesquisadores concordam que tais reaes no teriam sido
energeticamente favorveis no oceano primitivo, ou mesmo em qualquer meio aquoso, devido
lei da ao das massas.
{585}
um pouco como colocar acar num copo dgua e ele se
tornar um torro de acar. Trata-se de algo que no deveria acontecer, mas que de algum
modo na natureza ocorre. A qumica real de tudo isso um pouco complicada para nossos
propsitos aqui, mas em basta saber que, se voc umedece monmeros, eles no se transformam
em polmeros exceto na criao de vida na Terra. Como e por que isso acontece uma das
grandes questes sem resposta da biologia.
Uma das maiores surpresas das cincias da Terra nas ltimas dcadas foi a descoberta de quo
cedo na histria do planeta a vida surgiu. At meados da dcada de 1950, pensava-se que a vida
tivesse menos de 600 milhes de anos.
{586}
Na dcada de 1970, algumas almas aventureiras
acharam que talvez ela retrocedesse 2,5 bilhes de anos. Mas a data atual de 3,85 bilhes de anos
incrivelmente prematura. A superfcie da Terra s se tornou slida cerca de 3,9 bilhes de anos
atrs.
S podemos inferir dessa rapidez que no difcil para vida de grau bacteriano evoluir em
planetas com condies apropriadas, observou Stephen Jay Gould no New York Times em
1996.
{587}
Ou, como ele afirmou em outro lugar, difcil evitar a concluso de que a vida,
surgindo assim que pde, estava quimicamente destinada a ser.
{588}
A vida surgiu to rpido que alguns especialistas acreditam que deve ter recebido aj uda talvez
uma grande aj uda. A ideia de que a vida terrestre possa ter surgido do espao possui uma histria
surpreendentemente longa e mesmo ocasionalmente ilustre. O notvel lorde Kelvin levantou a
possibilidade j em 1871, em uma reunio da Associao Britnica para o Progresso da Cincia,
ao sugerir que os germes da vida podem ter sido trazidos Terra por algum meteorito. Mas
no passou de uma ideia marginal at um domingo de setembro de 1969, quando dezenas de
milhares de australianos se surpreenderam com uma srie de estrondos e a viso de uma bola de
fogo se estendendo de leste a oeste pelo cu. A bola de fogo deu um estranho estalo ao passar e
deixou em sua esteira um odor que alguns compararam a lcool metlico e outros descreveram
como algo horrvel.
{589}
A bola de fogo explodiu sobre Murchison, uma cidade de seiscentos habitantes no vale Goulburn,
ao norte de Melbourne, e seus pedaos, alguns com mais de cinco quilos, precipitaram-se como
chuva. Felizmente, ningum se feriu. O meteorito era de um tipo raro conhecido como condrito
arbonceo, e a populao da cidade prestativamente coletou cerca de noventa quilos dele. A
poca no poderia ter sido mais propcia. Menos de dois meses antes, os astronautas da Apolo 11
haviam retornado Terra com uma bolsa cheia de rochas lunares, de modo que os laboratrios
ao redor do mundo estavam espera de na verdade, clamando por rochas de origem
extraterrestre.
Descobriu-se que o meteorito de Murchison possua 4,5 bilhes de anos e estava repleto de
aminocidos 74 tipos no todo, oito dos quais esto envolvidos na formao das protenas
terrestres.
{590}
No final de 2001, mais de trinta anos aps sua queda, uma equipe do Ames
Research Center, na Califrnia, anunciou que a rocha de Murchison tambm continha cadeias
complexas de acares chamadas poliis, nunca antes encontradas fora da Terra.
Alguns outros condritos carbonceos vieram de encontro traj etria da Terra desde ento um
que caiu perto do lago Tagish, em Yukon, Canad, em j aneiro de 2000, foi visto em muitas partes
da Amrica do Norte e confirmaram igualmente que o universo rico em compostos
orgnicos.
{591}
Acredita-se que cerca de 25% do cometa de Halley consista em molculas
orgnicas. Uma quantidade suficiente caindo num lugar adequado a Terra, por exemplo
proporciona os elementos bsicos necessrios vida.
Existem dois problemas com a ideia da panspermia, como so conhecidas as teorias da origem
extraterrestre da vida. O primeiro que ela no responde pergunta de como surgiu a vida,
apenas transfere a responsabilidade. O outro que a panspermia s vezes instiga mesmo os
adeptos mais respeitveis a nveis de especulao que podem ser seguramente tachados de
imprudentes. Francis Crick, o co-descobridor da estrutura do DNA, e seu colega Leslie Orgel
sugeriram que a Terra foi deliberadamente semeada com vida por aliengenas inteligentes,
para Gribbin uma ideia margem da respeitabilidade cientfica
{592}
ou, em outros termos,
uma noo que seria considerada totalmente louca se no tivesse sido expressada por um
ganhador do Nobel. Fred Hoyle e seu colega Chandra Wickramasinghe mais tarde erodiram o
entusiasmo pela panspermia ao sugerir que o espao exterior nos trouxe, alm da vida, muitas
doenas, como a gripe e a peste bubnica, o que foi facilmente refutado pelos bioqumicos.
Hoyle e parece necessrio inserir um lembrete aqui de que ele foi uma das grandes mentes
cientficas do sculo XX tambm sugeriu certa vez, como j mencionado, que nossos narizes
evoluram com as narinas embaixo para evitar que patgenos vindos do espao cassem dentro
deles.
O que quer que tenha impelido o incio da vida, aquilo aconteceu uma s vez. Esse ofato mais
extraordinrio da biologia, talvez mais extraordinrio que conhecemos. Tudo o que j viveu,
planta ou animal, tem sua origem na mesma convulso primordial. Em certo ponto em um
passado inimaginavelmente distante, uma pequena bolsa de substncias qumicas nervosamente
adquiriu vida. Ela absorveu alguns nutrientes, pulsou com suavidade, teve uma existncia breve.
Apenas isso j poderia ter acontecido antes, talvez muitas vezes. Mas esse pacote ancestral fez
algo adicional e extraordinrio: partiu-se e produziu um descendente. Um feixe minsculo de
material gentico passou de uma entidade viva para outra e nunca mais parou. Foi o momento de
criao para todos ns. Os bilogos costumam chamar esse momento de o Grande Nascimento
(Big Birth, em analogia ao big-bang).
Aonde quer que voc v no mundo, qualquer que sej a o animal, planta, inseto ou pingo de
matria que voc vej a, se estiver vivo, usar o mesmo dicionrio e conhecer o mesmo cdigo.
Toda vida nica, diz Matt Ridley.
{593}
Somos todos o resultado de um nico truque gentico
transmitido de gerao para gerao h quase 4 bilhes de anos, a ponto de ser possvel extrair
um fragmento de instruo gentica humana, inseri-la em uma clula de levedo defeituosa, e a
clula de levedo a por em funcionamento como se fosse dela prpria. Num sentido bem real, a
instruo dela prpria.
A aurora da vida ou algo muito parecido repousa numa prateleira do escritrio de uma
amigvel geoqumica de istopos chamada Victoria Bennett, no prdio de Cincias da Terra da
Australian National University (ANU), em Camberra. Norte-americana, Bennett foi da
Califrnia para a ANU sob um contrato de dois anos, em 1989, e est l at hoj e. Quando a
visitei, no final de 2001, ela me entregou um pedao de rocha um pouco pesado composto de
camadas finas alternadas de quartzo branco e um material conza-esverdeado chamado
clinopiroxnio. A rocha veio da ilha Akilia, na Groelndia, onde rochas anormalmente antigas
foram encontradas em 1997. Elas tm 3,85 bilhes de anos e representam os sedimentos
marinhos mais antigos j encontrados.
No podemos afirmar com certeza que o que voc esta segurando j conteve organismos vivos,
porque seria preciso pulveriz-lo para descobrir, contou Bennett. Mas vem do mesmo depsito
onde as formas de vida mais antigas foram escavadas; portanto, provavelmente havia vida
nisto.
{594}
Nem voc acharia micrbios fossilizados reais, por mais que procurasse. Quaisquer
organismos simples infelizmente teriam sido torrados no processo que transformou o lodo
ocenico em pedra. Em vez disso, o que veramos se esmigalhssemos a rocha e a
examinssemos ao microscpio seriam resduos qumicos deixados pelos organismos istopos
de carbono e um tipo de fosfato chamado apatita, que j untos fornecem fortes indcios de que a
rocha j conteve colnias de seres vivos. S podemos adivinhar que aspecto o organismo teria,
Bennett disse. Foi provavelmente o tipo de vida mais bsico possvel mas era vida mesmo
assim. Aquilo vivia. Aquilo se propagava.
E acabou culminando em ns.
Se voc est interessado em rochas muito antigas, e Bennett sem dvida est, a ANU , h muito
tempo, o lugar ideal. Isso se deve, em grande parte, engenhosidade de um homem chamado
Bill Compston, agora aposentado, mas que na dcada de 1970, construiu a primeira microssonda
de ons de alta resoluo sensvel ou SHRIMP (Sensitive Hight Resolution Ion Micro Probe),
como mais carinhosamente conhecida.*

* [Shrimp, em ingls, significa camaro. (N.T.)]

Trata-se de uma mquina que mede a taxa de decaimento do urnio em minerais minsculos
chamados zirconitas, as quais aparecem na maioria das rochas, exceto nos basaltos, e que so
extremamente durveis, sobrevivendo a todos os processos naturais, salvo a subduco. A maior
parte da crosta da Terra tem sido levada de volta ao forno em certo ponto, contudo apenas
ocasionalmente no Oeste da Austrlia e na Groelndia, por exemplo os gelogos encontraram
afloramentos de rochas que sempre permaneceram na superfcie. A mquina de Compston
permitiu que essas rochas fossem datadas com preciso sem precedentes. O prottipo do Shrimp
foi construdo e usinado nas prprias oficinas do departamento de Cincias da Terra e parecia
algo feito de peas sobressalentes sob um oramento limitado, mas funcionou muito bem. Em
seu primeiro teste formal, em 1982, datou a coisa mais antiga que j foi encontrada uma rocha
de 4,3 bilhes de anos do Oeste da Austrlia.
Causou uma certa excitao na poca, Bennett contou-me, encontrar algo to importante to
rapidamente com uma tecnologia nova em folha.
Ela me levou pelo corredor para ver o modelo atual, o Shrimp II. um grande aparelho de ao
inoxidvel, com uns 3,5 metros de comprimento e 1,5 metro de altura, e estrutura to slida
como uma sonda de guas profundas. Em um console na frente, de olho numa sequncia de
cifras em constante mudana em uma tela, estava um homem chamado Bob, da Universidadede
Canterbury, da Nova Zelndia. Contou que estava ali desde as quatro da madrugada. O Shrimp II
funciona 24 horas por dia; h muitas rochas a datar. Era pouco mais de nove horas da manh, e
Bob disporia da mquina at o meio-dia. Pergunte a um par de geoqumicos como um negcio
daqueles funciona, e eles desatam a falar sobre abundncias isotpicas e nveis de ionizao com
um entusiasmo mais afetuoso do que compreensvel. Trocando em midos: a mquina, ao
bombardear uma amostra de rocha com fluxos de tomos carregados, consegue detectar
diferenas sutis nas quantidades de chumbo e de urnio das amostras de zirconita, o que permite
comprovar precisamente a idade das rochas. Bob contou que analisar uma zirconita leva
dezessete minutos, e necessrio interpretar dezenas em cada rocha para tornar os dados
confiveis. Na prtica, o processo parecia envolver mais ou menos o mesmo nvel de atividade
dispersa, e o mesmo estmulo, que uma ida a uma lavanderia automtica. Porm, Bob parecia
bem contente; mas os neozelandeses so um povo feliz.
A rea de Cincias da Terra era uma combinao estranha de coisas: em parte escritrios, em
parte laboratrios, em parte galpo de mquinas. Costumvamos produzir tudo aqui, disse
Bennett. Tnhamos inclusive nosso proprio soprador de vidro, s que ele se aposentou. Mas ainda
temos dois trituradores de rochas em tempo integral. Ela percebeu meu ar de ligeira surpresa.
Examinamos um monte de rochas. E elas tm de ser cuidadosamente preparadas. preciso ter
certeza de que no h contaminao de amostras anteriores nenhuma poeira, nada. um
processo bem meticuloso. Bennett mostrou as mquinas trituradoras de rochas, que estavam,
com efeito, novinhas em folha, embora seus operadores, ao que parece, tivessem sado para
tomar um caf. Ao lado das mquinas, caixas grandes continham rochas de todos os formatos e
tamanhos. O pessoal da ANU realmente examina muitas rochas.
De volta ao escritrio de Bennett, aps nosso tour, observei, pendurado na parede, um pster
mostrando a interpretao coloridamente imaginativa de um artista de como a Terra deve ter
parecido 3,5 bilhes de anos atrs, j ustamente quando a vida estava entrando em ao, no
perodo antigo conhecido na cincia da Terra como Arqueano. O pster mostrava uma paisagem
estranha de vulces enormes e muito ativos, e um mar cor de cobre e cheio de vapor sob um cu
vermelho hostil. Estromatlitos, uma espcio de rocha bacteriana, preenchiam os baixios no
primeiro plano. Aquilo no parecia um local muito promissor para a criao e a conservao da
vida. Perguntei se a pintura era fiel realidade.
Bem, uma escola de pensamento sustenta que fazia frio naquela poca, porque o Sol era bem
mais fraco. Sem uma atmosfera, os raios ultravioleta do Sol, mesmo de um Sol fraco, tenderiam
a desfazer quaisquer elos incipientes estabelecidos por molculas. E j usto ali ela apontou para
os estromatlitos voc tem organismos quase superfcie. um enigma.
Quer dizer que no sabemos como era o mundo naquela poca?
Mmmmm, ela concordou pensativamente.
Nenhuma das duas verses parece muito propcia vida.
Ela assentiu com a cabea amigavelmente. Mas deve ter havido algo adequado vida. Seno
no estaramos aqui.
Aquilo sem dvida no teria sido adequado para ns. Se voc saltasse de uma maquina do tempo
naquele antigo mundo arqueano, rapidamente pularia de volta para dentro, pois havia tanto
oxignio para se respirar na Terra naquele Tempo quanto em Marte hoj e. No planeta tambm
abundavam vapores venenosos dos cidos clordrico e sulfrico suficientemente poderosos para
abrir buracos nas roupas e deixar a pele empolada.
{595}
Tampouco voc veria a paisagem clara
e reluzente mostrada no pster do escritrio de Victoria Bennett. A sopa qumica que constitua a
atmosfera no deixava muita luz solar atingir a superfcie terrestre. O pouco que voc
conseguisse ver seria iluminado apenas brevemente por raios brilhantes e frequentes. Em suma,
seria a Terra, mas uma Terra que no reconheceramos como a nossa.
Os eventos a comemorar eram poucos e espaados no mundo arqueano. Por 2 bilhes de anos,
organismos bacterianos constituam as nicas formas de vida. Eles viviam, reproduziam-se,
pululavam, mas no mostravam nenhuma inclinao particular por progredir para outro nvel de
existncia mais desafiador. Em algum momento nos primeiros bilhes de anos de vida,
cianobactrias, ou algas azul-esverdeadas, aprenderam a explorar um recurso amplamente
disponvel: o hidrognio que existe em abundncia espetacular na gua. Elas absorviam
molculas de gua, alimentavam-se do hidrognio e liberavam o oxignio como refugo,
inventando assim a fotossntese. Como observam Margulis e Sagan, a fotossntese sem dvida
a inovao metablica individual mais importante da histria da vida no planeta
{596}
e foi
inventada no por plantas, mas por bactrias.
Com a proliferao das cianobactrias, o mundo comeou a se encher de O
2
, para consternao
dos organismos que o achavam venenoso que naquela poca eram todos. Em um mundo
anaerbico (no ulilizador de oxignio), o oxignio extremamente venenoso. Nossos glbulos
brancos na verdade empregam oxignio para matar bactrias invasoras.
{597}
Que o oxignio
sej a fundamentalmente txico costuma surpreender as pessoas, que o consideram to propcio ao
nosso bem-estar, mas isso s ocorre porque evolumos para explor-lo. Para outras coisas, ele
um terror. o que torna a manteiga ranosa e faz o ferro enferruj ar. Mesmo ns s o toleramos
at certo ponto. O nvel de oxignio em nossas clulas de apenas um dcimo do nvel
encontrado na atmosfera.
Os novos organismos utilizadores de oxignio tiveram duas vantagens. O oxignio era uma forma
mais eficiente de produzir energia, e ele subj ulgou os organismos concorrentes. Alguns se
retiraram para o mundo lamacento e anaerbico de brej os e fundos de lagos. Outros fizeram o
mesmo, porm, mais tarde (bem mais tarde), migraram para os aparelhos digestivos de seres
como voc e eu. Um grande nmero dessas entidades primordiais vive dentro do seu corpo
agora, aj udando a digerir sua comida, porm abominando o mnimo sinal de O
2
. Um sem-
nmero de outras no conseguiu se adaptar e morreu.
As cianobactrias foram um sucesso absoluto. De incio, o oxignio extra que elas produziam no
se acumulava na atmosfera; ele se combinava com ferro para formar xidos frricos, que iam
para o fundo dos oceanos primitivos. Durante milhes de anos, o mundo literalmente se
enferruj ou um fenmeno vivamente lembrado pelos depsitos de ferro bandado que
proporcionam parte significativa do minrio de ferro atual. Durante dezenas de milhes de anos,
pouca coisa alm disso aconteceu. Se voc recuasse quele mundo proterozico primitivo, no
encontraria muitos sinais promissores para a vida futura na Terra. Talvez aqui e ali em poas
protegidas fosse possvel encontrar uma pelcula de limo vivo, ou uma cobertura verde e marrom
brilhante em rochas do litoral, mas afora isso a vida permanecia invisvel.
Entretanto cerca de 3,5 bilhes de anos atrs, algo mais enftico tornou-se aparente.
{598}
Onde
o oceano era raso, estruturas visveis comearam a aparecer. Ao cumprirem suas rotinas
qumicas, as cianobactrias tornaram-se ligeiramente pegaj osas, capturando assim
micropartculas de poeira e areia, que se aglutinaram para formar estruturas um pouco
estranhas, mas slidas: os estromatlitos mostrados nos baixios do pster da parede do escritrio
de Victoria Bennett. Os estromatlitos se apresentam em vrios tamanhos e formas. s vezes
pareciam enormes couves-flores, em outras se assemelhavam a colches felpudos (estromatlito
deriva da palavra grega para colcho), e ainda em outras, em forma de colunas, erguendo-se
a dezenas de metros acima da superfcie da gua at a centenas de metros. Em todas as suas
manifestaes, constituam uma espcie de rocha viva e representaram o primeiro
empreendimento cooperativo do mundo, com algumas variedades de organismos primitivos
vivendo bem na superfcie e outras vivendo ligeiramente embaixo da gua, cada uma se
aproveitando das condies criadas pela outra. O mundo conheceu seu primeiro ecossistema.
Durante muitos anos, os cientistas tomaram conhecimento dos estromatlitos com bnase em
formaes fsseis, mas em 1961 tiveram uma surpresa real com a descoberta de uma
comunidade de estromatlitos vivos em Shark Bay, na remota costa noroeste da Austrlia. Foi
algo totalmente inesperado to inesperado que os cientistas levaram alguns anos at perceber o
que de fato haviam encontrado. Hoj e em dia, porm, Shark Bay uma atrao turstica ou pelo
menos tenta ser, tendo em vista sua localizao remota. Passadios de tbuas foram construdos
na baa para que os visitantes possam caminhar sobre a gua e ter uma viso dos estromatlitos,
respirando silenciosamente logo abaixo da superfcie. Eles no tm brilho, so cinzentos e
parecem, como registri num livro anterior, enormes bostas de vaca. Mas curiosamente
estonteante ver-se fitando os vestgios vivos da Terra como ela era 3,5 bilhes de anos atrs. Nas
palavras de Richard Fortey: Esta uma verdadeira viagem no tempo, e se o mundo tivesse
sintonizado com suas reais maravilhas, esta atrao seria to famosa como as pirmides do
Egito.
{599}
Embora voc j amais percebesse aquelas rochas opacas pululam de vida, com uma
estimativa (bem, obviamente se trata de uma estimativa) de 3,6 bilhes de organismos individuais
em cada metro quadrado de rocha. s vezes, ao olhar atentamente, podem-se ver fieiras
minsculas de bolhas subindo superfcie, medida que os estromatlitos liberam seu oxignio.
Em 2 bilhes de anos, esses esforos minsculos elevaram o nvel de oxignio da atmosfera da
Terra para 20%, abrindo caminho para o prximo, e mais complexo, captulo da histria da vida.
Parece que as cianobactrias de Shark Bay so os organismos de evoluo mais lenta da
Terra,
{600}
e com certeza esto agora entre os mais raros. Tendo aberto caminho para formas
de vida mais complexas, foram depois eliminadas em quase toda parte pelos prprios organismos
cuj a existncia tornaram possvel. (Elas perduram em Shark Bay porque as guas ali so
salgadas demais para os seres vivos que normalmente se alimentariam delas.)
Um motivo pelo qual a vida levou tanto tempo para se tornar complexa foi que o mundo teve de
aguardar at que os organismos mais simples tivessem oxigenado suficientemente a atmosfera.
Os animais no conseguiam reunir a energia necessria para funcionar, nas palavras de
Fortey.
{601}
Foram precisos aproximadamente 2 bilhes de anos, cerca de 40% da histria da
Terra, para os nveis de oxignio atingirem mais ou menos os nveis modernos de concentrao
na atmosfera. Mas, uma vez armado o cenrio, e ao que parece de sbito, um tipo de clula
totalmente nova surgiu dotada de um ncleo e de outros corpsculos coletivamente chamados
de organelas (da palavra grega que significa pequenas ferramentas). Acredita-se que o
processo tenha comeado quando alguma bactria descuidada ou aventureira invadiu outra
bactria ou foi capturada por ela, e isso se revelou favorvel para ambas. A bactria cativa
tornou-se, ao que se acredita, uma mitocndria. Essa invaso mitocndrica (ou evento
endossimbitico, como os bilogos gostam de cham-lo) possibilitou a vida complexa. (Nas
plantas, uma invaso semelhante produziu cloroplastos, que permitem a fotossntese.)
A mitocndria manipula oxignio de forma a liberar a energia dos alimentos. Sem esse truque
belamente facilitador, a vida na Terra no presente no passaria de um limo de micrbios
simples.
{602}
As mitocdrias so minsculas voc poderia concentrar 1 bilho delas no espao
ocupado por um gro de areia
{603}
, mas tambm muito famintas. Quase todo nutrimento que
voc absorve serve para aliment-las.
No conseguiramos viver nem sequer dois minutos sem elas, no entanto, mesmo aps 1 bilho
de anos, as mitocndrias se comportam com se achassem que nossa unio fosse invivel. Elas
mantm seu prprio DNA, RNA e ribossomos. Reproduzem-se em um perodo diferente do das
clulas hospedeiras. Parecem bactrias, dividem-se como bactrias e, s vezes, reagem aos
antibiticos como as bactrias. Em suma, mantm sua independncia. Elas nem sequer falam a
mesma linguagem gentica da clula em que vivem. como se voc abrigasse um estranho em
sua casa, mas que mora l h bilhes de anos.
O novo tipo de clula conhecido como eucarioto (que significa realmente nucleado), em
contraste com o tipo antigo, conhecido como procarioto (pr-nucleado), e parece ter surgido
de repente no registro fssil. Os eucariotos mais antigos conhecidos at agora, denominados
Grypania, foram decobertos em sedimentos de ferro, em Michigan, em 1992. Esses fsseis
foram encontrados uma s vez, e no aparecem mais nos 500 milhes de anos seguintes.
{604}
A Terra deu assim seu primeiro passo para se tornar um planeta verdadeiramente interessante.
Comparados com os eucariotos novos, os procariotos antigos no passavam de bolsas de
substncias qumicas, nas palavras do gelogo britnico Stephen Drury.
{605}
Os eucariotos
eram maiores com o tempo, at 10 mil vezes maiores do que seus primos mais simples e
possuam at mil vezes mais DNA. Gradualmente desenvolveu-se um sistema em que a vida foi
dominada por dois tipos de organismo: os que expelem oxignio (como plantas) e aqueles que o
absorvem (voc e eu).
Os eucariotas unicelulares eram chamados de protozorios (pr-animais), mas esse termo
vem caindo em desuso. Atualmente o termo comum para design-los protistas. Em
comparao com as bactrias que existiram antes, esses novos protistas eram maravilhas de
estrutura e sofisticao. A simples ameba, como uma uma nica clula e sem nenhuma ambio
alm de existir, possuir 400 milhes de unidades de informao gentica em seu DNA
suficientes, como observou Carl Sagan, para preencher oitenta livros de quinhentas pginas.
{606}
Os eucariotos acabaram aprendendo um truque ainda mais singular. Levaram um longo tempo
cerca de 1 bilho de anos , mas foi timo uma vez que adquiriram controle sobre ele. Eles
aprenderam a j untar-se em seres multicelulares complexos. Graas a essa inovao, entidades
grandes, complicadas e visveis como ns se tornaram possveis. O planeta Terra estava pronto
para a prxima fase ambiciosa.
Mas antes que nos entusiasmemos demais com isso, vale a pena lembrar que o mundo como
veremos agora, ainda pertence ao muito pequeno.

Captulo 20. Mundo pequeno


No convm se preocupar demais com seus micrbios. Luis Pasteur, o grande qumico e
bacteriologista francs, ficou to preocupado com eles que passou a examinar com uma lente de
aumento todos os pratos que lhe eram servidos, hbito que no deve ter agradado muito aos
anfitries quando ele era convidado para j antar.
{607}
Na verdade, no adianta tentar se esquivar das suas bactrias, pois elas esto sempre presentes,
em nmero s que voc nem consegue imaginar. Se voc goza de boa sade e tem bons hbitos de
higiene, ter um rebanho de cerca de 1 trilho de bactrias pastando em suas plancies carnudas
cerca de 100 mil em cada centmetro quadrado de pele.
{608}
Elas esto ali para consumir os
aproximadamente 10 bilhes de flocos de pele que voc perde todo dia, alm dos leos saborosos
e minerais fortificantes que gotej am de cada poro e fissura. Voc para elas o supremo centro
de alimentao, com a convenincia so calor e da mobilidade constantes. Em retribuio, elas
do a voc o cec.
E essas so apenas as bactrias que habitam sua pele. Existem mais trilhes escondidas em suas
tripas e nos orifcios nasais, presas a seus cabelos e clios, nadando na superfcie de seus olhos,
perfurando o esmalte de seus dentes. Seu sistema digestivo sozinho abriga mais de 100 trilhes de
micrbios, de pelo menos quatrocentos tipos.
{609}
Alguns lidam com acares, outros com
amidos, alguns atacam outras bactrias. Um nmero surpreendente, como as espiroquetas que se
encontram por todo o intestino, no possui nenhuma funo detectvel.
{610}
Elas apenas
parecem gostar da sua companhia. Cada corpo humano consiste em cerca de 10 quatrilhes de
clulas, mas hospeda cerca de 100 quatrilhes de clulas bacterianas.
{611}
So, em suma, uma
grande parte de ns. Do ponto de vista das bactrias, claro que somos uma parte bem pequena
delas.
Como ns, seres humanos, somos grandes e inteligentes o bastante para produzir e utilizar
antibiticos e desinfetantes, convencemo-nos facilmente de que banimos as bactrias para a
periferia da existncia. No acredite nisso. As bactrias podem no construir cidades nem ter
vidas sociais interessantes, mas elas estaro presentes quando o Sol explodir. Este o planeta
delas, e s vivemos nele porque elas permitem.
No se esquea de que as bactrias progrediram por bilhes de anos sem ns. No
conseguiramos sobreviver um dia sem elas.
{612}
Elas processam os nossos resduos e os tornam
novamente utilizveis: sem sua mastigao diligente, nada apodreceria. As bactrias purificam
nossa gua e mantm produtivos nossos solos. Sintetizam vitaminas em nossos intestinos,
convertem os alimentos ingeridos em acares e polissacardeos teis e declaram guerra aos
micrbios estranhos que descem por nossa garganta.
Dependemos totalmente das bactrias para extrair o nitrognio do ar e convert-lo em
nucleotdeos e aminocidos teis para ns. Trata-se de um feito prodigioso e gratificante. Como
observam Margulis e Sagan, para realizar a mesma coisa industrialmente (como na produo de
fertilizantes), os fabricantes precisam aquecer as matrias-primas a 500 C e comprimi-las sob
presses trezentas vezes maiores que as normais. As bactrias fazem isso o tempo todo sem
alarde, e graas a Deus, porque nenhum organismo maior conseguiria sobreviver sem o
nitrognio que elas transmitem. Acima de tudo, os micrbios continuam nos fornecendo o ar que
respiramos e mantendo a atmosfera estvel. Os micrbios, inclusive as verses modernas de
cianobactrias, suprem a maior parte do oxignio respirvel do planeta. Algas e outros
organismos minsculos que borbulham l no mar emitem cerca de 150 bilhes de quilos do
elemento a cada ano.
{613}
E elas so surpreendentemente prolficas. As mais frenticas produzem uma nova gerao em
menos de dez minutos. Clostridium perfringens, o organismo pequeno e desagradvel que causa a
gangrena, se reproduz em nove minutos.
{614}
A essa velocidade, uma nica bactria
teoricamente produziria mais descendentes em dois dias do que o nmero de prtons do
universo.
{615}
Dado um suprimento adequado de nutrientes, uma nica clula bacteriana
consegue gerar 280 bilhes de indivduos em um s dia, segundo o bioqumico belga Christian de
Duve, premiado com o Nobel.
{616}
No mesmo perodo, uma clula humana s capaz de
efetuar uma diviso.
Cerca de uma vez em cada 1 milho de divises, elas produzem um mutante. Em geral trata-se
de falta de sorte para o mutante a mudana sempre arriscada para um organismo , mas
ocasionalmente a bactria nova dotada de alguma vantagem inesperada, como a capacidade
de se esquivar a um ataque de antibitico. Essa capacidade de evoluo rpida vem
acompanhada de outra vantagem ainda mais assustadora: as bactrias compartilham
informaes. Qualquer bactria apanha pedaos de cdigo gentico de qualquer outra.
Essencialmente, como afirmam Margulis e Sagan, todas as bactrias nadam no mesmo pool de
genes.
{617}
Qualquer mudana adaptativa que ocorra em uma rea do universo bacteriano pode
se espalhar para qualquer outra. como se os seres humanos pudessem recorrer a um inseto
para obter o cdigo gentico necessrio a fim de ganhar asas ou andar no teto. Isso significa que,
do ponto de vista gentico, elas tornaram-se um s superorganismo: minsculas, dispersas, porm
invencveis.
Elas vivero e prosperaro em quase tudo o que voc derramar, respingar ou espalhar. D-lhes
um pouco de umidade quando voc passa um pano mido sobre um balco, por exemplo e as
bactrias florescero como que criadas do nada. Elas comero madeira, a cola do papel de
parede, os metais da tinta endurecida. Cientistas na Austrlia encontraram micrbios conhecidos
como Thiobacillus concretivorans que viviam em na verdade, no conseguiam viver sem
concentraes de cido sulfrico fortes o suficiente para dissolver metal.
{618}
Encontrou-se
uma espcie chamada Micrococcus radiophilus vivendo contente nos tanques de refugo de
reatores nucleares, empanturrando-se de plutnio e o que mais houvesse por l. Algumas
bactrias decompem materiais qumicos sem, ao que sabemos, tirar qualquer vantagem
disso.
{619}
Encontraram-se bactrias vivendo em poas de lama fervente e em lagos de soda custica, no
interior de rochas, no leito do mar, em lagos ocultos de gua gelada nos vales secos de McMurdo
da Antrtida, e a onze quilmetros de profundidade no oceano Pacfico, onde as presses so
mais de mil vezes maiores que na superfcie, o equivalente a ser esmagado sob cinquenta avies
j umbos. Algumas parecem praticamente indestrutveis. A Deinococcus radiodurans , de acordo
com The Economist, quase imune radioatividade. Se voc destruir seu DNA com radiao,
os fragmentos imediatamente se reconstituiro como os membros desgarrados de um morto-
vivo de filme de terror.
{620}
Talvez o caso mais extraordinrio de sobrevivncia tenha sido de uma bactria Streplococcus
recuperada das lentes lacradas de uma cmera que permenecera na Lua durante dois
anos.
{621}
Em suma, poucos so os ambientes em que as bactrias no estej am preparadas para
viver. Descobriu-se que nas sondas introduzidas em chamins ocenicas to quentes que as
sondas comeam a derreter, mesmo ali existem bactrias, contou-me Victoria Bennett.
Na dcada de 1920, dois cientistas da Universidade de Chicago, Edson Bastin e Frank Greer,
anunciaram que haviam isolado de poos de petrleo veriedades de bactrias vivendo a
seiscentos metros de profundidade. A ideia foi rej eitada, vista como fundamentalmente absurda
no havia nada de que se alimentar a seiscentos metros de profundidade , e durante cinquenta
anos acreditou-se que as amostras deles foram contaminadas por micrbios da superfcie.
Sabemos agora que muitos micrbios vivem nas profundezas da Terra, muitos dos quais sem
nenhuma comunicao com o mundo orgnico. Eles comem rochas, ou, melhor, o material que
est nas rochas: ferro, enxofre, mangans e assim por diante. E tambm respiram coisas
estranhas: ferro, cromo, cobalto, at urnio. Tais processos podem ser fundamentais para
concentrar ouro, cobre e outros metais preciosos, e possivelmente depsitos de petrleo e gs
natural. Chegou-se a levantar a hiptese de
que as mordidelas incessantes de micrbios criaram a crosta da Terra.
{622}
Alguns cientistas acreditam que podem existir at 100 trilhes de toneladas de bactrias vivendo
sob nossos ps nos denominados ecossistemas microbianos litoautrpicos subsuperficiais. Thomas
Gold, da Universidade Cornell, estimou que, se extrassemos todas as bactrias do interior da
Terra e as despej ssemos na superfcie, elas cobririam o planeta com uma camada de quinze
metros.
{623}
Se as estimativas estiverem correras, talvez haj a mais vida sob a Terra do que
sobre ela.
Nas profundezas, os micrbios diminuem de tamanho e se tornam extremamente lerdos. O mais
animado de todos talvez se divida no mais que uma vez por sculo, alguns no mais que uma vez
em quinhentos anos.
{624}
Como se afirmou em The Economist: A chave para uma vida longa,
ao que se afigura, ter pouca atividade.
{625}
Quando as condies tornam-se realmente
adversas, as bactrias esto preparadas para desligar todos os sistemas e aguardar tempos
melhores. Em 1997, cientistas conseguiram ativar alguns esporos de antraz que j azeram
dormentes por oitenta anos, expostos em um museu em Trondheim, Noruega. Outros
microorganismos voltaram vida aps serem liberados de uma lata de carne de 118 anos e de
uma garrafa de cervej a de 166 anos.
{626}
Em 1996, cientistas da Academia de Cincias Russa
alegaram ter revivido bactrias congeladas no subsolo permanentemente congelado da Sibria
por 3 milhes de anos.
{627}
Mas o recorde de alegao de durabilidade at agora foi o anncio
de Russell Vreeland e colegas, da Universidade de West Chester, na Pensilvnia, em 2000, de
que haviam ressuscitado uma bactria de 250 milhes de anos chamada Bacillus permians,
aprisionada em depsitos de sal a seiscentos metros de profundidade em Carlsbad, Novo
Mxico.
{628}
Se isso for verdade, esse micrbio mais antigo que os continentes.
A notcia foi recebida com certa dvida compreensvel. Muitos bioqumicos sustentaram que
durante tal perodo, os componentes do micrbio teriam se degradado, a no ser que a bactria
despertasse de tempos em tempos. No entanto, se ela despertou ocasionalmente, nenhuma fonte
interna plausvel de energia poderia ter durado tanto assim. Os cientistas mais cticos sugeriram
que a amostra poderia ter sido contaminada, se no durante sua recuperao, ento talvez
enquanto ainda estava soterrada.
{629}
Em 2001, uma equipe da Universidade de Tel Aviv
argumentou que a B. permians, encontrada idntica variedade de bactria moderna Bacillus
marismortui, encontrada no mar Morto. Somente duas de suas sequncias genticas diferiam, e
apenas ligeiramente.
D para acreditar, escreveram os pesquisadores israelenses, que em 250 milhes de anos a B.
permians acumulou a mesma quantidade de diferenas genticas que poderiam ser obtidas em
apenas trs a sete dias no laboratrio? Em resposta, Vreeland sugeriu que as bactrias evoluem
mais rpido no laboratrio do que na natureza.
possvel.
Constitui um fato notvel que j em plena era espacial a maioria dos livros escolares dividisse o
mundo dos seres vivos em apenas duas categorias: plantas e animais. Os microorganismos mal
apareciam. As amebas e organismos unicelulares semelhantes eram tratados como proto-
animais e as algas, como protoplantas. As bactrias costumavam ser agrupadas com as plantas,
embora todos soubessem que aquele no era seu lugar.
{630}
J no final do sculo XIX, o
naturalista alemo Ernst Haeckel sugerira que as bactrias mereciam ser colocadas num reino
separado, que ele denominou Monera, mas a ideia s comeou a pegar entre os bilogos na
dcada de 1960, e somente entre alguns deles. (Observo que meu confivel dicionrio American
Heritage de 1969 no reconhece o termo.)
Muitos organismos no mundo visvel tambm eram mal servidos pela diviso tradicional. Os
fungos, o grupo que inclui cogumelos, bolor, mofo, levedura e a bufa-de-lobo, eram quase
sempre tratados como obj etos botnicos, ainda que nada neles como se reproduzem e
respiram, como se formam corresponda a algo do mundo vegetal. Estruturalmente tm mais
em comum com os animais, j que suas clulas so formadas de quitina, um material que lhes
d a textura caracterstica. A mesma substncia usada para formar as carapaas dos insetos e
as garras dos mamferos, no obstante no sej a to saborosa num besouro como em
champignons. Acima de tudo, diferentemente das plantas, os fungos no realizam a fotossntese;
assim, no tm clorofila e portanto no so verdes. Em vez disso, eles crescem diretamente na
fonte de alimento, que pode ser quase tudo. Os fungos podem comer o enxofre de uma parede de
concreto ou a matria em decomposio entre os dedos dos ps duas coisas que nenhuma
planta far. Praticamente a nica qualidade em comum que eles tm com as plantas o fato de
lanarem razes.
Ainda mais difcil de categorizar era o grupo peculiar de organismos formalmente denominados
mixomicetos, tambm conhecidos como fungos amebides. O nome, sem dvida, um reflexo
de sua obscuridade. Uma denominao que soasse um pouco mais dinmica protoplasma
auto-ativador ambulante, digamos e menos como a coisa que voc encontra no fundo de um
cano entupido quase certamente teria proporcionado a essas entidades extraordinrias a ateno
que merecem, pois os fungos amebides esto, sem dvida, entre os organismos mais
interessantes da natureza. Quando a poca propcia, eles existem como indivduos unicelulares,
como as amebas. Mas quando as condies ficam difceis, rastej am at um ponto de encontro
central e tornam-se, quase milagrosamente, uma lesma. A lesma no um exemplo de beleza,
nem chega muito longe em geral apenas do fundo de uma pilha de folhas at o topo, onde est
numa posio ligeiramente mais exposta. Porm por milhes de anos este talvez tenha sido o
truque mais esperto do universo.
E a coisa no pra por aqui. Tendo subido at um local mais favorvel, o fungo amebide
transforma-se novamente, assumindo a forma de uma planta. Por meio de algum processo
ordeiro e curioso, as clulas se reconfiguram, como os membros de uma pequena banda em
marcha, para criar uma haste no alto da qual surge um bulbo conhecido como corpo de
frutificao; dentro dele esto milhes de esporos que, no momento apropriado, so liberados
para serem carregados pelo vento e se tornarem organismos unicelulares capazes de reiniciar o
processo.
Durante anos, os fungos amebides foram considerados protozorios pelos zologos e fungos
pelos micologistas, embora quase todos pudessem ver que no pertenciam nem a um grupo nem
a outro. Com o advento dos testes genticos, os cientistas nos laboratrios se surpreenderam ao
descobrir que os fungos amebides, de to inconfundveis e peculiares, no estavam diretamente
relacionados a mais nada na natureza, e s vezes nem mesmo uns aos outros.
Em 1969, em uma tentativa de pr alguma ordem nas falhas crescentes da classificao, um
ecologista da Universidade Cornell chamado R. H. Whittaker divulgou, na revista Science, uma
proposta de dividir a vida em cinco ramos principais reinos, como so conhecidos
denominados Animalia, Plantae, Fungi, Protista e Monera.
{631}
Protista era modificao de um
termo anterior, Protoctista, que havia sido sugerido, um sculo antes, pelo bilogo escocs John
Hogg e visava descrever quaisquer organismos que no fossem plantas nem animais.
Embora o novo esquema de Whittaker representasse um grande avano, o reino Protista
permaneceu maldefinido. Alguns taxonomistas o reservaram para grandes organismos
unicelulares os eucariotos , mas outros o trataram como uma espcie de gaveta de meias sem
par da biologia, enfiando nela tudo o que no se enquadrasse em nenhum outro lugar. Ele inclua
(dependendo do texto que se consultasse) fungos amebides, amebas e at algas, entre muitas
outras coisas. Segundo um clculo, continha no total at 200 mil espcies diferentes de
organismos.
{632}
Isso um monte de meias sem par.
Por ironia do destino, j usto quando a classificao em cinco reinos de Whittaker comeava a
figurar nos livros didticos, um acadmico retrado da Universidade de Illinois avanava rumo a
uma descoberta que desafiaria tudo. Seu nome era Carl Woese e, desde meados da dcada de
1960 ou sej a, desde que isso se tornou possvel , vinha estudando com discrio as sequncias
genticas das bactrias. No incio, tratava-se de um processo extremamente meticuloso. O
trabalho em uma nica bactria podia facilmente consumir um ano. Naquela poca, de acordo
com Woese, somente umas quinhentas espcies de bactrias eram conhecidas, menos que o
nmero de espcies que esto na sua boca.
{633}
Hoj e, o nmero cerca de dez vezes maior,
embora ainda longe das 26900 espcies de algas, 70 mil de fungos e 30800 de amebas e
organismos relacionados cuj as biografias preenchem os anais da biologia.
No por simples indiferena que o total baixo. As bactrias podem ser exasperadamente
difceis de isolar e estudar. Apenas cerca de 1% delas se desenvolver em cultura.
{634}
Considerando sua enorme adaptabilidade na natureza, estranho que o nico lugar onde
aparentemente no querem viver sej a uma cpsula de Petri. Jogue-as em uma camada de gar
e mime-as vontade, e a maioria j azer ali, indiferente a qualquer estmulo para florescer.
Qualquer bactria que prospere em laboratrio , por definio, excepcional. No entanto, essas
eram praticamente as nicas bactrias estudadas pela microbiologia. Segundo Woese, era como
aprender sobre os animais visitando j ardins zoolgicos.
{635}
Os genes, contudo, permitiram que Woese abordasse os microorganismos de outro ngulo. No
decorrer de seu trabalho, ele percebeu que havia divises mais fundamentais no mundo
microbiano do que qualquer um suspeitara. Muitos organismos pequenos que pareciam bactrias
e se comportavam como bactrias eram, na verdade, algo totalmente diferente algo que havia
se separado das bactrias muito tempo atrs. Woese chamou esses organismos de
arqueobactrias.
Comenta-se que os atributos que distinguem as arqueobactrias das bactrias no so do tipo que
empolgaria um bilogo. So basicamente diferenas em seus lipdios e a ausncia de algo
chamado peptidoglicano. Mas na prtica elas fazem um mundo de diferena. As arqueobactrias
so mais diferentes das bactrias do que voc e eu de um caranguej o ou uma aranha. Sem aj uda
de ningum, Woese descobriu uma diviso insuspeitada da vida, to fundamental que se situou
acima do nvel de reino no pice da rvore Universal da Vida, como reverencialmente
conhecida.
Em 1976, ele surpreendeu o mundo ou, pelo menos, a pequena parte dele que estava prestando
ateno ao redesenhar a rvore da vida para incorporar no cinco divises principais, mas 23.
Ele as agrupou sob trs novas categorias principais Bactria, Archaea e Eukarya (s vezes
grafado Eucarya) , a que chamou de domnios:

Bactria: cianobactrias, bactrias prpura, bactrias gram-positivas, bactrias verdes no
sulfurosas, flavobactrias e bactrias termoflicas.
Archaea: haloflicos, Methanosarcina, Methanobacteriuim, Methanocoecus, Thermoceler,
Thermoproteus e Pyrodictium.
Eukarya: microspordios, tricomonadino, flagelados, entameba, bolor do lodo, ciliados, plantas,
fungos e animais.

As novas divises de Woese no cativaram o mundo biolgico. Alguns as descartaram por dar
um peso exagerado aos micrbios. Muitos simplesmente as ignoraram. Woese, de acordo com
Frances Ashcroft, sentiu-se terrivelmente desapontado.
{636}
Mas aos poucos seu novo
esquema comeou a popularizar-se se entre os microbiologistas. Os botnicos e os zologos
demoraram mais a admirar suas virtudes. No difcil ver o porqu. No modelo de Woese, os
mundos da botnica e da zoologia so relegados a uns poucos galhos no ramos mais externo do
tronco Eukarya. Todo o resto pertence aos seres unicelulares.
Esse pessoal foi educado para classificar em termos de semelhanas e diferenas morfolgicas
grosseiras, Woese disse a um entrevistador em 1996. A ideia de fazer isso em termos de
sequncia molecular um tanto difcil de engolir para muitos deles. Em suma, se eles no
conseguiam ver uma diferena com os prprios olhos, rej eitavam-na. E assim persistiam com a
diviso tradicional em cinco reinos um esquema que Woese tachava de no muito til em
seus momentos mais brandos e de positivamente equivocado em quase todo o resto do tempo.
A biologia, como a fsica antes dela, Woese escreveu, mudou para um nvel em que os
obj etos de interesse e suas interaes muitas vezes no podem ser percebidos pela observao
direta.
{637}
Em 1998, o grande e provecto zologo de Harvard Ernst Mayr (que estava ento com 94 anos,
j ogou mais lenha na fogueira ao declarar que deveria haver apenas duas divises principais da
vida imprios, como os denominou. Em um artigo publicado nos Proceedings of the National
Academy of Sciences, Mayr afirmou que as descobertas de Woese eram interessantes mas, em
ltim anlise, equivocadas, observando que Woese no teve formao de bilogo e
naturalmente no tem uma familiaridade ampla com os princpios da classificao,
{638}
o que
talvez sej a o mais perto que um cientista eminente pode chegar a dizer que um colega no sabe
do que est falando.
Os detalhes das crticas de Mayr so tcnicos demais para serem descritos aqui envolvem
questes de sexualidade meitica, classificao hennigiana e interpretaes controvertidas do
genoma de Methanobacterium thermoautrophicum, entre muitas outras coisas , mas em
essncia ele argumenta que o esquema de Woese desequilibra a rvore da vida. O reino
bacteriano, Mayr observa, consiste em no mais que uns poucos milhares de espcies, enquanto
o arquenao possui meros 175 espcimes nomeados, com talvez mais alguns milhares a serem
descobertos porm no muito mais que isso. Por outro lado, o reino eucaritico ou sej a, os
organismos complicados com clulas nucleadasm como ns j atinge a casa dos milhes. Em
considerao ao princpio do equilbrio Mayr defende a combinao dos organismos
bacterianos simples em uma nica categoria, prokaryota, colocando-se o restante mais complexo
e altamente evoludo no imprio eukaryota, que ficaria no mesmo nvel. Em outras palavras,
ele defende que as coisas voltem a ser como antes. Essa diviso entre clulas simples e clulas
complexas onde est a grande ruptura no mundo vivo.
Se o esquema de Woese nos ensina algo, que a vida realmente variada e que a maior parte
dessa variedade pequena, unicelular e estranha. um impulso humano natural pensar na
evoluo como uma longa cadeia de aperfeioamentos, um avano incessante rumo grandeza
e complexidade ou sej a, rumo a ns. Ns nos baj ulamos. A maior parte da diversidade real
na evoluo tem sido de pequena escala. Ns, as coisas grandes, no passamos de um acaso feliz
um ramo lateral interessante. Das 23 divises principais da vida, somente trs plantas, animais
e fungos so grandes o suficiente para serem vistas pelo olho humano, e mesmo elas contm
espcies que so microscpicas.
{639}
De fato, de acordo com Woese, caso se totalizasse toda a
biomassa do planeta todos os seres vivos, includas as plantas , os micrbios representariam
pelo menos 80% de tudo o que existe, talvez mais.
{640}
O mundo pertence ao muito pequeno e
h muito tempo.
Ento por que, voc deve perguntar em algum momento de sua vida, os micrbios gostam tanto
de nos prej udicar? Que satisfao um micrbio extrai de nos provocar febre ou calafrios, ou de
nos desfigurar com ulceraes, ou, acima de tudo, de nos matar? Um hospedeiro morto, afinal,
dificilmente proporcionar hospitalidade a longo prazo.
Para incio de conversa, vale a pena lembrar que a maiori dos microorganismos neutra ou at
benfica aos seres humanos. O organismo mais infeccioso da Terra, uma bactria chamada
Wolbachia, no os prej udica nem mesmo a nenhum outro vertebrado.
{641}
Mas, se voc for
um camaro, um verme ou uma mosca-das-frutas, ela pode fazer com que voc desej e nunca
ter nascido. No todo, apenas cerca de um micrbio em mil um patgeno para os seres
humanos, de acordo com a National Geographic
{642}
embora, diante do que alguns
conseguem fazer, nada sej a mais natural do que acharmos que esse nmero j suficiente.
Conquanto na maior parte benignos, eles ainda so o assassino nmero 3 do mundo
ocidental,
{643}
e mesmo muitos micrbios menos letais j fazem com que lamentemos
profundamente sua existncia.
Tornar doente um hospedeiro traz certos benefcios para o micrbio. Os sintomas muitas vezes
aj udam a espalhar uma doena. Vmitos, espirros e diarreia so mtodos excelentes para sair de
um hospedeiro e se posicionar a fim de invadir outro. A estratgia mais eficaz obter a aj uda de
um colaborador mvel. Os organismos infecciosos adoram os mosquitos, porque seu ferro os
inj eta direto na corrente sangunea, onde podem comear imediatamente a trabalhar antes que
os mecanismos de defesa da vtima consigam descobrir o que a atingiu. Da tantas doenas de
grau A malria, febre amarela, dengue, encefalite e uma centena de outras menos clebres,
mas muitas vezes predadoras comearem pela picada de um mosquito. uma sorte para ns
que o HIV, o agente da aids, no estej a entre elas no por enquanto. Qualquer HIV que o
mosquito absorve em suas andanas dissolvido pelo metabolismo do prprio mosquito. No dia
em que uma mutao permitir ao vrus contornar essa limitao, poderemos estar em
verdadeiros apuros.
Entretanto, um erro considerar o assunto de um ponto de vista puramente lgico, porque
evidente que os microorganismos no so entidades calculistas. Eles se importam com o que
fazem com voc tanto quanto voc se importa com o dano causado quando extermina milhes
deles ao se ensaboar no banho ou ao passar desodorante. O nico momento em que seu bem-
estar prolongado tem importncia para um patgeno quando ele o mata bem demais. Se eles o
eliminarem antes de conseguirem pular fora, podero morrer tambm. Isso chega a acontecer
s vezes. A histria, observa Jared Diamond, est repleta de doenas que outrora causavam
epidemias terrveis e depois desaparecem to misteriosamente como surgiram.
{644}
Ele cita a
poderosa, mas misericordiosamente passageira, doena da sudorese inglesa, que grassou de 1485
e 1552, fazendo dezenas de milhares de vtimas antes de desaparecer. Eficincia demais no
um bom negcio para um organismo infeccioso.
Muitas doenas resultam no do que o organismo fez com voc, mas do que seu corpo est
tentando fazer com o organismo. No af de livrar o corpo de patgenos, o sistema imunolgico
pode destruir clulas ou danificar tecidos fundamentais. Assim, muitas vezes, quando voc est
doente, o que est sentindo no so os patgenos, e sim as reaes de seu prprio sistema
imunolgico. De qualquer modo, ficar doente uma reao lgica infeco. As pessoas
doentes recolhem-se ao leito e, desse modo, ameaam menos a comunidade como um todo. O
repouso tambm libera mais recursos do corpo para combater a infeco.
Devido ao grande nmero de organismos l fora com o potencial de prej udic-lo, seu corpo
abriga uma multido de diferentes variedades de glbulos brancos defensivos: cerca de 10
milhes de tipos no todo, cada qual preparado para identificar e destruir uma espcie particular
de invasor. Seria de total ineficincia manter 10 milhes de exrcitos permanentes separados, de
modo que cada variedade de glbulo branco mantm apenas umas poucas sentinelas montando
guarda. Quando um agente infeccioso o que se conhece como antgeno invade o organismo,
as sentinelas especficas identificam o atacante e convocam reforos do tipo certo. Enquanto seu
corpo est fabricando essas tropas, voc tende a se sentir derrubado. A recuperao comea
quando elas enfim entram em ao.
Os glbulos brancos so implacveis, perseguindo e matando todos os patgenos que vem pela
frente. Para evitar a extino, os atacantes desenvolveram duas estratgias bsicas. Ou eles
atacam rapidamente e passam para um novo hospedeiro, caso das doenas infecciosas comuns
como a gripe, ou se disfaram a fim de que os glbulos brancos no consigam detect-los. o
que ocorre com o Hrv, vrus responsvel pela aids, que pode permanecer incuo e despercebido
nos ncleos de clulas durante anos antes de entrar em ao.
Um dos aspectos mais estranhos da infeco que micrbios normalmente inofensivos s vezes
vo para as partes erradas do corpo e ficam como que malucos, nas palavras do dr. Bryan
Marsh, um especialista em doenas infecciosas do Centro Mdico Dartmouth-Hitchcock, em
Lebanon, New Hampshire. Isso acontece com frequncia em acidentes de carro, quando
aspessoas sofrem ferimentos internos. Micrbios normalmente benignos no intestino vo para
outras partes do corpo a corrente sangunea, por exemplo e causam uma destruio terrvel.
A doena bacteriana mais assustadora e fora de controle do momento a chamada fasciite
necrotizante, em que bactrias essencialmente comem a vtima de dentro para fora, devorando
os tecidos internos e deixando para trs um resduo carnudo e venenoso.
{645}
Os pacientes
costumam e chegar com queixas relativamente brandas tipicamente, erupo cutnea e febre
, mas depois sofrem total deteriorao. Na autpsia costuma-se descobrir que foram
simplesmente consumidos. O nico tratamento a denominada cirurgia de exciso radical a
remoo completa das reas infectadas. Setenta por cento das vtimas morrem; muitos dos
sobreviventes ficam terrivelmente desfigurados. A causa da infeco uma famlia trivial de
bactrias denominada estreptococo do grupo A, que em geral se limita a causar uma faringite
sptica. Muito ocasionalmente, por motivos ignorados, algumas dessas bactrias atravessam o
revestimento da garganta e penetram no resto do corpo, onde causam a pior das devastaes.
Elas so totalmente resistentes aos antibiticos. Cerca de mil casos ocorrem por ano nos Estados
Unidos, e ningum garante que o quadro no v piorar.
Precisamente o mesmo ocorre com a meningite. Pelo menos 10% dos adultos j ovens, e talvez
30% dos adolescentes, portam a bactria meningoccica mortal, mas ela vive inofensiva na
garganta. Apenas ocasionalmente em cerca de um j ovem a cada 100 mil ela penetra na
corrente sangunea e deixa a pessoa bem doente. Nos casos piores, a morte pode adivir em doze
horas. Isso chocantemente rpido. Uma pessoa pode estar perfeitamente saudvel no caf-da-
manh e morta noite, diz Marsh.
Teramos muito mais sucesso no combate s bactrias se no fssemos to perdulrios com
nossa melhor arma contra elas: os antibiticos. Segundo uma estimativa, cerca de 70% dos
antibiticos consumidos no mundo desenvolvido so ministrados ao gado, muitas vezes
rotineiramente com a rao, apenas para promover o crescimento ou como precauo contra
infeces. Tais aplicaes do s bactrias todas as oportunidades do mundo de desenvolver uma
resitncia a eles. uma oportunidade que elas agarram com entusiasmo.
Em 1952, a penicilina era totalmente eficaz contra todas as variedades de bactrias estafilococo,
a ponto de, no incio da dcada de 1960, o chefe da Sade Pblica Norte-americana, William
Stewart, sentir-se confiante o suficiente para declarar: Chegou a hora de encerrar o balano das
doenas infecciosas. Basicamente eliminamos as infeces dos Estados Unidos.
{646}
Mas
enquanto ele falava, cerca de 90% daquelas variedades estavam em via de desenvolver
imunidade penincilina.
{647}
Logo, uma das variedades novas, denominada Staphylococcus
aureus resistente meticilina, comeou a dar as caras nos hospitais. Somente um tipo de
antibitico, a vancomicina, manteve-se eficaz contra ela. No entanto, em 1997, um hospital de
Tquio relatou o aparecimento de uma variedade capaz de resistir mesmo quele tipo. Depois de
alguns meses, a bactria se espalhara para seis outros hospitais j aponeses.
{648}
No todo, os
micrbios estao comeando a ganhar a guerra de novo: s em hospitais norte-americanos, cerca
de 14 mil pessoas por ano morrem de infeces hospitalares. Como observou James Surowiecki,
em um artigo para a New Yorker,
{649}
dada a opo entre desenvover antibiticos que as
pessoas tomaro durante duas semanas ou antidepressivos que as pessoas tomaro a vida toda,
no surpreende que as empresas farmacuticas optem por estes ltimos. Embora alguns
antibiticos tenham sido reforados um pouco, a indstria farmacutica no fornece um
antibitico inteiramente novo desde a dcada de 1970.
Nosso descuido ainda mais alarmante depois da descoberta de que muitas outras doenas
podem ter origem bacteriana. O processo de descoberta comeou em 1983, quando Barry
Marshall, um mdico de Perth, no Oeste da Austrlia, descobriu que muitos cnceres do
estmago e a maioria das lceras estomacais so causados por uma bactria denominada
Helicobacter pylori. A despeito de suas constataes serem facilmente testadas, a noo era to
radical que decorreria mais de uma dcada at ela ser aceita. Os National Institutes of Health
norte-americanos, por exemplo, s endossara oficialmente a ideia em 1994.
{650}
Centenas,
mesmo milhares de pessoas devem ter morrido desnecessariamente de lcera, Marshall
informou a um reprter da Forbes, em 1999.
{651}
Desde ento, pesquisas novas mostraram que existe ou pode existir um componente bacteriano
em todos os tipos de outras doenas: doena cardaca, asma, artrite, esclerose mltipla, vrios
tipos de doenas mentais, muitos cnceres e at, ao que se sugeriu (em nada menos do que a
Science), obesidade.
{652}
Talvez no estej a distante o dia em que precisaremos
desesperadamente de um antibitico eficaz e no teremos nenhum ao qual recorrer.
Pode servir de consolo saber que as prprias bactrias adoecem. Elas so s vezes infectadas por
bacterifago s (ou simplesmente fagos), um tipo de vrus. Um vrus uma entidade estranha e
desagradvel uma poro de cido nuclico cercada de ms notcias, na expresso
memorvel do prmio Nobel Peter Medawar.
{653}
Menores e mais simples que as bactrias, os
vrus por si mesmos no esto vivos. Isoladamente, so inertes e inofensivos. Mas introduzidos no
hospedeiro adequado, entram em atividade ganham vida. Conhecem-se cerca de 5 mil tipos de
vrus, e eles nos afligem com centenas de doenas, variando da gripe e do resfriado comum s
mais hostis ao bem-estar humano: varola, raiva, febre amarela, Ebola, plio e aids.
{654}
Os vrus prosperam sequestrando o material gentico de uma clula viva e usando-o para
produzir mais vrus. Eles se reproduzem de maneira mais fantica, depois irrompem em busca
de novas clulas para invadir. No sendo por si mesmos organismos vivos, podem se dar ao luxo
de ser muito simples. Muitos, inclusive o HIV, possuem dez genes ou menos, enquanto at a
bactria mais simples requer vrios milhares. Eles tambm so bem minsculos, pequenos
demais para serem vistos com um microscpio convencional. Somente em 1943, com a
inveno do microscpio eletrnico, a cincia conseguiu v-los pela primeira vez. Mas eles
podem causar um dano imenso. E varola, somente no scul o xx, matou 300 milhes de
pessoas.
{655}
Eles tambm tm a capacidade irritante de irromper no mundo de alguma forma nova e
surpreendente e depois desaparecer to rapidamente quanto surgiram. Em 1916, em um desses
casos, pessoas na Europa e na Amrica foram acometidas de uma estranha doena do sono, que
se tornou conhecida como encefalote letrgica. As vtimas iam dormir e ento no acordavam.
Elas podiam ser despertadas sem grande dificuldade para se alimentar ou ir ao banheiro, e
respondiam corretamente s perguntas sabiam quem eram e onde estavam , embora se
mostrassem sempre apticas. No entanto, no mais profundo somo que se permitia que
repousassem, mergulhavam de volta no mais profundo sono e permaneciam nesse estado at
serem acordadas. Algumas ficavam nesse estado durante meses, at morrer. Umas poucas
sobreviveram e recobraram a conscincia, mas no a animao anterior. Elas viveram em
apatia profunda, como vulces extintos, nas palavras de um mdico. Em dez anos, a doena
matou cerca de 5 milhes de pessoas e depois tranquilamente sumiu.
{656}
No atraiu muita
ateno porque naquele meio-tempo uma epidemia ainda pior na verdade, a pior da histria
varreu o mundo.
Ela chamada ora de grande gripe suna ora de grande gripe espanhola, mas, qualquer que sej a
seu nome, foi devastadora. A Primeira Guerra Mundial matou 21 milhes de pessoas em quatro
anos; a gripe espanhola fez o mesmo em seus primeiros quatro meses.
{657}
Quase 80% das
baixas norte-americanas na Primeira Guerra Mundial no resultaram de fogo inimigo, e sim da
gripe. Em algumas unidades, a taxa de mortalidade chegou a 80%.
A gripe espanhola surgiu como uma gripe normal, no letal, na primavera de 1918, porm nos
meses seguintes ningum sabe como ou onde sofreu uma mutao para algo bem mais
grave. Um quinto das vtimas apresentava apenas sintomas brandos, mas o resto adoeceu
gravemente, muitas vezes morrendo. Alguns sucumbiam em horas; outros resistiam por alguns
dias.
Nos Estados Unidos, as primeiras mortes foram registradas entre marinheiros em Boston, no final
de agosto de 1918, mas a epidemia logo se alastrou para todas as partes do pas. Escolas
deixaram de funcionar, locais de lazer pblico foram fechados, em toda parte usavam-se
mscaras, que de nada adiantariam. Entre o outono de 1918 e a primavera do ano seguinte, 548
452 pessoas moreram de gripe nos Estados Unidos. O nmero de mortos na Gr-Bretanha foi de
220 mil, com cifras semelhantes na Frana e na Alemanha. Desconhece-se o nmero global de
vtimas, dado que os registros no Terceiro Mundo eram muitas vezes incompletos, contudo no
foi inferior a 20 milhes e provavelmente aproximou-se dos 50 milhes. Algumas estimativas
situam o total global de vtimas em at 100 milhes.
Na tentativa de descobrir uma vacina, as autoridades mdicas realizaram testes com voluntrios
em uma priso militar na ilha Deer, no porto de Boston. Aos prisioneiros que sobrevivessem a
uma bateria de testes prometeu-se o perdo por seus crimes. Os testes foram pra l de rigorosos.
Primeiro, tecido de pulmo infectado extrado dos mortos era inj etado nas vtimas, depois,
aerossis infecciosos eram borrifados em seus olhos, nariz e boca. Se elas no sucumbissem,
descargas extradas dos doentes e agonizantes eram aplicadas em suas gargantas. Se tudo isso
falhasse, tinham de ficar de boca aberta enquanto um doente tossia no seu rosto.
{658}
Entre um nmero surpreendente de trezentos voluntrios, os mdicos escolheram 62 para os
testes. Nenhum contraiu a gripe nem sequer um. A nica pessoa que adoeceu foi o mdico da
enfermaria, que morreu rapidamente. A explicao provvel que a epidemia havia percorrido
a prosao semanas antes e os voluntrios, que tinham sobrevivido quela visita, adquiriram uma
imunidade natural.
Muitas so as dvidas sobre a gripe de 1918. Um mistrio como ela irrompeu subitamente, por
toda parte, em lugares separados por oceanos, cadeias de montanhas e outros obstculos
terrestres. Se um vrus no consegue sobreviver mais de algumas horas fora do corpo hospedeiro,
como ele pde aparecer em Madri, Bombaim e Filadlfia na mesma semana?
A resposta provvel que o vrus foi incubado e espalhado por pessoas com sintomas apenas
leves ou sem nenhum sintoma. Mesmo em surtos normais, cerca de 10% dos que esto com
gripe no sabem que esto doentes, por no sentirem nenhum efeito. Como permanecem em
circulao, elas tendem a ser grandes disseminadoras da doena.
Isso explicaria a distribuio ampla do surto de 1918, mas no a brandura da doena por vrios
meses, antes de irromper to explosivamente mais ou menos na mesma poca em todos os
lugares. Ainda mais misterioso foi o fato de ser mais devastadora em pessoas no apogeu da vida.
A gripe normalmente mais forte em crianas e idosos, porm na epidemia de 1918 as mortes
ocorreram predominantemente entre pessoas nas casas dos vinte e trinta anos. Os mais idosos
podem ter se beneficiado da resistncia adquirida em uma exposio anterior mesma cepa,
mas no se sabe por que as crianas tambm foram poupadas. O maior de todos os mistrios
por que a gripe de 1918 foi to mortal, quando a maioria das gripes no . Continuamos sem a
menor ideia.
De tempos em tempos, certas variedades de vrus retornam. Um vrus russo desagradvel
conhecido como H1N1 causou vrias epidemias em amplas reas em 1933, voltou a atacar na
dcada de 1950 e retornou outra vez na dcada de 1970. Aonde ele foi nos intervalos incerto.
Uma hiptese que os vrus se escondem em populaes de animais selvagens, onde ficam
despercebidos antes de infectar uma nova gerao de seres humanos. Ningum garante que a
gripe espanhola no v dar as caras novamente.
E, se no der, outros vrus podero faz-lo. Vrus novos e assustadores surgem o tempo todo. As
febres de Ebola, de Lassa e de Marburg irromperam e depois se acalmaram, mas ningum
garante que no estej am discretamente passando por mutao ou ento aguardando a
oportunidade certa para atacar de maneira catastrfica. Est claro agora que a aids convive
conosco por mais tempo do que originalmente se suspeitava. Pesquisadores da Enfermaria Real
de Manchester, na Inglaterra, descobriram que um marinheiro morto de causas misteriosas e
intratveis em 1959 na verdade sofria de aids. Mas por razes ignoradas, a doena permaneceu
em geral inativa por mais de vinte anos.
{659}
O milagre que outras dessas doenas no tenham se descontrolado. A febre de Lassa, detectada
pela primeira vez em 1969, na frica Ocidental, extremamente virulenta e pouco
compreendida. Naquele ano, um mdico de um laboratrio da Universidade de Yale, em New
Haven, Connecticut, que a estava estudando contraiu a doena. Ele sobreviveu, mas o alarmante
que um tcnico de um laboratrio prximo, sem nenhuma exposio direta, tambm a contraiu
e morreu.
{660}
Felizmente a epidemia parou por a, mas nem sempre podemos contar com a sorte. Nossos
estilos de vida so convites epidemia. As viagens areas tornam possvel espalhar agentes
infecciosos atravs do planeta com uma facilidade surpreendente. Um vrus Ebola poderia
comear o dia em, digamos, Benim, e termin-lo em Nova York, Hamburgo ou Nairobi, ou em
todas essas trs cidades. Por causa disso, as autoridades mdicas precisam cada vez mais estar
familiarizadas com todas as doenas existentes em toda parte, o que no ocorre. Em 1990, um
nigeriano que vivia em Chicago foi exposto febre de Lassa em visita a sua terra natal, mas s
desenvolveu os sintomas depois de retornar aos Estados Unidos. Ele morreu em um hospital de
Chicago sem diagnstico e sem que ningum tomasse qualquer precauo especial ao trat-lo,
ignorando que ele sofria de uma das doenas mais letais e infecciosas do planeta.
Milagrosamente, ningum mais foi infectado.
{661}
Podemos no ter a mesma sorte da prxima
vez.
Depois dessa observao preocupante, hora de voltar ao mundo da vida visvel.

Captulo 21. A vida continua


Tornar-se um fssil no fcil. O destino de quase todos os organismos vivos mais de 99,9%
deles reduzir-se a nada.
{662}
Quando sua chama se apagar, cada molcula sua ser
arrancada ou fluir de voc para ser posta em uso em outro sistema. assim que as coisas
funcionam. Mesmo que voc consiga fazer parte do pequeno grupo de organismos, inferior a
0,1%, que no so devorados, as chances de ser fossilizado so nfimas.
Para um organismo tornar-se fssil, muitas coisas precisam acontecer. Primeiro, preciso que
morra no lugar certo. Somente cerca de 15% das rochas conseguem preservar fsseis, de modo
que no adianta perecer num local de futuro granito.
{663}
Em termos prticos, o falecido
precisa ser enterrado em sedimento, onde de possa deixar uma impresso, como uma folha em
lama mida, ou decompor-se sem exposio ao oxignio, permitindo que as molculas de seus
ossos e das partes duras (e, muito ocasionalmente, das partes mais moles) sej am substitudas por
minerais dissolvidos, criando uma cpia petrificada do original. Depois, medida que os
sedimentos em que j az o fssil forem indiferentemente pressionados, dobrados e sacudidos pelos
processos da Terra, o fssil precisar, de alguma maneira, preservar uma forma identificvel.
Finalmente, mas acima de tudo, aps permanecer dezenas, ou talvez centenas, de milhes de
anos oculto, ele precisa ser encontrado e reconhecido como algo que vale a pena conservar.
Acredita-se que somente um osso em 1 bilho chegue a se fossilizar. Nesse caso, o legado fssil
completo de todos os norte-americanos vivos atualmente 270 milhes de pessoas com 206 ossos
cada ser de apenas uns cinquenta ossos, um quarto de um esqueleto completo. Nada garante
que esses ossos sero realmente encontrados. Considerando-se que eles podem ser enterrados em
qualquer ponto dentro de uma rea de pouco mais de 9 milhes de quilmetros quadrados, da
qual uma parte pequena ser revolvida e uma parte ainda menor ser examinada, seria quase
um milagre se fossem encontrados. Os fsseis so, em todos os sentidos, rarssimos. A maior
parte do que viveu na Terra no deixou nenhum registro. J se estimou que menos de uma
espcie em cada 10 mil deixou sua marca no registro fssil.
{664}
Trata-se de uma proporo
infinitamente pequena. Contudo, se aceitarmos a estimativa comum de que a Terra produziu at
hoj e 30 bilhes de espcies de animais e a afirmao de Richard Leakey e Roger Lewin (em
The sixth extinction [A sexta extino]) de que existem 250 mil espcies de animais no registro
fssil,
{665}
a proporo fica reduzida a apenas uma espcie em cada 120 mil. Em ambos os
casos, o que possumos uma amostra minscula de toda a vida que a Terra gerou.
Alm disso, o registro de que dispomos tremendamente distorcido. A maioria dos animais
terrestres no morre em sedimentos. Eles tombam em lugares abertos e so devorados, ficam
apodrecendo ou so reduzidos a p pelas intempries. O registro fssil, portanto, quase que
absurdamente inclinado a favor dos animais marinhos. Cerca de 95% de todos os fsseis
disponveis so de animais que viveram sob a gua, na maior parte em mares rasos.
{666}
Menciono tudo isso para explicar por que, num dia fortemente nublado de fevereiro, dirigi-me ao
Museu de Histria Natural de Londres para encontrar um paleontlogo animado, vagamente
desgrenhado e muito amigvel chamado Richard Fortey.
Fortey sabe muita coisa sobre um monte de assuntos. autor de um livro irnico e esplndido
intitulado Vida: uma biografia no autorizada, que cobre todo o prstito da criao animada. Mas
sua maior paixo por um tipo de criatura marinha chamada trilobite que pululou nos mares do
Ordoviciano, mas que j no existe h muito tempo, exceto em forma fossilizada. Todos os
trilobites compartilhavam um plano corporal bsico de trs partes, ou lobos: cabea, cauda e
trax. Da o nome trilobite. Fortey encontrou seu primeiro quando menino, escalando as rochas
da baa de Saint David, no Pas de Gales. Ali comeou uma paixo de vida inteira.
Ele me conduziu a uma galeria de armrios de metal altos. Cada armrio estava cheio de gavetas
pouco fundas, e cada gaveta estava repleta de trilobites petrificados um total de 20 mil
espcimes.
Parece um nmero elevado, ele concordou, mas voc deve lembrar que milhes e milhes
de trilobites viveram por milhes e milhes de anos em mares antigos, de modo que 20 mil no
um nmero grande. E a maioria deles so apenas espcimes parciais. Encontrar um trilobite
fssil completo ainda um momento especial para um paleontlogo.
{667}
Os trilobites apareceram pela primeira vez plenamente formados, aparentemente do nada
cerca de 540 milhes de anos atrs, perto do incio do grande surto de vida complexa
popularmente conhecido como a explosao cambriana, e depois desapareceram, com muitos
outros organismos, na grande e ainda misteriosa extino permiana, uns 300 mil sculos mais
tarde. Como ocorre com todas as criaturas extintas, somos naturalmente tentados a encar-los
como fracassos, mas na verdade esto entre os animais mais bem-sucedidos que j viveram. Seu
remado estendeu-se por 300 milhes de anos o dobro do reinado dos dinossauros, eles prprios
alguns dos granes sobreviventes da histria. Os seres humanos, observa Fortey, sobreviveram at
agora 0,5% desse tempo.
{668}
Com tanto tempo sua disposio, os trilobites proliferaram prodigiosamente. A maioria
permaneceu pequena, mais ou menos do tamanho de um besouro moderno, mas alguns
atingiram o tamanho de um disco de vinil. No todo, formavam pelo menos 5 mil gneros e 60 mil
espcies, embora novos trilobites no parem de surgir. Fortey compareceu recentemente a uma
conferncia na Amrica do Sul, onde foi abordado por uma acadmica de uma pequena
universidade de provncia da Argentina. Ela trazia uma caixa repleta de obj etos interessantes
trilobites nunca antes vistos na Amrica do Sul, ou mesmo em nenhum outro lugar, e muito mais.
No dispunha de instalaes de pesquisa para estud-los nem de verbas para procurar mais.
Partes enormes do mundo restam ainda inexploradas.
Em termos de trilobites? No, em termos de tudo.
No decorrer do sculo XIX, os trilobites eram quase as nicas formas de vida complexa antiga
conhecidas, e por essa razo eram assiduamente coletados e estudados. O grande mistrio a seu
respeito era sua apareio sbita. Mesmo agora, como diz Fortey, pode ser espantoso ir at a
formao rochosa certa e avanar pelas eras sem encontrar nenhuma vida visvel, at que, de
repente, todo um Profallotaspis ou Elenellus do tamanho de um caranguej o surge em suas mos
expectantes.
{669}
Tratava-se de criaturas com membros, quelras, sistema nervoso, antenas
sondadoras, um crebro incipiente, nas palavras de Fortey, e os olhos mais estranhos j vistos.
Feitos de bastonetes de calcita, o mesmo material que forma o calcrio, constituram os sistemas
visuais mais antigos que se conhecem. Mais do que isso, os primeiros trilobites no eram apenas
uma espcie aventureira, e sim dezenas, e no aparecem em um ou dois locais, mas por toda
parte. Muitos pensadores do sculo XIX viram nisso a prova da obra de Deus e a refutao das
ideias evolucionistas de Darwin. Se a evoluo progrediu lentamente, eles se perguntaram, como
explicar a sbita apario de criaturas complexas e plenamente formadas? O fato que ele no
conseguiu explicar.
As coisas pareciam destinadas a permanecer para sempre nesse estado at que um dia, em 1909,
trs meses antes do quinquagsimo aniversrio da publicao de A origem das espcies de
Darwin, um paleontlogo chamado Charles Doolittle Walcott fez uma descoberta extraordinria
nas montanhas Rochosas canadenses.
Walcott nasceu em 1850 e cresceu perto de Utica, Nova York, em uma famlia de recursos
modestos, que se tornaram ainda mais modestos com a morte sbita do pai quando Walcott era
criana. Quando menino, ele descobriu que tinha um dom para localizar fsseis, em particular
trilobites, e reuniu uma coleo to interessante que foi adquirida por Louis Agassiz, para seu
museu em Harvard, por uma pequena fortuna cerca de 46 mil dlares em moeda atual.
{670}
Conquanto nem sequer conclusse o segundo grau e e fosse autodidata em cincias, Walcott
tornou-se uma autoridade importante em trilobites: ele foi o primeiro a descobrir que os trilobites
eram artrpodes, o grupo que inclui os insetos e os crustceos modernos.
Em 1879, ele assumiu um cargo de pesquisador de campo no recm-criado US Geological
Survey e serviu com tamanho destaque que, em quinze anos, ascendeu chefia.
{671}
Em 1907,
foi nomeado secretrio do Instituto Smithsonian, onde permaneceu at morrer, em 1927. Apesar
das obrigaes administrativas, continuou realizando trabalhos de campo e escrevendo
prolificamente. Seus livros preenchem toda uma estante de biblioteca, de acordo com
Fortey.
{672}
No por acaso, Walcott tambm foi diretor fundador do Comit Nacional de
Assessoramento em Aeronutica, que acabou se tomando a National Aeronautics and Space
Agency (NASA), a agncia espacial norte-americana; ele pode, com j ustia, ser considerado o
av da era espacial.
Mas o que faz com que ele sej a lembrado at hoj e uma descoberta perspicaz, mas afortunada,
na Colmbia Britnica, numa montanha perto da aldeia de Field, no final do vero de 1909. A
verso costumeira da histria que Walcott, acompanhado da esposa, cavalgava por uma trilha
da montanha, sob o local chamado Burgess Ridge, quando o cavalo dela escorregou em pedras
soltas. Desmontando para aj ud-la, Walcott descobriu que o cavalo havia virado uma laj e de
xisto contendo crustceos fsseis de um tipo especialmente antigo e incomum. Caa neve o
inverno chega cedo nas montanhas Rochosas canadenses , de modo que eles no
permaneceram ali, mas no ano seguinte, na primeira oportunidade, Walcott voltou ao local.
Reconstituindo a suposta rota da queda da laj e, ele subiu 230 metros at quase o topo da
montanha. Ali, 2440 metros acima do nvel do mar, encontrou um afloramento de xisto, do
tamanho aproximado de um quarteiro, contendo uma srie inigualvel de fsseis imediatamente
posteriores ao momento em que a vida complexa irrompeu em profuso deslumbrante a
famosa exploso cambriana. Walcott encontrara, na verdade, o Santo Graal da paleontologia. O
afloramento tornou-se conhecido como Burgess Shale, e por muito tempo proporcionou nossa
nica viso do surgimento da vida moderna em toda a sua plenitude, como o falecido Stephen
Jay Gould registrou em seu popular Vida maravilhosa.
{673}
Gould, sempre escrupuloso, descobriu, lendo os dirios de Walcott, que a histria da descoberta
de Burgess Shale parece ter sido um pouco enfeitada.
{674}
Walcott no faz nenhuma meno ao
escorrego do cavalo ou neve que caa, mas sem dvida tratou-se de uma descoberta
extraordinria.
quase impossvel para ns, cuj o tempo na Terra se limita a umas poucas dcadas animadas,
conceber quo remota foi a exploso cambriana. Se voc pudesse voltar no tempo velocidade
de um ano por segundo, levaria cerca de meia hora para atingir a poca de Cristo, e pouco mais
de trs semanas para retroceder at os primrdios da vida humana. Mas seriam necessrios vinte
anos para chegar aurora do perodo Cambriano. Ou sej a, aquilo j faz muito tempo, e o mundo
era um lugar diferente.
Antes de mais nada, mais de 500 milhes de anos atrs, quando Burgess Shale foi formado, no
ficava no alto de uma montanha, e sim na base. Especificamente, era uma bacia ocenica rasa
no fundo de um penhasco ngreme. Os mares daquela poca pululavam de vida, porm
normalmente os animais no deixavam registros, devido ao corpo mole e por se decomporem
depois que morriam. Mas em Burgess, o penhasco desmoronou, e as criaturas embaixo,
soterradas sob o deslizamento, foram pressionadas como flores dentro de um livro, e seu aspecto
foi preservado em detalhes assombrosos.
Em viagens devero anuais de 1910 a 1925 (quando fez 75 anos), Walcott escavou dezenas de
milhares de espcimes (Gould diz que foram 80 mil; os geralmente incontestveis conferentes de
fatos da National Geographic dizem que foram 60 mil), que levou a Washington para estudos
adicionais. Tanto na quantidade como na diversidade, a coleo era inigualvel. Alguns dos
fsseis de Walcott possuam conchas; muitos outros, no. Alguns eram dotados de viso, outros
eram cegos. A variedade era enorme, consistindo em 140 espcies, segundo uma
contagem.
{675}
Burgess Shale inclua uma gama de disparidades nos proj etos anatmicos
nunca mais igualada, nem sequer por todas as criaturas dos atuais oceanos do mundo, escreveu
Gould.
{676}
Infelizmente, de acordo com Gould, Walcott no discerniu a importncia do que havia
descoberto. Arrebatando a derrota das mandbulas da vitria, Gould escreveu em outra obra,
Dedo mindinho e seus vizinhos, Walcott depois passou a interpretar aqueles fsseis magnficos
da forma mais errada possvel. Ao situ-los em grupos modernos, fez deles os ancestrais dos
atuais vermes, da medusa e de outros animais, deixando assim de avaliar o que lhes era
caracterstico. Sob uma tal interpretao, Gould suspirou, a vida comeou em uma
simplicidade primordial e avanou inexorvel e previsivelmente rumo ao mais e melhor.
{677}
Walcott morreu em 1927, e os fsseis de Burgess foram basicamente esquecidos. Por quase
meio sculo, j azeram trancados em gavetas no Museu de Histria Natural Americano, em
Washington, raramente consultados e nunca questionados. At que, em 1973, um estudante de
ps-graduao da Universidade de Cambridge chamado Simon Conway Morris fez uma visita
coleo.
Ele se espantou com o que achou. Os fsseis eram bem mais variados e magnficos do que
Walcott indicara em seus textos.
{678}
Em taxonomia, a categoria que descreve os planos
corporais bsicos de todos os organismos o filo, e ali, Conway Morris concluiu, estavam gavetas
e mais gavetas de tais singularidades anatmicas todas, surpreendente e inexplicavelmente, no
reconhecidas pelos homem que as encontrara.
Com seu supervisor, Harry Whittington, e o colega estudante de ps-graduao Derek Briggs,
Conway Morris dedicou os anos seguintes a uma reviso sistemtica de toda a coleo,
produzindo uma monografia empolgante aps outra, medida que as descobertas se
acumulavam. Muitas das criaturas empregavam planos corporais no apenas diferentes de
qualquer coisa vista at ento ou depois, mas estranhamente diferentes. Uma delas, de nome
Opabinia, possua cinco olhos e um focinho em forma de bocal com garras na ponta. Outra, um
ser em forma de disco chamado Peytoia, assemelhava-se, quase hilariamente, a uma fatia de
abacaxi. Uma terceira havia evidentemente cambaleando sobre filas de pernas semelhantes a
estacas, e de to estranha recebeu o nome de Hallucigenia. Havia tantas novidades no
reconhecidas na coleo que, a certa altura, aps abrir mais uma gaveta, algum ouviu Conway
Morris murmurar a frase que se tornou famosa: Porra, mais um filo!.
{679}
As revises da equipe inglesa mostraram que o Cambriano foi uma poca de inovaes e
experimentaes inditas nos proj etos corporais. Durante quase 4 bilhes de anos, a vida havia
vacilado, sem nenhuma ambio detectvel em direo complexidade, e a, subitamente, no
espao de apenas 5 ou 10 milhes de anos, criara todos os proj etos corporais bsicos ainda em
uso. Aponte uma criatura, de um verme nematide a Cameron Diaz, e todas usam uma
arquitetura criada originalmente na festa cambriana.
{680}
O mais surpreendente, porm, foi o nmero de proj etos corporais que no conseguiram
prosperar, por assim dizer, no deixando descendentes. No todo, segundo Gould, pelo menos
quinze, e talvez at vinte dos animais de Burgess no pertenciam a nenhum filo
reconhecido.
{681}
(O nmero logo inflou, em alguns relatos populares, para at cem bem
mais do que os cientistas de Cambridge j amais chegaram a sustentar.) A histria da vida,
escreveu Gould, uma histria de retirada macia seguida de diferenciao dentro de algumas
estirpes sobreviventes, no a lenda convencional de um aumento constante da excelncia,
complexidade e diversidade. O sucesso evolucionrio, ao que parecia, era uma loteria.
Uma criatura que conseguiu escapar, um pequeno ser semelhante a um verme chamado Pikaia
gracilens, possua, ao que se descobriu, uma coluna vertebral primitiva, o que o tornou o primeiro
ancestral conhecido dos vertebrados posteriores, a includos ns prprios. Os Pikaia no eram
nada abundantes entre os fsseis de Burgess, de modo que s Deus sabe quo prximos estiveram
da extino. Gould, em uma citao famosa, deixa claro que v nosso sucesso hereditrio como
um acaso afortunado: Retroceda a fita da vida at os dias iniciais de Burgess Shale e deixe que
sej a reproduzida novamente de um ponto de partida idntico. Tornam-se nfimas as chances de
que algo como a inteligncia humana nos honraria com um replay.
{682}
O livro de Gould foi publicado em 1989; aclamado pela crtica, foi um grande sucesso de vendas.
O que em geral se ignorava era que muitos cientistas no concordavam com as concluses de
Gould e que a divergncia se tornaria explosiva.
Na verdade, sabemos agora que organismos complexos existiam pelo menos 100 milhes de
anos antes do Cambriano. Deveramos ter sabido isso bem antes. Quase quarenta anos aps a
descoberta de Walcott no Canad, do outro lado do planeta, na Austrlia, um j ovem gelogo
chamado Reginald Sprigg encontrou algo ainda mais antigo e, sua maneira, igualmente notvel.
Em 1946, Sprigg era um j ovem gelogo assistente do governo do estado da Austrlia do Sul
quando foi enviado para examinar algumas minas abandonadas nos montes Ediacaran, na cadeia
Flinders, uma extenso de serto escaldante uns cerca de quinhentos quilmetros ao norte de
Adelaide. A ideia era verificar se havia minas antigas que pudessem ser reaproveitadas, de
forma rentvel, utilizando-se tecnologias mais novas, de modo que ele no estava estudando
rochas de superfcie, e menos ainda fsseis. Mas certo dia, enquanto almoava, Sprigg por acaso
derrubou um pedao de arenito e surpreendeu-se no mnimo ao ver que a superfcie da rocha
eslava coberta de fsseis delicados, como as impresses deixadas por folhas no lodo. Aquelas
rochas antecediam a exploso cambriana. Ele estava contemplando a alvorqda da vida
visvel.
{683}
Sprigg submeteu um artigo Nature, que foi rej eitado. Leu-o, ento, na reunio anual seguinte da
Associao Australiana e da Nova Zelndia para o Progesso da Cincia, sem conseguir o apoio
do presidente da associao,
{684}
que declarou que as impresses de Ediacaran no passavam
de marcas inorgnicas fortuitas padres produzidos por vento, chuva ou mars, mas no por
seres vivos. Sem perder totalmente as esperanas, Sprigg viaj ou a Londres e apresentou suas
descobertas ao Congresso Geolgico Internacional de 1948, no entanto no conseguiu despertar
interesse nem crena. Finalmente, por falta de um veculo melhor, publicou suas descobertas nas
Transactions of the Royal Society of South Australia. Ento deixou o emprego pblico para se
dedicar explorao de petrleo.
Nove anos depois, em 1957, um colegial chamado James Mason, ao caminhar pela floresta
Charnwood, na Inglaterra Central, encontrou uma rocha com um fssil estranho, semelhante a
uma anmona moderna e exatamente igual a alguns dos espcimes que Sprigg encontrara e
vinha tentando divulgar. O colegial entregou a rocha a um paleontlogo da Universidade de
Leicester, que identificou o fssil como pr-cambriano. O j ovem Mason teve sua foto publicada
nos j ornais e foi tratado como um heri precoce. Ele ainda tratado assim em muitos livros. Em
sua homenagem, o espcime foi nomeaado Chamia masoni.
{685}
Atualmente, alguns dos espcimes de Ediacaran originais de Sprigg, assim como muitos dos
outros 1500 espcimes que foram encontrados na cadeia Flinders desde aquela poca, podem ser
vistos em uma caixa de vidro, numa sala do andar superior do slido e adorvel South Australian
Museum, em Adelaide, mas no atraem muita ateno. Os padres delicadamente entalhados
so meio fracos e pouco atraentes ao olho leigo. So na maior parte pequenos e em forma de
disco, com vagas e ocasionais tiras posteriores. Fortey descreveu-os como esquisitices
molemente encorpadas.
Ainda h pouco consenso sobre o que eram essas criaturas ou como viviam. Ao que se pode
observar, no eram dotadas de boca nem de nus para absorver e eliminar materiais digestivos,
nem de rgos internos para process-los ao longo do caminho. Quando vivas, diz Fortey, a
maioria provavelmente j azeu sobre a superfcie do sedimento arenoso, como um linguado mole,
sem estrutura e inanimado. As mais vvidas no eram mais complexas que uma medusa. Todas
as criaturas de Ediacaran eram diploblsticas, o que significa que se constituam de duas
camadas de tecido. Com exceo da medusa, todos os animais atuais so triploblsticos.
Alguns especialistas acreditam que no eram animais, e sim mais semelhantes a plantas ou
fungos. As distines entre planta e animal nem sempre so claras, mesmo agora. A esponj a
moderna passa a vida fixada num s lugar e no possui olhos, crebro ou um corao pulsante,
mas um animal. Quando voltamos ao Pr-Cambriano, as diferenas entre plantas e animais
eram provavelmente ainda menos claras, diz Fortey. No existe uma regra que diz que voc
tem de ser comprovadamente uma coisa ou outra.
Tampouco existe um consenso de que os organismos de Ediacaran sej am, de algum modo,
ancestrais de algo vivo hoj e (exceto talvez alguma medusa). Muitos especialistas os vem como
uma espcie de experincia fracassada, uma tentativa de complexidade que no foi bem-
sucedida, possivelmente porque os organismos lerdos de Ediacaran foram devorados ou
superados pelos animais flexveis e mais sofisticados do perodo Cambriano.
No h nada muito semelhante vivendo atualmente, escreveu Fortey.
{686}
Eles so difceis
de interpretar como alguma espcie de ancestral do que viria depois.
{687}
A impresso era que, em ltima anlise, eles no eram tremendamente importantes para o
desenvolvimento da vida na Terra. Muitos especialistas acreditam que houve um extermnio em
massa na fronteira entre o Pr-Cambriano e o Cambriano e que todas as criaturas de Ediacaran
(salvo a duvidosa medusa) no conseguiram avanar para a fase seguinte. A vida complexa
comeou realmente com a exploso cambriana. Pelo menos, essa era a viso de Gould.
Quanto s revises dos fsseis de Burgess Shale, quase imediatamente as pessoas passaram a
questionar as interpretaes e, em particular, a interpretao de Gould das interpretaes.
Desde o incio, vrios cientistas duvidaram do relato apresentado por Steve Gould, por mais que
admirassem a forma de apresentao, escreveu Fortey em Vida. Mas a coisa no foi to
amena assim.
Se Stephen Gould conseguisse pensar to claramente quanto escreve!, vociferou o acadmico
de Oxford Richard Dawkins no incio de uma resenha (no Sunday Telegraph londrino) de Vida
maravilhosa.
{688}
Dawkins reconheceu que o livro era incriticvel e um tour de force
literrio, mas acusou Gould de se engaj ar em um falsa representao grandiloquente e quase
insincera dos fatos, ao sugerir que as revises de Burgess haviam impressionado a comunidade
paleonlolgica. A viso que ele est atacando de que a evoluo marcha inexoravelmente
rumo a um pinculo como o homem j n o defendida h cinquenta anos, declarou Dawkins
com acidez.
No entanto, isso era uma sutileza que muitos resenhistas no perceberam. Um deles, escrevendo
no New York Times Book Review, sugeriu animadamente que, como resultado do livro de Gould,
os cientistas vm se livrando de alguns preconceitos que n o haviam examinado por geraes.
Eles esto, de forma relutante ou entusiasmada, aceitando a ideia de que os seres humanos
constituem um acaso da natureza, tanto quanto um produto do desenvolvimento ordeiro.
{689}
Mas as crticas mais agressivas contra Gould provieram da crena de que muitas de suas
concluses eram equivocadas ou negligentemente exageradas. Escrevendo na revista Evolution,
Dawkins atacou as afirmaes de Gould
{690}
de que a evoluo no Cambriano foi um tipo de
processo diferente do atual e exasperou-se com as repetidas insinuaes de que o Cambriano
foi um perodo de experimento evolucionrio, ensaio e erro evolucionrio, falsos incios
evolucionrios... Foi a poca frtil quando todos os grandes planos corporais fundamentais
foram inventados. Atualmente, a evoluo apenas reformula planos corporais antigos. No
Cambriano, novos filos e novas classes emergiram. Agora obtemos apenas espcies novas!.
Observando a frequncia com que proposta essa ideia de que no h planos corporais novos
, Dawkins diz: como se um j ardineiro contemplasse um carvalho e observasse espantado:
No estranho que nenhum galho novo tenha surgido nesta rvore h anos? Agora, s brotam
pequenos ramos.
Foi uma poca estranha, Fortey diz, especialmente quando se reflete que tudo aquilo dizia
respeito a algo acontecido 500 milhes de anos atrs, mas os nimos estavam exaltados. Brinquei
em um de meus livros que sentia que teria de colocar um capacete de segurana antes de
escrever sobre o perodo Cambriano, porm a sensao era mais ou menos aquela.
O mais estranho foi a reao de um dos heris de Vida maravilhosa, Simon Conway Morris, que
surpreendeu muita gente da comunidade paleontolgica ao investir abruptamente contra Gould
em um livro prprio, The crucible of creation [O cadinho da criao].
{691}
O livro tratou Gould
com desprezo, at dio, nas palavras de Fortey. Nunca vi tanto rancor num livro de um
profissional, escreveu Fortey mais tarde. O leitor fortuito de The crucible of creation, sem
conhecer a histria, j amais imaginaria que os pontos de vista do autor j estiveram prximos dos
de Gould (se j no foram idnticos).
{692}
Quando indaguei a Fortey a respeito, ele explicou: Bem, aquilo foi muito estranho, realmente
chocante, porque a descrio que Gould fizera dele era totalmente lisonj eira. A nica explicao
que Simon ficou constrangido. Vej a bem, a cincia muda, mas os livros so permanentes, e
imagino que ele lamentasse ser to irremediavelmente associado a pontos de vista que j no
sustentava. Havia todo aquele negcio do Caramba, mais um filo!, e eu suponho que ele
lastimasse ter ficado famoso por aquilo. Voc j amais depreenderia de leitura do livro de Simon
que ele um dia defendeu ideias quase idnticas s de Gould.
O que aconteceu foi que os fsseis do incio do Cambriano comearam a passar por um perodo
de reavaliao crtica. Fortey e Derek Briggs um dos outros personagens principais do livro de
Gould aplicaram um mtodo conhecido como cladstica para comparar os diferentes fsseis de
Burgess. Em termos simples, a cladstica consiste em organizar os organismos com base em
caractersticas compartilhadas. Fortey d como exemplo a ideia de comparar um musaranho
com um elefante. Se voc considerasse o tamanho avantaj ado e a presa impressionante do
elefante, poderia concluir que ele pouco teria em comum com o minsculo e fungador
musaranho. Mas se comparasse os dois com um lagarto, veria que o elefante e o musaranho se
desenvolveram, na verdade, dentro do mesmo plano.
{693}
Em essncia, o que Fortey est
dizendo que Gould vi u elefantes e musaranhos onde eles viam mamferos. As criaturas de
Burgess, eles acreditavam, no eram to estranhas e variadas como se afiguravam primeira
vista. Quase sempre no eram mais estranhas que trilobites, diz Fortey. S que tivemos cerca
de um sculo para nos acostumarmos aos trilobites. A familiaridade, vej a bem, gera
familiaridade.
Cabe observar que a falha no decorreu de negligncia ou desateno. Interpretar as formas e as
relaes dos animais antigos com base em indcios muitas vezes distorcidos e fragmentrios
constitui uma tarefa delicada. Edward O. Wilson observou que, se algum tomasse espcies
selecionadas de insetos modernos e as apresentasse como fsseis no estilo de Burgess, ningum
notaria que eram todas do mesmo filo, to diferentes so seus planos corporais. Tambm
fundamentais nas revises foram as descobertas de dois outros stios cambrianos, um na
Groenlndia e outro na China, alm de outras descobertas dispersas, que, combinadas,
forneceram muitos espcimes adicionais e com freqncia melhores.
O resultado que se constatou que os fsseis de Burgess no eram to diferentes assim.
Hallucigenia, ao que se constatou, havia sido reconstitudo de cabea para baixo. Suas pernas
semelhantes a estacas eram, na verdade, ferres nas costas. Descobriu-se que Peytoia, a criatura
estranha parecida com uma fatia de abacaxi, no era uma criatura separada, mas parte de um
animal maior chamado Anomalocaris. Muitos dos espcimes de Burgess foram atribudos a filos
vivos exatamente onde Walcott os situou a princpio. Acredita-se que Hallucigenia e alguns
outros estej am ligados a Onychophora, um grupo de animais parecidos com lagartas. Outros
foram reclassificados como precursores dos aneldeos modernos. Na verdade, diz Fortey, h
relativamente poucos proj etos cambrianos que sej am totalmente novos. Mais amide, eles se
revelam elaboraes interessantes de proj etos consagrados. Como ele escreveu em seu livro
Vida: Nenhum era to estranho quanto uma craca atual, nem to grotesco como um cupim
rainha.
{694}
Portanto, os espcimes de Burgess Shale no eram to espetaculares afinal de contas. Mas isso
no os tornava, como escreveu Fortey, menos interessantes ou bizarros, apenas mais
explicveis.
{695}
Seus planos corporais estranhos no passavam de uma espcie de
exuberncia j uvenil o equivalente evolucionrio, por assim dizer, a cabelos punk e piercing na
lngua. As formas acabaram se acomodando em uma meia-idade sria e estvel.
Mas restava a velha pergunta sobre a origem deles: como foi que surgiram subitamente do nada.
O fato que a exploso cambriana pode no ter sido to explosiva como se pensava. Acredita-se
hoj e que os animais do Cambriano provavelmente j existiam, mas eram pequenos demais para
ser vistos. Outra vez, foram os trilobites que forneceram a pista em particular, aquela apario
desconcertante de tipos diferentes de trilobites em locais totalmente dispersos ao redor do globo
mais ou menos na mesma poca.
Assim, a apario sbita de montes de criaturas plenamente formadas, mas variadas, longe de
realar o carter milagroso da exploso cambriana, sugere o inverso. Uma coisa uma criatura
bem formada como um trilobite surgir isoladamente isso de fato espantoso.
{696}
Apario
simultnea de muitos deles, entretanto, todos diferentes, mas claramente relacionados, no registro
fssil em lugares to afastados como China e Nova York, indica claramente que estamos
ignorando grande parte de sua histria. No poderia haver um indcio mais forte da existncia de
um antepassado alguma espcie-av que iniciou a linhagem num passado bem anterior.
O motivo pelo qual no encontramos essas espcies anteriores, ao que se acredita, que so
minsculas demais para serem preservadas. Diz Fortey: No preciso ser grande para ser um
organismo complexo em perfeito funcionamento. Atualmente, o mar pulula de artrpodes
minsculos que no deixaram nenhum registro fssil. Ele cita o pequeno coppode, que chega
aos trilhes nos mares modernos e se aglomera em cardumes suficientemente grandes para
enegrecer vastas reas do oceano. No entanto, todo nosso conhecimento sobre os seus ancestrais
se resume a um nico espcime encontrado no corpo de um peixe fossilizado antigo.
A exploso cambriana, se essa a palavra certa, provavelmente foi mais um aumento de
tamanho do que uma apario sbita de tipos corporais novos, afirma Fortey. E aquilo pode ter
ocorrido bem rapidamente, de modo que, nesse sentido, suponho que foi uma exploso. A ideia
que, assim como os mamferos aguardaram a sua chance durante 100 milhes de anos at que
os dinossauros desaparecessem, para ento aparentemente irromperem em profuso por todo o
planeta, talvez os artrpodes e outros triploblastas aguardassem no anonimato semimicroscpico
at que os organismos de Ediacaran dominantes sassem de cena. Diz Fortey: Sabemos que os
mamferos aumentaram substancialmente de tamanho aps o desaparecimento dos dinossauros
embora, quando eu digo abruptamente, empregue a palavra no sentido geolgico. Continuamos
falando de milhes de anos.
Alis, Reginald Sprigg acabou agraciado com certo grau de reconhecimento tardio. Um dos
principais gneros antigos, Spriggina, recebeu esse nome em sua homenagem, bem como vrias
espcies, e o todo tornou-se conhecido como fauna de Ediacaran, nome dos montes que ele
pesquisou. quela altura, porm, seus dias de caa aos fsseis haviam se encerrado. Aps
abandonar a geologia, Sprigg fundou uma bem-sucedida empresa petrolfera e se retitou para
uma propriedade em sua adorada cadeia Flinders, onde criou uma reserva de vida selvagem.
Sprigg morreu rico em 1994.


Captulo 22. Adeus s tudo aquilo


De uma perspectiva humana, e seria difcil para ns consider-la de outra forma, a vida algo
estranho. No esperou muito para comear, mas, depois que comeou, no mostrou muita pressa
em seguir em frente.
Consideremos o liquen. Os liquens esto entre os organismos visveis mais resistentes da Terra,
porm entre os menos ambiciosos. Eles crescem contentes num ptio ensolarado de igrej a, mas
vicej am sobretudo em ambientes aonde nenhum outro organismo iria em topos de montanha
ventosos e descampados rticos, onde quer que haj a pouco mais do que rochas, chuva, frio, e
quase nenhuma competio. Em reas da Antrtida onde praticamente nada mais crescer,
podem-se encontrar vastas extenses de liquens quatrocentos tipos deles aderindo
dedicadamente a cada rocha fustigada pelo vento.
{697}
Por um longo tempo, as pessoas no conseguiam entender como eles sobreviviam. Por
crescerem em rochas nuas sem alimento evidente nem produo de sementes, muitas pessoas
pessoas instrudas acreditavam que fossem pedras surpreendidas no processo de se tornarem
plantas, Espontaneamente, pedras inorgnicas se tornam plantas vivas!, afirmou exultante um
observador, um tal de dr. Hornschuch, em 1819.
{698}
Uma inspeo mais detalhada mostrou que os liquens eram mais interessantes do que mgicos.
Na verdade, so uma parceria entre fungos e algas. Os fungos excretam cidos que dissolvem a
superfcie da rocha, liberando minerqais que as algas convertem em alimento suficiente para
sustentar ambos. No um arranj o muito empolgante, mas claramente bem-sucedido. O
mundo ostenta mais de 20 mil espcies de liquens.
{699}
Como a maioria das coisas que prosperam em ambientes hostis, os liquens demoram para
crescer. Um lquen pode levar mais de meio sculo para atingir o tamanho de um boto de
camisa. Aqueles do tamanho de pratos de j antar, escreve David Attenborough, tendem portanto
a ter centenas, se no milhares, de anos.
{700}
Difcil imaginar uma existncia mais tediosa.
Eles simplesmente existem, acrescenta Attenborough, atestando o fato comovente de que a
vida, mesmo em seu nvel mais simples, existe, ao que parece, apenas por existir.
Tendemos os a ignorar esse pensamento de que a vida simplesmente existe. Como seres
humanos, estamos propensos a achar que ela precisa de um obj etivo. Temos planos, aspiraes e
desej os. Queremos aproveitar ao mximo a existncia embriagante de que fomos dotados. Mas o
que a vida para um lquen? Todavia, seu impulso por existir, por ser, to forte quanto o nosso
possivelmente at mais forte. Se eu fosse informado de que teria de passar dcadas como uma
cobertura felpuda de uma rocha na floresta, acho que perderia a motivao para continuar
vivendo. Os liquens no perdem. Como quase todo ser vivo, eles sofrero qualquer adversidade,
aguentaro qualquer insulto, por um momento de existncia adicional. A vida, em suma,
simplesmente desej a ser. Mas eis um ponto interessante em geral no desej a ser muita coisa.
Isso talvez sej a um pouco estranho, porque a vida teve tempo suficiente para desenvolver
ambies. Se voc imagina os cerca de 4,5 bilhes de anos da histria da Terra comprimidos em
um dia terrestre normal,
{701}
a vida comea muito cedo, em torno das quatro da madrugada,
com o surgimento dos primeiros organismos unicelulares simples, mas depois no avana mais
nas prximas dezesseis horas. Somente quase s oito e meia da noite, com cinco sextos do dia j
decorridos, a Terra consegue exibir ao universo algo alm de uma cobertura irrequieta de
micrbios. Finalmente as primeiras plantas marinhas aparecem, seguidas vinte minutos mais
tarde da primeira medusa e da enigmtica fauna de Ediacaran, vista pela primeira vez por
Reginald Sprigg, na Austrlia. s 21h04 entram em cena os trilobites (a nado), seguidos mais ou
menos imediatamente pelas criaturas bem formadas de Burgess Shale. Pouco antes das 22 horas,
plantas comeam a brotar em terra firme, Logo aps, faltando duas horas para o fim do dia,
despontam os primeiros animais terrestres.
Graas a uns dez minutos de bom tempo, s 22h24 a Terra coberta pelas grandes florestas
carbonferas cuj os resduos fornecem todo o nosso carvo, e os primeiros insetos com asas se
fazem notar. Os dinossauros entram em cena pouco antes das 23 horas e dominam por cerca de
45 minutos. Faltando 21 minutos para a meia-noite, desaparecem, e a era dos mamferos
comea. Os seres humanos emergem um minuto e dezessete segundos antes da meia-noite.
Nessa escala, toda a nossa histria registrada no duraria mais do que alguns segundos, e a vida
de um nico ser humano mal duraria um instante. Nesse dia grandemente acelerado, continentes
deslizam e se chocam num ritmo positivamente frentico. Montanhas se erguem e se desfazem,
bacias ocenicas surgem e desaparecem, lenis de gelo avanam e recuam. E o tempo todo,
cerca de trs vezes por minuto, em algum ponto do planeta, um fulgor marca o impacto de um
meteoro do tamanho do de Manson, ou at maior. um milagre que algo consiga sobreviver
num ambiente to fustigado e conturbado. Na verdade, poucas coisas sobrevivem longamente.
Talvez uma forma mais eficaz de visualizar quo recentes somos como parte desse quadro de 4,5
bilhes de anos sej a voc abrir seus braos ao mximo e imaginar aquela extenso como toda a
histria da Terra.
{702}
Nessa escala, de acordo com John McPhee, em Basin and range [Bacia e
cadeia de montanhas], a distncia das pontas dos dedos de uma m o at o pulso da outra o Pr-
Cambriano. Toda a vida complexa est em uma mo, e de um s golpe, com uma lixa de unha
de granulao mdia, voc pode erradicar a histria humana.
Felizmente, esse momento no ocorreu, contudo so grandes as chances de que venha a ocorrer.
N o pretendo introduzir um toque de pessimismo j usto neste ponto, mas o fato que a vida na
Terra possui outra qualidade bem pertinente: ela se extingue. Com certa regularidade. Apesar de
todo o esforo para se formarem e se preservarem, as espcies entram em colapso e morrem
bastante rotineiramente, e quanto mais complexas se tornam, mais rpido parecm se extinguir.
O que talvez sej a um dos motivos pelos quais grande parte da vida no to ambiciosa.
Portanto, sempre que a vida faz algo de ousado, trata-se de um evento memorvel, e poucas
ocasies foram mais memorvei s do que o momento em que ela passou para o prximo estgio
de nossa narrativa e saiu do mar.
A terra firme era um ambiente terrvel: quente, seca, banhada por radiao ultravioleta intensa,
sem a flutuabilidade que torna relativamente fceis os movimentos na gua. Para viver em terra
firme, os animais teriam de sofrer revises radicais em suas anatomias. Se voc segurar um
peixe por ambas as extremidades, ele ceder no meio, pois sua espinha dorsal fraca demais.
Para sobreviver fora da gua, os animais marinhos precisavam desenvolver uma arquitetura
interna nova que suportasse a carga um tipo de aj uste que no ocorre da noite para o dia. Os
desafios a superar no eram triviais. Por outro lado, havia um incentivo poderoso para deixar a
gua: ela estava ficando perigosa. Com a lenta fuso dos continentes em uma nica massa
terrestre, Pangia, diminuiu muito a quantidade de litoral e de habitats costeiros. Assim, a
competio tornou-se feroz. Alm disso, entrou em cena um novo tipo de predador onvoro e
inquietante, com uma estrutura to perfeita para o ataque que mal sofreu alteraes desde o seu
surgimento: o tubaro. Jamais haveria uma poca mais propcia para encontrar um ambiente
alternativo gua.
As plantas iniciaram o processo de colonizao da terra firme cerca de 450 milhes de anos
atrs, acompanhadas inevitavelmente por minsculos caros e outros organismos de que
precisavam para decompor e reciclar matria orgnica morta. Animais maiores levaram pouco
mais tempo para emergir, mas h uns 400 milhes de anos tambm estavam se aventurando fora
da gua. Ilustraes populares nos levaram a visualizar os primeiros habitantes terrestres
aventureiros como uma espcie de peixe ambicioso algo como o moderno mudskipper, capaz
de saltar de uma poa para outra durante as secas ou mesmo como um anfbio plenamente
formado. Na verdade, provvel que os primeiros habitantes mveis visveis em terra firme
fossem bem mais parecidos com os modernos bichos-de-conta, os pequenos crustceos que
saem correndo aturdidos quando voc levanta uma rocha ou tronco.
Aqueles que aprenderam a respirar oxignio do ar se deram bem. Os nveis de oxignio nos
perodos Devoniano e Carbonfero, quando vid a terrestre comeou a florescer, chegavam a
35% (bem superiores aos 20% atuais).
{703}
Com isso, os animais cresciam tremendamente com
rapidez espantosa.
Voc pode indagar: como os cientistas conseguem saber os nveis de oxignio de centenas de
milhes de anos atrs? A resposta est num campo quase desconhecido, mas engenhoso,
conhecido como geoqumica dos istopos. Os mares remotos do Carbonfero e do Devoniano
pululavam de plnctons minsculos que se protegiam dentro de conchinhas. Naquela poca,
como agora, os plnctons criavam suas conchas extraindo oxignio da atmosfera e combinando-
o com outros elementos (em especial, o carbono) para formar compostos durveis como o
carbonato de clcio. o mesmo truque qumico empregado no ciclo do carbono de longo prazo
(discutido no captulo 17) processo que pode no dar uma histria empolgante, mas vital
criao de um planeta habitvel.
No final desse processo, todos os organismos minsculos morrem e vo parar no fundo do mar,
onde so lentamente comprimidos at formarem calcrio. Entre as estruturas atmicas
minsculas que os plnctons levam consigo sepultura esto dois istopos muito estveis
oxignio-16 e oxignio-18. (Caso voc tenha esquecido o que um istopo, s para lembrar,
trata-se de um tomo com um nmero anormal de nutrons.) a que entram em ao os
geoqumicos, pois os istopos se acumulam em velocidades diferentes, dependendo de quanto
oxignio ou dixido de carbono existe na atmosfera na poca de sua criao.
{704}
Comparando
essas velocidades antigas, os geoqumicos conseguem interpretar, perspicazmente, as condies
do mundo antigo: nveis de oxignio, temperaturas do ar e do oceano, extenso e poca das eras
glaciais, e muito mais. Ao combinar suas descobertas por intermdio dos istopos com outros
resduos fsseis nveis de plen etc. , os cientistas recriam, com certa confiabilidade, paisagens
inteiras que nenhum olho humano j amais vislumbrou.
O principal motivo do grande aumento dos nveis de oxignio durante o perodo inicial da vida
terrestre foi que parte significativa da paisagem do mundo era dominada por gigantescos fetos
arbreos e vastos brej os, os quais por sua natureza pantanosa, perturbavam o processo normal
demreciclagem de carbono. Em vez de apodrecerem totalmente, as folhagens cadas e outras
materias vegetais mortas se acumulavam em sedimentos copiosos e midos, que acabaram
comprimidos nas vastas j azidas de carvo que sustentam amplamente a atividade econmica
moderna.
Os inebriantes nveis de oxignio encoraj avam o crescimento exagerado. A indicao mais
antiga j encontrada de um animal de superfcie so pegadas de 350 milhes de anos atrs de
uma criatura semelhante a um milpede, em uma rocha na Esccia. Tinha quase um metro de
comprimento. Antes do final da era, alguns milpedes atingiriam mais do que o dobro daquele
comprimento.
Com tais animais rondando, no surpreende que os insetos do perodo desenvolvessem um truque
para se manter fora do alcance da lngua do inimigo: aprenderam a voar. Alguns adotaram esse
novo meio de locomoo com uma facilidade to surpreendente que mantm as mesmas
tcnicas at hoj e. Ento, como agora, liblulas conseguiam cruzar os ares a mais de cinquenta
quilmetros por hora, parar instantaneamente, pairar no ar, voar para trs e elevar-se com muito
mais elegncia que qualquer mquin a voadora humana. A Fora Area norte-americana,
escreveu um comentarista, colocou-as em tneis de vento para ver como elas fazem, e
perderam as esperanas.
{705}
Elas tambm se empanturraram do ar abundante. Nas florestas
do Carbonfero, as liblulas atingiam o tamanho de corvos.
{706}
As rvores e outras vegetaes
alcanavam igualmente propores descomunais. Cavalinhas e fetos arbreos atingiam alturas
de quinze metros, licopdios, de quarenta.
Os promeiros vertebrados terrestres ou sej a, os primeiros animais terrestres dos quais
derivaramos so um tanto misteriosos. Isso se deveu em parte escassez de fsseis
relacionados, mas em parte tambm a um sueco idiossincrtico chamado Erik Jarvik, cuj as
interpretaes estranhas e cuj o j eito reservado retardaram o progresso nessa questo por quase
meio sculo. Jarvik fazia parte da equipe de estudiosos escandinavos que rumaram
Groenlndia, nas dcadas de 1930 e 1940, em busca de peixes fsseis. Em particular, eles
procuravam peixes de barbatanas lobadas do tipo que presumivelmente foi nosso ancenstral e de
todos os outros animais que se deslocam, conhecidos como tetrpodes.
A maioria dos animais so tetrpodes, e todos os tetrpodes vivos tm uma coisa em comum:
quatro membros que terminam em no mximo cinco dedos. Dinossauros, baleias, aves, seres
humanos, at peixes todos so tetrpodes, o que indica claramente que descendem de um
ancestral comum nico. A pista para esse ancestral, acreditava-se, seria encontrada na era
Devoniana, uns 400 milhes de anos atrs. Antes dessa poca, nada se deslocava em terra firme.
Na sequncia, inmeros animais passaram a faz-lo. Felizmente, a equipe encontrou tal criatura,
um animal de um metro de comprimento denominado Ichthyostega.
{707}
A anlise do fssil
coube a Jarvik, que comeou seu estudo em 1948 e prosseguiu nos 48 anos seguintes.
Infelizmente, Jarvik no deixou que mais ningum estudasse seu tetrpode. Os paleontlogos do
mundo tiveram de se contentar com dois artigos provisrios e incompletos nos quais ele observou
que a criatura possua cinco dedos em cada um dos quatro membros, o que confirmava sua
importncia ancestral.
Jarvik morreu em 1998. Ap s sua morte, outros paleontlogos examinaram avidamente o
espcime e descobriram que Jarvik errara a contagem dos dedos eram, na verdade, oito em
cada membro e no percebera que o peixe no poderia ter andado. A estrutura da barbatana
faria com que ele desmoronasse sob o prprio peso. Nem preciso dizer que isso no contribuiu
muito para aumentar nossa compreenso dos primeiros animais terrestres. Atualmente trs
tetrpodes antigos so conhecidos e nenhum possui cinco dedos. Em suma, no sabemos direito
de onde viemos.
Mas o fato que viemos, embora atingir nosso estado atual de proeminncia tenha sido tortuoso.
A vida em terra firme, desde que comeou, consistiu em quatro megadinastias, como so s
vezes chamadas. A primeira consistiu em anfbio s e rptei s primitivos, lerdos, mas, s vezes,
bem corpulentos. O animal mais conhecido dessa poc a foi o dimetrodonte, uma criatura de
barbatana dorsal que costuma ser confundida com os dinossauros (inclusive, eu observo, em uma
legenda de figura no livro Comet, de Carl Sagan). O dimetrodonte era na verdade um sinapsida.
Essa foi a nossa origem. Os sinapsidas eram uma das quatro divises principais da vida
reptilinana primitiva; as outras eram os anapsidas, os euriapsidas e os diapsidas. Os nomes
referem-se simplesmente ao nmero e localizao de pequenas aberturas encontradas na
lateral do crnio desses animais. Os sinapsidas possuem uma abertura na tmpora inferior; os
diapsidas, duas; os euriapsidas possuam uma s abertura mais em cima.
{708}
Com o tempo, cada um desses grupos principais dividiu-se em subgrupos adicionais, dos quais
alguns prosperaram e outros fracassaram. Os anapsidas deram origem s tartarugas, que, por
algum tempo, talvez um pouco improvavelmente, pareciam fadadas a predominar como a
espcie mais avanada e mortal do planeta, at que uma guinada evolucionria fez com que se
fixassem na durabilidade, em vez de no predomnio. Os sinapsidas dividiram-se em quatro
correntes, uma das quais sobreviveu alm do Permiano. Felizmente, foi a corrente qual
pertencamos, e ela evoluiu para uma famlia de proto-mamfero s conhecida como terapsidas.
Eles formaram a Megadinastia 2.
Infelizmente para os terapsidas, seus primos diapsidas tambm vinham evoluindo produtivamente
rumo aos dinossauros (que azar!). Estes aos poucos se mostraram por demais poderosos para os
terapsidas. Incapazes de competir de igual para igual com as novas criaturas agressivas, os
terapsidas em grande parte desapareceram de cena. Um pequeno nmero, porm, evoluiu para
seres pequenos, peludos, que viviam em tocas e, que por um longussimo tempo, aguardaram
com pacincia sua chance como pequenos mamferos. O maior de todos no ultrapassou o
tamanho de um gato domstico, e em geral eles no eram maiores que um camundongo. Isso
acabaria se revelando sua salvao, mas eles teriam de aguardar cerca de 150 milhes de anos
at que a Megadinastia 3, a Era dos Dinossauros, chegasse a um fim abrupto e abrisse espao
para a Megadinastia 4 e nossa Era dos Mamferos.
Cada uma dessas transformaes macias, bem como muitas transformaes monores,
dependeu daquele motor do progresso paradoxalmente importante: a extino. Constitui um fato
curioso que, na Terra, a mort e de espcies , no sentido mais literal, um meio de vida. Ningum
sabe quantas espcies de organismos existiram desde o incio da vida. Trinta bilhes uma cifra
comumente citada, porm s vezes o nmero chega a 4 trilhes.
{709}
Qualquer que sej a o total,
99,99% de todas as espcies que j viveram no esto mais conosco. Numa primeira
aproximao, como gosta de dizer David Raup, da Universidade de Chicago, todas as espcies
esto extintas.
{710}
Para organismos complexos, o tempo de durao mdio de uma espcie
so apenas 4 milhes de anos mais ou menos onde estamos agora.
{711}
A extino sempre uma m notcia para as vtimas, mas parece ser positiva para um planeta
dinmico. A alternativa extino a estagnao, diz Ian Tattersall, do Museu de Histria
Natural Americano, e a estagnao raramente boa em qualquer contexto.
{712}
(Convm
esclarecer que estamos falando aqui da extino como um processo natural a longo prazo. A
extino provocada pelo descuido humano so outros quinhentos.)
Crises na histria da Terra esto invariavelmente associadas a saltos dramticos
posteriores.
{713}
A morte da fauna de Ediacaran foi seguida por um surto criativo no perodo
Cambriano. A extino do Ordoviciano, 440 milhes de anos atrs, liberou o oceano de uma sri
e de animais imvei s que se alimentavam por filtragem e, de algum modo, criou condies que
favoreceram peixes velozes e rpteis aquticos gigantes. Estes, por seu turno, estavam na posio
ideal para enviar colonos terra firme quando uma nova exploso, no final do perodo
Devoniano, deu outra boa sacudidela na vida. E assim tem ocorrido em intervalos espalhados ao
longo da histria. Se a maioria desses eventos no tivesse acontecido da maneira como eles
aconteceram, quase com certeza no estaramos aqui agora.
A Terra assistiu a cinco episdios de extino em grande escala durante sua existncia no
Ordoviciano, no Devoniano, no Permiano, no Trissico e no Cretceo, nessa ordem e a muitos
menores. As extines do Ordoviciano (440 milhes de anos atrs) e do Devoniano (365 milhes)
exterminaram, cada uma, cerca de 80 a 85% das espcies. As extines do Trissico (210
milhes de anos atrs) e do Cretceo (65 milhes de anos) exterminaram, cada uma, de 70 a
75% delas. Mas a maior de todas foi a do Permiano, h 245 milhes de anos aproximadamente,
que ps fim ao longo reinado dos dinossauros. No Permiano, pelo menos 95% dos animais
conhecidos atraves do registro fssil saem de cena para nunca mais voltar.
{714}
At mesmo
cerca de um tero das espcies de insetos desapareceu a nica ocasio em que insetos
pereceram em massa.
{715}
Nunca estivemos to perto da extino total.
Foi realmente uma extino em massa, uma carnificina de uma magnitude que j amais
acometera a Terra antes, diz Richard Fortey.
{716}
O evento do Permiano foi particularmente
devastador para os animais marinhos. Os trilobites desapareceram por completo. Os moluscos e
os ourios-do-mar quase se extinguiram. Praticamente todos os outros organismos marinhos
foram atingidos. No todo, em terra e na gua, acredita-se que a Terra tenha perdido 52% de suas
famlias esse o nvel acima do gnero e abaixo da ordem na grande escala da vida (o tema do
prximo captulo) e talvez at 96% de todas as espcies. Um longo tempo decorreria at 80
milhes de anos segundo um clculo para que as espcies se recuperassem.
Dois detalhes precisam ser lembrados. Primeiro, tudo isso no passa de conj ecturas. As
estimativas do nmero de espcies animais que viviam no final do Permiano oscilam de apenas
45 mil a at 240 mil.
{717}
Se no sabemos quantas espcies viviam, fica difcil especificar com
convico qual proporo pereceu. Alm disso, estamos falando da morte de espcies, no de
indivduos. Para os indivduos, a taxa de mortalidade pode ter sido bem maior em muitos casos,
praticamente total.
{718}
As espcies que sobreviveram para a prxima fase da loteria da vida
quase certamente devem sua existncia a uns poucos sobreviventes assustados e claudicantes.
Nos intervalos das grandes extines, ocorreram tambm muitos episdios menores e menos
conhecidos as extines hemfiliana, frasniana, Fameniana, rancolabreana e mais de uma
dezena de outras que no foram to devastadores para os nmeros totais das espcies, mas
muitas vezes atingiram fortemente certas populaes. Os animais de pasto, entre eles os cavalos,
foram quase exterminados no evento hemfiliano, cerca de 5 milhes de anos atrs.
{719}
Os
cavalos se reduziram a uma nica espcie, que aparece to esporadicamente no registro fssil
que a impresso que se tem de que, durante uma poca, esteve beira da extino. Imagine
uma histria humana sem cavalos, sem animais de pasto.
Em quase todos os casos, sej a nas extines grandes, sej a nas modestas, ignoramos quase
totalmente sua causa. Mesmo depois de descartadas as ideias mais estapafrdias, sobram mais
teorias para a causa dos eventos de extino do que o prprio nmero de eventos. Pelo menos
duas dzias de culpados potenciais foram identificados como as causas ou os principais
contribuidores: aquecimento global, resfriamento global, mudana dos nveis dos oceanos,
esgotamento do oxignio dos mares (a chamada anoxia), epidemias, vazamentos gigantescos de
gs metano do fundo do oceano, impactos de meteoros e cometas, furaces descontrolados de
um tipo conhecido como hiperfuraces, enormes subidas de guas profundas vulcnicas,
exploses solares catastrficas.
{720}
Essa ltima uma possibilidade particularmente intrigante. Ningum sabe que dimenso as
exploses solares podem atingir, porque s comeamos a observ-las aps o advento da era
espacial, mas o Sol um motor poderoso e suas tempestades so proporcionalmente enormes.
Uma exploso solar tpica algo que nem sequer notaramos da Terra liberar a energia
equivalente a 1 bilho de bombas de hidrognio e arremessar no espao 100 bilhes de
toneladas de partculas assassinas de alta energia. A magnetosfera e a atmosfera combinadas
normalmente rechaam essas partculas de volta ao espao ou as direcionam com segurana
para os plos (onde produzem as belas auroras da Terra), mas acredita-se que uma exploso
anormalmente grande, digamos cem vezes maior que a exploso tpica, poderia desarmar nossas
defesas areas. O espetculo luminoso seria deslumbrante, no entanto quase certamente mataria
uma proporo ampla das pessoas que estivessem contemplando seu brilho. Alm disso, e um
tanto sinistramente, de acordo com Bruce Tsurutani, do Laboratrio de Propulso a Jato da
NASA, no deixaria nenhum vestgio na histria.
O que restou de tudo isso, nas palavras de um pesquisador, foram toneladas de conj ecturas e
muito poucos indcios.
{721}
O resfriamento parece estar associado a pelo menos trs dos
grandes eventos de extino do Ordviciano, do Devoniano e do Permiano , mas afora isso
impera a discordncia, inclusive sobre a rapidez ou a lentido com que um episdio especfico
ocorreu. Os cientistas no conseguem entrar em acordo, por exemplo, sobre a extino do final
do Devoniano o evento seguido pela mudana dos vertebrados para terra firme: se ela ocorreu
durante milhes de anos, milhares de anos ou em um s dia animado.
Um dos motivos da dificuldade de achar explicaes convincentes para as extines o fato de
que muito complicado exterminar a vida em grande escala. Como vimos no impacto de
Manson, possvel receber um golpe violento e se recuperar plenamente, ainda que de forma
vacilante. Assim, por que, dentre os milhares de impactos que a Terra suportou, o evento KT foi
to singularmente devastador? Em primeiro lugar, ele foi com efeito enorme, golpeando com a
fora de 100 milhes de megatons. Tamanha exploso no fcil de imaginar, mas, como
observou James Lawrence Powell, se explodssemos uma bomba de Hiroshima para cada pessoa
que vive na Terra hoj e, estaramos 1 bilho de bombas aqum do impacto KT.
{722}
Mas
mesmo aquele impacto isoladamente pode no ter sido suficiente para extirpar 70% da vida
terrestre, includos os dinossauros.
O meteoro KT teve a vantagem adicional vantagem do ponto de vista dos mamferos de cair
num mar raso, com apenas dez metros de profundidade, provavelmente no ngulo exato, numa
poca em que os nveis de oxignio eram 10% superiores aos atuais, de modo que o mundo era
mais combustvel. Acima de tudo, o leito do oceano onde ele aterrissou era mais constitudo de
rocha rica em enxofre. O resultado foi um impacto que transformou uma rea de leito ocenico
do tamanho da Blgica em aerossis de cido sulfrico. Durante meses subsequentes, a Terra
esteve suj eita a chuvas cidas o suficiente para queimar a pele.
{723}
Em certo sentido, ainda mais importante do que indagar sobre o motivo do extermnio de 70%
das espcies existentes na poca perguntar como os 30% remascentes sobreviveram? Por que o
evento foi to irremecliavelmente devastador para cada dinossauro que existia, enquanto outros
rpteis, como cobras e crocodilos, conseguiram sobreviver? Ao que sabemos, nenhuma espcie
de sapo, trito, salamandra ou outros anfbios extinguiu-se na Amrica do Norte. Por que
cargas-dgua essas criaturas delicadas emergiram ilesas de tamanho desastre?, pergunta Tim
Flannery em sua fascinante pr-histria da Amrica, Eternal frontier [Fronteira eterna].
{724}
Nos mares foi a mesma histria. Todos os amonites desapareceram, mas seus primos nautilides,
com estilos de vida semelhantes, sobreviveram. Entre os plnctons, algumas espcies foram
praticamente extintas 92% dos foraminferos, por exemplo ao passo que outros organismos,
como as diatomceas, com um plano semelhante e vivendo lado a lado, escaparam
relativamente ilesos.
{725}
So incoerncias difceis. Como observa Richard Fortey: De algum modo, no parece
satisfatrio simplesmente tach-los de sortudos e deixar as coisas assim.
{726}
Se, como
parece provvel, o evento foi seguido de meses de trevas e fumaa sufocante, fica difcil
explicar a sobrevivncia de muitos insetos. Alguns insetos, como os besouros, observa Fortey,
podiam viver na madeira ou em outras coisas espalhadas. Mas e aqueles como as abelhas, que
navegam com base na luz solar e precisam de plen? Explicar sua sobrevivncia no to fcil.
Acima de tudo, existem os corais. Os corais requerem algas para sobreviver, e as algas
requerem luz solar, e ambos requerem temperaturas mnimas constantes. Nos ltimos anos, tem-
se dado muita publicidade morte de corais decorrente de mudanas de cerca de um grau na
temperatura do mar. Se os corais so to vulnerveis a mudanas pequenas, como sobreviveram
ao longo inverno do impacto?
H tambm muitas variaes regionais difceis de explicar. No hemisfrio sul, as extines
parecem ter sido bem menos severas do que no norte. A Nova Zelndia em particular parece ter
escapado ilesa em grande medida, embora quase no tivesse animais vivendo em tocas. Mesmo
sua vegetao foi predominantemente poupada, conquanto a escala da conflagrao em outras
partes indique que a devastao foi global. Em suma, existe muita coisa que no sabemos.
Alguns animais prosperaram inclusive, de modo um tanto surpreendente, as tartarugas de novo.
Como observa Flannery, o perodo imediatamente posterior extino dos dinossauros poderia
perfeitamente ser denominado Era das Tartarugas. Dezesseis espcies sobreviveram na Amrica
do Norte e trs novas espcies surgiram logo depois.
{727}
Sem dvida, na gua o estrago foi menor. O impacto KT exterminou cerca de 90% das espcies
terrestres, mas apenas 10% daquelas que viviam em gua doce. A gua obviamente ofereceu
proteo contra o calor e as chamas, e, alm disso, parece ter fornecido mais sustento no perodo
de escassez que se seguiu. Todos os animais terrestres que sobreviveram tinham o hbito de se
retirar para um ambiente mais seguro nas pocas de perigo: para a gua ou para baixo da terra,
onde se protegiam da devastao l fora. Os animais saprfagos tambm tiraram vantagem. Os
lagartos foram, e so, fortemente imunes s bactrias nas carcaas ptridas. Na verdade,
costumam ser atrados por elas, e durante um longo tempo houve muitas disposio.
Uma afirmao comum, mas errnea, que s animais pequenos sobreviveram ao evento KT,
porm, entre os sobreviventes estiveram os crocodilos, trs vezes maiores do que os atuais. No
todo, contudo, a maioria dos sobreviventes era pequena e furtiva. De fato, com o mundo escuro e
hostil, a poca era perfeita para animais pequenos, de sangue quente, noturnos, flexveis na dieta
e cautelosos por natureza exatamente as qualidades que distinguiram os nossos antepassados
mamferos. Se nossa evoluo estivesse mais avanada, provavelmente teramos sido
exterminados. Em vez disso, os mamferos viram-se num mundo ao qual se adaptavam como
nenhum outro ser vivo.
No entanto, no verdade que os mamferos acorreram para preencher todos os nichos. A
evoluo pode abominar o vcuo, escreveu o paleontlogo Steven M. Stanley, mas costuma
levar muito tempo para preench-lo.
{728}
Por talvez at 10 milhes de anos, os mamferos
permaneceram cautelosamente pequenos.
{729}
No incio do Tercirio, se voc tivesse o
tamanho de um lince, poderia ser rei.
Mas uma vez que deslancharam, os mamferos se expandiram prodidiosamente s vezes, em
um grau quase absurdo. Durante uma poca, houve porquinhos-da-ndi a do tamanho de
rinocerontes e rinocerontes do tamanho de uma casa de dois andares.
{730}
Bastava abrir-se uma
vaga na cadeia predatria que os mamferos surgiam para preench-la. Membros primitivos da
famlia dos racuns migraram para a Amrica do Sul, descobriram uma vaga e evoluram em
animais do tamanho e com a ferocidade de ursos. As aves tambm prosperaram de forma
desproporcional. Durante milhes de anos, uma ave gigante, carnvora e incapaz de voar
chamada titanis foi possivelmente o animal mais feroz da Amrica do Norte.
{731}
Sem dvida,
foi a ave mais intimidadora que j viveu. Media trs metros de altura, pesava mais de 350 quilos
e seu bico era capaz de arrancar a cabea de quem o aborrecesse. Sua famlia sobreviveu
temivelmente durante 50 milhes de anos, mas at a descoberta de um esqueleto, na Flrida, em
1963, no tnhamos a menor ideia de sua existncia.
O que nos leva a outro motivo da incerteza sobre as extines: a escassez de registros fsseis. J
mencionamos a improbabilidade de qualquer conj unto de ossos vir a fossilizar-se, mas a coisa
ainda pior do que voc possa imaginar. Consideremos os dinossauros. Os museus do a impresso
de uma abundncia global de fsseis de dinossauros. Na verdade, a maioria das peas expostas
nos museus artificial. O grande diplodoco que domina o salo de entrada do Museu de Histria
Natural de Londres e que tem encantado e informado geraes de vivitantes feito de gesso
construdo em 1903 em Pittsburgh e oferecido ao museu por Andrew Carnegie.
{732}
O salo de
entrada do Museu de Histria Natural Americano, em Nova York, dominado por uma exibio
ainda mais grandiosa: o esqueleto de um imenso barossauro defendendo o beb do ataque de um
alossauro veloz e dentudo. uma exibio impressionante o barossauro eleva-se uns nove
metros em direo ao teto alto , mas totalmente falsa. Cada uma das centenas de ossos na
exibio um molde. Visite praticamente qualquer museu de histria natural de destaque do
mundo em Paris, Viena, Frankfurt, Buenos Aires, Cidade do Mxico e voc ser saudado por
modelos antigos, e no ossos antigos.
O fato que no sabemos muita coisa sobre os dinossauros. Para toda a Era dos Dinossauros,
menos de mil espcies foram identificadas (quase metade com base em um nico espcime), o
que cerca de um quarto do nmro de espcies de mamferos que vivem hoj e. Os dinossauros,
bom lembrar, dominaram a Terra trs vezes mais longamente que os mamferos. Portanto, ou
eles foram trememdamente improdutivos em termos de espcies, ou at agora mal arranhamos
a superfcie (para usar u m clich irresistivelmente apropriado).
Por milhes de anos atravs da Era dos Dinossauros, nem um fssil foi encontrado. Mesmo para
o perodo do Cretceo posterior o perodo pr-histrico mais estudado, graas ao nosso interesse
pelos dinossauros e sua extino , cerca de trs quartos das espcies que viveram talvez ainda
estej am por ser descobertas. Animais ainda mais volumosos que o diplodoco ou mais
ameaadores que o tiranossauro podem ter percorrido a Terra aos milhares sem que j amais
venhamos a sab-lo. At bem recentemente, tudo o que sabia sobre os dinossauros desse perodo
advinha de apenas cerca de trezentos espcimes representando apenas dezesseis espcies.
{733}
A escassez de registros levou crena generalizada de que os dinossauros j estavam se
extinguido quando ocorreu o impacto KT.
No final da dcada de 1980, um paleontlogo do Museu Pblico de Milwauke, Peter Sheehan,
decidiu conduzir uma experincia. Com o auxilio de duzentos voluntrios, realizou um censo
detalhado de uma rea bem definida, mas tambm bastante explorada, da famosa formao
Hell Creek, em Montana. Esquadrinhando meticulosamente o terreno, os voluntrios coletaram
cada dente, vrtebra e lasca de osso tudo o que havia passado despercebido aos escavadores
anteriores. O trabalho levou trs anos. No fim, constataram que haviam mais que triplicado o
total de fsseis de dinoussauros do Cretceo posterior. A pesquisa provou que os dinossauros
permaneceram numerosos at a poca do impacto KT. No h motivo para acreditar que os
dinossauros vinham se extinguindo gradualmente durante os ltimos 3 milhes de anos do
Cretceo, relatou Sheehan.
{734}
Estamos to habituados noo de nossa prpri a inevitabilidade como a espcie dominante de
vida que difcil compreender que estamos aqui somente devido a choques extraterrestres
oportunos e outros eventos aleatrios. A nica coisa que temos em comum com todos os outros
seres vivos que, por quase 4 bilhes de anos, nossos ancestrais conseguiram transpor uma srie
de portas que se fechavam, sempre que foi necessrio. Stephen Jay Gould expressou esse fato de
forma sucinta em uma frase conhecida: Os seres humanos esto hoj e aqui porque nossa
linhagem especfica nunca se rompeu nem uma vez em qualquer dos bilhes de momentos que
poderiam ter nos apagado da histria.
{735}
Comeamos este captulo com trs afirmaes: a vida quer existir; a vida nem sempre quer ser
muita coisa; a vida de tempos em tempos se extingue. A elas podemos acrescentar uma quarta: a
vida continua. E muitas vezes, como veremos, ela continua de maneiras decididamente
surpreendentes.


Captulo 23. A riqueza do ser


Em vrios lugares no Museu de Histria Natural de Londres, abertas em recessos ao longo de
corredores mal iluminados ou situadas entre caixas de vidro repletas de minerais, ovos de
avestruz e um sculo de outros entulhos produtivos, existem portas secretas pelo menos secretas
no sentido de que nada nelas atrai a ateno dos visitantes. Ocasionalmente voc pode ver
algum com o ar distrado e os cabelos desgrenhados tpicos do acadmico emergir de uma das
portas e descer correndo um corredor, provavelmente para desaparecer por outra porta um
pouco mais frente, mas esse um evento relativamente raro. Quase sempre as portas
permanecem fechadas, sem dar a menor ideia de que, por detrs delas, existe outro museu de
histria natural paralelo to vasto quanto e, em vrios aspectos, mais maravilhoso que aquele que
o pblico conhece e adora.
O Museu de Histria Natural contm cerca de 70 milhes de obj etos de todos os domnios da vida
e de todos os cantos do planeta, com mais uns 100 mil acrescentados coleo a cada ano, mas
somente por detrs dos bastidores que se obtm uma ideia do tesouro que essa instituio
abriga. Em armrios e salas compridas cheias de prateleiras atulhadas so mantidos dezenas de
milhares de animais conservados em garrafas, milhes de insetos espetados em quadrados de
cartolina, gavetas de moluscos reluzentes, ossos de dinossauros, crnios de seres humanos
primitivos, um sem-nmcro de pastas com plantas caprichosamente prensadas. um pouco
como passear pelo crebro de Darwin. O salo dos espritos sozinho abriga 24 quilmetros de
prateleiras contendo j arras e j arras de animais preservados em lcool metlico.
{736}
Ali existem espcimes coletados por Joseph Banks na Austrlia, Alexander von Humboldt na
Amaznia, Darwin na viagem do Beagle e muito mais que sej a raro, ou historicamente
importante, ou ambos. Muita gente adoraria ter acesso a essas coisas. Alguns realmente tm. Em
1954, o museu adquiriu uma coleo ornitolgica incrvel do esplio de um colecionador
dedicado chamado Richard Meinertzhagen, autor de Birds of Arbia, entre outras obras eruditas.
Meinertzhagen havia sido um visitante fiel do museu durante anos, frequentando-o quase
diariamente a fim de tomar notas para a produo de seus livros e monografias. Quando os
engradados chegaram, os curadores entusiasmados os abriram curiosos de conhecer o contedo
e se surpreenderam ao descobrir que um grande nmero de espcimes trazia etiquetas do prprio
museu. O sr. Meinertzhagen, ao que se revelou, vinha surupiando peas das colees havia anos.
Da seu hbito de traj ar um sobretudo grande, mesmo nos dias quentes.
Alguns anos depois, um velho e encantador visitante do departamento de moluscos um
cavalheiro bem distinto, ao que me contaram foi apanhado enfiando conchas valiosas nos ps
ocos de seu andador de alumnio Zimmer.
Acho que no h nada aqui que algum em algum lugar no cobice, observou Richard Fortey,
com ar pensativo, ao conduzir-me pelo mundo fascinante dos bastidores do museu.
Perambulamos por um labirinto de departamentos, com pessoas sentadas diante de mesas
grandes lidando atenta e investigativamente com artrpodes, folhas de palmeiras e caixas com
ossos amarelados. Por toda parte, reinava um ar de meticulosidade sem pressa de pessoas
engaj adas em um empreendimento gigantesco que no tem fim e no deve ser precipitado. Em
1967, eu havia lido, o museu publicara seu relatrio sobre a expedio John Murray, uma
pesquisa do oceano ndico, 44 anos aps a concluso da expedio.
{737}
Esse um mundo em
que as coisas avanam com ritmo prprio, inclusive um elevador minsculo que Fortey e eu
compartilhamos com um senhor idoso de aspecto erudito, com quem Fortey conversou alegre e
familiarmente ao subirmos mais ou menos na velocidade com que sedimentos se acumulam.
Quando o homem foi embora, Fortey explicou: Aquele era um suj eito bem legal chamado
Norman, que passou 42 anos estudando uma nica espcie de planta, a erva-de-so-j oo. Ele se
aposentou em 1989, mas continua vindo todas as semanas.
Como possvel passar 42 anos estudando uma nica espcie de planta?, perguntei.
notvel, no ?, Fortey concordou. Ele refletiu por um momento. Parece que ele muito
meticuloso. A porta do elevador se abriu, revelando uma abertura coberta de tij olos. Fortey
pareceu aturdido. estranho, ele disse. Aqui costuma ser a seo de botnica. Apertou o
boto de outro andar, e acabamos encontrando a seo de botnica aps percorrermos escadas
traseiras e atravessamos discretamente outros departamentos onde pesquisadores labutavam com
amos sobre obj etos outrora vivos. E foi assim que fui apresentado a Len Ellis e o mundo
silencioso das brifitas musgos, para os leigos.
Quando Emerson observou poeticamente que os musgos preferem o lado norte das rvores
(Nos troncos do bosque o musgo a trepar, na noite escura estrela polar), quis se referir aos
liquens, pois no sculo XIX no se fazia distino entre musgos e liquens. Os musgos verdadeiros
no do muita importncia para o lado em que crescem, de modo que no servem como
bssolas naturais. Na verdade, eles no servem para quase nada. Talvez nenhum grande grupo
de plantas tenha to poucas utilidades, comerciais ou econmicas, como os musgos, escreveu
Henry S. Conard, talvez com um toque de tristeza, em How to know the mosses and liverworts
[Como reconhecer os musgos e as hepticas], publicado em 1956 e ainda encontrvel em muitas
prateleiras de livrarias como quase a nica tentativa de popularizar o tema.
{738}
Eles so, no entanto, prolficos. Mesmo tirando os liquens, as brifitas so um grupo cheio de
detalhes, com mais de 10 mil espcies contidas em cerca de setecentos gneros. O alentado e
imponente Moss flora of Britain and Ireland [Flora de musgos da Gr-Bretanha e da Irlanda], de
A.
J. E. Smith, chega a setecentas pginas, e Gr-Bretanha e Irlanda no esto entre os lugares mais
musgosos. nos trpicos que voc encontra a variedade, contou Len Ellis.
{739}
Homem
calmo e magro, h 27 anos ele trabalha no Museu de Histria Natural e curador do
departamento desde 1990. Voc pode ir para um lugar como as florestas midas da Malsia e
encontrar variedades novas com relativa facilidade. Eu mesmo fiz isso no faz muito tempo. Eu
olhava para baixo, e havia uma espcie que nunca tinha sido registrada.

De modo que no sabemos quantas espcies restam a ser descobertas?
Ah, no. No temos a menor ideia.
Talvez voc ache que poucas pessoas no mundo estariam dispostas a dedicar a vida ao estudo de
algo to pouco atraente, mas a turma dos musgos chega s centenas e sente bastante entusiasmo
por sua matria. Ah, sim, Ellis contou, as reunies podem se tornar bem animadas s vezes.
Pedi um exemplo de controvrsia.
Bem, aqui est uma que nos foi infligida por um de nossos compatriotas, ele disse, sorrindo
levemente, e abriu uma obra de referncia volumosa contendo ilustraes de musgos cuj a
caracterstica mais notvel ao olho leigo era a total semelhana entre eles. Este, disse Ellis,
apontando para um musgo, costumava ser um gnero, Drepanocladus. Agora est sendo
reorganizado em trs: Drepanocladus, Warnstorfia e Hamatacoulis.
E isso provocou muita briga? perguntei com um toque de esperana.
Bem, isso fazia sentido. Fazia total sentido. Mas exibiu um grande trabalho de
reordenamento das colees e deixou os livros desatualizados por algum tempo, de modo que o
pessoal resmungou um pouco.
Os musgos tambm tm l seus mistrios, ele me contou. Um caso famoso pelo menos para a
turma dos musgos envolveu um tipo retrado chamado Hyophila stanfordensis, descoberto no
campus da Universidade Stanford, na Califrnia, e mais tarde encontrado nas margens de uma
trilha na Cornualha, na ponta sudoeste da Inglaterra, mas j amais em qualquer outro lugar
intermedirio. Como veio a existir em dois lugares to dspares um mistrio. Ele agora
conhecido como Hennediella stanfordensis, Ellis disse. Outra reviso.
Assentimos pensativamente com a cabea.
Quando um musgo novo achado, precisa ser comparado com todos os demais musgos para que
se tenha certeza de que nunca foi registrado. Depois, preciso redigir uma descrio formal,
preparar ilustraes e publicar o resultado em uma revista respeitvel. O processo todo
dificilmente leva menos de seis meses. O sculo XX no foi uma poca propcia taxonomia dos
musgos. Grande parte do trabalho do sculo foi dedicado a desfazer as confuses e duplicaes
legadas pelo sculo XIX.
Aquela foi a idade de ouro da coleta de musgos. (Talvez voc se lembre de que o pai de Charles
Lyell foi um grande especialista em musgos.) Um ingls chamado George Hunt caou musgos
britnicos com tanta assiduidade que provavelmente contribuiu para a extino de vrias
espcies. Mas graas a tais esforos que a coleo de Len Ellis uma das mais completas do
mundo. Todos os seus 780 mil espcimes esto prensados em grandes folhas dobradas de papel
grosso, algumas bem antigas e cobertas com uma escrita vitoriana comprida e fina. Algumas,
pelo que sabemos, podem ter sido manuseadas por Robert Brown, o famoso botnico vitoriano,
descobridor do movimento browniano e do ncleo das clulas, que fundou e administrou o
departamento de botnica do museu durante os primeiros 31 anos, at sua morte, em 1858. Todos
os espcimes so mantidos em armrios de mogno velhos e lustrosos, to requintados que fiz um
comentrio a respeito.
Oh, estes eram de sir Joseph Banks, de sua casa em Soho Square, Ellis disse casualmente,
como se estivesse identificando uma compra recente de uma loj a de departamentos. Ele
mandou fazer para guardar seus espcimes da viagem do Endeavour. Observou os armrios
pensativos, como que pela primeira vez aps um longo tempo. No sei como eles vieram parar
aqui na brioologia, acrescentou.
Aquela foi uma revelao surpreendente. Joseph Banks foi o maior botnico da Inglaterra, e a
viagem do Endeavour a mesma em que o capito Cook mediu o trnsito de Vnus de 1769 e
reivindicou a Austrlia para a coroa inglesa, entre muitas outras coisas foi a maior expedio
botnica da histria. Banks pagou 10 mil libras, cerca de 1 milho de dlares em moeda atual, por
essa aventura de trs anos ao redor do mundo em companhia de nove outras pessoas: um
naturalista, um secretrio, trs artistas e quatro serviais. S Deus sabe como foi que o rude
capito Cook conseguiu aturar tal grupo de almofadinhas, mas ele aparentemente gostava
bastante de Banks e admirava seu talento em botnica alis, um sentimento compartilhado pela
posteridade.
Nunca antes nem depois um grupo de botnica obteve triunfos maiores. Isso correu, em parte,
porque a viagem incluiu muitos lugares novos ou pouco conhecidos Terra do Fogo, Taiti, Nova
Zelndia, Austrlia, Nova Guin , mas em grande parte porque Banks era um colecionador
arguto e inventivo. Mesmo impossibilitado de desembarcar no Rio de Janeiro devido a uma
quarentena, ele examinou um fardo de rao enviado para o gado do navio e fez
descobertas.
{740}
Nada, ao que parece, escapava de sua observao. No todo, ele coletou 30 mil
espcimes de plantas, entre elas 1400 nunca vistas antes o suficiente para aumentar em cerca
de um quarto o nmero de plantas conhecidas no mundo.
Contudo, o grande tesouro de Banks foi apenas parte do esplio total naquela era quase
absurdamente aquisitiva. Colecionar plantas no sculo XVIII tornou-se uma espcie de mania
internacional. A glria e a riqueza aguardavam aqueles capazes de encontrar espcies novas, e
botnicos e aventureiros percorreram distncias incrveis para satisfazer a nsia do mundo por
novidades vegetais. Thomas Nuttall, o homem que homenageou Caspar Wistar ao nomear a
glicnia (wisteria, em ingls), emigrou para os Estados Unidos como um tipgrafo inculto, mas
descobriu uma paixo pelas plantas, atravessou metade do pas e depois voltou coletando
centenas de espcimes j amais vistos. John Fraser, homenageado pelo abeto Fraser, passou anos
na floresta coletando plantas a pedido de Catarina, a Grande. Ao retornar enfim Rssia, o novo
czar pensou que ele estivesse maluco e recusou-se a honrar o contrato. Raser levou tudo para
Chelsea, onde abriu uma chcara e ganhou um bom dinheiro vendendo rododendros, azalias,
magnlias, trepadeiras de Virgnia, steres e outras floras coloniais exticas a uma clientela de
satisfeitos ingleses endinheirados.
Fortunas podiam ser amealhadas com as descobertas certas. John Lyon, um botnico amador,
passou dois anos duros e perigosos colecionando espcimes, mas seus esforos lhe renderam
quase 230 mil dlares em moeda atual. Muitos, porm, eram movidos pelo simples amor
botnica. Nuttall doou grande parte do que descobriu ao Jardim Botnico de Liverpool. Acabou se
tornando diretor do Jardim Botnico de Harvard e autor do enciclopdico Genera of North
American plants [Gneros de plantas norte-americanas], do qual tambm fez a composio
tipogrfica.
E isso s com as plantas. Havia igualmente a fauna dos novos mundos: cangurus, quivis, racuns,
linces, mosquitos e outras formas curiosas alm da imaginao. O volume da vida na Terra se
afigurava infinito, como observou Jonathan Swift * numa quadra famosa em que se refere
sucesso infinita de pulgas cada vez menores, predadoras das maiores.

* [Diz a quadra de Swift: So, naturalists observe, aflea/Hath smaller fleas that on him prey;/ And
these have smaller still to bite em;/And so proceed ad infinitum. (N. T.)]

Todas essas informaes novas precisavam ser arquivadas, ordenadas e comparadas com o que
se conhecia. O mundo estava desesperado por um sistema de classificao prtico. Felizmente,
um homem na Sucia veio ao encontro dessa necessidade.
Seu nome era Carl Linn (mais tarde mudado, com permisso, para o mais aristocrtico von
Linn), mas ele lembrado hoj e pela forma latinizada Carolus Linnaeus ou simplesmente Lineu.
Nascido em 1707 na aldeia de Rshult, no Sul da Sucie, filho de um cura luterano pobre mas
ambicioso, foi um aluno to preguioso que seu pai, exasperado, resolveu fazer dele um aprendiz
de sapateiro (ou pelo menos ameaou faz-lo). Abalado diante da perspectiva de passar a vida
pregando pregando tachas em couro, o j ovem Linneu implorou por nova chance e trilhou uma
carreira acadmica brilhante. Estudou medicina na Sucia e na Holanda, embora sua paixo se
tornasse o mundo natural. No inicio da dcada de 1730, com vinte e poucos anos, comeou a
produzir catlogos das espcies de plantas e animais do mundo, usando um sistema de sua prpria
concepo. Aos poucos sua fama cresceu.
Raramente um homem se deleitou tanto com prpria grandeza. Ele passava grande parte do
tempo livre redigindo perfis longos e aduladores de si mesmo, declarando que nunca houve um
botnico ou zologo maior e que seus sistemas de classificao era a maior realizao do
domnio da cincia. Como modstia, sugeriu que sua lpide ostentasse a inscrio Princeps
Botanicorum, Prncipe dos Botnicos. Quem ousasse questionar auto-avaliaes generosas de
Lineu podia acabar descobrindo que uma erva daninha fora batizada com seu nome.
Outra qualidade impressionante de Lineu foi uma preocupao permanente s vezes, poder-se-
ia dizer, febril com o sexo. Ele se impressionou em particular com a semelhana entre certos
bivalves e as partes pudendas femininas. s partes de uma espcie de molusco deu os nomes de
vulva, lbios, pbis, nus e hmen.
{741}
Lineu agrupou as plantas segundo a natureza
de seus rgos reprodutivos e dotou-as de uma capacidade amorosa espantosamente
antropomrfica. Suas descries das flores e de seu comportamento esto repletas de referncias
a relaes promscuas, concubinas estreis e leito conj ugal. Na primavera, escreveu
numa passagem muitas vezes citada:

O amor chega mesmo para as plantas. Machos e fmeas [...] celebram suas npcias [...]
mostrando pelos rgos sexuais quais so machos, quais so fmeas. As folhas das flores servem
de leito nupcial, que o criador to gloriosamente disps, adornado com dossis to nobres, e
perfumado com fragncias to suaves que o noivo com sua noiva podem celebrar suas npcias
ali com a maior solenidade. Quando o leito enfim fica pronto, hora de o noivo abraar sua
noiva amada e entregar-se a ela.
{742}

Ele denominou um gnero de planta Clitoria. No surpreende que muita gente o achasse
estranho. Mas seu sistema de classificao foi irresistvel. Antes de Lineu, as plantas recebiam
nomes longos e descritivos. O camapu era chamado de Physalis amno ramosissime ramis
angulosis glabris follis dentoserratis. Lineu resumiu-o como Physalis angulata, nome em vigor at
hoj e.
{743}
O mundo das plantas estava igualmente confuso devido a incoerncias nas
nomeaes. Um botnico no podia ter certeza se a Rosa sylvestris Alba cum rubore, folio glabro
era a mesma planta que outros chamavam de Rosa sylvestris inodora seu canina. Lineu
solucionou a charada chamando-a simplesmente de Rosa canina. Tornar essas abreviaes teis
e agradveis a todos exigia mais do que simples atitude. Era preciso capacidade talento, na
verdade para detectar as qualidades salientes de uma espcie.
O sistema de Lineu to consagrado que mal conseguimos imaginar uma alternativa, mas antes
dele os sistemas de classificao costumavam ser totalmente caticos. Os animais podiam ser
categorizados pelo fato de serem selvagens ou domesticados, terrestres ou aquticos, grandes ou
pequenos, ou por serem considerados bonitos, nobres ou irrelevantes. Buffon ordenou seus
animais segundo a utilidade que tinham para o homem. Consideraes anatmicas raramente
influam. Lineu dedicou a vida a corrigir essa defidicincia, classificando todos os seres vivos de
acordo com seus atributos fsicos. A taxonomia a cincia da classificao nunca mais foi a
mesma.
Claro que tudo aquilo consumiu tempo. A primeira edio de seu grandioso Systema naturae, de
1735, tinha apenas catorze pginas.
{744}
Mas a obra no parou de crescer, e na 12 edio a
ltima que Lineu viveria para ver estendeu-se por trs volumes e 2300 pginas. No final, ele
havia nomeado ou registrado cerca de 13 mil espcies de plantas e animais. Outras obras eram
mais abrangentes a Historia generalis plantarum, em trs volumes, de John Ray, da Inglaterra,
concluda uma gerao antes, abrangia nada menos que 18625 espcies de plantas
{745}
, mas o
que Lineu tinha de inigualvel era coerncia, ordem, simplicidade e atualidade. Embora sua obra
date da dcada de 1730, s se tornou amplamente conhecida na Inglaterra na dcada de 1760, a
tempo de transfom-lo numa espcie de figura paterna para os naturalistas britnicos.
{746}
Em
nenhum outro lugar seu sistema foi adotado com tamanho entusiasmo (da a Sociedade Lineana
estar sediada em Londres, e no em Estocolmo).
Lineu no foi infalvel. Ele abriu espao para animais mticos e seres humanos mosntruosos,
cuj as descries aceitou credulamente de marinheiros e outros viaj antes com imaginao
frtil.
{747}
Entre eles havia um homem selvagem, Homo ferus, que caminhava sobre os quatro
membros e ainda no dominara a arte da fala, e o Homo caudatus, homem com uma cauda.
Mas no nos esqueamos de que aquela era uma poca bem mais crdula. Mesmo o grande
Joseph Banks interessou-se fortemente por uma srie de supostas vises de sereias, ao largo da
costa escocesa, no final do sculo XVIII. Entretanto, os lapsos de ineu foram, na maior parte,
compensados por uma taxonomia racional e muitas vezes brilhante. Entre outras realizaes, ele
viu que as baleias pertenciam, assim como as vacas, camundongos e outros animais terrestres,
ordem Quadrupedia (mais tarde alterada para Mammalia), algo que ningum percebera
antes.
{748}
No incio, Lineu pretendia apenas dar a cada planta um nome de gnero e um nmero
Convolvulus 1, Convolvulus 2, e assim por diante. No entanto, ele logo percebeu que aquilo era
insatisfatrio e teve a ideia da nomenclatura dicotmica que caracteriza seu sistema at hoj e. A
inteno original era aplicar o sistema dicotmico a tudo: rochas, minerais, doenas, ventos, o
que existisse na natureza. Nem todos aceitaram o sistema de bom grado. Muitos se incomodaram
com sua tendncia para a grosseria, o que era um tanto irnico, j que, antes de Lineu, a
designao corriqueira de muitas plantas e animais havia sido bem vulgar. O dente-de-leo foi,
por muito tempo, conhecido popularmente e em ingls como pissabed [urinar numa cama]
devido a suas propriedades supostamente diurticas; e entre outros nomes de uso cotidiano
estavam mares fart [peido da gua], naked ladies [senhoras nuas], twitch-bal-lock [arranca-
testculo], hounds piss [xixi do sabuj o], open arse [bunda aberta] e bum-towel [toalha de
bunda].
{749}
Uma ou duas dessas denominaes grosseiras podem involuntariamente sobreviver
no ingls at hoj e. Maidenhair [avenca-cabelo-de-vnus] refere-se aos plos pbicos da
donzela.*

* [Em portugus, a trepadeira amarelinha, da famlia das acantceas, popularmente designada
como bunda-de-mulata, cu-de-cachorro e cu-de-mulata, e uma rvore da famlia das
esterculiceas tem o nome de boceta-de-mula. (N. T.).]

Em todo caso, a impresso predominante era a de que as cincias naturais ganhariam mais
seriedade com uma boa dose de renomeao clssica, da certo desapontamento ao se descobrir
que o auto-intitulado Prncipe da Botnica havia salpicado seus textos com designaes como
Clitoria, Fornicata e Vulva.
Com o passar dos anos, muitos desses nomes foram discretamente abandonados (embora nem
todos: certo molusco marinho tem o nome cientfico de Crepiula fornicata) e muitos outros
refinamentos foram introduzidos medida que as cincias naturais se tornaram mais
especializadas. Em particular, o sistema foi reforado com a introduo gradual de hierarquias
adicionais. Gnero e espcie vinham sendo empregados por naturalistas durante mais de cem
anos antes de Lineu, e ordem, classe e famlia, no sentido biolgico, passaram a ser usados nas
dcadas de 1750 e 1760. Mas filo s foi cunhado em 1876 (pelo alemo Ernst Haeckel), e famlia
e ordem eram considerados intercambiveis at o incio do sculo XX. Durante um perodo, os
zologos utilizavam famlia onde os botnicos situavam a ordem, fazendo com que todos
ocasionalmente se confundissem.*

* [Para ilustrar, os seres humanos esto no domnio Eucarya, reino Animalia, filo Chordata,
subfilo Vertebrata, classe Mammalia, ordem Primates, famlia Hominidae, gnero homo,
espcie sapiens. (A conveno, ao que me informaram, usar itlico para os nomes e gneros e
espcie, mas no para as divises maiores.) Alguns taxonomistas empregam subdivises
adicionais: tribo, subordem, infra-ordem, parvordem e outras.]

Lineu havia dividido o mundo animal em seis categorias: mamferos, rpteis, aves, peixes, insetos
e vermes para tudo que no se enquadrasse nas cinco primeiras. Desde o incio, ficou evidente
que classificar lagostas e camares como vermes era insatisfatrio, e vrias categorias novas,
tais como Mollusca e Crustcea, foram criadas. Infelizmente as novas classificaes no foram
aplicadas de maneira uniforme de um pas para outro. Em uma tentativa de restabelecer a
ordem, em 1842 os britnicos proclamaram um novo conj unto de regras denominadas Cdigo
Stricklandian, mas os franceses acharam-no arbitrrio, e a Socit Zoologique reagiu com seu
prprio cdigo conflitante. Nesse nterim, a American Ornifhological Society, por razes
ignoradas, decidiu adotar a edio de 1758 de Systema naturae como a base de sua
nomenclatura, em vez da edio de 1766 usada em outros lugares. Com isso, muitas aves
americanas passaram o sculo XIX registradas em gneros diferente de suas primas europias.
Somente em 1902, numa reunio do Congresso Internacional de Zoologia, os naturalistas
comearam enfim a mostrar um esprito de compromisso e adotar um cdigo universal.
A toxonomia s vezes considerada uma cincia e outras vezes uma arte, mas na verdade um
campo de batalha. Mesmo atualmente h mais desordem no sistema do que imagina a maioria
das pessoas. Tomemos a categoria filo, a diviso que descreve as estruturas fsicas bsicas de
todos os organismos. Alguns filos so bem conhecidos, como os moluscos (o lar dos mariscos e
lesmas), os artrpodes (insetos e crustceos) e os cordados (ns e todos os demais animais com
espinha dorsal ou proto-espinha dorsal); depois, os filos vo se tornando cada vez mais
desconhecidos. Entre estes ltimos poderamos listar os gnatostomulidos (vermes marinhos),
cnidrios (gua-viva, medusa, anmoras e corais) e os delicados priapuldeos (ou pequenos
vermes em forma de pnis). familiares ou no, essas so divises elementares. No entanto,
espantosa a falta de consenso sobre o nmero de filos existentes ou que deveriam existir. A
maioria dos bilogos fixa o total em cerca de trinta, mas alguns preferem vinte e poucos,
enquanto Edward O. Wilson, em Diversidade da vida, opta pela cifra surpreendentemente
elevada de 89.
{750}
Tudo depende de onde voc decide fazer suas divises se voc um
agrupador ou um separador, como se diz no mundo da biologia.
No nvel mais prosaico das espcies, as possibilidades de desacordo so ainda maiores. Se uma
espcie de relva deve ser chamada de Aegilops incurva, Aegilops incurvata ou Aegilops ovata
uma questo que pode no empolgar os no botnicos, mas pode ser obj eto de debate acalorado
no meio especializado. O problema que existem 5 mil espcies de relva, muitas delas bem
parecidas, mesmo para os conhecedores de relva. Em consequncia, algumas espcies foram
descobertas e nomeadas pelo menos vinte vezes, e parece que mal existe uma que no tenha sido
identificada independentemente pelo menos duas vezes. O Manual of the grasses of the United
States [Manual das relvas dos Estados Unidos] dedica duzentas pginas densamente preenchidas a
destrinar todas a sinonmia, como o mundo biolgico designa as suas duplicaes involuntrias,
mas comuns. E isso apenas para as relvas de um s pas.
Para lidar com divergncias em escala global, um corpo conhecido como Associao
Internacional para a Taxonomia das Plantas oarbitra sobre questes de precedncia e duplicao.
Em certos intervalos, ela emite decretos, declarando que Zauschneria californica (uma planta
comum em j ardins ornamentais com pedras) passar doravante a ser conhecida como Epilobiun
canum ou que a Aglaothamnion tenuissimum pode agora ser considerada da mesma espcie da
Aglaothamnion byssoides, mas no da Aglaothamnin pseudobyssoides. Normalmente trata-se de
pequenas arrumaes que no chamam a ateno, mas quando envolvem as plantas adoradas de
j ardins, como s vezes acontece, gritos de protesto se fazem ouvir. No final da dcada de 1980, o
crisntemo foi expulso (ao que parece com base em princpios cientficos slidos) do gnero de
mesmo nome e relegado ao mundo relativamente inspido e indesej vel do gnero
Dendranthema.
Os cultivadores de crisntemos, um grupo orgulhoso e numeroso, encaminhou protesto ao Comit
de Espermatfitos, nome que soa esquisito, mas real. (Existem tambm comits para as
pteridfitas, brifitas e fungos, entre outros, todos subordinados a um executivo chamado
Rapporteur-Gnral; essa realmente uma instituio sria.) Conquanto as regras de
nomenclatura devam ser rigorosamente seguidas, os botnicos no so indiferentes ao
sentimento, e em 1995 a deciso foi revertida. Decises semelhantes salvaram do rebaixamento
de posto petnias, evnimos e uma espcie popular de aucena, porm no vrias espcies de
gernios, que, alguns anos atrs, foram transferidas, em meio a protestos, para o gnero
Pelargonium.
{751}
As discusses so examinadas, de forma divertida, no livro de Charles Elliott
The potting-shed papers [Os documentos do viveiro de plantas].
Divergncias e reordenamentos como esses podem ser encontrados em todos os demais grupos
de seres vivos, de modo que manter um controle geral no to fcil como parece. Da o fato
um tanto surpreendente de que no temos a menor ideia nem mesmo numa ordem de
grandeza minimamente aproximada, nas palavras de Edward O. Wilson do nmero de seres
que vivem em nosso planeta. As estimativas oscilam de 3 milhes a 200 milhes.
{752}
Ainda
mais extraordinrio, de acordo com uma matria da Economist, o fato de que at 97% ds
plasntas e animais do mundo talvez ainda restem por ser descobertos.
{753}
Dos organismos que com efeito conhecemos, mais de 99 em cada 100 so descritos apenas
esquematicamente: um nome cientfico, alguns espcimes em um museu, algumas linhas de
descrio em revistas cientficas, assim que Wilson descreve o estado de nosso
conhecimento. Em Diversidade da vida, ele estimou o nmero de espcies conhecidas de todos
os tipos plantas, insetos, microbios, algas, tudo em 1,4 milho, mas acrescentou que se trata
somente de um palpite.
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Outros especialistas situaram um pouco acima o nmero de
espcies conhecidas, 1,5 milho a 1,8 milho,
{755}
no entanto, como no existe um registro
central, no h onde conferir os nmeros. Em suma, estamos na situao notvel de no
sabermos o que realmente sabemos.
Em princpio, deveria ser possvel dirigir-se a especialistas em cada rea, perguntar quantas
espcies existem em seus campos e depois somar os totais. Muitas pessoas fizeram isso. O
problema encontrar duas pessoas que tenham chegado mesmas cifras. Algumas fontes
situam o nmero de tipos de fungos conhecidos em 70 mil, outras em 100 mil de novo uma
diferena de quase 50%. Voc pode encontrar afirmaes seguras de que o nmero de espcies
de minhocas conhecidas de 4 mil e outras igualmente seguras de que a cifre de 12 mil. Para
os insetos, os nmeros variam de 750 mil a 950 mil. Esses seriam, vej a bem, supostamente os
nmeros de espcies conhecidas. Para as plantas, as cifras comumente aceitas variam de 248
mil a 265 mil. A discrepncia pode no parecer grande, mas mais de vinte vezes o nmero de
plantas florescentes em toda a Amrica do Norte.
Pr ordem nas coisas no das tarefas mais fceis. No incio da dcada de 1960, Colin Groves,
da Universidade Nacional Australiana, iniciou uma pesquisa sistemtica das mais de 250 espcies
de primatas conhecidas. Ele descobriu que, com frequncia, a mesma espcie havia sido descrita
mais de uma vez em alguns casos, vrias sem que nenhum dos descobridores desconfiasse de
que estava lidando com um animal j conhecido pela cincia. Groves levou quatro dcadas para
esclarecer tudo, e isso aconteceu com um grupo realtivamente pequeno de animais distinguveis
com facilidade e, em geral, incontroversos.
{756}
Imagine os resultados se algum tentasse um
exerccio semelhante com os 20 mil tipos de lquens, as 50 mil espcies de moluscos ou as mais
de 400 mil espcies de besouros estimados do planeta.
O fato que existe uma grande quantidade de vida mundo afora, embora as quantidades reais
sej am necessariamente estimativas baseadas em extrapolaes s vezes, extrapolaes
demasiado amplas. Em um exerccio famoso na dcada de 1980, Terry Erwin, do Instituto
Smithsonian, saturou um grupo de dezenove rvores de uma floresta mida no Panam com um
inseticida e depois coletou em redes tudo o que caiu das copas. Entre os despoj os (verdadeiros
despoj os, j que ele repetiu a experincia em estaes do ano diferentes para se certificar de ter
capturado espcies migrantes) contanvam-se 1200 tipos de besouros. Baseado na distribuio de
besouros em outros lugares, no nmero de outras espcies de rvores na floresta, no nmero de
florestas no mundo, no nmero de outros tipos de insetos, e assim por diante detro de uma longa
cadeia de variveis, Erwin estimou uma cifra de 30 milhes de espcies de insetos para o planeta
inteiro cifra que ele mais tarde considerou conservadora demais. Outros estudiosos, usando
dados iguais ou parecidos, chegaram a cifras de 13 milhes, 80 milhes ou 100 milhes de tipo de
insetos, realando a concluso de que, por mais meticulosos que tenham sido os clculos, tais
nmeros inevitavelmente resultam tanto de suposies como de procedimentos cientficos.
De acordo com o Wall Street Journal, o mundo possui cerca de 10 mil taxonomistas ativos
um nmero modesto quando se considera quanta coisa h por registrar. Mas, acrescenta o
Journal, devido ao custo (cerca de 2200 dlares por espcie) e papelada, somente cerca de 15
mil espcies de todos os tipos so registradas por ano.
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No uma crise da biodiversidade, uma crise de taxonomistas!, reclama Koen Maes,
nascido na Blgica e chefe da seo de invertebrados do Museu Nacional do Qunia, em Nairobi,
que encontrei brevemente em uma visita ao pas no outono de 2002.
{758}
No havia
taxonomistas especializados em toda a frica, ele me contou. Havia um na Costa do Marfim,
mas acho que se aposentou, disse. So precisos de oito a dez anos para treinar um taxonomista,
mas nenhum est